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Ficha Tcnica

Ttulo original: Dangerous in Diamonds


Ttulo: Perigosa
Traduzido do Ingls por Helena Ruo
Autor: Madeline Hunter
Capa: Neusa Dias
Imagem de capa: Shutterstock
ISBN: 9789892328461
Edies ASA II, S.A.
uma editora do Grupo LeYa
R. Cidade de Crdova, n. 2
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CAPTULO 1

morte de um duque motivo para


muita gente lamentar, mas ningum
lamenta mais do que aqueles que
dependem da sua proteo. Foi assim
que a passagem para o Alm do quarto
duque de Becksbridge deixou muitos
parentes e dependentes em lgrimas.
Alguns foram obrigados a engolir a
vontade inconveniente de sorrir, em
especial vrios nomeados no testamento
do duque como beneficirios de doaes
ou penses.
Todavia, um desses beneficirios no
chorou nem se alegrou. Na tera-feira

aps o funeral, decidiu finalmente lidar


com a estranheza de ter recebido uma
doao do duque.
Espero que ele no tenha pensado
que eu v cumprir os rituais do luto em
sua memria por causa disto
resmungou Tristan, duque de Castleford.
Examinou a documentao relativa s
propriedades que acabara de herdar. Se
no lhe doesse tanto a cabea da
sobriedade que adotava uma vez por
semana, s teras-feiras, poderia at ser
capaz de convocar alguma tristeza ou
nostalgia por aquele seu par do reino
recentemente falecido. Mas mesmo no
melhor dos dias, seria necessrio um
esforo considervel.
Becksbridge fora um parente indireto

j bastante afastado, e a maioria das


propriedades que lhe deixara em
testamento pareciam tambm ser muito
distantes. E pequenas. To pequenas e
insignificantes, alis, que quase
pareciam no valer a tinta usada para
registar a doao no testamento.
No pretende fazer o luto? Ele era
um homem importante e muito estimado
declarou Mr. Edwards, o secretrio
particular, levantando os olhos atrs dos
culos da sua mesa repleta de papis no
gabinete onde, juntos, tratavam dos
negcios de Castleford.
Ele era um idiota. Pior, um imbecil
chato e pedante. Ser chato era s
cansativo, mas ser pedante era

imperdovel.
Este ltimo trao de personalidade era
herdado, mas na opinio de Castleford,
isso dificilmente absolvia Becksbridge
de ser fastidioso na execuo de tal
tendncia. Todo aquele ramo familiar da
complexa rvore genealgica era to
presunoso na sua bondade que dava
vontade de vomitar. Contudo, se
Becksbridge tivesse sido uma daquelas
pessoas que vive e deixa viver, poderia
ter sido tolervel.
Mas claro que ele nunca seria capaz
de deixar viver. Os Becksbridge deste
mundo acreditavam que era dever dos
modelos de virtude recordar aos outros
a obrigao de ambicionarem igual
monotonia. Tanto era verdade que o

filho e herdeiro de Becksbridge,


Gerome, conde de Latham, como
antecipao sua herana, andava a
publicar longos discursos enfadonhos
mas muito populares acerca dos bons
costumes. O sucessor do duque de
Becksbridge j dera estampa e
espalhara a sua moralidade pelo mundo,
tendo forjado uma reputao de rbitro
da moral com seus repugnantes ensaios.
A vontade de Castleford era
escarnecer da ironia, mas pensar muito
no assunto s lhe faria piorar a dor de
cabea. E ele conhecia Latham melhor
do que ningum. Eram da mesma idade e
nos tempos de juventude tinham pintado
a manta juntos. At os ramos mais bem

cuidados das rvores genealgicas


produziam alguns frutos bichosos. O
imbecil chato estava prestes a ter como
sucessor um hipcrita perigoso.
Est com aquela expresso
choramingas que costuma ter quando
est a sufocar palavras, Edwards. No
gosta que eu fale mal dos mortos?
Edwards corou. Com apenas vinte e
cinco anos, ainda no aprendera a
guardar os pensamentos para si s
teras-feiras, especialmente quando o
patro o convidava a falar livremente.
O duque era uma pessoa
incomparvel e muito generosa. Diz-se
que deixou em testamento uma renda a
um orfanato.
Incomparvel? Est a dizer-me na

cara que eu no estou altura dele? Isso


muito ingrato vindo de um secretrio
que, embora tendo de trabalhar um dia
por semana, quando eu trato dos
assuntos
relativos
s
minhas
propriedades, tem mais liberdade de
circulao do que o que seria devido a
qualquer empregado.
Eu... isto , tambm incomparvel,
Vossa Graa. Toda a gente o diz e...
No concordo com a ideia de que os
imbecis devam ser recordados com
afeto s por terem os meios para
espalhar presentes sua volta que fazem
os outros sentirem-se em dvida. Quanto
generosidade dele para comigo, eu no
preciso dessas pequenas propriedades

nem as quero. O homem consegue ser um


aborrecimento at depois de morto.
Todas as propriedades tm
inquilinos. Geri-las no vai dar mais
problemas.
Castleford olhou para as escrituras.
muito estranho que ele as tenha
deixado a mim. No gostvamos um do
outro. H anos que no trocvamos uma
palavra civilizada.
Um eufemismo, por certo. Os raros
encontros entre os dois tinham sido
marcados por injrias da parte de
Becksbridge e escrnio da parte de
Castleford.
Uma carta fora entregue juntamente
com as escrituras. Castleford abriu-a.

Castleford,
Sem
dvida
estars
surpreendido com o legado que te
deixei, uma vez que serias o
ltimo dos homens a precisar
fosse do que fosse de mim. Nem
as terras nem o dinheiro podero
formar mais do que uma pequena
gota no oceano da tua riqueza.
Portanto, suponho que no te irs
importar por nunca ter sido
minha inteno gozares os frutos
de qualquer um deles. Pelo
contrrio, estou a contar com o
pouco que resta do melhor lado
do teu carcter e pedir-te que

trates discretamente de um
problema por mim que prefiro
no abordar no testamento.
As propriedades que te deixei
so ocupadas atualmente por
inquilinos em cujo bem-estar
tenho um interesse especial.
meu desejo que esses inquilinos
sejam autorizados a permanecer
indefinidamente com a renda
atual de uma libra por ano.
Ademais, o dinheiro que te deixei
deve ser usado para garantir que
nunca faltem as condies
bsicas de vida s famlias dos
inquilinos.
Acredito
ser
isto
uma
minudncia
que
os
teus

administradores podem executar


sem te incomodar. No deve, de
forma alguma, interferir com as
fornicaes embriagadas que
normalmente te ocupam os dias.
(E que, sou obrigado a lembrarte, denigrem o teu nome e o da
tua famlia, sero a causa de uma
provvel morte precoce da tua
pessoa
e
da
inevitvel
condenao da tua alma eterna.)
Becksbridge
Castleford abanou a cabea. At
naquela carta, onde depositava uma
obrigao indesejada num parente

distante sem boas lembranas dele,


Becksbridge no conseguia resistir a dar
o sermo.
Acho que terei de visitar estas
terriolas em breve ou sou capaz de as
esquecer por completo. Arranje mapas e
marque os locais, Edwards. Trato disso
antes de o vero terminar.
Isso pode no ser possvel, sir. No
h teras que cheguem para as viagens e
para se dedicar aos seus afazeres
habituais.
Acalme-se, Edwards. No preciso
de estar sbrio para visitar as minhas
propriedades.
*

Daphne Joyes passou os olhos pelo


correio que Katherine lhe havia trazido,
escondendo a deceo, quando se tornou
evidente que a carta por que esperava
no tinha chegado.
O mau pressgio deixou-a indisposta.
Se a carta ainda no chegara, o mais
provvel que nunca chegasse. Teria de
pensar bem nas implicaes disso para
o futuro. A sua mente j comeava a
traar algumas hipteses e nenhuma
delas era agradvel de considerar. Pior,
os objetivos que pensara estar,
finalmente, prestes a alcanar, teriam
agora de ser adiados indefinidamente.
Talvez para sempre.
Essa possibilidade doa-lhe bem

fundo. Mas mantinha a compostura e


chorava em privado, em segredo, tal
como fazia h anos.
Katherine sentou-se numa cadeira de
frente para a grande janela da sala de
estar das traseiras, onde partilhavam um
caf. Com o cabelo escuro bem
arranjado e o avental imaculado, apesar
de uma manh a tratar das plantas,
Katherine esperou pacientemente para
ouvir qualquer notcia das cartas de hoje
que Daphne decidisse partilhar com ela.
Ela tinha um certo ar de estrangeira,
pensou Daphne, mais uma vez. As mas
do rosto altas de Katherine e os olhos
escuros amendoados no tinham a
aparncia tpica inglesa, mas era o leve
tom bronzeado da sua pele, causado

pelo sol do vero, que na verdade


criava essa impresso. Nem o chapu
com as abas mais largas possveis seria
capaz de proteger completamente a pele
de uma mulher quando ela passava
diariamente horas no jardim.
A Audrianna escreve a dizer que ela
e Lord Sebastian partem hoje para o
litoral, para fugir ao calor de vero da
cidade contou Daphne.
Talvez seja uma sbia deciso,
principalmente no estado dela. Ela vai
l ficar at depois do parto? perguntou
Katherine.
Acredito que sim, embora no o
diga na carta.
Daphne abriu e leu a carta seguinte.

Katherine sorveu um pouco de caf e


tambm no fez perguntas acerca do
remetente desta carta, embora tivesse
uma ligao especial com a querida
amiga que a escrevera.
Katherine respeitava estritamente as
regras da casa. A regra mais importante
era que as mulheres que l viviam nunca
se intrometessem na vida ou nos
assuntos pessoais de nenhuma das
outras, passados ou presentes. Nos anos
em que Daphne partilhara a sua casa
com mulheres sozinhas no mundo como
ela, essa regra servira sempre o
propsito de garantir a harmonia. Alm
do mais, algumas das mulheres que ali
moraram tambm encontraram alvio e
segurana no direito de manterem

segredo sobre as suas vidas. Katherine


era uma delas.
Os membros da casa podiam encaixarse em dois grupos, pensou Daphne, com
a mente distraindo-se da carta.
Pertenciam ao grupo das assombradas
ou das perseguidas. Algumas pareciam
sofrer ambas as calamidades. Como
Katherine.
Era difcil no ficar curiosa. Difcil
no acreditar que se algum soubesse da
histria e da verdade, pudesse ajudar.
Mas Daphne sabia que no era bem
assim. Afinal, ela prpria era um pouco
assombrada e perseguida, de um modo
que ningum poderia mudar.
A Verity escreve principalmente

sobre as obras que est a fazer na casa


de Oldbury disse ela, passando a carta
a Katherine. Lord Hawkeswell viajou
para o Norte para avaliar se os
problemas que por l se passam iro
afetar a fundio.
Katherine franziu a testa de
preocupao ao ler a carta.
Fico contente por ela no ter ido
com o conde. Os jornais esto cheios de
previses terrveis e de avisos sobre
violncia.
Eles exageram muito. Como podes
ver, o marido dela no considera que
haja qualquer perigo para a sua
propriedade ou para as pessoas.
A situao pode ser diferente
quando chegar a agosto. Est planeada

aquela grande manifestao.


Planos no so certezas.
Mas, sim, tudo poderia ser muito
diferente em agosto. Mais uma coisa
para contemplar na sua reavaliao do
futuro.
Daphne concentrou a ateno no
jornal. Alm das notcias sobre tudo o
que se passava no Norte, o jornal Times
tinha outras notcias polticas, bem como
artigos escritos pelos correspondentes
da Europa Continental. Um deles
chamou-lhe a ateno. O novo duque de
Becksbridge tinha sido homenageado
num jantar h duas semanas, jantar esse
que contara com a presena da nata da
sociedade parisiense. Segundo o relato,

fora uma festa de despedida antes da sua


partida iminente para Londres para
assumir as obrigaes do seu
patrimnio.
Ser que ele passaria agora a viver
em Inglaterra? Ou ser que faria como
outros pares do reino tinham feito
depois de a guerra terminar, e
regressaria ao Continente para fazer de
Frana a sua casa permanente? Essa era
a sua esperana.
Quem aquele? perguntou
Katherine.
Daphne ergueu o olhar e viu Katherine
sentada muito direita, a tentar espreitar
pela janela atrs do sof de Daphne.
Daphne virou-se para trs.
No vejo ningum.

Katherine levantou-se e aproximou-se


mais da janela. Semicerrou os olhos,
tentando descortinar o vulto na tapearia
de flores e plantas.
Um homem acabou de atravessar o
jardim, a pouco mais de quinze metros
desta janela. Est perto da prgula de
rosas, agora.
Os olhos de Daphne seguiram o dedo
apontado de Katherine e entreviu o
movimento de um vulto perto da prgula.
Nesse momento, a governanta, Mrs.
Hill, entrou na sala de estar exibindo
uma expresso carrancuda no seu rosto
de pssaro.
Est um cavalo aqui na frente. No o
ouvi a aproximar-se, mas ele l est, e

sem cavaleiro.
O cavaleiro est no jardim.
Daphne deixara de o ver. Tirou o
avental. Vou l convid-lo a sair.
Queres a pistola? perguntou
Katherine.
Tenho a certeza de que essa pessoa
est apenas curiosa sobre uma
propriedade chamada Flores Preciosas
que
encontrou
de
passagem.
Provavelmente aventurou-se a entrar no
caminho para ver com os seus prprios
olhos se as flores so assim to
preciosas.
Katherine permaneceu tensa, de olhos
postos no jardim. Perseguida, pensou
Daphne novamente.
Sugiro que fiques de guarda da

estufa, Katherine. Se o nosso invasor se


comportar de maneira ameaadora
quando me dirigir a ele, tu sais de
pistola em punho. Tenta s no lhe
acertar, a menos que seja absolutamente
necessrio.
Daphne saiu de casa como se fosse
fazer a ronda do meio-dia pela
propriedade. Foi andando sem pressas,
passando pela horta e seguindo por
caminhos que atravessavam canteiros de
flores de vero.
A estufa ladeava as plantaes ao seu
lado direito e um muro de tijolo com
uma espaldeira de rvores de fruto
cercava o jardim sua esquerda. Dois

portes de cada lado da casa permitiam


o acesso aos jardins. O intruso devia ter
entrado por um deles.
Ela foi serpenteando pela esquerda,
em direo prgula junto ao muro. As
rosas trepadeiras que forneciam abrigo
do sol ainda no tinham florescido, mas
a folhagem criava um santurio denso e
cheio de sombra. Quando se aproximou,
viu o homem sentado no banco corrido.
Ele tambm a viu. Inclinou a cabea
um pouco, como se a presena dela o
fascinasse. No pareceu minimamente
desconcertado por ter sido apanhado a
invadir uma propriedade privada.
Permaneceu ali sentado, ou antes,
esparramado,
com
os
ombros
descansando contra as tbuas do encosto

e uma perna totalmente estendida, a sola


da bota apanhando ainda a luz direta do
sol.
Uma bota muito boa, notou ela ao
aproximar-se.
Cara.
Habilmente
trabalhada, em couro de altssima
qualidade e lustrosa at mais no.
O intruso era um fidalgo.
Ela parou a uns seis metros da prgula
e esperou que ele falasse. Um pedido de
desculpas, talvez. Ou uma manifestao
de interesse pelos jardins. Mas no. Ele
manteve-se em silncio, observando-a
como se estudasse uma pintura, na qual,
inexplicavelmente, uma figura se tivesse
movido atravs dos leos coloridos.
A estranheza do momento aumentou.

Ela olhou para a estufa, procurando a


cabea escura de Katherine atravs das
pequenas vidraas. No que fosse haver
algum problema, claro. No entanto,
sentiu um imenso e surpreendente alvio
quando viu Katherine.
Decidindo que a graciosidade seria
mais eficaz do que as acusaes, quando
se tratava de botas como aquelas,
Daphne sorriu mostrando ter notado a
presena dele.
Bem-vindo Flores Preciosas, sir.
Veio admirar os jardins? Tem um
interesse especial pela horticultura?
No percebo nada de horticultura,
embora este jardim seja digno de
admirao.
Ele levantou-se, tal como exigiam as

regras da etiqueta, mas no abandonou


as sombras pintalgadas de luz do abrigo
natural.
Era alto. Mais alto do que ela, e ela
tinha conscincia de que a sua estatura
muito pouco comum, muitas vezes a
deixava ao mesmo nvel dos homens ou
at a olh-los de cima. Ele tinha cabelo
e olhos escuros e, pelo que podia ver,
era muito atraente. Jovem, mas no
demasiado. Na casa dos trinta, calculou.
Talvez pretenda comprar uma
seleo de flores especiais para uma
senhora, tambm ela especial?
Nunca tal me passou pela cabea.
O visitante no parecia inclinado a
partilhar o que o levara a invadir uma

propriedade privada daquela maneira.


Alis, comportava-se como se ela no
tivesse o direito de saber. Comeava a
no gostar daquele homem. Achava-o
com ar presunoso e aquela atitude
relaxada emanava condescendncia.
Talvez deva pensar nisso. As
mulheres
consideram
as
flores
romnticas e adoram receb-las de
presente.
Elas s fingem que sim. Mas, na
verdade, ficam desapontadas. Preferem
joias a flores, no importa o quo
preciosas as flores possam ser. Ouso
mesmo dizer que o mais fino fio de prata
seria preferido em detrimento da planta
mais extica.
Fala cheio de autoridade na matria,

como se conhecesse a mente de todas as


mulheres do mundo.
Tenho exemplos suficientes para
falar com confiana.
Agora, sim, tinha a certeza de que no
gostava dele.
Eu gosto muito de flores, como se
poder supor pela quantidade aqui
existente. Parece que a sua experincia
relativamente mente feminina tem sido
incompleta.
A resposta divertiu-o.
Se lhe fosse dada a escolha entre a
flor mais rara do mundo ou um diamante
de boa claridade, escolheria o ltimo.
S um tolo no o faria, e tenho a
impresso de que de tola no tem nada.

Se a escolha for entre a efemeridade


sublime e a permanncia requintada, e
se o diamante for de primeira gua,
escolheria a joia. Mas se o diamante for
de segunda categoria, no. Pois se no
tem interesse na aquisio de flores, mas
apenas um interesse passageiro por
jardins, talvez esteja na hora de
prosseguir viagem para onde quer que se
dirigia quando decidiu fazer o desvio
para o nosso jardim.
Eu no me desviei do meu caminho.
Este era o meu destino. Cheguei mais
cedo do que esperava e decidi passar o
tempo aqui para evitar fazer uma visita a
uma hora pouco civilizada. Consultou
o relgio de bolso. Ainda muito

cedo, mas talvez possa informar Mrs.


Joyes de que estou aqui, se acha que ela
no se importaria de me receber agora.
Mrs. Joyes? amigo dela?
Temos amigos em comum, mas
nunca nos conhecemos, tanto quanto sei.
Se nunca se conheceram, quer dizer
que
nunca
foram
formalmente
apresentados. Duvido que ela o receba
nessas circunstncias.
Ela assim to rigorosa?
Temo que sim. Especialmente hoje,
consigo.
Maldio! Isso um enorme
aborrecimento.
Ser considerada um aborrecimento
no o fazia mais querido aos olhos dela.
Talvez fosse melhor voltar noutra

altura, com uma carta de apresentao


de um desses amigos comuns.
Gostaria de me encontrar com ela
hoje, j que estou aqui.
A irritao era evidente nas suas
palavras. Tal como o leve tom de
comando, como se os seus desejos
fossem ordens. Ela decidiu que Mrs.
Joyes definitivamente no se vergaria
arrogncia dele.
Eu conheo-a muito bem, e ela no
vai receb-lo sem uma apresentao
formal. Que inconveniente para si que
ela seja uma mulher to consumida por
toda essa rigidez aborrecida.
Inconveniente para ambos. A minha
visita no meramente social. Vim por

causa dos bens imobilirios do duque de


Becksbridge.
O alvio substituiu a irritao, e ela,
instantaneamente, viu com melhores
olhos a visita. No admirava que no
tivesse havido carta. Ela estava
suficientemente perto de Londres para
que um encontro em pessoa fosse
possvel. E era bvio que aquele homem
ficaria curioso sobre a propriedade, se
estava nas mos dele a execuo da
vontade do duque.
Ah... nesse caso, talvez Mrs. Joyes
possa ser persuadida a receb-lo.
Seria do interesse dela faz-lo. Se
para fazer cerimnia, ento eu saio pelo
porto e dirijo-me porta da frente para
me apresentar. Caso contrrio, talvez

possa entrar e inform-la da minha


presena aqui no jardim.
No ser necessrio. Ela tentou o
que esperava ser um sorriso conciliador.
Na realidade, eu sou Mrs. Joyes.
Ele examinou-a de cima a baixo.
Ah, estou a ver.
Perdoe-me o pequeno ardil, mas
tanto quanto sabia, poderia ser um
intruso perigoso. Na verdade, um outro
membro da nossa casa teve uma pistola
apontada a si, no fosse o diabo teclas.
Ah, sim, a pistola. Os nossos amigos
comuns j me falaram dessa pistola.
Ele examinou a casa, provavelmente
procura de uma arma de fogo espreita

numa janela. Ainda bem que no


sucumbi ao meu impulso inicial de a
arrastar para debaixo desta prgula e a
beijar, ento.
Daphne riu-se educadamente da piada
imprpria. O sorriso vago dele sugeria
que talvez ela tivesse achado mais graa
ao comentrio do que pretendia.
o executor testamentrio? Um
advogado? Como no recebi notcias
depois do funeral, temi que...
No sou advogado e o velho
Becksbridge no ousaria fazer-me seu
testamenteiro. Deus nos livre de ele me
sobrecarregar com mais esse fardo.
Finalmente saiu da prgula para a luz
do sol. A perfeio das botas voltou a
ficar evidente, assim como a da

sobrecasaca e das outras peas de


vesturio, alm do corte artstico do
cabelo despenteado. Aqueles olhos
castanhos, com reflexos dourados que
refulgiam como fogo diablico,
examinaram-na mais uma vez da cabea
aos ps. O cabelo castanho era
perpassado tambm por tonalidades
douradas.
Era um homem bonito, sem dvida,
tornando-se ainda mais atraente pela
elegncia da indumentria, que parecia
simultaneamente
dispendiosa
e
descontrada. Uma fora gil marcavalhe a postura. Todo ele era uma figura
impressionante, em parte porque
aparentava
ser
completamente

indiferente ao facto de o ser ou no.


Daphne no fazia ideia de quem
seriam os tais amigos comuns, mas ele
parecia-lhe vagamente familiar, como se
j o tivesse visto distncia, pelo
menos. Procurou na mente, tentando
situar a memria que parecia escaparlhe. No era tanto o rosto que lhe
espicaava a recordao, mas o porte e
aquele seu ar de arrogncia e de
indiferena
entediada
que
provavelmente poderia ser sentido do
outro lado do jardim.
No fazia ideia de que Mrs. Joyes
fosse to jovem comentou ele, vindo
pelo carreiro na direo dela exibindo
uma expresso perplexa e curiosa.
Imaginei uma mulher de idade mais

madura, com a expresso sria de um


reformista.
Sou madura o suficiente e posso ser
sria quando tal se justifica.
Estou certo de que sim.
Ele abriu um sorriso. Um sorriso
bastante ntimo. Quase namoriscador.
Agia como se partilhassem um segredo
especial, mas ela no era capaz de
imaginar o que ele pensava que tal
segredo poderia ser.
Lenta e languidamente, como se
tivesse todo o dia sua disposio,
passeou-se volta dela como se ela
fosse uma esttua pousada entre as
flores para ser admirada.
Daphne desejou poder fingir que no

sabia o que ele estava a pensar enquanto


a circundava. Mas infelizmente, era por
demais evidente. No se virou para o
manter debaixo de olho, mas tambm
no precisava. Sentiu cada passo e
mudana de localizao, bem como o
olhar dele a queimar-lhe a pele por
baixo da roupa.
Se no um advogado a tratar das
questes desta propriedade, ento a
quem me dirijo, sir?
A passada descontrada trouxe-o de
volta para a frente dela.
O meu nome Castleford.
Castleford? Deus do Cu... o duque de
Castleford?
Est a sentir-se bem, Mrs. Joyes?
Tem
estado
extraordinariamente

composta, mas agora parece prestes a


desmaiar. Se a minha falha em
identificar-me mais cedo a deixou
perturbada, fico destroado.
O brilho diablico no olhar
desmentia-lhe os modos aduladores.
Estava satisfeitssimo por a ter deixado
perturbada. Daphne orgulhava-se da
compostura que ele mencionara e do
temperamento calmo que lhe permitia
manter sempre a pose. H muito que
aprendera que a combinao dos trs
ajudava a no ficar em desvantagem em
relao aos outros.
Ela engoliu a surpresa.
No estou perturbada nem
transtornada, por isso, no se preocupe.

Estou apenas confusa quanto sua


possvel relao com as resolues
relativas a esta propriedade, Vossa
Graa.
Ah! Ele coou a cabea e tentou
parecer confuso tambm. Bem, parece
que sou o novo dono da propriedade.
Por razes desconhecidas, Becksbridge
deixou-ma em testamento.
Por um momento, a mente dela
recusou-se a entender o que ele dissera.
Em seguida, as palavras comearam a
fazer sentido e a compostura, o bom
temperamento e a pose abandonaram-na
por completo. Pela primeira vez em
muitos anos, na vida, at, uma ira
tremenda estalou como uma tempestade
na sua cabea.

Becksbridge
tinha
deixado
a
propriedade a ele? A Castleford? A um
homem to rico que no precisava de
mais nada? A um notrio libertino brio
que no ligava peva a nada nem a
ningum?
Becksbridge,
seu
canalha
insuportvel e mentiroso.

CAPTULO 2

rubor de Mrs. Joyes estava no seu


auge. Os olhos cinzentos, to frios
como um cu nublado de inverno poucos
minutos antes, agora faiscavam.
Castleford achou bom que ela no
tivesse a pistola por perto.
No que aquelas fascas lhe fossem
dirigidas. O que era uma pena. Ps-se a
pensar se ela j as teria lanado na
cama, com um intuito completamente
diferente.
Era uma mulher to deslumbrante que
comeara com especulaes erticas
quase de imediato. Alta e elegante, com

um tipo de beleza suave raramente visto,


toda ela era uma paleta de brancos
ligeiramente tingidos de cor. Um toque
de amarelo no cabelo muito claro. Uma
gota de ocre, no mais, na pele de
marfim. Cinzento nos olhos inteligentes.
O vestido azul-claro que usava
completava o arranjo. Ele j vira
estatuetas de porcelana assim coloridas.
No era uma mulher em que ele
pudesse no reparar, esquecer-se que
vira ou no desejar. Por isso, no
momento em que ela se aproximara no
caminho do jardim, ele tivera a certeza
de que j a vira antes. S no conseguia
situar o local. Talvez se tivessem apenas
cruzado numa rua de Londres.
Agora notava tambm que havia uma

boa dose de tom rosa a cobrir-lhe as


faces, assim como inmeros reflexos
escuros a cintilar-lhe nos olhos.
Congratulou-se com a evidncia de ela
no ser to fria quanto a paleta de cores
e a pose davam a entender. A paixo
ficava-lhe bem. Todavia, parecia no
saber o que fazer com a raiva que a
atravessava, e Castleford duvidava que
ela se deixasse invadir por grandes
emoes com muita frequncia.
Ele gesticulou na direo da prgula.
Talvez seja melhor sentar-se, Mrs.
Joyes, enquanto se habitua revelao.
Daphne avanou at l a passos
largos, sentou-se no banco como se uma
barra de ferro lhe segurasse as costas e

agarrou-se com fora ao rebordo do


banco de ambos os lados das ancas, com
os dedos muito juntos e lindamente
afilados. Ficou a olhar para o cho. Ele
podia v-la a tentar forar a calma
dentro de si. No funcionou. Era quase
possvel ouvir-lhe o trovo.
Ele deixou-se ficar na ponta da
prgula, onde as folhas das rosas
trepadeiras esvoaavam, roando a
ltima ripa de madeira. Reparou que a
brisa trazia nuvens negras do oeste, bem
a tempo de combinarem com o humor
dela.
Esperava que o Becksbridge lhe
deixasse a propriedade, no era?
perguntou quando notou que a postura
dela se mostrava menos tensa.

Ela levantou a cabea lanando-lhe


um olhar fulminante.
Ele prometeu que o faria?
Daphne hesitou, voltou a fitar o cho e
depois, de forma quase impercetvel,
abanou a cabea em negao.
Subitamente, Castleford lembrou-se
onde a vira antes. H muitos anos, numa
festa no jardim da casa de Londres de
Becksbridge. Antes de ter rompido a
amizade com Latham. Mais para o fim
da festa, as filhas de Becksbridge, do
segundo casamento, tinham aparecido no
terrao com a precetora.
Olhou na direo da prgula e viu
claramente Mrs. Joyes a rir-se com
aquelas meninas. No to fria naquela

poca. Ela prpria, alis, pouco mais do


que uma menina.
Ela trabalhara para Becksbridge e
agora vivia na sua propriedade a pagar
uma renda simblica. Era uma inquilina
na qual ele alegava ter um interesse
especial, mas que no quis citar no
testamento nem revelar aos outros
paradigmas da perfeio pendurados do
mesmo ramo da rvore genealgica.
Ela tivera esperana de receber a
propriedade em testamento. E, a menos
que os olhos o enganassem, a cor no seu
rosto era agora menos de raiva e mais
de embarao.
Ora, ora! Becksbridge, seu imbecil
hipcrita e insuportvel.

Se lhe servir de alvio para a


angstia...
Eu no estou angustiada. Apenas
surpreendida, Vossa Graa.
Talvez eu possa aliviar essa
extrema surpresa explicando que o
duque manifestou vontade de que
permanea aqui tal como no passado,
desde que assim o decida.
J era alguma coisa, pelo menos. No
o que ela esperara. No o que tinha
ficado implcito. E, pelo menos, o novo
Becksbridge no iria ficar com a
propriedade.
A gratido que sentia no ajudou tanto
quanto gostaria. Ainda lutava contra o
desejo quase incontrolvel de bater em

alguma coisa. Em Castleford, por


exemplo. No s era o portador de ms
notcias, como tambm parecia estar a
gostar da sua extrema surpresa a um
ponto indecoroso. Apesar de toda
aquela preocupao solcita, ele
observava-a da mesma forma que os
olhos no meio de uma multido
observam um edifcio em chamas.
Conseguiu acalmar-se o suficiente a
ponto de as palavras exatas da ltima
frase dele fazerem sentido na sua
cabea.
Diz que o duque manifestou vontade
de que tudo permanecesse igual. sua
inteno honrar essa vontade?
Castleford ruminou a questo.
Ainda no decidi.

Pouca utilidade deve ter um pequeno


pedao de terra como este, com tantas
outras terras e propriedades que possui.
Nunca se sabe.
Estaria ele a troar dela? Incitando-a
a mais uma extrema surpresa?
Se lamenta a perda de renda, eu
posso pagar uma renda mais elevada.
Nesse caso, gostaria de ter um contrato
de arrendamento adequado.
Mrs. Joyes, no estou a adiar o
assunto numa tentativa de negociar
valores. Ainda no decidi, simplesmente
porque tenho o meu prprio mtodo de
as tomar. Deixo todas as decises chatas
para um dia da semana. E hoje no
esse dia.

Pretende deixar-me espera


simplesmente porque no tera-feira?
Castleford caminhou em passo
descontrado at ao banco e sentou-se,
pondo-se na posio mais confortvel
possvel. De costas inclinadas e ombros
apoiados como antes, as pernas
estendidas e os braos cruzados,
acomodou-se ao lado dela. Ela foi
forada a virar-se para lhe ver o rosto.
Est a par disso, ento? Sobre as
teras-feiras?
No se esquea de que temos os tais
amigos comuns. J fui brindada com
algumas histrias sobre o clebre
Castleford.
Que indiscreto da parte deles.

No me parece que se importe. Se


assim fosse, h muito que teria
melhorado a sua reputao.
E tornar-me to aborrecido como os
nossos amigos comuns regenerados?
Espero morrer primeiro.
Pelo que ouvi, bastante provvel.
por isso que gostaria do contrato de
arrendamento, no importa o montante.
Um contrato que seja bem longo.
Vejo que j se sente melhor. Espero
que, ao regressar ao normal, no tenha a
tendncia para ser rezingona.
No me compete a mim repreendlo, sir. O meu interesse no recai no seu
comportamento ou na sua sade, mas no
meu futuro e na forma como a sua

bebida, rixas e duelos possam ter


implicaes nele.
Contaram-lhe mais alguma coisa
sobre mim? Alm da bebida, das rixas e
dos duelos?
Tinham-lhe contado bastante, e os
jornais de mexericos adicionavam
muitos detalhes devassos.
Que lhe d prazer ser incorrigvel.
Muito bem dito, e o relato disso
explica-me bastante bem. Afinal de
contas, quem j ouviu falar de algum
que se deleita em ser um eptome da
virtude? No nada divertido, nem d
prazer nenhum. Apenas bondade
repetitiva.
Isso significa que a sua
perversidade to variada que ainda lhe

traz deleite? Pensava que tudo se


tornaria aborrecido ao fim de algum
tempo.
Ele olhou-a com interesse.
muito perspicaz. preciso uma
boa dose de esforo para impedir a
perversidade de se tornar entediante.
preciso procurar novas experincias e
desafios. Os nossos amigos comuns
podem pensar que tenho uma vida fcil,
mas manter-me como indivduo de m
reputao revela-se um trabalho
cansativo depois de alguns anos.
Ela no conseguiu evitar uma risada, o
que pareceu agrad-lo.
Est a ser uma visita muito
aprazvel, Mrs. Joyes. Respirar o ar

puro do campo, uma mulher encantadora


dominada pela surpresa e uma conversa
agradvel. Se eu soubesse o que me
esperava, teria vindo mais cedo. Espero
que as minhas visitas s outras
propriedades sejam to agradveis
como esta.
Outras propriedades?
Quatro ao todo.
Ela quase no resistiu ao impulso de
continuar a interrog-lo sobre os outros
legados. No entanto, a simples
existncia deles incomodava-a. Sugeria
que o arranjo de Becksbridge com ela
no era nico. H muito que o
suspeitava. Infelizmente tinha srias
dvidas de que pudesse interrogar
Castleford sem que ele considerasse a

sua curiosidade peculiar.


Porque se preocupa com um assunto
to insignificante? Deve ter empregados
que podem descobrir tudo o que est a
descobrir.
Duvido muito. Decidi ver com os
meus prprios olhos porque a doao
me despertou interesse. O Becksbridge
antipatizava vigorosamente comigo e
reprovava ainda mais a minha conduta.
Ento decidi ver o que se passava.
Agora j sei.
No havia qualquer trao de acusao
na ltima frase, mas ela compreendeu a
suposio dele sobre o porqu de
Becksbridge a ter autorizado a viver ali
e que ele acreditava ir encontrar a

mesma situao nas outras propriedades.


O
cu
tinha
escurecido
consideravelmente. distncia, para
alm do telhado da estufa, um relmpago
anunciava a tempestade que se
aproximava. Ela levantou-se.
J o fiz perder muito tempo, Vossa
Graa. Arrisca-se a ficar encharcado se
regressar a cavalo cidade. A pousada
de Cumberworth talvez seja uma escolha
sbia para passar a noite. Ficarei a
aguardar a sua resposta, quanto sua
deciso, depois da prxima tera-feira.
Ele levantou-se tambm e saiu da
prgula. Verificou o cu e as nuvens
escuras. Algumas gotas de chuva grossas
aterraram no caminho.
O Hawkeswell diz que a pousada de

Cumberworth est cheia de carrapatos.


Lembro-me
claramente
dessa
advertncia, embora no faa a mais
pequena ideia de quando ou por que
razo ele ma fez.
Dois quilmetros mais para leste h
a cidade de...
Acho que vou ficar aqui desta vez.
Ela perscrutou a expresso dele,
perguntando-se se seria mais uma
brincadeira bizarra e imprpria, mas ele
apenas olhava para a casa com
curiosidade.
Nesta casa s vivem mulheres,
Vossa Graa. Seria...
...muito generoso e atencioso da sua
parte oferecer-me hospitalidade. Sei que

j recebeu hspedes do sexo masculino


antes. Os nossos amigos comuns tambm
me contaram algumas histrias. Alm
disso, no de todo chocante que um
homem fique hospedado na sua prpria
casa.
Bom, nisso ele tinha razo. O tom
jovial indicava que ele estava
convencido de que levaria a sua avante,
hoje e sempre.
Se insiste nos seus direitos de
proprietrio, seria insensato recusar-lhe
estadia.
E como percebi logo primeira,
Mrs. Joyes no insensata.
Espero que no. No entanto, para lhe
estendermos a hospitalidade que espera,
temos de acertar num ponto, sir.

Que tom austero, esse seu! Mais


uma vez, aquele olhar demasiado ntimo
e o sorriso vagaroso. Ele possua um
talento para ultrapassar os limites sem
fazer abertamente esforo para tal.
Deve ser um ponto muito importante.
Ela procurou manter o tom
extremamente austero.
Temos uma jovem a viver aqui. Se a
importunar de alguma forma, se se
atrever sequer a namoriscar com ela, eu
dou-lhe um tiro.
Os pingos de chuva aumentaram de
ritmo enquanto ela falava. Um atingiulhe o nariz, numa conspirao da
Natureza para lhe minar a autoridade
que procurava transmitir.

Ele sorriu, demasiado divertido para


o gosto dela. Estendeu a mo e limpoulhe a pequena gota de chuva do nariz.
Se eu morrer, ser condenada
forca.
No serei, no. O meu advogado ir
atafulhar o tribunal com outras mulheres
que tenha seduzido, e cada pai naquele
jri decidir pela minha absolvio.
Ele pousou a mo sobre o corao.
Dou-lhe a minha palavra de
cavalheiro que tratarei essa jovem como
se fosse minha irm.
Parecia sincero, mesmo com aquele
brilho malandro a bailar-lhe no olhar.
Ento bem-vindo a partilhar
connosco um jantar despretensioso e a

fazer uso de um dos quartos vagos.


A chuva comeou a cair com fora.
Ele acompanhou-a numa corrida at
porta do jardim, seguindo-a para dentro
de casa e observando com curiosidade o
novo ambiente.
Katherine entrou, vinda da estufa, e
Daphne apresentou-a. Katherine fez uma
vnia e fugiu.
Duvido que volte a ver a Miss
Johnson disse ela. Talvez tenha sido
desnecessrio pedir-lhe a sua palavra.
Juro-lhe que sim. No tenho
qualquer interesse em Miss Johnson. A
verdade que se eu decidisse seduzir
alguma mulher desta casa, essa mulher
seria Mrs. Joyes.

Por volta das oito horas da noite,


Castleford chegou concluso de que
seria uma bno se algum lhe desse
um tiro.
A encantadora Mrs. Joyes conseguira
evit-lo durante toda a tarde. Primeiro,
ele teve de tratar do cavalo, uma tarefa
que h muitos e muitos anos no
realizava. Quando terminou, estava de
mau-humor e a resmonear de si para si
que era bom que Mrs. Joyes valesse a
pena todas as chatices que o seu desejo
impulsivo e determinado por ela
estavam a causar.
Depois disso, foi abandonado sua
prpria sorte na pequena e feminina
biblioteca. A presena feminina

impregnava totalmente a casa, e os


passos leves e vozes suaves quase
invisveis e inaudveis no o ajudavam
nada a concentrar-se no tomo que
escolhera para passar o tempo.
Por fim, a governanta, uma mulher
baixinha e carrancuda chamada Mrs.
Hill, de olhos escuros e bico afiado por
baixo do folho rendado da touca,
conduziu-o a um quarto, tambm ele
feminino, todo decorado em tons de
amarelo e azul. Ele preparou-se para um
jantar informal.
Para grande prazer seu, Katherine no
compareceu, ficando a ss com a
anfitri. Acomodou-se, antecipando uma
troca animada de conversa enquanto
tentaria
provocar
um
novo

enrubescimento das faces de Mrs. Joyes


e, se tudo progredisse como pretendia,
uma outra exploso de paixo. Uma que
ele iria garantir que se mantivesse
durante um bom tempo.
Logo no incio do jantar perguntou
educadamente pelos jardins e pelo
porqu de a propriedade ser conhecida
pelo nome Flores Preciosas. Erro
crasso. Foi obrigado a ouvir a
explicao pormenorizada que se seguiu
durante duas horas, tentando a todo o
custo no bocejar. Mrs. Hill serviu uma
refeio simples de sopa, presunto frio
e, para sobremesa, um bolo em camadas
provavelmente feito pressa s porque
ele se tinha feito convidado.

Mrs. Joyes manteve sempre uma


compostura glacial e invernosa. De
cerimonial impecvel e expresso
serena, entreteve-o com graciosidade,
falando num tom monocrdico e lento
que lhe deu vontade de revirar os olhos.
O resultado foi sentir-se encarcerado
exatamente no gnero de reunio
respeitvel e entediante que abominava.
Era to insuportvel que chegou ao
ponto de desistir de a imaginar nua.
Estava na hora de assumir a liderana
e tornar as coisas mais interessantes.
Uma vez que Mrs. Joyes era uma mulher
extremamente interessante, decidiu
centrar a conversa nela.
Ouvi dizer que viva disse ele

quando ela finalmente fez uma pausa,


depois de nomear cada uma das
interminveis variedades de verbena
cultivadas na sua estufa.
O meu marido morreu na guerra.
Baixou os olhos ao responder, dando
a entender que era um tema a ser
evitado.
Talvez devesse ser, mas ele nunca
aprenderia nada de til se respeitasse
tais sugestes.
Estava casada h muito tempo?
H menos de dois anos.
Suponho que ele estivesse na guerra
a maior parte desse tempo.
Eu acompanhei-o, por isso, pelo
menos ficmos juntos.
Ainda assim, foi muito injusto ter

ficado viva to cedo, mal tendo tempo


para desfrutar dos prazeres do
casamento.
Ela fitou-o com tanta suavidade e
inocncia que seria de pensar que nem
se apercebera da aluso sensual nem da
forma como ele entreabriu essa porta.
Era forado a admitir que ela era boa
nisso. Usava a compostura como um
escudo. Tentar destruir-lhe essa calma,
mesmo que por um instante, estava a
tornar-se um desafio.
Por sua vez, ele passeou os olhos pela
sala.
Ser que nenhum dos nossos amigos
comuns achou estranho que um capito
do exrcito lhe tenha deixado uma

propriedade como esta? Porque isso o


que eles imaginam, no ? Que herdou
esta casa do seu marido.
Suponho que possam partir desse
princpio. Nunca lhes perguntei.
Lembranas vagas sobre referncias a
Mrs. Joyes iam-lhe surgindo desde que
soubera quem ela era, no jardim.
por isso que tem essa regra
particular aqui, de ningum bisbilhotar o
passado de outra pessoa? Para que
ningum faa perguntas e no tenha de
dar explicaes?
Alguns daqueles reflexos escuros
voltaram a cintilar-lhe nos olhos. Ela
no gostava daquele assunto. Por outro
lado, ele j no estava a morrer de tdio
a ouvir listas de flores, discriminadas

pelos respetivos nomes em latim. No


fora coincidncia, decidiu. Ela tinha
deliberadamente tentado entorpecer-lhe
os sentidos. A referncia dele seduo
deve t-la posto na defensiva. Um
grande descuido.
A Lady Sebastian Summerhays
viveu aqui algum tempo e sua prima,
no ? insistiu ele. Seria de esperar
que um parente fizesse perguntas sobre
as especificidades de uma herana.
No estabeleci essa regra para
esconder de Audrianna ou de qualquer
outra pessoa a generosidade do duque
relativamente a esta propriedade, mas
para proteger as mulheres. Algumas
delas necessitavam de privacidade em

tais assuntos. Por vezes, uma mulher tem


bons motivos para deixar o passado
completamente para trs.
Falou em tom enftico e tenso,
tentando esclarecer um ponto muito
importante.
A sua falta de curiosidade deve ser
um orgulho para o sexo feminino.
Duvido que eu conseguisse ser to
contido.
Eu nunca disse que no tenho
curiosidade, mas isso no motivo para
se meter o nariz onde no se chamado.
J eu meto sempre o nariz se ficar
curioso. Rompe o tdio.
Ele bebeu um pouco do ponche doce
que acompanhava o jantar. Sabia a
frutos silvestres e provavelmente tinha

sido feito com os frutos do prprio


jardim. Era o tipo de bebida que o seu
mdico iria aprovar.
Isto delicioso. Seria ainda melhor
com um toque de brandy comentou
ele.
Quase no temos bebidas alcolicas
aqui, e as que temos so estritamente
para fins medicinais.
Ele tinha um cantil, mas seria m
educao tir-lo do bolso e verter o
contedo para melhorar o ponche. A
menos que ela lhe desse permisso para
o usar, se o tivesse. Sugesto que ela
parecia estar a ter algum prazer em no
fazer.
Eu sabia que teria ficado mais

confortvel na pousada disse ela com


satisfao mordaz. Da a minha
sugesto em ficar l hospedado.
mais uma regra? Ningum pode
beber, nem mesmo s escondidas? Nem
sequer xerez ou vinho?
O vinho permitido, quando o
temos. Mas de momento no temos.
Que pena.
Pois . Lamento.
Era por demais evidente que no
lamentava coisa nenhuma. Mrs. Joyes
estava a transformar o dia numa terafeira de propsito. Era o castigo dele
por ter forado uma intruso naquele
convento.
A refeio estava terminada. Ela
parecia prestes a levantar-se para sair,

satisfeita pela forma como o tratara.


Mas ser um duque tinha os seus
privilgios. Ele recostou-se na cadeira
para indicar que ela ainda no tinha
permisso para escapar.
A janela da sala de jantar estava
virada para norte e a luz do anoitecer
nublado que a atravessava conferia-lhe
um ar ainda mais encantador e aos olhos
um tom cinzento muito escuro.
Eu reconheci-a logo anunciou ele.
medida que se aproximava no
jardim, soube imediatamente que j a
tinha visto antes. Era a precetora das
duas filhas do Becksbridge h nove
anos. Eu vi-a numa festa no jardim.
Um pouco de cor tingiu-lhe as faces

ebrneas. No era extrema surpresa,


mas surpresa, ainda assim.
Tem uma memria excelente para
um homem que dizem estar a afogar o
crebro em lcool, Vossa Graa.
No perdera a pose novamente, mas,
sob aquele exterior frio, estava
suficientemente irritada para falar sem
rodeios. Castleford ficou contente por
ver um pouco de vitalidade emergir,
apesar da determinao em o aborrecer
de morte.
O meu crebro nada muito bem,
Mrs. Joyes. Especialmente quando
cismo numa questo que me desperta
curiosidade, tal como j disse.
Isso acontece com frequncia?
Imagino que nadar contra a mar exija

um certo esforo.
Admito que no acontece muitas
vezes. No entanto, uma bela mulher
capaz de espicaar a minha curiosidade
que, de outra forma, poderia permanecer
dormente. E Mrs. Joyes uma mulher
extremamente bela.
Os dedos dela, que repousavam no
punho da faca de jantar, percorriam
agora distraidamente a superfcie de
prata. Ela no parecia consciente
daquele leve movimento nervoso.
Ele gostou que ela no discordasse da
avaliao relativa sua beleza ou que
fingisse ignorncia de uma qualidade
que certamente teria ouvido comentada
toda a sua vida. Odiava a falsa modstia

nas mulheres, fosse em resposta a


elogios de perspiccia, inteligncia ou
aparncia.
Como foi parar a essa festa no
jardim? No esperava que aquela
famlia acolhesse de bom grado um
homem com a sua reputao disse ela.
A minha reputao ainda estava a
dar os primeiros passos. Naquela poca,
eu era muito discreto no usufruto dos
meus pecados. Por isso fui convidado
como amigo do Latham e como parente.
Os dedos dela paralisaram no talher
de prata.
amigo do Latham? Considerando
os ensaios que ele escreve, deve ser
incmodo variao das suas
perversidades. Os santos e os pecadores

raramente se do bem.
Latham, agora o novo Becksbridge,
no era nenhum santo. Alis, nunca o
fora. Fora, sim, dissimulado, em vez de
honesto no seu hedonismo.
J no somos amigos h um bom
tempo.
Fico aliviada em ouvi-lo.
O desabafo saiu-lhe num suspiro. Era
possivelmente a primeira frase no
premeditada que proferira em toda a
noite.
Aliviada por causa dele? Teme que
eu seja capaz de o corromper?
Ela hesitou, para pesar os prs e os
contras mais uma vez.
Lembro-me dele como sendo

caprichoso e desonesto. No gosto dele


e no gostaria de pensar que ele pudesse
influenciar a sua deciso de tera-feira.
Agora, sim, a conversa ficava
interessante. Quase toda a gente adorava
Latham. Os vigrios citavam do plpito
os malditos ensaios que ele escrevia. Os
jornais estavam atualmente repletos de
antevises irritantes sobre a tomada de
lugar do pai, anunciando o seu retorno a
Inglaterra como a salvao do mundo.
Raramente se ouvia uma palavra nociva
sobre ele.
No entanto, aparentemente, Mrs. Joyes
nutria pouca admirao por ele. Muito
pelo contrrio, a julgar pela forma como
o assunto lhe obscurecera a expresso.
Talvez ela conhecesse os terrveis

pecados de Latham. Se vivera naquela


casa, havia a possibilidade de ter
ouvido os criados comentarem a vida do
herdeiro do senhor da casa.
Uma recordao imiscuiu-se na sua
mente. Uma recordao horrenda, na
qual Latham fora longe de mais e
ultrapassara limites que nenhum homem
deveria ultrapassar. As imagens
provocaram-lhe
uma
repugnncia
visceral, tanto de si mesmo como de
Latham.
Olhou para o copo de ponche com
indignao enquanto tentava dominar os
pensamentos e a reao que eles lhe
causavam. No pensava sobre esse dia
longnquo h anos. Provavelmente no o

teria feito agora, se aquela mulher no


lhe tivesse transformado o dia numa
tera-feira.
Temos a mesma opinio em relao
a ele, Mrs. Joyes. Prometo que ele seria
incapaz de me influenciar, ou eu a ele, a
menos
que
houvesse
pistolas
envolvidas. Debruou-se sobre a
mesa, na direo dela. Agora, sobre as
questes que eu considero aqui...
No h questes a considerar aqui,
por isso pode parar de esforar a sua
mente interrompeu ela.
H muitas questes a considerar.
Este legado j foi estranho o suficiente.
Encontr-la aqui agora exige a minha
ateno. Hoje em dia isso acontece to
pouco que me habituei a procurar a

explicao quando um enigma me


atormenta.
J sabe como e por que razo eu
moro aqui. Tudo o que resta para
esclarecer a situao isto: o meu pai
era um fidalgo do condado de
Becksbridge e um amigo do duque.
Quando ele morreu, e os meus familiares
no me ofereceram casa ou apoio, o
duque aceitou-me gentilmente na sua
casa como precetora. Uma vez que o
duque tinha conhecido o meu pai, fui
mais bem tratada do que muitas outras
mulheres na mesma situao poderiam
esperar. Fiquei um pouco menos de um
ano antes de sair.
Para casar com o capito Joyes.

Ela inclinou a cabea num meio aceno


de confirmao.
Quando fui novamente deixada aos
meus prprios desgnios, uma vez mais,
o duque gentilmente permitiu que eu
vivesse nesta propriedade. Na sua
bondade, tentou ajudar-me uma ltima
vez e garantir que eu no ficasse
desamparada.
Mas esperava que ele lhe deixasse o
ttulo desta propriedade.
Essa foi uma esperana tola, no
uma expectativa. Eu no tenho o menor
direito sobre ela ou sobre qualquer outra
coisa.
Era
uma
boa
explicao.
Possivelmente a verdadeira. Mas

tambm no era uma explicao que o


obrigasse a recuar nos seus intentos. Ela
era uma viva, nos seus vinte e muitos
anos, calculava ele, e certamente j no
era inocente. Podia ainda seduzi-la, se
assim o desejasse. E era exatamente isso
que pretendia.
No entanto, no conseguia libertar-se
da suspeita de que todo aquele arranjo
do duque significava mais a obrigao
moral de tomar conta de uma mulher por
motivos menos nobres do que uma
simples amizade com o pai.
Continuava a pensar que ela tinha sido
amante de Becksbridge naquela casa.
Mas, pensando melhor, talvez s
quisesse acreditar nisso por se tratar
daquele imbecil hipcrita.

Bem, tiraria isso a limpo assim que


visitasse
as
outras
pequenas
propriedades e confirmasse se tambm
elas estavam agora ocupadas por outras
mulheres como Mrs. Joyes.
Enquanto isso...
Levantou-se.
Agradeo a hospitalidade e o prazer
da sua companhia ao jantar, Mrs. Joyes.
Vejo que a chuva j parou, e vou
aproveitar para dar um passeio pela
zona e conhecer melhor o terreno,
enquanto ainda h alguma luz. Talvez
quando eu voltar tenha a amabilidade de
me levar a conhecer essas suas flores
to preciosas.
Um olhar daqueles olhos cinzentos.

Direto. Conhecedor. Ela percebia-lhe o


jogo. O que no significava que no
fosse ele o vencedor.
Ns recolhemos cedo, Vossa Graa.
No vou demorar.
Talvez amanh de manh...
Devo sair muito cedo. Esta noite
seria melhor.
Vai estar demasiado escuro para ver
alguma coisa.
Podemos levar uma lanterna.
Um franzir carregado e exasperado
marcou-lhe a testa.
Vejo que est acostumado a levar a
sua avante.
Levar a minha avante a melhor
coisa de ser duque.
Ento, mais uma vez, seria insensato

da minha parte recusar.


Ele fez uma ligeira vnia em
despedida.
Pode recusar-me o que quiser, Mrs.
Joyes. Prometo que no vou levar a mal.

CAPTULO 3

le tinha mos lindas. Era nisso que


Daphne no parava de reparar em
Castleford ao jantar.
Completamente
masculinas,
mas
tambm
inegavelmente
elegantes,
aquelas mos captaram-lhe a ateno. J
vira muitas mos de homens, mas
nenhumas to perfeitas, disso tinha a
certeza. Eram muito mais suaves do que
as dela, percebeu logo. No haveria
luvas e cremes no mundo capazes de
manter tal suavidade nas mos de uma
senhora, quando a dita senhora insistia
em usar enxadas e ps mais vezes do

que seria aconselhvel.


Provavelmente devia ter-lhe oferecido
um pouco de brandy ou de vinho. Talvez
tivesse sido um erro recusar-se a fazlo. Esse era o buslis da questo num
homem to habituado a beber como
Castleford. Ser que o lcool lhe
entorpecia os sentidos ou o tornava mais
ousado?
No sabia. Por isso confiara nas
histrias que ouvira aos amigos comuns,
acerca dos seus hbitos de devassido e
bebida. Os dois pareciam andar a par, e
ela achara melhor no atiar o fogo. Mas
se andavam a par, ento talvez, se ele
bebesse, s quisesse saber de prostitutas
e a deixasse em paz.
Depois de ele sair, ela foi at

biblioteca, pondo-se a andar de um lado


para o outro. Podia simplesmente
recolher-se e no estar ali quando ele
voltasse. Ele afirmara que ela podia
recusar-lhe qualquer coisa. Mas no
achava que ele se referisse ao passeio
pelos jardins, suspeitava antes que ele
s se referia ao que iria tentar fazer
quando se encontrassem nos jardins.
O patife esperava seduzi-la depois de
a conhecer h menos de um dia! Aquele
homem presunoso partia do princpio
de que ela iria simplesmente subjugar-se
sua vontade, rendendo-se a qualquer
capricho e entregar-se a um borracho
que era praticamente um desconhecido e
que no vinha nada bem recomendado,

pelo pouco que sabia dele. Aquela


confiana sem fundamento era inaudita.
Ser que ele estaria a contar que ela
no acreditasse na possibilidade de
recusar? Ser que ele estava espera de
obedincia por causa da propriedade?
Isso seria pura e simples maldade. Mas
tinha-lhe dado essa garantia, no tinha?
Ainda assim, preocupava-a que talvez
ficasse ofendido e as coisas pudessem
seguir um rumo negativo quando tomasse
a deciso na tera-feira seguinte.
Depois de algum tempo a cismar no
assunto, percebeu que no havia
escolha. Teria de confiar na palavra
dele. Se ele expulsasse toda a gente da
casa por ela rejeitar as suas intenes,
iria certificar-se de que os tais amigos

comuns ficavam a saber a verdade.


Alis, essa possibilidade poderia ser
o seu escudo mais poderoso. Esperava
que Castleford se preocupasse com as
amizades de longa data que mantinha
com o conde de Hawkeswell, o marido
de Verity, e com Lord Sebastian
Summerhays, que casara com Audrianna,
sua prima.
Ouviu o cavalo l fora e paralisou.
Sentiu o estmago s voltas. Pelo menos
estaria escuro no jardim e no
conseguiria ver as expresses dele ou o
cintilar dourado daqueles olhos.
Assim, seria menos provvel ser
seduzida
por
aquela
tentadora
combinao de despreocupao, com

aquele ar de displicente indiferena


relativamente a tudo, e de intensidade
escondida que implicava exatamente o
contrrio.
Ele era perigosamente atraente, o que
dava sempre uma vantagem injusta a
qualquer homem. Mas ela j no era uma
jovenzinha capaz de perder a cabea
pela adulao sedutora de homens
elegantes.
De repente ocorreu-lhe que alguma luz
podia ser uma boa ideia. Ele seria
menos ousado se no estivessem
submersos na escurido. Se ela
escolhesse o caminho com cuidado e
levando uma luz, ficariam visveis a
partir da casa.
Correu at sala de estar das traseiras

e preparou uma lanterna, enquanto ele se


ocupava a tratar mais uma vez do
cavalo. Era provvel que no gostasse
de ter de o fazer, mas ali no havia
moos de estrebaria nem qualquer
criado do sexo masculino. Afinal de
contas, at ela tratava do cavalo que
usava no seu cabriol. No era nada de
mais esperar que ele fizesse o mesmo.
Ouviu o rudo das botas dele a entrar
em casa e a aproximar-se. Passos
calculados. Firmes. Confiantes. Era to
raro haver homens na casa que as suas
passadas pareciam faz-la tremer. Tal
como ela tremia, percebeu.
Sentou-se e fingiu ler luz da
lanterna, sentindo-se nervosa e insegura,

e com mais medo do que a cabea lhe


dizia ser legtimo. Envergonhava-a ter
de admitir que uma estranha emoo lhe
permeava o nervosismo, uma emoo
causadora de sensaes que no eram de
todo desagradveis. H anos que no
sentia aquele tipo de estmulo.
Demasiado tempo.
Talvez ele simplesmente esquecesse o
passeio pelo jardim e a deixasse a ler o
livro, e ela podia...
Calculo que iremos precisar dessa
lanterna em breve no nosso passeio, mas
ainda nos resta a ltima luz do
crepsculo, Mrs. Joyes.
Ela conseguiu manter a mscara de
desinteresse, apesar da aparncia dele.
A luz da lanterna mal o iluminava, ali a

ocupar todo o espao da porta, mas a


forma como o fazia acelerou-lhe a
pulsao.
O jogo de luz e sombra delineava-lhe
a roupa e a forma do corpo em planuras
angulares. At o sorriso parecia duro. O
passeio a cavalo deixara-lhe o cabelo
despenteado, o que lhe dava um ar ainda
mais temerrio do que antes. Mas eram
os olhos que contavam a pior parte da
histria. Neles, o brilho provocador
revelava mais interesse no passeio do
que ela gostaria de ver.
Deus do cu. Estava metida num
enorme sarilho. Aquele homem era um
famoso libertino e ela era... bem, ela
estava longe de ser uma especialista em

tais assuntos.
Levantou-se e ps um xaile de malha
pelos ombros. Qualquer que fosse o
jogo que ele tinha em mente, nada
aconteceria se ela no permitisse, e a
sua inteno era no permitir
absolutamente nada.
impressionante disse Castleford,
enquanto examinava as plantas da estufa.
evidente que no um complemento
decorativo da casa, mas um lugar de
negcios.
Daphne no lhe ouviu escrnio na voz
e sentiu um imenso orgulho pelo elogio.
Era uma parvoce ficar to
preocupada. Fora um perfeito cavalheiro
enquanto percorriam os caminhos

estreitos. At segurou na lanterna, de


maneira a ficar bem visvel das janelas
das traseiras da casa. Parecia que ele
queria realmente perceber como que
ela usava a propriedade para fornecer o
sustento s pessoas da casa com o
negcio da Flores Preciosas.
Agora a lanterna repousava nas pedras
em frente lareira usada para aquecer a
estufa nas noites mais frias. Castleford
apontou para algumas plantas em vasos
e admirou a grande laranjeira. Os vidros
abertos nas paredes e no teto permitiam
o fluir de uma brisa suave.
Tudo aqui muito aromtico. Um
pouco inebriante comentou ele.
uma questo de hbito. Ela

apontou para um aglomerado de plantas


a um canto. Aquelas sero levadas
para a cidade daqui a dois dias. Uma
carroa de mercadorias transporta-as at
uma pessoa amiga que, por sua vez, as
manda entregar nas casas que as
encomendaram. Uma grande parte das
flores de corte l de fora tambm vai.
Veja aqui, estamos a fazer uma
experincia com ameixoeiras e com esta
cerejeira. Se elas se desenvolverem
bem, pretendemos construir outra estufa
s para frutas. Uma destas novas, com
tubos por baixo que emitem vapor e
aquecem o espao de maneira uniforme.
Lady Hawkeswell comeou as suas
experincias hortcolas na altura em que
c viveu, ou aprendeu com ela?

Ele referia-se a Verity, casada com o


conde de Hawkeswell, que vivera dois
anos naquela casa. Nunca passara pela
cabea de Daphne que Castleford se
daria ao trabalho de notar ou de se
lembrar das histrias das mulheres
casadas com os seus amigos.
Ela comeou aqui. Todas ns
ajudamos a tratar das plantas, mas a
Verity desenvolveu uma verdadeira
paixo por elas.
E quando que desenvolveu a sua
paixo?
No tem comparao. Eu gosto deste
trabalho, mas, para mim, foi sempre um
meio para atingir um fim, no um
fascnio como se tornou para ela. Uma

das primeiras mulheres a partilhar


comigo a casa ensinou-me.
Ele encostou o quadril a uma mesa de
trabalho e olhou para ela. Subitamente, a
lanterna parecia muito longe. O luar
envolvia-o mais do que a iluminao de
uma vela distante.
Fala como se essa professora j no
vivesse aqui. Tal como a Lady
Hawkeswell ou a Lady Sebastian. Julgo
que a Mrs. Albrighton tambm c viveu.
Estou admirada que tenha fixado
pormenores to nfimos acerca de vidas
to afastadas da sua.
Eu lembro-me de tudo, quando
quero. Ele inclinou a cabea,
observando-a. Quantas vieram e se
foram, enquanto aqui permaneceu?

Algumas mais, antes das que


conhece.
A pergunta provocou-lhe uma
sensao de nostalgia e, bem l no
fundo, um ligeiro medo recorrente e
tolhido de chegar o dia em que j no
haveria irms passageiras em busca de
refgio na sua casa, e ela ficaria
sozinha.
Deve invej-las, s vezes disse
ele. Invejar-lhes o regresso ao mundo
e s famlias que vo construindo.
As palavras perfuraram-lhe o corao
e ela no podia negar-lhes a verdade.
Ento, pela segunda vez naquele dia, o
seu mau gnio veio ao de cima
abruptamente.

Como se atrevia ele a ser to rude?


Ter de se defender de uma seduo seria
prefervel a estas perguntas intrusivas.
Fico feliz por elas afirmou,
ouvindo a prpria voz rspida de
irritao. Continuam a ser minhas
amigas e guardo-as no corao como se
fossem irms.
Eu no disse que no ficava feliz
por elas. Apenas comentei que...
Eu sei o que disse. E o que deixou
implcito. No sou uma dessas mulheres
que inspiram d, a definhar na prateleira
e a sonhar com festas e visitas matutinas,
Lord Castleford. Quanto ao casamento,
tenho maturidade suficiente para saber
que h to poucos homens que valham a

pena que s sinto alvio por tal futuro


estar fora de questo.
Ele fitou-a durante algum tempo. Ela
viu aquele brilho travesso a cintilar-lhe
na escurido do olhar.
Temo t-la deixado perturbada mais
uma vez.
Nem um pouco.
O rubor parece ter-lhe subido ao
rosto mais uma vez.
Que disparate! No consegue ver o
meu rubor com to pouca luz.
Todavia, sou capaz de o ouvir. De
repente, ele afastou-se da mesa
posicionando-se mesmo frente dela.
Chocada, sentiu a palma da mo dele na
face. E de o sentir.
Ele deixava-a espantada, atordoada,

no s com a ousadia, mas tambm com


a sensao daquela mo encostada ao
rosto. O toque da pele dele era to
perfeito quanto parecia. Como veludo
morno.
Aproximou-se at o seu rosto pairar
logo acima do dela.
Talvez no seja perturbao de
todo, mas apenas mais extrema surpresa.
Fica deslumbrante neste estado. As
emoes fortes assentam-lhe na
perfeio.
No lhe assentavam nada na
perfeio. Deixavam-na totalmente
confusa, isso sim. E fraca. Deixavam-na
boquiaberta diante de um homem
atraente
que
tomava
liberdades

indesculpveis, quando deveria manter a


calma suficiente para o pr no seu lugar.
Procurou recuperar uma presena de
esprito que insistia em escapar-lhe. Ele
estava a hipnotiz-la deliberadamente,
como se pretendesse absorv-la.
Uma srie de insultos e negaes
furiosas encheram-lhe a cabea, mas
nenhuma encontrou voz. O senhor no
um cavalheiro. Eu no sou uma das
suas meretrizes obscenas. Solte-me,
seu biltre. Conseguia sentir o calor do
corpo dele ali to perto. A mo na face
dela era o chamariz para as reaes
escandalosas que sentia. Formigueiro,
calafrios e uma excitao deliciosa e
sorrateira. demasiado atrevido.
Como ousa tomar essas intimidades?

No vou tolerar tal insulto! O homem


era um demnio, e ela precisava de se
recompor e...
H quanto tempo, Mrs. Joyes?
Quando foi a ltima vez que um homem
a beijou seja onde for, at mesmo na
boca?
Seja onde for?
A respirao dele fluiu suavemente
sobre os lbios dela, deixando-lhe a
cabea roda e o sangue a rugir nas
veias.
Muitos anos, calculo. Tal
desperdcio certamente pecado.
A presena dele envolveu-a e, em
breve, os braos tambm.
Um beijo, cuidadoso mas confiante.

Ela resistiu ao impulso de fechar os


olhos e de se deixar flutuar na
intimidade, mas a tentao era muito
maior do que jamais esperaria. No meio
do choque, esforou-se por conter a
etrea mar de prazer que ameaava
inund-la e afogar qualquer trao de
razo dentro dela.
Mas, oh, como era doce, e to
pungente que lhe dava vontade de
chorar. O calor esmagava-lhe o corao.
Uma parte de si, h muito negada, h
muito enterrada e ignorada, ansiava por
se libertar e cantar. Dentro daquele
abrao voltava a sentir-se jovem e
dolorosamente viva.
No passas de um joguete nas mos
dele. Tu, mais do que todas as

mulheres, sabes que verdade. O


pensamento finalmente encontrou voz na
sua mente, depois de inmeras
tentativas. Ela viu o que estava a
acontecer como se estivesse do lado de
fora a olhar pelas vidraas da parede da
estufa.
Ela correspondera ao primeiro beijo,
que depressa se transformou em dois
beijos, depois muitos, cada um deles
mais dominador e ardente do que o
anterior. Toda ela era agora malevel e
recetiva nos seus braos, e ele apertou-a
com mais fora contra o corpo. As mos
dele deslizavam pelo corpo dela,
tentando-a com escandalosas carcias, a
um tempo suaves e firmes, nas ancas,

viajando pelo flanco at s costas e


agora, santo Deus, nas coxas.
Ela ouviu os prprios suspiros e
gemidos no meio daquela profuso de
sensaes torturantes que a invadia,
cada uma mais poderosa do que a
anterior. Notou que as carcias subiam,
agora, aproximando-se dos seios, e
como os mamilos pareciam vibrar
espera do toque que deixaria em runas a
sua ltima barreira.
Ela viu-se cair rapidamente, como a
viva pattica e solitria que ele julgava
que ela era.
Tens de acabar com isto j, ou ele ir
ignorar qualquer tentativa de o fazeres
mais tarde. O alerta foi como um grito a
ecoar-lhe na cabea, a verdade nua e

crua e o desagradvel lembrete de todas


as vulnerabilidades demolidoras que
uma mulher era obrigada a enfrentar
neste mundo.
Parar era difcil. To difcil quanto
ele provavelmente sabia que seria,
assim que ela lhe permitisse a primeira
liberdade. Mais difcil do que julgava
possvel, considerando que mal o
conhecia e que no precisava de ver
explicados os custos de tal paixo.
Sem saber como, encontrou foras
dentro de si e obrigou o corpo a
endurecer; depois a boca, tambm.
Ele percebeu imediatamente e
interrompeu o beijo. Ela sabia que nem
todos os homens o fariam nas mesmas

circunstncias. Recusou-se a encar-lo


no longo e perscrutante olhar que ele lhe
lanou. Ento os braos dele caram. Ele
deu um passo atrs.
No silncio tenso que se seguiu, ela
conseguiu reunir alguma compostura.
No podia censur-lo por a ter
insultado. Seria ridculo, considerando a
forma como ela se portara. Porm, no
lhe daria a satisfao de a ver fugir
como um ratinho assustado.
Ela virou a cara e apontou
alegremente para a parede mais distante
da estufa.
Permita-me que lhe mostre a videira
que cultivamos aqui, Lord Castleford.
As visitas ficam sempre impressionadas
por ver uma a vingar aqui dentro. Temos

muito orgulho nela.


Ela
manteve
uma
verborreia
ininterrupta enquanto caminhavam em
direo passagem que ligava a estufa
sala de estar das traseiras. Descreveu a
videira ao pormenor e encorajou-o a
admirar um enorme vaso de camlias.
Ele acompanhou o passo dela em
silncio, uma presena alta e sombria a
exalar sensualidade perigosa.
Tinha esperana de que ele se
despedisse com cortesia e que ambos
fingissem que os beijos nunca tinham
acontecido. Mas ele no o fez. Pelo
contrrio, sujeitou-a a um olhar que
ignorava todas as delicadezas sociais.
Era o olhar de um homem a considerar

as suas opes e a fora de vontade


dela.
E que Deus a ajudasse, porque ele
conseguia acordar nela algumas dessas
sensaes apenas com a intensidade
daquele olhar perscrutador.
Talvez eu tenha de dedicar o
prximo ano a tentar avivar-lhe as cores
novamente, Mrs. Joyes.
Uma ameaa deveras ultrajante.
Contrariada, ela fez uma vnia e virouse para levar a cabo a sua fuga.
Uma vez que os brios esto muito
para alm dos meus interesses, suponho
que as minhas cores se mantenham a
salvo de um ano de teras-feiras, Vossa
Graa.

Maldio!
Castleford bebeu mais um gole
generoso de brandy do seu cantil.
Aqueceu-lhe o sangue, mas no ajudou
nada a melhorar-lhe o humor.
Praguejou novamente, com mais
veemncia ainda. Em voz alta. Se
Daphne Joyes ouvia ou no, no lhe
interessava. Nem a ela, sups.
Maldisse Becksbridge e o seu
estpido testamento e carta. E a
covardia em no resolver os seus
problemas com as antigas amantes e, em
vez disso, deix-los para serem
resolvidos por outro homem. Estou a
contar com o pouco que resta do
melhor lado do teu carcter. No lhe

restava
quase
nada,
caramba.
Becksbridge tinha apontado esse facto
muitas vezes.
Talvez tudo aquilo tivesse sido a
ltima piada do velho. Talvez tivesse
dado umas boas gargalhadas ao escrever
aquela maldita carta. O pedante imbecil,
no, melhor, o pedante hipcrita,
lanaria o parente odiado no caminho de
Mrs. Joyes e ela trataria de lhe dar o
devido castigo.
Castleford bebeu mais um gole e
olhou em redor do quarto. Toda e
qualquer superfcie parecia coberta de
flores. Os malditos amarelos e os
malditos azuis juntavam-se em raminhos
que se repetiam como gotas de chuva,
espalhados pelas cortinas da cama e das

janelas, pelas almofadas, por todo o


maldito espao. J vira flores
suficientes naquele dia para atapetar
todo o reino. Provavelmente nunca mais
seria capaz de ver outra flor sem se
lembrar desta noite.
Ela entregara-se completamente. Ele
sabia que sim. Toda ela fora suavidade
e suspiros e docilidade sensual, e ele
debatera-se entre a vontade de a atrair
para a cama ou de a possuir ali mesmo.
Mas de repente, nada. Nada. Onde diabo
tinha ela encontrado a determinao
para se transformar em pedra daquela
maneira?
As mulheres nunca faziam isso com
ele. Nunca. Ele conhecia bem as

mulheres, sabia o que lhes acontecia,


caramba, e aquilo no era normal. E
depois nem o mais leve balbucio ou
rubor. Simplesmente virou-se, como se
um minuto antes ele no tivesse estado
prestes a despi-la, e com serenidade
absoluta ps-se a falar sobre uma
maldita videira enquanto ele sofria os
efeitos de um desejo incendiado e
dolorosamente frustrado.
Ia levar o cantil mais uma vez boca,
mas pensou melhor. No sabia o que
seria capaz de fazer se ficasse
completamente embriagado enquanto
fumegava sobre o assunto inacabado
com Daphne Joyes. Nunca antes tivera
uma mulher rendida nos seus braos que
recuasse, mas no valeria de nada fazer

uma tempestade num copo de gua. A


dignidade agora ditava que recuasse e se
preparasse para a prxima batalha.
Levantou-se, tirou a roupa e atirou
para trs a maldita colcha florida.
Lavou-se e deixou-se cair na cama.
Forou a mente a pensar noutra coisa,
que no na mulher apetecvel e irritante
que dormia algures naquela casa,
quando deveria estar nua ao lado dele.
Mas algo lhe servia de consolao.
Tirando aquelas duas horas mortferas
ao jantar, praticamente no se sentira
entediado durante todo o dia.

CAPTULO 4

entindo-se
agradavelmente
descontrado e de cabea leve,
Castleford saltou da carruagem e entrou
no clube Brookss. Inspecionou a sala
de leitura at o olhar recair num
cadeiro onde uma cabea escura
espreitava acima de um jornal aberto.
Aproximou-se sem pressas.
Ests a tornar-te previsvel,
Hawkeswell disse ele. Um homem
de rotinas. Domesticado h menos de um
ano e olha para ti, cliente habitual dos
clubes durante a tarde, mas sem nunca
aproveitares as diverses que eles

oferecem.
O jornal desceu. Olhos azuis
penetrantes
dardejaram
de
aborrecimento e ouviu-se um suspiro de
profunda indulgncia.
Castleford, que prazer ver-te, e to
cedo! Ainda nem so quatro horas. Ser
que a messalina da noite passada perdeu
o interesse antes do amanhecer?
Castleford arrastou outro cadeiro
densamente estofado e sentou-se.
Hawkeswell ergueu uma sobrancelha,
um indicador de que no o tinha
convidado a juntar-se a ele.
Castleford ignorou-o. Na sua opinio,
Hawkeswell era um velho amigo, e os
amigos
tinham
responsabilidades
mtuas. A sua, hoje em dia, era garantir

que Hawkeswell no seguia a inclinao


natural de permitir que a sobriedade e o
amor apagassem toda a diverso da sua
vida. Porm, estava a tornar-se uma
tarefa incrivelmente rdua.
As minhas mulheres nunca perdem o
interesse
antes
do
amanhecer,
Hawkeswell. Mesmo quando pagamos
pelo prazer, cabe aos homens assegurar
que as companheiras de cama no se
aborrecem. Lady Hawkeswell ficar-te-
muito grata se nunca te esqueceres que
este nosso dever se aplica ainda mais s
boas mulheres do que s ms.
Melindrado, Hawkeswell bateu com o
jornal no joelho. Realmente adorava a
mulher, e no s por causa da sua

considervel fortuna. Sendo ele um


homem moda antiga, do tipo
cavalheiresco, levava a peito qualquer
referncia a ela que soasse minimamente
inadequada.
Se ests aqui, meio sbrio, se os
olhos no me enganam, suponho que haja
uma razo retorquiu Hawkeswell.
Os nossos encontros raramente so
acidentais.
Pode haver uma razo. Ainda estou
a decidir.
Voltou a levantar o jornal.
Informa-me quando decidires.
Eu preferia saber o que quero
aconselhando-me com o Summerhays,
percebes? Mas ele foi para o litoral. Por
isso tenho de me contentar contigo,

mesmo desconfiando que me mates de


tdio em pouco tempo.
Queres conselhos? O grande e
omnipotente Castleford, o homem que
acredita que o seu discernimento
superior a todos os outros e que
ultrapassa o tdio intrometendo-se nos
assuntos dos homens, como Zeus num
feriado, a querer conselhos de outra
pessoa? Estou contentssimo que
Summerhays no esteja por perto, se
isso significa que me dado o prazer de
tal honra. Sou todo ouvidos.
O conselho s peo ao Summerhays.
De ti, s preciso da resposta a uma
pergunta.
No te acanhes.

Antes de mais, Castleford pediu vinho


e fez questo de mandar vir o preferido
de Hawkeswell. Confiava que o clarete
pudesse inspirar uma conversa amena e
tambm acalmar a tendncia de
Hawkeswell para o temperamento
explosivo. Depois de o vinho ter sido
trazido e servido, inclinou-se na direo
do outro cadeiro para um tte--tte.
Finalmente conheci-a, apesar das
tuas tentativas de me negares esse
prazer.
Hawkeswell franziu o sobrolho com
perplexidade, uma qualidade que lhe era
muito tpica. O homem s vezes tinha
dificuldade em entender a mais simples
conversa. No fazia sentido nenhum,

uma vez que s acontecia com


Castleford, mas o que fazer?
Conheceste-a? Quem?
A Daphne Joyes, claro! Agora
percebo a tua retrica. Sobre a angstia
que causaria tua mulher se eu fizesse
alguma coisa inconveniente a algum
daquela casa, e sobre eu no ter
permisso para l entrar, et cetera, et
cetera.
Mantenho cada palavra. Espero que
te tenhas portado decentemente quando a
conheceste?
Castleford ignorou a reprimenda.
Ela no era o que eu esperava. No
uma harpia envelhecida, tal como
quiseste fazer parecer.
Ningum disse que ela era uma

harpia, e muito menos velha.


Hawkeswell encolheu os ombros.
Impressionante,
sim.
Determinada,
tambm. Mas no uma harpia.
Tambm ningum disse que ela era
belssima.
No havia a menor razo para isso
respondeu Hawkeswell, todo ele
inocncia enquanto bebia um trago de
vinho.
No, no havia a menor razo, mas
no tinha sido por acaso.
espantoso que a protejas tanto,
depois do papel que ela desempenhou na
histria da tua mulher. Se fosse comigo,
eu teria muita dificuldade em
reconciliar-me com ela, quanto mais

esforar-me para a manter escondida de


pessoas como eu.
No fiz esforo nenhum. Nem todas
as palavras ditas, nem todos os
pensamentos se centram em ti,
Castleford. Eu sei que uma ideia
chocante, mas serias mais suportvel se
aceitasses essa verdade. Quanto a Mrs.
Joyes, confesso que a achei irritante no
primeiro encontro, especialmente depois
de ela ameaar dar-me um tiro. Imagino
que tambm a tenhas achado um pouco
irritante.
Irritao no era uma reao que se
encaixasse no que lhe acontecera
naquela noite, mas Castleford limitou-se
a sorrir e deixou Hawkeswell pensar o
que quisesse.

Para ser franco, a princpio tambm


a achei um pouco suspeita continuou
Hawkeswell, pousando o jornal, com a
lngua um pouco mais solta pelo vinho.
Ela tem uma certa aura de mistrio. Por
exemplo, vive numa propriedade um
pouco boa de mais para uma viva de
um capito do exrcito. Comentei esse
facto com a Verity, o que s provocou
uma discusso.
Mas nenhuma explicao?
Elas tm aquela regra estranha e por
causa disso pouco sabem do passado
umas das outras. Essa foi outra
suposio que mencionei Verity, que
talvez fosse muito conveniente para Mrs.
Joyes. O que causou outra discusso.

Elas so muito protetoras umas das


outras.
Ento, como bom e domesticado
marido que s, no mencionaste mais
suspeitas, nem tiveste mais discusses.
Simplesmente deixei de pensar
nisso, de to distrado que ando com a
felicidade domstica. Algo que nunca
vais compreender ou sequer saber o que
.
Ser que essa felicidade tambm te
ajudou a gostar mais de Mrs. Joyes?
Talvez. verdade que gosto muito
mais dela agora. Sou-lhe muito grato
pela amizade que mostrou a Verity,
quando... bem, quando a minha mulher
sentiu que precisava de uma amiga.
Finalmente tinham chegado ao cerne

da questo.
Mas gostas dela com uma espcie de
admirao para com uma conhecida ou
gostas dela como se fosse a irm da tua
mulher?
Hawkeswell franziu o sobrolho,
desconfiado.
Essa uma pergunta muito estranha.
O que queres saber?
Castleford mudou de posio,
pousando os antebraos nos joelhos e
inclinando-se na direo do amigo.
A questo esta: eu pretendo
seduzir Mrs. Joyes.
Hawkeswell
endireitou-se
bruscamente no assento.
Como dizes?!

Estou decidido.
Muito
decidido.
Completamente
decidido.
Hawkeswell tentou recompor-se do
choque e ps-se a ruminar a revelao.
Na verdade, no fico assim to
surpreendido, s fiquei chocado com o
anncio. Ela uma mulher atraente,
mas...
Que palavra intil, essa. Atraente.
Daphne Joyes sublime.
Ela pode ser sublime, mas acho-a
um pouco... fria concluiu com um
encolher de ombros.
Talvez ela no faa o teu estilo.
Mas, ao contrrio de ti, o que vejo nela
o oposto de frio.

Deveras?
Foi a vez de Hawkeswell se
aproximar, cheio de curiosidade.
De qualquer forma, minha inteno
conquist-la. Mas, primeiro, preciso de
saber se te sentes to protetor a ponto de
tomares alguma atitude inconveniente,
como, digamos, desafiares-me para um
duelo, j que pareces ter-te esforado
para me meteres medo.
A expresso de Hawkeswell alterouse para desconcerto absoluto.

Fico
muito
sensibilizado,
Castleford. E no estou a brincar quando
o digo. Seres capaz de deixar passar
uma mulher sublime se tal significasse
enfrentarmo-nos num duelo de honra...

Castleford decidiu no esclarecer que,


na verdade, nunca dissera que deixaria
passar.
E ento?
Hawkeswell ficou ainda a ponderar
um pedao.
Ela pode ser como uma irm para a
minha mulher, mas o facto que no .
No tenho legitimidade para te desafiar
para um duelo declarou, por fim.
Ainda bem que pensas assim.
No entanto, o meu dever seria tentar
dissuadir-te.
Considera-o feito e poupa-nos aos
dois.
Hawkeswell abriu a boca para
contestar, pensou melhor, e bebeu mais

vinho.
Quando? Preciso de estar preparado
na frente domstica para quando a Verity
ficar a saber.
Em breve. Uma semana... dez dias,
no mximo. S preciso de conseguir
traz-la para Londres.
Ests cheio de confiana. To
confiante que nem me fizeste prometer
que no a alertasse atravs da minha
mulher.
No h necessidade de a alertar. Ela
j sabe.
O espanto de Hawkeswell ficou
evidente
no
seu
arquear
das
sobrancelhas.
Tiveste o atrevimento de anunciar as
tuas intenes?

No propriamente. Mas ela sabe.


Hawkeswell
fitou-o
com
ar
perscrutador e depois sorriu.
J tentaste, no foi? Tentaste e no
conseguiste. No vale a pena pores esse
ar exasperado, como se fosse uma ideia
absurda. Eu conheo-te e sei que estou
certo. Deu uma palmada no joelho num
gesto de frustrao. Raios partam,
mesmo uma pena o Summerhays no
estar na cidade. Podamos fazer apostas;
ia ser muito divertido ficar a ver a
semana que tu prevs transformar-se
num ano. Ou em nunca.
Tu podes precisar de um ano para
conseguires levar uma mulher sublime
para a cama, mas asseguro-te de que eu

s preciso de uma semana.


Ou duas, talvez. Trs, no mximo.
Mas um ano era ridculo, e nunca
estava fora de questo.
Ento deves ter algum trunfo
escondido na manga que eu desconheo.
S o meu charme.
Hawkeswell achou o comentrio
hilariante. Chegou a ficar vermelho de
tanto rir. Limpando as lgrimas de riso
dos olhos, serviu-se de mais vinho.
Vamos ver a que distncia te leva
esse teu charme borracho com uma
mulher como ela, Castleford.
Daphne afastou ligeiramente as
cortinas da carruagem e espreitou l
para fora, notando com pesar que j

estavam a atravessar o Hyde Park.


Ao seu lado, Katherine inclinou a
cabea apenas o suficiente para que o
feixe de luz que entrou no lhe atingisse
o rosto. No que alguma coisa o pudesse
fazer, com o chapu que Katherine
usava. A imensa aba impedia qualquer
perspetiva que no fosse olh-la de
frente, e uma touca de renda debaixo do
chapu escondia uma grande parte dessa
perspetiva tambm.
Daphne fechou a cortina.
Ningum te vai ver, prometo. Vais
ficar dentro desta carruagem at
chegarmos porta e num pice estars
dentro de casa. Os empregados sero
todos estranhos e nem sequer vo

reparar em ti.
Eu no tenho medo de ser vista
disse Katherine. S no gosto de
cidades.
Ento fico duplamente arrependida
de te ter obrigado a esta visita a
Londres, Katherine. Mas no tive outra
opo. Eu sei que me compreendes.
Katherine permaneceu tensa como uma
esttua de pedra ao lado dela. Tinha
sido cruel insistir para que ela a
acompanhasse, mas Daphne no poderia
fazer aquela visita especfica sozinha,
sem outra mulher ao seu lado. Seria um
perfeito disparate.
No percebo por que razo ele no
foi at Cumberworth novamente
resmungou Katherine, agastada. Foi

muito descorts da parte dele pedir-te


para fazeres esta viagem, e por uma
coisa to comezinha. Ele pode ser um
duque, mas se deseja uma visita social,
devia ser ele o nico incomodado, no
tu, e certamente no eu.
Aquele era um dos momentos em que
a regra de no se meterem na vida umas
das outras era muito til, concluiu
Daphne. Sozinha, Katherine tinha tirado
concluses erradas sobre esta visita a
Londres. Daphne no tinha nenhuma
obrigao de explicar que aquela no
era propriamente uma visita social, que
aquele duque no tinha exatamente feito
um convite e que estava em jogo muito
mais do que Katherine poderia imaginar.

O estranho convite de Castleford


estava guardado na mala de Daphne. Um
pargrafo, escrito na letra fluida e tom
formal do secretrio, Mr. Edwards,
pedindo desculpas em nome do duque
por no a ter informado mais cedo da
situao. Mr. Edwards explicava que
tinham surgido algumas questes
relativas propriedade quando o
assunto fora abordado na ltima terafeira e que em breve seriam retomadas.
Pedia-lhe ainda um pouco mais de
pacincia.
Por baixo da assinatura de Mr.
Edwards, numa outra caligrafia, mais
pessoal e apressada, umas quantas
palavras escritas. do seu interesse vir

c na prxima tera-feira, s trs


horas. Castleford.
Ela ainda no decidira o significado
daquele do seu interesse. Poderia
ser interpretado como um homem
ocupado a incentiv-la a estar presente
para que os interesses dela tivessem voz
nas deliberaes dele. Todavia, lido de
outra forma, a frase soava como uma
ameaa.
Em ambos os casos, no esperava que
fosse um encontro agradvel. Uma vez
que era tera-feira, ele deveria estar
sbrio, por isso duvidava que se
portasse mal. No entanto, da ltima vez
que o vira s tinham decorrido uns
meros quinze minutos at ela ter de
rejeitar os avanos dele. Desconfortvel

era um eufemismo para descrever aquele


ltimo quarto de hora juntos. E apesar
de ela ter deixado as suas preferncias
bem claras, ele no chegara realmente a
desistir.
Veio-lhe cabea a imagem do
momento em que ele finalmente se
despediu dela. Descontente. Irritado. A
fit-la como um falco observa um
arganaz.
Talvez eu tenha de dedicar o prximo
ano a tentar avivar-lhe as cores
novamente, Mrs. Joyes.
Ele foi-se embora ao amanhecer do
dia seguinte, antes de algum se
levantar. Ela ouvira o cavalo no
caminho da casa e cerrara os olhos com

um profundo suspiro de alvio. Contudo,


talvez enfrent-lo tivesse sido a atitude
mais inteligente, se ele assim o tivesse
permitido. Poderiam ter-se rido sobre o
que acontecera na estufa. Ele poderia at
ter pedido desculpa.
Em vez disso, ela passou os trs dias
seguintes preocupada a imaginar qual
seria o estado de esprito dele. Ficara
num estado
de
nervos
quase
descontrolado quando, na quarta-feira,
no chegara nenhuma carta sobre as
deliberaes de tera-feira. Depois, a
chegada daquela carta estranha na sextafeira.
A carruagem parou. Daphne abriu as
cortinas, inclinou a cabea e olhou para
a rua. A largura e a altura da casa de

Castleford impressionaria qualquer um.


No havia nada de reservado, modesto
ou discreto naquele edifcio. Possua a
decorao mais exuberante que alguma
vez fora moda na Inglaterra e mais
janelas do que a maioria das casas
senhoriais. A arquitetura ostentava
riqueza, privilgio e falta de conteno.
Claro, no poderia ser de outra
maneira.
Uma srie de criados vestidos com
librs azuis galonadas de ar antiquado
esperava para as servir. Cales e
sapatos de fivela marcharam em frente.
Luvas brancas ajudaram-na a ela e a
Katherine a descer da carruagem. Duas
perucas por baixo de tricrnios

escoltaram-nas at porta. Um
mordomo imponente, engalanado por
botes dourados e bordados, pegou no
carto de visita dela, pousou-o numa
salva de prata estendida por uma verso
mais enfadonha de si mesmo e, de
imediato, acompanhou-as at grande
escadaria imperial para l do trio de
receo.
Katherine caminhava ao lado, de
olhos arregalados, demasiado abismada
para mostrar medo. Daphne tentou no
ficar igualmente impressionada com os
pormenores luxuosos que lhe iam
entrando pelos olhos em todas as
direes.
Alguma vez viste algo to chique?
sussurrou Katherine. A Audrianna e a

Verity tambm vivem assim?


As casas delas podem ser
igualmente grandiosas, mas o efeito no
to ancien rgime em matria de
ostentao.
Claro que tambm nenhuma das
amigas morava na casa de um duque.
No que todos os duques vivessem com
tanta pompa. No fora esse o caso de
Becksbridge, mas tambm havia
histrias de que alguns dos seus
antepassados
eram
secretamente
puritanos.
As pinturas ali em cima exibem
alguns atos bem escandalosos disse
Katherine, apontando para o teto alto,
onde deuses e deusas se divertiam em

paisagens buclicas, as poses nuas


cheias de insinuaes amorosas.
Essas coisas no so consideradas
escandalosas se forem os deuses
romanos a faz-las.
O que so consideradas, ento?
Alegricas. Mas eu sempre achei
que isso era apenas uma desculpa para
os homens poderem olhar para imagens
picantes.
Entraram nos sales de receo e
passaram por duas enormes salas de
estar. Por fim, o mordomo f-las entrar
para um aposento de relativa
simplicidade, ao fundo da casa, com
paredes forradas por painis de
madeira. Trs das paredes eram
revestidas por janelas, oferecendo vistas

para o rio e para o Hyde Park. Uma


brisa agradvel agitava as cortinas.
O mordomo explicou que o duque se
lhes juntaria em breve. Dois criados
chegaram com bandejas de ch e
bolinhos. Depois da agitao do
servio, ela e Katherine foram deixadas
sozinhas.
Daphne sentou-se num canap e
mordiscou um bolinho que sabia a
limo. O aperto que sentia no estmago
vinha aumentando a cada minuto desde
que atravessaram o parque e agora mal
conseguia engolir.
Talvez no houvesse motivo para tanta
preocupao. Pelo que se dizia,
Castleford no era um perfeito canalha.

Houve at alturas em que fora bom, tanto


para Audrianna como para Verity. Ele
podia passar seis dias por semana entre
meretrizes e embriaguez, podia no
querer saber o que diziam sobre ele, e
podia at ter prazer na sua m fama, mas
nunca ningum o descrevera como sendo
mau ou cruel.
Infelizmente, tir-la daquela terra no
faria dele mau nem cruel. Seria apenas o
ato de um homem a tirar o melhor
partido possvel de uma herana. Mas
no era mau. Esperado, na verdade.
Inteligente.
Lembrou-se da expresso nos seus
olhos durante aqueles breves e terrveis
minutos depois de ele parar de a
abraar. Ouviu de novo o tom negro e

sarcstico com que se despediu porta


da estufa.
O desnimo invadiu-a, roubando-a da
vontade de ser otimista sobre o desfecho
daquele encontro.
Provavelmente deveria ter comeado
a fazer as malas assim que ouviu o
cavalo dele afastar-se a galope na
alvorada.
Pouco depois comeou a ouvir-se um
retumbar de passos a entrar na sala
contgua. Dois lacaios abriram as portas
para a graciosa sala, mantendo-as
escancaradas. Uma fila de homens
entrou, liderada por Castleford.
Apresentava um ar menos informal,

hoje, pensou Daphne. Mais rgido. Mais


composto, de uma maneira indefinvel.
Mais duro.
Caminhava como um homem que
atravessava a vida com propsito. A
expresso grave revelava uma forte
concentrao em qualquer que fosse o
assunto que tinha em mos.
Depressa se tornou evidente que, de
momento, ela era o assunto.
Observou-a demoradamente. O olhar
refletia a altura da sua posio social,
de uma forma nunca antes vista. Um
duque acostumado a conseguir sempre o
que queria examinava uma mulher que
ousava negar-lhe esse privilgio.
Fez as apresentaes, a ela e a
Katherine, dos dois homens que tinham

entrado atrs dele. O jovem de cabelos


loiros, culos, maxilar inesperadamente
firme e expresso sria era o secretrio,
Mr. Edwards. O homem mais velho,
corpulento e calvo era um dos
advogados,
Mr.
Goodale.
Este
carregava um grande rolo de papel
debaixo do brao.
Mr. Edwards, faa-me um favor e
mostre a Miss Johnson o jardim disse
Castleford num tom autoritrio, assim
que as formalidades foram concludas.
Ela especialista em horticultura e est
aqui para lhe dar instrues sobre tudo o
que os nossos jardineiros no esto a
fazer bem; no se esquea de tomar
notas sobre todas as referncias e

melhorias
que
podem
ser
implementadas.
Mr. Edwards tirou um pequeno bloco
de anotaes do casaco e curvou-se para
Katherine, dizendo:
Miss Johnson, d-me a honra da sua
companhia?
Claramente
confusa,
Katherine
permitiu que Mr. Edwards a conduzisse
para fora do aposento.
Castleford sentou-se num cadeiro de
frente para o canap. Daphne esperava
que o ar relaxado que ele exibia ao
sentar-se fosse um prenncio de uma
atitude semelhante na expresso grave
do rosto.
Outro escrutnio sombrio se seguiu.
Desta vez, ela podia ver-lhe o brilho

diablico nos olhos, s que hoje fazia-o


parecer mais perigoso do que travesso.
Castleford no era um homem diferente,
mas o seu temperamento parecia
intensificar-se a par da inteligncia
quando estava completamente sbrio.
Perdoe-me ter usado este pequeno
truque sobre o propsito da visita da
Miss Johnson para a retirar da sala,
Mrs. Joyes. Achei que podia no querer
que a sua amiga assistisse nossa
conversa. Eu no sabia se tinha feito
dela sua confidente justificou ele.
No fiz qualquer confidncia.
Realmente melhor que ela no esteja
aqui.
Contava que Castleford fosse

circunspecto na presena de Katherine


durante a visita e que comunicasse a sua
deciso sem ser explcito. No esperava
que ele a recebesse com uma pequena
comitiva a reboque.
Vamos ento discutir o assunto que
nos trouxe c hoje. Aqui o Goodale tem
um grande talento para encontrar
informaes rapidamente. muito mais
esperto do que parece e adora debruarse sobre documentos e registos. Ele fez
algumas investigaes, informando-me
do que eu precisava de saber para tomar
uma deciso na passada tera-feira.
O sangue dela retumbava-lhe nas
veias, numa cadncia lenta.
Investigaes?
Foi a nica palavra que conseguiu

dizer, procurando que o tom de voz lhe


sasse calmo.
Olhou para Mr. Goodale com cautela.
Ele, por sua vez, ignorou o insulto
velado no louvor de Castleford e sorriu
com prazer expresso elogiosa do seu
senhor.
prudente fazer uma investigao
sobre uma propriedade herdada, para
conhecer bem os seus termos explicou
Mr. Goodale. Sua Graa estava
predisposto a agir rapidamente, mas eu
convenci-o a ser mais comedido, para
garantir que no havia elementos
inesperados
que
exigissem
considerao.
Por outras palavras, este advogado

tinha interferido com a deciso da


ltima tera-feira, tivesse sido boa ou
m para ela.
Muito sensato da sua parte, senhor.
Ele fez um ligeiro aceno de cabea.
Gosto de pensar que sirvo bem e
que dou bons conselhos aos meus
clientes.
Pare de se gabar, Goodale disse
Castleford. J se torna cansativo. Est
aqui por uma nica razo, por isso diga
logo de uma vez.
Pois no. Certamente.
Mr. Goodale ps-se bem em frente a
ela para dar incio apresentao.
Desenrolou o papel que trazia e
levantou-o, de modo a que o nariz, os
olhos e a careca ficassem acima do

rebordo superior
e a barriga
proeminente servisse de suporte no
fundo.
Era um mapa.
Fiz isto de propsito para a nossa
conversa, Mrs. Joyes explicou ele,
com a voz abafada pelo papel. Como
pode ver, tudo foi ampliado de maneira
a poder ser visto com muito mais
facilidade do que seria num mapa de
tamanho normal.
Olhou para o duque, cata de elogios.
Como no recebeu nenhum, Daphne fez
o seu melhor para preencher a lacuna.
Muito inteligente da sua parte,
senhor. Confesso que a maioria dos
mapas to pequena a ponto de ser

ilegvel para mim.


Para mim tambm! Da a minha
inspirao para facilitar o problema aos
dois. Eu mesmo o desenhei e acredito
que at a escala est mais ou menos
correta. Estou particularmente orgulhoso
de como...
V direto ao assunto, Mr. Goodale.
claro, Vossa Graa. Veja aqui,
Mrs. Joyes. Aqui Cumberworth.
Apontou para um conjunto de quadrados
e retngulos no canto inferior direito do
mapa. Aqui a sua casa. Apontou
para o caminho, a casa e os jardins da
Flores Preciosas, a noroeste da cidade.
E, tal como eu esperava, existe de
facto
um
elemento
inesperado.
Exatamente... aqui. Apontou para uma

grande parcela de terreno a norte do


bosque adjacente propriedade.
um terreno em pousio, no
cultivado pelo proprietrio. Essa terra
est desabitada h anos. S tem rvores
e silvado. Nada mais respondeu ela.
No me entendeu, cara senhora. Esta
no uma terra separada da sua. Faz
parte da propriedade em que vive. Toda
esta rea chegou s mos de Lord
Becksbridge atravs da me. Da a
liberdade de poder dispor dela no
testamento.
tudo uma s propriedade?
Estendeu as mos para o mapa. Mr.
Goodale foi pousar-lho no colo e ela
debruou-se sobre as linhas e

marcaes, muito espantada.


Becksbridge no lhe tinha dado um
mapa, apenas indicaes relativas
casa onde ela vivia agora. O terreno
frente e atrs, obviamente, faziam parte.
A rea a norte, para l do arvoredo ao
longo do caminho, dava a ideia que no.
Se h alguma preocupao com esta
outra rea e com o facto de estar
anexada ao meu arrendamento, assegurovos j que no preciso dela. Pode ser
arrendada a outra pessoa.
Essa no a nica preocupao
respondeu Castleford. Mostre a Mrs.
Joyes o resto, e seja rpido. Est a
tomar mais desta tarde do que lhe foi
solicitado.
Mr. Goodale inclinou-se sobre ela e

voltou a apontar para o mapa. Desta vez


para uma rea a certa distncia da casa,
mas mais prxima do que a outra.
Mrs. Joyes, v estas marcaes aqui
em cima? Representam anotaes de
inspetores.
Sobre o qu?
Minerais. No subsolo e ainda
intocados, na sua maioria, mas muito
recentemente uma pequena mina
comeou a ser escavada... aqui.
Ela analisou o local mostrado pela
ponta do dedo, a poucos quilmetros de
Cumberworth.
Mr. Goodale sentou-se numa cadeira
sua esquerda. Lanou um olhar de
relance aos bolos, mas pensou melhor.

Mrs. Joyes, enquanto viveu naquela


casa, sabe se a propriedade foi alguma
vez examinada? Alguma vez l
apareceram homens com mapas ou algo
semelhante? Ferramentas e aparelhos
que possam ser usados para escavar e
perfurar?
Nunca.
Os lbios de Mr. Goodale dobraramse sobre si mesmos, em ponderao.
Pode ir agora, Goodale. Os seus
servios esto dispensados por hoje
comandou Castleford.
Mr. Goodale ergueu-se de um salto,
como se um marionetista lhe tivesse
puxado as cordas. Dirigindo uma vnia a
ela e outra mais profunda ao duque,

desapareceu.
Deixando-a sozinha com Castleford.

CAPTULO 5

aphne e o duque permaneceram


sentados frente a frente durante um
bom tempo. Ele parecia estar a pensar
em alguma coisa, mas ela no fazia ideia
em qu.
Se quiser, pode arrendar aquela
outra parte da propriedade a outra
pessoa. No tem qualquer serventia para
ns disse ela por fim.
No existe l nenhuma casa. A renda
nunca iria justificar o investimento de
construir uma.
No entanto, havia uma casa na
propriedade. A dela.

Ser que me convocou aqui para me


dizer que, devido ao tamanho
inesperado da propriedade, no
pretende desperdi-la numa casa de
mulheres que nunca podero pagar o
mesmo arrendamento de um inquilino
agricultor? Trouxe o Mr. Goodale como
forma de montar a cena para anunciar
uma deciso de que no vou gostar?
Eu no a convoquei.
Certamente no foi um convite.
A minha nota foi muito breve? Eu
no gosto nada de escrever cartas, por
isso talvez tenha sido. Nunca entendi o
hbito de passar horas, dias, a escrever
cartas para pessoas que so pouco mais
do que simples conhecidos. Aposto que

s escreve cartas quando necessrio,


uma vez que no tola, e mesmo assim
s porque no tem um secretrio como
eu.
A sua nota foi extremamente curta e
convocou-me aqui apenas para que
pudesse...
Reitero, no foi uma convocatria.
Se alguma vez lha fizer, Mrs. Joyes, ir
perceb-lo acima de qualquer dvida.
Ela fechou os olhos e tentou controlarse. O homem era uma provao.
Trouxe-me aqui s para ficar a
saber que no est preparado para
honrar as intenes de Becksbridge
relativamente propriedade, julgo eu.
Muito bem dito. O Goodale deveria
ter esclarecido o motivo, mas acho que

fez uma grande confuso. Ele fala e fala


da maneira mais aborrecida possvel,
obscurecendo os factos com a sua
verborreia, em vez de os iluminar.
Acha que pode fazer melhor do que
ele?
Ele apoiou o cotovelo no brao do
cadeiro e o queixo no punho fechado.
Posso dar-lhe as razes maadoras
habituais. Afinal, elas esto l todas. Eu
tenho deveres, Mrs. Joyes. Deveres para
com a minha posio social, o meu ttulo
e as geraes futuras dos Castleford.
Esses deveres incluem o patrimnio que
recebi e que ser herdado pelos meus
familiares. Considero a obrigao de
tais deveres irritante e no deixo que

governe a minha vida, mas no os


encaro com ligeireza. A sua propriedade
faz agora parte dessa obrigao.
E as intenes de Becksbridge?
Quero l saber das intenes dele. A
propriedade agora minha e tem direito
ao mesmo tipo de administrao que
concedo
a
todas
as
minhas
propriedades.
Ele ia expuls-la daquela terra. Agora
tinha a certeza. O melhor que podia
fazer era negociar uma suspenso da
execuo, para ter tempo de encontrar
algum casebre para onde se mudar.
Foi mais simptico quando nos
visitou. Um homem diferente, na
verdade.
Mrs. Joyes, a maior diferena entre

esse dia e hoje, a nica diferena mas a


diferena essencial, que esse dia no
era uma tera-feira, e hoje .
Ela achou que estava preparada, mas
no podia acreditar como era horrvel
ter realmente de enfrentar a certeza desta
mudana. No s iria perder o seu
negcio, o seu meio de subsistncia, mas
tambm os planos que traara h tanto
tempo e as esperanas desesperadas
para o futuro.
Uma dessas esperanas, uma muito
particular, acorreu-lhe mente numa
memria, como um espectro, trazendo
uma nostalgia angustiada. A serenidade
abandonou-a. Ela baixou os olhos e
cerrou os dentes para no se submeter

sbita vontade de chorar.


Aparentemente, a crueldade faz
parte das teras-feiras, Vossa Graa.
por isso que reserva todas as decises
chatas para estes dias, no assim?
Ela sentiu uma reao nele, mas no
se atreveu a erguer o olhar para ver. No
entanto, a alterao no ar foi to forte
que ela temia ver o prprio fogo do
Inferno se o encarasse naquele momento.
Mas passou. Em grande parte.
Todavia, ela continuava a senti-lo a
observ-la.
Nem tudo est perdido continuou
ele. certo que no estou preparado
para honrar
a preferncia de
Becksbridge hoje, mas ainda no
descartei a ideia.

No?
Olhou para ele, no se atrevendo a
reacender a esperana e tentando
perceber se ele fazia pouco dela apenas
por diverso.
Ele parecia sereno. Indiferente.
Parecia estar a perder o interesse e que
em breve desviaria o olhar para a
janela.
Eu ainda no tomei nenhuma
deciso. Antes de o fazer, tenho de saber
algumas coisas, para ter a certeza de que
a minha deciso baseada em factos
slidos. Mesmo se optar por ignorar
esses factos, devo primeiro ter
conhecimento deles. Temos de estimar a
renda que ser perdida se eu a deixar

nas suas mos, por exemplo. Ele quase


bocejou. No deve demorar muito.
Pode demorar um ano, se s trata
desses assuntos uma vez por semana.
Que exagero. Afinal, disse-me que
seria preciso um ano de teras-feiras
antes que eu fosse capaz de lhe alterar
as cores e aqui estamos, menos de duas
semanas mais tarde, e isso j aconteceu
vrias vezes, s hoje.
E voltou a acontecer, aps a
referncia casual quela noite na estufa.
Preocupava-a que ele fosse capaz de a
fazer enrubescer to facilmente e com
tanta frequncia. Mais ningum tinha
esse poder.
Ela tornou a desviar a conversa para o
que importava.

Gostaria de saber qual a minha


posio com a maior brevidade
possvel. Se tenho de sair, seria melhor
para as plantas se fosse no outono, e
pode demorar um pouco at encontrar
outro imvel que seja adequado.
Mrs. Joyes, est a insistir que eu
decida hoje, quando acabou de me
censurar por isso? uma mulher muito
confusa.
desconcertante no ter a certeza
da prpria residncia e meios de
subsistncia. No quero apress-lo a
uma deciso impulsiva, claro, mas
ficaria grata se ela fosse abreviada.
Ele levantou-se e ps-se a passear
volta da sala, enquanto o apelo dela

pairava no ar. Finalmente, cruzou os


braos e suspirou profundamente.
Parecia um homem prestes a dizer algo
de que j se arrependia.
Suponho que, s desta vez, para no
a deixar preocupar-se indefinidamente,
eu possa tratar deste pequeno assunto
nos outros dias, alm das teras-feiras.
Oh, muito obrigada, Vossa Graa.
No entanto, no quero perder o meu
tempo nem sofrer mais intruses do que
as necessrias. Se surgir alguma questo
que precise da sua ajuda, quero uma
resposta rpida. Se vou ser incomodado
em dias aleatrios por novos
desenvolvimentos, no quero detalhes
deixados por resolver a perseguirem-me
durante toda a semana.

Prometo que se o senhor ou Mr.


Goodale escreverem, eu respondo na
volta do correio.
Na volta do correio? Isso no serve.
Seria melhor se permanecesse em
Londres enquanto o problema se
resolve. Assim, pode responder
imediatamente.
A sugesto apanhou-a de surpresa. Ele
fixou-a, a imagem de um homem sensato
a supor que ela se adaptaria a ele, agora
que ele se tinha adaptado a ela.
Isso no possvel. Eu tambm
tenho deveres na Flores Preciosas.
Certamente que Miss Johnson
poderia tomar conta das flores e das
plantas enquanto estiver fora. do seu

interesse residir na cidade. Dessa forma,


esta questo seria resolvida muito mais
rapidamente.
Estaria
aqui
para
influenciar a minha deciso tambm.
Fico surpreendido que no veja os
benefcios para a situao em que se
encontra.
Ela procurou na expresso dele algum
sinal de humor na forma como a
encurralava, mas s viu a expresso
facial de um duque a ach-la uma idiota
por no perceber que ele estava a
facilitar-lhe a vitria.
Quanto tempo acha que isso seria?
Uma semana. Dez dias, talvez. No
imagino que possa levar mais do que
isso.
Ela continuava desconfiada. Ainda

assim, se era para resolver tudo mais


depressa e se ela poderia influenciar a
deciso...
Suponho que posso pedir Celia... a
Mrs. Albrighton, para ficar em casa
dela.
Ele voltou para o cadeiro e
acomodou-se.
Duvido que o novo marido v
apreciar a intruso. Alm disso, ela vive
perto de Bedford Square, no ? Isso
muito longe e inconveniente. Melhor
seria que ficasse aqui, como minha
convidada.
A expresso inocente no a enganava.
Ela j lhe tinha adivinhado o jogo e,
com aquela ltima frase, mostrara todas

as cartas.
Se eu tiver um pingo de
preocupao com a minha reputao, o
melhor no ficar hospedada aqui,
Vossa Graa.
Ele sorriu diabolicamente, parecendose mais com a pessoa que tinha estado
em casa dela.
Tinha-me esquecido de como a Mrs.
Joyes rigorosa com o decoro.
Sim, ela chata e inconveniente.
Ainda a sorrir, ele fitou-a com aquela
familiaridade incisiva que ultrapassava
subtilmente os limites.
E se eu insistir?
Finalmente ali estava. A convocatria
no fora apenas por causa da
propriedade e da deciso a tomar.

Talvez no fosse por causa de nada


disso. De repente, sentiu-se sob o
escrutnio de um predador. Isso seria de
grande ajuda, no fora a cautela que ele
fizera nascer nela vir fortemente
misturada com uma excitao ardente e
alarmante.
Se insistir, irei questionar os seus
motivos, que j so suspeitos, sir. Irei
tambm record-lo de que me disse que
eu poderia recusar-lhe qualquer coisa e
que isso no seria usado contra mim.
Presumo que, como cavalheiro que ,
estivesse a falar a srio.
No me lembro de ter dito isso.
Tenho a certeza de que est enganada.
No soa nada a algo sado da minha

boca.
No tem problemas de memria,
quando quer. Foi a ltima coisa que me
disse no fim do nosso jantar.
Que descuido da minha parte. Nunca
sou to imprudentemente generoso.
O ar estava a ficar pesado de palavras
no ditas e insinuaes acumuladas. Ela
rezou para no corar de novo, mas
aquele olhar demorado e conhecedor
provocava-lhe emoes escandalosas
que a deixavam assustada.
Vou escrever Celia ainda hoje e
combinar a minha estadia. No obstante
o novo marido, ela vai concordar.
Ele descartou a inteno dela com um
gesto irritado da mo.
Tenho uma soluo melhor, qual

no poder opor-se. O Summerhays


ofereceu a casa de Park Lane. Uma vez
que ele e a mulher esto para o litoral e
a me foi para o campo, ter o mximo
conforto e privacidade, mantendo todo o
decoro necessrio.
Ele tinha planeado tudo ao nfimo
pormenor, percebeu ela. Talvez
maquinado durante dias. Toda a
conversa tivera o objetivo de a conduzir
quele ponto exato.
Duvido que Lord Sebastian tenha
feito a oferta por impulso. O que fez
para a incentivar?
Posso eventualmente ter escrito e
mencionado que a tinha conhecido e que
havia a possibilidade de ter de ficar na

cidade umas duas semanas.


Uma semana, foi o que me disse.
Expressei uma certa preocupao na
minha carta, uma vez que, no vero,
Londres pode ser pouco saudvel. Na
resposta, ele insistiu que usasse a casa
dele. Como fica em frente ao parque, o
ar muito mais fresco e saudvel. Ele
disse que Lady Sebastian lhe iria
escrever e fazer o convite. Inclinou-se
para a frente para pegar num bolinho.
A carta dela deve ter chegado hoje a
Cumberworth concluiu, levando o
bolo boca.
Parecia satisfeito consigo prprio e
por ter conseguido preparar a prxima
semana dela tal como queria. O que era
verdade. Ela no confiava o suficiente

no carcter dele para acreditar que se


lhe frustrasse os planos, ele manteria a
generosidade. Ele tambm o sabia e
contava que a sua reputao a deixasse
insegura.
Promete que se concentra neste
assunto com a disciplina necessria se
eu ficar na cidade?
Conto consigo para no me deixar
pensar noutra coisa enquanto c est.
Ento agora, uma vez que parece
concordar, vamos ter com Miss Johnson.
Preciso de voltar para o inferno onde
sofro as torturas dos condenados.
Abandonaram a
sala
arejada,
atravessaram os luxuosos sales de
festas, desceram as escadas e saram

para o terrao. No jardim, Katherine


apontava para uma roseira enquanto
falava e o srio Mr. Edwards rabiscava
no seu livrinho de anotaes.
Ele reparou no seu empregador e
conduziu Katherine de volta ao terrao.
Katherine parecia bastante calma.
Aparentemente, o jardim tinha-lhe
serenado os receios.
Castleford chamou Mr. Edwards
parte para uma conversa particular.
Katherine aproximou-se de Daphne.
Porque no quiseste dizer que me
trouxeste aqui para ter a primeira
oportunidade de dar o meu parecer
sobre jardins e plantas de uma casa
senhorial? Sou-te muito grata por j
teres tanta confiana em mim.

Daphne notou que Mr. Edwards


mostrava as anotaes sobre o jardim a
Castleford, que parecia mortalmente
entediado.
Queria surpreender-te.
Castleford veio despedir-se delas. Em
seguida, Mr. Edwards aproximou-se.
minha honra garantir que ambas
so conduzidas em segurana at s
vossas respetivas casas. Sua Graa
instruiu-me a ir primeiro a Park Lane,
Mrs. Joyes, e a deix-la l.
Eu tenho uma carruagem. E tambm
s irei residir em Park Lane daqui a um
ou dois dias. A sua companhia no ser
necessria. Pode regressar ao trabalho
com Sua Graa.

O rosto
do
jovem mostrou
consternao.
A sua carruagem foi mandada
embora h cerca de uma hora, Mrs.
Joyes. Por ordem do duque. Ele
consultou o pequeno livro e riscou as
ordens. Antes do nosso encontro, Sua
Graa explicou quais os meus deveres.
Devo lev-la at Park Lane e depois
acompanhar
Miss
Johnson
a
Cumberworth...
numa
carruagem
separada, claro, no acompanh-la
dentro da carruagem de Sua Graa. Em
seguida, devo regressar a Park Lane com
as malas que Miss Johnson ir preparar
para si.
Mr. Edwards tinha recebido aquelas

instrues ainda antes de Castleford ter


entrado na graciosa sala.
Vejo que o duque pretende
preencher-lhe bem o resto dia, Mr.
Edwards. Infelizmente, ao fazer os seus
planos, Sua Graa no levou em
considerao as nossas preferncias
relativamente aos nossos.
Mr. Edwards corou.
Ele esqueceu-se de vos explicar? As
minhas sinceras desculpas. Isso
acontece s vezes, lamento. Contudo, os
duques tm muito a ocupar-lhes a mente.
Este duque, principalmente, parecia
ter um jogo de seduo em mente,
desconfiava Daphne. Tinha envidado
todos os esforos para se certificar de
que ela permanecia convenientemente

por perto at ele decidir divertir-se a


dar o prximo passo.

CAPTULO 6

casa de Park Lane era elegante e


enorme, tal como convinha ao
domiclio urbano de um lorde. Daphne
j visitara Audrianna uma vez e at
conhecia alguns dos empregados. No
podia pedir uma situao mais ideal
para passar uma semana, ou dez dias, em
Londres, no vero. Mesmo com a
famlia no litoral, teriam ficado criados
suficientes para lhe garantir uma estadia
segura e protegida e ao mesmo tempo
confortvel e tranquila.
No entanto, desde o primeiro instante
que ali entrou, sentiu-se vulnervel.

Talvez o tamanho da casa fosse a causa.


No havia nada de acolhedor na imensa
biblioteca ou na imponente sala de
jantar. Assim que saa dos seus
aposentos, a presena dela criava ecos
onde quer que fosse.
Por isso, o quarto tornou-se o seu
santurio. Foi l que jantou depois de
Mr. Edwards a deixar no trio de
entrada. Estava sentada janela, a
observar a maneira como a escurido
transformava o parque quando ele
regressou nessa mesma noite com a sua
bagagem.
A chegada das malas ao quarto
envolveu uma certa cerimnia, enquanto
a criada que lhe fora atribuda
pendurava os vestidos. Daphne reparou

que os seus dois melhores vestidos,


aqueles que seriam apropriados para
jantares, tinham sido enviados, mesmo
no tendo dado instrues a Katherine
para os emalar.
Aparentemente, Mr. Edwards tinha
recebido
ordens
bastante
pormenorizadas do seu senhor e
interferido na seleo de Katherine do
guarda-roupa.
Era exatamente por isso que se sentia
vulnervel, percebeu. O duque tinha
arranjado maneira de a pr a viver numa
gigantesca manso de cidade, com
vastas extenses de salas, nas quais o
escasso nmero de criados nunca iria
entrar. Certificou-se de que ela no teria

nenhuma das amigas a viver consigo,


nem nenhuma outra mulher como
acompanhante. A trama indicava que ele
demonstrava mais interesse nela do que
qualquer mulher decente gostaria de
receber de um homem de to m
reputao.
Adormeceu a pensar em como pr
termo quele jogo e retomou o assunto
assim que acordou. No momento em que
admitiu sentir-se vulnervel porque no
o achava assim to repugnante como
devia, uma criada entrou com o
pequeno-almoo.
Obviamente no havia correio, mas a
edio desse dia do jornal Times vinha
na bandeja. Leu-o enquanto comia a uma
mesinha preparada perto da janela.

Um artigo que relatava o crescente


mal-estar entre os trabalhadores no
Norte do pas chamou-lhe a ateno.
Procurou os nomes dessas cidades para
perceber se a violncia ameaava
pessoas que ela conhecia. Rezou para
que aqueles que amava estivessem a
salvo e tambm pelos outros que
conhecia naquela regio.
Quase no final do artigo, uma outra
referncia prendeu-lhe o olhar.
O jornal observava que Lord Latham,
agora o novo duque de Becksbridge, era
esperado brevemente em Londres.
Especulava-se que o primeiro-ministro
faria questo de se encontrar com ele,
adiantando a opinio de que o ensaio de

Latham, recentemente publicado, em que


pregava ser fundamental para o futuro da
Inglaterra um retorno obedincia ao
direito civil e natural, era muito
apreciado entre as hostes do Governo e
do Exrcito.
O artigo esmoreceu-lhe a boa
disposio. Pensar em Latham surtia
normalmente esse efeito. Por sorte, h
anos que no tinha grandes motivos para
o fazer, mas era bvio que a trgua
terminara.
Devia arranjar aquele novo ensaio.
Seria cmico de ler. Um retorno ao
direito civil e natural, pois sim. Se a
memria no lhe falhava, a dose de
conscincia daquele homem era quase
nula e ele achava-se acima de todas as

leis. Sem dvida acreditava que s as


classes mais baixas da sociedade
deviam ser obedientes.
A criada veio recolher a bandeja. Um
lacaio acompanhava-a e estendeu-lhe um
carto de visita.
Lady Hawkeswell estava l em baixo.
Dez minutos depois, Verity entrou
como uma lufada de ar fresco no quarto,
atirou a bolsa de seda para a cama e
tirou o chapu, revelando os cachos do
arranjo artstico do seu cabelo escuro.
Verity possua o tipo de beleza mais
na moda: pele de marfim, lbios
vermelhos, cabelo escuro, a tal grau que
irritava certas senhoras da sociedade,
cuja opinio era a de que nem a natureza

e muito menos Lord Hawkeswell


deveria ter favorecido uma mulher com
um passado to vulgar como o de Verity.
Devias ter escolhido um dos outros
quartos disse Verity. Este pode ter
vista para o parque, mas tambm est
virado a oeste e vai ser muito quente nas
tardes de vero. E nem sequer tem uma
salinha de estar anexa.
O tamanho agradou-me, assim como
as vistas e as cores claras. Ela pegou
na mo de Verity, fazendo um gesto para
que se sentasse. Como soubeste to
depressa da minha chegada?
Verity deslocou a cadeira at parede
para que o sol, que j entrava forte como
avisara, no a cegasse.
A Celia enviou-me um bilhete esta

manh. Ela, por sua vez, soube pelo


marido, que teve conhecimento enquanto
estava na City.
Suponho que no saibas como que
Mr. Albrighton, por sua vez, ficou a
saber.
Foi o Castleford que lhe disse.
Estavam numa das reunies de Mr.
Albrighton a respeito da sua herana
hoje de manh. Como Castleford
considera as reunies uma chatice e
deixou de participar nelas, a presena
dele hoje surpreendeu Mr. Albrighton.
Verity falava num tom casual enquanto
olhava em volta examinando o
mobilirio do quarto. Esforava-se por
parecer normal, mas os seus olhos azuis

estavam repletos de curiosidade.


Daphne odiava mentir s amigas, mas
no podia fazer confidncias acerca do
legado de Becksbridge sem dizer muito
mais do que alguma vez contara a
algum. No era uma histria para os
ouvidos de Verity.
Decidi aproveitar a oferta de
Audrianna de usar a casa dela e
desfrutar de algumas distraes, ao
mesmo tempo que me reno com
algumas famlias que manifestaram
interesse em contratar os servios da
Flores Preciosas.
Era tudo verdade, apenas a ordem era
ligeiramente diferente e a referncia a
promover o negcio um impulso
inspirado.

Verity olhou-a com brandura. Sabia


que a amiga no estava a contar a
histria toda, mas no iria intrometer-se
para saber mais, disso Daphne tinha a
certeza.
Verity mexericou na renda que
debruava as luvas.
No sabia que o conhecias. Ao
Castleford, quero dizer. Ele no estava
no casamento da Celia, na primavera.
Raramente vai a casamentos, uma vez
que so de manh e quase todas as
manhs ele est... bem, diz-se que os
horrios dele so diferentes dos da
maioria das pessoas.
Conhecemo-nos recentemente.
Deves t-lo impressionado. Est a

organizar um jantar e tudo por tua


causa.
Ai estava?
A Celia falou disso quando me
escreveu. Vamos ser todos convidados.
Provavelmente ser daqui a umas duas
semanas, mais ou menos.
Que simptico da parte dele.
Ele tem esse lado, mas raramente o
mostra
e
nunca

previsvel.
Normalmente cada pensamento que tem
egosta e cada rara ao da sua parte
intrometida. Mas apesar disso, eu gosto
dele, talvez porque quando a
interferncia me atingiu, foi um desses
raros momentos de bondade. Ainda
assim, ai de quem desperte a sua
curiosidade. Pelo menos o que

Hawkeswell diz terminou Verity,


imitando a voz ressonante do marido
para, em seguida, desatar a rir.
Daphne desejava poder achar a
mesma graa que a amiga. Castleford
tinha o hbito de periodicamente sair do
seu estupor para se intrometer na vida
dos outros, normalmente com grande
sucesso. No caso de Verity, ele tinha
feito um raro esforo para ajudar a filha
de um proprietrio fabril a ganhar
alguma aceitao ao entrar na sociedade
pelo brao do seu conde. A reunio em
que Castleford participara esta manh
com o marido de Celia, Jonathan, era o
resultado de uma outra altura em que
metera o nariz em algo em que no era

de todo chamado.
Infelizmente, neste vero, parecia
querer esbanjar o seu brilhantismo na
curiosidade chamada Daphne Joyes.
Ai dela, de facto.
Pergunto-me se a Audrianna e Lord
Sebastian regressaro a tempo desse
jantar disse Verity.
Vou escrever e aconselh-la a no
fazer a viagem. Eu prpria talvez no
possa ir. No tenho inteno de ficar por
c muito tempo.
O jantar no faria sentido nenhum se
no comparecesses. Castleford deve ter
entendido mal o perodo da tua visita.
Duvidava muito.
Bem, ento temos de encontrar uma
maneira de nos divertirmos um pouco

enquanto c ests disse Verity. Vou


pensar e falar com a Celia. A cidade
calma no vero, mas devemos ser
capazes de encontrar alguma coisa que
possamos todos fazer. Um piquenique,
talvez. Mas Castleford capaz de achar
uma chatice.
No h necessidade de o convidar,
ento. Ou h?
Verity encolheu os ombros e voltou a
pr o chapu.
Tenho de ir. Se te sentires muito
sozinha aqui, s bem-vinda em nossa
casa. No sei porque no me escreveste
a pedir logo partida. No serias uma
intromisso, Daphne. Eu sei que tu e o
Hawkeswell no se deram muito bem no

incio, mas ele gosta muito de ti agora.


Na verdade, ainda h dois dias me
perguntou notcias tuas.
Daphne acompanhou-a porta.
Gostaria de poder acreditar que
Hawkeswell no se importaria de ter um
convidado em casa, mas dizer que eles
no se tinham dado muito bem era um
grande eufemismo. Queria acreditar que
ele tinha sido sensvel a isso, enquanto
Castleford mexia os cordelinhos para
tratar de tudo.
Ao mesmo tempo acreditava que no
estava hospedada em casa de Verity
principalmente porque Castleford no
queria que ela estivesse hospedada em
casa de Verity.

Castleford mandou parar a carruagem


junto ao parque. Desceu e caminhou at
entrada do parque e depois at Park
Lane.
A discrio no era apenas por causa
de Mrs. Joyes. No se importava que
coscuvilhassem sobre ele se fosse a
coscuvilhice do tipo habitual, mas no
queria que corresse o boato de que
andava atrs de uma mulher. As lnguas
de trapos iriam extrapolar o assunto,
porque era do conhecimento geral que
ele nunca se preocupava com tais
esforos.
Nunca tivera de o fazer. Normalmente
s precisava de uma expresso de
interesse e de alguns presentes e, em

breve, o maior desafio consistia na


melhor forma de se livrar do caso
amoroso quando se cansava. Os fins
conseguiam ser to complicados, que
hoje em dia raramente se incomodava
com os incios. A vida era mais fcil se
se
restringisse
s
mulheres
profissionais.
No entanto, ali estava ele, a fazer uma
visita social a uma mulher a meio do
dia. No se lembrava da ltima vez que
o fizera. A concluso de que estava
prestes a romper com os seus hbitos
mais sensatos incomodara-o, at que
uma garrafa de bom vinho no clube lhe
deu uma luz melhor sobre a questo.
Admitiu a contragosto que Daphne
Joyes, com a sua compostura de

serenidade, lhe ocupara a mente mais do


que gostaria nos ltimos dez dias. E era
tudo culpa dela.
O interesse por ela poderia ter
passado rapidamente, como era normal,
se ela no tivesse lanado a luva. Vrias
luvas, na sua opinio. Ele no era
homem de se afastar de um desafio, e o
dela tinha-lhe provocado a mente ainda
mais do que o orgulho. A nica maneira
de encontrar paz quando isso acontecia
era ver aonde tais fascinaes o
levariam e persegui-las at ao fim.
Normalmente, isso s significava
encurralar lacaios do Governo e obriglos a responder s suas perguntas, para
saber que cartas um certo ministro

guardava na manga. Por vezes, a


curiosidade exigia uma investigao
mais ativa. De vez em quando, os
quebra-cabeas absorviam-lhe a ateno
durante semanas a fio.
No entanto, duvidava que o objeto do
seu estmulo atual precisasse de muito
tempo para exorcizar.
A maioria dos homens pode
considerar humilhante chegar porta de
uma mulher a p, mas ele no se
importava com tais coisas porque, ao
contrrio da maioria dos homens,
conhecia o seu valor. Bem fortificado
pelo vinho que lhe incutia um sentimento
beatfico de bem-estar, estendeu o
carto a um criado muito espantado.
Castleford entreteve-se com as

pinturas da sala de estar enquanto


esperava Mrs. Joyes. Estava absorto a
melhorar mentalmente a composio de
uma extravagante cena mitolgica da
autoria de Le Sueur, quando o criado
voltou.
Mrs. Joyes no est em casa, Vossa
Graa gaguejou o moo, corando e
desviando os olhos. Lamento
sinceramente inform-lo desse facto, sir.
Muito sinceramente.
O criado parecia novo, ainda verde e
constrangido por ter de entregar tal
mensagem a um duque. E pois deveria
estar. Castleford no escondeu a
irritao e ignorou de propsito o gesto
do criado de dar passagem para escoltar

o visitante sada.
As mulheres nunca haviam tido tal
atrevimento com ele. Mesmo as que
tinham mais medo dele, mesmo as que o
julgavam o diabo em pessoa no se
atreviam a tal insulto.
O lacaio aparentava estar cada vez
mais nervoso e sem saber o que fazer. A
inquietao e o rubor inconveniente
revelavam a sua angstia. O mais
provvel era que os criados mais
experientes tivessem tambm ido para a
costa com Summerhays.
Castleford cruzou os braos e encarou
o rapaz, cujo rosto ficou ainda mais
vermelho.
Qual a sua graa?
P... Uma tosse estrangulada.

Perthy, sir. Vossa Graa. Horace Perthy.


Sir.
Parece-me ser um sujeito honesto,
Mr. Perthy.
Tento ser, sir.
Ento, estou certo de que me dir a
verdade agora. Mrs. Joyes est de facto
nesta casa, no est? Ela enviou essa
mensagem como as mulheres fazem s
vezes, quando no querem ver algum
que apareceu para uma visita. Estou
correto?
O sujeito parecia prestes a desmaiar.
Era possvel v-lo a pensar com todas
as suas foras em encontrar alguma lio
sobre como lidar com uma pergunta to
contundente de uma visita que se

recusava a respeitar as regras da


sociedade.
O seu silncio fala com grande
eloquncia por si, Mr. Perthy. Agora
encontre a lngua e diga-me exatamente
em que parte da casa reside Mrs. Joyes.
Oh, eu no posso... Eu no devo...
Mr. Perthy, comigo no h c no
posso ou no devo. Nem do primeiroministro, e certamente no de si. Digame onde ela reside e ningum precisa de
ficar a saber. A alternativa eu ser
obrigado a procurar em toda a casa para
informar a senhora do meu desagrado.
Os olhos de Perthy arregalaram-se
ameaa de uma busca pela casa.
Rendeu-se, aliviado, esquecendo-se de
que pelo menos uma mulher ficaria a

saber da a poucos minutos. Num


sussurro forneceu a informao.
Castleford retribuiu-lhe com um
sorriso e mandou-o embora.
Lembre-se, Mr. Perthy, o que no
v, no pode saber.
Alguns momentos depois, Castleford
j subia as escadas. Tinha de se lembrar
de dizer a Summerhays que faltava
disciplina na formao dos serviais. O
rapaz fora intimidado com demasiada
facilidade.
Encontrou os aposentos indicados
pelo jovem Perthy. Abriu a porta para
um quarto de dormir que nem sequer
tinha
uma
antessala.
Parecia
relativamente pequeno para uma casa

como aquela e a decorao era toda


branca com uns apontamentos de verde
aqui e ali. Sem flores, no pde deixar
de notar. Mas com vista para o parque.
Um movimento sua esquerda agitou
o ar e foi atingido por uma leve brisa
gelada. Mrs. Joyes levantou-se de uma
cadeira do outro lado da cama, com um
livro na mo.
Ela fitou-o de olhos arregalados.
muito atrevido, sir!
O orgulho e o insulto f-la endireitar a
coluna e uma cor maravilhosa espalhouse-lhe no rosto. O cabelo loiro estava
arranjado de uma forma muito simples.
Parecia apenas apanhado na nuca com
uma fita. Ele perguntou-se qual seria o
comprimento. A cama ocupava a maior

parte do espao entre eles, e ele


imaginou-a ajoelhada junto a ela, com
aquele cabelo a cair-lhe sobre os seios
nus.
Avanou para dentro do quarto.
Recusou-se a receber-me, Mrs.
Joyes. Tentou livrar-se de mim como se
eu fosse um empregado ou um aprendiz
que no conhece o seu lugar. E acha que
o atrevimento meu?
O nariz dela empinou-se.
Um cavalheiro teria aceitado a
minha deciso com graciosidade, e no
invadido a casa como um brbaro.
Eu no sou um cavalheiro gracioso,
fico feliz por dizer. S-lo obriga aos
comportamentos mais estpidos num

homem. No entanto, gostaria de a


lembrar que eu sou Vossa Graa.
Dirigiu-se janela e examinou a
paisagem. Podia ver toda a extenso de
Park Lane dali, o que provavelmente
tinha sido o apelo daquele pequeno
quarto.
Virou-se e encarou-a.
No torne a faz-lo.
Ela no gostou, mas ele no quis
saber. Ela encostou-se parede atrs de
si para aumentar a distncia entre os
dois e fez questo de nunca permitir que
o olhar reconhecesse a grande cama ao
lado dela.
Eu no sou obrigada a entret-lo,
Vossa Graa, especialmente quando
tenho razes para acreditar que no ir

portar-se devidamente.
No tinha razo nenhuma para
acreditar em algo desse gnero hoje.
Da janela, vi-o aproximar-se.
Pareceu-me demasiado feliz.
Recrimina um homem por estar bemdisposto? Com mil diabos, isso que
austeridade.
Bem-disposto estava quando visitou
a Flores Preciosas. Hoje ultrapassa isso.
Acredito que tenha estado a saturar-se
de bebida e que a embriaguez j seja
mais avanada.
Os meus copos so apenas meiocheios, na melhor das hipteses.
Lamento a minha conteno a cada
minuto que passa.

Acabou de ignorar as convenincias


sociais desta casa e invadiu o meu
quarto. Eu diria que est muito alm do
bom senso. Nunca faria uma coisa
dessas tera-feira.
Eu sou uma companhia chata e
infernal s teras-feiras. Alm de cruel.
Lembra-se?
E est brio nos demais dias. Eu no
recebo homens embriagados. No posso
receber as suas visitas sociais, se
incapaz de manter uma restrio normal
com as bebidas espirituosas.
Ela recusava-se a recuar e a pedir
desculpas. Inacreditvel.
Eu nunca disse que esta era uma
visita social. presunoso da sua parte

assumir que .
Ela suspirou de uma forma que o fez
lembrar Hawkeswell no seu estado mais
irritante.
Recuso-me a receb-lo, seja qual
for o tipo de visita, quando est
embriagado. Se houver questes a
discutir, se precisar de informaes da
minha parte que influenciem a sua
deciso sobre a propriedade, podemos
encontrar-nos para esse efeito, mas no
aqui. Endireitou os ombros, erguendo
o maldito escudo invisvel, e lanou-lhe
o seu ar mais altivo. Agora, devo
pedir-lhe que saia.
Maldio, ela estava a expuls-lo do
quarto.
A sorte dela era que ele estava de

bom humor e os modos dela apenas o


picaram, em vez de o irritarem. Ao
mesmo tempo, aquela altivez s serviu
para o incitar. Preferia a maldio do
inferno antes de desistir de a acicatar um
pouco tambm.
Ela manteve a pose to severa que
poderia ser uma daquelas figuras de
porcelana. Ele susteve o olhar dela,
capturando-lhe toda a ateno, e no fez
qualquer esforo para ignorar a cama a
poucos centmetros dela.
No se insinuou, simplesmente deixou
o olhar expandir-se at a cama fazer
parte do mesmo plano que a mulher
sua frente. Obrigou o olhar mtuo a
reconhecer a intimidade do local onde

se realizava aquela pequena competio,


as possibilidades de tal privacidade,
bem como o facto de j ter mais
familiaridade com ela do que os modos
atuais dela implicavam.
A expresso dela no se alterou nem
um pouco. O olhar no hesitou. Contudo,
um levssimo rubor matizou-lhe as faces.
Ele susteve o olhar dela at aquele tom
se intensificar visivelmente.
Finalmente, ela desviou o olhar.
Faremos ento como desejar
concedeu ele. Pensei poup-la da
inconvenincia de reunies formais, mas
se so a sua preferncia, longe de mim
ser eu a incomodar-me. Amanh, s
nove horas, aparea em minha casa e
discutiremos o assunto que me trouxe

aqui hoje.
Nove horas! Essa uma hora muito
pouco civilizada. Quanto ao local do
encontro... prefervel o parque,
parece-me.
Como j disse, pensei poup-la, mas
recebi apenas a sua censura aborrecida
pelos meus esforos generosos.
Portanto, o nosso prximo encontro ser
no meu tempo livre, a uma hora e no
local em que este assunto no interfira
com o meu dia e hbitos. Isso ser
amanh de manh s nove horas, em
minha casa. Caminhou at a porta e
despediu-se com uma vnia. At l,
Mrs. Joyes.

CAPTULO 7

eria errado dizer que os criados de


Park Lane consideravam a presena
inesperada de Daphne um incmodo. No
entanto, ela suspeitava que tinha
interrompido os seus planos de
passarem algumas semanas informais,
sem grandes exigncias.
Os melhores tinham viajado com
Audrianna e Sebastian e os que ficaram
eram os mais jovens e inexperientes.
Tinha a certeza de que Castleford nunca
se teria atrevido a subir aos aposentos
privados sem ser convidado se toda a
famlia estivesse em casa, por exemplo.

Contudo, ele tinha tomado essa


liberdade e agora ela via-se novamente
encurralada. No havia alternativa a no
ser comparecer quela reunio de
negcios em casa dele. Levantou-se
antes do nascer do sol para se preparar.
A empregada nem disfarou o bocejo
quando chegou para a ajudar.
Enquanto se lavava e vestia, Daphne
pensou nos planos que traara no dia
anterior para a semana, antes da invaso
de Castleford. Obviamente que iria
tentar influenciar a deciso dele sobre a
propriedade e esperava sair-se melhor
no futuro do que fizera at agora. No
entanto, tambm iria agir sobre a
deciso impulsiva que tomara durante a

conversa com Verity. Fazia sentido


aproveitar o tempo para promover o seu
negcio. Havia a possibilidade de ir
tudo por gua abaixo da a poucos dias,
mas se conseguisse levar a sua avante
com Castleford, poderia ajudar a Flores
Preciosas a prosperar ainda mais.
O olhar recaiu no jornal do dia
anterior, enquanto a criada a penteava.
Aquela histria sobre Latham tinha-selhe imiscudo na mente desde que a lera.
J no podia ignorar a presena daquele
homem em Inglaterra. Era evidente que a
sociedade iria celebrar cada palavra
dele e que a sua opinio seria procurada
a cada momento. O seu papel como
filsofo da moral
permaneceria
incontestado.

Ela bufou de escrnio de um modo to


deselegante que as mos da criada
pararam. Fez um gesto para que a moa
continuasse.
Latham era uma fraude. Os ensaios
que escrevia eram risveis vindos de
quem vinham. Podia desempenhar o
papel de um homem bom, mas no havia
nada de recomendvel no seu carcter.
Infelizmente, tinha um talento para
esconder a sua verdadeira natureza sob
uma capa de encanto e eloquncia. At a
prpria famlia no era capaz de lhe ver
a baixeza moral e a falta de compaixo
pelos outros.
Exceto
Castleford,
lembrou-se.
Encantara-a a opinio desapiedada dele

acerca de Latham. Era a primeira vez


que conhecia outra pessoa da nobreza
com a mesma perspetiva de Latham que
ela. Todos os outros, ao que parecia,
permaneciam alegremente ignorantes.
Analisou ao espelho a obra da criada.
Em seguida, desviou os olhos, para no
ter de ver o seu prprio olhar. Todos se
mantinham ignorantes porque aqueles
que conheciam a verdade nunca o
desmascararam. Ele certificou-se de que
as nicas pessoas que poderiam
denunci-lo ficassem impotentes para o
prejudicar.
Contava
com
a
vulnerabilidade delas, confundindo-as e
aproveitando-se da sua covardia para as
manter em silncio.
Claro,
Castleford
no
ficara

desamparado ou impotente. No entanto,


mesmo tendo rompido a amizade com
Latham, no o desmascarara.
Afinal, eram parentes: duas ervilhas a
habitar a mesma vagem de extremo
privilgio. Era provvel que essa fosse
a razo, o que estava de acordo com a
forma como o mundo funcionava. Ainda
assim, perceber que Castleford poderia
ter agido de outro modo deixava-a
irritada. Ele poderia ter poupado
algumas pessoas de bem a uma dor
considervel.
Colocou um chapu discreto e aceitou
as luvas. Ao pegar na bolsa, reparou
outra vez no jornal.
Quanto poder teria ele? Quo

ambicioso era agora? A quantas outras


pessoas vulnerveis iria ele fazer mal?
Latham precisava de ser destrudo e ela
no se importava de ser a responsvel
por isso.
Enquanto estivesse em Londres, iria
saber o que pudesse sobre as provas dos
seus pecados e descobrir se estavam
enterradas onde ela suspeitava. Se fosse
inteligente o suficiente, podia at ficar a
saber algum facto que a ajudasse nesta
reunio de hoje.
Caso conseguisse, o que faria, ento?
No sabia se teria coragem para revelar
ao mundo o verdadeiro Latham. Pior, o
mais provvel era no haver forma de o
expor sem expor os outros tambm.
Decidiria o que fazer se tivesse de

enfrentar essa escolha. Teria de pesar os


custos para si mesma e para os outros,
caso
esta
pequena
investigao
ascendesse a mais do que a uma mera
ambio de justia.
Desta vez, o criado que lhe abriu a
porta de casa de Castleford no estava
vestido com o exagero da ltima vez.
Daphne partiu do princpio que o
mordomo-mor ainda no tinha assumido
o seu posto. Nenhuma casa normal
recebia visitas to ridiculamente cedo.
Atravessaram o trio de receo e
subiram as escadas, onde os deuses
romanos do teto continuavam na
malandrice. Notou com surpresa que no

foi conduzida pelos grandes sales at


quela salinha alegre. Em vez disso, o
criado girou nos calcanhares, atravessou
o patamar e prosseguiu at ao prximo
piso.
O mais provvel que o gabinete do
duque fosse l em cima, junto dos seus
aposentos.
Assim
teria
mais
privacidade. Confiava que Mr. Edwards
estivesse no seu posto. Iria certificar-se
de que Castleford no encontrava
pretexto algum para mandar o jovem
embora da sala.
Enquanto acompanhava o criado,
preparou-se mentalmente para a batalha.
Teria de manter o duque concentrado no
tema em questo e no permitir que
divagasse como estava acostumado a

fazer quando uma palavra ou observao


o distraa aqui e ali. A no ser, claro,
que fosse ela a desvi-lo com astcia
propositada.
Ps-se a pensar na melhor maneira de
o fazer enquanto seguia a peruca do
criado at um conjunto de portas. A sua
mente ainda se debatia no assunto
quando ele se ps de lado para lhe dar
passagem.
Ela petrificou. Aquilo no era o
gabinete. Pela aparncia, era um quarto
de vestir.
Tinha uma certa semelhana com uma
grande sala de estar, apesar dos guardaroupas a revestir uma das paredes, e o
lavatrio e o toucador perto das janelas.

Com tantos cadeires e sofs, mesas e


mveis e molduras douradas, parecia
ser um daqueles quartos de vestir das
gentes da mais alta estirpe usados como
santurios e onde entretinham os amigos
mais ntimos.
Foi-lhe difcil manter a serenidade. Se
Castleford achava que ela iria ter a
reunio ali, estava muito enganado, e
hoje iria ficar a conhecer uma nova
definio de rigor e repreenso.
Por aqui, senhora incentivou o
criado, colocando-se ao lado de um
outro conjunto de portas, espera de
que ela entrasse.
Aliviada, aproximou-se. claro que o
gabinete faria parte dos aposentos
privados. Aquela era apenas uma

maneira de entrar. Reagira de forma


muito brusca, mas Castleford no
inspirava confiana alguma.
As portas abriram-se e ela viu
imediatamente que afinal estava certa.
Talvez at o tivesse subestimado.
Aquele tambm no era um gabinete.
Era o quarto do duque.
Espreitou para dentro. O quarto tinha
sido redecorado recentemente, ao
contrrio do resto da casa. No
ostentava o mesmo excesso visual. O
estilo clssico era dominante, desde as
cornijas denticulares simples e rebocos
de gesso discretos at s cadeiras em
estilo romano. As cores, principalmente
beges e azuis, numa paleta inspirada por

Mr. Wedgewood, surpreendeu-a. Teria


imaginado Castleford a viver entre cores
escuras
e
vermelhos.
Grandes
quantidades de vermelhos.
O duque estava sentado a uma
escrivaninha coberta de papis,
concentrado numa carta que escrevia. A
luz de uma janela prxima cobria toda a
superfcie da mesa, fazendo refletir os
metais do tinteiro e dos castiais.
Impregnava-se ainda no perfil absorto,
revelando as esparsas madeixas
douradas
escondidas
no
cabelo
despenteado.
Desviou a ateno daquele rosto e de
como lhe parecia belo e inteligente.
Reparou ento no resto: o azul profundo
do casaco de seda comprido e solto que

usava; a viso do pescoo acima do


colarinho; a ausncia de botas nas
pernas e os ps descalos.
Ele ainda no se vestira. Ainda estava
de roupo. E a menos que estivesse
enganada, e rezava para que sim, no
havia nada debaixo da seda azul, exceto
o corpo.
Respirou fundo, chocada com a
audcia dele.
Ele ouviu e olhou para cima. Pousou a
pena e levantou-se.
Ah, Mrs. Joyes. Vejo que pontual.
Se achava que no iria ser e precisa
de tempo para ficar apresentvel, terei
todo o prazer em esperar.
Ele olhou para si mesmo e encolheu

os ombros.
No h qualquer razo para que
tenha
de
esperar.
No
estou
propriamente nu na cama.
Ela abanou a cabea, exasperada.
O senhor indescritvel.
Isso quer dizer que no vai falar?
Melhor assim, prefiro ser eu a falar.
Acho que me acharei mais interessante
do que a si, esta manh, se essa
expresso transtornada no seu rosto...
perdoe-me, essa expresso de extrema
surpresa, for o sinal de alerta de uma
censura cansativa prestes a explodir.
Apontou para uma das cadeiras
romanas. No quer sentar-se?
Ela no queria sentar-se. No queria a
intimidade de estar com aquele homem,

no quarto, vestido daquela maneira. Ele


tinha feito de propsito, como castigo
por ela o ter mandado embora ontem.
Pensou na Flores Preciosas e
lembrou-se do motivo pelo qual era
obrigada a toler-lo. Sentou-se. Ele no
o fez. Ficou a fit-la, as fascas
diablicas a mostrarem divertimento
pelo seu desconforto.
Criados entraram com bandejas e uma
toalha. Uma mesa no centro do quarto
foi transformada em centro de refeio,
cheia de pratas, porcelanas e cristais.
Assim que os criados se retiraram,
Daphne lanou um olhar contundente ao
roupo azul do duque.
Se eu fui capaz de me levantar e

vestir, o senhor tambm o poderia ter


feito disse ela.
Macacos me mordam! Conseguiu
repreender-me assim mesmo. Estou
ansioso pelo dia em que a nica queixa
que ter de mim o prazer ter terminado
cedo de mais.
O espanto foi tal que a deixou sem
fala. Ele agia de forma completamente
inocente, como se no tivesse acabado
de anunciar o seu objetivo naquela
competio.
Mrs. Joyes tinha de sair de casa e
andar de carruagem, portanto vestir-se
seria obrigatrio. Eu, por outro lado,
pretendo dormir quando terminarmos
aqui, por isso vestir-me seria
inconveniente.

A lgica no era aceitvel, mesmo que


fizesse um estranho sentido.
Isso quer dizer que ainda no
dormiu?
Nem um piscar de olhos, embora o
meu criado pessoal ainda tenha tido
tempo de me tirar as botas e afins. Para
mim, ainda ontem.
O que ele queria dizer era que havia
passado a noite entre meretrizes e
bebidas alcolicas. Poderia at ter sido
conduzida ao quarto quando ele ainda
estava realmente nu na cama.
Ela levantou-se.
Ento eu deveria voltar quando,
para si, for hoje.
Ele suspirou dramaticamente e olhou

para o cu em busca de pacincia.


Pare de agir como uma criana. No
estou indecente. Sente-se e tome o
pequeno-almoo enquanto conversamos
sobre o que a traz aqui. A menos,
claro, que no queira de todo falar sobre
o assunto. Se no a posso visitar e se se
recusa a vir a minha casa, ento no
vejo como que as coisas podem
avanar.
Aceitando que teria de ceder at certo
ponto quele comportamento pouco
convencional, sentou-se mesa. Ele
juntou-se a ela e serviu-lhe caf.
No se preocupe com escndalos
disse ele. Prometo que os empregados
que entram nestes aposentos e que nos
servem hoje
so
rigorosamente

discretos.
bom saber que os seus criados se
preocupam mais com a minha reputao
do que o senhor.
Eu tambm me preocupo, e muito.
por isso que estamos aqui. At mesmo
uma reunio no meu gabinete seria mais
pblica. Confio nos criados que a viram
esta manh, mas no posso pr as mos
no fogo pelos outros.
Ela inclinou-se para a frente e olhou-o
bem no fundo dos olhos.
No por isso que estou aqui.
Agradeceria que se lembrasse da
primeira impresso que teve de mim, a
de que no sou uma tola. Endireitouse. E se acha que estar de roupo de

alguma forma o torna mais sedutor aos


meus olhos, est muito enganado. S me
recorda do ser hedonista irresponsvel e
volvel que .
Ele serviu-se de ovos e ofereceu-lhe.
Ela recusou, mas ele ignorou-a e serviua na mesma.
Mais uma repreenso. Fico
abismado por no dar mais importncia
a isso do que a que dou. Mas no
esqueo, para o caso de um dia me
apetecer devolver a punio.
Ele dedicou-se a comer. Ela tirou as
luvas e debicou a comida dela. A
domesticidade da situao deixava-a
tensa. O pequeno-almoo privado
insinuava uma intimidade ainda maior
do que o roupo.

Por fim, ele pousou os talheres.


Vou enviar alguns homens para a
Flores Preciosas com o intuito de
investigar que valor poder l existir
para alm de belos jardins. Tambm vo
analisar o terreno que nunca foi usado.
Vo procura de metais e afins,
quer dizer.
Sim. Seria melhor se a sua
governanta e a jovem Katherine viessem
ficar consigo aqui em Londres. Elas
podem achar a presena dos homens
intrusiva.
E o que fazemos com os belos
jardins? E com o rendimento que deriva
deles? Exigem cuidados constantes. O
que me pede ruinoso.

No pode contratar temporariamente


um homem que trate disso? Pensei que j
tinha l um ajudante, o que acompanha
as plantas que so trazidas para
Londres.
Ele conduz uma carroa, no est
apto para gerir todo o negcio. Se eu
pudesse contratar um homem para cuidar
das flores e das plantas sem reduzir
totalmente os lucros, as minhas mos
no estariam assim declarou ela
estendendo uma.
Apesar de todos os cuidados, a pele
mostrava o rduo trabalho ao longo dos
anos de maneira subtil, mas percetvel.
Ele decidiu que o gesto era um convite
para examinar de perto a mo e pegou

nela. Ela controlou-se para no dar um


pulo de susto quando a pele macia e a
fora tensa lhe envolveu os dedos. Ele
virou-lhe a mo, examinando-a em todos
os ngulos. O polegar acariciou a palma
e as costas da mo, verificando as
imperfeies.
Ela aguentou. Manteve a compostura.
No permitiu que a maneira como as
carcias daquele polegar a afetavam
viesse tona. Mas no conseguiu evitar
os arrepios que lhe subiam pelo brao a
partir do ponto que ele observava e
tocava. Iam subindo cada vez mais a
cada carcia suave, at sentir um
formigamento no pescoo, que iniciou
uma trajetria descendente no seu corpo.
Os seios ficaram sensveis, de uma

maneira absurda. Era como se pudesse


sentir aquele polegar a toc-los.
Ser que ele sabia o que estava a fazer
com ela? Estava assim to confiante?
Temia que sim, mesmo que a expresso
dele no demonstrasse triunfo, apenas
uma investigao cuidadosa dos efeitos
do trabalho na mo dela.
Era quase insuportvel a forma como
a provocao lhe parecia afetar agora
toda a pele. A mente comeou a tra-la e
no conseguiu bloquear especulaes de
outras carcias e de sensaes mais
diretas. Picadas profundas de desejo,
cada vez mais fundas comeavam a dar
sinal...
Merece muito mais. Ele soltou-a e

recostou-se na cadeira, aparentemente


alheio excitao dela. Se as
mulheres no podem vir para c, eu vou
ter de garantir a privacidade delas l.
Vou mandar o Mr. Edwards para l
tambm. Ele ir assegurar que as
pessoas da casa no so incomodadas.
Fica naquela pousada em Cumberworth
e acompanha os homens todos os dias
at propriedade.
Suspeitava que deveria opor-se, s
no sabia porqu. Ele tinha sido to
astuto at ao momento, que ela
pressentia que devia ter algum motivo
oculto para aquela deciso. Claro que
mesmo o motivo declarado, o de
descobrir se aquela terra escondia
algum valor, no constitua uma boa

notcia para ela.


Quanto tempo acha que vai
demorar? Gostaria de informar a
Katherine e Mrs. Hill.
Ele
encolheu
os
ombros
indolentemente.
Se no for encontrado nada, uma
quinzena. Um pouco mais, caso se
descubra alguma coisa.
Uma quinzena. Aparentemente, ela
teria de permanecer em Londres pelo
menos esse tempo.
Vou escrever-lhes e explicar tudo.
Levantou-se para tentar escapar antes
que ele fizesse outra tentativa de lhe
tocar. Agradeo por me ter informado.
Ele ps-se de p. No frente a frente, a

compostura dela voltou.


Como que soube do homem que
conduz a carroa, Vossa Graa?
No fao a mais pequena ideia. Um
dos nossos amigos comuns deve t-lo
mencionado.
Sem dvida. Mas no de passagem.
Anda a fazer perguntas sobre mim?
Nada para alm do normal, como
faria em relao a qualquer inquilino
que herdasse.
Tambm anda a fazer perguntas
sobre os outros, ento? Os inquilinos
dos outros terrenos que recebeu do
Becksbridge?
Ainda no os conheo, por isso
ainda no so de interesse suficiente
para originar perguntas.

Estou ansiosa para que os visite, tal


como fez comigo. Ir faz-lo em breve,
espero. Julgo que tambm no moram
longe.
No moram nada perto. Esto
inconvenientemente espalhados por todo
o pas. Shrewsbury. Devon, acho eu.
Manchester. Ele atirou-lhe um olhar
fuzilante. Porque est ansiosa pelas
minhas visitas a eles? So seus
conhecidos?
S rezo para que lhe sirvam de
novas distraes. Considero excessiva a
curiosidade que me dedica.
Eu tambm concordou ele, rindose levemente de si mesmo. Isso
acontece s vezes. No h forma de

prever ou de explicar. Mas estou


confiante de que este pequeno surto de
curiosidade ir passar em breve. Daqui
a uma semana, talvez, ou duas. Trs
semanas, no mximo.
Ela no o queria a fazer perguntas
sobre ela, de todo.
No seria mais til se desviasse a
sua curiosidade para os mistrios do
mundo natural? Para questes de
filosofia?
Desperdia
as
suas
capacidades numa insignificncia.
Ele reagiu como se ela o tivesse
repreendido novamente. O que era
verdade, sups.
Mrs. Joyes, posso assegurar-lhe que
as minhas capacidades so dedicadas a
maior parte do tempo a assuntos de

grande importncia e que o pequeno


quebra-cabeas que representa no
interfere. Entre outras vocaes
importantes, estou a escrever um livro
que ser uma ddiva para a humanidade.
Foi isso que interrompeu quando
chegou.
Ela sentiu o rosto aquecer ao ser-lhe
retirada qualquer importncia. Como ele
a devia achar vaidosa e estpida.
Apenas a usava como divertimento
momentneo, e ela tinha decidido
atribuir-lhe uma longa e astuta
maquinao sem verdadeiro motivo.
Olhou para a escrivaninha e chegou a
dar alguns passos nessa direo. Tantos
papis. Ele tinha parecido extremamente

concentrado e dissera-lhe sem rodeios


que no escrevia cartas.
No passara a noite na devassido,
mas
ocupado
com
aquele
empreendimento literrio, e to absorto
que nem sequer dormiu. luz de tais
aspiraes, no era nada de espantar que
ainda no estivesse vestido para o
encontro.
Esquecera-se de quem realmente tinha
sua frente. A sua pequena propriedade
pouco significado teria para um homem
assim. Nem a pessoa que vivia nela. O
jogo com ela s lhe ocupava as sobras
do tempo e ele at se arrependia da
inclinao para o fazer.
Devo pedir desculpas, Vossa Graa.
Deixei que o preconceito dos folhetins

de escndalos e as intrigas me
influenciassem em demasia. Fui
vergonhosamente precipitada em supor
que o patife perdulrio e de m fama
que eles descrevem. Ela apontou para
os papis e tentou fazer as pazes,
mostrando interesse. J escreve h
muito tempo?
Ele aproximou-se, pegou em algumas
das folhas e observou-as de forma
crtica.
H alguns meses. H partes que me
atormentam e que esto a demorar muito
para sair como eu quero. Espero que
com a experincia se torne mais fcil.
Nunca pensei que escrever um livro
pudesse ser to difcil, mas tambm to

apaixonante.
Ele dedicara-se a uma tarefa
importante e considerava-a um desafio.
No era capaz de o imaginar a admiti-lo
muitas vezes, sobre o que quer que
fosse.
Posso perguntar sobre o que versa?
Se segredo, perdoe-me a curiosidade.
No segredo. Eu j confidenciei as
minhas intenes a alguns amigos, mas
no quero aborrec-la.
No iria aborrecer-me.
Ele olhou para as palavras escritas e
pareceu encantadoramente orgulhoso do
que quer que lia.
um guia. De Londres. Para o
cidado comum. Conselhos sobre onde
ir para encontrar divertimento.

No era nada to elevado e erudito


como ela tinha assumido, mas ainda
assim era de valor.
Isso muito til. Os visitantes tero
a sorte de ter os conselhos de um homem
com o seu bom gosto e posio acerca
de teatros, corridas e afins.
Hum... bem, isso j foi feito antes,
no verdade? murmurou, distrado
agora pela prosa na folha de papel.
Este livro no vai arar campos
previamente cultivados, mas abrir novos
caminhos. Trata-se de divertimentos
especiais, em que poucos homens tm o
meu
nvel
de
conhecimento
especializado.
Ela olhou para ele, depois para os

papis, e novamente para ele. Apanhouo a sorrir por causa de alguma passagem
que leu.
Que tipo de divertimentos, Vossa
Graa?
Ele no a ouviu, de to absorto que
estava. Franziu o sobrolho.
Alguma vez reparou que existem
reas inteiras de conhecimento para as
quais a lngua inglesa inadequada?
Nunca me tinha dado conta das
insuficincias
at
comear
este
exerccio.
Ela era capaz de pensar numa rea do
conhecimento em que isso poderia ser
verdade. Assim como s conseguia
pensar num tipo de diverso em que
Castleford era reconhecido por ter um

nvel raro de especializao.


Ele estava a escrever um guia de
Londres para o pecado.
Suponho que vai ser um livro para
homens, Vossa Graa?
Ele suspirou enquanto juntava as
pginas e as pousava.
Infelizmente, acho que sim. No
tenho experincia da qual possa fazer
uso para escrever captulos para as
mulheres. Poderia pedir ajuda a algumas
senhoras que acredito estarem bem
informadas, mas duvido que admitissem
o suficiente para ser til. As mulheres
tendem a ser muito reservadas sobre o
prazer de divertimentos como este. No
que o mundo esteja todo enganado.

Toda a gente sabe que existem alguns


estabelecimentos muito finos que
atendem
mulheres.
Dificilmente
poderiam prosperar se as mulheres no
fizessem uso deles, no assim?
Ela pestanejou com fora. Era pior do
que pensava. Ele no estava a escrever
um tomo sobre antros de jogo, lutas de
galos e coisas que tais, mas sobre
bordis.
Posso ver porque considera esse
livro to apaixonante de escrever.
Na verdade, a pesquisa tornou-se
pesada, mas nessas felizmente raras
ocasies em que cismo com alguma
coisa, normalmente tenho tendncia para
levar tudo at ao fim. Afortunadamente,
essa parte j est terminada.

Sinceramente!
Despeo-me agora, Vossa Graa,
para no perturbar mais o seu dia e para
que possa voltar a preparar o seu grande
presente aos homens da Inglaterra.
Por alguma razo, o comentrio
chamou-lhe a ateno. Talvez fosse o
tom de voz dela ou talvez a maneira
como executou a curta e hirta
reverncia.
De repente, o diabo olhava para ela e
divertia-se com o que via.
Est com cimes, Mrs. Joyes? Ou
escandalizada? No consigo discernir
que emoo responsvel pelo seu
rubor.
Cimes!

Nenhum dos dois. Se houver alguma


cor, ela s provm da minha luta para
engolir outra repreenso bem merecida.
Deve cont-la. Convoque todas as
suas foras. Na verdade, deixe-me
ajud-la a conquistar o impulso.
Puxou-a para ele to rapidamente que
ela ficou sem ar. De repente, a mo dele
pressionava-lhe a nuca e a boca
pressionava-lhe os lbios.
Ela no conseguiu encontrar a
presena de esprito para reagir de
imediato. Durante essa breve pausa, que
certamente fora muito breve, enquanto
foi apanhada de surpresa, o beijo
aprofundou-se para algo muito diferente
de uma brincadeira. Primeiro carinhoso,

depois pecaminoso, o beijo comeou a


reclam-la, como se a noo de o fazer
nascesse dentro dele ao mesmo tempo
que o prazer nascia dentro nela.
O seu humor mudou rapidamente. Ele
soltou todo o seu poder sensual e ela
sentiu-o como um vento tangvel. Ele
comeou a abra-la. Ela pousou a mo
no peito dele... para resistir, tinha a
certeza, e a sensao clara do corpo nu
debaixo daquele roupo azul sacudiu-a
do estado de choque.
Horrorizada consigo mesma, libertouse, recuou o mais possvel e ficou a
olhar para ele.
Volte aqui imediatamente
comandou ele numa voz calma, macia e
sedutora. A expresso sarcstica e

divertida naqueles olhos sabedores


insistia para que no desviasse os dela.
Sabe bem que quer.
Ela ficou boquiaberta com tal
presuno ultrajante.
bvio que no!
Os olhos dele escureceram.
Talvez seja verdade. Talvez ainda
no saiba.
Ele caminhou at mesa e serviu-se
de mais caf.
Que golpe de inspirao me veio
agora disse ele, levantando a chvena.
Acho que sempre que me sujeitar a
uma reprimenda ou ficar com aquela
expresso no olhar reveladora de que
uma reprimenda est para chegar, vou

ter de a submeter a um beijo


arrebatador. Quanto a mim, fica com a
melhor parte do negcio, mas pelo
menos eu tenho alguma compensao.
Escandalosamente satisfeito consigo
mesmo, chamou um criado para a
acompanhar at porta.
Ela j estava junto porta no momento
em que um dos lacaios a abriu.

CAPTULO 8

astleford pensava em Daphne Joyes


enquanto atravessava Londres,
seguindo rumo a leste no seu cavalo.
Ultimamente pensava muito nela, algo
que certamente acabaria depois de a
seduzir.
Mas, enquanto isso, queria saber o
que ela realmente pensava dele. Pelo
espanto dela ao saber que ele estava a
escrever um livro, suspeitava que ela
poderia ter concludo que ele no era
muito inteligente.
Por vezes, as pessoas faziam isso. A
culpa era do seu bom carcter. O mundo

considerava as pessoas carrancudas e


pensativas inteligentes e as amveis e
alegres, fracas. Uma vez que s era do
primeiro tipo s teras-feiras, era muitas
vezes subestimado. O mal-entendido
colocava os enganados em desvantagem,
por isso, normalmente, no se
importava.
Ela tambm o considerava um
beberro e tinha deixado isso bem claro.
E no valia a pena tentar convenc-la do
contrrio.
Depois, claro, havia a questo da
sua reputao com as mulheres. Ela
sabia-o. O mundo inteiro sabia. E se
Hawkeswell e Summerhays tinham sido
indiscretos e comentado com as esposas
sobre as meretrizes dele, Daphne Joyes

sem dvida sabia que ele s se


entregava a tais prticas para fins de
investigao.
No
que
tivesse
praticado
recentemente, observou com irritao.
Isso nunca acontecia quando os seus
olhos recaam numa mulher especfica.
Aprendera h muito tempo que, para ele,
pelo menos, o desejo por uma mulher
tornava o prazer com as outras mulheres
muito pouco divertido. Um alvio,
certo, semelhante a libertar um gs ruim,
mas triste.
Infelizmente, a abstinncia s fazia
aumentar o desejo e podia transformarse num ciclo infernal, o que era motivo
suficiente para evitar que os seus olhos

recassem fosse em quem fosse.


Cismar sobre a sua atual situao
sexual punha-o de mau humor, por isso
voltou a pensar em Daphne. Ela
provavelmente tambm no via com
bons olhos os duelos, agora que pensava
nisso. As mulheres nunca gostavam de
duelos. Portanto, mais uma provvel
objeo que ela poderia ter ao seu
carcter.
A lista das objees tornara-se
bastante longa no momento em que
saltou do cavalo em frente ao conjunto
de velhos edifcios geminados que
compunham o Ministrio da Guerra. To
longa, alis, que ele se perguntou porque
tinha sequer comeado com tal tontice.
Talvez tivesse que ver com a

sobriedade de hoje, assumida, em parte,


por causa da tarefa que tinha em mos.
Esperava que a prxima hora o fizesse
esquecer de listas de razes pelas quais
a serena e incomparvel Mrs. Joyes no
nutria admirao por ele.
Entrou no edifcio central e dirigiu-se
s escadas, cumprimentando assessores
e funcionrios muito chocados e
circunspectos pelo caminho. Dois
fugiram assim que inclinaram a cabea
em cumprimento, provavelmente para
informar os seus superiores que um
certo duque decidira agraciar as
instalaes com a sua presena
novamente.
Castleford no subiu as escadas para

se encontrar com esses tais superiores,


mas desceu-as, dirigindo-se para um
aposento nas entranhas do edifcio. A
luz de janelas altas impedia-o de ser
uma verdadeira masmorra. Feixes de luz
dourada cortavam as sombras pesadas,
iluminando os dois homens cujas mesas
tinham sido colocadas para os
aproveitar, como personagens numa
pintura de Caravaggio.
O sorriso de boas-vindas do homem
mais velho desapareceu quando a luz
recaiu sobre o visitante. Ele levantou-se,
fez uma vnia e empurrou os culos no
nariz com nervosismo.
Vossa Graa! uma honra receblo. J c no vinha h algum tempo. No
entanto, se precisa de consultar os

registos novamente, devo dizer-lhe que,


depois da ltima vez, o ministro nos
chamou a ateno e insistiu para que
obtivssemos sempre a aprovao dele
antes de os fornecer. Ele disse que iria
explicar-lhe isso, sir, e...
Eu tenho todas as aprovaes
necessrias, Mr. Trilling.
O escrivo de Mr. Trilling observava,
de olhos arregalados. Algo na expresso
dele despertava a memria de
Castleford,
mas
no
conseguia
especificar porqu.
Trilling estava todo alvoroado e
perturbado. Castleford submeteu-o a um
olhar arrasador que normalmente
reduzia funcionrios do Governo

obedincia encolhida.
Mas no desta vez, infelizmente.
Acho que eu devia ir falar com o
ministro, sir. S para garantir que no
haja qualquer mal-entendido disse
Trilling. Espero que no se importe,
Vossa Graa.
Por quem sois, v falar com o
Bathurst, se ele c est. Eu espero.
Deixou-se cair numa das cadeiras de
madeira desconfortveis, esticou as
pernas e sorriu para o velhote.
Trilling foi-se embora a arrastar os
ps. Castleford tirou a caixa de rap,
pegou numa pitada e depois estendeu a
caixinha na direo do jovem escrivo.
Junte-se a mim enquanto pode. Estou
certo de que Mr. Trilling no permite

tais indulgncias.
Pode ter a certeza que no, sir.
Com um sorriso cmplice, o jovem
aproximou-se, aceitando a caixa e
servindo-se.
Como se chama? perguntou
Castleford.
Ele corou e fez uma vnia.
As minhas desculpas, Vossa Graa.
O meu nome Harry Sykes, primeiroescrivo do diretor do Arquivo, sir.
A sua cara no me estranha
comentou Castleford. Estou certo de
que j nos encontrmos.
Ns? Estou certo de que no, Vossa
Graa. Quando que isso poderia ter
acontecido? Eu s trabalho com o Mr.

Trilling desde junho respondeu, mas


sorrindo com prazer noo de um
duque pensar que j se tinham
encontrado.
Mesmo assim, tenho a certeza.
Talvez no tenha sido aqui, mas em
outro lugar. Ps-se a pensar at que
perguntou: Costuma jogar?
A expresso de Mr. Sykes fechou-se.
Um pouco, sir. No em demasia.
Ah, j me lembro! Foi no Damians,
h menos de trs semanas. Tenho a
certeza. Estava na companhia de dois
oficiais do Exrcito e muito distrado
com o jogo.
Sykes estava distrado principalmente
pelas grandes perdas que tivera naquele
antro de jogo. O pnico era visvel e

palpvel, razo pela qual Castleford


tinha reparado nele. Quando estava
desesperado, Sykes evidenciava a
mesma expresso de quando ficava
impressionado com a entrada de um
duque na sua masmorra.
Acho que j l estive uma vez ou
outra. A sua memria excelente, sir, se
reparou em algum como eu.
s vezes, a minha memria at a
mim me surpreende. impressionante o
que ela capaz de fixar.
Mr. Sykes abriu e fechou a caixa de
rap nervosamente e, depois de a
admirar um momento, devolveu-a
agradecendo.
Fique com ela, Mr. Sykes. Contudo,

certifique-se de que obtm um bom


penhor por ela. A tampa de ouro e a
base de prata, e esses olhos do leo so
safiras verdadeiras. Ah, e enquanto
contempla a extenso da ajuda na
liquidao das suas dvidas de
cavalheiro, far-me-ia o grande favor de
me trazer os livros que contm as mortes
de guerra?
Mr. Sykes olhou para ele. Depois para
a caixa de rap. Em seguida, para a
porta.
Mr. Trilling vai demorar algum
tempo a voltar, prometo. O Bathurst est
numa reunio, esta manh, por isso
haver um atraso para quaisquer outras
conversas. Mr. Trilling no pode
regressar at ter a autorizao do

ministro para me deixar ficar ou para me


expulsar explicou Castleford. Se o
deixa mais descansado, depois de me
trazer a lista, pode montar guarda na
porta.
Mr. Sykes refletiu sobre o assunto um
longo momento. Depois encaminhou-se
at s estantes de livros que continham
os registos, subiu dois degraus do
escadote ali apoiado e retirou um grande
volume encadernado.
Daphne pousou a carta que havia
recebido de Katherine, na qual ela
descrevia tudo o que se passava na
Flores Preciosas. Katherine insistia em
tranquiliz-la que a ausncia de Daphne,

at ao momento, no tinha ainda sido


sentida. O orgulho que sentia por estar a
gerir tudo sozinha transparecia nas suas
palavras.
Daphne at desejava que Katherine
no se provasse to competente. No
devia ir para casa at que tudo fosse
resolvido com Castleford, certo, mas
se no tivesse escolha devido a alguma
catstrofe...
A reao era covarde e desnecessria.
Tudo o que tinha a fazer era ter
pacincia e garantir que ele nunca mais
lhe tocava ou a beijava. Ele perderia o
interesse rapidamente e, se tudo
corresse de feio, dar-lhe-ia a
propriedade definitivamente s para se
livrar dela.

Escreveu uma resposta breve a


Katherine, repleta de elogios. Depois de
selar a carta, voltou a mergulhar a
caneta no tinteiro e enfrentou uma folha
de papel em branco.
Era hora de escrever sua amiga
Margaret. No s lhe devia uma carta,
como tambm queria saber qual era a
situao l no Norte, onde Margaret
vivia.
As notcias que se liam em Londres
relatavam uma situao aparentemente
muito perigosa, e ela precisava de saber
se o perigo s existia nas grandes
cidades como Manchester ou nos outros
lugares tambm. Alguns nobres com
propriedades nessa regio pareciam

acreditar na possibilidade de uma


rebelio e que uma agitao sangrenta se
espalharia como fogo. Rezava para que
fosse um exagero. No entanto, seria bom
ter a perspetiva de uma mulher sensata
acerca da predisposio do povo.
A resposta de Margaret seria sincera
porque era uma velha amiga. Mais
antiga ainda do que Verity ou Celia.
Nunca tinha vivido na Flores Preciosas
nem se refugiado em casa de Daphne.
Pelo contrrio, o que acontecera fora
exatamente o oposto. Durante algum
tempo, antes de Daphne ter o auxlio de
Becksbridge e ido viver para perto de
Cumberworth, Margaret fora a pessoa a
oferecer-lhe ajuda e a acolh-la na sua
pequena casa nos arredores de

Manchester.
Daphne escreveu a carta facilmente
at quase terminar. O impulso de
escrever no se devia inteiramente
instabilidade no Norte. Agora que
tentava encontrar palavras para fazer as
perguntas sobre outro assunto, a
confiana esmoreceu.
O que pensaria Margaret ao abrir uma
carta e ler aquele interrogatrio?
Poderia sentir-se insultada ou at
amedrontada. Daphne percebeu que,
para uma pessoa que vivia segundo a
regra de no se intrometer na vida dos
outros, estava prestes a intrometer-se
vergonhosamente na privacidade de uma
excelente mulher.

Uma carta no servia. Se queria fazer


aquelas perguntas, se queria que
Margaret fizesse confidncias, teria de
ser em presena.
Assim decidida, escreveu algumas
frases finais que expressavam o desejo
de a visitar. Chegara talvez a hora de
conversarem honestamente sobre o
passado, escreveu.
Castleford bateu a aldraba de cabea
de leo da casa perto de Bedford
Square. Enquanto esperava que lhe
abrissem a porta, olhou para um lado e
para o outro da rua para ver que tipo de
ateno poderia estar a despertar.
A ltima vez que ali viera, h alguns
meses,
chegara
de
diligncia.

Claramente um erro. Atrara uma


multido numa questo de minutos. Hoje
tinha sido mais sensato e vindo a cavalo,
escapando da ateno.
A porta abriu-se e uma bela mulher
ruiva e de formas generosas encarou-o.
Pegou no carto de visita que ele lhe
estendeu e lanou-lhe um olhar
petrificante antes de se afastar para o
deixar entrar. Ele fitou-a diretamente ao
faz-lo.
Ela pareceu-lhe familiar. No fazia
ideia porqu. Primeiro o Sykes, esta
manh, e agora esta servial. Era muito
aborrecido ter rostos a imiscurem-selhe na mente daquela maneira.
Ela acompanhou-o at uma sala de

estar na frente da casa. O escrutnio


constante dele pareceu irrit-la e ela
saiu de uma maneira quase rude.
Logo depois soaram passos nas tbuas
do soalho. Jonathan Albrighton entrou,
vestido de maneira informal, o rosto
angular exibindo o mais vago dos
sorrisos e os olhos escuros, profundezas
insondveis.
Castleford cumprimentou ele.
Que surpresa formidvel.
Estive na City, ia a caminho de casa
e resolvi parar para uma visita.
Olhou em redor com um ar exagerado
de apreciao. Era uma casa modesta,
do tipo onde raramente entrava.
Albrighton agora tinha meios para pagar
algo
melhor.
Talvez
tivesse

permanecido ali por ficar longe dos


olhos da sociedade. Talvez Albrighton
tivesse ficado demasiado habituado
obscuridade para se sentir confortvel
com qualquer outra coisa.
uma honra. A Celia tambm viria
receber-te, mas insiste que no est
suficientemente bem vestida. Eu disse
que no te importarias, mas sabes como
so as mulheres. Albrighton gesticulou
na direo de uma cadeira, num convite
para que se sentasse. Posso oferecerte um brandy? Whisky?
melhor no, embora talvez
devesse. Tenho andado muito ocupado
ultimamente, e mais sbrio do que seria
saudvel, acho.

Albrighton riu-se naquele seu estilo


quase silencioso.
No era uma brincadeira,
Albrighton. A sobriedade est a dar-me
a volta cabea. Aquela servial, a do
cabelo ruivo, por exemplo. Acho que a
conheo, mas no fao ideia de porque
acho que sim. como uma terrvel
comicho a que no se consegue chegar.
Albrighton pensou antes de falar.
Fazia sempre isso, o que geralmente
deixava Castleford a interrogar-se sobre
o que teria ficado por dizer.
possvel que a tenhas conhecido
antes.
improvvel. Eu no conheci
mais do que uma dzia de empregados

em toda a minha vida.


Ela nem sempre foi empregada.
Costumava morar em Covent Garden.
Albrighton lanou-lhe um olhar
plcido e cheio de significado.
Ah.
Ela teme que a tenhas reconhecido.
A Celia est neste momento a consol-la
e a garantir-lhe que tu ests sempre
demasiado
embriagado
para
te
lembrares de alguma coisa nas tuas
noites de devassido.
Isso no verdade. Lembro-me de
quase tudo.
Albrighton limitou-se a fit-lo.
Mas no desta vez. Apenas o rosto
dela,
vagamente.
Nenhum outro
pormenor especfico.

Ainda bem.
Embora tenha acabado de me
ocorrer que talvez seja ela a que...
Apercebeu-se do baixar de plpebras de
Albrighton e completou: No,
certamente que no. Por mais que tente,
os pormenores escapam-me por
completo. O mais provvel ela ser
apenas uma amiga de alguma mulher que
conheci muito bem.
Albrighton reconheceu o esforo com
um daqueles malditos sorrisos vagos e
depois mudou radicalmente de assunto.
Como disse, a tua visita uma
honra. Qual o motivo?
Tem de haver um motivo?
Para a maioria dos amigos, no. No

entanto, tu no s conhecido por fazer


visitas, nem aos melhores amigos,
quanto mais dares-te a todo este
trabalho.
No disse mais nada. Apenas esperou.
Aquele era o problema com
Albrighton. Obrigava os outros a
mostrar o jogo antes de se lhe conseguir
arrancar alguma coisa. Os anos a
trabalhar para o Ministrio do Interior e
o seu papel de arrancar informaes sem
dvida que eram os responsveis por
isso.
Eu estava simplesmente a passar por
aqui. Porm, a meno tua mulher fezme lembrar que conheci recentemente
Mrs. Joyes. Se bem me lembro, a tua
mulher viveu com ela durante algum

tempo.
Durante cinco anos, at ter herdado
esta casa aps a morte da me.
Castleford esperou que Albrighton
dissesse algo mais. Qualquer coisa. No
entanto, ao contrrio de Hawkeswell, a
conversa amena no flua livremente da
boca deste homem, quanto mais
mexericos.
Ela mencionou de passagem que
manda flores e plantas para uma amiga
em Londres, que as distribui.
Imediatamente pensei que a amiga devia
ser Mrs. Albrighton. No sei porque
pensei isso.
Foi uma deduo lgica, suponho.
Era improvvel que Mrs. Joyes tivesse

Lady Sebastian ou Lady Hawkeswell


como parceira. por isso que a Celia
no est a correr para o quarto para se
vestir melhor e poder receber-te. Est
espera da carroa da Flores Preciosas
que chega hoje.
Em breve? Espero no ter chegado
numa hora inconveniente.
No to cedo. Albrighton inclinou
a cabea, como se estivesse a tentar
ouvir rudos da parte de trs da casa.
Mas vamos dar uma volta pelo parque,
para no sermos um empecilho quando
ela chegar.
Castleford concordou que era uma boa
ideia. Por um lado, Albrighton parecia
um homem com vontade de ter uma
conversa em privado. Por outro, com

alguma sorte, a carroa j teria chegado


no momento em que terminassem a
caminhada.
Percorreram todo o caminho at
Bedford Square antes de Albrighton
voltar a falar.
Pensei que me tivesses procurado
por uma razo diferente, alm de
simples curiosidade em relao a Mrs.
Joyes.
No estou curioso. Era apenas
conversa amena. Toda a gente no mundo
o faz, exceto tu. Para conseguires
conquistar o teu espao na sociedade,
tambm tens de aprender a aborrecer as
pessoas com conversas insignificantes.

O humor aflorou aos olhos de


Albrighton,
mas
desapareceu
rapidamente.
Achei que tinhas vindo por causa do
Latham. Ele est na cidade. Chegou da
sede do condado h dois dias.
Os olhares de ambos cruzaram-se um
momento. Nesse breve instante no
estavam em Bedford Park, nem sequer
na Inglaterra. Regressaram a Frana, a
uma noite hmida h pouco mais de dois
anos, recordando sem palavras o
momento em que Castleford teve de trair
a sua amante da altura e, provavelmente,
envi-la para a morte pelo bem de
Inglaterra.
Nunca tinham conversado sobre o

assunto. Se Latham no tivesse


regressado a Inglaterra, talvez nunca
precisasse de o fazer.
Aquela noite tinha ficado no passado e
Castleford no matutava sobre ela.
Decidira no culpar Albrighton por
cumprir o seu dever, assim como
Castleford tinha cumprido o seu ao
revelar o que havia descoberto a um
homem que sabia ser um agente do
Governo. Um homem que tambm era
um velho amigo distante e que sabia que
no devia felicitar Sua Graa por ser to
altrusta e honrado.
Quero l saber! Por mim, o Latham
pode ir para o inferno disse
Castleford.
Principalmente, no queria saber

porque pensar no novo duque de


Becksbridge invocava uma emoo
complexa que se assemelhava muito a
culpa. Por aquela noite e por outras
coisas.
Em vez disso, parece que foi
corte. Assim como visitar o conde
Bathurst e Lord Liverpool.
Albrighton claramente tinha algo a
dizer. Uma vez que o homem raramente
falava abertamente, quando o fazia,
geralmente valia a pena ouvir.
Imagino que se tenham sentado a
beber vinho do Porto e a condenar o
estado deplorvel do reino disse
Castleford.
Acho mais provvel que tenham

discutido a necessidade de se
prepararem para a insurreio. Se
fizesses mais visitas s pessoas que
importam, verias como os teus
semelhantes esto preocupados com
essa possibilidade.
No tenho de passar por isso para
saber. Todos falam sobre o problema. J
estou farto de ouvir. Aborrece-me de
morte.
No a conversa que nos pode
levar morte.
Finalmente um assunto interessante,
embora lamentvel.
Ouviste falar de algo que v alm
das conversas? E no te faas de esperto
comigo, Albrighton.
Agora j s apanho pedaos, aqui e

ali, desde que estou oficialmente


afastado do servio ao Governo. Porm,
chegam-me aos ouvidos rumores sobre
reunies, de outros que ainda sabem das
coisas. Voltou a fitar Castleford.
Fala-se de enviar o Exrcito para
Manchester por causa da manifestao
prevista para o prximo ms.
Foi o suficiente para fazer Castleford
deter-se.
Maldio! Pouco lhe interessava as
sesses parlamentares, onde os pares do
reino discursavam interminavelmente,
mas orgulhava-se de estar a par das
verdadeiras decises, tomadas em salas
privadas. Mrs. Joyes andava a distra-lo
muito, se tinha perdido algo to

importante. Muito provavelmente, ainda


hoje, enquanto se ocupava a investigar o
passado dela na cave do Ministrio da
Guerra, os ministros entretinham-se a
congeminar algum plano insano mesmo
por cima da cabea dele.
Seria de pensar que nenhum dos
lderes do governo da Inglaterra possua
o mnimo de estudos, considerando a
maneira como estupidificavam quando
se reuniam. Tanto o senso comum como
a experincia diziam que a presena do
Exrcito no iria manter a ordem se uma
grande manifestao de apoio a uma
reforma
radical
do
Governo
acontecesse; pelo contrrio, s iria
incitar conflito.
Obrigado por partilhares comigo os

rumores, Albrighton.
Continuaram o passeio. Castleford
imaginou Latham nessas reunies, a
rejubilar com a ateno. Era capaz de
imaginar Latham a usar a sua eloquncia
para fazer com que a opresso aos
direitos dos homens livres soasse
razovel e necessria.
J viste o Latham? perguntou.
De passagem. Ele no me
reconheceu respondeu Albrighton.
Duvido que te reconhea. Afinal, tu
foste apenas o homem que entregou o
seu escravo para enfrentar a guilhotina.
Eu sou aquele que lhe disse na cara que
sabia que ele tinha mexido os

cordelinhos e trado a ptria por


nenhuma outra razo seno para
diverso prpria e alguns francos.
Tinha a certeza de que a voz no
falhara enquanto falava. No entanto,
coloc-lo em palavras, o que tinha
acontecido e o terrvel resultado,
pareceu-lhe ter ficado preso na garganta
antes de sair.
Sabia que no tivera outra escolha.
Dizia isso a si mesmo muitas vezes. Mas
se alguma vez a sua curiosidade
conduzira a resultados inesperados,
aquele tinha sido o momento. No
demorara muito a suspeitar que Marie
andava a extorquir ingleses ricos,
vendendo-lhes ttulos dos bens que
possua. O que no esperava era

descobrir que o dinheiro era desviado


para
apoiantes
de
Napoleo
desesperados para organizar mais um
exrcito em seu nome.
Agora caminhava ao lado de
Albrighton, tal como haviam caminhado
um de cada lado de Marie, ao entreg-la
aos Franceses e ao seu destino. Ele
tivera de saber, claro, se a sua ltima
suspeita sobre a intriga em torno dela
era verdade.
Tambm foste amante do Latham,
no foste? Foi ele que te apontou na
minha direo, para que eu fosse
cmplice, mesmo sem saber?
Ele observara-lhe a expresso do
rosto no crepsculo vendo-a olhar para

os resqucios do sol poente, parecendo


to jovem e com tanto medo que se
sentiu destroado por ela.
Ele descobriu num instante para
onde ia o dinheiro que eu acumulei.
Explicou-me que o preo da minha
liberdade era o meu corpo e metade de
tudo o que eu angariasse.
No te odeio por isto, Castleford. Sei
que s ests a cumprir o teu dever e
mesmo que me tivesses amado farias o
mesmo. Mas ele, ao contrrio de ti, no
tem honra nem lealdade a nada. Se
alguma vez tiveres oportunidade, matao, Tristan.
Ests perdido em pensamentos,
Castleford.
Se
convoquei
os
desagradveis, peo desculpa disse

Albrighton quando j estavam a sair do


parque em direo a casa.
Desagradveis o suficiente, e a
sobriedade torna-os demasiado vvidos.
Obrigado por me estragares o dia. Um
dia destes retribuo o favor.
Contudo, era inevitvel, sbrio ou
no. Mais cedo ou mais tarde teria de
lidar com o ressurgimento de Latham na
sua vida. Sabia-o desde que recebeu a
notcia da morte do velho duque.
Albrighton at fez uma tentativa de
conversa amena, s para o distrair. O
esforo foi meritrio, mas o resultado
estranho. Mesmo assim, a ltima das
memrias j havia desaparecido no
momento em que chegaram a casa.

A carroa j c est. Aconselho-te a


escapares enquanto podes avisou
Albrighton.
Um outro conjunto de rodas parou
atrs da carroa. Castleford reconheceu
a
carruagem como
sendo
de
Summerhays.
Algumas perguntas feitas pelo seu
mordomo ao pessoal das casas que
contrataram a
Flores
Preciosas
informara-o de que a carroa
provavelmente viria hoje. Ele ficou
muito contente por o seu palpite acerca
de Mrs. Joyes parecer tambm estar
correto.
Eu no pensaria em ir-me embora
sem apresentar os meus cumprimentos

tua mulher, no importa como est


vestida. Seria m educao.

CAPTULO 9
simplesmente desfrutar da
P odias
cidade enquanto ests de visita
disse Celia. No tens de passar os
dias a trabalhar.
Daphne
achou mau sinal
a
desconsiderao de Celia do seu plano.
Elas agora eram scias da Flores
Preciosas. Celia devia estar mais
interessada em ver o negcio prosperar.
Claro que Celia j no precisava da
parceria para pr comida na mesa, agora
que estava casada com Jonathan. O seu
estado, tornado evidente na suave
protuberncia que exibia abaixo da

cintura imperial do vestido era, sem


dvida, responsvel pela sua falta de
entusiasmo.
Eu tenho-me divertido. J fui ao
Museu Bullock e fiz compras em
Ludgate Hill. Mas no sou capaz de
preencher os meus dias com passeios,
Celia. Visitar o responsvel ou o
mordomo de uma casa por dia est a ter
resultados mais rpidos do que cartas
para trs e para frente.
Celia encolheu os ombros.
Se isso te d prazer, no vou pr
objees. No entanto, ainda vai demorar
alguns meses at eles quererem essas
flores ou plantas, por isso a troca de
correspondncia no um atraso
significativo.

Sentaram-se na salinha de estar das


traseiras, aquela onde Celia mandara
colocar prateleiras junto da grande
janela para pr as plantas que chegaram
de Cumberworth. Enquanto falava, as
ltimas estavam a ser trazidas e
entregues a Daphne, que as colocava
onde no apanhassem demasiado sol de
vero.
Daphne reparou que uma boa dose de
terra tinha sujado o cho de Celia.
Onde est a Miriam? Precisamos de
uma vassoura.
Foi l cima. Acho que vai demorar a
descer. Celia sorriu com malandrice.
Est a esconder-se.
No de mim, espero.

Claro que no. Est a esconder-se


do dono do cavalo amarrado l fora.
Reconheceu-o do passado.
Deve ter sido assustador. Embora
ela esteja segura, desde que se mantenha
dentro de casa.
No verdade, j que ele entrou
nesta casa e ela deu de caras com ele.
No era um cliente habitual, mas ela est
convencida de que ele a viu em toda a
sua glria, por assim dizer. Eu disse-lhe
que era improvvel ele lembrar-se, mas
ela fugiu. Levou a Bella com ela, porque
no quer que a Bella seja do
conhecimento desse tipo de homens.
Daphne olhou pela janela, perplexa.
Ele est no jardim? No vi ningum

na biblioteca ou na sala de estar da


frente.
Est com o Jonathan. Foram at ao
parque ter uma conversa particular.
Nesse momento, o som de uma porta a
abrir chegou aos ouvidos de Daphne. As
botas que entraram na casa no pararam
nas salas da frente, continuando antes em
direo parte de trs da casa.
Os olhos azuis de Celia arregalaramse de alarme. Olhou para o avental sujo,
desamarrou-o pressa e atirou-o para
trs do sof. A touca seguiu-se-lhe.
Celia tinha o cabelo dourado to
habilmente penteado que parecia pronta
para um jantar de cerimnia, no
importava a simplicidade do vestido.
Daphne observava os preparativos

apressados. Esperava que o visitante


no contasse que ela fizesse o mesmo. O
vestido de musselina lils teria de
bastar.
Os passos aproximaram-se. Jonathan
apareceu porta. Celia arregalou-lhe os
olhos, furiosa, logo mascarando a
expresso com um largo sorriso no exato
momento em que a visita entrou.
Daphne quase deixou cair o vaso que
segurava ao ver o homem que
acompanhava Jonathan. Celia podia tla avisado!
Celia fez uma reverncia e Castleford
uma
vnia
enquanto
trocavam
saudaes. Ele virou-se para Daphne.
Ela lembrou-se de fazer uma reverncia

tambm.
Celia escondeu qualquer sinal de
agitao com um aprumo bem treinado.
Vossa Graa, as minhas desculpas
por no o ter ido cumprimentar quando
chegou. Fez um gesto impotente
abarcando a sala, as plantas e a terra
espalhada. Como pode ver, eu tinha
razo
para
no
estar
vestida
adequadamente para receber visitas.
Minha querida Mrs. Albrighton,
estar sempre linda aos olhos de
qualquer visita.
Ouvi dizer que Lord Castleford no
d importncia a essas coisas, Celia
disse Daphne. Na verdade, muito
tolerante a todas essas questes da
adequao no vestir, mesmo quando

entretm as visitas, segundo me


disseram. No verdade, Vossa Graa?
Isso depende inteiramente da visita
que eu tiver de entreter, Mrs. Joyes, bem
como do tipo de entretenimento.
Jonathan sorriu e Celia soltou uma
risadinha aluso obscena. No era de
admirar
que
Castleford
fosse
incorrigvel, pensou Daphne. Toda a
gente lhe dava um desconto, o que s lhe
encorajava a vaidade no prazer da
prpria perversidade.
Mas a verdade que tinha conseguido
deix-la sem fala. Por mais que tentasse,
no conseguia pensar numa resposta
inteligente.
A tarde est quente, Vossa Graa.

Posso oferecer-lhe um refresco?


perguntou Celia. Uma poncha de mel e
limo, talvez? Podemos ir desfrutar um
pouco do jardim.
Daphne s conseguiu revirar os olhos.
Celia no conhecia muito bem
Castleford se achava que aquele duque
iria querer sentar-se no jardim a beber
poncha. Felizmente, a oferta serviria
para se livrarem dele rapidamente.
Soa lindamente, Mrs. Albrighton.
muito amvel. Virou- -se para Daphne
com toda a cortesia. Espero que se
junte a ns, Mrs. Joyes. No gostaria de
pensar que a minha visita a fora a
encurtar a sua.
claro que se junta a ns
respondeu Celia. Ela no mulher de

fugir de nada, nem mesmo de si, Vossa


Graa.
Pelo faiscar divertido no olhar, Celia
achara o prprio comentrio muito
engraado. O sorriso de Jonathan
tornou-se algo sardnico.
Encurralada antes de ter tempo para
planear uma fuga, Daphne foi obrigada a
aceitar.
Os cavalheiros saram para o jardim.
Celia puxou Daphne parte.
Oh, meu Deus! S agora me dei
conta de que a poncha est l em baixo e
a Miriam...
Vai l ter com o teu estimado
convidado, Celia. Eu vou buscar a
poncha.

Mrs. Joyes j se junta a ns disse


Mrs. Albrighton enquanto se acomodava
na cadeira que o marido lhe segurava.
A minha ajudante ficou doente e,
felizmente, Mrs. Joyes no s uma
pessoa capaz em todos os sentidos,
como o seu orgulho no a impede de
ajudar uma amiga em necessidade.
Castleford
murmurou
algumas
palavras de admirao por uma mulher
no demasiado orgulhosa. Mrs. Joyes
no parecera nada satisfeita ao v-lo
entrar na sala de estar. Poderia levar um
bom tempo a chegar com a poncha.
Enquanto isso, l estava ele,
terrivelmente sbrio numa tarde
solarenga, prestes a gastar uma boa dose

de tempo a falar de banalidades.


Que diabo lhe estava a acontecer?
Decidiu aproveitar o tempo para tirar
nabos da pcara. Mrs. Albrighton vivera
muito tempo na Flores Preciosas.
Provavelmente conhecia Mrs. Joyes
melhor do que ningum.
Contudo, duvidava que conhecesse os
segredos de Mrs. Joyes. Mrs. Albrighton
no devia saber de Becksbridge ou
como Mrs. Joyes acabara a viver
naquela propriedade. Tambm no devia
saber o que ele descobrira esta manh
na cave do Ministrio da Guerra: que
Mrs. Joyes vivia uma longa mentira
sobre o seu passado.
A sua amiga uma mulher
encantadora disse ele a Mrs.

Albrighton. E muito atenciosa, pelo


que vejo. Espero que esteja a gostar da
visita a Londres?
Mrs. Albrighton contraiu os lbios.
Ela tem encontrado maneiras de
fazer com que no seja uma estadia de
prazer. No me espanta. Tem uma certa
tendncia para a seriedade, o que a
obriga a ser diligente, de uma forma ou
de outra.
Talvez ela esteja muito habituada a
viajar. Se assim for, uma visita a
Londres pode ser demasiado vulgar para
pedir diverso.
Ela viajou quando era casada,
claro. Quando acompanhou o marido
como soldado. Mas desde que se mudou

para Cumberworth, raramente saiu de l.


Mrs. Albrighton fez uma pausa,
pensativa. Houve algumas ocasies em
que se ausentou vrios dias. E uma vez
por um perodo mais longo. Duas
semanas, creio eu, embora no me
lembre exatamente, pois foi h muitos
anos.
Talvez ela prefira que os amigos a
visitem no campo.
No, no que eu me lembre. Bem, a
Audrianna e a me de Audrianna, mas,
fora esses casos, nunca tivemos
visitantes de Londres, por exemplo.
Ento, mesmo que o caso com o velho
duque tivesse continuado enquanto Mrs.
Joyes vivia na propriedade, tal no
acontecera durante os cinco anos em que

Mrs. Albrighton vivera com ela.


Castleford ruminou essa informao.
Ela no fala disso, mas eu suponho
que a vida dela no tem sido fcil
disse ele.
Mrs. Albrighton espreitou por cima do
ombro, para confirmar se o objeto da
conversa no estava visvel.
Nada fcil. Quando o pai morreu, a
propriedade da famlia foi para um
primo em segundo grau que no sentiu
qualquer obrigao para com ela. Nem
qualquer um dos outros parentes. A
Audrianna...
Lady
Sebastian
Summerhays prima dela, como deve
saber, e falou-me da humilhao que
sentiu por at os prprios pais chegarem

concluso que no poderiam dar-se ao


luxo de aceitar a Daphne. No entanto,
quando a Audrianna precisou de uma
casa, a Daphne no hesitou. Havia ainda
outros parentes que no foram mais
teis, por isso Daphne foi obrigada a
trabalhar como precetora.
Deve incentiv-la a tirar o mximo
partido desta semana, Mrs. Albrighton
sugeriu Castleford. Uma vida sem
diverso triste, por mais admirvel e
virtuosa seja.
Albrighton ergueu uma sobrancelha ao
comentrio, mas no disse nada, como
bom homem que era. Se Hawkeswell
estivesse ali, comentaria imediatamente
a peculiaridade de palavras como
admirvel e virtuosa sarem da boca

de um homem que nunca admirara a


virtude.
Concordo plenamente respondeu
Mrs. Albrighton. E Lady Hawkeswell
tambm. Ns as duas temos andado a
conspirar sobre o que organizar. Eu
propus um passeio aos jardins de
Vauxhall. Acho que Daphne nunca l foi.
Toda a gente os devia visitar pelo
menos uma vez.
Algumas pessoas acham que uma
vez mais do que suficiente foi o
comentrio seco de Jonathan.
Porque no convida Mrs. Joyes para
ir amanh noite, se o tempo estiver
bom? No te importas de acompanhar as
senhoras, pois no, Albrighton?

Albrighton lanou a Castleford um


olhar carrancudo.
E porque no? Vou enviar uma
mensagem Verity ainda hoje
declarou Mrs. Albrighton, muito
contente com a ideia.
Vou convencer o Hawkeswell a
aceitar disse Castleford. Alis,
porque no aproveitar e fazer uma festa?
Se no se incomodar com a minha
presena, e me conceder a honra de
serem meus convidados, podemos ir at
l na minha barca e fazemos uma
refeio decente a bordo, em vez de
fingirmos que gostamos do presunto que
l servem.
Mrs.
Albrighton
mostrou-se

surpreendida com a oferta, mas


satisfeita, quase lisonjeada. O olhar do
marido obscureceu de curiosidade.
Nesse momento, Mrs. Joyes apareceu,
vinda da casa, trazendo uma bandeja
carregada com a tal poncha de mel e
limo. Albrighton levantou-se para a
ajudar. Mrs. Albrighton foi passando os
copos.
Castleford bebeu. Era muito boa.
Simultaneamente doce e cida, mas de
uma forma agradvel. Todavia, com um
pouco de brandy misturado ficaria
consideravelmente melhor.
Daphne, no vais acreditar na oferta
de Sua Graa disse Mrs. Albrighton.
Estamos todos convidados a utilizar a
barca dele amanh noite para um jantar

e, em seguida, uma visita aos jardins de


Vauxhall.
A encantadora Mrs. Joyes sorriu
amiga com extrema doura. Proferiu
todas as palavras certas para lhe
agradecer a gentileza. Contudo, a ligeira
tonalidade nas faces sugeria que ficara
extremamente surpreendida por se
encontrar novamente encurralada.
Uma carta aguardava Castleford no
regresso a casa. Era de Mr. Edwards.
Informava que os engenheiros e
inspetores tinham chegado e se
hospedado na pousada de Cumberworth.
Tinha sido inflexvel com todos eles
para que as mulheres que habitavam o

imvel em questo fossem evitadas e


no fossem de forma alguma
importunadas.
Ele tinha visitado a Flores Preciosas
para tranquilizar Miss Johnson e Mrs.
Hill. Estimava que o trabalho comearia
na manh seguinte e prometia
supervisionar todos os assuntos com
muito cuidado. Conclua mencionando a
suspeita de que a pousada, onde havia
dormido na noite anterior, estava
infestada de cima a baixo com
carrapatos.
Com o secretrio indisponvel,
Castleford foi obrigado a escrever a
resposta. Instruiu Mr. Edwards a
garantir que o exame propriedade
fosse muito minucioso. Os homens no

deviam de forma alguma apress-lo. Na


verdade, se terminassem os trabalhos em
menos de duas semanas, ele seria
forado a concluir que o relatrio no
poderia ser fivel.
Serviu-se de brandy e deu ordens ao
mordomo a respeito da barca e do jantar
do dia seguinte. Depois foi para o quarto
trabalhar no livro.
O manuscrito no foi capaz de lhe
prender a ateno. Esse era outro
problema da sua relativa sobriedade
recente. Era muito mais divertido
escrever um guia dos bordis de
Londres estando brio.
A sua mente vagueou para a
encantadora Mrs. Joyes. Pensou no que

havia aprendido sobre o carcter dela


hoje e se as revelaes tinham ou no
significado.
Aparentemente, ela era uma fraude.
Para ser franco, uma mentirosa. Nenhum
capito Joyes tinha morrido na guerra.
Isso ficara claro depois da hora que
passara na cave do Ministrio da Guerra
com os documentos que Sykes lhe
entregara. Tinha lido as listas de mortos
e feridos duas vezes para se certificar
de que o nome no lhe escapara.
Agora duvidava que alguma vez
tivesse existido um capito Joyes,
embora ainda fosse possvel haver um
algures, vivinho da silva. Teria de
descobrir.
No entanto, se estivesse certo, ela no

era viva e talvez nunca tivesse sido


casada.
Supunha que havia razes para mentir
sobre isso. A viuvez concedia uma certa
proteo a uma mulher independente.
Podia tambm ter querido uma desculpa
para ser conhecida por outro nome. Com
a famlia em Londres e espalhada pelo
campo, ela precisava de lhe dar um
motivo para um nome diferente e o
casamento era o nico que resultaria.
Mas porqu mudar de nome?
Era tambm uma maneira de esconder
a identidade e dificultar ser encontrada.
S que ela no tinha estado escondida
nos ltimos anos. Tinha famlia em
Londres e vivia nos arredores.

Se quisesse esconder-se, teria ido


para um stio distante, onde nunca
pudesse ser encontrada. Alm disso,
enquanto morara no Middlesex, vinha a
Londres com frequncia. Finalmente, as
pessoas optavam por se esconder
porque tinham feito algo de errado, e se
ela fosse uma criminosa, ele perderia
toda a f na sua capacidade de avaliar
as pessoas.
As ruminaes logo o conduziram
explicao mais lgica e simples. O
velho Becksbridge provavelmente tinha
insistido para que ela adotasse o nome e
a identidade de uma viva. O nome de
solteira podia levantar suspeitas se a
famlia dele ficasse a saber que ela

vivia nas terras de Becksbridge e que


beneficiava da sua proteo.
Eles podiam reconhecer o nome de
uma jovem que tinha sido precetora
naquela casa, mas ningum saberia nada
sobre uma tal de Mrs. Joyes.
Desde o princpio que pusera a
hiptese de um caso amoroso, e aquilo
parecia confirmar tal suspeita. Um novo
aborrecimento
com
Becksbridge
acompanhou esta concluso. Daphne
tinha sido dependente do duque na
poca. Provavelmente tinha entrado ao
seu servio como uma jovem inocente.
O pai dela havia sido amigo do duque.
O pai dela tambm era uma pessoa
bem conhecida no mesmo condado da
propriedade de Becksbridge, e seria um

escndalo se os outros proprietrios


viessem a saber que o duque a tratara
incorretamente.
No era de admirar que a conscincia
moralista o tivesse levado a ter um
interesse especial no bem-estar da sua
presa depois de o caso amoroso
terminar.

CAPTULO 10
cedo, Hawkeswell. S
C hegaste
embarcamos daqui a meia hora
disse Castleford quando viu o seu
primeiro convidado a aproximar-se no
cais.
Era meu objetivo estar aqui quando
chegasses para podermos ter uma
conversa particular. Vrias, at
respondeu Hawkeswell ao entrar para a
barca.
Castleford continuou a observar os
criados a montar as pequenas tendas que
serviriam como pavilhes no convs
inferior mais afastado. Aquele no era o

seu iate, que mantinha ancorado perto da


Torre e que poderia facilmente navegar
em alto mar. A grande chalupa servia
apenas como embarcao de recreio,
concebida para o rio, com muito espao
para a mesa, cadeiras e sofs ali na
cobertura de madeira, sob a qual os
passageiros se podiam abrigar do sol ou
da chuva. Mas l em cima, apenas o cu
constituiria o dossel para o jantar dessa
noite.
Os criados e a tripulao ocupavamse com os preparativos. Vrios homens
enrolavam o grande dossel, por vezes
utilizado para proteo adicional.
Outros
acendiam
as
lanternas
penduradas ao redor da mesa. Aquela
barca tinha sido construda com um

poro em baixo destinado aos


remadores e preparao de alimentos
e o rudos de passos a subir e a descer
era uma constante. Os olhares da
tripulao e dos empregados mostravam
a estranheza da presena de Sua Graa.
Normalmente, chegava atrasado, se
que aparecia de todo.
Desbobina l a tua conversa
particular, se tem de ser disse
Castleford a Hawkeswell. Suponho
que te queiras queixar de os meus planos
te obrigarem a ir para os jardins hoje
noite. Prometo alimentar-te bem, pelo
menos.
Hawkeswell encostou-se amurada e
observou a elaborada mesa de jantar.

J mau o suficiente eu saber o que


ests a fazer com a Daphne Joyes.
Tornares-me cmplice ir longe de
mais.
No possvel seres cmplice de
uma seduo. Apenas duas pessoas
esto envolvidas. O sedutor e a pessoa
seduzida.
Hawkeswell apontou para a mesa.
Ests a tornar-nos a todos
cmplices.
Eu no vou possu-la entre o prato
de peixe e o de aves, com todos vs
como assistncia, Hawkeswell. Na
verdade, duvido que tenha a sorte de a
conseguir seduzir hoje noite.
Encolheu os ombros. A menos que a

barca vire e ela e eu nos afundemos,


encontrando no fundo do rio uma
caverna secreta e seca da qual no
possamos sair at que a mar mude.
Avanou at mesa e ajustou
milimetricamente a posio de um vaso
de flores.
Que imaginao frtil tens! No
fazia ideia de que a tua mente bria era
capaz de invocar imagens e expedientes
to vvidos.
Se a minha mente estivesse
suficientemente bria hoje, seria capaz
de tolerar melhor esse tom to
semelhante ao do meu antigo tutor. No
sendo o caso, s posso implorar-te para
no seres insuportvel a noite toda.
Hawkeswell fitou-o com ateno.

Ests sbrio, no ests? Com mil


diabos! Paraste de beber por esta
mulher?
S tu, para pensares assim. No
nada disso. Aquele copo de vinho que
ali est meu, por exemplo. No entanto,
se queres saber, decidi assegurar que
desfruto ao mximo dos favores que ela
me conceder quando eles forem
inevitavelmente meus e no quero estar
completamente embriagado quando a
vir.
Hawkeswell
pareceu espantado.
Impressionado. Totalmente confuso.
Ento os olhos dele semicerraram-se.
Ela disse que nunca te aceitaria
brio, no foi?

Ela no disse nada disso.


Est bem. No digas mais nada.
Mesmo que fosse verdade nunca o
admitirias. Hawkeswell examinou-o
como uma velha tia a avaliar um
sobrinho errante. Ento, como isso
de ver o mundo, a maior parte dos dias,
sem a cabea nublada? Eu achei muito
melhor, depois do choque inicial.
Eu, por outro lado, apenas
redescobri como o mundo pode ser
chato. Era uma mentira, apenas uma
resposta pronta maldita alfinetada
perspicaz de Hawkeswell.
habitvel.
Hawkeswell sorriu.
Ai do mundo, se decidires que no

apenas suportvel, mas prefervel.


Castleford no fazia ideia do
significado
daquele
comentrio.
Felizmente, a conversa terminou de
repente porque a carruagem com as
senhoras estava a chegar, com
Albrighton sentado ao lado do condutor.
Ouvi um rumor sobre ti esta tarde,
Castleford.
Hawkeswell partilhou a notcia com
um agitar misterioso das sobrancelhas.
Que rumor? Espero que seja
sumarento.
O comentrio provocou umas boas
risadas, como se ele tivesse mostrado
grande
sagacidade.
Daphne
acompanhou-as tambm, simplesmente

porque lhe sabia bem rir.


Tinham estado todos a desfrutar de um
excelente jantar sob as estrelas,
enquanto o barco navegava lentamente
de uma margem para a outra e viceversa, num meandro lento rio acima.
Uma boa dose de vinho tinha sido
bebida e at comentrios banais
passaram a parecer divertidos. Daphne
admitiu que o prprio sentido de humor
tinha melhorado consideravelmente na
ltima hora devido ao fulgor induzido
pelo lquido incrivelmente rico.
Olhou para Castleford, que esperava
uma resposta pergunta que fizera.
Surpreendentemente, ele parecia no ter
sido afetado pelo lubrificante da folia

dos outros, mas a verdade que tinha


mais prtica nessas coisas do que a
maioria.
Agora que pensava nisso, era
provvel que ele tivesse deitado mais
vezes vinho no seu copo do que no dele,
desde que se sentaram. Ele bebera
tambm, mas se pensasse bem,
desconfiava que ele tinha consumido
menos copos de vinho do que os
convidados. Ela includa.
Deixa-me ver se consigo lembrarme de tudo disse Hawkeswell
franzindo a testa em esforo mental.
Gostaria de te lembrar que h
senhoras
presentes

interveio
Albrighton. Talvez tudo no seja
aconselhvel?

As
senhoras
acharam
muito
engraado. Verity e Celia no
conseguiram conter o riso.
Ouvi dizer que enviaste uma equipa
de engenheiros e afins para uma
qualquer propriedade que tens algures,
procura de ouro ou algo assim divagou
Hawkeswell.
A alegria de Daphne ficou presa na
garganta. Olhou de soslaio para
Castleford. Ele fez um gesto de
indiferena, indicando que o boato era
de somenos importncia.
Tenho alguns homens a inspecionar
uns terrenos agrcolas. Fui aconselhado
a consider-lo devido a descobertas nas
proximidades.

Acredito que se encontrarem alguma


coisa de valor e formares um consrcio
para escavares algum tesouro, no te
esqueas de informar primeiro os teus
amigos disse Hawkeswell.
No espero que venha nada dali. O
projeto to pequeno que estou
surpreendido que sirva de combustvel
fbrica de boatos. Onde que ouviste
isso?
No Brookss. Para ser exato, ouvi
por acaso, mas os dois sujeitos
sussurravam to alto que no consegui
evitar.
Que sujeitos?
As cadeiras estavam de costas. No
podia ir dar a volta para ver quem eles

eram.
s famoso por teres um toque de
Midas, Castleford. inevitvel que as
tuas atividades atraiam interesse, se
pensarem que advm dinheiro da
disse Albrighton.
Castleford no colocou objees ao
elogio. Em vez disso, suspirou, como se
fosse apenas mais um fardo que era
obrigado a carregar nos ombros
privilegiados.
uma perda de tempo, mas eles l
sabem. Ainda assim, um incmodo
cada movimento meu ser notado.
Albrighton olhou para ele de uma
forma que implicava ver muito mais do
que o duque julgava revelar.
Calculo que um desses engenheiros

ou afins tenha dado com a lngua nos


dentes.
Hawkeswell perdeu interesse no
boato to depressa quanto pensara nele.
Levantou-se e estendeu a mo a Verity.
Se no te importas, Castleford, vou
dar uma volta pelo convs com a minha
mulher e apreciar o cu noturno, antes
de chegarmos aos jardins e enfrentarmos
as multides ruidosas.
Os dois afastaram-se e logo se
tornaram uma nica silhueta a
desvanecer-se. Celia olhou para
Jonathan. O sorriso vagaroso no rosto
dele era a resposta ao sorriso
provocador
dela,
e
ambos
desapareceram sem sequer pedir

licena.
Daphne esticou o pescoo para um
lado e para o outro procura de ambos
os casais. Estava chocada por as amigas
a terem abandonado ali, sentada num
sof estofado ao lado de Castleford, que
sabiam no ser de confiana.
No vai conseguir v-los informou
ele. Eles caminharam em direo
popa, onde h pequenos pavilhes
montados como tendas rabes.
Acho que tambm vou dar uma volta
e ver esses pavilhes.
No a aconselho, a menos que
queira testemunhar a verdadeira
felicidade conjugal.
Ela j estava meio levantada quando
compreendeu a insinuao. Parou e

olhou para ele.


Tenho a certeza de que eles no
esto...
Eu apostaria que sim. Conheo o
Hawkeswell muito antes de ele se
regenerar, e uma das alegrias do
casamento poder-se voltar a ser
malandro. Quanto ao Albrighton, ignora
qualquer regra que no lhe sirva os
objetivos.
Ela estava prestes a argumentar
quando se lembrou do olhar trocado por
Jonathan e Celia e do sorriso secreto de
Celia. A noo de que os amigos
estavam l atrs, no escuro, a praticar a
felicidade
conjugal
deixou-a
consternada.

Voltou a sentar-se e olhou desconfiada


para Castleford.
por isso que as lanternas esto
apenas nesta ponta da barca? um
anfitrio muito atencioso.
S estava a pensar em mim.
Esperava que as sombras profundas sob
um cu estrelado de vero fossem o isco
perfeito para os afastar de ns. E eis que
resultou!
Ela pousou o olhar no resto de vinho
do seu copo. Se no tivesse bebido para
alm da conta, talvez tivesse ficado
indignada e zangada e t-lo-ia
incisivamente
desencorajado
de
quaisquer intenes sedutoras.
Infelizmente, o calor provocado pelo

vinho e o riso feliz da noite s a


tornaram fraca ao apelo inexplicvel
daquele homem. Mesmo o facto de saber
que ele era um perigo para as mulheres e
que
representava
um
problema
potencialmente srio para ela em
particular, s lhe provocava uma
sensao agradvel.
Voltou a ateno para a frente da
embarcao. Ao longe, para alm da
curva do rio, pareceu-lhe avistar j
algumas das lanternas dos jardins de
Vauxhall a cintilar como pequenas
estrelas.
Provavelmente devamos subir o rio
agora sugeriu ela. Nunca l vamos
chegar se continuarmos a andar para trs
e para a frente desta maneira.

Chegaremos em breve. No quero


apressar os nossos amigos. Ou quer?
J era um esforo considervel no
imaginar o que os amigos estavam a
fazer, quanto mais estimar o tempo que
levaria. Imagens escandalosas de como
o fariam queriam entrar-lhe na mente.
Ser que havia camas l atrs?
Sentiu-se corar. Pelo canto do olho
via Castleford ligeiramente virado para
ela no minsculo sof, com a cabea
apoiada na mo e o cotovelo apoiado na
mesa.
Ele observava-a com tanta serenidade,
quase com considerao, parecia, que
ela sentia dificuldade em identificar
qualquer
sinal
particularmente

ameaador nele. Parecia bastante


sensato e no especialmente sedutor. A
ateno dedicada podia ser a de
qualquer anfitrio a uma convidada que
fora abandonada pelos amigos sua
prpria sorte, esquecidos do seu dever
para com ela.
Ainda assim, o instinto gritava-lhe que
seria sensato fugir... se houvesse para
onde fugir. Sentia-o ali, sentia-lhe a
proximidade e o olhar, notando com
preocupao
as
sensaes
que
borbulhavam dentro dela.
Tenho uma coisa para si disse ele.
Um pequeno presente.
Ela virou-se para ele, surpreendida.
Eu no acho que...
Silncio.

Pegou na mo dela virando a palma


para cima e deixando l cair algo
pequeno e duro. A luz da vela iluminou
o objeto e uma nova estrela nasceu na
noite.
Ele tinha acabado de deixar cair um
diamante na mo dela. Um de tamanho
considervel.
Da melhor clareza, tal como pediu
disse ele.
Eu no pedi nenhum...
Ela perdeu-se no raciocnio. Teve de
pegar na pedra e segur-la luz. A
clareza abismou-a. Mas apesar de todo
o seu esplendor, o calor humano daquela
mo na dela distraa-a muito mais.
O toque era to bom, to ntimo e

humano. Devia retirar a mo, mas no o


fez. O apoio cuidadoso e firme dava-lhe
uma sensao de proteo. Qual seria a
sensao de virar a mo e ficarem palma
com palma?
Ela pousou o diamante na mesa. A
chama danante da vela fazia-o cintilar.
No posso aceitar. Sabe que no.
A outra mo dele estendeu-se na
direo da pedra. O movimento f-lo
voltar o corpo para mais perto dela. Os
dedos longos rodaram o diamante de
uma forma quase distrada, enquanto
olhava para ele. Ela ficou a observar o
objeto tambm, mantendo os olhos
afastados daquele rosto e do seu apelo
perigoso.
Do que tem medo, Mrs. Joyes? Se eu

achasse que podia compr-la, faria bem


melhor do que isto.
Esta noite a proposta implcita
encantou-a mais do que a irritou. Sem
dvida, mais uma consequncia do
vinho.
Ele inclinou-se ainda mais.
o escndalo que teme? Acho que
no. muito senhora de si para se
preocupar em demasia com isso e
pouco provvel que seja indiscreta o
suficiente para ser vtima disso.
Eu j no temo escndalos. Quando
era mais jovem apavoravam-me.
Dominavam-me. Mas a maturidade traz
um novo ngulo a essas questes.
Ento do que tem medo?

No finja que no sabe.


H uma semana, teria dito que
estava com medo de mim, mas agora
pergunto-me se ter medo de si prpria.
Ela no se atreveu a virar a cabea
porque ele veria a surpresa perante a
perspiccia dele. Alm disso, ele estava
muito perto, to perto que a respirao
lhe acariciava a orelha como uma pena.
Virou-lhe a mo e esticou os dedos entre
os dela para que se entrelaassem.
A respirao desatou aos saltos dentro
dela, como se no soubesse para onde
ir. Ela queria fechar os olhos e saborear
a adorvel agitao do seu corpo.
Eu no tenho medo de si.
No verdadeiramente. No no sentido

de ele a poder magoar fisicamente.


Naquele instante, naquela noite, com
as estrelas no cu e a brisa refrescante,
com o vinho a torn-la leve e o romance
no ar, as muitas razes para resistir
tentao pareciam fazer parte de um
mundo diferente e muito distante.
Talvez seja do prprio prazer que
tem medo e da perda da sua pose
cuidada.
As palavras sussurradas ao seu
ouvido, to baixas que poderiam ser
pensamentos, e a respirao dele to
perto,
transformaram-se
numa
provocao irresistvel.
A barca continuava a navegar para a
frente e para trs. Sabia que continuaria
a faz-lo at que ele desse outra ordem.

Os amigos no voltariam at isso


acontecer. Continuariam entregues
felicidade conjugal, movidos pelo
vinho, pela noite, pelas estrelas e pelo
amor, at que a barca virasse claramente
para subir o rio.
O ronronar profundo e sensual dentro
dela abafava quaisquer tentativas de se
repreender. Em vez disso, uma ideia
subversiva entrou-lhe sub-repticiamente
nos pensamentos, a de que ele perderia
o interesse assim que vencesse o jogo e
que, portanto, entregar-se talvez no
fosse to mau. Que a resistncia dela s
acicatava a caa. Mas mais do que
qualquer outra coisa, uma dor pungente
tornava-a fraca e incapaz de se recordar

porque devia negar-se.


Sentiu o beijo, discreto, na mo. Um
gesto simples, mas que lhe abalou a
essncia. Outro, no ombro, e uma mo a
deslizar-lhe o xaile antes de outro toque
lhe queimar a pele. Ele abraou-lhe os
ombros e beijou-a novamente, desta vez
na curva do pescoo.
Cus, como queria saborear cada
sensao. Fechou os olhos para poder
deliciar-se completamente. Mais beijos
no pescoo, na pele e no cabelo,
provocavam-lhe sensaes gloriosas,
insuportavelmente maravilhosas. O
vinho destrura-lhe quase todas as
defesas, e esta pequena seduo rompia
muito facilmente as que restavam.
Ela no resistiu quando o abrao

desceu e a puxou para mais perto, nem


quando os beijos lhe tomaram a boca.
Ficava contente por o prazer no a
arrastar para algum reino sobrenatural
porque queria sentir tudo. Deliciou-se
com a presso quente e seca dos lbios
e saboreou a maneira como tremores
internos lhe fluam pelo corpo.
Os receios no podiam sobreviver a
um ataque to sensual. Afundavam-se
numa euforia nascida da intimidade, do
deleite e do prazer. Um prazer
espantoso. A cada sensao mais
poderosa do que a anterior, o prazer
roubava-lhe o flego e fazia-a ter fome
de mais.
O seu amante sabia o que fazia. Esse

pequeno pensamento ocupou-lhe a mente


enquanto se submetia arte daqueles
beijos, forma como usava a boca, a
lngua e at os dentes. Intrometeu-se
mais uma vez quando ele comeou a
acarici-la. As mos sabiam exatamente
o que fazer, como se moverem. Ela
aguardou a presso masculina contra o
seu corpo, e o desejo selvagem ansiava
com impacincia por toques mais
escandalosos.
A carcia dele foi subindo pelo lado
do corpo, roando ao de leve a elevao
exterior do seu peito. Um choque de
excitao
cheio
de
antecipao
percorreu-a, descendo-lhe, em seguida,
pelo corpo e acumulando-se em lugares
chocantes. A carcia continuou at lhe

abarcar o seio, e o delrio explodiu. Ele


negou-lhe o que ela queria por um
minuto torturante, to longo que ela teve
vontade de chorar ou de o amaldioar.
At que, finalmente, a carcia por que
tanto ansiava lhe provocou tremores
pelo corpo inteiro.
Ela deixou-se levar pelas emoes e
pela maneira implacvel como ele a
enlouquecia. O prazer tornava-se mais
intenso a cada toque. Sentia todo o
controlo escapar-lhe das mos medida
que a conscincia do prprio corpo e da
aura dele aumentava e que o abandono
exigia uma concluso.
Agora
completamente
aturdida,
mergulhada num estupor sensual, s foi

capaz de o seguir quando ele se levantou


e a levou pela mo, para longe da mesa
e do sof, at umas escadas. No convs
lateral, as lanternas mal iluminavam o
local onde ele parou, ao lado de um
pilar da cabina. A silhueta de um
pavilho podia ser vista perto da popa.
Tens de o travar agora, porque ele
no vai parar mais tarde. O aviso
mental foi pouco mais do que um
sussurro. Esta noite soava como uma
lio decorada sem convico, no
como uma verdade conquistada a duras
penas. Ele encostou-a ao pilar e beijoua apaixonadamente no pescoo,
demolindo o pequeno ponto de apoio
que o bom senso dela tinha conseguido
encontrar.

Ele baixou os braos dela para os


lados do corpo e tomou-lhe os dois
seios nas mos. Apesar da roupa, o
toque dele encontrou os dois montculos
acariciando-os at ela sentir que seria
impossvel manter-se de p, no fosse a
parede na qual se apoiava. Era
inacreditvel o que ele lhe fazia, a forma
como o desejo a torturava at loucura.
Abriu os olhos para ver se conseguia
no perder de todo a razo. A luz da
lanterna mais prxima tornava-o pouco
visvel para ela, mas conseguiu ver-lhe
o rosto, tenso e duro, a observ-la.
Com firmeza, ele virou-a de costas, e
ela ficou voltada para a parede. Ele
cobriu-a com o prprio corpo, o brao a

rodear-lhe o ombro, a mo deslizando


pelo decote do vestido at lhe tocar a
nudez do seio.
Ela tinha pensado que no poderia ser
pior, mas agora literalmente sofria de
prazer. O corpo parecia chorar,
implorar, gritar em silncio. Ele
acariciava-a agora livremente, de forma
chocante, por toda a parte, ancas,
ndegas, coxas, ao mesmo tempo que o
corpo dele pressionava o dela e a
rigidez dele a provocava ainda mais.
Sentiu uma aragem percorrer-lhe as
pernas e percebeu que a saia estava a
subir. Cada vez mais. O choque f-la
ficar mais sbria e olhou por cima do
ombro, alarmada.
No disse ele baixinho. No

aqui, embora mais tarde eu v


amaldioar a minha deferncia sua
necessidade de discrio e privacidade.
Talvez eu faa o mesmo murmurou
ela.
A parte inferior do vestido estava
agora nas coxas. A malcia daquele
subir da bainha fazia-a estremecer de
antecipao, mesmo com a garantia dele
de que no iria longe de mais.
De repente, a mo voltara, por baixo
de todas as roupas, pele com pele,
acariciando-lhe a coxa e subindo mais e
mais.
Eu prometo que no vai precisar de
amaldioar nada nem ningum. Se
algum tiver de sofrer por causa deste

momento de paixo inoportuna, serei eu.


Mais uma vez.
A mo seguiu firmemente a curva das
ndegas,
sobressaltando-a.
A
antecipao tornou-se um pulsar
ansioso. Ela estava muito mais perdida
do que pensava, e essa vulnerabilidade
assustou-a.
Castleford aproximou-se ainda mais,
pressionando-a contra a parede, com
uma mo tentadora no seio e a outra a
acariciar-lhe as ndegas no estreito
espao entre eles.
Agora vai fazer o que eu disser.
Afaste um p um pouco para o lado.
Depois vai deixar que o prazer a invada
e no negar a si prpria ou a mim a
experincia deste arrebatamento.

Foi ento que ele a tocou, antes


mesmo de ela absorver o que ele
dissera. Tocou-a to intimamente que
ela ficou sem ar. Afastou a perna como
ele havia ordenado, permitindo esta
nova exposio. Depois, acariciou-a de
forma to eficaz que ela mal engoliu um
gemido.
Ela entregou-se completamente. No
tinha escolha, vontade ou desejo de
parar. O estranho abrao mantinha-a de
p, de outra forma teria desmoronado,
disso tinha a certeza. No conseguia
sentir as pernas ou qualquer outra coisa,
exceto a provocao excruciante nos
seios e a extrema exigncia carnal que
se intensificou at ela querer implorar

por misericrdia.
Algo quebrou dentro dela, separandose e explodindo. Nas profundezas do
stio onde ele a tocava uma barreira
dolorosa caiu e um novo prazer invadiua. O choque f-la libertar um grito mudo,
primeiro de choque, depois de alvio.
As guas daquele dilvio eram to belas
que teve vontade de chorar. Encheramna to completamente que por um
instante intemporal nada mais existiu.
No momento que se seguiu no
conseguiu falar. No tinha foras. Ele
virou-a nos seus braos e segurou-a,
encolhida contra ele enquanto os
batimentos cardacos gradualmente se
acalmavam.
A cabea dele virou-se e ela olhou na

mesma direo. Uma sombra espessa


movia-se em direo a eles, e a brisa
trouxe-lhe a conversa em voz baixa de
Verity com Hawkeswell.
Castleford conduziu-a, atravs da
escurido, de volta para a mesa e para a
luz das lanternas, quase a carregando,
como se ela estivesse demasiado fraca
para comandar as prprias pernas.
Sentou-a no sof.
Ela ouviu passos a aproximarem-se e
recomps-se. Olhou para o vestido e
reajustou o corpete torto. Depois olhou
para ele ansiosamente.
Como que eu estou? Normal?
Ele riu baixinho.
Temo que parea uma bela mulher

que acaba de ser dominada pelo prazer.


Que horror. Ela fechou os olhos e,
antes de Verity chegar mesa, encontrou
algo dentro de si, da Daphne que
conhecia, mesmo que a outra que
conhecera esta noite fosse muito mais
emocionante.

CAPTULO 11

astleford no podia acreditar que,


uma vez mais, os seus desejos
haviam sido frustrados, s que desta vez
pelo seu prprio impulso inexplicvel
de poupar a fragilidade de uma mulher.
Encontrava algum consolo no facto de
ter levado Daphne Joyes ao xtase. No
entanto, o seu fracasso em alcanar o
mesmo xtase sugeria que iria em breve
gostar to pouco dos jardins de Vauxhall
como atualmente gostava de flores. No
ajudou em nada que Hawkeswell e
Albrighton tivessem aparecido com um
ar muito satisfeito quando regressaram

da popa do barco.
No momento em que a chalupa atracou
e todos subiram os degraus, Castleford
tinha recuperado fisicamente, mas uma
irritao instalara-se nele. Felizmente,
as mulheres encontravam-se ocupadas
em exclamaes agradadas sobre a
paisagem, os msicos e o fogo de
artifcio que logo comeou. Portanto,
no foi obrigado a conversar muito com
ningum.
Pareces aborrecido comentou
Hawkeswell uma hora mais tarde,
quando seguiam atrs de Albrighton e
das senhoras.
Nada que dois dedos de brandy no
resolvam.
Ah, percebo. Lembro-me de isso

acontecer, agora que falas. Quando parei


de me embriagar trs vezes por semana,
s vezes tambm ficava mal-humorado
de repente.
Eu devo ter uma constituio mais
forte. No noto que me afete e no tem
qualquer influncia no meu humor.
No era inteiramente verdade, mas para
agora servia. Se estou de mau humor,
no pela falta de bebida. Apenas disse
que a bebida seria capaz de o curar.
Hawkeswell continuou a andar.
Sendo assim, devo-te um pedido de
desculpas, talvez, por ter desaparecido
misteriosamente com a minha mulher. Tu
e Mrs. Joyes tiveram algum arrufo
enquanto estvamos longe?

Castleford respirou fundo para conter


a impacincia.

No
peas
desculpa
por
desapareceres. Os pavilhes foram l
colocados para esse fim. O meu nico
arrependimento de no ter mandado
instalar trs.
Queres dizer que o Albrighton...
Sim.
Hawkeswell refletiu sobre isso.
Temo que te negmos a caverna do
fundo do rio. No entanto, com todos ns
fora de vista, ficaste com o resto da
barca s para ti. A falta de um pavilho
num dos teus antros flutuantes de prazer
nunca te impediu antes.
Que diabo, ela no uma prostituta,

seu idiota. No posso debru-la na


amurada, no te parece?
Hawkeswell no gostava de ser
insultado e o seu temperamento
explosivo parecia prestes a vir ao de
cima.
Nunca te preocupaste com tais
subtilezas antes. s capaz de jurar a ps
juntos que nunca uma mulher de boas
famlias se viu despida debaixo da
cobertura daquela barca em plena luz do
dia, j para no falar na calada da noite?
Castleford
j
marchava,
no
caminhava, pensando que uma boa luta a
soco era exatamente o que o seu humor
queria e que o nariz de Hawkeswell
estava a pedi-las.
Vejo que no tens resposta

provocou Hawkeswell. melhor teres


cuidado, Castleford. Mrs. Joyes pode
estar a transformar-te num chato.
No to chato que no d uma sova
a algum no meio dos jardins de
Vauxhall.
Balelas! Nunca foste capaz de me
dar uma sova, nem quando a tua vida
dissoluta ainda no te tinha minado as
foras. Mas se achas que te faz sentir
melhor em relao tua conquista
planeada ficares estendido no cho,
arrisca.
Sova? Ento, meus senhores... nem
pensar numa coisa dessas!
Hawkeswell parou imediatamente e
virou-se para fitar o homem que acabara

de os censurar. Castleford parou


tambm, mas no se preocupou em
olhar. Reconheceu logo a voz.
O destino conspirava contra ele esta
noite. Faz-lo num dia em que havia
demonstrado uma considerao atpica
para com uma mulher, em detrimento
dele prprio, parecia-lhe muito injusto.
Foram os Franceses que te
ensinaram a ouvir as conversas dos
outros s escondidas, Latham?
resmungou Hawkeswell.
No preciso de me esconder para
ouvir dois homens a terem uma
discusso em voz alterada.
Castleford suspirou e virou-se. O
conde de Latham, agora duque de
Becksbridge, sorria abertamente. A

expresso dele dizia: Eis-me aqui. Sei


que todos querem dar-me as boasvindas. No maravilhoso verem-me
outra vez?
A cordialidade exagerada no lhe
assentava bem. O rosto de Latham
sempre tinha sido um pouco frouxo e
dado vermelhido, e viver em Paris
tivera os seus custos, pois os olhos azulclaros, que tendiam para o vtreo mesmo
quando sbrio, eram agora salientes
como duas piscinas rasas afundadas
numa paisagem de areia rosada. O
cabelo aloirado e muito composto
formava uma espcie de pincel
circundante.
Latham, no fazia ideia de que os

modelos de virtude visitavam os jardins


de Vauxhall. No um pecado uma
pessoa
divertir-se?

provocou
Castleford.
Latham riu-se como se tivesse sido
uma piada.
Eu vim ver as pessoas de todas as
classes a misturarem-se livremente, a
desfrutarem das suas semelhanas.
Quanto a modelo de virtude, a modstia
no permite que assim me considere,
mas o meu tio, o bispo, est aqui
comigo, juntamente com a esposa, por
isso confio que no haja pecado nisso.
S c est um dos bispos da tua
famlia? perguntou Hawkeswell.
Uma pessoa fica a pensar no que estar
o outro a fazer.

Talvez esteja a desfrutar de uma


noite tranquila de felicidade conjugal
disse Castleford.
Hawkeswell esticou o pescoo para
olhar por cima da multido.
Devamos ir ter com as senhoras e
substituir o Albrighton.
Vai andando. Eu vou j ter
convosco.
O sorriso de Latham tornou-se
sarcstico depois da sada de
Hawkeswell.
Eu tenho uma cabina para cear.
Junta-te a mim e bebemos um pouco de
vinho.
As cabinas no ficavam longe e a de
Latham era uma das ltimas da fila. O

bispo e a mulher tinham ido embora, por


isso a cabina ficara s para eles.
Castleford esticou-se na cadeira e
olhou para a multido que passava, que,
por sua vez, olhou para ele.
Latham serviu o vinho. Era mau. O
homem no tinha paladar nenhum, entre
outros defeitos. Castleford pousou o
copo na mesa.
O que vieste realmente c fazer,
Latham? Procurar uma criada qualquer
para agarrares e violares num caminho
escuro?
As plpebras de Latham desceram.
Ainda a cismar no mesmo como uma
velha, depois de tantos anos? Disse-te
h muito tempo que percebeste mal o
que viste.

No percebi mal coisa nenhuma,


muito menos a maneira como a moa
fugiu a correr desesperada quando te
arranquei de cima dela.
Ela ficou envergonhada, s isso. Ela
queria. Sabes bem como . At acabou
por voltar mais tarde.
Castleford no precisava de ouvir
aquilo. No queria saber que o seu
silncio acerca do que vira tinha
deixado aquela moa vulnervel a mais
do mesmo.
Ouvi dizer que no foste ao funeral
do meu pai disse Latham.
Nem tu. Estavas muito ocupado a
resolver os teus assuntos em Paris?
Uma questo inevitvel atrasou-me

alguns dias e no vero melhor que os


enterros sejam feitos o mais depressa
possvel. Mas estive na leitura do
testamento, claro.
Claro.
Por isso tambm sei, claro, que o
meu pai te deixou um legado. Ele
inclinou a cabea. Que estranho.
Castleford encolheu os ombros.
Tomei-o como um pequeno smbolo
do seu pequeno afeto.
Latham riu-se.
Um pouco como condenar algum
com falsos louvores, no? Lembrei-me
de ti no meu testamento e isto o que
me lembro de valeres.
claro que ele no podia fazer o
mesmo contigo. No podia negar-te a

maior parte, no importa que valor te


atribusse. Castleford encolheu as
pernas e inclinou-se para a frente,
lanando a Latham um olhar avaliador.
Ficaste com alguma coisa que no fosse
tua por direito? Ou ele certificou-se de
que seria entregue nas mos de outros
atravs destas pequenas doaes?
O rosto de Latham corou. Os olhos
faiscaram.
claro que ele me deixou mais.
Entre outras coisas, deixou-me o poder
dele.
Castleford riu com gosto.
Bolas, pareces o vilo de uma pera
cmica de m qualidade, Latham. O
poder dele. O nico poder que ters o

que teu nascimento sempre te deu e as


nicas pessoas que iro tremer de medo
so os serviais que tratas como
escravos.
Talvez estejas certo. Contudo, eu
descobri o poder da escrita. As palavras
so muito mais eficazes na sua
influncia quando publicadas.
surpreendente, na verdade, a facilidade
com que as pessoas podem ser
convencidas por uma prosa que lhes
apele ao sentido da sua prpria
honradez.
Latham falou sem rodeios, como
sempre tinham falado um com o outro.
Admitia a sua hipocrisia com
impunidade nica pessoa a quem j se
revelara verdadeiramente.

Castleford pressentiu ali um esforo


para voltar a formar os antigos laos.
Talvez Latham achasse solitrio ter de
desempenhar um papel para o mundo e
queria voltar a ter um companheiro
pecador disponvel para poder sair do
palco de vez em quando.
Por isso s conivente com o que as
pessoas querem ouvir e ler, e chamaslhe filosofia moral disse Castleford.
Eu no lhe chamo isso. Se os outros
fazem, no posso impedi-los.
O que lhe chamas, ento?
Diverso. Uma piada extraordinria.
Um jogo para ver quantas ovelhas me
seguiro e que distncia percorrem
comigo. Tenho-me divertido imenso nos

ltimos anos, Tristan. Ao empunhar a


pena, penso muitas vezes em ti e nas
boas gargalhadas que vais dar ao leres o
meu tratado.
Infelizmente, ele era o nico a rir-se.
Outros levavam a srio aquele idiota.
Castleford j tinha aceitado que ia ter
de exercer o seu prprio poder com
mais regularidade a partir de agora, s
para ter a certeza de que Latham no
acumulava demasiada influncia no
Governo. Que grande chatice seria. O
ressurgimento deste homem prometia ser
um completo incmodo entediante.
Eu vi-te a passar com o Hawkeswell
e aquele outro homem. As trs senhoras
que vos acompanham so notavelmente
belas comentou Latham. Acho que

reconheci duas delas.


Castleford aguardou sem dizer nada.
Latham tinha-os visto passar e,
aparentemente, as duas mulheres foram o
motivo para ele os ter seguido. Que
vulgar.
Aquela dos cabelos dourados, a
loira mais baixinha... no a filha
daquela prostituta do Northrope?
perguntou Latham.
Ela agora casada.
Que pena. Eu fiz-lhe uma proposta,
na altura em que a me andava a vendla como um vitelo premiado. Mas a
cadela no me quis ouvir porque tinha
algum rapazito imbecil em mente.
Era mais provvel que Mrs.

Northrope se tivesse apercebido do


carcter do conde de Latham.
Ela nunca entrou no negcio da me
e o marido dela no hesitar em matar-te
se a insultares. No estou a brincar,
Latham.
Latham pareceu aceitar o conselho de
no perseguir Mrs. Albrighton.
A outra... aquela alta de pele clara.
Tambm tenho a certeza de que a
conheo.
Castleford ignorou o comentrio. No
era louco de aceitar entrar naquela
conversa.
As pessoas mudam com os anos, e
ela amadureceu, mas eu acho que a
Miss Avonleah. Foi precetora das filhas
mais novas do meu pai depois de eu ter

deixado a casa.
S a conheo como Mrs. Joyes.
Tenho a certeza de que a mesma
mulher, embora eu no a veja h... uns
oito ou nove anos, talvez. Latham
atirou-lhe um olhar zombeteiro. tua
amante? Ou a conquista planeada a que
o Hawkeswell se referia?
Ela amiga de Lady Hawkeswell e
no minha amante. Quanto a uma
conquista, demasiado refinada e
reservada para o meu gosto.
Latham riu com lascvia.
Pois , esqueci-me. Tu gostas delas
vulgares, rpidas, baratas e dispostas,
Tristan. Bebeu mais um gole de vinho.
A menos que sejam vulnerveis, doces

e criminosas.
No estou com disposio para as
tuas fracas tentativas de ser manhoso,
Latham. Nem para esta estranha
pretenso de que ainda somos amigos e
de que no me importo que me trates
pelo nome de batismo, tal como quando
ramos midos. arrojado da tua parte
fazeres uma referncia, mesmo que
velada, Marie. ainda mais ousado
voltares para Inglaterra com essa espada
pendurada acima da tua cabea.
Eu tinha de voltar, mas isso tambm
no me teria impedido. Na pior das
hipteses, roubei de um ladro, se
insistes em ser picuinhas. No final de
contas, tambm lhe vendi mais uns
meses de vida.

Ficaste em silncio quando soubeste


para onde ia o dinheiro.
Mas que raio! Tambm sempre
cismaste com isso. Os amigos dela
nunca teriam conseguido financiar um
exrcito. Ela estava numa misso
inglria e, na pior das hipteses, enganei
um espio. Ele abriu aquele velho
sorriso apaziguador. No vamos falar
disso. Prefiro saber mais sobre a
encantadora Miss Avonleah... a tua Mrs.
Joyes. Lembro-me vagamente de ela ser
uma jovem muito bonita, mas agora
uma mulher deslumbrante. Raramente a
maturidade assenta to bem a uma
mulher. Pela minha parte, fico aliviado
que ainda no a tenhas marcado como

tua.
Todos os aborrecimentos da noite
cristalizaram
naquele
instante.
Castleford esteve muito perto de partir a
garrafa de vinho na cabea de Latham.
Enquanto procurava conter-se, veio-lhe
cabea a ideia de que se Latham
perseguisse
Daphne
Joyes,
inevitavelmente encontraria uma boa
razo para o desafiar para um duelo um
dia. Deus sabia que o mundo ficaria
melhor sem ele.
Se alguma vez tiveres oportunidade,
mata-o, Tristan.
Tenta, se te atreves disse ele
preguiosamente. Mas ela conhecida
por ser uma mulher muito orgulhosa.
Imponente, chamam-lhe. No do teu

tipo, sinceramente. Nada desamparada.


Latham achou muito engraado. Sorriu
para o vinho, enquanto bebia.
Castleford decidiu que j tinha
aturado tempo de mais a companhia
daquele homem. Ainda por cima, ter
sido submetido quele tte--tte s
porque Daphne tinha chamado a ateno
do canalha no ajudava nada o seu
humor.
No momento em que se preparava
para se despedir, a mulher encantadora
em questo passou com o resto do
grupo.
Latham reparou.
Saudou
Hawkeswell,
que,
ignorante,
se
aproximou.
Seguiram-se
as
apresentaes.

Latham fez uma pausa ao conhecer


Jonathan Albrighton. A tentativa de
situar o rosto, se no o nome, produziu
uma carranca mas falhou no intento.
Latham virou ento todo o seu charme e
eloquncia para as senhoras, uma por
uma, e, finalmente, para o objeto do seu
interesse.
Daphne Joyes praticamente no teve
especial reao quando o novo duque a
recordou dos servios prestados na casa
do seu pai. Tambm no fez nada para
revelar a sua antipatia pelo homem.
Castleford viu-a assumir aquele seu
sorriso frio, distante e perfeitamente
composto, enquanto os olhos cinzentos
atravessavam Latham como se ele fosse

feito de vidro.
Ver Latham foi um final horrvel para
uma noite gloriosa, decidiu Daphne.
Castigo, era o que era.
Mal tinha aproveitado os jardins de
Vauxhall devido ao torpor sensual.
Mesmo enquanto falava com os amigos e
ouvia a msica, mesmo enquanto
passeava pelos jardins e observava as
multides, tudo lhe parecia um mundo
mgico longnquo, no exatamente real.
A culpa era toda do prazer. Do
chocante e extremo prazer. Muito tempo
depois de os efeitos fsicos terem
desaparecido, o que ainda demorou um
bom tempo a acontecer, a nvoa dos
sentidos ainda no tinha levantado.

Mas tudo isso se estilhaou em mil


pedaos ao ouvir a voz que chamava
Hawkeswell. Olhou na direo da voz e
a realidade atingiu-a com toda a fora.
Ali, numa das cabinas de cear, sentavase Latham. E ao lado dele, esparramado
numa cadeira que no era apropriada
para acomodar tal relaxamento, estava
Castleford.
Eles tinham estado a beber vinho,
notou ela quando Hawkeswell os
arrastou para l. Castleford no parecia
especialmente contente por o que quer
que Latham tivesse dito, e agora que
possua a clareza de esprito para pensar
nisso, ele no parecia de muito bom
humor desde que saram a barca.

Daphne tentou no ver Latham durante


as apresentaes. Fingiu no estar
realmente ali, mesmo ao responder s
lembranas dele de j se conhecerem.
Buscou refgio na sua pose, porque a
ltima coisa que faria era deixar que
aquele homem tivesse o mais pequeno
vislumbre da reao visceral que lhe
remexia as entranhas.
Agora vive na cidade, Mrs. Joyes?
perguntou Latham. Lembro-me
vagamente de ter ido para o Norte
quando deixou as meninas.
O regimento do meu marido estava
no Norte do pas.
Mrs. Joyes s est de visita a
Londres informou Castleford. Ela

vive no campo. Kent, creio eu. No


assim, Mrs. Joyes?
Alguns do grupo trocaram olhares
curiosos, mas ningum o corrigiu.
Daphne apenas inclinou a cabea no que
poderia ser interpretado como um gesto
de assentimento.
Verity fez referncia a terminarem o
passeio. Castleford deixou a cabina para
se juntar a eles. Ningum convidou
Latham.
Daphne virou-se, grata por escapar.
Mas, infelizmente, no seria assim to
fcil.
Mrs. Joyes chamou Latham,
reivindicando a sua ateno quando
comearam a afastar-se.
Ela virou-se para trs e sentiu que o

grupo se afastava. Todos, exceto


Castleford, que permaneceu prximo.
Mrs. Joyes, espero v-la novamente
antes de terminar a sua visita cidade
disse Latham.
muito generoso da sua parte, sir.
Ele sorriu. Os olhos azuis superficiais
brilhavam de apreciao namoradeira.
Ele fez uma vnia. E olhou para ela de
uma forma que lhe encheu o corao de
receio.
Estava tudo ali, naquele olhar: as
memrias de anos atrs e o interesse de
agora. A conscincia de que ela sabia
mais do que ele gostaria que ela
soubesse. A rapacidade sem honra nem
lei.

Ela recusou-se a admitir tal


reconhecimento sombrio. Deixou-o
como se ele fosse um estranho. Girou
nos calcanhares e marchou para longe,
passando
por
Castleford
sem
cerimnias, tentando manter a maior
distncia possvel entre ela e a cabina
de cear.
A mo no brao pedia-lhe para
abrandar. Castleford acompanhou-lhe a
passada. Ela continuou a olhar em
frente.
Sabe alguma coisa sobre ele, no ?
perguntou ele.
No sei o que quer dizer.
Eu acho que sabe. O que est escrito
no seu rosto agora mais do que

antipatia. Est ruborizada da pior


maneira e pelas piores razes.
Ela no duvidava. Estava realmente
perturbada. Envergonhada e furiosa ao
mesmo tempo. E piorava a cada passo,
em vez de melhorar.
Um ms antes de eu sair da casa de
Becksbridge, uma rapariga, uma criada,
fez-me uma confidncia. Ela trabalhava
na cozinha explicou ela. Uma jovem
inocente e bonita. Era uma pessoa cheia
de alegria. Ento, de repente, tornou-se
to melanclica que temi pela sua sade.
Deteve-se e encarou Castleford.
Ele forou-a. Ela mostrou-me as
contuses que dias mais tarde ainda no
tinham desaparecido. Eu j desconfiava
dele, mas nesse momento tive a certeza.

Ento, sim, eu sei algo sobre ele. E no


entendo como o senhor, ou qualquer
outra pessoa, pode chamar amigo a um
canalha deste calibre.
Caminhou adiante. Mais uma vez a
mo agarrou-a pelo brao. Desta vez,
ele guiou-a para fora do fluxo da
multido. Ziguezaguearam at se
encontrarem nos caminhos conhecidos
por ocultarem os amantes e os encontros
clandestinos. Havia poucas lanternas
acesas nesta rea arborizada e as
sombras profundas escondiam as
identidades.
Ele parou numa dessas sombras e
tomou-lhe o rosto entre as duas mos.
Um beijo, forte no comeo, quase cruel.

Depois mais suave, doce e cuidadoso.


As memrias da barca invadiram-na,
deixando pouco espao para a raiva de
Latham permanecer.
Ele deu-lhe o brao e caminharam no
escuro.
Procure imaginar, se puder, que
nasceu como primognito de um duque
comeou ele.
No me atrevo. Ficaria mimada s
de imaginar a indulgncia que teria de
sofrer.
Indulgncia, sim. Mas tambm aulas
e preparao assim que diz a primeira
palavra. Nem por um minuto est
autorizada a esquecer a posio que a
espera. Toda a gente a trata de forma
diferente. At o seu precetor se submete

a si. Ento vai para a universidade e


pior ainda com os professores e os
bedis e com os outros colegas. At os
filhos de condes tentam cair-lhe nas
boas graas e querem ser seus amigos
por causa de quem ser um dia.
No o Hawkeswell, certamente.
Nem Lord Sebastian.
Levei um bom tempo para aceitar
que nenhum deles tinha segundas
intenes. Anos. No culpava as
pessoas por isso, simplesmente as
coisas funcionavam assim. Eu esperava
isso. Ainda hoje o fao.
Ela interrogou-se como seria, aceitar
gestos de amizade onde a ddiva
antecipava sempre uma toma maior.

Latham, contudo, era exatamente


como eu prosseguiu ele. de
espantar que nos tenhamos tornado
amigos na infncia? A nossa aliana no
trazia benefcio a nenhum dos dois.
Nenhum de ns teria motivo para pedir
favores ao outro. Como ambos seramos
duques, tambm no tnhamos de nos
portar como futuros duques um com o
outro.
Ela no queria aceitar o que ele dizia.
Preferia acreditar que o carcter de
Latham seria bvio mesmo assim. S
que ela sabia que no seria. Quase
ningum compreendia ainda hoje o que
ele era. At ela demorara um longo
tempo at ver a verdade.

Quando que soube que a amizade


no iria durar?
Ele encolheu os ombros.
Tive esse pressentimento mais ou
menos no momento em que atingi a
maioridade. Nessa altura j tnhamos
mergulhado juntos na devassido. Ele
insistia numa discrio criteriosa, por
causa do pai e dos tios bispos, dizia.
Mas isso dava-lhe uma liberdade que
usava de forma ignbil. Comecei a achar
cada vez mais desagradveis algumas
das suas aes. Ele tinha prazer nos
piores tipos de maldade. Fez uma
pausa, prosseguindo depois num tom
mais pensativo. Ele tinha prazer em
ser cruel. Com os cavalos, com as

pessoas. E no mostrava o menor peso


na conscincia por causa disso.
E agora que duque, pode ser cruel
vontade, que ningum o ir contrariar.
No de admirar que mostrasse um ar
to feliz esta noite.
Chegaram ao fim do caminho. As
lanternas acenavam frente e o rudo
dos jardins flua num ritmo baixo.
Ele parecia muito interessado em si
disse ele. Procurou-me para ter a
certeza de quem era.
Eu gostaria que ele no me tivesse
visto nem sabido o meu nome agora.
Lutou para manter o medo longe do seu
tom de voz, mas a ideia de que Latham
agora sabia o nome dela aterrorizava-a.
No acho que ele esteja muito

interessado em mim. Apenas desconfia


que eu sei a verdade sobre ele. No
gosta do facto de eu ser amiga de
pessoas cujas opinies podem importar.
Talvez seja s isso. Talvez no. Se
ele a perseguir, diga-me imediatamente.
Ela riu-se.
H homens que podem ser seus
rivais, Castleford, mas ele no um
deles.
Seja como for, tem de me dizer.
Procuraram o resto do grupo e
voltaram para as escadas. Castleford
chamou a barca, que aguardava perto da
margem do rio.
Celia lanou a Daphne um olhar
cmplice quando se dirigiam para o

convs.
Sabes que ele s traz problemas,
no sabes? segredou-lhe.
Daphne achou que ela estava a falar
de Latham e estava prestes a concordar
quando percebeu que a amiga tinha
tirado concluses precipitadas sobre o
tempo que passara sozinha com
Castleford.
Celia inclinou a cabea para mais
perto.
Embora, segundo se diz, ele oferea
presentes magnficos s amantes; por
isso, se tiveres vontade de cometer uma
indiscrio... bem, a minha me sempre
disse que tanto podemos atrair
escndalo com um homem rico como
com um homem pobre.

A referncia a presentes fez Daphne


olhar como uma flecha para a mesa. Foi
at l e espreitou. No se via nada a
cintilar perto do stio onde ela estivera
sentada. Pensou se o diamante teria
rolado para o cho, ou se um dos
empregados ou da tripulao teria
pegado nele.
Tenho-o eu disse Castleford
surgindo junto ao ombro dela. Voltei a
pegar nele, para o mandar encastoar.
Pingentes, decidi. Isso significa que ele
precisa de um companheiro.
Eu no preciso de pingentes de
diamantes. No quero que faa isso.
Eu sei. Mas vai t-los de qualquer
maneira, para que eu possa v-los em

si... sem nada mais, devo acrescentar.


Depois pode vend-los, se quiser.
Depois.
Nunca se diga que o duque de
Castleford no torna bem claras as suas
intenes. Todas elas.

CAPTULO 12

tempo ficou mais quente no dia


seguinte.
To
quente
que
Castleford, deitado na cama, de manh,
chegou mesmo a pr a hiptese de ir
para o campo.
O que era extremamente peculiar. Ele
detestava o campo.
S que desta vez, se fosse, levaria
Daphne. Podiam fazer amor no lago.
Nunca antes achara essa ideia atraente,
mas imagin-la nua e banhada pela gua
estava a faz-lo mudar de opinio.
Tinha a mente repleta de tais imagens
quando o correio veio com o caf.

Folheou as cartas, empilhando-as contra


o peito nu enquanto bebia. Decidiu que
todas podiam aguardar o regresso de
Mr. Edwards. No fundo da pilha,
contudo, encontrou uma carta bojuda do
prprio Mr. Edwards.
Como no era possvel que o homem
respondesse sua prpria carta, abriu-a.
Quatro pginas.
Depois de comear com queixas
melindradas sobre carrapatos, Edwards
passava a uma longa, aborrecida e
pormenorizada descrio do progresso
dos engenheiros.
No fim da terceira pgina, o tom e a
caligrafia alterava-se. Mr. Edwards
interrompia abruptamente o relatrio,
passando a rabiscar com visvel

agitao que um estranho tinha acabado


de ser visto na propriedade a espiar a
casa. Ele tinha-o perseguido sem
sucesso (as palavras dele conseguiam
transmitir a falta de ar da corrida) e
agora estava preocupado com as
senhoras, uma vez que o trabalho que ali
os levara tinha atrado tanta ateno ao
ponto
de
estranhos
invadirem
propriedade alheia.
Implorava a Sua Graa que o
aconselhasse sobre o que fazer quanto
quela complicao perigosa que
comprometia tanto a privacidade dos
negcios de Sua Graa como a
segurana das mulheres que fora
incumbido de proteger.

Terminava dizendo que estava a


escrever da casa das senhoras, onde se
tinha instalado no aposento da frente, de
pistola em punho, e perguntava se
deveria escrever a informar Mrs. Joyes
daqueles desenvolvimentos.
As
ltimas
palavras
fizeram
Castleford endireitar-se e praguejar.
Pousou a bandeja do caf ao lado e
atirou o lenol para trs. Foi para a
escrivaninha e escreveu uma resposta,
sem se preocupar em vestir um robe.
Exortou Mr. Edwards a fazer
naturalmente o necessrio para proteger
as mulheres, mas tambm a exercitar o
bom senso. Sugeriu que Mr. Edwards
permanecesse na casa da para a frente e

permitisse que os homens fossem l


fazer o relato dos seus progressos.
Explicou que o estranho provavelmente
no representava qualquer perigo real.
Garantiu ao secretrio que tinha toda a
confiana no seu julgamento e coragem,
mas que talvez fosse melhor no
disparar sobre uma pessoa, se tal
pudesse ser evitado.
Terminou
dizendo
que
sob
circunstncia alguma deveria Mrs. Joyes
ser preocupada com o assunto, para que
no se sentisse obrigada a voltar para
casa e brandir uma pistola tambm.
Confiando que evitara os dois
desastres, o de Mr. Edwards ser julgado
por homicdio e o de Mrs. Joyes
abandonar Londres, Castleford escreveu

ento uma carta para a senhora em


causa.
Obrigou-se a acrescentar palavras
suficientes para que parecesse graciosa
e no demasiado sucinta. Em seguida,
informou-a de que aguardava a presena
dela para outra reunio a respeito da
propriedade. Teria ela a amabilidade de
lhe conceder uma visita no dia seguinte
s cinco horas da tarde?
Selou ambas as cartas e entregou-as a
um dos criados de quarto. Satisfeito
pelo dia de trabalho ter terminado,
voltou para a cama.
Um dia quente de agosto tem uma
certa tendncia para esturricar quaisquer

iluses. Assim foi que, embora Daphne


tenha acordado na manh seguinte ainda
em
transe,
devido
a
sonhos
chocantemente explcitos envolvendo-a
a ela, a Castleford e a uma cama feita de
um enorme diamante, depois de tomar o
pequeno-almoo, voltara a sentir-se a
boa
e
velha
Daphne.
Muito
decididamente. E com uma certa pena.
Sentada luz do fim da manh que se
derramava pela janela do seu quarto,
avaliou o que acontecera na noite
anterior, no se poupando ao mais
nfimo pormenor.
Ela havia bebido demasiado vinho.
Gostaria de reivindicar que a culpa era
de Castleford, como parte da sua trama,
mas, ainda assim, ela tinha, de sua livre

e espontnea vontade, bebido o


suficiente para abandonar todo o bom
senso.
verdade, um homem diferente
poderia ter-se recusado a aproveitar-se
do seu estado, mas tratava-se de
Castleford, pelo amor de Deus. Era um
milagre ele no a ter possudo enquanto
ela se encontrava encostada parede.
Mas no podia ignorar que, embora
inexplicavelmente ele no a tivesse
possudo, o que fizera era suficiente
para o convencer de que ganhara o
direito de a possuir no futuro. Aquela
coisa de usar os pingentes de diamantes
e nada mais... no era tanto o que ele
tinha dito, mas sim o modo como o

dissera. Com toda a calma e franqueza,


como se fosse inevitvel. Como se agora
tivesse todos os direitos sobre ela.
Quando o correio chegou, percorreu-o
ansiosamente, esperando uma resposta
de Margaret. Ficou desanimada quando
viu que no havia nada do Norte.
Talvez devesse fazer a viagem sem
ser convidada e esperar que tudo
corresse bem. Podia ter feito Margaret
hesitar, ao mencionar o passado. Aquela
visita tornava-se cada vez mais uma
necessidade; queria certificar-se de que
as pessoas que lhe eram queridas
estavam protegidas. A forma como os
nimos se exaltavam cada vez mais por
causa dos problemas que por l se
passavam s lhe aumentava a

preocupao.
Ignorou as ltimas duas cartas com
caligrafias que no reconheceu.
Pareciam ser convites. Interrogou-se
quem quereria convid-la para o que
quer que fosse.
Foi ento que viu a carta do prprio
Castleford.
Muito corts, muito educada e
contendo apenas uma leve aluso
intimidade da noite anterior (ele sentira
um imenso prazer em v-la desfrutar
livremente da boa disposio durante a
festa), mencionava por fim que, a
propsito, precisavam de se encontrar
no dia seguinte por causa da
propriedade.

Ela pousou a carta e perguntou-se


quanto tempo levaria um joalheiro para
fazer pingentes de diamante.
Ainda naquela manh, Daphne saiu
para se encontrar com um dos
encarregados que lhe escrevera com o
intuito de contratar a entrega de plantas.
S regressou uma da tarde. Tendo
concludo que no podia evitar o
encontro com Castleford, respondeu-lhe
dizendo
que
compareceria.
Educadamente recusou os dois convites
de anfitris que no conhecia. Em
seguida, escreveu uma nota breve a
Celia e enviou-a tambm.
Acabava de selar a carta de Celia,
quando um lacaio entrou a anunciar que

uma visita a aguardava l em baixo.


Nenhum carto havia sido entregue. Em
vez disso, o lacaio entregou-lhe um
ramalhete de rosas amarelas e uma
carta.
Dez minutos, no mais, prometo, era
tudo o que a carta dizia. Assinado,
Latham.
Ela colocou as flores de lado a
murchar e refletiu sobre aquele pedido
de visita. Depois de o analisar de todas
as maneiras, decidiu que deveria
descobrir o que o homem tinha para
dizer. No uma perseguio, como
Castleford pensara. Ela tinha quase a
certeza disso. Nem Latham podia ser to
vaidoso.

Encontrou-o l em baixo na sala de


estar. Durante os cumprimentos, ela
examinou-o com mais ateno do que na
noite anterior.
Nove anos mudavam qualquer pessoa,
mas afetavam particularmente os
homens, se esse perodo compreendesse
o fim da juventude e o incio da
maturidade. Observou que a ligeira
moleza do rosto de Latham deixara de
ser o remanescente da infncia para se
tornar a evidncia de um homem que se
entregava aos apetites. Ainda assim, a
maioria das mulheres ach-lo-ia
atraente, bonito, at, admitiu. Tambm
achariam tranquilizadora e reconfortante
a compostura irrepreensvel da sua

roupa e cabelo e o seu charme acessvel


e amvel. Era assim que os lobos se
escondiam em pele de cordeiro.
Miss Avonleah, perdo, Mrs. Joyes,
eu tinha de a visitar.
Como soube onde estou hospedada?
S tive de perguntar. A sociedade
est ciente da sua presena nesta casa.
Espero que no se importe que eu tenha
inquirido e vindo visit-la.
No me agrada, de todo. A noite
passada foi inevitvel para mim. Esta
visita no.
Ele sorriu educadamente, mas um
brilho divertido pela formalidade dela
surgiu-lhe nos olhos.
Fiquei muito admirado ao v-la.
Nunca pensei que tal voltasse a

acontecer. Alm disso, confesso que


senti uma certa saudade dos idos anos
de juventude em que a casa do meu pai
era ainda a minha segunda casa.
Ser que achava aquilo engraado?
Ou, Deus me livre, que ela tambm
sentia saudades desse tempo ao v-lo?
A casa toda sua agora, para que
possa matar as saudades diariamente. Ir
mudar-se para o campo novamente com
esse intuito?
Penso que no, pelo menos no em
breve. Pediram-me para ficar na cidade.
Liverpool acha que posso ser
necessrio.
J se tinha insinuado nas mais altas
esferas do poder. Achou a perspetiva

desanimadora. Claro, ele agora era


duque. Provavelmente todos eles eram
necessrios nas alturas difceis, quando
a deciso era atender ao chamado da
Inglaterra.
Suponho que Lord Liverpool tenha
lido os seus ensaios, se lhe pede agora
auxlio.
Leu-os, sim. E a senhora? Achou-os
inspiradores ou teis?
Achei-os uma piada, vindos de si.
No vamos fingir que no sabe porqu.
Ele reconheceu saber a razo com um
aceno vago de cabea e um sorriso
infantil que fingia um certo grau de
contrariedade. Provavelmente pensava
que aquele pequeno gesto de embarao
era desculpa suficiente para os pecados

da juventude.
Suspeitava que ele tinha praticado a
expresso ao espelho s para aquelas
ocasies em que algum mencionava que
sabia muito mais sobre ele do que ele
gostaria.
No parecia inclinado a dizer apenas
algumas palavras e ir-se embora. Por
sua vez, o decoro obrigava-a a sentarse, para que ele pudesse considerar uma
visita apropriada. Dez minutos, dizia o
bilhete. Ele no iria ficar onze.
Eu no sabia que se tinha casado,
Daphne.
Ela reparou na mudana de tom. E na
maneira como usou o seu nome de
batismo. E na maneira como olhou para

ela. A tentativa de intimidade era ousada


e ofensiva, mas talvez ela devesse t-lo
esperado.
Lembrou-se de como ele costumava
namoriscar com ela de forma
dissimulada, quando visitava a casa do
pai. Sendo jovem e solitria, ela tinha
achado encantador, lisonjeiro, at. Mais
tarde culpou-se pelos beijos e pela
intimidade que se seguiram, mas depois
de anos a faz-lo, percebera finalmente
a maneira desonrosa como ele se
comportara. Ningum, nem mesmo ela,
afirmaria ser comparvel ao que ele
fizera pobre criada de cozinha,
claro. O seu bom nascimento havia-a
poupado disso.
Era sabido na casa do seu pai que

me casei. Provavelmente ningum achou


que valesse a pena mencion-lo a si.
Seria de esperar que o meu pai o
fizesse.
Os empregados vo e vm, e as suas
vidas no so matria-prima para
conversas de salo.
No era uma simples empregada.
Na verdade, foi isso que sempre fui.
O seu pai e a mulher alimentaram a
minha vaidade num momento ou outro,
mas no fim de contas eu nunca passei de
uma criada de cozinha para a sua famlia
e teria recebido retribuio similar em
tudo, no fossem as minhas ligaes com
o condado onde se situa a vossa casa de
campo.

O sorriso dele esmoreceu


comparao que ela usou. Os olhos
plidos perderam ainda mais a cor. Ele
dardejou-a com um olhar curioso, quase
cauteloso.
Ainda visita o condado?
perguntou. Cheguei h pouco tempo e
ainda no tive oportunidade de visitar
nenhuma das antigas famlias.
Correspondo-me com algumas
pessoas.
Contou-lhe alguns dos eventos das
vidas dessas pessoas dos ltimos anos.
Fez questo que ele percebesse que a
filha de um dos nobres do condado
ainda seria ouvida e recebida por alguns
dos vizinhos de Becksbridge.

Ele ouviu como se ela estivesse a


fazer conversa de circunstncia, mas ela
confiava ter atingido o seu objetivo.
Quando terminou, ele abriu um sorriso
demasiado informal, como se no
tivesse percebido a insinuao.
to formal, agora comentou ele.
J no a jovem feliz de que me
lembro. Confesso que esperava que a
frieza de ontem noite fosse unicamente
devida surpresa. E discrio.
O atrevimento dele surpreendeu-a.
Sou bastante feliz, mas j no sou
uma jovenzinha, ignorante do mundo. J
no sou inocente e nem to confiante.
Talvez seja melhor assim. E, como
viva, j deve entender como so os

homens, no ?
Ela mal podia acreditar no que ouvia.
Temia que ele concretizasse a previso
de Castleford e dissesse algo estpido e
que esse desvio inadequado na conversa
pudesse ser o preldio de uma proposta.
Certamente ele no poderia ser to
desprezvel.
Sim, se so honrados ou no, sei
como so os homens. Assim como sei
sobre a proteo que o privilgio d aos
homens desprezveis que se aproveitam
da sua posio social.
Ele fitou-a, no mais satisfeito e, pelo
menos, um pouco preocupado, esperava
ela. Ela susteve o olhar. Queria que ele
soubesse que agora entendia o que ele
fazia. Queria que ele ficasse preocupado

com a possibilidade de ela partilhar


com os outros o que sabia.
Vai ficar muito tempo na cidade?
perguntou ele.
Uma semana mais ou menos, no
mais.
Ento ir regressar a... pairou no
ar como uma pergunta.
Ela optou por deixar as palavras a
pairar.
Seguiu-se o silncio. Finalmente ele
pegou nas luvas e no chapu para se ir
embora.
Tenho certeza de que nos
encontraremos novamente antes de
regressar ao campo disse ele na
despedida. Pode no acreditar, mas

pensei em si muitas vezes ao longo


destes anos.
Ela ficou a ver a porta da sala de estar
fechar-se atrs dele e, em seguida,
libertou num longo suspiro as emoes
que tinha estado a guardar dentro dela.
Que homem horrvel, para no ter a
decncia de se manter afastado dela.
Deste um verdadeiro espetculo
notou Hawkeswell. Vai ser a conversa
dos clubes e cafs todo o dia.
E eu a pensar que estavam todos a
olhar para ti respondeu Castleford.
Na verdade, no pensara nada disso.
Era impossvel no reparar nas reaes
enquanto atravessavam a cavalo a Bond
Street ao sol da manh, e era bvio qual

o cavalheiro que causava o espanto.


Pessoas que ele conhecia bem e outras
que mal conhecia pararam literalmente
os seus cavalos e ps para olhar.
Algumas mulheres numa carruagem que
passava foram rudes ao ponto de apontar
da janela para ele, enquanto soltavam
exclamaes sobre aquela presena.
Pelo alarido, dir-se-ia que o prprio
prncipe regente passeava a cavalo
completamente nu.
Podem ir todos para o inferno
resmungou ele. Se quero andar pela
cidade a esta hora, isso comigo. Este
espanto todo s prova a minha opinio
de longa data de que a maioria das
pessoas mesquinha e tola.

Tambm provava que Daphne Joyes


estava a arruin-lo e que era melhor pr
um fim quilo. Afinal, ele andava pela
cidade a esta hora porque descobrira
que estar na cama era chato quando se
estava acordado e sozinho ao mesmo
tempo.
Uma vez que j no passava as noites
a deleitar-se com uma mulher, tinha
tendncia para adormecer como a
maioria das pessoas, o que lhe deixava
os dias para fazer outras coisas. S
estava a ter alguma dificuldade em
lembrar-se exatamente de que coisas
poderiam ser.
Que assunto tens de to importante
que te fez sair da tua luxuosa caverna?

perguntou Hawkeswell. Eu s te
acompanho porque quero assistir ao
espetculo. ainda melhor do que
pensava. possvel que tenhamos uma
multido a seguir-nos em breve.
Enquanto falava, cumprimentava os
espectadores como um mestre de circo,
sorrindo e acenando com a cabea para
a esquerda e para direita, aprovando o
seu mau comportamento. Incrvel, no?
Os vossos olhos no vos enganam,
realmente ele!
Podes ir-te embora quando quiseres,
Hawkeswell. No te convidei.
E perder isto? Isto , se o assunto
que tens a tratar for demorado, poderei
ter de sair antes do ltimo ato. Tenho
uma reunio no White Swan esta tarde.

Se queres saber, tenho vrios


assuntos a tratar que iro, sem dvida,
aborrecer-te tanto quanto espero que me
aborream.
Hawkeswell no disse nada. O
silncio tornou-se to ressonante que
Castleford olhou para ele. Hawkeswell
fitava-o com uma expresso confusa.
Assuntos? repetiu Hawkeswell
finalmente.
Horas marcadas com alfaiates e
afins.
Tu nunca tens horas marcadas em
alfaiates. Os alfaiates tm horas
marcadas nos teus aposentos pessoais,
isso sim. Tens trs criados de quarto,
quando um o bastante para a maioria

dos homens, s para no teres de te


incomodar com qualquer coisa parecida
com uma hora marcada.
Tudo aquilo era verdade, mas ele
tinha de fazer alguma coisa com todo
aquele tempo que lhe sobrava.
Parece-me que a nica hora marcada
que devias ter hoje com um mdico
continuou Hawkeswell. Ou com uma
das tuas concubinas, para que alguma
regularidade regresse aos teus hbitos e
abandones esta farsa de reforma
temporria.
Olha que preciso ter pacincia!
Um homem j no pode andar a cavalo
antes do meio-dia, sem ter um amigo a
insult-lo e a atribuir-lhe virtudes de
carcter que no existem.

No te acusei de qualquer virtude.


Eu disse que era uma farsa de virtude
fingida. Negas que o teu comportamento
invulgar o resultado direto de seres
incapaz de conquistar Mrs. Joyes sem
esse excesso? E que, depois de a
conquistares, vais voltar tua vida de
devassido? censurou Hawkeswell.
Porque no desistir, admitir que existe
uma mulher no mundo que te considera
para alm dos limites do razovel, em
vez de intrigante, e voltar a gozar a
vida?
Sim, porque no? Castleford preferiu
ignorar as perguntas, mas obviamente j
as tinha feito a si prprio.
No tinha qualquer inteno de dar

motivos a Hawkeswell para se


comprazer com a falta de progresso em
relao a Mrs. Joyes. Muito pelo
contrrio. Por isso fez a sua primeira
paragem na joalharia Phillips.
Hawkeswell entrou atrs dele, o que
significava que teve o divertimento de
ver o proprietrio a corar, muito agitado
e quase a desmaiar ante a viso de um
dos seus clientes mais augustos a entrarlhe na loja pela primeira vez na histria.
Hawkeswell espreitou por cima do
ombro do amigo, quando os pingentes
foram
exibidos.
Impressionaram
Hawkeswell, o que significava que
tambm iriam impressionar Mrs. Joyes.
Perfeito disse Castleford. No
se esquea de adicionar a devida

percentagem pela urgncia do pedido.


Phillip comeou a embrulhar a caixa
requintada.
Castleford
descansava
sentado na cadeira. Hawkeswell fitou-o
com uma careta.
So para Mrs. Joyes? Devem valer
uma pequena fortuna.
Uma fortuna considervel, na
verdade.
Ela pode sentir-se insultada. Pode
pensar que ests a tentar compr-la.
As mulheres nunca se sentem
completamente insultadas por diamantes.
Um pouco, talvez, se for uma mulher
como Mrs. Joyes, mas a experincia dizme que elas superam as interpretaes
suspeitas a uma velocidade indecorosa.

Castleford aceitou o pequeno pacote


de Phillip. Alm disso, ela j aceitou,
por isso j no pode sentir-se insultada.
A declarao deixou Hawkeswell
ainda mais impressionado. Tanto que,
quando deixaram a loja, Hawkeswell
no seguiu o seu prprio caminho.
Pretendes seguir-me at ao alfaiate
tambm? resmungou Castleford.
O Weston pode ter uma apoplexia
quando entrares e precisar de ajuda. Tu
sabes sequer onde a loja?
Claro que sabia. Afinal, o criado de
quarto principal tinha-o informado do
endereo.
Castleford concluiu o que tinha a fazer
em duas horas. Com o espetculo

terminado, Hawkeswell finalmente


partiu para o compromisso que tinha no
White Swan. Castleford ficou a
perguntar-se o que diabo faria at s
cinco da tarde, quando se encontraria
com Daphne.
Podia ir a um dos clubes, mas
ultimamente andavam todos numa grande
agitao por causa da inevitabilidade da
insurreio no Norte do pas at ao fim
do ms. Duvidou que conseguisse
aguentar ouvir aquelas conversas
absurdas por muito tempo sem lhes dizer
a todos como eram idiotas. Isso
provavelmente faria comear uma
discusso, o que poderia levar a insultos
e resultar em duelo.

Pelo andar da carruagem, o mais


provvel era perder um duelo pela
primeira vez na vida e levar um tiro nas
partes pudibundas, tornando, assim,
todas estas interrupes aos seus hbitos
pelo interesse de seduzir Mrs. Joyes um
trgico desperdcio.
Em vez de visitar um clube, podia
voltar para casa e trabalhar no
manuscrito, sups. S que ela tambm
tinha arruinado isso, no era?
Agora, quando escrevia, apanhava-se
a recorrer a eufemismos e aluses
poticas que pudessem no embaraar
demasiado uma mulher como Mrs.
Joyes, se pegasse no guia por acaso e o
lesse.

Os resultados, evidentes assim que lia


com olhar crtico e objetivo o captulo
que estava a escrever, eram uma prosa
chata, ambgua e terrivelmente pobre,
quando o objetivo era ser ousada,
franca, agradvel e inteligente.
Como estava, parecia que o autor, a
pessoa divertida e libertina que
conhecia bem o assunto sobre o qual
escrevia, tinha morrido a meio de
compilar o guia e que o virginal primo
vigrio tinha assumido a caneta depois
do enterro, na esperana de enganar
todos at ao fim e fazer alguns trocos.
Finalmente decidiu que seguir
Hawkeswell at ao White Swan era a
hiptese menos chata de todas as

hipteses chatas que tinha, o que s por


si o recordava da razo pela qual no
vivia como os homens normais na maior
parte do tempo. No entanto, se
Hawkeswell pudera interferir na sua
vida de manh, ele podia interferir na
vida de Hawkeswell tarde.
Pelo caminho planeou o ltimo
captulo de um livro intitulado A
Seduo de Daphne Joyes pelo
decadente Duque de Castleford (Uma
histria da vida londrina, com
apndices,
glossrio
e
mapas
selecionados para aperfeioar a
edificao do leitor). Esperava
concluir a histria ainda esta noite.
Ao entrar no White Swan viu
Hawkeswell sentado sozinho, que

desatou a rir quando ele se aproximou.


Que diabo ests aqui a fazer,
Castleford?
A pensar em beber uma cerveja. O
que fazes aqui sozinho? Pensei que
tinhas uma reunio.
O Latham deve estar a chegar. H
uma parelha de cavalos no estbulo
daqui, que ele est a pensar comprar.
Animais magnficos, segundo sei, e ele
pediu-me opinio para...
Mas que diabo! Agora s amigo do
Latham? Ele um idiota insuportvel.
No tens um pingo de brio?
Hawkeswell pareceu apanhado de
surpresa.
Encontrmo-nos por acaso ontem.

Em conversa, ele mencionou os cavalos


e lembrou-se de que tenho bom olho
para eles, por isso concordei em dar a
minha opinio. O espanto deu lugar
irritao. Porque estou a justificarme? Que inferno, sou teu amigo, no
sou? Isso prova de que no sou muito
esquisito. Um idiota to bom quanto o
outro, parece-me.
A conversa de cavalos despertou a
curiosidade de Castleford. Ignorou a
bravata de Hawkeswell e levantou-se.
Essa parelha est no estbulo?
Sem esperar resposta, dirigiu-se para
a porta.
Afinal sempre havia algo divertido
para fazer esta tarde.

Raios! L vem ele murmurou


Hawkeswell.
Castleford olhou para o ptio da
taberna, onde Latham desmontava do
cavalo. Ento virou-se e afagou o nariz
de um dos enormes cavalos brancos que
acabara de comprar. Eram realmente
magnficos e valiam cada libra do seu
preo considervel.
Se realmente ds alguma
importncia amizade que tens com
aquele canalha, e eu no percebo
porqu, diz-lhe que tens estado a
ameaar-me com danos fsicos se o
fizesse, mas que eu no quis ouvir. Eu
no vou desmentir-te.
Hawkeswell suspirou profundamente.

Eu sei que vs j no tendes nada


em comum e que j no sois amigos, mas
irrit-lo de propsito... Latham, ests a!
Temo que tenhamos chegado tarde de
mais.
Latham aproximou-se. Castleford mal
o cumprimentou. Latham viu os cavalos
e o seu rosto ficou vermelho. Atirou a
Hawkeswell um olhar acusador.
O Hawkeswell encontrou-me aqui
por acaso no momento em que eu
conclua o negcio disse Castleford.
Eu tambm leio os anncios do Times,
Latham. Devias saber que terias
concorrncia para cavalos como estes.
Latham examinou os cavalos. Mais
afastado, Hawkeswell no viu o que

Castleford viu. A expresso de Latham


tornou-se momentaneamente perigosa e
o sorriso escarninho que lanou a
Castleford era de puro dio.
No instante seguinte, voltou a mostrarse calmo e amvel. Sorriu para
Hawkeswell.
Vejo que devia ter agido com mais
celeridade. Mas se algum capaz de
me vencer, esse algum o Tristan.
O que era algo execrvel para se dizer
e tirava parte da graa da vitria. No
toda, mas alguma.
Vamos todos beber uma cerveja
sugeriu Latham. Est calor suficiente
para pelo menos um litro dela, diria eu.
Um olhar furioso de Hawkeswell
induziu Castleford a juntar-se com

relutncia a eles enquanto se dirigiam


para a taberna.
A pensar que aquela hora no fora
afinal to boa quanto planeara,
Castleford sentou-se na taberna num
torpor lnguido.
Dizer que a conversa de circunstncia
preencheu os dez minutos seguintes era
dar-lhe muito crdito.
Por isso precisou de um momento para
reunir as suas faculdades quando Latham
virou aquela falsa afabilidade na sua
direo.
Andas a ser muito falado nos dias
que correm, Tristan.
Latham, j te disse para no me

tratares pelo nome de batismo. J


ningum o faz, nem mesmo aqui o
Hawkeswell, a menos que estejamos
ambos completamente brios.
Ou completamente furiosos
acrescentou Hawkeswell com uma
risada. Ouviste algum rumor, Latham?
Eu perco muitas vezes as melhores
partes por ser amigo dele.
Diz-se que ele encontrou ferro no
Sul, para juntar s minas que j tem no
Norte do pas.
Latham observou-o atentamente,
procura de uma reao.
Ah, esse velho rumor disse
Hawkeswell, desapontado. Agora
ferro, ento?
No encontrei nada. Nem ferro nem

coisa nenhuma.
Diz-se que muito recente. Numa
terra que te veio parar s mos h pouco
tempo.
Sabes como a conversa de velhos,
Latham.
Foi
confirmado
por
especialistas que no existem reservas
de ferro no Sul respondeu Castleford
deixando a voz mostrar o tdio que o
tema lhe causava.
Depois de um pouco mais de conversa
de circunstncia, Hawkeswell pediu
licena e saiu. Castleford levantou-se
para o seguir.
a terra do meu pai? exigiu saber
Latham,
atirando-lhe
um
olhar
desconfiado. Essa tua descoberta est

na doao que ele te fez? No vejo que


outra propriedade possas ter adquirido
recentemente.
No sabes o que adquiro nem
quando. Devias parar de ouvir cada
rumor que corre pelos clubes, Latham.
Os olhos de Latham estreitaram-se.
Ests com um ar muito presunoso,
Tristan. Eu tenho razo, no tenho?
No presuno que vs. o tdio
a invadir-me, Gerome. Sempre achei os
modelos de virtude entediantes,
especialmente quando na verdade so
violadores e traidores.
Que inferno, tu que s entediante!
S cismas em insistir nesse assunto da
Frana porque ests com cimes.
Ningum te pediu conselhos sobre o

estado do reino.
Eles j conhecem os meus
conselhos. Certifiquem-se de que as
pessoas no passam fome e tudo ficar
bem. uma ideia to simples e eficaz
que at as pessoas mais primitivas
conseguem ver a lgica. No entanto,
mais uma vez fizemos questo de que os
homens vissem os prprios filhos
morrer fome e esperamos que sejam
felizes e se mantenham pacficos nessa
situao. Se tens mesmo alguma
influncia, trata dessa imoralidade e
tentarei mudar de opinio quanto a seres
um perfeito canalha.
Estou a pensar que preferia tratar da
imoralidade do famoso duque de

Castleford. S por diverso, talvez te


apresente ao pblico como smbolo da
depravao no meu prximo ensaio.
Faz como quiseres. Ser a melhor
joia da minha coroa.
Tu brincas, mas gostas tanto de
poder como qualquer outro homem. No
achars tanta graa quando eu te pintar
como sendo to srdido que acabes
empurrado para a margem de tudo o que
importa.
A cada palavra que dizia, Latham ia
achando mais divertida a ameaa.
Castleford pousou as mos na mesa.
Inclinou-se para a frente, para que
aquela besta-quadrada soubesse que no
havia graa nenhuma no que se seguia.
Faz o teu pior. Mas antes de

comeares uma guerra comigo, no te


esqueas de que torres de retido feitas
de palha podem ser facilmente
destrudas com fogo.
Ele foi-se embora para tratar do envio
da nova parelha de cavalos para o seu
estbulo. Latham seguiu-o at ao ptio.
Ah, esqueci-me de mencionar que
estive com a encantadora Mrs. Joyes
ontem disse Latham da sua sela,
depois de montar. Fui visit-la e
estivemos a recordar velhos tempos.
Recordei-a de como costumava ser um
pouco namoriscadeira naquela poca.
Difcil de acreditar, no ? Ela aprendeu
a esconder esse lado da personalidade
muito bem.

Castleford continuou a andar sem dar


resposta ao imbecil. No o deixaria ver
a raiva que sentiu ao ouvir aquele tiro
de despedida e ao saber que Latham
tinha tido o descaramento de visitar
Daphne. E que ela o havia recebido.
Algum precisava de derrubar aquele
balo ascendente que era Latham,
decidiu. Por coincidncia, o duque de
Castleford andava com muitas horas
livres disponveis ultimamente e
precisava de uma boa diverso.

CAPTULO 13
vou fazer isso disse Celia,
N olevando
outra colherada de
gelado boca.
A colher de Daphne parou a meio do
caminho do seu destino. Por certo no
ouvira bem.
No demora muito. Uma meia hora,
no mximo.
Celia manteve a ateno no gelado.
Deleitava-se naquele sabor, gemendo de
prazer. Daphne comeu o dela, mas
conservou os olhos na amiga.
Finalmente terminaram de comer e
entregaram os copinhos a um dos

criados do Gunters que serviam as


carruagens em redor de Berkley Square.
Todas elas albergavam senhoras
entregues ao mesmo prazer. Celia
limpou a boca com um leno.
Eu no fui convidada continuou
Celia. Se precisavas de uma
acompanhante, no devias ter aceitado ir
l sem levares uma acompanhante. Fazer
eu agora esse papel intil. Se a
inteno do Castleford apanhar-te
sozinha para te seduzir, ele vai
conseguir, quer eu v ou no contigo.
Eu no disse que temo que ele
queira seduzir-me...
Oh, poupa-me, Daphne! Celia
olhou para o cu, exasperada. mais
do que bvio que ele te persegue. Toda

a gente j percebeu. Estamos a falar do


Castleford. Se ele decide perseguir uma
mulher, no existe outro objetivo que
no seja seduo.
Toda a gente tinha reparado? Daphne
esperava que Celia s se referisse aos
amigos. Ela e Verity e, na pior das
hipteses, os respetivos maridos.
Claro, tinha recebido aqueles dois
convites...
Pareces muito preocupada, Daphne.
Diz a esse homem que no o queres, se
no te interessam as intenes dele.
Se?
J disse. Cheguei mesmo a ser rude.
Ele no me ouve.
Talvez ele veja alguma coisa na tua

reao que o convena do contrrio?


Daphne sentiu-se corar. Os olhos
azuis de Celia arregalaram-se.
Ests a corar? Tu nunca coras. Oh,
meu Deus! Escondeu uma risadinha
com a mo. Mrs. Joyes, andas na
marotice?
Se no me mantive estritamente
respeitvel, acho que posso ser
perdoada.

No
estritamente
respeitvel no era a expresso mais
adequada. Ele to avassalador.
Implacvel. Nunca gostei daquelas
referncias s mulheres que veem as
suas barreiras rompidas, como se de
batalhas ou cercos de tratasse, mas digote uma coisa, Celia, aquele homem
conseguiu esgotar as minhas defesas.

Bem, ele tem os seus encantos.


Imagino que o aches interessante?
Sim, acho. Pronto, j disse. Por
vrias razes no me atrevo a ser to
imprudente e sucumbir aos encantos
dele, mas comeo a perder a capacidade
de explicar porqu, at a mim, quando
ele se pe com os joguinhos dele.
Baixou o olhar, com ar de comiserao.
Ele consegue ser muito persuasivo das
piores maneiras, embora eu tenha
vergonha de admitir.
Precisas de uma desculpa para o
afastares at reforares as tuas defesas?
esse o problema?
Sim. Exatamente. Ele vai perder o
interesse em breve, tenho a certeza. S

preciso de o desencorajar at isso


acontecer.
Ou at ela viajar para o Norte. J
tinha decidido que iria faz-lo muito em
breve. Queria ver Margaret e fazer-lhe
as tais perguntas pessoais, para ficar
mais tranquila em relao ao que se
passava por l.
Celia assumiu aquela expresso
profana que punha s vezes. H cinco
anos, quando Celia se juntara Flores
Preciosas, Daphne achara aquela
expresso desconcertante. s vezes,
ainda achava.
Afast-lo uma tarefa muito fcil
disse Celia.
?
O que tenho em mente no vai

funcionar para sempre, mas deve, pelo


menos, atrasar um ataque determinado.
Diz ao teu cocheiro que me leve a casa.
Na viagem explico-te o que deves dizer
ao Castleford hoje.
Daphne apresentou-se porta de
Castleford um pouco depois das cinco
horas. O mordomo-mor entregou-a a um
lacaio e este conduziu-a at ao primeiro
piso.
Saram do outro lado da casa, para um
terrao baixo que dava para os jardins.
Ali, no meio das flores e plantas, num
crculo de relva, havia uma grande
tenda. Tinha uma notvel semelhana
com os pavilhes que Castleford

mandara colocar na barca. Aqueles em


que os amigos tinham desfrutado da
felicidade conjugal.
O homem no estava a ser nada subtil.
Daphne esforou-se por reforar as suas
defesas enquanto percorria o caminho
sinuoso que a levava tenda.
A aba que fazia de porta estava presa
aberta. Ela espreitou l para dentro e
deixou os olhos acostumarem-se luz
fraca. Reparou na rede espessa que
revestia o cimo das paredes da tenda,
permitindo uma boa ventilao. Reparou
tambm na mesa e nas cadeiras e na
grande chaise longue encostada
parede ondulante da tenda, decorada
com muitos travesseiros, um cenrio que
parecia a cama de um sulto.

Castleford
avanou
para
a
cumprimentar.
Achei que o dia no devia ser
desperdiado num gabinete explicou.
Est muito mais fresco c fora, e j que
no estamos sozinhos no interior, a
respeitabilidade mantida no sentido
mais estrito do termo.
Ela riu-se. No estava a ser mantida
nem no sentido mais lato do termo, e ele
sabia disso.
Ele estava novamente vestido de
modo imprprio. No se apresentava de
roupo como quando a recebera no
quarto de dormir, mas o traje no tinha
nada de formal. No trazia sobrecasaca
a cobrir a camisa e o colete, e a gravata

tinha sido amarrada num n frouxo e


extremamente casual. Todo ele era o
exemplo do malandro perigoso que era.
Ela chegou concluso que ele planeara
tudo aquilo s para a colocar novamente
numa situao de desvantagem.
Vinho e limonada aguardavam na
mesa. Ela escolheu a ltima e aceitou
uma cadeira confortvel com as costas
voltadas para a cama de sulto.
No tem vergonha nenhuma disse
ela.
V como j me conhece to bem? H
anos, creio eu, que uma mulher no me
conhecia to bem para saber o efeito que
tem em mim.
Oh, eu sei o efeito que tenho em si.
Se lhe passa pela cabea que vou

interpretar um papel numa qualquer


fantasia de harm, por favor, desenganese.
Os
olhos
dele
estreitaram-se,
pensativos. Maliciosos.
Isso uma reprimenda?
No!
Ela desviou-se, alarmada, no fora ele
concluir que tinha licena para a
agarrar.
Ele no se riu da reao dela, mas
divertiu-o.
Tem a certeza de que no quer um
pouco de vinho?
Tenho a certeza absoluta de que no
quero um pouco de vinho. Esta no
uma visita social. Escreveu-me sobre a

necessidade de conversarmos acerca da


propriedade, por isso estou aqui. Era
necessria uma reunio de negcios, foi
o que indicou na carta.
Ah, foi? Pois muito bem.
Ele cruzou os braos e esticou as
pernas. Ela perguntou-se se assumiria
aquela postura quando se reunia com o
primeiro-ministro ou o prncipe regente.
Provavelmente.
Deixe-me ver... Mr. Edwards
escreveu a informar que o exame
propriedade continua a bom ritmo, mas
que at agora no foi encontrado nada
digno de nota. Diz que no deve
demorar mais de duas semanas, mais ou
menos.
Mais ou menos duas semanas? Acho

que esses homens que enviou esto a


gostar demasiado do ar do campo sua
custa, se demoram assim tanto tempo.
O assunto deve ser tratado de forma
metdica e cuidadosa, ou ter de ser
feito de novo. Isso iria obrig-la a ficar
em Londres meses. E no queremos isso,
pois no?
Comeo a pensar que tudo seria
decidido mais depressa se eu nunca
tivesse vindo para a cidade. Agora
parece-me que ir demorar meses at
conhecer o meu destino.
Ele
avaliou-a.
Fitou-a
to
explicitamente que uma agitao
emergiu dentro dela, apesar de no
haver nada de sedutor naquele olhar.

Permita-me que afaste quaisquer


medos sobre o seu destino, Mrs. Joyes.
Se eu chegar concluso de que no
poder usar mais a propriedade, mudla-ei para outra que seja pelo menos to
boa, e mandarei at construir uma outra
estufa.
Ela no esperava aquilo. Ele ainda
conseguia surpreend-la, por vezes.
Baixou os olhos para as mos pousadas
no colo enquanto refletia sobre o que
aquela abrupta generosidade a fazia
sentir.
O peso da preocupao com a Flores
Preciosas desaparecera, deixando-a com
uma sensao de quase vazio. A brisa
fresca e fluida peneirada pela rede da

tenda parecia entrar-lhe diretamente no


corao.
Aquela promessa no era algo
insignificante. verdade, teria de
reconstruir os jardins, por isso no era
uma soluo to perfeita como a de
permanecer onde estava. No entanto, o
futuro afigurava-se subitamente com
segurana e certeza, no como um
caminho perdido a curta distncia e
envolto em neblina.
Todos os planos ressuscitaram, agora
que voltavam a ser possveis, deixandoa entusiasmada. Emocionada. Os planos
imediatos e at mesmo os especiais para
o futuro, que durante anos tinham sido
pouco mais do que sonhos. Ele no fazia
ideia do que acabara de lhe oferecer,

claro. Um homem to privilegiado e rico


jamais entenderia como o simples facto
de saber que teria um lar permanente era
capaz de afetar tudo na vida de algum.
Ele encolheu as pernas e inclinou-se
na direo dela. A mo apareceu na
mesa perto dela, e de seguida
desapareceu. Uma pequena caixa
pousada sua frente, aberta. L dentro,
dois deslumbrantes pingentes de
diamantes repousavam numa cama de
veludo. Cintilaram luz fraca.
muito generoso disse ela, com
cuidado. J me deu um grande presente
com a garantia de uma casa. Juntar-lhe
mais isto de mais.
um presente j antigo, no de

hoje. S est a ser entregue.


No posso aceitar. Por favor, no se
sinta insultado.
Ela realmente no queria ofend-lo, e
no s porque lhe tinha tirado um
enorme peso da alma.
No me sinto insultado, mas j o
tinha aceitado, lembra-se? Estou certo
de que no o recusou.
Eu entendo que possa ter
interpretado mal o meu silncio quando
mencionou os pingentes. No entanto,
hoje no estou toldada pelo vinho.
No estava toldada na barca.
Eu estava completamente toldada.
bria. Caso contrrio, eu nunca, nunca
seria to... indecorosa.
Que disparate! Adorou ser

indecorosa. Eu sei do que estou a falar,


por isso no tente ser uma fraude
comigo. Eu sou um especialista em
embriaguez e imoralidade, e no estava
demasiado subjugada pela primeira a
ponto de no se aperceber de ter
abraado
a
ltima.
Estava
agradavelmente relaxada, mas no
completamente embriagada.
Ela sentiu o rosto aquecer.
Um cavalheiro aceitaria as
justificativas de uma senhora, pareceme.
Est bem. Se precisa de vinho para
ter uma desculpa, eu sirvo-lhe um
pouco.
No!

Ele aguardou que ela dissesse mais


alguma coisa. Fitou-a daquela forma
sedutora que conseguia invocar quando
queria, em alturas em que aparentemente
nada mudava, mas que estava l, no ar, o
apelo que levava uma mulher a pensar
nele em termos sensuais. Devia haver
uma lei que proibisse um homem de
fazer isso. Ela sentiu a armadura cair,
pea por pea, sob aquele olhar.
Ela iria tentar honestidade, primeiro.
Ele tinha sido compreensivo hoje, pelo
menos at ao momento. Podia continuar
a ser.
Acho que me interpretou mal, talvez
devido ao vinho e ao meu mau
comportamento, e que agora pense...

bem, que assume que com estes


diamantes...
Ele limitou-se a fit-la. No mostrou a
mnima inclinao para a ajudar,
mostrando que compreendia o resto.
Simplesmente deixou-a contorcer-se
procura das palavras.
Seria muito imprudente eu ficar com
os sentidos toldados novamente, seja
pelo vinho ou pelos diamantes. No
quero
ser
indecorosa
consigo
novamente.
A expresso dele no refletiu qualquer
ofensa. O que ela viu foi curiosidade. O
que poderia ser ainda mais perigoso, ela
sabia.
Ele apoiou o cotovelo na mesa e o
queixo na mo, e examinou-a.

Que mulher interessante que . No


a timidez que a faz recusar-me em
todos os aspetos, parece-me. Ou a falta
de desejo. No contradiga este ponto,
por favor. Eu irei para Frana e entro
para um mosteiro se no for capaz de
reconhecer o desejo de uma mulher.
Quanto sua capacidade de responder
ao prazer, bem, j resolvemos essa
questo na barca. Ento, qual a sua
objeo, quando perfeitamente bvio
que nos desejamos? Considerando o
quanto sofri, reivindico o meu direito de
saber.
Quando pensou que a honestidade
seria uma boa ideia, no esperara que
lhe fossem exigida tanta. O que pensaria

ele se ela respondesse com toda a


sinceridade? Se lhe satisfizesse toda a
curiosidade?
Nunca tivera de dar explicaes a
ningum antes. Talvez se Latham no
tivesse regressado a Londres, ela
pudesse pensar nisso agora. O problema
que no confiava que Castleford, ou
qualquer outra pessoa, ficasse a saber a
verdade e a mantivesse em segredo.
Tentou aproveitar o pequeno discurso
dele para encontrar algo para dizer.
Eu no acho que seja muito bvio
que queremos...
O
suspiro
dramtico
dele
interrompeu-a. Ele ficou a olhar para
ela, espera de uma resposta.
De repente, viu-se num ponto em que

se sentia fortemente pressionada a


encontrar uma razo que fizesse sentido,
que ele no destrusse com facilidade e
que ela quisesse partilhar. Desprovida
de desculpas, usou o conselho de Celia
para atrasar a perseguio.
conhecido por frequentar bordis,
sir. Seria muito sensato para a minha
sade no sucumbir aos seus agrados.
Ela conseguiu deix-lo aturdido. Pelo
menos esperava que fosse essa a
explicao para a forma como o rosto
dele petrificou. No s o deixara
atordoado,
mas
estupefacto,
aparentemente. Ele levantou-se e olhou
para ela, sem palavras. Depois afastouse.

Ela sentiu-se obrigada a levantar-se


tambm. Viu-o perto da porta de lona
aberta, com um ar muito pensativo e,
notou com pesar, irritado. Celia tinha-a
avisado de que no iria levar a bem. Era
um eufemismo.
Ele voltou a ateno para ela. Um
meio sorriso confuso abriu-se, mas o
perigo espreitava naqueles olhos.
Mrs. Joyes, eu ouvi corretamente?
Est a acusar-me de ter alguma doena?
S quero dizer que essa
possibilidade existe. E preciso ter
muito cuidado.
Eu concordo. por isso que sou
extremamente cuidadoso. Garanto que
no sou um perigo para si.

Ela engoliu em seco.


Nunca se sabe.
O olhar dele aguou-se.
Uma pessoa sabe, sim senhor.
Os resultados de deboches recentes
podem no se ter ainda manifestado.
Ela no fazia ideia se isso era mesmo
verdade. Simplesmente confiava que a
referncia de Celia a, pelo menos, um
adiamento tivesse alguma coisa que ver
com isso.
Ele suspirou audivelmente. No era
um
suspiro
exasperado,
como
habitualmente. Aquele exalar profundo
soava muito semelhante a um homem a
tentar manter o sangue-frio.
Mrs. Joyes comeou ele com uma

serenidade tensa. Existem certos


estabelecimentos conhecidos por serem
exigentes em relao sade das
mulheres que l trabalham. por isso
que estou a escrever o livro; para que os
homens que vm cidade possam ser
direcionados para esses lugares e no
atrados para outros. Limito-me a tais
estabelecimentos, como fazem todos os
homens de bom senso. Suspirou de
novo. O maxilar contraiu-se. Alm
disso, h medidas para uma pessoa se
proteger de tais doenas, que sou
conhecido por tomar. Ele suspirou
mais uma vez e, em seguida, fez m cara.
Maldio! No posso acreditar que
estou a dar-lhe explicaes como se
tivesse direito a elas.

Com livro ou sem livro, com


medidas tomadas ou sem medidas
tomadas, no me atrevo a considerar
uma ligao nestas circunstncias.
Ele semicerrou os olhos e a sua
expresso endureceu. Avanou na
direo dela, que instintivamente
recuou. Se alguma vez voltasse a ver
Castleford com tanta raiva, esperava que
fosse de muito longe.
Ele sujeitou os olhos dela a um
profundo escrutnio.
Quer dizer que me tem evitado por
causa disso. Suponho que, com as
histrias que j ouviu, faz algum sentido
em recusar a nossa ligao por medo do
pior.

Fico aliviada por compreender.


Acho que, dadas as circunstncias, seria
melhor eu despedir-me agora e...
Ficaria satisfeita com uma carta de
um mdico a comprovar a minha sade?
Ela teve de cerrar os dentes para no
ficar boquiaberta.
Seria presunoso da minha parte
esperar que adquirisse uma. Ser melhor
se simplesmente concordarmos que fica
com os diamantes e eu com a minha...
privacidade.
No me importo de obter uma. Na
verdade, insisto em faz-lo. Arranjarei
tambm cartas dos mdicos que
examinam
as
residentes
dos
estabelecimentos que visitei neste

ltimo ano.
Que... minucioso da sua parte.
Responda minha pergunta.
Acalmaria as suas preocupaes?
Imagino que leve algum tempo a
obter toda a documentao. At ento
ter desviado a sua ateno para outro
stio, de qualquer maneira, por isso
bastante intil concordarmos que...
Raios, Daphne, fica satisfeita ou
no? Essa uma verdadeira objeo?
Sim.
Tornara-se uma objeo. Fora
imprudente no ter pensado nisso antes.
Tinha muita sorte por uma das suas
melhores amigas ser filha de uma
cortes.
Embora considere desnecessrio,

admito que no tenha maneira de ter


certeza disse ele. Por isso vou
arranjar a declarao e no tentarei
concluir a seduo at poder tranquilizla.
Obrigada. muito atencioso.
Partindo do princpio de que a
conversa terminara e, provavelmente, a
perseguio, ela virou-se para sair.
Aonde vai?
Eu diria que o nosso assunto est
terminado, Vossa Graa. Todos eles,
durante um tempo. Pelo menos uma
semana, julgo. Ou, talvez, dez dias.
Ou para sempre.
Est muito enganada.
Ele agarrou-a pelo brao e puxou-a

para si. Ela quase voou, caindo no colo


dele, j sentado numa cadeira.
Comeou a beij-la. Assustada, ela
empurrou-lhe o peito e tentou desviar a
cabea.
O que... acabmos de concordar que
no...
Que no concluiria a seduo. No
disse
que
no
iria
seduzi-la
parcialmente. Certamente que com o
capito Joyes apreciou um ou outro
momento, de vez em quando, sem
relaes sexuais.
Ela olhou para ele fixamente.
No? Ah, bom, j sabe que capaz
de saborear os picos do prazer dessa
maneira. S precisamos de os
transformar numa coisa a dois. Alm

disso, prometeu-me que iria v-la com


estes diamantes, e nada mais.
Entregou-lhe a caixa, mantendo-a
firmemente no lugar com o outro brao.
Ponha-os.
Ela recusou-se a aceit-la.
No prometi coisa nenhuma. O
senhor que fez essa promessa.
E cumpro sempre a minha palavra.
Ponha-os.
Ela no tinha qualquer inteno de ser
vista com diamantes e nada mais.
Contorceu-se para se libertar.
Se acha que sou to estpida a ponto
de acreditar que posso tirar a roupa e a
minha vontade permanecer respeitada...
bem, ento enlouqueceu completamente.

Ela tentou retirar o brao que a


abraava. Tem-se em muito alta
considerao e deveria receber algumas
lies sobre como ser um cavalheiro.
Acabei de ouvir uma reprimenda. O
seu comportamento consegue ser muito
conveniente.
Ele pousou a caixa ao seu lado e
mostrou-lhe o que entendia por beij-la.
Ela conseguiu contorcer-se mais um
pouco, tentando resistir, mas era muito
difcil lutar contra algo que a parte mais
fraca do seu ntimo recordava como uma
emoo
maravilhosa.
A
mente
continuava a condenar-se, mas o corpo
abandonara a batalha num motim
vergonhoso.
O prazer era demasiado sedutor. Esse

foi o ltimo pensamento consciente que


teve, e era mais uma desculpa do que um
argumento para o autodomnio. As
emoes distraram-na num instante. Era
como se a experincia na barca s a
tivesse tornado mais sensvel e menos
capaz de se negar.
Tudo acontecia mais depressa. O
calor escalou como fogo. As mos
acariciavam-lhe o corpo desde o incio,
estimulando-lhe uma excitao que a
deixava sem foras.
A pouca resistncia que permaneceu
foi desaparecendo medida que o calor
e a excitao percorriam um caminho
descendente. No frouxo lao de
conscincia, agarrou-se ao ponto da

conversa em que ele prometera conterse e deixou-se levar, deriva nas


correntes de sensaes, flutuando em
gloriosa liberdade.
Sim, sussurrou para si mesma
enquanto a boca dele lhe queimava o
pescoo e o colo. Sim, quando a mo lhe
fez o corpo estremecer ao acariciar-lhe
as coxas e a cintura e, finalmente, os
seios.
Os dedos roaram atravs do vestido
e ela caiu no deslumbramento da
sensualidade. Aquela tenso especial
tomou-lhe o corpo, contraindo-se cada
vez mais a cada provocao perversa
dos seios. Depressa atingiu o ponto do
desespero. Por isso levou algum tempo a
perceber que os beijos tinham parado.

Abriu os olhos quando se apercebeu e


viu Castleford a observ-la. No com
triunfo nem exibindo o seu prprio
desespero, mas sim com curiosidade.
Teve um instante de lucidez em que se
lembrou de quo perigosa era aquela
curiosidade e de que tinha vindo ali hoje
determinada a desencoraj-lo.
Ele acariciou-lhe o pescoo.
Ele no lhe ensinou muita coisa,
pois no?
Precisou de um esforo heroico para
afastar a neblina e compreender o que
ele disse. Como ele no parava de a
acariciar, levou ainda mais tempo a
refletir no porqu da pergunta e porque a
fizera naquele momento.

Ele beijou-a e fez algo com a lngua e


a boca que parecia um convite. Foi
ento que entendeu. Sentindo-se
incrivelmente provocadora e aliviada
por o olhar perscrutador dele ter sido
por causa de uma coisa to simples, ela
tentou beij-lo tal como ele a tinha
beijado.
Era verdade, no lhe tinham ensinado
muita coisa, mas nos minutos que se
seguiram, teve a sua primeira lio em
expressar a paixo de forma mais
recproca. Assumiu um papel ativo no
atiar daquele fogo arriscado, mas
sentia-se inebriada de poder e
impressionada com a prpria audcia.
At arriscou um beijo no pescoo e

deslizou timidamente a mo para dentro


do colete.
Movendo-se agora numa leveza fluida,
ele levou-a para a cama de sulto e
colocou-a entre as almofadas de seda.
Manteve os olhos postos nela enquanto
tirava a gravata e, em seguida, o colete e
a camisa. Ela fechou os olhos, porque a
maneira como ele a fitava assustou-a um
pouco.
s uma tola por confiares nele. Sabes
bem que ele no vai parar. Homens
melhores do que ele no o fariam, e ele
tem orgulho dos seus pecados.
Qualquer que fosse o poder daquela
voz interior, foi derrotado no instante
seguinte. Ele juntou-se a ela na chaise
longue e conquistou-a com um beijo

magistral e uma carcia devastadora.


Com a forma como ele a abraava,
no havia nada a fazer seno abra-lo
da mesma maneira. O calor dele
rodeava-a, invadia-a, e a sensao
daquela pele, dos ombros rijos e das
costas na palma das suas mos
enfeitiaram-na. Ela acariciou-o como
que por instinto, o que fez aumentar a
intensidade e o calor, tal como os beijos
tinham feito.
Ele soltou-a. Virou-a. O vestido
afrouxou. Em seguida, o corpete, que
sensatamente usava. O tecido deslizoulhe pelos ombros e pelo corpo at os
seios ficarem descobertos.
Ele virou-a novamente e ela tentou

cobrir-se com os braos. Ele retirou-lhe


aquele escudo, para que nada a
protegesse do seu olhar. Enquanto a
admirava, o tecido deslizou mais para
baixo ainda, fazendo-a ofegar de choque
e excitao e da sensao da brisa. Logo
de seguida voltou a ficar sem ar, quando
a mo deslizou na nudez e lhe tirou o
vestido e a combinao completamente.
No se atrevia a olhar para si mesma
ou para ele. Mal podia conter o que
aquilo lhe fazia, aquela exposio e
vulnerabilidade. Um medo verdadeiro
tomou conta dela, mas tambm um
desejo poderoso que a fez tremer.
Ento ele deixou de a tocar. Mexeu-se
e ela abriu os olhos, vendo-o estendido
a seu lado, com a cabea apoiada na

mo, enquanto a observava. A outra mo


colocou a pequena caixa com os
pingentes entre os seios nus.
Coloque-os para mim.
Ela ajoelhou-se para poder prend-los
corretamente, sentindo, ao faz-lo, que
acabara de ceder um terreno vital,
mesmo que no soubesse o que era.
Os pingentes no eram pesados nem
demasiado compridos. Ela apertou-os
at
ficarem seguros.
Castleford
soergueu-se com o brao para ter uma
viso melhor deles. E dela.
A mo tocou um dos lbulos e depois
desceu, acariciando-lhe um seio. Um
prazer
torturante
invadiu-a,
atormentando-a da pior maneira.

So as nicas joias para si disse


ele. Fica perfeita com diamantes.
Requintada. Sedutora. Ele beijou-lhe a
orelha, depois o colo e, em seguida,
inclinou-se e beijou-lhe o seio. A lngua
roou-lhe o mamilo e uma chicotada de
prazer atravessou-a. Agora, faa o que
eu fizer, para que ambos conheamos
algum alvio hoje.
Ele ps-se de joelhos para desapertar
as vestes inferiores. Novamente
pasmada, mas demasiado envolvida
para se importar, recostou-se nas
almofadas enquanto ele se despia
completamente.
Ele ficou ajoelhado, com os olhos
onde aquelas pepitas de ouro refulgiam

to perigosas, postos nela. Eles


deixavam-na hipnotizada, e ela soube,
simplesmente soube, o que ele queria
que ela fizesse. Ela tambm queria, por
isso nem sequer sentiu timidez quando
estendeu o brao e lhe tocou o peito nu.
Permitiu-se o prazer de ver o movimento
da mo no corpo ele, nas salincias rijas
dos msculos e na suavidade da pele, no
estmago tenso e na firmeza do seu
traseiro.
A expresso e o corpo dele
endureceram com o carinho, e a
excitao tambm, cada vez mais, como
se exigindo ateno. Agora mais tmida,
mas surpreendentemente no muito,
trouxe a carcia da anca para a frente e
tocou-o com os dedos.

Os olhos dele fecharam-se um


instante. Quando voltaram a abrir, um
fogo diablico parecia queim-los. Ele
inclinou-se para a frente at pairar sobre
ela, apoiado nas mos e joelhos.
No pare.
A cabea dele desceu, e a lngua,
dentes e boca passaram a devast-la
com brincadeiras erticas nos seios, a
lamber e a mordiscar e, por fim, com
despertares mais determinados que lhe
obscureceram a mente a tudo, exceto
pura sensualidade.
Ela no parou, antes tentou
enlouquec-lo tambm, para no ficar
to vulnervel. Acariciou-lhe o membro
e o prepcio e abarcou-o com a mo.

Quando o prazer comeou a gritar dentro


dela, deixou de saber o que fazia e
quando ele se deitou ao lado dela
novamente, deixou de o poder alcanar.
Ela abriu as pernas voluntariamente
quando a mo dele comeou a acaricila na intimidade. Ergueu as ancas ao
toque, muito ansiosa, sem vergonha do
desejo, indiferente ao orgulho. Quase
implorou por mais, para uma devastao
mais rpida, para ele esquecer o que
fora dito e a possuir completamente.
Agarrou-se a ele e aguardou por aquela
maravilhosa libertao que ficara a
conhecer na barca.
Chegou perto, dolorosamente perto,
mas ele surpreendeu-a mais uma vez.
Desceu, posicionando-se entre as pernas

dela e, em seguida, saiu da cama.


Ajoelhado, puxou-a para si. Abriu-lhe
mais as pernas e baixou a cabea.
O corpo dela entrou em convulses
com o choque daquele beijo. Perdeu a
conscincia com tal intensidade de
prazer. Achou-se capaz de implorar
agora, ou de gritar, porque fazia ambas
as coisas na cabea, num canto de
exortao e de medo.
Finalmente aconteceu, uma exploso
de luz branca que aliviou a espiral tensa
do prazer. A sensao perfeita espalhouse como um rio quente, fazendo-a perder
o sentido da prpria fisicalidade.
Ele subiu e cobriu-a, totalmente,
enquanto ela pairava naquele cu

momentneo. Os braos ladearam-na e


as ancas repousaram entre as coxas dela.
Passou-lhe pela cabea que ele iria
possu-la agora. Entrar dentro dela. O
alarme conseguiu romper a letargia.
Ento ela sentiu a evidncia de que em
algum ponto daquele momento de
paixo, ele tambm encontrara alvio. A
sensao de vulnerabilidade por estar
por baixo dele deixou de a assustar.
Ele virou a cabea e beijou-lhe a
orelha. Um dedo brincou com o pingente
e ele observou o movimento. A sensao
do peso leve contra o maxilar tirou-lhe
um pouco a letargia. O suficiente para
ela considerar o facto de estar nua com
um homem em cima dela, depois de ter
chegado ali determinada a que nada

acontecesse.
Ela recuperou a conscincia de si
mesma, mas no conseguiu livrar-se da
intimidade. Alterava-lhe os sentidos e a
mente e at mesmo o que via ao olhar
para ele.
Ainda Castleford. Ainda perigoso.
Mas aparentemente menos sacana,
agora, e mais um homem. No to frio e
indiferente ou a ver a vida como uma
boa piada.
Sem dvida que era o prazer a afetla. Suavizava-lhe a perceo e tentava-a
a ver tudo com melhores olhos do que
deveria.
Ela fechou os olhos, pois olhar para
ele afetava-a demasiado. Era como se

perdesse outro pedao da alma e da


vontade a cada momento que passava.
Obrigada. Por ter mantido a sua
palavra disse ela.
Agora tem de me prometer que
nunca contar a ningum que a tive aqui
na cama, nua, e que fui to
estupidamente decente. Esse rumor iria
arrasar-me por completo.
Ela riu, agradecida por ele voltar a
soar como o Castleford que conhecia.
Prometo manter o seu segredo de
que capaz de ser honrado, mesmo
quando est inclinado a no ser.
Ele afastou-se e deitou-se ao lado
dela. Os dedos traaram, distrados, os
contornos do corpo dela, as curvas e
ondulaes, como um pincel numa

pintura.
No teme realmente que eu tenha
uma doena, acho.
Est a tentar convencer-se de que
me divirto a frustr-lo?
Eu acredito que a sua hesitao
real, mas esta nova razo uma
desculpa inventada para a justificar.
Tem medo de alguma coisa. Eu sinto-o,
quando est mais vulnervel. No uma
doena, acho. Nem sequer eu.
Dentro dela surgiu um forte desejo de
confiar nele. Veio rapidamente, de
forma inesperada, provocado pela
intimidade, certamente, e no por
quaisquer consideraes racionais. As
palavras estavam prestes a escapar-se-

lhe dos lbios, mas conteve-se e abafou


o impulso.
Est a confundir o que apenas a
cautela natural de uma mulher com a
minha preocupao em ter f na palavra
de um homem que no conhecido por
se negar o que quer que seja.
Percebo.
No
era
propriamente
um
assentimento, mas ela deu-se por feliz
em deixar a pergunta morrer a.
Ouvi dizer que o Latham a visitou
disse ele.
Quem lhe disse?
Ele mesmo. E disse que o recebeu.
O que a faz acumular mais um insulto em
relao a mim, j que a mim no me
recebeu.

Eu concordei em receb-lo, para


saber o que ele queria. E para ver se
conseguia perceber alguma coisa que me
permitisse destru-lo.
No deve tentar uma coisa dessas.
Est proibida.
De onde tirou a ideia de que tem o
direito de me proibir alguma coisa?
Ele levantou-se e olhou para ela. A
expresso dizia tudo. Que, concedendolhe favores, por mais incompletos que
tivessem sido, ele assumiria que tinha
esse direito enquanto ela o desejasse.
No uma pessoa preparada para
lutar contra algum como ele.
Bem, algum tem de o fazer.
Porqu? Ele no o primeiro nobre

a ser pobre de carcter. Se no, olhe


para mim.
No a mesma coisa.
Parecido o bastante. No entretenha
essa ideia imprudente, Daphne. E
tambm no se atreva a entret-lo
novamente.
A pequena discusso provocou-a. Ele
ps-se a brincar com os pingentes
novamente, fazendo-os bater ao de leve
contra a pele dela.
Eu sei que tem vivido uma histria
fraudulenta, Daphne.
Ela suspendeu a respirao. O mundo
pareceu congelar e um calafrio
percorreu-lhe as costas.
Ela olhou para ele, procurando
perceber o que ele sabia ou no.

No existe, nos registos oficiais,


nenhum capito Joyes que tenha morrido
na guerra disse ele quase com
brandura. Ser que ele existe mesmo?
Alguma vez foi casada?
Ela amaldioou em silncio a
curiosidade dele e a sua ingenuidade em
pensar
que
esquivar-se
o
desencorajaria.
E agora? Ser que o que acontecera
hoje s pioraria ou atenuaria o fascnio
dele?
No responde disse ele. Vou
escolher sentir-me lisonjeado por no
querer mentir-me mais.
No deveria ter metido o nariz onde
no era chamado contraps ela, to

furiosa que tinha vontade de lhe bater.


Para si, no foi mais do que uma
maneira de passar o tempo.
Eu meto sempre o nariz, quando
estou para a inclinado. Julgo que sei o
que aconteceu. S no sei se alguma vez
existiu um capito Joyes e se alguma vez
foi casada ou ainda .
Ele achava que sabia tudo, mas teria
dito mais agora se soubesse. Isso
aliviou-lhe o receio e ela conseguiu
controlar a raiva que sentia.
Nunca disse ela. Eu nunca fui
casada.
Era o que ele esperava, percebeu ela.
O Latham sabia, no ? perguntou
ele. Ele sabia sobre si e o pai dele. E
quer tomar o lugar do pai em mais do

que a Cmara dos Lordes. No conteste.


Eu sei do que falo. por isso que no
deve voltar a receb-lo. Se o fizer, vai
tentar-me a desafi-lo para um duelo e
seria prefervel eu no o matar por sua
causa.
Duvido que qualquer um dos dois
fosse impelido a tal drama por minha
causa, muito menos para disputar quem
recebe os meus favores.
Eu no sei, j que ainda no tive
direito a todos os seus favores. Daqui a
uns dias, no entanto, posso levar muito a
mal, se outro homem, quanto mais o
Latham, tentar substituir-me.
Daqui a uns dias. Pela maneira como
falava, devia estar convencido de que as

cartas do mdico levariam menos de


uma semana a conseguir.
Pior, falava de um fascnio que no
morreria com a vitria, mas que
aumentava.
Ela tinha vivido quase invisvel
durante anos, e agora o interesse deste
homem ameaava despedaar-lhe a
privacidade.
Fechou os olhos quando ele comeou
a toc-la novamente. Abandonou-se
intimidade e ao calor da cama daquele
sulto. Obrigou-se a sentir o mais
possvel cada prazer, cada carcia, cada
beijo, deixando o abandono libert-la.
Contudo, a tristeza ornava as margens
das suas emoes, at no momento em
que o grito de liberao intensa que lhe

despedaava o desejo lhe escapou da


garganta. Sucumbiu mais do que nunca,
por saber que nunca mais ousaria fazlo.
Ela foi-se embora ao anoitecer.
Regressou a Park Lane na carruagem de
Summerhays, sem se sentir ainda pronta
para refletir no grande erro daquela
tarde. Em vez disso, as ordens de
Castleford acerca de Latham povoavamlhe a mente.
Apesar de todas as afirmaes de
preocupao para com ela, ele tambm
estava a proteger Latham. Eles podiam
j no ser amigos, mas o passado, as
brincadeiras de infncia e os pecados
que
partilhavam como
homens,

representavam alguma coisa. E os


duques provavelmente mantinham uma
frente unida. Um ataque a um diminua o
poder de todos.
A nobreza estava diretamente
interessada em tomar de si. Latham,
sendo parente, s reforaria essa
propenso em Castleford.
Por pior que fosse a sua opinio de
Latham, ele nunca ficaria contra ele.
No importava o insulto, nunca poderia
haver um duelo, muito menos por causa
dela.
O que significava que, se arranjasse
coragem para fazer Latham pagar pelo
passado, seria melhor no informar
Castleford dos seus planos.
De volta ao quarto, despiu-se sozinha,

sem requisitar a ajuda da criada de


quarto. No queria companhia. Sentouse ao toucador para soltar o cabelo.
Duas estrelas brilharam no espelho,
uma de cada lado do rosto, refletindo a
luz das velas. Ainda estava a usar os
diamantes. Esquecera-se de os tirar e de
os deixar na caixa na tenda.

CAPTULO 14
disse Castleford.
A gora Tenho
de voltar para o meu
gabinete para compor a carta, Vossa
Graa. Requer alguma reflexo, devido
delicadeza do assunto.
Agora repetiu Castleford,
apontando para a escrivaninha do
quarto.
O doutor Neverton corou e mostrou-se
perturbado e aborrecido.
O encontro no tinha corrido bem. Ao
receber a mensagem para vir com
urgncia, o doutor Neverton tinha
acorrido com uma maleta cheia de

tnicos e instrumentos de metal. Subira


as escadas a correr e entrara de
rompante nos aposentos, lanando uma
srie de perguntas aos criados que se
encontravam no quarto de vestir.
O que aconteceu? Uma ferida de
bala de um duelo? Uma febre causada
pela vida devassa? A bebida afetou-lhe
finalmente um dos rgos vitais?
Castleford ouvira tudo aquilo do
quarto de dormir, onde se encontrava
mergulhado em pensamentos sombrios.
No estava com disposio para o que
iria passar-se com o doutor Neverton. A
mulher tinha realmente ido longe de
mais em fazer daquilo uma condio
essencial para lhe conceder favores.
Nem as filhas e mulheres de nobres

tinham sido to corajosas.


O doutor Neverton entrara no quarto
de dormir j ressentido, ao saber que
no fora ferida, doena ou bala a razo
para ter sido convocado com tanta
emergncia. Ficara chocado ao saber
qual o exame que lhe pediam.
Agora, depois de toda a parte
aborrecida terminar, Castleford no ia
deixar o homem ir-se embora at ter a
maldita carta na mo.
Sente-se. Se as palavras lhe
faltarem, eu ajudo comandou ele.
O doutor Neverton sentou-se. Olhou
de relance para os papis espalhados
sua frente e, em seguida, espreitou com
mais ateno.

Est a escrever as suas memrias,


Vossa Graa?
Castleford tirou os papis da mesa e
p-los para o lado numa pilha
desordenada.
Nada disso. Porque pergunta?
Perdoe-me, mas no pude deixar de
notar que a pgina de cima exaltava os
encantos de uma certa donzela da noite
chamada Katy. A loirinha, dizia.
Ergueu o olhar com malcia. Acho que
a conheo.
Ah, sim?
Oh, sim, se a mesma Katy. A que
conheo tem um sinal mesmo... aqui.
Neverton apontou para a zona lateral do
peito.

Trocaram detalhes, muito mais do que


o necessrio, para garantir que falavam
da mesma mulher.
A sua experincia com a Katy e as
outras pode ser til disse Castleford.
Agora quero que escreva a carta, sem
estar dirigida a ningum, relativa
minha sade. Especialmente a sade que
examinou hoje, se entende o que quero
dizer.
Quer que eu explique que est de
boa sade, presumo. Posso perguntar,
sir, se est a planear casar-se? S me
pediram para escrever um documento
desse gnero uma vez antes, quando
outro cavalheiro com uma extensa...
hum... experincia pretendia casar. Foi-

lhe exigido pelo futuro sogro.


No, no pode fazer uma pergunta
to impertinente. Aqui est como acho
que deve comear a carta. Vou ditar.
Est preparado?
O doutor Neverton suspirou e
mergulhou a caneta na tinta.
O paciente portador desta carta de
testemunho... no use o meu nome,
Neverton. No quero que ningum saiba
que eu fiz isto, no v a carta cair nas
mos erradas... possui uma sade
notvel. Na verdade, raro encontrar
um homem da sua idade to forte e
vigoroso. Poder-se-ia at pensar que o
tempo parou desde que saiu da
universidade.

minha
opinio
profissional que os rumores sobre os

seus hbitos devem estar errados... no


me olhe assim, Neverton. Basta
escrever, raios... porque se metade
dessas histrias fossem verdadeiras, um
mdico esperaria ver alguns efeitos na
sua pessoa ou na sua mente, quando, na
verdade, tais efeitos no existem.
Vossa Graa, francamente, acho que
no devo permitir que me dite esta...
Em relao s eventuais
experincias de natureza carnal que este
paciente possa ter tido...
Isso soa como se tivessem sido
poucas e distantes entre si, quando ainda
h menos de um quarto de hora admitiu
que...
... minha opinio mdica,

requisitada mesmo por membros da


famlia real, que ele est completamente
livre de qualquer uma das doenas
associadas a tais atividades.
Neverton bateu o p. Ou melhor, a
pena.
Eu no posso dizer que est
completamente livre. No consigo.
Parece estar, sim. Acredito que esteja,
sim. As suas precaues, se usou camisa
de Vnus, como diz, apoiam essa ideia.
Mas eu no posso ter cem por cento de
certeza. Sou incapaz de dar esse
testemunho sobre qualquer pessoa que
tenha tido relaes sexuais com outro
ser humano.
Ento escreva tudo isso, tal como
acabou de dizer. Apenas deixe de fora a

parte em que impugna a minha honra


com o como diz, o que generosamente
vou esquecer se escrever esta carta
muito, muito bem. J entrei em duelos
por insultos menores, como sabe, j que
tem estado presente neles juntamente
com o cirurgio.
O doutor Neverton empalideceu e
olhou-o com cautela.
E, Neverton, eu decidi que daria
realmente um toque agradvel se
escrevesse que o senhor mesmo j
frequentou o estabelecimento que eu
favorecia
para
tais
atividades
temporrias, e que se no tivesse a
certeza de que a casa era asseada, nunca
o utilizaria.

Vossa Graa! No pode esperar que


eu me incrimine para seu benefcio, e
ainda por cima por escrito!
Ento esteja disponvel para o dizer
em pessoa, caso precise do seu
testemunho. A escolha sua.
De lbios bem cerrados, o doutor
Neverton escreveu a carta, assinou-a e
datou-a, e entregou-lha. Castleford
certificou-se de que cobria todos os
pontos esperados, to enfaticamente
quanto necessrio.
S ento deixou o mdico ir-se
embora. Nada contente, mas muito bem
compensado, o doutor Neverton
despediu-se.
Castleford dobrou a carta e guardou-a

numa gaveta. Agora tinha de encontrar


os mdicos que atendiam as mulheres no
estabelecimento de Katy e nos outros
bordis que frequentara no ano anterior.
No devia demorar mais do que alguns
dias, no mximo.
Foi para o quarto de vestir e deu
ordens aos criados para que o
preparassem para o dia. Enquanto se
submetia

assistncia
deles,
entregaram-lhe uma carta que chegara no
correio do meio-dia.
Mr. Edwards tinha-se dignado a
escrever. Era a primeira carta a chegar
depois daquela outra frentica acerca do
invasor. Castleford leu-a enquanto um
criado lhe fazia a barba e outro lhe
cortava as unhas da mo livre.

Em comparao com a ltima espessa


missiva, desta vez Mr. Edwards
revelava-se extremamente sucinto. Em
poucas linhas informava que o exame
propriedade evolua bem, que tudo
permanecia tranquilo na propriedade e
que antecipava a concluso at ao final
da semana. Nem sequer se queixava dos
carrapatos.
Uma semana. S servia para o lembrar
de que as questes com Daphne Joyes se
tinham arrastado mais tempo do que
deveriam.
Castleford ficou de p enquanto os
criados o vestiam, calculando as
batalhas ganhas ou perdidas at data
naquele pequeno cerco. Memrias do

fim de tarde na tenda do jardim fizeramno sorrir e, no momento seguinte,


recriminar-se pelo sentimentalismo.
No fora propriamente uma vitria.
Ela sara com diamantes no valor de
uma pequena fortuna e a garantia de uma
casa para toda a vida s custas dele.
Havia amantes de homens ricos que no
acumulavam tanto aps um ano a
conceder favores, ao invs de os reter.
E ele terminara com um alvio
temporrio de natureza adolescente e um
conhecimento do corpo dela que agora o
mantinha acordado durante a noite.
Sem dvida, a abstinncia recente
contribua para a vividez das memrias
da paixo e do corpo dela. Mesmo
agora,
se
no
bloqueasse

propositadamente
os
pensamentos,
conseguia ouvi-la a implorar e a gemer,
como se a boca dela lhe sussurrasse ao
ouvido. Assim como podia sentir a mo
dela nas carcias desajeitadas e tmidas
ao corpo dele. Ela podia ter sido usada
pelo velho Becksbridge, mas no tinha
participado muito, se se mostrava to
pouco habilidosa. Gostava mais de
saber disso do que deveria.
E, no entanto, houvera aquele
momento depois, quando se colocou em
cima dela e sentiu uma quietude, como
se o corpo inteiro tivesse prendido a
respirao e a alma calculasse o perigo.
Era muito parecido com o que sentira
quando ela olhara para trs na barca.

Naquele momento percebeu tambm que


era uma forma mais branda da maneira
como ela petrificara na estufa.
Desaparecera assim que ela percebeu
que ele no estava em condies para a
possuir. No entanto, surgira, claramente,
como uma quebra ou uma pausa na
felicidade, com fora suficiente para
interferir at mesmo no rescaldo do seu
intenso clmax sexual.
Talvez agora que ela sabia que ele
conhecia a sua verdadeira histria, isso
desaparecesse. Ela no tinha ficado
contente por ele se ter intrometido. As
pessoas nunca ficavam, mesmo que o
resultado as beneficiasse. Uma vez que
ele sabia o que sabia, decidira que era
melhor p-la ao corrente disso.

Mas era possvel que a sensao de


perigo permanecesse dentro dela, a no
ser que estivesse previamente de acordo
em ser completamente seduzida. Por
isso, iria fazer o que ela queria para a
colocar nesse estado.
Obteria as malditas cartas que lhe
havia prometido e finalmente t-la-ia.
E depois... depois o qu? Perderia o
interesse, era o mais provvel. Um
regresso aos velhos hbitos e s
messalinas, sem dvida. O reincio do
tdio interminvel, provavelmente.
Por outro lado, uma vez que Daphne
Joyes j havia sido agraciada como uma
amante mantida por um ano, podia optar
por desfrutar do ano que lhe era devido.

Daphne olhou para as roupas


espalhadas na cama. Simples e prticas,
lembrou a si mesma. Pegou num vestido
de musselina branca e p-lo para o lado.
Comeou a dobrar as roupas e a
coloc-las na maleta. Enfiou tambm dez
libras dentro de um dos sapatos. As
mos tremiam-lhe enquanto fazia a mala,
resultado da excitao que tomara conta
dela assim que tomou a deciso de
empreender aquela viagem.
Desdobrou a carta de Margaret e leu-a
novamente.
Tenho pensado muito em ti,
Daphne, por razes que julgo j
teres adivinhado. Sim, vem, o

mais depressa que puderes.


Receio que a minha situao v
mudar para pior, e no posso
ficar aqui muito mais tempo.
Tenho medo de que o passado que
nos ameaa a ambas nos apanhe
em breve. Atualmente tudo est
calmo nas cidades, mas a ira
paira no ar, e lamento dizer que
se estende a toda a regio. Toma
cuidado se fizeres esta viagem, e
no te esqueas de evitar as
carruagens que te possam levar
para o centro da cidade.
Seria imaginao sua o tom de
urgncia da carta? A splica, e pior, o
aviso. No se atrevia a assumir tal

coisa. To-pouco podia esperar que


tudo permanecesse calmo l para o
Norte. Os jornais certamente no
corroboravam esse ponto de vista.
A carta de Margaret preocupava-a.
Uma emoo semelhante a terror
infiltrava-se
no
entusiasmo
dos
preparativos, tornando-os desagradveis
e tingidos pelo pior tipo de mau agoiro.
De qualquer modo, estava na hora de
sair de Londres. Fugir de Castleford no
valera a pena. Nem o ter sucumbido
muito mais do que era sensato. Talvez a
ausncia dela lhe transferisse finalmente
a curiosidade para outro alvo, ou pelo
menos, a arrefecesse o suficiente.
Devia sentir alvio com a ideia de

acabar com aquele jogo. Em vez disso,


sentia-se triste. A vida fora certamente
mais interessante nas ltimas semanas. E
o duque... mais convincente do que
esperava. Sob aquela capa de
despreocupao,
de
indiferena
entediada, habitava um homem muito
melhor e mais complexo do que a face
pblica sugeria.
Chamou um lacaio. Ele chegou quando
ela pegava nos pincis do toucador.
Recomps-se e tentou soar autoritria.
Vou fazer uma curta viagem de
alguns dias. Por favor, mande preparar a
carruagem.
O olhar do lacaio subiu do ponto
discreto no cho. Ela surpreendera-o.
Esperava que ele no pedisse alguma

prova de que tinha permisso de Lord


Sebastian para usar a carruagem daquela
maneira, porque no tinha. Contudo, se
Sebastian e Audrianna soubessem o que
estava em jogo, certamente no se
oporiam.
Posso perguntar por quantos dias,
Mrs. Joyes? O cocheiro vai querer
saber.
Uma semana, talvez.
As sobrancelhas dele subiram
ligeiramente.

Ir
necessitar
de
uma
acompanhante?
Talvez desse jeito ter uma, embora
pudesse acabar por ser um incmodo.
Os servios do cocheiro sero

suficientes.
Vou perguntar ao criado-mor, Mrs.
Joyes.
Ele saiu, e ela voltou a ocupar-se com
a bagagem. Se lhe recusassem o
transporte, seria obrigada a ir de
diligncia.
Abriu a gaveta do toucador e detevese quando o olhar recaiu nos brincos que
Castleford lhe oferecera.
Aproximou-os das orelhas e inclinouse para os ver ao espelho. O que teria
ele realmente pensado ao v-la usar os
pingentes, sem mais nada? Que ela era a
amante mais cara de sempre? Que
brincara com ele porque era cruel ou
para receber tais presentes? Que tinha
sido uma tola por se entregar a

Becksbridge por muito menos?


Ele no a tinha tratado como se
pensasse tais coisas. Oh, ele tinha um
jogo de seduo em andamento, isso era
inegvel, mas j por duas vezes havia
demonstrado uma decncia invulgar na
forma como jogava.
As perguntas dele a respeito do seu
casamento ecoaram-lhe na cabea. Ela
no estava convencida de que ele fosse
deixar o assunto em paz, mesmo que a
seduo fosse concluda. A no ser que
ela ficasse longe da vista e,
eventualmente, do corao. Ele no era
conhecido pela constncia, e uma
semana
devia
chegar
para
o
desencorajar.

Foi at pequena secretria e


mergulhou a caneta no tinteiro. No
escreveu a Castleford. Em vez disso,
escreveu um bilhete a Lord Sebastian e a
Audrianna, para deixar na gaveta,
pedindo-lhes que guardassem os
brincos, caso regressassem entretanto e
os encontrassem. Assim que voltasse de
viagem, iria devolv-los ao legtimo
proprietrio.

CAPTULO 15

ois dias depois, Castleford


esforava-se por dar a volta ao
ltimo captulo de A Seduo de
Daphne Joyes, bem ciente de que a
histria j deveria estar no eplogo, no
mnimo.
Foi cidade tratar do assunto.
Voltou a ir ao joalheiro. Phillip quase
lhe beijou os ps quando ele saiu com
outra pequena caixa nas mos.
Parou numa florista e escolheu
pessoalmente as flores a serem
entregues em casa dele.
Marcou um encontrou com um msico

famoso,
ofereceu-lhe
um
vinho
carssimo e depois de uma conversa
amena, ofereceu-lhe uma quantia
exorbitante para tocar violino naquela
noite no terrao do jardim.
Antes de ir a Park Lane visitar Daphne
e lanar o isco, foi at ao Brookss.
Precisava de usar rapidamente a
biblioteca para escrever um bilhete.
Assim que entrou, trs homens,
sentados perto da janela, saudaram-no e
chamaram-no como se fossem velhos
amigos que h muito no o viam.
Reconheceu-os como sendo Sir
Marcus Valmare, o filho Cato Valmare e
Mr. Jeoffrey Drumblewhite. O ltimo
era um cavalheiro de Hampshire
conhecido por se envolver em mais

negcios do que seria aceitvel. Os


interesses
comerciais
eram
um
desenvolvimento recente na sua vida e
falava-se em retirarem-lhe a filiao no
clube por causa disso.
Castleford, ests com bom ar.
Sir Marcus falou to alto que podia
estar a falar com um velho parente
completamente surdo. Era um sujeito
alto e ursino, possuidor de um rosto
corado e de uma espessa cabeleira
branca que mantinha longa e ondulada,
como se a pretendesse esfregar no nariz
dos contemporneos calvos.
Ele no te parece bem,
Drumblewhite?
Muito bem. Muito bem.

Drumblewhite era um dos carecas, de


corpo franzino e olhos vesgos. Parecia
que falava pelo nariz.
Senta-te, senta-te insistiu Sir
Marcus. J l vai muito tempo.
Alis nunca fora tempo nenhum, mas
Castleford estava demasiado bemhumorado para fazer esse comentrio.
Tenho algo que preciso de fazer.
Talvez numa outra altura.
Oh, sen-te-se, Vossa Graa. Passe
alguns minutos com um velho amigo
tentou Sir Marcus convenc-lo com um
grande sorriso, puxando uma cadeira e
quase empurrando Castleford para que
se sentasse.
Ele consentiu. Cato Valmare, que se

achava muito inteligente, alis, ele


prprio se atribua tal epteto, no fora o
descritivo no pegar apenas por conta
dos outros, assistia de plpebras
semicerradas. Castleford devolveu o
mesmo olhar preguioso e iniciaram
uma competio para ver quem era
capaz de parecer mais indiferente.
Esta agora, Castleford! exclamou
Sir Marcus como quem no quer a coisa.
Que descoberta extraordinria fizeste
naquela terra. Quem esperava uma coisa
dessas?
Todos, exceto eu, parece-me
respondeu Castleford.
claro que encontrar minerais e
extra-los so duas coisas muito
diferentes interveio Cato num tom

arrogante.
No posso discordar dessa opinio,
Valmare. Seja qual for o ngulo pelo
qual se olhe, so duas coisas diferentes
devolveu Castleford.
preciso um investimento
considervel para escavar uma mina
corretamente disse Drumblewhite com
uma voz nasalada, como se ensinasse
uma lio a uma criana. sempre um
grande risco, j que as jazidas podem
no ser o que se espera.
Disseram-me que sbio manter os
gestores debaixo de olho disse Sir
Marcus, inclinando-se em confidncia.
Que aborrecimento pronunciou
Castleford em voz arrastada.

Sir Marcus deu uma palmada no


joelho.
Exatamente. Estava mesmo agora a
dizer aqui ao Drumblewhite que no s
homem de gostar de ser incomodado.
Tens melhores maneiras de passar o
tempo, no ? As suas sobrancelhas
subiram, insinuadoras. Ento o melhor
ele vender, disse o Drumblewhite.
No foi o que disse, caro senhor?
Disse, sim senhor, Sir Marcus.
Embora tenha a fama de ter muita sorte
na rea financeira, Vossa Graa, sem
dvida prefere outras atividades, mais
adequadas a algum to considerado. A
ordem natural deixar que outros
homens sujem as mos; aqueles que

nasceram para isso.


Castleford cruzou os braos e esticou
as pernas.
Infelizmente, no se pode escapar
inteiramente a tais assuntos. E eu tenho
uma regra contra vender terras. uma
tradio de famlia.
Sir Marcus lanou um olhar para
Drumblewhite, depois para Cato.
Que chatice! Mas, talvez no
completamente. Com os parceiros
certos, grande parte do incmodo ainda
pode ser aliviado. Porque aqui o
Drumblewhite, por exemplo, tem muito
jeito para essas coisas, sem dvida
herdado daquele comerciante escondido
entre os ancestrais da me. Entenda que
no quero ofend-lo ao mencion-lo,

Drumblewhite. Simplesmente pretendo


salientar que o seu talento est-lhe no
sangue e uma inclinao natural qual
impossvel resistir.
Drumblewhite baixou a cabea, ou por
modstia em relao a este talento ou
por vergonha, Castleford no conseguiu
perceber.
Se alguma vez precisar de mim,
terei todo o prazer em ajudar Vossa
Graa.
Ora, todos ns teremos, no
assim? Eh, Cato? para isso que
servem os amigos exclamou Sir
Marcus.
Cato finalmente interveio.
Pergunto-me se a parceria a

melhor soluo para lidar com esse tipo


de ajuda. Drumblewhite, quais so os
honorrios para gerir os negcios dos
outros?
Honorrios? Eu sou um cavalheiro,
senhor. No cobro honorrios.
Sem honorrios? disse Castleford.
Faria isso por pura bondade? Estou
emocionado, Mr. Drumblewhite.
Eu s peo uma compensao pela
minha experincia. Um outro estimado
cavalheiro numa situao semelhante
concedeu-me generosamente a posse de
um quarto do seu canal, por exemplo.
Em resultado disso, ficou livre de todas
as preocupaes.
Trs pares de olhos pousaram em
Castleford. Ele retribuiu com um olhar

plcido. O silncio arrastou-se.


claro, esse canal precisava de ser
construdo disse Sir Marcus. Gerir a
extrao de minrios do solo, embora
sendo um assunto srio, no obrigaria
necessariamente a tal nmero. Quinze
por cento poderia ser considerado justo.
Castleford limitou-se a olhar para
eles.
Eu f-lo-ia por dez disse Cato.
O pai virou-se para ele com surpresa,
mas Cato insistiu.
Seria dar um passo atrs, claro. E
s o faria para romper o tdio, de que
sofro tanto quanto Vossa Graa.
Drumblewhite mal podia conter a
raiva pela tentativa daquele fedelho de o

excluir.
necessria muito mais experincia
do que aquela que possui, Mr. Valmare.
Sir
Marcus
corou
ao
tom
condescendente do amigo.
Somos capazes de fazer o trabalho
to bem como o senhor, tenho a certeza.
Castleford encolheu as pernas e
levantou-se.
Eu no tenho necessidade dos
servios de ningum porque no
encontrei minrio nenhum.
Sir Marcus sorriu com ar de
entendido. Olhou volta da sala e ento
piscou um olho.
Nesse caso perdoe as nossas
presunes e suposies. No entanto, se
decidir explorar esses minrios no

encontrados e precisar ou de parceiros


ou de um consrcio de investidores,
espero que no se esquea da nossa
velha amizade.
Castleford acenou com a cabea num
gesto que podia ser visto como
assentimento. Sir Marcus parecia ter-se
esquecido de que a velha amizade
envolvia a prima dele, uma noite de
vero, h sete anos, e a paixo entre as
rvores do Hyde Park. Ou teria sido no
St. James Park? Para alm das ameaas
ruidosas que Sir Marcus tinha
arremessado na manh seguinte, os dois
no tinham falado muito nem antes nem
depois disso, at hoje.
Conseguiu finalmente escapar e

apontou para a secretria. Pelo caminho,


mais trs homens lhe montaram
emboscadas. Cada um deles pediu
desculpas em particular por ter ouvido
Sir Marcus e confidenciou ter um irmo
ou um primo que poderia fazer muito
melhor do que Drumblewhite ou Cato.
E, oh, se fosse formado um consrcio,
ele esperava que Sua Graa se
lembrasse da sua pessoa.
A cada um explicou que qualquer
falatrio sobre novas descobertas de
minerais em qualquer das suas terras
no passava de um rumor infundado.
Finalmente livre para completar a sua
tarefa, Castleford sentou-se secretria
e tirou um dos seus cartes de visita da
caixinha. Na parte de trs, escreveu:

Estou completamente sbrio, por isso


espero ser recebido desta vez.
Estava a absorver a tinta do carto
quando uma sombra caiu sobre a mesa.
Virou-se para encontrar Latham a tentar
espreitar-lhe por cima do ombro.
Meteu o carto no bolso.
Aprendeste uns hbitos pssimos em
Frana, Latham. O teu comportamento
social tornou-se imperdoavelmente rude.
Apenas esperei que terminasses de
escrever o bilhete antes de iniciar uma
conversa contigo.
Castleford virou-se na cadeira.
No vejo motivo para te
preocupares, uma vez que no temos
nada para falar.

Latham vestiu a sua expresso falsa, o


ar jovial que inspirava tanta confiana
entre as ovelhas facilmente enganadas.
Puxou uma cadeira e sentou-se.
Da ltima vez, separmo-nos numa
nota discordante, Castleford. Isso no
bom.
Castleford pensou que, na verdade,
era muito bom.
Precisamos de falar sobre o
testamento do meu pai e da estranheza
desses legados que te concedeu
continuou Latham.
No seria melhor falares com um
advogado, se tens dvidas? Eu nem
sequer li o testamento.
No finjas que no sabes qual a

minha preocupao.
Eu nunca finjo. E ficaria muito
confuso se no estivesse demasiado
entediado para ficar confuso.
Latham olhou-o com ceticismo.
Eu acho que ele cometeu um erro ao
doar-te essas propriedades. Perto do fim
da vida ele j no estava bem, segundo
me disseram, e muitas vezes ficava
confuso.
Ento achas que ele me confundiu
contigo? Que escreveu Tristan, duque de
Castleford quando realmente queria
escrever o meu herdeiro? Por Zeus, isso
confuso.
Latham ignorou o sarcasmo.
Eu, obviamente, gostaria de manter
o patrimnio intacto.

Eu tambm teria preferido que o teu


pai pensasse assim. Teria sido poupado
desta conversa.
Latham inclinou-se para frente e
sussurrou num staccato cortante de
raiva:
V s, eu quero compr-las de volta.
As terras. Pago-tas ao preo atual para
uma boa terra agrcola, para que no
fiques prejudicado e livre dessas
pequenas propriedades que no tm
importncia e s do problemas.
Castleford levantou-se.
muito generoso da tua parte. Mas
no me parece.
Saiu do clube. Latham foi atrs dele
ao longo de todo o caminho.

Tu encontraste l alguma coisa. Eu


sabia! Raios, ele nunca teve a inteno
de te fazer mais rico com esses legados.
Se ele soubesse...
Ah, se ele soubesse. Essas so
algumas das palavras mais tristes da
nossa lngua, no achas? Castleford
calou as luvas e fez um gesto ao
palafreneiro para lhe trazer o cavalo.
Acalma-te, Latham. O teu rosto j
comea a assumir aquele tom prpura de
um homem a experimentar os limites da
sade.
Latham aproximou o rosto purpreo
do de Castleford.
Vejo que no colhes nenhum lucro
do que existe nesse terreno. Vou

contestar esses legados e bloque-los de


tal forma nos tribunais e durante tanto
tempo que estars morto antes de ficar
tudo resolvido.
Castleford virou-se em cima do
cavalo e olhou para baixo.
No existe nada nessa terra para
incitar a tua avareza.
Aqueles outros l dentro
ofereceram-te mais, no ?
Eu respondi estranha certeza da
descoberta de riquezas da mesma forma
que respondi a ti. Apontou o cavalo
para oeste, onde o paraso aguardava.
Francamente, este absurdo muito
entediante.

CAPTULO 16

ark Lane parecia invulgarmente


apinhada para uma rua ladeada por
um parque a oeste e casas senhoriais a
este. Castleford passou a cavalo por trs
dessas manses antes de perceber que
toda a azfama se encontrava na frente
da casa que era o seu destino.
Carroas forravam o caminho de
acesso e criados atarefavam-se. Ele
entregou as rdeas do seu cavalo a um,
foi at porta aberta, e espreitou para
dentro.
Um lacaio apressou-se a receb-lo.
No era o jovem e verde Perthy, mas um

tipo robusto de comportamento mais


rigoroso. Castleford entregou-lhe o
carto e pediu para falar com Mrs.
Joyes.
As sobrancelhas do homem nem
sequer registaram vaga surpresa. Numa
dignidade impecvel e respeitosa em
todos os sentidos, conduziu Castleford
at sala de estar.
No demorou muito para que os
passos de criados se ouvissem do lado
de fora da sala novamente. Apenas
passos masculinos, no entanto. Mais
nenhuns.
Castleford sentiu-se picado. Que
inferno, a mulher ia outra vez recusar-se
a receb-lo. Bem, se ela queria que
fosse assim, que assim fosse. Acabava-

se a pacincia. Acabava-se a cortesia.


Subiria ao quarto dela de novo,
trancaria a porta e possu-la-ia ali
mesmo no aposento plido. Nem pensar
em deix-la lev-lo naquela dana mais
um dia. J estava mais do que na hora
de...
Summerhays! disse ele com
surpresa, o monlogo mental zangado
desaparecendo-lhe da mente.
A porta abrira-se enquanto fumegava
de irritao, mas o criado no havia
regressado. Em vez dele, Sebastian
Summerhays. O mesmo Sebastian
Summerhays que deveria estar no litoral
com a mulher.
Que surpresa ver-te, Castleford. A

notcia do nosso regresso espalhou-se


assim to depressa?
Summerhays
cumprimentou-o
afetuosamente com um daqueles sorrisos
encantadores que deixava as mulheres
derretidas.
Sabes como a cidade no vero.
Qualquer novidade se espalha como
fogo, j que h to pouco sobre que falar
respondeu ele. Parecia algo que
Albrighton diria, muito esquivo e
indireto. Porque voltaste? O primeiroministro mandou chamar-te?
Summerhays fez m cara ao
comentrio.
Eles no me pediram conselhos, o
que s me faz temer que conselhos
andaro eles a pedir. Os teus?

Tivramos ns essa sorte. Se no


voltaste por causa disso, porqu ento?
uma altura invulgar para deixares a
costa, com a tua mulher to perto de ser
me.
Parece que isso vai acontecer aqui.
Ela insistiu em vir comigo. A viagem
demorou quatro dias porque no me
atrevi a deixar os cavalos andar a mais
do que um ritmo moderado.
Summerhays sentou-se e fez um gesto
para que o convidado o fizesse tambm.
Voltmos porque aguardo o retorno do
meu irmo do Continente. Recebi a carta
h uma semana. O navio deve chegar a
qualquer momento, espero.
O irmo de Summerhays, o marqus

de Wittonbury, havia deixado a


Inglaterra h pouco mais de um ano, por
motivos de sade e por outras razes
relacionadas
com
honra.
O
reconhecimento da histria da partida do
marqus passou entre ele e Summerhays
no olhar que trocaram.
Isso explica porque estou aqui
disse Summerhays. E porque
Audrianna me acompanhou. Ela tem uma
ligao especial com ele. Agora s resta
a explicao do motivo de estares aqui.
Ao dizer esta ltima parte, enfiou a
mo no bolso e retirou o carto de visita
entregue ao criado. Fez questo de ler
com floreado a nota na parte de trs. E
sbrio,
ao
que
vejo.
Estou
impressionado.

Maldio!
Summerhays fitou-o com um brilho
alegre nos olhos. Castleford mostrou-se
entediado e indiferente.
Duvidava
que
Summerhays
acreditasse no teatro. De todo o crculo
de amigos, Summerhays tinha os
melhores motivos para supor o pior.
Antes de Summerhays assumir o manto
de respeitabilidade, a fim de substituir o
irmo, os dois tinham sido parceiros em
extraordinrias farras de hedonismo
libertino e vergonhoso.
Algumas memrias daqueles dias de
glria passaram-lhe pela cabea e
Castleford suspirou para dentro. Por
vezes sentia realmente saudades do

velho Sebastian.
Tenho uns negcios a tratar com
Mrs. Joyes.
Summerhays riu-se.
isso que lhe chamas agora?
No uso a palavra eufemisticamente,
Summerhays. Temos realmente negcios
a tratar, de uma natureza que no tenho a
liberdade de dizer.
Summerhays sorriu.
Tenho a certeza de que sim.
Para de sorrir como um velho
lascivo e manda-a chamar, se no te
importas.
Summerhays brincou com o carto.
At o faria, e at vos deixaria a ss
para discutirem esses negcios em
privado, mas a senhora em questo no

est. Foi-se embora h dois dias.


Castleford esforou-se para no
deixar escapar qualquer reao visvel,
mas uma raiva mordaz explodiu
novamente dentro dele. Se ela deixara a
casa, era porque abandonara Londres.
Ela sabia que ele viria at ela depois de
obter as malditas cartas e por isso
fugira.
A covarde. A matreira.
No ia aturar uma coisa dessas.
Aceit-lo significaria admitir que ela o
tinha enganado como se ele fosse o pior
dos idiotas num longo jogo sem nada
mais do que a humilhao como meta.
Summerhays observava-o. Castleford
esticou-se, cruzou os braos e fingiu

engolir um bocejo.
Foi-se embora, dizes? bom saber.
Sendo assim, terei de lhe escrever para
Cumberworth e resolver a questo por
correio.
No acho que ela tenha ido para
Cumberworth. Levou uma das nossas
carruagens e um dos nossos cocheiros, e
nenhum deles regressou ainda.
A fria deu algum terreno a uma onda
de profunda curiosidade.
Isso estranho.
, no ?
Ser que os empregados sabem para
onde ela foi?
S disseram que ela levou uma
mala, mas que no levou tudo e que
disse ao cocheiro que iriam primeiro

para oeste e depois para norte.


Norte? Ela dissera uma vez que o
regimento do capito Joyes estava no
Norte quando se casaram. S que o
capito Joyes nunca existira.
Suponho que Lady Sebastian no
possa adivinhar para onde ela foi?
Summerhays pousou o carto em cima
da mesinha perto dele.
Ela pensa que Mrs. Joyes foi
primeiro para a Flores Preciosas e
depois, talvez, visitar a famlia do
marido que acha que vive no Norte. J
h algum tempo que Mrs. Joyes no ia a
casa. Se pretendia fazer uma viagem
mais longa, certamente iria querer
certificar-se de que tudo estava em

ordem na Flores Preciosas. Fora isso,


Audrianna no faz ideia. Mas este
comportamento atpico de Mrs. Joyes
deixou-a aflita. Temo que v ficar muito
preocupada.
Primeiro oeste, depois norte. Era
possvel que Daphne ainda no tivesse
deixado a Flores Preciosas. Podia
escrever a Mr. Edwards e descobrir, e
tambm perguntar-lhe para onde tinha
ido ela, caso j se tivesse ido embora.
Levantou-se.
Vou-me embora para vos deixar
instalar sem mais interrupes. Manda
os meus cumprimentos tua mulher,
Summerhays, e ao teu irmo, quando ele
chegar.

A escurido envolvia a propriedade


quando Castleford subiu o caminho de
acesso Flores Preciosas, mas ainda se
via uma luz a brilhar por trs das
vidraas do primeiro andar.
Amarrou o cavalo e bateu porta. Era
como se as pedras da casa prendessem a
respirao ao ouvir o som que ele fazia.
Depois de uma pausa prolongada, uma
fresta da porta abriu-se. Um par de
culos espreitou. Castleford imitou o
gesto.
Mas que diabo...
Sir!
Abra a maldita porta, Edwards.
A porta escancarou-se.
Vossa Graa, isto muito

inesperado.
, certamente. O que tem a? Uma
pistola? Que inferno, aponte-a para
outro stio, seu idiota.
Edwards lembrou-se da arma que
tinha na mo e deixou o brao cair,
apontando-a para o cho.
O que faz aqui, sir?
O que faz aqui, pergunto eu!
Estou a proteger as senhoras, sir.
Tal como me ordenou.
Fica de guarda a noite toda? Levou
as minhas palavras num sentido muito
literal. No admira que na sua ltima
carta no houvesse queixas de
carrapatos.
Ele passou por Edwards e entrou na
casa. Foi at sala de estar das traseiras

e espreitou pela janela para a estufa,


para ver se havia algum l dentro.
Especialmente algum de cabelo muito
claro, talvez a usar diamantes
extremamente caros.
Durante todo o caminho at ali, a
curiosidade e a fria tinham travado uma
luta dentro dele. medida que se
aproximava da casa, a fria vencera
novamente.
Um pequeno rudo sua direita f-lo
girar nos calcanhares. O som era dos
passos de uma mulher no soalho, tinha a
certeza.
Aparea imediatamente. Acabaramse as fugas disse ele. No vou
tolerar que esta farsa continue nem mais

um dia.
Ouviu-se um pequeno suspiro de
sobressalto. Um p feminino apareceu e
depois a mulher, porta da sala de
jantar.
No era Daphne, mas Miss Johnson.
Onde est Mrs. Joyes? exigiu ele
saber.
Ela encolheu-se, apavorada. Mr.
Edwards correu a tranquiliz-la com
algumas palavras sussurradas.
Seria bom se no gritasse dessa
maneira, sir. Ela tem uma constituio
muito delicada teve Mr. Edwards a
temeridade de dizer.
Eu posso fazer mais do que gritar, se
ela no me responder. Tenho razes
para acreditar que Mrs. Joyes est aqui,

ou esteve recentemente.
Ela esteve aqui, verdade
respondeu Edwards, ele prprio
levantando um pouco a voz. Na verdade,
teve o atrevimento de se mostrar
irritado. Eu vi-a. Ela ficou uma noite e
partiu na manh seguinte. No disse para
onde ia.
Castleford manteve a ateno em Miss
Johnson.
No lhe disse a si, Edwards, mas
acho que Mrs. Joyes informou a sua
querida amiga do destino. Miss Johnson
iria precisar de saber para onde
escrever, caso houvesse algum problema
com o negcio.
Edwards franziu o sobrolho ou ouvir

isso. Virou-se para Miss Johnson.


Ela deixou essa informao,
Katherine?
Katherine?
De repente, Castleford notou a
maneira corts que Edwards usava ao
falar com Miss Johnson. Por fim reparou
no belo vestido que Miss Johnson trazia.
Reparou tambm na total ausncia de
Mrs. Hill dos aposentos.
Miss Johnson pareceu perturbada.
Virou os olhos lmpidos e escuros para
Edwards.
Ela disse que ia para o Norte,
visitar a irm mais velha.
Edwards virou-se para Castleford.
A tem, Vossa Graa. Ela foi visitar
a irm revidou ele com ar defensivo.

Isso h de servir-me de muito, uma


vez que ela no tem irm. Um endereo,
Miss Johnson. Agradecia que mo desse
agora.
Ela s disse que, em caso de
urgncia, eu poderia escrever para a
cidade de Failsworth, em Lancashire, e
que a carta iria parar s mos dela.
Failsworth. Ela no s ia para o
Norte, mas para o extremo norte,
direitinha ao corao do perigo.
Castleford girou nos calcanhares.
Venha comigo, Mr. Edwards.
Aquela sala de estar da frente vai servir,
acho.
Quando l chegaram, Castleford
acomodou-se numa cadeira. No

convidou Edwards a fazer o mesmo,


antes examinou o secretrio de cima a
baixo.
O ar do campo fizera bem a Edwards.
J no parecia to plido. At o porte
era diferente, como se o prprio corpo
lhe fosse mais confortvel do que antes.
A aproveitar a sua estadia no meio
das flores, assim, Edwards?
Edwards manteve um olhar vago em
frente.
O campo no me incomoda tanto
como a si, se isso que quer dizer,
Vossa Graa.
Fiquei muito surpreendido ao
encontr-lo aqui e no na estalagem.
Disse-me para ficar aqui, sir. Na
sua ltima carta. Disse que seria melhor

se eu ficasse com as mulheres.


Eu no quis dizer noite, Edwards.
Ento talvez devesse ter sido mais
explcito, sir. Fao sempre o que me
manda, e na sua carta mandava-me...
Houve mais invasores?
Vrios. Dois perto dos homens que
examinam a terra, que me tenham
reportado. Um na propriedade adjacente
a esta, a espreitar por cima do muro do
jardim. Persegui o ltimo, mas perdi-lhe
o rasto na mata. Olhou para
Castleford. No me parece que
estivesse com os outros. Eu acho que a
pessoa que foi to ousada est mais
interessada na casa do que nos seus
negcios.

Porque acha isso?


Os jardins certamente no faro
parte da explorao do minrio, pois
no? Desconfio que era o mesmo sujeito
da primeira vez, no que visse com
clareza ou tempo suficientes para ter a
certeza.
Castleford guardou essa observao.
Mais tarde, teria muitas horas em cima
de uma sela para refletir sobre isso.
Lanou a Edwards outro olhar
examinador. O secretrio voltou a
desviar o seu.
Mr. Edwards.
Vossa Graa?
Acredito que se esteja a portar como
um cavalheiro com Miss Johnson.

Edwards engoliu em seco.


Porque, Edwards, dei-lhe instrues
para proteger as mulheres desta casa e
garantir que no fossem incomodadas.
No me lembro de lhe ter dado
permisso para seduzir essa senhora.
Eu no a seduzi.
Houve uma nfase peculiar na palavra
seduzi.
Est a fazer jogos de palavras
comigo, Edwards?
Edwards ignorou o comentrio.
Se eu a tivesse seduzido, o que no
verdade, deveria ter pedido permisso
antes, tal como implica? Quero dizer, o
senhor f-lo? Isto , pede autorizao a
algum?

O tempo passado no campo encheuo de coragem. Deve ser todo esse


empunhar de pistola que anda a fazer.
Edwards corou.
Talvez, sir.
Num dia diferente, poderia achar
engraado. Hoje, no. Quanto sua
pergunta impertinente, no, eu no
pediria permisso antes. Mas tambm
nunca seduzi uma mulher que estivesse
encarregado de proteger. Isso
importante, sabia?
Edwards assentiu.
Percebo, sir. uma linha tnue, eu
compreendo.
No demasiado tnue para no se
dar conta dela, espero.

No, Vossa Graa.


Ainda bem. Ento no a atravesse
enquanto estiver aqui. Fora isso, est
confortvel? Precisa que os criados lhe
enviem alguma coisa?
Estou muito confortvel. Estou num
quarto cheio de flores azuis e amarelas.
como ter o jardim dentro de casa. A
princpio, achei uma tolice feminina,
mas aos poucos habituei-me a gostar.
Castleford conhecia muito bem o
quarto. E detestava-o.
Estudou Edwards mais uma vez para
ver se havia alguma rstia de presuno
ou de alegria escondida que implicasse
estar realmente a gostar da estadia mais
do que deveria. Quando encontrasse

Daphne, no queria que nenhum


sentimento de culpa relativo a Miss
Johnson interferisse na fria justificada
em relao a ela.
Ps-se de p.
Vou-me embora. V aldeia todos
os dias verificar se lhe enviei alguma
carta. Fez uma pausa depois de alguns
passos. Quando Mrs. Joyes saiu daqui,
sabe se ela levou a pistola?
Acho que a Katherine mencionou
que sim, sir.
Castleford estava a desamarrar o
cavalo quando se apercebeu de que
Edwards voltara a tratar Miss Johnson
pelo nome de batismo. Olhou para a
casa. No admirava que Edwards se
tivesse afeioado ao quarto florido.

Abanou a cabea, exasperado. Se


Daphne Joyes descobrisse que gnero de
felicidade andava a ser apreciada
naquela casa, Edwards seria um sortudo
se sobrevivesse com a masculinidade
intacta.

CAPTULO 17

astleford
estava
quase
em
Lancashire quando, finalmente,
tirou mais de uma hora de descanso.
Parou numa estalagem, entregou o
cavalo a um dos moos de estrebaria
para que fosse escovado e alimentado e,
em seguida, foi procura de comida
para si.
A estalagem estava lotada. Bastou um
olhar para identificar as mulheres e
crianas como pequena nobreza, no
mnimo. Os criados serviam-nos e as
carruagens l fora estavam carregadas
de bas e malas. Parecia uma cena de

guerra, quando os refugiados fogem da


cidade antes da conquista do inimigo.
Com a ameaa de manifestao no dia
seguinte, provavelmente era exatamente
isso que era. Alarmadas, as gentes da
alta, os que se achavam em risco, fugiam
para longe. Suspeitava que quem ficou
tivesse fortificado as suas propriedades.
De repente, enquanto comia o
ensopado aguado numa mesa privada
obtida s custas do seu ttulo, a
estalagem abarrotou mais ainda. Os
soldados entraram aos magotes,
procura de lugares para se sentarem e
beberem uma cerveja. A sala pblica
no tinha capacidade para os albergar a
todos, por isso o proprietrio fez-lhes
sinal para se dirigirem para outra sala

nas traseiras.
Os oficiais entraram por ltimo.
Castleford falou com o dono da
estalagem e enviou um convite para que
os oficiais se juntassem a ele.
Eles aceitaram com prazer, talvez
gratos por, pelo menos, o mau ensopado
no lhes fazer mal carteira.
O coronel Markins, um homem de
porte militar e rosto grave e
empedernido, aceitou a hospitalidade
com polidez reservada. Sendo o oficial
mais graduado, tambm se sentiu
obrigado a fazer a conversa que os
oficiais mais jovens, na sua voracidade
de matar a fome, pareciam querer adiar.
Tambm vai em direo a sul com

os outros, Vossa Graa?


No, vou para o Norte. E os
senhores?
No estou autorizado a dizer, mas
considerando que no ser novidade
para si... Inclinou-se sobre a mesa em
tom confidencial. Fomos enviados
para Manchester. Para manter a paz. Por
solicitao dos magistrados de l.
Ento sempre tinha sido feito. As
informaes de Albrighton daquele dia
em Bedford Square no lhe tinham sido
corroboradas por mais ningum e
Castleford esperara que Liverpool e os
outros ministros tivessem refletido
melhor e desistido de envolver o
exrcito.
Espero que no desfilem as vossas

cores na frente dos manifestantes disse


ele.
Ainda no sabemos o que nos ser
exigido.
Est no comando das operaes?
Destes homens aqui, sim. Mas devo
atender s ordens dos magistrados. A
ordem deve ser mantida e a propriedade
protegida... essas foram as instrues
que recebi.
Fala-se j de milhares de pessoas a
caminho interrompeu um dos oficiais
subalternos. Talvez dezenas de
milhares, de todo o condado e regio.
Poderemos, ento, no estar em
nmero suficiente disse outro homem.
A ordem ser mantida, de uma

maneira ou de outra interveio o


coronel Markins.
A conversa mudou para assuntos mais
agradveis. Um oficial perguntou se
Castleford tinha assistido s corridas de
Ascot desse ano. Um major, cujo pai era
baro, aproveitou a oportunidade para
aludir ao novo consrcio que se dizia
Castleford estar a formar, para escavar
uma mina de ouro num terreno em Kent.
Os soldados no descansaram muito
tempo. Meia hora mais tarde, as suas
casacas vermelhas desfilavam rua
abaixo. Castleford mandou trazerem-lhe
o cavalo uma hora depois. Decidiu
continuar a viagem mais um pouco antes
de parar para dormir numa outra
qualquer estalagem.

Foi buscar o mapa ao alforge e


procurou a vila de Failsworth, para
traar a rota mais rpida atravs de
Lancashire. Praguejou quando viu que
Failsworth ficava, no mximo, a uns oito
quilmetros de Manchester para o lado
norte da cidade.
O que tinha Daphne na cabea para l
ir numa altura destas? No para fugir
dele, calculou. Para isso, poderia ter ido
para qualquer outro lugar.
Desta vez seria ele a repreend-la
pela sua imprudncia.
Um mal-estar substituiu a raiva. A
sensao tornou-se to fsica que o
corao parecia ter inchado. No estava
acostumado a preocupar-se com as

pessoas e no sabia como acomodar


aquela sensao crescente. Reconfortouo saber que, pelo menos, ela levara o
cocheiro de Summerhays com ela.
Voltou a enfiar o mapa na bolsa e
montou. De repente, o desenho do mapa
veio-lhe mente e ele parou. Havia nele
qualquer coisa de familiar. Agora
percebia o que era.
Enfiou a mo no alforge mais uma vez
e retirou alguns papis soltos. Eram
quatro pginas de um mapa de bolso,
arrancado para referncia. Mr. Edwards
tinha-lho dado algumas semanas antes.
Cada uma tinha um crculo perfeito l
desenhado e algumas notaes e
direes. Um dos mapas mostrava como
chegar a uma propriedade perto de

Cumberworth, no Middlesex.
Outro mostrava a regio volta de
Manchester, com a vila de Failsworth
circundada.
Amaldioou-se por no se ter
apercebido mais cedo da ligao. Claro
que estava brio quando Edwards lhe
entregara aquelas pginas do mapa, por
isso era um espanto que se lembrasse de
todo.
O crculo indicava a localizao de
outra terra que ele tinha herdado. Uma
terra onde morava um outro inquilino,
em cujo bem-estar Becksbridge tinha um
interesse especial.
Daphne tinha ido ao Norte visitar uma
das outras amantes de Becksbridge.

CAPTULO 18

aphne bebeu um pouco de ch,


enquanto o fogo baixo lhe aquecia
os ps. Outro par de chinelos estava
estendido ao lado dela. O brao de
Margaret movia-se para cima e para
baixo num movimento lento, enquanto
escovava os longos cabelos ruivos.
Ests menos preocupada, Daphne?
Agora que j visitaste Mrs. Forester e
que confirmmos que a aldeia de Eccles
est tranquila?
Muito menos preocupada.
Era mentira, mas no haveria muito
sentido em partilhar com Margaret o

medo que lhe ia no corao. Oh, visitar


os Forester fora maravilhoso. Aquelas
duas horas tinham sido doces, alegres e
cheias de nostalgia. A vila prxima
estava, de facto, tranquila e agradecia a
Deus por isso.
O problema era que, em dois dias,
Daphne compreendera bem de mais o
que Margaret quisera dizer ao falar da
ira que pairava no ar.
Era possvel senti-la. Cheir-la.
Estava marcada nos rostos dos homens
por que passava. E alterava-lhes o
comportamento, tambm.
A riqueza da carruagem de
Summerhays atrara olhares to furiosos
que ela pedira ao cocheiro para ficar na
pousada de Failsworth e deixara de usar

o transporte. Hoje, na viagem de poucos


quilmetros que ela e Margaret fizeram
at Eccles, haviam usado o pequeno
cabriol de Margaret.
Espero que tenhamos feito a escolha
certa, no os trazendo connosco disse
ela a respeito dos Forester.
Esta casa fica a caminho de
Manchester. A deles fica longe e muito
mais seguro l asseverou Margaret.
Se a estalagem de Eccles tivesse
espao, de bom grado ter-te-ia deixado
l.
Infelizmente, a estalagem estava
lotada. Por isso teriam de voltar no dia
seguinte e certificar-se de que tudo
estava bem. Devia estar, disse Daphne a

si mesma. Mas diz-lo no lhe acalmou


os nervos.
Obrigada pelo ch agradeceu
Margaret, pousando a escova e pegando
na chvena.
Daphne tinha comprado o ch no
caminho para c, sem saber o que iria
encontrar. Felizmente, parecia que
Margaret vivia confortavelmente e que
podia muito bem pagar o seu prprio
ch.
A casa no era to grande como a
Flores Preciosas. No tinha tanta terra
em volta. E pelo que Daphne se
apercebera, Margaret tambm no tinha
um negcio.
Agradeo tambm teres-me dado
esperana sobre a propriedade

continuou Margaret. Quando o


Becksbridge morreu, pensei que
certamente o filho a herdaria e, claro,
me expulsaria. No mnimo, esperava que
a renda aumentasse e a minha mesada
fosse cortada. Isso provavelmente ainda
pode acontecer, no importa se foi outro
parente que recebeu a propriedade e me
deixa ficar.
Eu no acredito que o Castleford te
deixe na misria.
Ela no tinha o direito de tranquilizar
Margaret. Nem sabia com certeza se
aquela terra fazia parte da herana de
Castleford. No entanto, com a admisso
recente de Margaret de que vivia ali
devido benevolncia de Becksbridge,

fazia sentido. Becksbridge deve ter


percebido que Castleford seria mais
complacente do que Latham alguma vez
seria.
Talvez, sendo duque, seja to rico
que nem sequer se preocupe comigo
disse
Margaret.

Ele
pode
simplesmente esquecer uma herana to
pequena.
Talvez.
Daphne duvidava. Eventualmente,
viria a tera-feira em que Castleford
desse ateno a tudo. Talvez fosse
melhor falar com ele sobre Margaret e
as outras que viviam nas duas
propriedades restantes. No tinha de
explicar
nada,
uma
vez
que,
aparentemente, ele j tirara as suas

concluses sobre as quatro.


Margaret levantou-se e caminhou at
janela. Abriu-a para deixar entrar o ar
da noite. O meio de agosto trazia algum
frio noite e a brisa que entrou fez
Margaret embrulhar-se mais no xaile
que trazia.
Est tudo to silencioso murmurou
ela. Demasiado silencioso. Eu no
deveria ter-te encorajado a vir agora. O
assunto poderia ter esperado, suponho.
Eu queria vir. Queria ver-te.
Precisava de saber se as minhas
suspeitas de que partilhvamos uma
histria comum estavam corretas. Eu
devia ter imaginado que a tua bondade
para comigo no fora um acaso, mas

confesso que demorei anos para sequer


pr isso em hiptese. Fez uma pausa.
E tambm precisava de ver se estavas a
salvo, assim como os vizinhos que
aprendi a amar. E os Forester. Precisava
de os visitar e ter a certeza de que a
aldeia no seria incendiada ou algo
assim, se os problemas comeassem.
Todos eles juraram que ser
pacfica, Daphne. Eu conheo estas
pessoas. No so apenas meus vizinhos:
alguns so meus parentes e alguns so
amigos muito queridos. Vai correr tudo
bem na manifestao de amanh.
Sim, deveria correr tudo bem. No
entanto, a raiva andava no ar, e nos
corpos e rostos dos homens. As
mulheres tambm marchariam at

Manchester.
Margaret
tinha-lhe
explicado que algumas mulheres se
haviam tornado muito ativas entre os
trabalhadores e que tinham formado as
suas
prprias
associaes
para
organizar reunies. Uma mulher at iria
discursar para a multido amanh.
Margaret aconchegou ainda mais o
xaile e olhou para a noite.
Est tudo to silencioso murmurou
novamente.
Muito silencioso. Como se o mundo
inteiro esperasse por algo, sustendo a
respirao.
*
A preocupao de Castleford foi

aumentando cada vez mais ao


aproximar-se de Manchester na manh
seguinte. Passava por muita gente na
estrada, a maioria a p, outros em
carroas. Era gente de mais a usar a
estrada para se explicar por qualquer
evento normal ou rotina. Todos eles
seguiam para norte, em direo
cidade, e as expresses tinham um
propsito srio. Envergavam as suas
melhores roupas, como se fossem
igreja.
Os instintos dele zuniram, de qualquer
maneira. Todo ele ficou alerta, vigilante,
como se a prpria alma sentisse o
perigo. A sua aparncia atraa olhares
pouco amigveis, isso era certo, mas
nada foi dito ou feito para o desafiar.

No eram as pessoas que o deixavam


tenso como um animal numa floresta
desconhecida. Era mais um estado de
esprito, que parecia pairar sobre o
mundo e infiltrar-se dentro dele, que
falava de risco e de decises difceis, e
de homens a serem obrigados a fazer
coisas desagradveis por no terem
outra escolha.
Fazia-o
recordar-se
demasiado
daquela noite em Frana. De se ver
apanhado em situaes que tinham
tomado um rumo inesperado e que
exigiam aes mais srias do que se
esperava. No me desafiem, disse
mentalmente a tipos corpulentos que lhe
prestaram demasiada ateno ao passar

por eles a trote. No me faam magoarvos para me defender.


Contornou Manchester, ao largo,
dirigindo-se para norte, e encontrou
ainda mais manifestantes que iam para
sul. Quando entrou na aldeia de
Failsworth, percebeu que estava a
passar pelos retardatrios, e no pela
coluna principal dos trabalhadores. O
grosso deles j devia ter passado horas
antes. Mais alguns retardatrios
atravessavam a aldeia, com os rostos
cheios de determinao. As poucas lojas
da aldeia estavam fechadas e, tirando o
rudo abafado dos sapatos e botas a
percorrer as ruas, tudo se encontrava
debaixo de um silncio mortal.
Uma porta permanecia aberta, a da

taberna. Ele desmontou e entrou,


aliviado por uma pessoa ter decidido
vender
bebida
e
comida
aos
manifestantes que passavam, em vez de
ele prprio marchar.
A taberna no estava cheia, j que o
dia ia passando e os que se dirigiam
para a cidade ainda tinham vrios
quilmetros a p pela frente. No entanto,
os pares de olhos que se viraram para o
examinar fizeram-lhe aguar os sentidos
e a cautela mais uma vez.
Ele ignorou o interesse e procurou o
proprietrio. O olhar recaiu na figura de
um homem a um canto. Aparentemente
alheio estranheza da vila, hoje, o
sujeito lia um livro luz de uma janela

enquanto bebia um gole do copo que


provavelmente durava h horas.
O homem no se parecia com um
trabalhador
fabril.
Castleford
aproximou-se, convencido de que j o
vira antes, em Londres.
O homem olhou-o fixamente. Em
seguida, endireitou-se na cadeira.
Vossa Graa! exclamou, fazendo
meno de se levantar.
Castleford fez um gesto subtil com a
mo para indicar ao homem que
permanecesse sentado e para que
tambm no falasse to alto.
J o vi a comandar as rdeas da
carruagem do Summerhays, estou certo?
O homem fez que sim com a cabea.
Olhou de soslaio para a mesa mais

prxima, de onde eram observados.


Castleford sentou-se com o cocheiro.
Onde que ela est? Mrs. Joyes?
Est nesta vila?
No, Vossa Graa. Est numa casa
um pouco acima, pela estrada. Eu tenho
estado aqui hospedado, e a carruagem e
os cavalos esto guardados num
estbulo.
Viu-a desde que a levou a essa
casa?
O cocheiro meneou a cabea,
negando.
Ela disse-me que viria buscar-me ou
mandava uma mensagem se precisasse
de mim. Deu-me dinheiro para cama e
comida, e foi tudo o que soube dela nos

ltimos dois dias. O olhar voltou a


deslizar para o lado. Confio que a
senhora de bom senso e que no est a
planear caminhar com eles, como as
mulheres e as crianas parecem estar a
fazer? Algumas senhoras metem estas
ideias de reforma na cabea, por vezes,
e
podem
fazer
coisas
muito
inconsequentes.
No me parece que seja a inteno
dela, mas talvez no por falta de
simpatia. Daphne no tinha vindo ali
para marchar com os trabalhadores, mas
poderia ter vindo por causa da marcha
dos trabalhadores. Eu tenho um mapa
com indicaes, mas talvez seja mais
fcil se me descrever a casa e como
chegar l.

O cocheiro explicou como encontrar o


estreito caminho que levava casa de
campo com uma porta azul.
O proprietrio veio servir cerveja
mesa vizinha e ouviu o que ele dizia.
Parou e lanou um olhar examinador a
Castleford.
Est procura de Mrs. Rolland, no
? Tem algum assunto a tratar com ela?
Castleford chamou-o e, em seguida,
colocou um guinu em cima da mesa
para acalmar qualquer suspeita.
esse o nome da senhora que vive
na casa ao cimo da estrada?
a inquilina de l. Vive c deve ir
para dez anos. No, onze. Ela veio no
ano em que o meu filho nasceu.

Eu no estou exatamente procura


dela. Vim c para me encontrar com a
pessoa que l est de visita. Talvez
tenha visto a amiga dela. Uma mulher
alta, muito bonita, de pele muito clara.
O sorriso do proprietrio exibia dois
dentes partidos.
Ento est a falar de Mrs. Joyes.
Bonita pouco, no acha? Sim, sim, ela
est de volta. Foi vista ontem com Mrs.
Rolland de cabriol na estrada para
Eccles.
Ento conhece-a. Mrs. Joyes j veio
de visita outras vezes, ento?
O homem soltou uma risada.
No visita com muita frequncia,
mas ela viveu por c, no foi? Mais ou

menos dois anos, a espaos, h algum


tempo. Mas viveu em casa de Mrs.
Rolland antes disso.
Dito isto, afastou-se para atender os
outros clientes.
A familiaridade do dono da taberna
com Daphne no deixava Castleford
demasiado surpreendido. Se ela no
tinha seguido o capito Joyes na sua
vida de soldado, tinha de ter vivido em
algum lugar esses dois anos.
Levantou-se.
Fique aqui disse ao cocheiro.
Prepare-se para ter a carruagem pronta
rapidamente, quando eu lhe mandar uma
mensagem.
Saiu e montou a cavalo. Apontou-o
para sul, na mesma direo que as botas

daqueles trabalhadores tinham seguido.


Muito poucos passavam agora. Um
silncio antinatural havia cado sobre a
aldeia.
Encontrou a casa sem problemas.
Ficava a uma curta distncia de
Failsworth e era visvel da estrada. O
caminho estreito descrito pelo cocheiro
era, na verdade, um trilho que
atravessava o longo jardim da frente da
casa.
Ao saltar do cavalo, ocorreu-lhe que
devia preparar algo para dizer, para
explicar a intruso. No boa ideia
arriscar o pescoo com esta viagem
imprudente agora, Mrs. Joyes. A ideia
era passar a semana na minha cama.

Isso j no lhe parecia uma boa


explicao para a sua presena, nem
sequer
correta.
Tinha
passado
demasiadas horas em cima de uma sela a
tentar convencer-se de que ela no
corria perigo para agora negar que a
possibilidade de perigo fora exatamente
o que o colocara em cima da sela.
Se estava preocupada com os seus
amigos daqui, porque no me pediu
ajuda? Ele sabia porque no o fizera.
Ele no se mostrara disponvel para a
ajudar ou fazer qualquer outra coisa
exceto seduzi-la.
Sem um boa desculpa em mente,
levantou o batente da porta.
A casa tornou-se viva com rudos

indefinidos. Uma cortina da janela


entreabriu-se. Uma longa pausa se
seguiu. Finalmente, a porta foi aberta e
uma mulher de cabelos ruivos encarouo.
Durante uns cinco segundos, no falou
nem se mexeu, de to atordoado. Depois
passou-lhe o carto de visita e
apresentou-se.
Nos
breves
cumprimentos, a sua mente no parou de
trabalhar, pegando nos factos que
conhecia e dando-lhes um novo arranjo.
Mrs. Rolland convidou-o a entrar. Ele
atravessou a porta, amaldioando-se
silenciosamente por ser to estpido.
Estava tudo l, mas optaste por no
ver. Por no querer saber.
Mrs. Rolland no o reconhecera.

Realmente no sabia quem ele era at


que ele dizer o nome. Todavia,
reconheceu-o nesse momento. Ele tinhaa visto uma nica vez, anos antes,
deitada de costas numas ervas daninhas,
com os olhos cheios de desespero e
terror.
Mrs. Rolland, a irm de Daphne,
no era uma das antigas amantes de
Becksbridge.
Era uma das vtimas de Latham.
Vossa Graa! saudou Daphne, toda
a tremer, enquanto fazia a reverncia.
A expresso no rosto de Castleford
preocupava-a ainda mais do que a sua
inesperada apario. Naquele momento,

ele parecia muito mais um duque.


Ele entrou na sala de estar de
Margaret como se visitasse uma
condessa em Mayfair. Uma mscara de
reserva escondia-lhe os pensamentos.
Os olhos, no entanto, contavam uma
histria diferente para quem o conhecia
bem. Eram os olhos de Castleford a uma
tera-feira, quando concentrava as suas
considerveis
capacidades
para
questes que tinha de resolver.
Maldita
curiosidade.
Maldito
intrometido. Vejam s onde o tinha
levado.
Todos se sentaram na modesta casa de
Margaret, as apresentaes dando lugar
ao silncio.
Margaret olhou para cada um deles

vez. Depois pediu licena e saiu da sala.


A formalidade de Castleford caiu.
Acomodou-se mais na cadeira. Cruzou
os braos e olhou para ela como se
tentasse decifrar um quebra-cabeas
com peas que no vira antes.
Maldito homem.
O Summerhays regressou cidade
informou ele. Imagine a surpresa dele
ao descobrir que lhe tinha roubado uma
das carruagens e um cocheiro.
Eu vou escrever e explicar o que for
necessrio para j, e explico tudo
quando voltar.
Gostaria que partilhasse comigo
pelo menos a parte necessria. O que
est aqui a fazer?

No tenho obrigao de partilhar


qualquer explicao consigo. No foi o
seu cocheiro e criado que roubei. Na
verdade, acho que a mim que me
devida alguma cortesia quanto a
explicaes. O que est aqui a fazer?
Vim atrs de si. Passou-lhe pela
cabea que no o fizesse?
Claro que pensei que no o faria.
No havia nenhuma razo no mundo para
que o fizesse.
Isso no verdade.
Oh, perdoe-me. Tem razo, que
estpida sou. O malandro perverso e
infame no completou a seduo. Bem,
eu no esperava que atravessasse todo o
reino para ver a sua vontade cumprida.

No fazia ideia de que era to leviano a


ponto de ir aos confins da terra para ter
uma mulher que lhe chamou a ateno,
caso ela ousasse fugir-lhe do alcance.
Eu no tenho de conseguir todas as
mulheres que me chamam a ateno. S
a Daphne.
A indignao desapareceu ao ouvir
aquela afirmao. Mas uma dor
profunda cresceu entre a confuso de
emoes que a substituram. Oh, Vossa
Graa, nenhum de ns os dois
realmente sabe do que o outro capaz.
Como que me encontrou?
Ela esforou-se por no revelar as
fortes reaes que a faziam derreter.
Fizera uma terrvel confuso de tudo
aquilo e iria pagar caro agora, com o

corao e talvez com a sua privacidade.


Perguntei a Miss Johnson para onde
tinha ido. Quando ela me deu o nome da
aldeia, adivinhei o resto.
Ela no se atreveu a responder. No
iria assumir o que ele quis dizer com o
resto.
Os olhos escuros dele deixaram-na
matutar nisso durante um tempo ou
aguardaram que fosse ela a explicar o
resto.
Ele tirou uns papis do bolso do
casaco e entregou-lhos. Ela olhou para
as quatro pginas de um mapa de bolso,
marcado e anotado e j muito vincado
pelo manuseio descuidado. Viu o que o
tinha guiado at Flores Preciosas e

tambm o que continha a explicao da


localizao
da
casa
onde
se
encontravam.
Imaginei que a inquilina de uma
dessas terras que herdei tinha ido visitar
a inquilina de outra delas disse ele.
Demostrou um certo interesse pelas
outras pessoas e eu pensei que talvez
tivesse vindo investigar, mas agora sei
que viveu aqui, depois de ter sado da
casa do Becksbridge, durante aqueles
anos em que disse ao mundo que estava
casada e a acompanhar o seu marido na
vida de soldado.
Ento sabe o bastante, parece-me.
Ele pegou nas pginas e voltou a
guard-las no bolso.
No foi por isso que veio c agora,

num momento to perigoso. No uma


mulher estpida.
Talvez tenha vindo porque pensei
ser um lugar onde no me iria encontrar.
Sentiu-se cruel assim que o disse,
apesar de ele no parecer ofendido.
Decidiu acrescentar o suficiente para
que, talvez, o suficiente fosse de facto
suficiente.
Estava preocupada com a minha
amiga. Por causa do perigo. Alm disso,
pensei
que
ela
poderia
estar
preocupada, tal como eu estive, aps a
morte de Becksbridge, com a incerteza
do futuro. Vim para a tranquilizar e para
a levar comigo, se no conseguisse.
Ele ps-se a refletir no que ela

dissera.
O interrogatrio acabou?
perguntou ela.
Ele encarou-a e ela viu naqueles olhos
mais honestidade e mais bondade do que
nunca.
Eu diria que suficiente, Daphne.
Por enquanto.
*
Margaret convidou educadamente
Castleford a juntar-se a elas para a
refeio do meio-dia. Para desnimo de
Daphne, ele aceitou.
Comeram na sala de jantar asseada em
pratos de porcelana de diferentes
baixelas. Ser filha de um nobre tinha

feito diferena, reparou Daphne. Nestes


ltimos anos, Mrs. Joyes vivera melhor
do que Mrs. Rolland. Becksbridge s
tinha dado a cada uma delas o que
achava que o seu nascimento merecia.
Castleford fez conversa. No foi
intrusivo, mas conseguiu ficar a saber o
suficiente da histria de Margaret para
confirmar que ela tinha sido criada na
casa de Becksbridge.
Ento as duas tornaram-se amigas l
disse ele.
O sorriso de Margaret congelou.
Sim respondeu Daphne.
Se uma delas tinha de mentir, seria
melhor que fosse ela. Margaret no tinha
culpa daquele imbrglio. E tambm no
se sentia culpada por dar aquela

resposta. Se o duque insistia em meter o


nariz onde no era chamado, elas no
lhe deviam nenhuma explicao.
Mrs. Rolland, faz alguma ideia de
quantas pessoas foram para Manchester
hoje? perguntou ele, mudando de
assunto.
Margaret olhou-o com ceticismo.
Est a perguntar como um membro
do Governo?
Estou a perguntar como um homem
que
se
encontra
numa
aldeia
praticamente esvaziada de homens e at
de mulheres. Se todas as aldeias
estiverem como esta, isso significa que
h uma grande multido na cidade.
Muitos milhares respondeu ela.

Hoje no haver algodo tecido.


Uma tal multido s por si pode ser
perigosa. Porque que as mulheres
tambm foram?
Elas trabalham nas fbricas, no ?
Vo por elas, pelos seus homens e pelo
futuro dos filhos.
Daphne reconheceu as pequenas
chamas nos olhos de Margaret.
Queimavam ali desde que chegara.
Margaret tinha um bom corao e
comprazia-se com o sofrimento dos
vizinhos.
Devo dizer-lhe, Vossa Graa, que
apoio os princpios por detrs desta
manifestao. Eu no trabalho numa
fbrica, mas conheo muitas mulheres
que o fazem. Sou muito amiga de

algumas delas confessou Margaret.


Conhece alguma das que formaram
sindicatos? perguntou ele.
Algumas. Mas isso so apenas
associaes. No tm nada a ver com...
Mrs. Rolland, toda a gente no
Governo sabe que essas associaes so
fraudes, criadas para contornar as
restries do Combination Act que
impede que os trabalhadores se
organizem. Isso verdadeiro para as
associaes formadas por homens e,
provavelmente, tambm para as
formadas por mulheres.
No vou concordar consigo em
palavras, se isso que pretende, Vossa
Graa.

Eu no espero que traia os seus


amigos. Estou apenas curioso sobre
quantas so. Conheo as de Royton e
Blackburn.
H outras. Deve ser muito curioso,
se conhece algumas das cidades com
tais associaes femininas.
invulgar, e o invulgar muitas vezes
desperta-me a curiosidade. Olhou para
Daphne. Mrs. Joyes pode dizer-lhe
como que isso me acontece.
Mrs. Joyes acha que uma conversa
melhor seria a sua herana de
Becksbridge, Vossa Graa disse
Daphne. Assim como est curioso
sobre essas associaes, Mrs. Rolland
est muito curiosa sobre a sua situao

nesta propriedade. Ou dever esperar


por tera-feira para lhe perguntar?
Castleford pareceu no a ouvir.
Estava absorto. A conscincia afastarase, de forma grosseira, a meio do
pequeno discurso de Daphne.
Ele deu-se conta do que tinha feito e
focou a concentrao nela outra vez.
Quase totalmente.
O legado de Becksbridge insistiu
ela. Mrs. Rolland est muito
interessada em saber quais so as suas
intenes. J que c est, talvez possa
tranquiliz-la...
Perdeu-o novamente. Por completo.
Desta vez, ele levantou-se e foi at a
janela. Estava entreaberta, mas ele
escancarou-a e ficou muito quieto.

Margaret olhou para ela e encolheu os


ombros. Daphne esperou para saber a
razo daquele estranho comportamento.
Com a vossa licena disse ele
saindo da sala.
Daphne hesitou um instante e depois
correu atrs dele. Margaret seguiu-a.
Encontraram-no no jardim da frente, a
olhar para oeste.
Oua pediu ele. Consegue ouvir?
Ela e Margaret trocaram olhares
perplexos. Em seguida, ela tentou
escutar, como ele sugerira.
Demorou um pouco. A princpio
pensou que era fruto da sua imaginao
e que escutava apenas porque queria
ouvir alguma coisa. Parecia um rumor

quase inaudvel transportado na brisa.


Ou, talvez, atravs do solo.
Soava mais ou menos como Londres.
Um caos de pessoas e rudo. Parecia
crescer, enquanto se concentrava.
Ficaram ali os trs, imveis, at no
haver dvida nenhuma do rudo, porque
ele j no estava longe, mas mais ao
fundo da rua.
Maldio! praguejou Castleford
olhando para a estrada vazia. Vo para
dentro, as duas.
Daphne hesitou.
J! ordenou ele. Tranquem a
porta e no deixem ningum entrar. Em
breve estarei de volta.
Caminhou at ao cavalo e montou.
Daphne voltou para casa e juntou-se a

Margaret a uma janela.


Castleford ainda no partira a cavalo.
Viu-o enfiar a mo no alforge e tirar uma
pistola. Tirou plvora e uma bala e
carregou a arma, enquanto o cavalo
aguardava o seu comando.
Ele veio logo em seguida e o duque
galopou para longe.
*
Castleford cavalgava em direo ao
rudo, vergonhosamente feliz por ter
algo importante para fazer que o
impedia de ruminar sobre a histria de
Daphne e em todas as perguntas que
agora exigiam respostas. Uma vez que as
nicas respostas produzidas pela sua

mente eram desagradveis, fora um


inferno ter de ficar ali sentado, muito
educadamente, quando o que queria era
arrast-la para um stio privado e
descobrir toda a verdade.
O caos soava mais alto a cada minuto,
at que os contornos finalmente se
tornaram distintos. Gritos. Exclamaes.
Vozes. E, por baixo de tudo, o retumbar
surdo de ps em movimento.
Depressa enfrentou o primeiro grupo,
os que ainda corriam, mesmo j estando
a quilmetros da cidade.
Um jovem parou para recuperar o
flego. Reparou em Castleford e
arregalou os olhos, alarmado.
Castleford aproximou-se a trote.
No tem nada a temer de mim. O que

aconteceu?
O exrcito e a milcia a cavalo
disse o rapaz em esforo, dobrando-se,
de mos nos joelhos, enquanto tentava
acalmar a respirao. H pessoas
mortas e mais feridos, e eles esto a
prender todos os que conseguem. A
coisa estava mais ou menos calma, para
a quantidade de gente que era. Ento
chegou o exrcito e... Ele balanou a
cabea. Foi terrvel de se ver e um
desespero estar l no meio. No havia
stio para onde fugir, era tanta gente.
Achei que amos morrer todos
espezinhados antes de conseguirmos sair
dali.
Ele seguiu em frente, agora a passo,

como se falar do que sucedera o fizesse


compreender que tinha atingido a
segurana. Castleford avanou com o
cavalo.
Mais gente agora. Alguns zangados e
procura de briga, outros aterrorizados,
outros to abatidos que choravam.
Manteve-se na berma da estrada a vlos desfilar, enchendo a estrada e
dirigindo-se para as suas cidades,
aldeias e casas.
Havia feridos entre eles. Uma mulher
com sangue na saia coxeava no meio do
fluxo de gente, auxiliada por um homem.
A multido empurrou-a, fazendo o
homem larg-la e ela caiu. Os ps
continuavam a avanar. Alguns pisaramna, mas a maioria passava ao largo.

Castleford empurrou o cavalo para o


rio de corpos.
Passe-a para mim disse ao homem.
O sujeito olhou para o imenso cavalo
e para o cavaleiro e hesitou.
D-ma c, seu idiota. Eu levo-a para
segurana.
O homem pegou nela e ajudou-a a
sentar-se atrs da sela.
Pode vir atrs de mim disse
Castleford.
Ela no minha. No fao ideia de
quem ela .
Com isto, o homem juntou-se ao
xodo.
O seu marido est aqui? perguntou
Castleford por cima do ombro.

A cabea da mulher pendeu contra as


costas dele.
Ficou l na cidade. No cho. Morto,
talvez. Ele disse-me para correr.
Mais tarde ficaremos a saber o que
lhe aconteceu. Agora segure-se bem.
Ele virou o cavalo e juntou-se aos
trabalhadores que fugiam em direo a
leste.
Levou mais tempo a regressar casa
de campo do que a vir dela. Por fim,
virou para o trilho. Reparou que o muro
baixo em torno do jardim da frente no
impedia as pessoas de entrar. Algumas
simplesmente saltavam e pisoteavam as
plantaes, tentando evitar a multido
espessa que agora enchia a estrada.

Outros entravam e faziam uma pausa,


olhando para a casa de campo.
Aquele era o perigo com uma
multido
em
fuga,
pensou.
Transformava-se numa fora imprudente
sem respeito pela propriedade e por
vezes at muito pouco pela prpria vida.
Fazia algumas pessoas acharem que
podiam fazer coisas que normalmente
no fariam, quebrando as restries
sociais.
Usou deliberadamente o cavalo para
empurrar os homens que por ali se
demoravam e afastou o lado do casaco
para que a pistola ficasse vista.
Limpou o jardim, mas haveria mais.
Ningum ficaria verdadeiramente seguro
nas prximas horas, pelo menos.

Desceu do cavalo e ajudou a mulher a


descer tambm. Daphne tinha estado a
assistir e a porta abriu-se assim que ele
se aproximou com a mulher nos braos.
Entrou na casa e viu imediatamente
que elas lhe tinham desobedecido.
Aquela porta abrira-se pelo menos mais
uma vez enquanto ele estava fora, talvez
vrias vezes. Trs caras novas o
observaram quando entrou. Rostos
preocupados. Olhos aterrorizados.
Ele pousou a mulher.
Ela est ferida informou,
gesticulando para o sangue na saia. Na
perna, acho eu.
Vou buscar gua disse Daphne,
encaminhando-se para a parte de trs da

casa.
Castleford certificou-se de que a porta
estava trancada e seguiu-a.
Quem so? As outras mulheres?
Amigas de Margaret. Estavam
exaustas e apavoradas, e refugiaram-se
aqui na passagem. Ela comeou a
deitar gua para uma bacia. As mos
tremiam-lhe ao pegar em trapos de uma
cesta. Eles mataram uma mulher,
dizem. Mataram uma das oradoras,
chamada Mary Fildes. Dizem que foi
como se tivessem deliberadamente ido
atrs dela. Outros morreram tambm.
Ele que j h mais de uma hora se
sentia tenso com toda a situao, deixou
a raiva explodir.
Estpidos inconsequentes!

Ela endireitou-se e olhou para ele.


Quem? Estas pobres pessoas
desarmadas e cortadas por sabres?
Todos eles, raios, de ambos os
lados. Estes trabalhadores, por se
reunirem aos milhares e no pensarem
que os seus superiores tratariam isso
como o primeiro passo para uma
rebelio. O Governo, por enviar o
Exrcito para ferir os prprios
cidados.
As plpebras dela baixaram.
Sabe do Exrcito? Rezo para que
no tenha participao nisso.
Ele soltou um riso amargo.
Os meus conselhos no foram
solicitados. Homens convencidos da

necessidade de fora s ouvem outros


homens que pensam da mesma forma.
Claro, ele no precisava que lhe
pedissem conselhos. Duques podiam dar
a sua opinio quando bem entendessem.
Ele tinha falado e escrito a Liverpool,
mas no servira de nada.
A partir de agora seria um inferno. Se
o objetivo era forar a definio de
linhas de batalha, ele no poderia ter
sido mais eficaz.
Ele pegou na bacia cheia. Levou-a
para a sala de jantar e pediu s mulheres
que se mudassem para l, para no
ficarem visveis pelas janelas da frente.
Elas seguiram-no em fila e colocaram as
cadeiras em crculo no centro da sala.
Duas mulheres de meia-idade ajudaram

a refugiada que ele trouxera a sentar-se


numa cadeira e ajoelharam-se para lhe
levantar a saia e examinar o ferimento.
Ele deu meia-volta para ir manter o
jardim debaixo de olho. No movimento,
viu o rasgo na coxa da jovem. Uma
espada tinha causado aquilo. A espada
de um soldado.
Mrs. Joyes, se fizer o favor de me
acompanhar disse ele por cima do
ombro.
Daphne ps-se ao lado dele enquanto
ele se posicionava janela da sala da
frente. L fora, na estrada, um rio de
corpos ainda se movia.
Creio que trouxe uma pistola
consigo disse ele. V busc-la,

juntamente com toda a plvora e balas


que tiver.
Ele tirou a prpria pistola de dentro
do casaco e pousou-a no parapeito da
janela ao alcance da mo.
Ela olhou para a pistola, depois para a
multido catica. Um rubor marcou-lhe
as faces plidas. No era a paixo ou a
raiva que a causavam. Nem o
constrangimento. Desta vez, o medo era
a grande emoo. Ele sabia que ela
nunca o mostraria de outra forma. No
quando as outras mulheres precisavam
de se sentir seguras.
Ele admirava a compostura que ela
mantinha. Sentia o corao dilacerado
por no poder prometer-lhe que no
havia perigo.

Ela saiu e voltou pouco depois com a


pistola. Pousou pequenos sacos de balas
e de plvora numa mesa prxima. Em
seguida, colocou a arma no parapeito da
janela, ao lado da pistola dele e assumiu
a posio ao seu lado.
Quatro homens aventuraram-se a
entrar no jardim, olhando para a casa de
campo e depois para o cavalo. Poderiam
ter notado que no era o tipo de cavalo e
sela que as pessoas da classe deles
costumavam possuir, ou talvez s
procurassem uma desculpa para libertar
a raiva do dia.
Um deles pegou numa pedra.
Se aquela pedra fosse lanada, outras
provavelmente se seguiriam. Era assim

que as coisas aconteciam. Castleford


abriu a janela e apontou a pistola ao
homem que segurava o pedregulho.
Se a atirar, ser a ltima coisa que o
seu brao faz bradou ele.
Quatro pares de olhos voltaram-se
para a voz e viram a pistola. Quatro
homens correram e saltaram o muro de
pedra para fugir.
Tem muito jeito para isto, Vossa
Graa. O seu tom implica que dar-lhes
um tiro o iria aborrecer de morte, mas
que o far se eles insistirem.
Vou continuar a tentar acertar no
tom, se me prometer que continua a
elogiar-me.
Ela sorriu, mas o seu olhar no deixou
o jardim.

Como ela estava linda, ali de p luz


dourada do fim da tarde. Requintada.
Forte e determinada, apesar do medo.
Ele no tinha dvidas de que ela usaria
a pistola, se necessrio. No havia
muitos homens em cuja coragem tivesse
a mesma confiana.
Temos muitas coisas sobre que
conversar, Daphne.
Imagino que sim.
Dois jovens entraram no jardim,
mostrando demasiada ateno ao cavalo.
Ele voltou a abrir a janela.
Mas agora no.
No. Agora no.

CAPTULO 19
Oh, santo Deus! sussurrou Daphne.
Margaret sorriu e encolheu os ombros,
desamparada.
No era para ter acontecido assim.
Devias ter calculado essa
possibilidade. Todas vs certamente
deviam saber.
Daphne olhou severamente para as
outras trs mulheres que bateram porta
enquanto Castleford estava para fora.
Ns sabamos respondeu a mais
velha. O nome dela era Jane Woodman
e parecia ter perto de cinquenta anos.
Foi por isso que fomos eleitas lderes da

associao. Nenhuma de ns tem famlia


dependente. Os nossos maridos j se
foram e os filhos esto criados. Se
fssemos levadas ou enforcadas... Ela
esmoreceu nessa palavra. Concluindo,
foi por isso.
No vo ser enforcadas.
Daphne esperava estar a dizer a
verdade, mas ningum sabia se o era.
Tinha havido alguns enforcamentos no
passado, quando as aes dos
trabalhadores deram para o torto.
Aps duas horas de viglia janela, o
fluxo de pessoas na estrada havia
diminudo. Castleford saiu ento para a
rua e falou com algumas das pessoas que
ainda passavam, ficando a conhecer o
nvel de violncia que tinha sido

atingido em Manchester.
certo e sabido que nos vo culpar
disse Jane Woodman. Ns no
tnhamos armas e fomos em paz, mas a
culpa ser nossa, esperem para ver.
Abanou a cabea. Eles cortaram Mrs.
Fildes a seis metros de mim. Foi uma
coisa horrvel de se ver.
O ataque a Mrs. Fildes abalara
aquelas mulheres at ao fundo da alma.
Uma energia horrvel jorrava de todas
elas agora, e Daphne sabia que no
iriam sentir-se seguras durante vrios
dias. Talvez nunca mais.
Margaret tambm parecia abalada.
Aquela casa tinha sido utilizada para as
reunies da associao, como lhe

explicaram. Margaret podia no ser uma


trabalhadora fabril, mas tinha ajudado
aquelas mulheres e sabia que agora
tambm estava vulnervel.
No houve nenhuma indicao de
violncia no regresso a casa das pessoas
disse Daphne. Nenhuma palavra
sobre a existncia de danos na aldeia,
por exemplo. Isso j bom. No est a
transformar-se numa conflagrao que
engula todo o condado, tal como foi
previsto.
Eles no tm razo para prejudicar
os seus acrescentou Margaret. Tenho
a certeza de que todas as aldeias esto
livres de violncia e destruio,
Daphne. As nicas pessoas feridas
foram aquelas pobres almas que caram

pelas espadas dos soldados.


Esperava que fosse verdade, mas
Daphne no estava convencida. Tinha
estado naquela janela ao lado Castleford
por uma razo, e vira-o ser obrigado a
apontar a pistola vrias vezes para
afastar os intrusos com muito pouco bom
senso na cabea.
Eu quero ter a certeza disse ela a
Margaret. Assim que tudo se acalmar,
precisamos de saber mais sobre os
Forester e os outros amigos.
Margaret agarrou na mo dela.
No te preocupes tanto, Daphne.
Esta no uma luta para ser travada
nestas aldeias ou no campo.
O que vai ser de ns? perguntou

uma das mulheres, enxugando os olhos


das lgrimas que escapavam. E se
ouvem dizer que nos encontrvamos
aqui e vm porta perguntar e...
Um duque protege-nos. O prncipe
regente seria melhor, mas Castleford
ter de servir disse Daphne.
Todas se riram, mas a alegria logo
deu lugar ao ambiente pesado desse dia.
Daphne deixou-as para ir negociar
com o duque. Encontrou-o esparramado
numa poltrona que ele tinha arrastado
para junto da janela, aberta para poder
ouvir os sons do lado de fora. Tinha
tambm mudado o cavalo para a parte
de trs da casa h cerca de uma hora, de
modo a no tentar os imprudentes.
Os olhos dele estavam postos no

jardim, mas ela duvidava que ele visse


as longas sombras que agora riscavam o
solo ou qualquer outra coisa, pela
expresso velada que exibia. Ela ainda
discerniu algumas cabeas a passar l
em baixo na estrada, mas parecia que o
pior havia passado.
Ps-se a pensar em como abordar o
assunto que precisava de discutir. Ele
podia fazer-lhe a vontade sem mais
delongas, claro. Ou podia interrog-la
at exausto, se lhe despertasse muito
a curiosidade.
Que a curiosidade j estava bem
desperta nele, no havia dvidas. Temos
muitas coisas sobre que conversar. Ela
s esperava que essas muitas coisas no

inclussem todas as coisas. Talvez no.


Duvidava que ele permanecesse ali se
soubesse de tudo.
Aproximou-se. A ateno dele
desviou-se do ponto onde estava para se
centrar nela. Depois olhou-a de um
modo que sugeria que no tinha estado
longe dela de todo.
Ele no executou a cortesia de se
levantar quando ela apareceu. Em vez
disso, estendeu a mo e agarrou-lhe o
brao. Ela rodopiou e caiu no colo dele.
Beijou-a, primeiro com ternura,
depois com sensualidade.
Vamos trancar a porta da sala de
jantar murmurou. Elas ficam l
presas, enquanto damos asas ao nosso
desejo aqui.

Este no o lugar certo para isso.


Esta poltrona um excelente lugar.
Prometo que h pelo menos cinco
maneiras de nos amarmos aqui, sem
qualquer desconforto. Eu mostro. A
mo brincava com a saia dela, subindo-a
muito devagar pela perna dela acima.
Se abafar os seus gritos de xtase,
ningum ficar a saber.
Ela deu-lhe uma palmada na mo.
Temos de sair daqui.
Concordo. Uma estalagem o mais
longe possvel. Vou mandar chamar o
cocheiro do Summerhays e partiremos
em seguida.
Eu quis dizer que todos ns temos
de sair daqui.

Ele lanou uma olhadela sala de


jantar.
Ns os dois precisamos de sair
daqui e ir para uma pousada, e depois
regressar a Londres. Para onde que
elas precisam de ir depois de sarem
daqui?
Vou lev-las para a Flores
Preciosas at que as consequncias
deste dia sejam conhecidas e a regio
volte a ser segura para elas.
Ele fechou os olhos.
Posso perguntar por que motivo
todas aquelas mulheres precisam de tal
santurio?
A expresso dele indicava que j tinha
adivinhando.

Uma vez que faz parte do Governo,


talvez seja melhor no perguntar. Tenho
a certeza de que ser melhor se eu no
responder a essa pergunta, caso a
coloque.
Que inferno! Ele abanou a cabea
e olhou para cima, pedindo aos cus
pacincia. Daphne...
Vou explicar-lhe o meu plano. No
h espao suficiente na carruagem do
Summerhays para todos ns. Sugiro que
alugue uma outra carruagem para as
mulheres e enviamo-las nessa. Ns os
dois faremos a viagem na carruagem que
me trouxe.
O olhar dele iluminou-se com a
soluo, tal como ela previa. Em

seguida, ele examinou-a atentamente.


Percebe que vamos ficar sozinhos na
carruagem e nas estalagens e em todo o
caminho de regresso a Londres? Tal
complacncia muito suspeita vinda de
si, depois da maneira como me evitou
nestas ltimas semanas.
Desde que se sinta obsequiado,
porqu importar-se com os comos ou os
porqus?
Outro olhar demorado.
Bem dito. O que me importa, de
facto? Vamos l, ento. Ele ajudou-a a
levantar-se. Eu vou dar uma volta a
cavalo e verificar se est tudo calmo l
fora. Se estiver, trato de alugar outra
carruagem. Geralmente possvel
arranjar uma numa aldeia deste tamanho,

mesmo que os cavalos que a puxem no


sejam dos melhores.
Os cavalos certamente no eram dos
melhores, mas fariam o servio. Daphne
ajudou todas as mulheres a entrar para a
carruagem que Castleford havia alugado.
A jovem que ele tinha resgatado seria
levada at aldeia e da enviaria uma
mensagem famlia para a vir ajudar.
As outras iriam fazer a longa viagem at
ao Middlesex.
Margaret foi a ltima a entrar.
Tens os mapas e as direes?
perguntou Daphne.
Claro. No te preocupes com nada.
Eu sei o que fazer. Abraou Daphne.

Voltaremos a ver-nos em breve. Tu


chegars ao teu destino antes de
alcanarmos o nosso, contudo. No
espero que esta carruagem ande muito
depressa. No nem uma carruagem
nem uma parelha de um nobre.
Estaro todos tua espera. Talvez
eu tambm venha a ter novidades. No
entanto, podem ficar todas comigo o
tempo que quiserem. Mesmo depois de
termos a certeza de que os magistrados
no esto tua procura e das tuas
amigas. Na Flores Preciosas h sempre
espao para mais irms.
Margaret olhou para onde Castleford
falava com o cocheiro de Summerhays.
Ele foi muito generoso em dar-nos
dinheiro para pagar as estalagens no

caminho. Est a par de tudo o que andas


a planear?
Ele sabe o suficiente.
No final da tua jornada, isso pode
no chegar. Ser que ele vai continuar a
ser generoso se souber de tudo?
Vai manter a sua palavra acerca a
propriedade, acontea o que acontecer.
Margaret subiu para a carruagem.
Daphne ficou a v-la afastar-se e depois
caminhou em direo ao duque, cuja
curiosidade sobre ela o levara a
atravessar toda a Inglaterra a cavalo.
Ele ficou a observ-la a aproximar-se
e ela viu que estava tudo naqueles olhos,
as razes por que a seguira. Clares de
desejo e fascinao refulgiam neles,

assim como uma intimidade calorosa,


nascida do que tinham partilhado na
tenda e hoje. Mas ela viu uma outra
coisa, algo novo que a deixou com o ar
preso na garganta.
Compaixo. Compaixo e tristeza, e
talvez um pouco de raiva. Foi isso que
ela viu, por um instante, antes de ele a
pegar pela mo e guiar para dentro da
carruagem.
Uma longa viagem de carruagem d a
um homem imenso tempo para perscrutar
a alma. Uma vez que Castleford no
gostava de ficar a observar desertos,
preferia viajar a cavalo.
Ele passou o brao em torno de
Daphne e abraou-a enquanto a

carruagem avanava
atravs
do
crepsculo. A cabea dela descansou no
ombro dele, e ela no falou muito.
Normalmente, a falta de conversa de
circunstncia seria um alvio. Mas hoje
deixava-o a pensar em assuntos que
preferia evitar.
Arrependendo-se da tendncia, mesmo
ao sucumbir a ela, refletiu sobre as
verdades das quais tinha a certeza.
Pelo menos uma das propriedades que
Becksbridge lhe tinha deixado no
abrigava uma antiga amante do antigo
duque. Uma mulher que fora violada por
Latham morava l. No podia haver
qualquer dvida de que tinha sido
violao, j que ele mesmo tinha topado

a cena e arrancado Latham de cima da


moa. A brutalidade que presenciara e a
indiferena trocista de Latham sobre o
assunto mais tarde marcara o fim da
longa amizade de ambos.
De alguma forma, Becksbridge tinha
ficado a saber do crime e subornara a
rapariga com aquela casa.
Uma vez que Mrs. Rolland duvidava
que alguma vez tivesse existido um Mr.
Rolland no tinha sido uma amante,
era lgico pensar que, talvez, nenhuma
das quatro propriedades fosse habitada
por antigas amantes.
Sem pensar nisso, mais por instinto,
encostou os lbios cabea de Daphne e
beijou-lhe o cabelo loiro sedoso.
Fechou os olhos e tentou conter a fria

que crescia dentro dele e que queria


transformar-se numa raiva assassina.
Esperava estar enganado sobre ela, mas
desconfiava que no.
Ele tinha partido do princpio de que
o canalha era um predador de criadas,
como muitos homens da sua posio.
Mas a verdade que tinha sido o
desamparo a provocar o pior em
Latham, no a posio social, o sangue
ou os antecedentes familiares.
Se alguma vez tiveres oportunidade,
mata-o, Tristan.
A carruagem abrandou visivelmente.
Daphne sobressaltou-se, como se a
tivesse acordado de um sono.
Endireitou-se e pegou na bolsa. No

olhou para ele enquanto o funcionrio da


estalagem abria a porta e a ajudava a
sair.
O ptio da estalagem parecia
estranhamente vazio, considerando que
era o cair da noite. Aqueles que
sentiram a necessidade de escapar aos
grandes eventos do dia j o tinham feito
e dava a impresso que poucas pessoas
tinham sentido necessidade de viajar
naquele dia, esperando por outro, um
melhor.
O ar cheirava chegada do outono.
No era um cheiro desagradvel, antes
trazia um frescor peculiar, considerando
o significado inerente de decadncia.
Daphne esperou por ele para entrar na
estalagem. Parecia muito serena, mas

talvez evidenciasse uma pitada de


embarao. Devia estar espera de que
ele a arrastasse escada acima
imediatamente e a possusse finalmente.
Talvez fosse uma bno faz-lo. Ela
podia at estar a contar com isso, pois
serviria para retardar a conversa que
ficara suspensa desde que entrara na
casa de Margaret.
Depois de horas infindas naquela
casa e na carruagem, o ar refrescante
comentou ele. Vamos dar uma volta
em torno da propriedade. O cocheiro vai
tratar dos quartos e de mandar a sua
mala para cima.
Ela ergueu as sobrancelhas, mas
acompanhou-o.

Eu no sabia que gostava tanto de ar


fresco. Achei que era capaz de passar
dias sem sair de casa.
S nas alturas em que me mantinha
muito ocupado com concubinas que
ficava dias sem sair. Ele sorriu com
tristeza. Foi muito feio os nossos
amigos comuns falarem sobre isso, se
que o fizeram.
Talvez as minhas irms quisessem
avisar-me, para o dia em que finalmente
nos conhecssemos.
Muito provavelmente era esse o
intuito. Ah, por falar em concubinas...
Ele enfiou a mo no casaco e retirou
quatro cartas, que lhe entregou. Tal
como prometido. Nunca deve contar a

ningum que me dei a tanto trabalho por


sua causa. Seria destruir tudo o que lutei
tanto para construir.
Ela olhou para as cartas e riu-se
baixinho, sacudindo a cabea.
Lembrei-me agora de algo que a
Verity me disse, do gnero: ai de quem
desperte a sua curiosidade. Temo que
desta vez a desgraa tenha sido sua.
Mais desgraa do que precisava, isso
era certo.
Ela meteu as cartas na bolsa. Eles
entraram num pequeno campo ao lado da
estalagem, onde cresciam flores
silvestres em abundncia. Algumas
ovelhas pastavam num morro a umas
dezenas de metros de distncia.
Nunca foi amante do velho

Becksbridge, pois no?


Ela no perdeu o passo. A sua
compostura no se desmoronou. No
entanto, ele sentiu uma tenso penetr-la
e depois sair como um suspiro profundo.
Eu nunca disse que fui.
Tambm nunca disse que no foi.
Sabia que eu tinha partido desse
princpio.
Ela mordeu o lbio inferior.
Eu no senti necessidade de
explicar. Tenho o direito de revelar os
pormenores que quiser da minha
histria. Ela fitou-o com ousadia.
Algumas mulheres tm boas razes para
deixar o passado para trs.
A expresso e as palavras deixaram-

no alerta. Ela no queria falar disso.


Mas ele, sim. Aquela conversa tornarase importante por razes que no
conseguia explicar nem a si mesmo.
Importante e necessria.
Ele deu-lhe a mo e levou-a at um
tronco pousado como um banco na
margem do caminho, sentando-a l. Ela
fixou o olhar nas flores silvestres e no
pr do sol. Em qualquer stio, menos no
rosto dele.
Eu reconheci a Margaret comeou
ele. Ela tambm no era amante dele.
Era uma criada que foi abusada pelo
Latham. Eu sei, porque o vi a faz-lo.
Os olhos dela viraram-se para ele
como um raio e a cor do rosto disparou.
A sua postura relaxou ligeiramente,

como se ter de segurar aquele escudo se


tivesse tornado um fardo muito pesado.
Eu s tive a certeza sobre ela
quando l fui desta vez disse ela em
voz baixa. J tinha pensado nessa
hiptese. No no incio, mas ao longo
dos anos. Ento, quando me disse que
havia quatro pequenas propriedades,
bem, comecei a pensar que poderamos
ter algo em comum, mas no o que
assumiu. Por isso, desta vez pedi a
Margaret que me contasse a verdade.
Ela explicou-me que um dos amigos
dele tinha aparecido e impedido o pior.
Perguntei-me se teria sido...
Ele tinha adivinhado, mas no gostava
de o ouvir. Cruzou os braos, virou a

cabea e ficou a olhar para o horizonte.


Vou mat-lo.
Ela estendeu a mo para lhe tocar no
brao e reivindicar a sua ateno.
No o que pensa. Comigo no foi
bem assim. Preciso que saiba disso.
Como no foi assim consigo?
Assustava-o o pensamento de que o
facto de ela poder t-lo feito de livre
vontade o deixar ainda mais furioso do
que se tivesse sido forada. No entanto,
esses eram os factos, por mais
repugnantes que os achasse, mesmo
sentindo-se invadido por uma raiva
negra.
Ele concedeu-me a cortesia de um
namorico, primeiro. Alguns beijos
roubados. Aluses a casamento. O meu

pai era da nobreza, e no era impensvel


para mim. Tivemos um encontro
clandestino que foi longe de mais, disse
ele. Mais longe do que pretendia, disse
ele.
E ento foi isso, Daphne? Um
encontro romntico que foi longe de
mais?
Para de gritar com ela, seu idiota.
Para de agir como se tivesses o direito
de ter cimes s porque era o maldito
Becksbridge errado.
Ela corou profundamente e os olhos
encheram-se de lgrimas.
Eu culpei-me durante anos,
Castleford, e no vou deixar que me faa
o mesmo agora. O Becksbridge tambm

me culpou. Aquele homem insuportvel


censurou-me. Eu tinha seduzido o filho
dele. Eu no era uma pessoa de carcter.
Os olhos brilharam de lgrimas
furiosas. Mas eu tinha tentado impedilo, percebe? Eu pedi-lhe para parar, mas
ele no o fez. Muitos pensam que uma
mulher merece tal coisa apenas por
permitir que um homem a beije. H
muito que pus de parte tais ideias, mas
sei que uma opinio generalizada.
Ainda furioso, ainda a desejar que
Latham estivesse ao alcance da sua mo,
aqui e agora, sentou-se ao lado dela.
Ficaram ali, os dois, com as emoes ao
rubro. Ele olhou para aquele perfil
requintado, enquanto lutava por manter
sangue-frio suficiente e no chorar com

o que acabara de a forar a revelar.


Imaginou-a a ouvir do velho duque
que o abuso tinha sido culpa dela. Ela
estava certa em dizer que era uma
desculpa comum usada pelos homens.
No minha opinio que as
mulheres convidem a tais abusos, se tem
dvidas sobre isso, Daphne.
Ela conseguiu esboar um pequeno
sorriso, mas os olhos pareceram turvarse ainda mais. Ela enxugou-os com a
mo e, em seguida, deu-lhe um leve
empurro brincalho com o ombro.
Se fosse, ter-se-ia aproveitado de
mim h vrias semanas e j se teria
esquecido do meu nome.
Ele esquecia-se de muitos nomes, mas

sabia que nunca iria esquecer o dela.


Disso, j sabia. Pegou naquela mo
tentadora e entrelaou os dedos nos
dela.
Como que o Becksbridge ficou a
saber?
Eu contei-lhe.
Contou? Ah, corajosa. O imbecil
provavelmente ficou boquiaberto com
tal ousadia de uma precetora.
Eu pensei que ele devia saber o que
prprio filho tinha feito. No fazia ideia
de que no era a primeira vez. Ele
submeteu-me
quela
reprimenda
sarcstica e insultuosa. No entanto, mais
tarde, ao recordar esse momento percebi
que continha pouca veemncia no tom.
S nas palavras. Interroguei-me se

porventura a dera antes e j no era


sentida nem sincera.
Ele levou a mo dela aos lbios e
beijou-a.
Fez chantagem com ele para que a
amparasse depois de lhe contar?
Claro que no. Ele informou-me de
que tinha de me despedir, mas que me
enviaria para a casa de uma mulher, no
Norte, onde poderia viver. Eu devia
ficar l. Se o fizesse, ele dar-me-ia uma
mesada. No me queria por perto a
corromper-lhe o filho, como Jezebel
pecaminosa que era. No queria que eu
regressasse ao nosso condado ou que
fosse para Londres espalhar boatos.
Ela suspirou levemente, depois encolheu

os ombros. A chantagem veio mais


tarde.
Ele no conseguiu conter o riso.
Porque que eu acho que deve ter
sido uma cena digna de se ver?
Bem, eu j era mais velha, no
assim? E muito mais sbia. Eu tinha
matutado sobre o que Latham fizera e,
mesmo antes de me ir embora, aconteceu
o caso da criada de cozinha. Aps dois
anos com aquele assunto em banhomaria, finalmente perdi as estribeiras.
O Becksbridge deve ter ficado
chocado ao ver como Miss Avonleah se
transformara na imponente Mrs. Joyes.
Ele no disse muito. Informei-o de
que, na minha opinio, no deveria
continuar a impor a minha presena na

casa da Margaret e que pretendia


regressar ao meu condado natal. Foi
quando ele me ofereceu o usufruto da
terra no Middlesex. Se eu vivesse l
tranquilamente e no tivesse contacto
com o filho nem espalhasse mentiras
sobre o que tinha acontecido, com o
tempo, ele podia acabar por considerar
dar-me a terra.
Sem mesada desta vez?
No comeo, sim, mas eu recusei-a
depois de comear o negcio da Flores
Preciosas. Para mim, era uma espcie de
dinheiro de sangue. Ela olhou para as
mos entrelaadas. Pronto, a tem a
histria.
O seu tnue sorriso tremelicou. Com a

narrativa concluda, a coragem pareceu


abandon-la. Os olhos humedeceram-se
novamente e a expresso tornou-se
muito branda e jovem, quase indefesa.
Nunca contei a histria toda a
ningum. Foi mais fcil do que eu
imaginava.
Ela parecia to vulnervel, apesar de
todo o seu orgulho. E to linda no
prematuro crepsculo prateado que o
hipnotizava.
Havia buracos naquela histria e
ainda sobejavam perguntas. Ele
amaldioou a forma como a mente
instantaneamente
as
identificava.
Empurrou a curiosidade para o fundo da
mente. Sem dvida, as respostas eram
insignificantes. Provavelmente, ela tinha

saltado alguns pormenores para que o


conto no se tornasse demasiado longo.
Sinto-me honrado por me ter
contado, Daphne. Ele levantou-se e
trouxe-a pela mo. H muito que
lamento no ter dito ao mundo o que eu
vi naquele dia com a Margaret. Nunca
me vou perdoar por saber que o deixei
livre para a atacar a si e s outras.
Ela aproximou-se e fitou-o.
Como ele inteligente, ao ponto de
organizar tudo to bem que so as boas
pessoas a culpar-se pelos pecados dele.
No podia saber que ele tinha o hbito
de tal depravao.
Eu no tinha a certeza, mas
conhecia-o melhor do que a maioria.

Sem dvida essa fora a deciso mais


covarde da sua vida. H muito tempo
que o sabia. Mas expor Latham teria
resultado num duelo. No poderia ser
resolvido de outra forma.
Apesar de toda a repugnncia que
sentiu na altura, no queria matar o
homem que tinha sido o seu melhor
amigo, o homem que era, exceto pelo
que muitos considerariam nuances, to
parecido com ele.
Contudo, devia t-lo feito nessa altura,
ou encontrado uma maneira depois da
tragdia com Marie.
No vou deixar que culpe ningum
alm dele declarou Daphne. Por
favor, no me faa arrepender de lhe ter

feito esta confidncia.


Ele fingiu aceitar a absolvio.
Beijou-lhe os lbios e, em seguida, o
rosto, onde os restos de algumas
lgrimas salgadas haviam secado. Pegou
na mo dela e caminharam para a
estalagem.
Os quartos estavam prontos. O
proprietrio apressou-se a garantir a Sua
Graa que a gua quente j os
aguardava. Castleford acompanhou
Daphne at s escadas.
Acho que seduzi-la esta noite seria,
de alguma forma, inapropriado disse
ele.
De alguma forma?
Se eu pudesse explicar melhor, flo-ia. Mas no quero que me entenda

mal. No quero que pense que o que me


contou muda alguma coisa. Exceto,
talvez, a parte da seduo.
Eu diria que uma parte bastante
significativa.
Ele odiava ter de dizer coisas para as
quais no havia palavras certas.
No que eu no a queira. S no
quero seduzi-la a fazer algo contra a sua
vontade.
Ela franziu o sobrolho.
Ora agora que a fez boa,
Castleford. Eu finalmente permito que
me agarre, e logo hoje que decide
parar de ser mauzinho. No sei porque
que toda a gente diz que as mulheres so
caprichosas.

Maldio! Era o cmulo, quando um


homem tinha de se defender por agir
com decncia atpica, especialmente
quando todo o corpo e grande parte da
mente lhe exigiam que se portasse de
forma diferente.
Estou mais do que disposto a ser
mauzinho, Daphne. Tenho uma lista das
maneiras como pretendo ser mauzinho
consigo, o resultado de muitas horas de
contemplao e maldade ao mesmo
tempo. Mas no irei lanar-lhe uma
armadilha, no importa o quanto este
desejo me enlouquece. Eu quero-a desde
a primeira vez que a vi. Se me quer, o
meu quarto fica ao lado do seu esta
noite. S tem de abrir a porta.

Deixou-a ali, ao fundo das escadas,


para que subisse sozinha, e foi em busca
de vinho do Porto. Mas s um copo. No
queria que ela lhe aparecesse no quarto
antes de ele l estar.

CAPTULO 20

ue nobreza irritante o duque tinha


demonstrado.
Daphne
tinha
dificuldade
em
interiorizar que ele lhe deixara a
deciso de como seria a noite. No lhe
parecia justo que agora aguardasse que
ela desse o prximo passo no longo jogo
iniciado por ele.
Ela mal reparou no quarto rstico mas
agradvel que lhe fora atribudo na
estalagem. Provavelmente era um dos
melhores, notou, enquanto a mente
continuava a absorver os eventos da
ltima hora. Muito limpo e arejado, com

paredes caiadas de branco que


ajudavam a espalhar a luz da lamparina,
oferecia conforto e um lugar para
acalmar as emoes.
Sentou-se na beira da cama entre as
cortinas azuis, tentando recompor-se.
No conseguia.
Nunca mais seria exatamente a mesma
mulher de antes. Ficara a saber
demasiado na ltima semana, partilhara
demasiado e arriscara demasiado. Aps
a concluso, tirada h anos, de que era
necessrio deixar o passado para trs,
dera meia-volta e abraara-o. Pelo
menos agora, com sorte, podia no vir a
ter no futuro os mesmos arrependimentos
que carregara no passado.
A conversa com Castleford ainda lhe

trazia lgrimas aos olhos ao pensar nela.


Ficara to furioso quando ela lhe
contara sobre Latham, mas no pelas
razes que ela pensara que ficaria.
Ela tinha assumido, erradamente, que
ele iria ter a mesma viso de
Becksbridge e ver a culpa como sendo
toda dela, ou pelo menos igual dele.
Se ele no tivesse apanhado Latham com
Margaret, teria acreditado da mesma
maneira na histria dela? Poucas
pessoas o teriam feito, infelizmente, bem
sabia. No com qualquer histria sobre
um homem e uma mulher, quanto mais a
que ela contara sobre o herdeiro de uma
coroa ducal.
Ele sentara-se mesa de Margaret

sabendo grande parte da histria e havia


guardado tudo dentro de si durante todo
o dia at fazerem aquela caminhada. A
intimidade da conversa ainda a
preenchia. Comovia-a. Ele tinha sido
muito gentil, mesmo quando exigiu
explicaes que no lhe eram devidas.
Vou mat-lo. No tinha sido uma
exploso apaixonada de um homem
enfurecido.
Ele
dissera-o
com
demasiada calma. Demasiada franqueza.
Ele odiava Latham, e no s por causa
de Margaret, ou mesmo dela, calculou.
Era como se um anjo cado olhasse para
outro e, por causa dos prprios pecados,
visse a profunda imoralidade a conduzir
maldade mais perigosa.
Mais calma agora, e mais ela prpria,

preparou-se para se lavar. Despiu-se at


ficar s de combinao e despejou gua
quente na bacia. A plenitude no corao
no tinha desaparecido, mesmo com
toda aquela ponderao.
No era medo ou indeciso, ela sabia.
Esses existiam como preocupaes
menores, superficiais, em comparao
com aquela. A gratido enchia-lhe o
corao, bem como o alvio e uma
emoo to pungente que no sabia
nome-la. E uma certa mgoa tambm se
agitava no fundo.
Secou-se e contemplou a imagem no
espelho. Deveria abrir aquela porta que
a aguardava esta noite? Seria um fim, ao
mesmo tempo que o comeo de alguma

coisa. Seria o primeiro passo para um


depois. E claro que haveria um
depois. No s porque se tratava de
Castleford, o homem, e Castleford, o
duque, mas tambm porque Mrs. Joyes
lhe confidenciara mais do que o
suficiente hoje, mas no tudo.
*
As mos tremiam-lhe enquanto
amarrava o cabelo escovado na nuca
com uma fita. Olhou para o vestido
simples que colocara. O nervosismo
tomara conta dela nos ltimos quinze
minutos, depois de tomar a deciso.
Ouvira sons vagos atravs da parede,
mas agora no ouvia nada. Seria cmico

se ele tivesse adormecido. Ou ficado to


brio na sala pblica l em baixo que
abandonaria a sua importante deciso
logo que o visse.
A
deciso
tinha
sido
surpreendentemente fcil, assim que
admitiu o que significava. Se ia sofrer o
depois, e a plenitude no seu corao
dava a entender que j estaria a sofrer
neste momento, queria experimentar o
agora enquanto podia. Castleford via as
coisas em termos mais simples,
maneira masculina. Se me quer. No
entanto, desta vez, essa mesma pergunta
simples fora o que a fizera vacilar.
Esperando parecer mais confiante do
que se sentia, confiando que no iria
mostrar a tremedeira que a dominava at

essncia, saiu do quarto e caminhou os


poucos centmetros at porta do lado.
O trinco cedeu com facilidade.
Empurrou a porta entreaberta e deslizou
pela abertura.
O quarto era muito parecido com o
dela, mas inundado de luz fraca e
dourada
proveniente
de
vrias
lamparinas. Uma estava pousada na
pequena escrivaninha, no muito longe
da porta, e outra numa mesa junto a uma
janela. A terceira, ao lado da cama.
Avanou para dentro do quarto e viu-o
na cama, sentado com as costas contra a
cabeceira. Estava nu acima do lenol
que o cobria at cintura, e sem dvida
debaixo do lenol tambm.

Todo ele era Castleford agora. Todo


ele um grande sarilho, isso era certo.
Pouco
do
homem
amvel
e
compreensivo da tarde restava naqueles
olhos. O fogo do inferno, assim como o
do duque, refulgia neles, por, finalmente,
conseguir o que tanto queria.
Venha c incentivou ele. No
perca a coragem agora.
Ela avanou at chegar aos ps da
cama.
Dorme sempre nu, ou estava assim
to certo de mim?
Durmo sempre nu. E tinha apenas
quase a certeza de si. Contava com a sua
concluso de que era uma tolice
negarmo-nos sem um bom propsito, e

desde o incio que sei que no tonta


nenhuma.
Nem ele. Ele tinha percebido que ela
andara a fugir para que ele no pudesse
mergulhar no seu passado.
Era desconcertante ser perseguida por
um homem que parecia estar frente
dela durante a maior parte da corrida.
Aconselho-a a tirar esse vestido, se
no quer que fique arruinado.
Era provvel. No que fosse a
primeira vez que ficava nua na sua
presena. Ainda assim, desabotoar o
vestido e deix-lo cair foi mais difcil
do que esperava. Como no usava nada
por baixo, o resultado foi ficar ali nua
como ele, mas sem os benefcios do
lenol.

O olhar dele tornou-se mais profundo.


O divertimento abandonou-lhe a
expresso.
sublime, Daphne. Essa sempre foi
a nica palavra para a sua beleza.
Sensibilizou-a que ele se incomodasse
com tais elogios agora. No ia contestar,
mas como qualquer mulher, conhecia
muito bem os seus defeitos. Muito alta e
demasiado plida. A palavra glacial
j fora usada para descrever a sua
aparncia mais do que uma vez, e no
lhe pareceu que fosse um elogio.
Ele deu umas palmadinhas na cama,
todo ele diablico de novo. Ela deu a
volta e sentou-se nela.
Feche os olhos pediu ele,

sentando-se direito.
Ela obedeceu, perguntando-se que
jogo ertico poderia comear daquela
forma.
Ele mexeu-se. Sentiu-o ao lado, de
joelhos. Em seguida, um peso fresco
circundou-lhe o pescoo e as mos
mexeram-se na nuca. Ela abriu os olhos
e olhou para baixo. Um colar de
filigrana fina, encastoado com uma
fortuna em diamantes, cintilava-lhe no
colo. A pedra maior, ao centro,
ultrapassava os pingentes em tamanho
vrias vezes e repousava logo acima dos
seios.
No devia. Eu no posso
murmurou ela, enquanto observava as
centelhas brancas a faiscar. Atreveu-se a

toc-lo. Mas muito bonito.


Faa-me a vontade por enquanto.
Tire as mos do fecho. Tem de o usar
esta noite. Eu nunca arrebatei uma
mulher coberta de diamantes. Pegou na
mo dela e puxou-a para a cama. Da
prxima vez ter de usar os brincos
tambm.
Ela olhou de soslaio para os
diamantes, depois para ele. Ele
apanhou-lhe o olhar.
Tem de haver uma prxima vez,
Daphne. Vamos entender-nos quanto a
isso j. No pense em afastar-me depois
disto. Nunca irei conseguir abordar toda
a lista de maldades esta noite. E tambm
insisto em v-la com todos os diamantes

de uma s vez. Os dedos deslizaram


pelo colar, descendo depois. No faz
ideia da sua beleza vestida com eles e
nada mais. Sedutora. Devastadora.
Ele recostou-se nas almofadas e
puxou-a para si, para o longo abrao dos
corpos. A sensao repentina da pele e
do calor deixou-a momentaneamente
atordoada. Em seguida, as sensaes
envolveram-lhe
os
sentidos
e
enlaaram-lhe a fisicalidade dele
numa intimidade reconfortante e
excitante.
Fizera a escolha certa, pensou ela no
instante em que o seu beijo profundo
mostrava uma sria e determinada
paixo. Ele tambm fora sbio em
deix-la tomar a deciso. Abraava o

prazer com uma nova liberdade porque


os receios tinham sido deixados para
trs.
Ele deitou-a de costas e ficou apoiado
num brao a admir-la. A palma da mo
afastou-lhe o cabelo do rosto e, em
seguida, descansou l, nos contornos do
rosto dela.
Vamos fazer tudo com muito
cuidado desta vez, para no se sentir
perdida nem deixar os velhos medos
virem tona.
Abismava-a que ele o tivesse notado.
Ficou a olhar para ele, surpreendida
mais uma vez, naquele dia de tantas
surpresas.
No demasiado cuidadoso, espero.

Espero que esteja altura da sua fama.


A cabea dele desceu para fechar
suavemente os dentes num mamilo.
Eu agradeo por isso, querida. A
verdade que tenho pouca experincia
em ser cuidadoso e nenhuma com
inocentes.
Ela no era inocente, mas era
irremediavelmente
ignorante.
Ele
tambm tinha notado isso, juntamente
com o medo da vulnerabilidade.
Ela no se sentia muito inocente ou
ignorante agora, ao deliciar-se na
sensibilidade ertica dos seios. Ele
despertou um com uma carcia quase
delicada que a enlouqueceu, enquanto a
lngua e a boca brincavam com o outro.
Ela agarrou-lhe os ombros e deixou-se

afundar no prazer insuportvel em


direo ao abandono.
Ele foi cuidadoso. Mais cuidadoso do
que na barca ou na tenda. O prazer foi
construdo docemente, camada aps
camada. Atraiu-a at ao fundo com
beijos pelo corpo todo, revelando
pontos inesperados de intensa emoo.
As carcias lentas nos seios e barriga,
nas coxas e ndegas conduziram-na com
certeza atravs de um prazer delicioso
at impacincia e, em seguida, para
aquele desespero concentrado que
gritava por trmino e realizao.
Ele levantou-lhe um ombro e virou-a.
Ajoelhe-se ali.
Ela viu-se de frente para a cabeceira

da cama, meio ajoelhada, confusa e


frustrada.
Eu no quero ajoelhar-me assim.
Quero que me toque daquela maneira
que me enlouquece e...
O rosto dele roou o dela, e ele
apoiou as mos na cabeceira da cama.
Est a repreender-me? Mais uma
vez? Agora? Riu-se baixinho e afastou
um dos joelhos dela. O cu est
apenas a uns minutos de distncia,
prometo. Vai ser como da ltima vez, s
que melhor.
Parece-me improvvel disse ela
para a parede. H vantagens em nos
atermos ao que resulta, especialmente se
os resultados foram to espetacul... Oh!
Ela olhou para baixo, chocada, para

onde a cabea dele repousava agora na


almofada entre os joelhos.
Fechou os olhos. Aquilo era perverso
de mais. No momento seguinte, um
choque de intenso prazer atravessou-lhe
o corpo quando a tocou, por fim. Em
seguida, outro e outro at ela ser
obrigada a agarrar-se cabeceira da
cama para no desabar completamente.
Toda a intensidade parecia querer
apontar para as alturas, espalhar-se e
depois contrair e afundar at se
concentrar novamente onde ele a tocava,
tornando-a ainda mais sensvel.
Aconteceu repetidas vezes, at ela mal
conseguir respirar e quase chorar.
Quando pensou que iria morrer, quando

estava perto de lhe implorar que


parasse, a sensao mudou. No mais a
atravess-la como uma flecha, mas
concentrada no ponto exato daquele
desejo ardente. Ele usava a boca,
acariciando-a com a lngua e a fazer
gato-sapato da sua essncia.
Nessa altura implorou, na mente e
provavelmente com a voz, no sabia. S
conseguia
aliviar
a
intensidade
implacvel com suspiros e gemidos at
que, por fim, o seu corpo se rendeu.
Esse momento chegou, a finalizao por
que ela tanto ansiava. Rasgou-a por
dentro com um grito real de alegria.
As mos dele afastaram-na da
cabeceira da cama e deitaram-na. Uma
fora rija cobriu-a e os ombros

submeteram-se ao seu abrao sfrego.


Um volume vagaroso entrou onde ela
ainda latejava, e o grito ecoou,
estirando-a at no haver mais vazio.
Por um momento, nada se mexeu. Nem
ele, nem ela. Ela abriu os olhos. Ele
soergueu-se, os ombros tensos, o rosto
grave. Ele fitava-a para ter a certeza de
que o velho medo no renascera, ela
sabia-o.
Ele deve ter visto o suficiente para
saber que no, ou ento no podia
esperar mais. Levantou uma das pernas
dela, enganchando-a nas ancas dele, e
mergulhou ainda mais. Em seguida, o
volume retirou-se e entrou novamente.
Primeiro com muito cuidado e, em

seguida, com um pouco menos. Ela no


se incomodou. Ainda pulsava onde se
juntaram, ainda doa de desejo
silencioso, e sabia bem t-lo dentro
dela.
*
Com Daphne nos braos e a letargia a
diluir-se, ele deu-se conta de que no
tinha usado a camisa de Vnus guardada
no meio do livro pousado na mesinha ao
lado da cama.
Um descuido. Os mdicos insistiam
que as camisas s serviam para prevenir
doenas, mas qualquer idiota sabia que
serviam outro propsito tambm. Ambos
deveriam ter sido tidos em considerao

numa noite to importante, tanto por ela


como por segurana.
Refletiu sobre aquele estranho lapso e
as suas implicaes, o que levou a
consideraes sobre o que devia ou no
devia a esta mulher em particular.
Embora no querendo mergulhar nisso,
forou a mente a ir por esse caminho de
qualquer maneira. No tinha ido muito
longe quando percebeu que, por assim
dizer, precaues contra uma gravidez
tinham sido desnecessrias.
As razes pareceram-lhe inevitveis.
Tal como as consequncias eram
inevitveis. Era talvez uma homenagem
plenitude que sentia naquele momento
o facto de essas consequncias no
parecerem to terrveis como deveriam.

Quando voltarmos para a cidade,


vou arranjar uma licena especial
disse ele. Os nossos amigos comuns
podem assistir, e os seus da Flores
Preciosas, se quiser, mas eu prefiro
manter de fora todos os parentes
entediantes.
Ela estava a brincar com os pelos do
peito dele, mas subitamente petrificou
de tal maneira que parecia ter
desmaiado. No ficava to quieta desde
aquela primeira noite na estufa.
Por fim, ela virou-se e dirigiu-lhe um
olhar estranho. Poderia ser da luz, mas
ela parecia irritada.
Estou a ser pouco atencioso, no
estou? As minhas desculpas, Daphne.

Claro que pode convidar os seus


parentes aborrecidos, se quiser. Os
meus no sero permitidos, o que eu
quis dizer.
De que est a falar?
Da nossa unio. O casamento.
para isso que servem as licenas
especiais.
Ela sentou-se e puxou o lenol em
volta do corpo.
Est louco. Acabo de ser arrebatada
por um louco.
Na verdade, oficialmente, ainda no
foi arrebatada. Acredite em mim. Fui
demasiado cuidadoso desta vez para se
qualificar como arrebatamento.
Quer fazer o favor de se ater ao
assunto em questo? Casamento?

bizarro que fale nisso. Ela perscrutoulhe o rosto. Est a dormir? um


daqueles sonhos sonmbulos que
algumas pessoas tm em que andam e
falam?
Porque que lhe chama bizarro?
to normal e comum que at eu me
surpreendo.
O normal bizarro para si.
Daphne, ao contrrio de um certo
canalha hipcrita que lamento admitir
ser da minha famlia, eu ainda sou um
cavalheiro. A Daphne, por sua vez, era
inocente. Da... apontou para ela, para
ele e para a cama o casamento.
Ela suspirou fundo daquela forma
semelhante ao Hawkeswell. Ele teria de

desencorajar aquele hbito depois do


casamento.
Castleford, a sua fidelidade ao mais
bsico do cdigo cavalheiresco
admirvel. A srio. S que ambos
sabemos que eu no era inocente. Da...
ela imitou o gesto dele ser louco.
No foi a ex-amante ou a viva de
um outro homem, porm, pois no?
Quanto experincia que lhe roubou a
inocncia, eu sou responsvel por isso
tambm.
Santo Deus, est realmente a culparse por isso, no est? Quer casar-se
comigo como forma de penitncia. Eu
no aceito.
Como se eu deixasse. Olhe para
mim e diga-me que nunca me culpou

pelo que aconteceu a si ou criada de


cozinha e sabe-se l quantas outras
devido ao meu silncio.
Ela olhou-o nos olhos com
descaramento, porm, no falou. Claro
que no. Ela no era uma tola. E sabia
perfeitamente que no devia trat-lo
como se ele o fosse tambm.
Deixou-se cair na almofada e virou-se
de lado, de costas para ele.
Recuso a sua proposta, no que
sequer se tenha dignado a faz-la. No
h necessidade de comear a planear o
ritual que acompanha a sua execuo.
Ns no vamos casar.
Claro que iam, mas ele no estava
interessado em ter uma discusso sobre

isso agora.
Est bem. Se tem a certeza...
Ela riu-se.
Oh, tenho a certeza absoluta, Vossa
Graa.
Numa outra situao, ele poderia
sentir-se insultado por aquela risada,
mas agora s a notou de passagem. A
sua ateno ficara presa na adorvel
suavidade das costas dela e na linha
elegante do contorno do corpo dela
desde o declive da cintura at curva da
anca. Traou-a com a mo, do ombro at
a coxa, e depois novamente para cima,
observando as pontas dos dedos roar
aquela linha.
Ela espreitou por cima do ombro para
ele, um pouco surpreendida.

No se mexa. Vou-lhe mostrar o que


fazer.
Ele deixou aquela linha extasi-lo um
pouco mais at o corpo dela fletir
subtilmente sensao.
Ento virou-a ligeiramente, afastandoa dele e fazendo-lhe uma ligeira presso
nos ombros para colocar as costas num
ngulo mais acentuado e as ndegas
arrebitarem eroticamente. Acariciou
aquelas colinas suaves. O fundo das
costas ficou um pouco mais cncavo,
fazendo a ndegas subirem tambm. A
mo dela agarrou a almofada junto ao
rosto.
capaz de me dizer quando estiver
pronta? Consegue senti-lo? perguntou

ele.
Ela assentiu com a cabea.
Ele deslizou um dedo ao longo da
fenda traseira. Ela inalou bruscamente
num maravilhoso som feminino de
prazer e antecipao. O toque dele
desceu mais fundo. Ela afastou as coxas,
encorajando-o. Fechou os olhos e a boca
formou um sorriso que lhe entreabriu os
lbios, o rosto assumindo uma expresso
de prazer e alegria.
Ele curvou o prprio corpo e entrou
dentro dela.
Desta vez arrebatou-a. Sem restries.
Impulsionou-se com fora para dentro
dela, cada vez mais fundo e deixando
que o poder violento tomasse conta dele.
Como uma luva de veludo, o corpo dela

envolvia-o, acariciava-o, comeando


depois a apert-lo at cada movimento
fazer crescer cada vez mais o prazer e
levando-o a procurar mais e mais.
O fim veio como um cataclismo,
tornado ainda mais intenso pela longa
espera em conhec-lo.
Houve ainda uma terceira lio
naquela noite. Tendo-a perseguido
durante tanto tempo, Castleford parecia
no ter inteno alguma de se negar
fosse o que fosse, agora que apanhara.
Em comparao com as outras, aquela
lio parecia quase moderada. A mais
cuidadosa de todas, surgida entre
conversas e brincadeiras. No entanto,

no houve libertao antes de ele a


possuir, por isso, desta vez, todas
aquelas sensaes se concentraram de
maneira diferente, em torno dele. Ela
viu-se mais vulnervel do que nunca
com ele, mas no de uma forma fsica.
Em vez disso, o prazer misturou-se com
outras emoes, sem nunca lhe obliterar
a conscincia do homem que a
controlava e a possua.
Algures j perto da aurora, ele
adormeceu. Daphne ouviu-lhe a
respirao profunda, mas ela no cedeu
ao sono. Quando teve a certeza da
inconscincia dele, deslizou lentamente
e com todo o cuidado do abrao dele e
afastou-se.
Ali adormecido, ele era de cortar a

respirao, com o peito nu e os ombros


rijos e definidos, mesmo em repouso.
De olhos fechados, as pestanas pareciam
invulgarmente longas e espessas. Ela
suspeitava que ele sabia disso.
Provavelmente sabia de tudo o que o
tornava atraente para as mulheres como
ela, as que deviam ter mais juzo e no
se deixar deslumbrar pela ateno dele.
Imaginou que devia haver uma srie
de coraes partidos na vida dele.
Admitiu com pesar que, provavelmente,
haveria mais um em breve. Qualquer que
tivesse sido o cuidado que ele tomara
esta noite, ela no seria poupada disso.
Talvez ele partisse do princpio de que
ela saberia como proteger o prprio

corao, uma vez que no era tola.


A estranha conversa tida mais cedo
veio-lhe cabea enquanto olhava para
ele. O casamento seria o inferno, se a
mulher tivesse sentimentos por aquele
homem. Sem falar de que ela no
precisava de uma complicao to
escandalosa. Castleford chegar
concluso de que tinha obrigaes para
com ela, devido sua forma um pouco
enviesada de ver o mundo, iria criar o
caos nos mundos de ambos.
Alm do caos que iria causar nos
planos dela (a noo alarmava-a a ponto
de s conseguir imaginar desastre aps
desastre), ele era incorrigvel, no era?
E adorava ser assim.
Embora ela acabasse por se tornar

duquesa se aquilo que acontecera viesse


a pblico, o seu duque seria Castleford.
No o Castleford dos ltimos dias ou at
mesmo o das teras-feiras. Ela iria
casar-se
com
o
outro,
cujo
comportamento
tinha
sido
to
vergonhoso durante tanto tempo que nem
o escndalo o afetaria.
Tocou-lhe no nariz para se certificar
de que ele dormia profundamente. Ele
no se mexeu. Ela saiu da cama e
dirigiu-se, p ante p, at ao guardaroupa. Imaginou-se a entrar no quarto
dele uma manh depois de estarem
casados e encontr-lo cheio de
meretrizes nuas a aguardar a sua vez
com o famoso duque. Corriam rumores

de, por vezes, ele se deleitar com mais


do que uma de cada vez. Ah, pois era.
Isso seria o cmulo; ver o marido
naquela cama gigante, nu, brio, sem
dvida, com duas outras mulheres.
Todos os diamantes do mundo no
compensariam tal insulto. Ou a dor de
cabea, se ela se importava o mnimo
que fosse com ele.
As estrelas brilharam ao passar pelo
espelho perto do lavatrio. Parou e
olhou para o reflexo e para a forma
como o colar de diamantes contrastava
com a pele clara sob a massa de
cabelos. Tornava-a extica, pensou.
Fazia-a parecer muito mais interessante
do que realmente era. A mulher no
espelho era atrevida, mundana e

perigosa, no a sisuda e imponente Mrs.


Joyes da Flores Preciosas.
Abriu a porta do guarda-roupa. Ele
chiou o suficiente para ela fazer uma
careta e congelar. Olhou para
Castleford, para se certificar de que no
lhe havia perturbado o sono.
A
sobrecasaca
encontrava-se
pendurada num cabide. Procurou nos
bolsos at encontrar o que queria. Tirou
as pequenas pginas vincadas do mapa.
Voltando a lanar uma olhadela na
direo dele, levou as folhas at junto
de uma lmpada que ainda ardia na
escrivaninha. Alisou cada uma delas e
ps de lado as pginas de Cumberworth
e de Failsworth.

Baixando a cabea para poder ver e


ler claramente, decorou as outras duas.

CAPTULO 21
Ir ficar em minha casa, como minha
convidada anunciou Castleford. O
irmo do Summerhays est de regresso e
a casa deles vai ficar muito cheia.
Tambm no me apetece ter de passar
por esquemas cansativos para ser
discreto. Vou pedir aos meus criados
que encontrem uma velha parente minha
para servir de acompanhante, se insiste
em manter as aparncias.
Eu concordo em acompanh-lo at
sua casa agora. Falamos sobre onde vou
ficar depois de nos termos refrescado da
viagem respondeu Daphne.

No era hora de ter aquela conversa.


Castleford estava muito cheio de si
mesmo, para comear. Provavelmente
prendia-se com o facto de a ter
arrebatado at ao xtase quatro vezes
durante as horas pecaminosas que
passaram naquela carruagem. Ele s
tinha lanado a ideia de ela viver em
casa dele neste momento por achar que
ela ainda estava atordoada de mais para
pensar com clareza.
Era bvio que no podia ser. Agora
que estavam em Londres, haveria mais
passos em direo ao depois. Algo
que descobria ser cada vez mais difcil,
at mesmo doloroso, de contemplar.
Sabia, porm, que quando isso

acontecesse, ele iria arrepender-se desta


indiscrio audaz que agora planeava.
Ele no respondeu falta de
concordncia total dela. A expresso
dele sugeria que estava convencido de
que a sua vontade seria atendida. Afinal,
era assim que o mundo funcionava para
ele.
Ele no se preocupou em avisar que ia
regressar a casa hoje, por isso a chegada
criou alguma surpresa e confuso.
Enquanto os criados corriam de c para
l, olhavam para o seu senhor com
preocupao.
O mordomo chamou Castleford
parte, ali mesmo no trio de entrada
para
uma
conversa
particular.
Inicialmente, Castleford ouviu com

pacincia entediada. Em seguida, uma


profunda carranca formou-se-lhe no
rosto. De repente, no instante seguinte,
ficou com ar de tera-feira.
Maldio! Eu no lhe disse para
voltar, e muito menos com um
convidado.
A situao tem sido muito
angustiante, Vossa Graa. Ele tem
andado a dar ordens como se... bem,
como se fosse o senhor.
Onde que est esse idiota
insubordinado?
Ele olhou para Daphne, a vrios
metros de distncia. Agora que iam ser
elas. O que que Edwards tinha na

cabea quando decidira trazer Miss


Johnson para ali? Pelo menos era quem
assumia que aquela mulher annima
fosse.
Ele est na sala do canto, sir. No
solar. Os lbios do mordomo
contraram-se e ele permitiu-se uma
expresso momentnea de censura. E,
sir, ele traz uma pistola.
Castleford suspirou, o que no ajudou
a aliviar a irritao. O drama de
perseguir um ou outro invasor no campo
tinha claramente subido cabea de
Edwards. Deixado sozinho a tomar
decises claramente, um erro , ele
tinha conseguido tomar a pior possvel.
Caminhou a passos largos em direo
escada. Sentiu uma sombra, olhou para

trs e viu Daphne segui-lo.


Fique aqui. Ou no terrao. Ou...
ergueu os braos, exasperado ou em
qualquer stio, mas l em cima, no.
Porqu?
Porque eu estou a mandar.
Isso divertiu-a tanto que ela desatou a
rir.
O mordomo no se mexera, mas agora
levantou a mo para chamar a ateno.
Vossa Graa, esqueci-me de
mencionar que ontem, Mr. Edwards
enviou uma carta por mensageiro para
Lady Hawkeswell. Ela apareceu logo
depois e visitou Mr. Edwards como
convidada.
O divertimento de Daphne dissolveu-

se numa curiosa expresso preocupada.


Ainda bem que decidiu gritar isso
para toda a casa ouvir, seu imbecil
repreendeu Castleford. Mostre mais
uma vez tal indiscrio e num pice
volta a servir como lacaio. Ou talvez
tratador de ces.
O mordomo enrubesceu e encolheu
visivelmente. Castleford continuou a
subir as escadas. Passos suaves
apressaram-se atrs dele.
Mr. Edwards est c? perguntou
Daphne nas costas dele. Ele mandou
chamar a Verity? O que aconteceu? Uma
vez que ele estava na minha casa, acho
que tenho o direito de saber.
Castleford no parou de andar. No
havia maneira de a manter afastada

agora. Edwards teria de se proteger


sozinho da ira dela o melhor que
pudesse.
Ele atravessou a sala de estar
principal at porta do aposento ao
fundo. Tentou entrar, mas encontrou a
porta trancada.
Edwards, abra esta maldita porta.
Sir ! A voz abafada de Edwards
expressava alarme; depois voltou a soar
mais perto. Talvez seja melhor eu no
o fazer, Vossa Graa.
Para o seu bem, sem dvida que
sim. Mas vai abri-la de qualquer
maneira. Agora.
Um longo silncio se seguiu. To
longo, alis, que Castleford pensou em

chamar vrios lacaios para arrombar a


porta.
Houve um desenvolvimento
alarmante, Vossa Graa disse a voz de
Edwards. Eu preciso da sua palavra
de honra que no ir repetir nada do que
lhe for contado, se eu o deixar entrar.
Eu sei o que aconteceu, e to
comum que j me aborrece de morte.
Por isso abra a porta e lidaremos com o
desastre normal que a sua recluso no
Middlesex provocou.
A porta abriu-se. Edwards encarou-o
com uma expresso irritada.
Na verdade, no sabe do que se
trata. Eu preciso da sua palavra, sir.
Preciso mesmo.
Est a tornar-se cansativo. Pronto,

est bem, tem a minha palavra. Ele


passou por Edwards, afastando-o para o
lado com um brao. Ah! Tal como eu
esperava. A sua convidada misteriosa
a nossa cara Miss Johnson.
Katherine, o que ests aqui a fazer?
exclamou Daphne, entrando colada a
Castleford.
Miss Johnson parecia extremamente
angustiada. Daphne, atnita. Mr.
Edwards
parecia
valente
mas
preocupado.
Permita-me explicar, Mrs. Joyes, e
salvar-nos a todos os vinte minutos de
evasivas e eufemismos cansativos
disse Castleford. Eles tm um caso
amoroso. O meu secretrio ps-se muito

vontade na Flores Preciosas. Virouse para Edwards. Foi a sua


conscincia ou natureza que o obrigou,
de modo que agora est a fazer a coisa
certa? Talvez Mrs. Hill tenha ameaado
emascul-lo com a faca de carne, se no
o fizesse?
Miss Johnson comeou a chorar.
Daphne foi confort-la.
Edwards fez-se mais alto e enfrentouo.
Os seus pressupostos so de facto
comuns e cansativos, Vossa Graa.
Asseguro-lhe, se tiver um desastre,
posso fazer melhor do que isto.
tudo culpa minha! exclamou
Miss Johnson. Eu devia ter-te contado
tudo, minha querida. Ela olhou com

desamparo para Daphne. E a si


tambm. E Verity, j que ela foi to
bondosa comigo.
Daphne ficou de repente com um ar
muito alarmado. Foi por isso que
pediste Verity para c vir, para lhe
contares finalmente o que estavas a
esconder? Ela olhou para Castleford.
Foi a Verity que enviou a Katherine
para a Flores Preciosas. Ela foi a
primeira de ns a conhecer a Katherine.
Eu pedi-lhe para c vir para isso e
tambm para que ela pudesse arranjar
algum que ficasse a tratar das estufas
depois de eu ter sado explicou
Katherine. Ela disse que iria ela
mesma, para que a minha sada no me

fizesse sentir ainda mais culpada.


Que bom Lady Hawkeswell ter-lhe
feito a vontade. Agora, devo insistir que
algum me diga o que diabo se est
passar disse Castleford.
Daphne levantou-se. Pegou na mo de
Katherine e f-la levantar-se tambm.
Vou deixar Mr. Edwards explicar o
que
puder.
Se
ele
no
for
suficientemente expansivo, Vossa Graa,
peo-lhe que recorde que a sua posio
na sociedade tal que saber tudo nem
sempre sbio. Eu, por outro lado, no
estou limitada por posio ou
juramentos.
Ela levou Katherine at porta.
Virou-se antes de sarem.
Mr. Edwards, eu vou conversar com

ela e explicarei tudo a Sua Graa


quando necessrio, por isso no se sinta
obrigado a dizer mais do que bom senso
lhe permitir. Ela aproximou-se e disse
baixinho a Castleford: Gostaria de o
lembrar que no primeiro dia em que nos
conhecemos, deu a sua palavra em como
a trataria como se ela fosse sua irm.
Daphne saiu, deixando-o abismado
por ela usar essa declarao idiota
sobre uma irm numa situao destas e
ainda dar permisso a Edwards de se
esquivar. Ela fechou a porta atrs de si.
Ele virou a sua ateno e o seu
aborrecimento para Mr. Edwards.
Eu percebi que no negou um caso
amoroso.

Edwards corou.
No se trata disso, mesmo se fosse
verdade.
Oh, era verdade. E de certa forma era
sobre isso.
Explique-se. Eu tinha a inteno de
estar a fazer uma coisa bem diferente
agora, Edwards, por isso bom que
aquilo que tem para dizer seja
interessante concluiu, atirando-se para
o sof e olhando-o, na expectativa.
Mr. Edwards sentou-se sem ser
convidado. O que quer que tivesse
acontecido, o homem tinha perdido a
noo de quem era e da sua posio.
O invasor, o que andava a rondar a
casa, no estava interessado nas suas

investigaes sobre a propriedade,


Vossa Graa. Ele estava interessado em
Miss Johnson.
Aquilo era, pelo menos, ligeiramente
interessante.
Como assim?
Apareceu outra vez e dessa feita
apanhei-o. Ele confessou que tinha sido
contratado pela famlia para a encontrar.
Tinha seguido a pista at costa, onde
arrefeceu. Quando l voltou, algum
tempo depois, com um retrato pintado
dela, encontrou por acaso um
comerciante que se lembrava de a ver
com Lord e Lady Hawkeswell, em
Southend-on-Sea. Levou meses a fazer a
ligao com a Flores Preciosas, e ento
foi l confirmar se o seu palpite estava

correto.
Ento ela fugiu da famlia, e agora
eles encontraram-na. Castleford
encolheu os ombros. Ela maior de
idade, suponho, por isso no tem grande
importncia. Qual a razo desta fuga
para Londres e de se terem barricado
atrs de uma porta trancada?
Assim que o disse, soube a resposta.
A expresso de Edwards confirmou a
sua concluso.
Por famlia, no quis dizer os pais,
no ? um marido que a procura.
Edwards manteve-se impassvel.
No pode mant-lo longe dela,
Edwards.
O maxilar de Edwards cerrou-se.

Peo permisso para pedir as suas


pistolas de duelo emprestadas, sir. Eu
no tenho um par, como deve entender.
No tem legitimidade para o
desafiar. Ser considerado homicdio,
se matar o marido da sua amante.
Eu tenho de fazer alguma coisa
retorquiu Edwards com os dentes
cerrados.
No pode fazer nada. No pode t-la
de outra forma que no seja como a teve
at agora. Se ele a levar, tem de a
esquecer. As estpidas leis do
casamento da Inglaterra obrigam a isso,
no eu. Se ele o desafiar, pode-se
proteger, mas temo que o pior ser para
si.

No est a compreender, Vossa


Graa.
Quer dizer que est apaixonado e
que eu no entendo as profundezas do
seu sentimento? Isso verdade, mas no
muda nada.
J no era necessariamente verdade.
O pensamento sobressaltou-o, mas no
conseguiu impedi-lo.
No s isso. Edwards desviou o
olhar, tomado pela emoo. O canalha
espancava-a. Eu vi marcas.
Essa era uma situao lamentvel e
explicava quase bem de mais o estranho
comportamento de Edwards em refugiarse ali. Castleford levantou-se, os ventos
da fria de repente desaparecidos, e

afastou-se um pouco para deixar


Edwards recompor-se.
Sups que o jovem tinha cumprido o
seu dever, no seu entendimento.
Edwards poderia at ter tomado igual
atitude, mesmo no tendo havido
intimidade com Miss Johnson. No tinha
ele recebido ordens para proteger as
mulheres daquela casa?
Isso tudo? perguntou, sem se
virar para Edwards.
Uma pausa, muito longa.
o suficiente.
O suficiente, mas no tudo. Pela
segunda vez numa semana era forado a
aceitar meia explicao quando sabia
ser incompleta. Mais uma vez, no
entanto, talvez fosse melhor engolir a

curiosidade.
Provavelmente Daphne estava a ouvir
o resto na sala ao lado. Lady
Hawkeswell tambm j devia saber.
Tudo seria descoberto no final.
No pode desafiar o marido dela
repetiu ele. Isso est fora de questo.
Eu no posso deix-lo lev-la de
volta.
Castleford voltou para o sof e
sentou-se.
Isto o que se chama um enigma,
Edwards. Fico muito aliviado por quase
nunca ter de enfrentar um. Deixo-o para
que o resolva sozinho. Ajud-lo de
alguma forma faria de mim cmplice,
como observou, e com razo.

Claro, sir. Eu compreendo. Queria


poupar-lhe este constrangimento e teria
conseguido, se me tivesse deixado.
Castleford bocejou e ignorou o
comentrio, distrado a olhar pela
janela.
Li um artigo de jornal interessante
enquanto estive fora, Edwards. Trouxe-o
comigo porque me lembrei de como
costuma achar interessantes as notcias
da Amrica. Lembre-me de lho dar.
Foi muito gentil da sua parte, Vossa
Graa. Todavia, acho que, de momento,
no estou com grande cabea para o
apreciar.
O autor do artigo relatava como
aquele pas to vasto e a imigrao to

grande que a maioria das pessoas tem


pouco conhecimento do passado dos
seus vizinhos. Nem h qualquer forma
slida de confirmar uma histria que
possa ser aventada. Ele olhou para
Edwards. O seu alfaiate pode ter sido
um criminoso na Esccia, escrevia ele.
A mulher do sapateiro pode ter outro
marido na Frana. Pode imaginar uma
coisa dessas? O pas inteiro
provavelmente povoado por charlates.
Edwards teve o bom senso de no
dizer nada, mas o seu olhar aprofundouse.
Vou ver se no me esqueo de lhe
deixar o jornal na sua secretria. Agora,
venha comigo. Sempre posso p-lo a
trabalhar, j que desobedeceu s minhas

ordens e voltou para a cidade sem


permisso.
Castleford conduziu Edwards atravs
da sala de estar, onde Miss Johnson
chorava no colo de Daphne. Ignorou o
olhar suplicante que Daphne lhe lanou
e saiu, subindo as escadas para os
aposentos privados. Mandou os criados
de quarto embora e levou Edwards para
o quarto de vestir.
Vire-se de costas. Se assistir a isto,
terei de o matar disse ele.
Edwards obedeceu. Castleford abriu
um painel escondido na parte de trs de
um armrio e tirou uma bolsa pesada
com moedas de ouro.
Preciso que faa o favor de levar

isto ao banco, para ser depositado na


minha conta. Leve uma das carruagens.
Parece que vai chover.
Edwards sopesou a bolsa na mo.
Primeiro mostrou-se confuso e, em
seguida, atnito.
Aconselho-o a obedecer-me
imediatamente, Edwards. No quer que
me irrite ainda mais consigo, por causa
dessa sua tendncia recente para
discutir.
Com certeza, Vossa Graa. Corou
violentamente, lutando para no mostrar
a forte emoo que sentia. Se me
permite dizer, sir, sempre recordarei
com carinho... isto , as teras-feiras
sero dias especiais para mim durante
toda a minha vida, parece-me.

No vejo porqu, considerando


como o fiz trabalhar como um escravo
s teras-feiras. Agora v-se l embora
e tenha cuidado com essa bolsa. No
quero que me aparea a dizer que
aconteceu mais um desastre. Um por
semana o suficiente para um
secretrio, no acha?
Edwards fez uma vnia e rodou nos
calcanhares. Castleford ficou a v-lo irse embora e sentiu uma certa nostalgia.
Depois fechou a porta do guarda-roupa.
Que Deus o acompanhe, Mr.
Edwards.
Daphne balanava lentamente. O seu
corpo absorvia e soltava o falo com os

movimentos. Ela preparou-se em cima


dele, as mos pousadas no peito
enquanto ele lhe acariciava os seios e
fazia o desejo crescer numa espiral de
excitao.
Era demasiado belo, pensou. O prazer
e a agudeza. Quase doloroso de to
ntimo. Ela no conseguia separar as
sensaes da mgoa ou daquela
proximidade selvagem. S conseguia
submeter-se a tudo aquilo e esperar que
aquele estado de esprito no fosse o
prenncio de mais dor vindoura.
Ele puxou-a para baixo e segurou-lhe
o rosto para um beijo profundo. Depois
voltou a ergu-la para que os dentes e a
lngua lhe provocassem os seios
enlouquecendo-a com uma necessidade

frentica de se contrair no exato ponto


que os unia. Ele segurou-a pelas ancas,
parando o movimento e deliciando-se
apenas com aquela sensao de
preenchimento. Ela sentiu-o de forma
to clara, to completa que a deixava
louca por no poder encontrar qualquer
alvio ao que ele lhe fazia.
A sua mente comeou a toldar-se, tal
como acontecia quando a satisfao
final acenava. O prazer e a sua essncia
perseguiram aquele maravilhoso xtase.
Ele voltou a segur-la pelas ancas e
assumiu a liderana para que ela no
pudesse escapar aos movimentos dele e
de como ele a fazia renascer para aquela
presso ertica.

No houve uma exploso libertadora


desta vez. Antes, um turbilho de prazer
cintilante percorreu-lhe o corpo. No
houve anulao de conscincia. Nem
escapatria. Ela permaneceu plenamente
consciente de todas as subtilezas de
como aquele afluir a alterava e afetava,
at parecer invadir-lhe o corao e a
alma.
Ela deixou-se cair em cima dele,
esgotada, sem defesas contra aquele
estado de esprito. E assim no pde
ignorar a sombra de tristeza que emergiu
dentro dela, e l permaneceu depois de
o prazer que a obscurecera ter passado.
Era por causa de Katherine, sups.
Sorriu de si mesma por ainda pensar

nela como Katherine, pois agora sabia


que o nome dela no era Katherine
Johnson. Mas no a pressionara para
saber o verdadeiro. Enquanto Katherine
permanecesse em Inglaterra, seria
melhor que ningum conhecesse a sua
verdadeira identidade.
Os braos de Castleford envolveramna, como se lhe adivinhasse a tristeza e
soubesse o motivo. Ele no se fora
despedir, claro; mas, assim que Mr.
Edwards mandou preparar a carruagem,
Daphne soube que nunca mais veria a
sua mais recente irm.
Ela sentiu o beijo dele no cabelo.
Acho que com esta so cinco vezes
hoje disse ele. Formamos uma
parelha melhor do que eu imaginava.

um prazer descobrir que to insacivel


como eu.
Daphne no conseguiu evitar uma
risada. Fora ela que pedira a quinta vez.
Sentira-se to desolada quando viu
Katherine desaparecer na carruagem
com Mr. Edwards que s queria o
consolo de um amigo, tomando ela
prpria a iniciativa. Quem teria
imaginado que ela visse aquele homem
no papel de amigo capaz de a consolar e
daquela forma?
Onde acha que eles esto?
perguntou ela. A que distncia j
estaro daqui?
No sei o que quer dizer. Aguardo
que Mr. Edwards regresse do banco a

qualquer momento.
Ela virou-se para poder ver o seu
rosto.
Como existe a possibilidade de que
lhe faam perguntas sobre eles, talvez
seja melhor saber o que vai ser dito para
no ser apanhado de surpresa.
Eu vou saber tudo, e no apenas o
suficiente desta vez? Estou capaz de
desmaiar de choque com a honra.
No lhe escapou a nota sarcstica na
voz dele ou a aluso a outro
suficiente.
Ela fugiu depois de se proteger do
brutamontes. Ela cortou-lhe o brao
quando ele comeou a espanc-la uma
noite e no se atreveu a voltar depois
disso. S serviria para ele a espancar

ainda mais ou para a mandar prender


por desvio de informaes.
Por outras palavras, tem andado a
abrigar uma criminosa na Flores
Preciosas.
De certa maneira, talvez.
Infelizmente, no h outra maneira
de falar sobre isso. Ainda assim, estou
duplamente feliz por ter mandado Mr.
Edwards fazer-me este recado hoje.
Eu sei que eu estou. Ela beijou-lhe
o peito. E tambm lhe sou muito grata
por isto.
O olhar dele sublinhou a forma como
os corpos se encontravam entrelaados.
Por isto? A gratido toda minha.
Fiquei encantado por ter insistido em

arrastar-me para a cama, mesmo no


sendo a minha. Esta muito mais
pequena. Nem sabia que este quarto
ficava neste piso.
Mas a governanta sabia. Ela tinha
levado Daphne ali para se refrescar.
Poderiam ter ido para a cama de
Castleford, claro. No era muito longe.
Contudo, quando ela o atraiu para mais
um momento de paixo, descobriu que o
seu corao se rebelava contra deitar-se
com ele naquela cama que tantas
mulheres tinham conhecido.
Prefiro este quarto disse ela. Eu
estava a falar de os ter ajudado. Mas,
sim, tambm sou grata por isto. Foi o
melhor conforto para um corao triste.
Isso agradou-o mais do que ela

esperava. Ele rodou para poder aninharse em cima dela. Daphne percebeu, ao
mirar-lhe o rosto, que desde aquela
tarde na tenda do jardim, um terceiro
Castleford havia surgido, e que tinha
vislumbres dele em momentos como
este. Este Castleford tinha muito dos
outros dois, o incorrigvel e o de terafeira,
mas
notabilizava-se
principalmente pela forma como incutia
confiana na sua... honestidade, sups
que seria a palavra mais correta.
Ele brincou com as madeixas do
cabelo dela, que se tinha desmanchado.
No tem de se preocupar com ela.
Mr. Edwards conhece as estalagens
onde guardo todos os meus cavalos,

para fazer a troca quando viajo. Ele era


responsvel por enviar o pagamento
para a manuteno dos cavalos. Vo
chegar a Liverpool e entrar num navio
no tarda nada e, mesmo se forem
seguidos, o que duvido, nenhum marido
a vai apanhar.
Liverpool? Pensei que eles iam fugir
para a Costa Leste.
Isso demasiado previsvel e deixaos no Continente. Mr. Edwards precisa
de arranjar emprego. A Amrica ser um
terreno mais frtil para um homem bemeducado de letras.
Amrica. To longe.
Tenho de ir dizer Audrianna. Ela
enviou um mensageiro com um pedido
para eu ir l a casa esta tarde. Depois de

a carruagem regressar a casa, o cocheiro


deve ter explicado a sua ausncia e onde
deixou os passageiros.
Vamos juntos.
Aquela honestidade voltou a refletirse nos olhos, e ela sabia o que estava
implcito.
Agradeo a sua companhia,
Castleford.
Ela
no
far
um
interrogatrio to pormenorizado se
estiver comigo. No entanto, no
voltaremos para aqui juntos.
Se voltar a viver em Park Lane,
enquanto o Summerhays e a mulher l
esto, ser terrivelmente inconveniente.
Ter um caso com uma mulher casada
seria mais fcil. Ele brincou com os

lbios dela e passou ao de leve a ponta


dos dedos pelos contornos do rosto,
numa tentativa de a fazer mudar de
opinio. Seria s por alguns dias que
viveria aqui comigo em pecado. Quando
o escndalo rebentar, j estaremos
casados, o que servir de alimento ainda
maior para os tolos.
L vinha outra vez com a suposio de
casamento. A culpa e a respetiva e
necessria penitncia. Ele ainda no a
tinha pedido em casamento, claro.
Todos os trs Castleford partiam do
princpio de que iria acontecer tal como
ele decretara.
No vou viver para Park Lane
explicou ela. Amanh regresso
Flores Preciosas. No posso esperar

que a Verity fique a tratar dos jardins e


da estufa no meu lugar.
Ele suspirou daquele jeito dramtico,
como se a idiotice do mundo e a
teimosia dela conspirassem para o
perseguir. Descansou a testa contra a
dela durante um queixume abafado.
Ento, olhou para baixo de novo, com
ar demasiado profundo e srio.
Sabe que podemos contratar
jardineiros para trabalhar l. O que quer
dizer que se vai embora por outras
razes.
Voltara a curiosidade e ele j pensava
de mais num minsculo pormenor.
l que eu perteno.
Uma dor profunda apertou-lhe o

corao, porque ele iria ouvir tudo o


resto do que ela queria dizer, mesmo se
no o tivesse dito por palavras. Eu no
perteno aqui, consigo. Ambos sabemos
disso.
Est a enterrar-se l antes do tempo.
Mais valia ser um cemitrio coberto de
flores. O olhar tornou-se mais duro ao
diz-lo. At viver aqui em escndalo
seria melhor, e eu no estou a pedir que
o faa. Viver afastada tanto tempo
deixou-a demasiado confortvel no seu
isolamento, parece-me.
Foi a vez de ela ouvir as palavras por
dizer. No faz sentido uma mulher
desistir de ser uma duquesa e escolher
a obscuridade em seu lugar. No faz
sentido, mesmo que isso signifique

casar-se com algum como eu.


Eu que tenho de decidir o que
melhor para mim. No pense em voltar
atrs com sua palavra acerca de um
lugar no campo onde eu possa viver,
muito menos para satisfazer as suas
prprias preferncias, com o intuito de
me salvar do meu triste destino.
Ele rebolou de cima dela e deitou-se
de costas, visivelmente irritado. Olhou
para ela.
J se cansou de mim, j? Isto foi um
presente de despedida? To tpico de
uma mulher, s admitir o seu desejo ao
sair porta fora.
Est a ser desagradvel, Vossa
Graa.

Responda-me. J se cansou de mim?


Ela devia dizer que sim. Mas no era
fcil mentir olhando para uns olhos to
francamente abertos para ela.
Eu preciso de estar l quando a
Margaret e as outras chegarem. Preciso
de preparar tudo para as receber, assim
como cuidar das plantas. Isto no por
sua causa, mas por causa das
responsabilidades que tenho.
Covarde. Ela devia ter deixado que
fosse a intimidade de despedida, tal
como ele pensava. Devia aceitar que a
relao tinha terminado. Mas no
conseguia, por mais que tentasse.
Mesmo este afastar fsico iria mago-la
mais do que ela jamais julgara possvel,

e, ao que parecia, enquanto se fitavam


um ao outro deitados nas almofadas,
outros afastamentos aconteciam tambm,
dentro dele.
No assim to longe disse ele,
voltando o olhar para o teto. Mas ter
de ser a Daphne a vir, porm, a menos
que me queira a aparecer l a
reivindicar os meus direitos de
propriedade, enquanto as mulheres esto
em sua casa.
Ele saiu em seguida para ir aos seus
aposentos lavar-se e vestir-se para a
visita a Audrianna e Sebastian.
Logo chegou uma criada com a gua
que ele tinha mandado levar para
Daphne. Ela arranjou-se tambm, com a
tristeza pesando-lhe na compostura.

Ela poderia voltar, uma ou duas vezes.


Logo, porm, deixaria de o fazer.
Mesmo que ele no se cansasse dela, ela
achava que em breve veria s os outros
dois Castleford, no importava o quo
profundamente mergulhasse nos seus
olhos. Desconfiava que, eventualmente,
ela se tornaria chata e entediante e que
traria mais problemas do que vantagens.
Audrianna parecia prestes a dar luz
antes de o dia acabar. Tentou sentar-se,
a ela e sua grande barriga, da maneira
mais confortvel possvel na chaise
longue. Mas Daphne no deixou escapar
o brilho naqueles olhos verdes, que
diziam que a visita era to interessante

que a distraa do constrangimento do


prprio corpo.
Castleford e Summerhays discutiram
os eventos de Manchester com um
nmero
razovel
de
palavres
resmoneados e uma boa dose de
preocupao comum. Os jornais
continham histrias terrveis do
desastre, e j fora apelidado de
Peterloo por vozes crticas ao papel
do Governo. Um jornalista do Times
tinha sido preso durante o motim e
ningum esperava que a sua histria
exonerasse os oficiais.
Pelo menos uma centena de mortos
disse Summerhays. Talvez mais,
dependendo dos ferimentos. Foi tudo
muito mal feito.

Duvido que vs ouvir muitos dos


teus pares a concordar contigo. O nico
julgamento justo ser na Cmara dos
Comuns contraps Castleford.
Vamos reunir-nos amanh e conversar
sobre isso; pedimos ao Hawkeswell que
aparea tambm e a alguns outros que
no so loucos. No queremos aborrecer
as senhoras com esse assunto agora,
certamente.
Summerhays parecia divertido.
No, claro que no. Ainda bem que
te tenho aqui para me lembrares. Eu sei
que preferes muito mais conversa de
salo do que discusses sobre eventos
de grande importncia.
S estou a querer evitar ignorar a

tua adorvel mulher, que teve a gentileza


de nos receber, apesar do estado em que
se encontra.
Oh, eu no teria perdido isto por
nada deste mundo disse Audrianna.
Abriu um grande sorriso a Castleford e
outro, malicioso, a Daphne. Eu sei
como raro fazer quaisquer visitas
sociais, Vossa Graa. Sinto-me honrada.
Voltou a olhar para Daphne e ajeitou
distraidamente os cachos castanhos
enquanto tentava parecer casual em vez
de morta de curiosidade.
Tive muita sorte por Sua Graa ter
viajado para o Norte tambm tentou
Daphne.
Muita sorte concordou Audrianna.
A escolta dele para fora da regio

foi muito tranquilizadora. Era uma


incgnita o que encontraramos pelas
estradas.
Tem a minha gratido, Castleford,
por proteger a minha querida prima.
Daphne
temia
que
Audrianna
desatasse aos risinhos, se no estivesse
to distrada pelo bvio fascnio com a
presena dos dois convidados ao mesmo
tempo, depois de terem feito uma
viagem juntos.
Lord Sebastian, como est o seu
irmo? Ser que vamos v-lo hoje?
perguntou Daphne, na esperana de
ocupar Audrianna com outros assuntos.
Foi at ao campo visitar a nossa
me. Deve demorar ainda alguns dias a

regressar.
Mas ele est muito bem disse
Audrianna. J voltou a andar. Achei
que o Sebastian ia desatar a chorar
quando viu.
Fiquei muito feliz, claro, mas no
prestes a chorar, querida.
Sebastian lanou-lhe um olhar
complacente, mas repreensivo.
Aquele mdico alemo fez
maravilhas, tenho a certeza, mas acho
que o corpo se curou porque a alma o
fez primeiro continuou Audrianna. E
tambm o corao.
Daphne sabia que o irmo de
Sebastian, o marqus de Wittonbury,
havia deixado a Inglaterra sob uma
nuvem de escndalo. O seu regresso iria

provavelmente agitar as guas. Esperava


que no, pelo menos at Audrianna ter a
criana. Audrianna no era uma mulher
fraca, e a gravidez tinha corrido bem,
mas ningum a queria ver preocupada.
A minha mulher faz aluso maior
mudana na vida do meu irmo
acrescentou Sebastian, principalmente
para Castleford. Ele no voltou
sozinho.
Castleford, que ouvia de forma
educada, ainda que um tanto preguiosa,
despertou.
Isso no soa como se ele tivesse
trazido o mdico.
No, no foi o mdico. A
expresso de Audrianna indicava que

queria muito partilhar a notcia.


Trouxe a filha do mdico, que foi
educada pelo pai nas artes mdicas.
Imagino que possa ser til
respondeu
Castleford,
num tom
especulativo que exigia mais detalhes.
Isso depende do que entendes por
til disse Summerhays um pouco
secamente.
O Sebastian ainda se est a habituar
surpresa explicou Audrianna. A
Joanna uma mulher adorvel. Eu gostei
dela primeira vista.
Castleford cruzou os braos e lanou a
Summerhays um olhar diablico.
Chega de evasivas educadas. Ele
trouxe uma amante?
Summerhays abanou a cabea,

negando.
Vais descobrir que a verdade
muito mais interessante, Castleford.
Trouxe uma esposa.
Graas a Deus que se foram embora
disse Audrianna. Perdoa-me, mas
tenho de esticar as pernas ou desato a
chorar de desespero. Com muito
cuidado, levantou-as e reclinou-se na
chaise longue. Logo hoje, o duque
decide fazer uma visita social.
As minhas desculpas. Eu deveria tlo desencorajado. Acho que ele sentiu
uma certa obrigao de me entregar com
segurana a vs.
Audrianna abriu um leque e comeou

a aban-lo diante do rosto, apesar de o


dia no estar muito quente.
Que delicadeza da parte dele.
Daphne tentou desviar a conversa para
outro stio, longe de Castleford.
Se no te importas, eu gostaria de
ficar aqui hoje noite e voltar para a
Flores Preciosas amanh.
Claro. Vais numa das nossas
carruagens quando quiseres.
Queria saber se, na parte da manh,
antes de eu ir, poderamos pedir Celia
para c vir. Queria v-la e contar-lhe
sobre Katherine.
Contou a Audrianna o que tinha
acontecido e que Katherine se tinha ido
embora.
Vou mandar um lacaio com um

bilhete para a Celia ainda hoje


assegurou Audrianna, com a histria a
esmorecer-lhe o humor. Podemos
tomar um pequeno-almoo tardio juntas.
Obrigada. H uma outra questo que
gostaria de conversar com as duas, e
com a Verity, quando a vir. Estou a
precisar da vossa ajuda.
Audrianna olhou por entre as pestanas
inocentemente.
Uma questo pessoal?
Na verdade, no. Toca-me a mim,
mas tem que ver principalmente com
outras pessoas. Trata-se de uma pequena
misso que empreendi para ver se
consigo corrigir certas injustias
antigas.

A expresso de Audrianna ficou sria.


Misso? Em nome da justia? Que...
nobre.
Esperavas outra coisa?
Audrianna encolheu os ombros e
pareceu envergonhada.
Confesso que a Verity e a Celia me
tm escrito a insinuar as coisas mais
escandalosas. Sobre ti e o Castleford.
Quer dizer que tm andado todas a
coscuvilhar por correio sobre mim.
Quero que saibas que eu tinha a
certeza de que elas tinham interpretado
tudo mal e escrevi-lhes a dizer isso
mesmo.
Obrigada.
Afinal de contas, eu sou tua prima.

Se tu e o duque estivessem... bem, se ele


te perseguisse como elas alegaram, terme-ias escrito a contar. Nunca me terias
deixado no litoral, sem um petisco para
mordiscar.
Daphne esperava que o seu sorriso
parecesse de consentimento.
No, eu tinha a certeza absoluta de
que as duas tinham inventado de moto
prprio este grande esquema de
seduo, que era tudo fruto da
imaginao delas disse Audrianna
muito sria. E mesmo que estivessem
corretas, escusado seria dizer que ele
teria de ser louco para tentar uma coisa
dessas, logo contigo.
Obrigada pela confiana.
Bem, acho que te conheo melhor do

que ningum, Daphne. Eu achava que


estava certa e que elas se tinham
enganado. Ela enfiou a mo no
corpete. Isto , at que encontrei isto.
Abriu a mo para revelar dois brincos
de diamantes.
Daphne olhou para eles. Audrianna
comeou a rir-se de uma forma
tremendamente insinuante.
Pareces distrado, Summerhays. E
no acho que a causa sejam as
repercusses que certamente viro como
consequncia de Peterloo.
Esse desastre pode esperar alguns
dias. No vai a lugar algum to cedo.
Sentaram-se na biblioteca a apreciar

um excelente Porto. Castleford notou,


algo que lhe acontecia ultimamente, que
agora quando bebia, sabia-lhe melhor.
Um pouco de abstinncia parecia
despertar-lhe os sentidos.
A mesma coisa parecia estar a
acontecer na cama. Poder-se-ia pensar
que o desempenho de um homem
sofreria pela falta de prtica, mas a
evidncia provava o contrrio.
Se estou distrado, a culpa dos
assuntos domsticos. A Audrianna a dar
luz em breve o suficiente para me
deixar meio louco, mas agora o meu
irmo... Summerhays meneou a cabea
e riu-se.
D-me a ideia de que no gostas da
mulher. uma aventureira?

Vais sempre pensar o pior do


casamento, no ? Na verdade, no
tenho opinio sobre ela. Acabei de a
conhecer. Ele ama-a muito, e s isso
realmente me importa. No, estou a
pensar sobre onde ele est agora, na
outra mulher com quem ele est e na
reao dela.
Referia-se me. Summerhays
retornara a casa quando o irmo voltara
da guerra ferido e invlido, segundo se
pensava. Ele havia tomado o lugar do
irmo no mundo e protegido o marqus
da me dominadora que faria dele uma
criana novamente.
Tudo significou o fim da parceria
hedonista
entre
Castleford
e

Summerhays.
Castleford
tinha-se
ressentido do sbito afastamento durante
anos.
Imagino que a teatralidade por
aquelas bandas seja to cmica como
trgica disse Castleford.
Exatamente. J imaginei a cara da
minha me ao ver o meu irmo chegar e
apresentar a mulher tantas vezes que...
Summerhays abriu um sorriso irnico.
Que inferno, no sei se estou feliz por
no estar l para ver ou triste por estar a
perder um bom espetculo.
Castleford simulou com olhos
arregalados a mistura de choque e
horror que, provavelmente, mascararam
o rosto da me dele depois das
apresentaes. Summerhays riu-se tanto

que os olhos ficaram marejados de


lgrimas.
Procurou recuperar a respirao.
Claro, tambm me preocupo se a
Joanna saber enfrent-la logo partida.
E se ele tambm ser capaz de o fazer.
Parece-me que o teu irmo capaz
de caminhar pelos prprios ps outra
vez. Literal e metaforicamente. Se ele
precisar de se apoiar em algum, tem
uma mulher. O teu trabalho est feito,
Summerhays. Ele agora poder carregar
o archote da famlia. Mas tu tens
bastante influncia na Cmara dos
Comuns. Ainda ficas com a melhor
parte: riqueza, poder e privilgio, mas
s poupado das partes aborrecidas de

ser marqus. Eu diria que o teu futuro


me parece radioso.
Suponho que sim. Fico aliviado por
isso e tambm por saber que este tempo
connosco no vai ser to curto.
Castleford esticou as pernas.
Percebes que isso significa que
podes voltar a divertir-te. Nem h mais
a necessidade de discrio sufocada.
Raios, podemos voltar a ser como nos
velhos tempos, lado a lado.
Acho que se fizssemos algumas
dessas coisas lado a lado novamente, a
Audrianna dava-me um tiro.
Sim, provavelmente. Bebeu mais
um gole de vinho do Porto. Que
chatice!
Beberam como os dois velhos amigos

que eram, num silncio confortvel.


Ento Summerhays olhou-o com aquelas
centelhas dissolutas de anos atrs a
faiscar.
E ento? perguntou.
Ento, o qu?
O Hawkeswell escreveu-me. Com
frequncia. No podia suportar que eu
no estivesse aqui para ver. Uma
semana ou dez dias, disseste-lhe.
Ah, isso.
Seduziste-a?
No.
Summerhays aceitou sem comentrios.
Ao contrrio de Hawkeswell, ele no
era pessoa de tripudiar ou de acicatar.
No entanto, estamos a ter um caso.

melhor que saibas. Eu no sou bom a


manter essas coisas secretas.
Mesmo assim, eu vou tentar.
Assim que decidi que devia casarme com ela, decidi tambm que uma
seduo no seria o melhor comeo.
Assim, apesar de todo o meu esforo,
acabei por no o fazer. Consegui
surpreender-me a mim prprio. Espero
que este altrusmo no se torne um
hbito.
Summerhays mostrou um choque real.
Estou estupefacto com essa meno
to casual e ligeira ao casamento. Nunca
pensei que veria o dia do teu casamento,
nem mesmo para produzires um
herdeiro. Quando que isso vai
acontecer?

Ainda no est decidido. Talvez


seja melhor no contares tua mulher,
uma vez que era suposto ser segredo.
Summerhays serviu mais vinho do
Porto em ambos os copos. Ergueu o
dele.
Quero felicitar-te. Mrs. Joyes uma
mulher extraordinria.
Castleford aceitou o brinde. Estava
muito feliz por Summerhays ter
regressado cidade. Para comear,
Summerhays entendia que Daphne no
era apenas bonita.

CAPTULO 22
No. Hawkeswell bateu com o
punho na mesa na sala de jogos do
Brookss. No vou aceitar isso.
Levantou-se para enfatizar a rejeio
do que acabara de ouvir.
No te vais casar com essa mulher,
Castleford. Est fora de questo.
Summerhays pousou uma mo
tranquilizadora no brao do amigo e
pediu-lhe para se sentar novamente.
Ests a ser indelicado. Fica feliz por
ele, como um amigo deve ficar.
Era s o que faltava, se deixo uma
coisa dessas acontecer.

Castleford olhou significativamente


para Summerhays.
Ele tem uma certa tendncia para a
proteger. Acha que vou arruinar a vida
dela se nos casarmos. do
conhecimento geral que isso acontece
sempre quando um homem derrama
joias, sedas e peles sobre uma mulher e
faz dela uma duquesa.
Ela uma mulher adulta,
Hawkeswell argumentou Summerhays.
Nem ela pessoa de no saber o que
quer ou de precisar da tua interferncia.
Maldio, no ela que vai ficar
arruinada. Hawkeswell suspirou
daquela maneira irritante. Pensa,
homem. O que ests a fazer? Tu no

nasceste para casar. Nem foste educado


para isso, tambm. Que raio, tu s o
Castleford. Tens uma imagem a manter.
Uma imagem importante, que no
certamente a da vida domstica.
Que dramatismo, Hawkeswell.
Tanta preocupao com o meu bem-estar
e reputao comovente. No te aflijas.
No o anncio do fim da civilizao.
Ainda serei eu, no importa o que
acontea.
Hawkeswell soltou um riso mordaz.
At Summerhays sorriu noo.
Achas? perguntou Hawkeswell.
Deixa-me dizer-te, meu amigo, o
casamento s um estado adequado
para um homem que se encontra em duas
situaes. Ou ele deve estar servilmente

apaixonado como eu estou ou o


casamento lhe deve ser totalmente
indiferente. Qualquer coisa entre ambas
causar uma tristeza incalculvel. Dizlhe, Summerhays. Explica-lhe como as
mulheres s so um contentamento
quando estamos to obcecados que
achamos as suas pequenas manipulaes
enternecedoras
em
vez
de
enlouquecedoras. Mete-lhe algum juzo
na cabea.
J passou da hora de ele se casar,
tens de admitir.
Para qualquer outra pessoa, seria
verdade. Mas no para ele.
Desviou o olhar, frustrado, como um
homem a tentar falar com um estranho

que no entende a sua lngua. Castleford


achou o desnimo dele fascinante.
Hawkeswell abanou a cabea
tristemente.
A ltima grande esperana da
humanidade, e acaba assim. Suspirou.
Ela enfeitiou-te. Essa a nica
explicao. Venceu-te no teu prprio
jogo.
Tinhas razo, Castleford disse
Summerhays em jeito de desculpa. Eu
estava errado. No devias ter-lhe
contado j. Eu no devia ter-te
pressionado a faz-lo.
A cabea de Hawkeswell virou-se.
J? Isso quer dizer que partilharam
comigo um segredo? Isso estranho
para um compromisso que envolve um

duque. Lanou-lhe um olhar severo.


Quando que vais publicar o anncio?
Eles querem manter a discrio para
j. At que esteja tudo resolvido
explicou Summerhays.
Hawkeswell
franziu
a
testa,
desconfiado. Um divertimento malvolo
semicerrou-lhe os olhos.
Summerhays, tu s muito boa
pessoa. Acho que o nosso amigo se
aproveitou disso. S consigo pensar
numa coisa que tem de ser resolvida
antes de um noivado ser anunciado, e
essa se existe sequer um noivado.
Castleford bocejou e deixou a ateno
vaguear. Reparou que Latham jogava
cartas no canto mais distante. Latham

levantou os olhos das cartas naquele


momento e acenou em cumprimento.
Que pessoa cnica que tu s,
Hawkeswell disse Castleford. Eu
ficaria preocupado se pensasse que o
casamento a causa e teria receio por
mim, mas foi sempre um trao da tua
personalidade. Quanto a esta pequena
mudana na minha vida ser um
prenncio de fatalidade, como dizes,
devo assegurar-te de que no ser o
caso. Agora, em relao crise poltica
que nos reuniu aqui...
Ele est a tentar mudar de assunto,
Summerhays. Estou-te a dizer, eu tenho
razo. No h noivado nenhum.
Ele tem razo? Agora que penso
nisso, tu no me disseste que estavas

noivo ontem noite. S disseste que


tinhas decidido casar-te com ela.
E vou.
J lhe fizeste a proposta?
perguntou Summerhays franzindo o
sobrolho agora tambm, tal como
Hawkeswell fizera.
Ela conhece as minhas intenes.
Expliquei-lhas de forma muito clara.
costume fazer a proposta
contraps Summerhays. As mulheres
gostam de ser consultadas, no apenas
informadas das intenes de um homem.
Ela no vai aceitar disse
Hawkeswell. Confia em mim, ela no
concordou. E se alguma vez o fizer,
Castleford, o preo ser que te

regeneres.
Ento, a humanidade est a salvo. A
sua ltima grande esperana no vai
cair. No entanto, no espero tais
exigncias.
Ora bolas, ela j conseguiu pr-te
quase meio regenerado.
Hawkeswell continuou a insistir em
ver tudo sob a pior luz possvel. O
homem parecia no ver o bvio outro
lado das coisas, que uma pessoa quase
meio regenerada ainda era mais do que
meio libertina. Assim que ele e Daphne
se casassem, Castleford partia do
princpio de que a balana voltaria a
inclinar-se mais para o lado no
regenerado.
Quando esperas fazer o anncio?

perguntou Summerhays.
Em breve.
Quanto tempo?
Uma semana, no mximo. Talvez dez
dias.
Castleford levantou-se e esticou as
pernas. Uma razo pela qual no jogava
muito era por as cadeiras das mesas de
jogo
serem
muitas
vezes
desconfortveis. Ao fim de duas horas
sentado naquela e sem sequer se ter
divertido com o jogo de cartas, j estava
mais do que farto.
Os homens que se tinham juntado a
Summerhays, Hawkeswell e a ele
pareciam muito srios e sbrios, e

tambm se preparavam para sair. Vrias


outras mesas notaram a conversa a
quebrar, assim que os homens l
sentados repararam em quem se tinha
reunido ali no Brookss e na maneira
como tudo era dito num tom baixo de
mais para que algum conseguisse
escutar
decentemente.
Castleford
calculava que Liverpool ouviria falar
daquela reunio em menos de uma hora
e ficaria preocupado.
No que muito tivesse ficado
decidido. Tal como ele esperava, os
membros da Cmara dos Comuns teriam
de seguir os trmites habituais em
qualquer crtica ao papel do Governo na
questo de Peterloo. Os lordes, com
poucas excees, iriam decidir ouvir o

que queriam ouvir acerca do ocorrido


porque queriam que qualquer sinal das
classes inferiores a organizarem-se
fosse tratado severamente. Ningum se
tinha esquecido do que tinha acontecido
em Frana no h muito tempo.
Com os assuntos de Estado fora da sua
mente, Hawkeswell no conseguiu
resistir a um acicatar de despedida.
Dez dias, disseste. Vou estar atento
aos anncios nos jornais.
Contudo, no era nos dez dias que
Castleford ruminava quando se despediu
dos outros. O problema de Daphne
exigir que ele se regenerasse que no
lhe saa da cabea. Hawkeswell
conseguia ser insuportvel por vezes,

mas outras, via as coisas de forma muito


clara. No tinha ele prprio achado
Daphne vaga e se perguntado se a regra
de no meter o nariz seria egosta? Os
instintos dele sobre as mulheres tinham
estado certos nesse caso.
Qual seria a razo da resistncia dela?
Ser que o achava incompatvel? Isso
seria terrvel, se assim fosse. Cabea
fria. Afinal ele era um duque. Durante a
temporada, quase precisava de uma
espada para ir a qualquer stio, com
tantas mes a tentar adicion-lo sala
dos trofus.
No entanto, tentou ver o problema
pelos olhos de Daphne. O exerccio era
uma novidade e at interessante.
Distraiu-o o suficiente para ficar ali de

p um pedao, a olhar para a mesa de


jogo, completamente fascinado.
Depois de tentar pensar como uma
mulher mais do que qualquer homem
deveria tentar, concluiu que as palavras
dela quando falaram do casamento
podiam ter sido a mais pura verdade.
Ela no gostaria de se casar com um
homem que a visse como penitncia, e
ele tinha de admitir que o fizera,
embora, se fosse honesto consigo
prprio, a ideia de a ter por perto com
mais frequncia tinha um certo apelo.
Ela tambm podia no querer um
marido que pretendia continuar na
gandaia at morrer. Que mulher
quereria?

Ela tinha pesado os benefcios contra


esses dois pontos e chegara concluso
de que o ttulo, o luxo e a segurana no
eram suficientes.
Ele foi compreensivo at chegar a
essa ltima parte. S um tolo faria tais
clculos estpidos, e Daphne no era
uma tola. Era evidente que lhe estava a
escapar algo nas suas especulaes
sobre a perspetiva dela sobre o assunto.
Sem conseguir imaginar o que seria,
virou-se para se ir embora e quase foi
de encontro a um dos homens que se
havia juntado a eles nessa noite e que
ainda no se tinha ido embora.
Estava perdido em pensamentos,
Castleford. Tamor Raylor, um

deputado de Oxfordshire, sorria-lhe com


ar esperanoso, da mesma forma que faz
um alfaiate quando mostra os tecidos
mais caros. Estava espera de lhe dar
uma palavrinha, mas no queria
interromper as suas deliberaes.
J trocmos muitas palavras hoje,
Raylor. No tenho nada mais a dizer
sobre o assunto.
Raylor riu-se e olhou de soslaio para
os outros cavalheiros na sala de jogo.
Trata-se de algo completamente
diferente. A palavra que procuro muito
particular.
O dia tinha sido muito parecido com
uma tera-feira e Castleford pensou em
livrar-se dele. Ento lembrou-se que
realmente era uma tera-feira. Com

alguma relutncia, concordou com um


aceno de cabea e seguiu Raylor at ao
exterior da sala.
Nem mesmo a biblioteca tinha
privacidade suficiente para aquela
conversa. Raylor levou-o para a casa de
banho, com a sua grande sucesso de
cadeiras sanitrias.
No fazia ideia que se referia a este
tipo de palavra particular, Raylor.
O homem no compreendeu logo o
significado mas, em seguida, arregalou
os olhos, horrorizado.
Oh, cus! Oh, no, Vossa Graa. Por
favor, no me entenda mal... eu nunca...
bem, isto , eu no critico quem faa,
mas eu, pessoalmente, nunca...

Castleford sentou-se na tampa de uma


das cadeiras sanitrias.
A menos que algum esteja
escondido dentro de um dos penicos,
isto o mais privado que consegue
encontrar em Londres, imagino. Com
tantos cuidados da sua parte, espero que
o assunto seja bom.
Raylor enxugou a testa com o leno e
recomps-se.
Eu estou a falar em nome de um
grupo de homens. Ns formmos um
consrcio, percebe, e eu fui enviado
para
lhe
oferecer
uma
soma
considervel pela terra no Middlesex,
onde teve aqueles engenheiros a
trabalhar.

Eu recebi relatrios de invasores


por l. Foi o senhor?
Ns somos cavalheiros. No
invadimos terras.
Mas contratam homens que o fazem,
talvez.
Raylor optou por no responder.
Castleford sabia que deveria ir-se
embora. Tinha outros planos para aquela
terra agora. Contudo, era uma terafeira, no era? Era obrigado a exercer as
suas responsabilidades neste dia.
Que tipo de soma considervel?
Vinte mil libras.
Raramente fico impressionado, Mr.
Raylor, e muito menos por si. No
entanto, devo dizer que hoje subiu

consideravelmente
na
minha
considerao.
Obrigado, Vossa Graa. Posso
interpretar isso como significando que
aceita a minha proposta?
De todo. uma soma considervel,
mas temo que aquela terra valha bem
mais do que isso para mim.
Agora foi a vez de Raylor ficar
impressionado.
De facto, senhor? Deve conter algo
ainda mais valioso do que fomos... do
que fomos levados a pensar.
Sim, verdade.
Ele levantou-se.
Raylor seguiu-o at ao exterior.
Vou falar com os outros membros,
Vossa Graa. Talvez se me der um

nmero que...
Eu no poderia ser tentado por
menos de cinquenta mil, o que no quer
dizer que possa ser tentado de todo.
Cinquenta... Oh! uma terra muito
valiosa, de facto! Peo-lhe que me
permita ter uma outra conversa
particular daqui a uns dias, Vossa
Graa. Por tal prmio, poderemos ser
capazes de corresponder a essa
expectativa.
Voc pode ter as conversas
particulares que quiser, mas eu seria um
tolo se vendesse.
Livrou-se de Raylor e dirigiu-se para
a porta a caminho da rua.
No devias tentar vender o que no

teu, para comear disse uma voz


calma mas assertiva.
Castleford no abrandou o passo nem
sequer olhou.
Bem me pareceu ter-te visto a
espreitar da biblioteca, Latham. Andas
procura de pecadores para salvar com a
tua hipocrisia pomposa?
As botas de Latham ultrapassaram as
dele, depois giraram e Latham
bloqueou-lhe o caminho at porta.
No tens aparecido ultimamente.
Andas muito ocupado a divertir-te?
Mais do que tu, certamente. Fingir
ser um santo deve tornar-se muito chato.
Eu mantenho-me ocupado o
suficiente e tambm me divirto o
suficiente. Embora ultimamente o

ocupado tenha ultrapassado o divertido,


isso verdade. Alm de todas as
reunies com os ministros, ainda existe
essa questo da maldita terra que o meu
pai te deixou. Metade de Londres parece
estar a formar consrcios para a
comprar.
Ento metade de Londres
composta por jumentos. Eu j disse
vezes sem conta que no h l nada.
Afirmas com demasiada solenidade.
Eles no acreditam em ti. Nem eu.
Isso porque tambm s um
jumento. Agora, por favor, sai da.
Mesmo s teras-feiras, tenho o direito
de ser poupado da tua presena.
Latham hesitou, como uma provocao

infantil. Castleford estava a decidir que


o atraso justificava um soco no nariz,
quando, infelizmente, Latham se afastou.
Eu sei o que encontraste l, Tristan,
por isso no finjas indiferena entediada
comigo. Um desses homens que
contrataste achou vinte libras mais teis
do que a tua boa opinio dele.
Com tantos idiotas determinados a
comprar alguma coisa, eventualmente,
algum espertinho iria inventar algo para
vender. Ele provavelmente j ganhou
vinte libras vezes suficientes para
comprar uma casa em Npoles. Eu
gostaria de saber quem ele . D-me
sempre jeito uma mente empreendedora
como ele parece ter.
E no estava a brincar. Devia tratar de

descobrir quem era. Precisava de um


novo secretrio.
Se no tivesse valor, terias aceitado
os cinquenta mil de Raylor.
Percebeste mal. Eu disse que
cinquenta mil me poderiam tentar. Ele
no os ofereceu. Ainda.
Ofereo eu. E sugiro que aceites. Eu
conheo-te, e conheo o teu jogo. Est
na hora de parares com esta farsa de
incentivar outros lances, fingindo
desinteresse.
E interromper a diverso? J
cheguei aos cinquenta mil, apesar de
insistir que no existe nada l. Imagina
se eu admitisse que havia.
Vais aceitar porque, caso contrrio,

eu cumpro a ameaa de contestar o


testamento se no me venderes a terra.
Assim que o meu advogado se mexer,
todas as outras ofertas iro desaparecer.
Castleford franziu o sobrolho ao ouvir
a ameaa enquanto Latham o observava
atentamente.
Vejo que me tens bem encurralado,
Latham. Tu realmente s cruel, no s?
Eu s fao o que sei que meu pai
gostaria que eu fizesse.
Castleford encolheu os ombros.
Que inferno, se eu decidir vender,
tanto me faz vender a ti como a um dos
outros idiotas, suponho. Dinheiro
dinheiro. E tera-feira tera-feira.
Mas de repente, cinquenta mil j no me
parecem to tentadores como achei que

seriam.
Os olhos de Latham faiscaram. Ele
sorriu, satisfeito, confiante na vitria.
Posso considerar um pouco mais.
Pe a oferta por escrito, e pensarei
nisso.

CAPTULO 23
podamos assim, Mrs. Palmer.
N sDaphne
mostrou mulher
como se devia usar a pequena faca. A
trepadeira de rosas na prgula exibia os
resultados do uso inexperiente daquela
ferramenta, conseguidos antes de
Daphne ir a tempo de impedir o dano.
Ela deixou Mrs. Palmer tentar
novamente e caminhou at onde Mrs.
Reever limpava com um sacho algumas
ervas daninhas na horta. Todas as
mulheres sabiam cultivar alimentos, e
aquele terreno tinha sido muito bem
trabalhado na ltima semana desde que

tinham chegado todas de viagem. No


entanto, Daphne quis que elas se
revezassem, porque precisava que
aprendessem as especificidades mais
delicadas da horticultura, se queria que
o negcio prosperasse.
O dia estava bastante quente, mas com
a chegada de setembro, a brisa trazia
aquela aspereza que anuncia o tempo
mais frio. Em breve as tarefas
concentrar-se-iam na estufa e a haveria
muito mais a aprender.
As notcias de Failsworth eram que,
de facto, alguns homens tinham ido
procura de Margaret e que at chegaram
a entrar e a revistar a casa. Daphne
queria acreditar que era devido a uma
investigao mais pormenorizada sobre

os eventos horrveis daquele dia. Mas


no acreditava. Nem as outras mulheres
ali convidadas.
Suspeitava
que
todas
iriam
permanecer com ela um bom tempo.
Mrs. Hill saiu da casa.
Correio disse ela, entregando
vrias cartas. Espreitou por baixo dos
folhos da touca. Estive a fazer as
contas, como me pediu. Posso sempre
alimentar mais bocas com o dinheiro
que gastamos, mas conte com muito mais
sopa e po.
Tenho toda a confiana em si, Mrs.
Hill. Desde que no morramos fome,
tudo bem.
Mrs. Hill olhou para os jardins e para

as trs toucas dobradas, concentradas no


trabalho.
Os problemas delas vo passar,
tenho a certeza de que sabe. Elas no
vo ficar aqui para sempre. Nem as
outras que vierem. Eu no tenho jeito
para fazer crescer plantas, s para as
cozinhar, como tambm sabe muito bem.
Assim que se forem todas embora, e
com Katherine j ida...
Eu tenho tendncia para atrair as
mulheres que precisam de casa como a
luz atrai as traas, como bem sabe
respondeu Daphne com um sorriso
maroto. Estou certa de que outras
viro.
Mrs. Hill assentiu.
Eu adivinhei o que se passava com a

Katherine. Fiquei tentada a falar com


ela, para a tranquilizar. Ela mostrava-se
com tanto medo, como se esperasse que
um magistrado aparecesse a qualquer
momento. Claro, eu achava que ela tinha
tido o bom senso de o matar. Eu costumo
dizer que se uma mulher decide cortar
um brutamontes nalgum stio, o melhor
deles a garganta.
Daphne achou a falta de contrio de
Mrs. Hill acerca do pescoo de um
brutamontes um pouco assustadora. Mas
ento lembrou-se do estado debilitado e
das marcas das agresses que a mulher
tinha quando se conheceram h seis
anos.
Ainda bem que no falou com ela,

Mrs. Hill, nem partilhou a sua opinio


sobre o destino devido a maridos que
espancam as mulheres. No queramos
que ela adivinhasse como chegou at
aqui, no ? J foi h alguns anos, mas
provavelmente ainda h um magistrado
que tambm est curioso sobre o seu
paradeiro.
L isso verdade, sim senhora.
Ela inclinou-se e arrancou um pouco de
salva do canteiro de ervas aromticas.
Vou deix-la ler as cartas. Ainda tenho
de preparar o quarto para aquelas duas
que chegaram esta manh.
Daphne sentou-se num banquinho ao
lado da horta e voltou a ateno para o
correio.
Uma carta chamou-lhe a ateno.

Tinha o selo de Castleford. No tinha


recebido nenhuma carta desde que
chegara, fazia duas semanas. O depois
tinha chegado mais depressa e com mais
finalidade do que esperara.
Quebrou o lacre e abriu-a, sabendo
imediatamente pela caligrafia que no
fora
o
duque
a
escrev-la.
Aparentemente tinha um novo secretrio.
Um tal de Mr. Austry apresentou-se e
escrevia em nome de Castleford para a
convidar para um jantar que Sua Graa
ia dar na prxima sexta-feira, em
homenagem ao marqus de Wittonbury.
Sua Graa iria enviar a carruagem na
quinta-feira e ela seria sua convidada
at segunda-feira seguinte.

Mais uma vez, o duque tinha


rabiscado um curto posfcio pela
prpria mo. Tem de vir. Eu insisto. Se
no vier, eu vou a, como avisei que
iria.
Ela riu-se da arrogncia daquelas
linhas. Mas ficou sensibilizada, tanto
por ele ter feito o esforo de escrever
alguma coisa como por revelar a
continuao do seu interesse de forma
to clara. Uma luz de felicidade
iluminou-lhe o corao.
As outras cartas eram das amigas.
Relatavam os seus esforos em prol da
pequena misso que lhes confiara.
Audrianna tambm mencionava o jantar
que Castleford iria organizar e

perguntava-lhe se iria ficar hospedada


em Park Lane.
Daphne levou as cartas para casa,
pousando-as na secretria da biblioteca.
Escreveu a Verity primeiro, pedindo-lhe
para pr em prtica alguns planos muito
especiais que haviam discutido. Em
seguida, escreveu a Celia e Audrianna
explicando esses mesmos planos.
Por fim, respondeu ao convite de
Castleford.
Agradecia
a
condescendncia
e
a
amvel
considerao de Sua Graa, explicou a
Mr. Austry. Esperaria a carruagem do
duque ao meio-dia da prxima quintafeira.
Elas andam a tramar alguma. As

nossas mulheres, quero dizer declarou


Hawkeswell, sentado numa cadeira no
quarto de Castleford, j com um copito a
mais do que era habitual.
Todos os amigos que o visitaram
naquela tarde tinham deixado a
impecvel sobriedade para trs. As
garrafas de vinho vazias formavam uma
fila na secretria, onde o manuscrito
aguardava o captulo final.
O Hawkeswell conhecido por
levantar suspeitas sem fundamento
disse Summerhays. Desta vez, ele est
certo. Alguma coisa est em marcha.
E s podemos esperar nunca termos
de ficar a saber o que disse
Albrighton. Enquanto isso, aproveito

os esforos de Celia para me distrair de


perceber. S tenho de mencionar todas
aquelas cartas a ir e a vir entre elas para
ela me arrastar para a cama.
Um estrondo quase obliterou as suas
ltimas palavras. Castleford olhou na
direo do som. Os dois homens que
trabalhavam perto da lareira pararam e
ergueram o olhar com cautela.
Por falar em camas...
Disse que era tudo, sir. No temos
outra escolha a no ser partir este
pedao para o fazer.
No estou a reclamar. Continuem o
trabalho.
Os homens obedeceram. Hawkeswell
olhou com curiosidade e deitou mais
vinho no copo.

Ainda no sei porque tens de fazer


isto disse ele.
apenas uma cama, Hawkeswell.
Comprei uma nova. To grande como
esta. De muito melhor qualidade e de
estilo mais moderno.
Sabes bem que no uma cama
qualquer.
No, no era. Era a cama onde
Daphne no se queria deitar.
Assumo que seja simblico
interveio Albrighton. Um rito de
passagem requer rituais deste gnero.
Para um homem que raramente fala
abertamente, s vezes consegues dizer
sem rodeios o que melhor ficar por
dizer, Albrighton criticou Castleford.

As minhas desculpas. Apenas


assumi que todos ns sabamos porque...
Sim, maldito sejas, todos ns
sabemos o porqu explodiu
Hawkeswell.
Ests a ver? disse Castleford,
apontando para Hawkeswell. Ele v
mais simbolismo do que existe,
infelizmente. Como tu, talvez. S o
Summerhays compreende que estou
apenas a livrar-me de uma cama porque
comprei uma nova.
Na verdade, estou com os outros
disse Summerhays. Foi por isso que
nos convidaste a vir, no foi? Para te
darmos coragem de atirares parte da tua
antiga vida para a pira funerria?

Mas que inferno, tambm me vais


aborrecer? Esto todos aqui porque
pensei que seria divertido. Um
equvoco,
posso
ver
agora.
Hawkeswell, para de ser to
tediosamente srio. Bolas, no tarda
nada ests a compor um panegrico
sobre as cordas e as tbuas.
Uma excelente ideia! Comeo eu
disse Summerhays.
Levantou-se e pigarreou.
Estamos aqui reunidos para nos
despedirmos de uma pea especial de
mobilirio. A maioria das camas nunca
passar de uma coleo de madeira e
cnhamo. Elas servem o seu propsito
sem um queixume ou glria. Conhecem o

seu lugar no grande desgnio, e um


lugar humilde. Algumas camas, contudo,
em especial aquela que enviamos hoje
para a justa recompensa na vida aps a
morte...
Para o inferno, para onde presumo
que v brincou Albrighton.
Queres continuar? perguntou
Summerhays.
Eu nunca seria capaz de igualar a tua
eloquncia. Por quem sois, continua.
Algumas camas elevam-se acima do
vulgar e deixam a sua marca na histria
do Homem. Hoje dizemos adeus a essa
raridade no mundo, uma cama notvel.
Uma cama que viu mais prazer numa
quinzena do que a maioria v em toda a
sua existncia. Uma cama que inspirou

uma coragem e criatividade sem


paralelo nos empreendimentos sensuais.
Ergueu o copo e a voz. Meus
senhores, demos a esta nobre cama a
honra que lhe devida. Bebeu o
contedo de uma vez s e atirou o copo
para a lareira. As chamas subiram. Os
trabalhadores deram um salto para trs.
O copo de Albrighton seguiu-se.
Hawkeswell atirou o seu tambm.
Maldio! Acho que vou chorar.
Castleford
hesitou,
apreciando
subitamente o potencial simbolismo. At
desejou ter dado um nome maldita
cama, para poderem fazer uma
despedida mais adequada.
Notou que os outros reparavam na

pausa que fizera, Hawkeswell com um


ar bastante esperanoso.
Summerhays sorriu.
Chegou a hora, Vossa Graa. H
mais benesses no que est por vir do que
sonha a tua v filosofia. Confia em todos
ns, que verdade.
Rindo de tal noo, mas com mais
confiana do que jamais admitiria,
Castleford atirou o copo para a lareira.
Daphne no poderia ter pedido para
viajar para Londres em mais estilo. A
carruagem de Castleford chegou
Flores Preciosas com dois lacaios atrs
engalanados nas suas librs. Quando
entrou na carruagem, percebeu que uma
cesta com vinho e frutas a aguardava,

assim como um cobertor para pr no


colo, caso achasse o dia muito frio.
Ao chegar a casa do duque, os criados
acorreram a servi-la. O prprio
mordomo saiu para lhe abrir a porta da
carruagem, como se ela fosse uma
duquesa.
Outra figura apareceu. O prprio
Castleford saiu da casa para a
cumprimentar. A honra apanhou-a
desprevenida e ela fez uma pausa antes
de avanar ao encontro dele. Lanou-lhe
um olhar avaliador, vendo a forma como
o corpo dele comunicava confiana
absoluta e o rosto exibia tanto
indiferena como intenso interesse pela
sua chegada.

Demorou-se no olhar, usando de toda


a ateno, para gravar na mente aquela
imagem dele ali. Desconfiava que iria
fazer muitas gravaes mentais nos
prximos dias.
O mordomo entregou-a ao seu senhor.
Castleford conduziu-a at casa.
Devia ter vindo mais cedo disse
ele, com um tom muito ducal e um pouco
melindrado.
No me convidou mais cedo.
Eu disse-lhe claramente que queria
que viesse. Bolas, j passaram duas
malditas semanas.
Estou aqui agora. Podemos ter uma
discusso se insistir, mas ser uma
receo muito triste.

Ele puxou-a de lado, para falarem em


privado. Podemos ter a discusso mais
tarde. Colocando as mos em ambos
os lados da face, puxou-a para um beijo
doce, que lhe abalou o corao. Tenho
a inteno de me certificar de que at
segunda-feira no queira mais ir-se
embora.
Ela mal conseguiu esconder o quanto
aquelas palavras a tocavam. Ir-se-ia
embora, quer quisesse quer no. Na
segunda-feira tambm esperava que a
opinio dele fosse diferente.
Eu disse governanta que usaria o
quarto que as duas descobriram perto
dos meus aposentos disse ele,
tomando-lhe a mo e levando-a para as

escadas.
Ela ficou escandalizada?
No sei. H pessoas que se
preocupam se os criados ficam
escandalizados? Que estranho.
No pararam nos sales de receo do
piso de cima, mas prosseguiram. Ele
acompanhou-a at ao seu quarto de
vestir e imediatamente a fez rodopiar e
comeou a desabotoar-lhe o vestido.
Duas semanas resmungou. Tem
sido um inferno.
Ela sentiu o vestido j quase todo
aberto.
Vossa Graa, eu preferia...
Uma coisa era quando eu ainda no
a tinha tido, Daphne, mas isto uma
tortura inaceitvel. No quero uma

discusso, apenas o entendimento


correto das coisas. Quando eu digo que
tem de vir at mim, isso significa que
tem de o fazer.
Ela escapuliu-se daquelas mos
ocupadas e agarrou os lados de trs do
vestido.
Entendo a sua impacincia,
Castleford, mas vamos pelo menos para
o meu quarto.
Oh, isso. Venha, deixe-me mostrarlhe o que fiz. Ele pegou- -lhe na outra
mo e apressou-a para a porta do quarto.
Abriu-a e fez um gesto de ostentao:
J no precisamos de usar o outro
quarto. Tirei-a daqui, e pus uma nova.
Ela percebeu que ele se referia

cama. Avanou, tentando no tropear


na bainha descada do vestido.
Era tudo novo. At as cortinas.
Examinou as mudanas, demasiado
espantada para falar.
Caso se esteja a interrogar, esta
ainda uma cama virgem disse ele.
Nenhuma mulher aqui esteve.
Ela mordeu o lbio inferior. Nunca
esperara que ele entendesse que ela no
se queria juntar aos espritos das
concubinas da outra cama. No s ele
ter entendido, como ter feito tudo aquilo
por ela, deixou-a to comovida que
correu srios riscos de perder a
compostura.
Atreveu-se a abrir um sorriso, mas o
corao doa-lhe de plenitude.

Ela abriu a bolsa.


Obrigada. Estou comovida por ter
sido to atencioso. Tirou o colar de
diamantes e os brincos. Ajude-me a
coloc-los, para que a primeira mulher a
us-la seja digna de tal honra.
Ele prendeu-lhe o colar na nuca
enquanto ela punha os brincos. Com as
joias postas, ela saiu do vestido e
comeou a tirar a combinao.
Castleford sentou-se na cama a
observ-la, com uma expresso grave.
Pensamentos insondveis para ela
provocavam chispas douradas nos olhos
dele. No era apenas o desejo que
causava tal intensidade enquanto ela se
despia sob aquele olhar. Ele tambm

no
estava
distrado.
Aqueles
pensamentos desconhecidos estavam
concentrados nela.
Nua, exceto pelas meias, apoiou um
p ao lado da anca dele para poder tirar
a liga. Ele assumiu a tarefa,
desapertando a fita e fazendo deslizar a
meia, olhando para toda ela, enquanto a
ao criava uma carcia que a fez
estremecer.
Apressou-se a tirar a outra e, em
seguida, puxou-a encaixando- -lhe as
pernas entre os joelhos.
Diamantes, e nada mais disse ele,
traando o contorno dos seios com as
pontas dos dedos. Ficam-lhe to bem e
de tantas maneiras. No s pela sua
beleza. Eles mostram como por dentro,

acho. Iluminam-lhe o orgulho e a fora.


Neste momento no uma mulher que
um homem possa tomar de nimo leve,
isso certo. Parece capaz de grande
perigo, se assim o decidir.
Ela no disse nada. No se atreveu a
assumir ao que ele poderia aludir. Com
Castleford, poderia ser qualquer coisa.
A lngua dele lambeu-lhe o mamilo,
primeiro quase numa brincadeira,
depois voluptuosamente. Tremores
poderosos emergiram dentro dela. Ele
deve t-los sentido porque a sua mo
deslizou-lhe entre as coxas, comeando
a acarici-la de formas que ele sabia
capazes de a enlouquecer rapidamente.
Eu decidi, enquanto esteve fora, que

no se quer casar porque no me


regenerei disse ele entre beijos e
dentadas. Mas tambm pensei que era
mais do que isso. Vendo-a agora, tenho
a certeza de que sim.
Ela fechou os olhos, porque as
sensaes atravessavam-na agora numa
sucesso de tremores de profundo
prazer.
No me vai dizer porqu, no ?
No.
Talvez s tivesse respondido em
pensamento. Os seus sentidos estavam a
ser sobrecarregados de tal maneira que
se tornava difcil saber.
Ento, serei obrigado a t-la apenas
como amante, por enquanto. Estou
inclinado a aceitar a verdade disso.

do meu interesse faz-lo agora. Os


cavalheiros so menos cuidadosos na
cama com as amantes do que com as
mulheres, e as amantes esto mais
dispostas devassido.
Era assim que ela se sentia.
Desesperadamente devassa. A mo dele
brincava com o corpo dela, acariciandoo lenta mas deliberadamente, evitando
os toques que sabia oferecerem algum
alvio. Ele atordoava-a tanto que ela
teve de se apoiar nos ombros dele para
manter o equilbrio.
Ele levantou-se e deitou-a. Despiu-se
sem tirar os olhos dela.
A luz do sol faz os diamantes
flamejarem disse ele, enquanto tirava

a camisa. como se um fogo branco


se derramasse do seu corpo.
O fogo estava todo dentro dela,
queimando violentamente. Quando ele se
ajoelhou na cama e a beijou, ela
estendeu a mo e acariciou-lhe o falo,
para que ele queimasse tambm.
Os beijos ardentes que lhe
percorreram o pescoo e o colo diziam
que sim. O arrebatamento tomou conta
dos dois, e ambos se agarravam e
mordiam e se abraavam como se a
paixo os consumisse.
Ele desceu com beijos pelo corpo
dela, desta vez sem cuidado, quase com
violncia. Beijou-a e virou-a como se
tivesse o direito de fazer o que lhe
apetecesse. Todo o corpo dele mudou de

posio tambm, at a boca conseguir


chegar entre as coxas e iniciar o prazer
que a desvairava.
A viso turvou-se-lhe com a fora
poderosa que a trespassou. Na posio
em que estava, as ancas dele ficavam
prximas dela. Ela usou as duas mos
para lhe dar prazer, enquanto se deixava
perder.
Ele parou de repente. Ela olhou para
baixo, impaciente e confusa. Ele estava
soerguido num brao. Os olhos dele
eram dois poos de fogo diablico.
Faa o que eu fao, se consegue ser
to ousada, Daphne.
Ele certificou-se de que ela perdia
toda a razo naquele momento. Um

prazer insuportvel ocultava primeiro o


choque, depois o medo, por fim, a
hesitao. Ela beijou o stio que
acariciava e, em seguida, usou a boca tal
como ele fazia.
O Hawkeswell est de luto. Acha
que a Daphne est a arruinar-me
partilhou Castleford enquanto lhe
amarrava um dos pulsos coluna da
cama.
Ela testou a liga. No estava muito
apertada. Poderia libertar-se, se assim o
desejasse.
Para um homem apaixonado por uma
mulher, ele tem uma necessidade
peculiar de saber que pelo menos outro
ainda resiste s amarras comentou ela.

Talvez a nostalgia no seja pelos


tempos de devassido, mas pela
juventude de quando o fazia.
Ele beijou-a na nuca.
Como sbia. Estou certo de que
tem razo. Contudo, no estamos
propriamente com os ps para a cova.
Acho que talvez ele s tema deixar de
ter algum para aguilhoar. Ele gosta de
me provocar. Passou para o outro lado
para amarrar o outro pulso. Entende
que isto apenas um jogo? No quero
que fique amedrontada.
Ela assentiu com a cabea. Ele
percebeu que a fase de jogo comeava a
revelar-se e que ainda assim ela era
capaz de se adaptar. Amarrada como

estava, de ps e mos, deixava-a muito


vulnervel. O que o excitava de formas
que beiravam as trevas.
Ele explicara-lhe que aquele no era
um jogo que uma mulher devesse jogar
com algum em quem no confiasse.
Acreditava que a aceitao dela
significava que ela confiava nele, e que
no estava apenas a experimentar que
nvel de ousadia poderia atingir aquela
noite.
Ele saiu da cama e afastou o lenol,
destapando-a. Olhou para o corpo de
marfim, to elegante e esguio. Assim de
bruos na cama, os braos e as pernas
estendidos tornavam-lhe as costas e
ndegas tensas e perfeitas. Ela
impressionava-o e tambm lhe incitava

um desejo selvagem.
A espera afetou-a. Ligeiras flexes
revelavam a prpria excitao. Ela
olhou por cima do ombro.
Este jogo alguma vez jogado ao
contrrio?
No. S funciona assim.
Ela franziu o sobrolho.
Eu acho que poderia muito
facilmente ser ao contrrio.
Que ideia rebelde.
Nesse caso, bom que eu esteja
aqui para lhe ensinar a maneira correta
de pecar.
Ela voltou a descansar a cabea na
almofada.
Talvez s o jogue desta maneira

porque no consegue confiar numa


mulher o suficiente.
Est a pensar demasiado e isso est
a distra-la do erotismo da situao.
Eu prometo que nada me distraiu
disso, Vossa Graa. Ela olhou para
trs mais uma vez, deslizando o olhar
pelo corpo dele com inteno. Vejo
que tambm no o distraiu.
De maneira nenhuma. Ele subiu para a
cama e ajoelhou-se ao lado dela.
Beijou-lhe o fundo das costas e as
ndegas contraram-se instintivamente.
O desejo tomou conta dele como uma
tempestade. Cerrou o maxilar tentando
controlar-se enquanto se posicionava
entre as coxas dela.
A sensao ao entrar nela sacudiu-lhe

a essncia. Ele no podia acreditar na


reao que lhe provocava, na maravilha
da sensao. No era a primeira vez que
tinha esse pensamento sobre ela,
tambm. Saiu e voltou a entrar, para o
sentir mais uma vez.
H mais benesses no que est por vir
do que sonha a tua v filosofia.
Como era verdade, maldio!
Foi o ltimo pensamento consciente
que teve. A tempestade no permitiu
mais, absorvendo-lhe a mente e o corpo.
Apagou todas as intenes de gentileza
tambm, sendo nascida, como era,
daquela submisso ertica.

CAPTULO 24

nova marquesa de Wittonbury era


uma mulher tranquila, de pequena
estatura e olhos cheios de alma. Usava
um vestido de noite branco que
contrastava com o cabelo muito escuro e
um colar de prolas que ocasionalmente
tocava e admirava, como se tivesse
acabado de o receber de presente.
Parecia uma mulher inteligente,
tambm. O seu ingls no era perfeito,
mas contribuiu para a conversa ao jantar
no seu sotaque acentuado. Daphne
apanhou-a vrias vezes a olhar para o
marqus com um carinho comovente.

Estavam claramente apaixonados, e isso,


por si s, dava festa uma alegria
especial que contagiou toda a noite.
Daphne no conhecia bem o marqus.
S o tinha visto uma vez antes de partir
para o Continente, e, na altura, a
paralisia afetava-lhe o corpo de vrias
maneiras. O isolamento a que instigava e
os hbitos de recluso dessa poca
tinham-lhe causado uma palidez doentia.
Agora, os esforos para andar tinhamlhe, obviamente, dado uma nova fora.
O andar ainda no era natural e ele
parecia ter algumas dores, por vezes,
mas com a mulher ao seu lado, entrou
em casa de Castleford sozinho e foi da
sala de estar de jantar tambm pelo
seu prprio p.

Todos foram ao teatro depois do


jantar, exceto Audrianna e Summerhays,
que regressaram a casa para Audrianna
no se cansar. O resto dos convivas
encheram o camarote de Castleford do
teatro de Drury Lane. O drama no palco
provou ser esquecvel, e um burburinho
de conversas percorria os camarotes,
com pessoas a visitarem-se mutuamente.
Daphne podia ouvir as conversas que
aconteciam ao lado e em baixo. Peterloo
era muito discutido, assim como o
regresso de Wittonbury.
Castleford mudou-se para o lado dela,
assim que Joanna se aproximou.
Wittonbury sentou-se na primeira fila,
assemelhando-se mais com o irmo,

Sebastian, quela luz do que alguma vez


parecera.
Vossa Graa tem a minha eterna
gratido disse ela. Olhou para o
marido, e o seu olhar suavizou-se. E
tem a dele tambm. Este retorno foi...
difcil. Mas necessrio, segundo ele. Ele
diz que para me apresentar famlia,
mas, quando conheceu o meu pai, ele
falava em ficar forte. Forte o suficiente
para... Ela procurou as palavras na
memria ... resistir l fora.
Resistir at ao fim corrigiu
Castleford.
Sim, foram essas as palavras. Vai
ser mais fcil agora, talvez? Depois de
homens to nobres lhe mostrarem
amizade?

A minha reputao no a das


melhores, Lady Wittonbury. A minha
amizade no conhecida por reabilitar a
reputao dos homens. Muito pelo
contrrio. No entanto, tanto o irmo dele
como Hawkeswell so respeitados e
admirados.
Ela olhou-o, pensativa.
Talvez seja demasiado modesto?
Agradeo-lhe por tudo o que tentou fazer
esta noite.
Ela voltou-se para o marido. Daphne
bateu no brao de Castleford com o
leque.
Ela tem razo. demasiado
modesto. Um nmero suficiente de
pessoas tem medo de si, o que

contribuir para que eles no o


desrespeitem agora.
Garanto-lhe que a maioria da
sociedade me odeia, no tem medo de
mim.
Na verdade, algumas partes da
sociedade adoravam-no. As partes
melhores e mais elevadas.
Vai convidar o prncipe regente para
jantar com ele, como fez com a Verity?
Talvez. Daqui a uns meses. Se tal se
afigurar necessrio. Promete vir festa,
se eu a organizar? Talvez a transforme
num baile, para que possa usar os
diamantes.
Se eu for convidada, talvez venha.
Ela tocou-lhe o nariz com o leque e
mudou-se para a parte de trs do

camarote para falar com Verity, que a


tinha intencionalmente chamado.
Est tudo tratado sussurrou Verity,
encostada parede, enquanto vigiava se
algum as podia ouvir. A Audrianna
intercetou o correio sem qualquer
dificuldade. Disse-me ao jantar que
todas, exceto duas, so afirmativas.
O mistrio e a possibilidade de
mexericos deve ser uma atrao.
melhor do que eu esperava.
Esto todas a postos. Ela pegou na
mo de Daphne. Estamos contigo, mas
tens de saber que estamos preocupadas
por ti. Mesmo que sejas bem-sucedida,
no haver maneira de calar isto. No
haver maneira de isto ser esquecido.

Nem de resistir at ao fim.


Eu vou ficar feliz por isso, acho.
Vou ficar aliviada quando todos os
segredos forem revelados. Inclinou-se
e beijou a face de Verity. Tu, mais do
que todas, entendes isso.
A porta do camarote abriu-se quando
Verity se afastava. Daphne ia seguir a
amiga, quando viu Latham deslizar para
dentro do camarote.
Ele ficou ali parado, procurando os
rostos. Assustou-se ao perceber que ela
estava a menos de um metro de
distncia.
Ah, a est. Bem me parecia que a
tinha visto.
Ele aproximou-se.

Castleford tinha-se sentado e assistia


preguiosamente pea da cadeira ao
lado de Celia. Ningum prestou ateno
s sombras ao fundo do camarote.
Ouvi dizer que tinha deixado a
cidade disse Latham. Imagine a
minha alegria ao receber o seu convite.
Confio na sua discrio, tal como
pedia a carta.
Sou muito discreto, minha querida.
Foi muito sensato da sua parte arrendar
aquela casa, para que no seja
contaminada
pelo
escndalo
do
Wittonbury ou limitada pela curiosidade
de Lady Sebastian. Estou ansioso por
conhecer o seu novo lar. Ele olhou
para a parte de trs da cabea de

Castleford. Ser que ele sabe? Ele no


vai gostar.
O duque no se importa com nada
disso. Onde eu moro e quem recebo no
tem significado para ele.
Latham riu-se modestamente.
J perdeu o interesse, foi?
Ele no podia perder um interesse
que nunca teve.
Eu conheo-o to bem como me
conheo a mim, Daphne. Ns ramos
inseparveis quando rapazes e ainda
consigo ler-lhe os pensamentos, apesar
daquela pose de indiferena. Chamou a
ateno dele, minha cara. Mas como
acho que j percebeu, o olhar dele nunca
descansa num stio durante muito tempo.
Os olhos semicerraram-se em

Castleford. Pena que o entediou to


depressa. Depois de ter conseguido
aquela terra, no me importaria de ver a
cara dele quando lhe roubar a mulher
tambm.
O tom dele arrepiou-lhe a pele, mas
escondeu a sensao e fingiu confuso.
Terra? Est a ser inteligente outra
vez?
Ele que se achou inteligente, no
eu, e quis enriquecer ainda mais com um
pedao de terra que o meu pai lhe
deixou. Mas agora tenho o que era meu
por direito. Custou-me muito mais do
que deveria, mas isso ser uma ninharia
quando eu comear a tirar a prata que
est no cho. Esboou um sorriso de

menino travesso. Ele vai ficar com um


prejuzo de centenas de milhares antes
de tudo acabar.
Ela olhou para a cabea de
Castleford. Latham estava a falar da
Flores Preciosas. Castleford tinha
vendido a casa dela. Ao Latham!
Ele consegue ser inteligente pela
metade, s vezes, no consegue? disse
ela virando-se para Latham.
Infelizmente, no pode voltar a fazer-lhe
um xeque-mate. verdade que ele
esteve brevemente interessado, mas foi a
perseguio mais curta da histria do
mundo.
No porque foi facilmente apanhada,
espero.
Eu nunca sou facilmente apanhada,

Gerome.
Bem, talvez agora no riu-se ele
da prpria piada.
Ela teve de se controlar para no lhe
dar uma bofetada. Em vez disso, abriu o
leque para esconder a indignao.
Tem de sair agora. No quero que
os meus amigos o vejam aqui.
Claro. At amanh, Daphne.
Ela temia que ele estivesse prestes a
tentar roubar-lhe um beijo. Avanou em
direo aos seus amigos antes de lhe dar
oportunidade.
Vendeu a minha casa porque era
uma tera-feira?
Daphne olhou-o chocada do outro

lado do quarto de vestir.


Ele aproveitou um momento para a
admirar enrubescida e observou uma vez
mais como lhe assentavam bem as
emoes fortes. claro que o ideal
seria a emoo no ser fria dirigida a
ele.
Na verdade, t-la-ia vendido em
qualquer dia da semana, nestas
circunstncias.
Escusado seria dizer que isso no a
apaziguou. Ela ps-se a andar de um
lado para o outro, sem qualquer
graciosidade.
Quando pensava dizer-mo?
Em breve. Hoje noite. Ou amanh.
Logo.
Ela bateu com o p. Dirigiu-se a ele

to furiosa que ele realmente achou que


ela lhe ia bater.
Mas no; limitou-se a fit-lo, e a fria
mudou ento para desnimo e depois
para mgoa.
Que inferno, ela ia chorar.
Porqu?
Soou como uma splica.
Oua-me. Consegue fazer isso?
Pode chamar a Daphne sensata apenas
por um momento? Ele pegou no rosto
dela entre as mos. Eu no procurei
isto. Ele meteu na cabea que tinha de
ter aquela terra. Est convencido de que
o solo possui riquezas incalculveis e
no quis ouvir o contrrio.
Prata?

Prata. Ouro. Ferro. Os rumores


abundam. Ele estava to convencido que
se preparava para contestar o testamento
s para me bloquear a possibilidade de
uso ou de venda. Ento virei a
presuno contra o presunoso e fi-lo
pagar bem caro a exigncia.
A testa dela franziu-se.
Quo caro?
No momento em que as negociaes
foram concludas, tnhamos chegado ao
valor de oitenta mil libras.
Os olhos dela arregalaram-se.
E qual o valor real?
No mais de cinco, e j ser
generoso.
Ela ponderou naquilo, com a

indignao agora bem longe. Decidindo


que o pior tinha passado, ele tirou o
colete e comeou a tirar a gravata.
E tem a certeza absoluta de que no
h l nada de valor? perguntou ela.
Apenas solo adequado para o
cultivo de flores.
muito estranho que toda a gente
assuma o contrrio.
Eu tambm no compreendo. Eu
dizia-lhes a verdade, mas ningum me
ouvia.
Ela aproximou-se e terminou de lhe
desatar o n da gravata. Usou as duas
pontas para lhe puxar a cabea e olh-lo
bem no fundo dos olhos.
Castleford, foi mauzinho? A mam
vai ter de o punir?

Ele arrancou as extremidades do leno


da mo dela.
Se for mau deixar um imbecil ser
burro, ento sou culpado. Quanto a essa
outra pergunta... eu no gosto do jogo da
mam. Nunca entendi porque que
alguns homens o fazem. Acho que de
mau gosto no ouvir e provavelmente
vicioso no fazer.
Ela pareceu assustada.
H realmente um jogo assim? Que
estranho. Quem pensaria numa coisa
dessas?
Daphne, h certamente um jogo para
tudo o que possa passar pela sua
imaginao, e provavelmente j um
jogo milenar. Ele tirou a camisa e

avanou sobre ela. Por exemplo, h o


jogo da senhora encantadora apanhada
contra uma parede. Vou mostrar-lhe
como se joga.
Ela ficou a ouvir-lhe o bater do
corao, enquanto procurava acalmar a
sua prpria pulsao. Adorava ficar
assim deitada, em cima dele, cercada
pelos seus braos a ouvir-lhe a vida e a
respirao. Era uma das melhores
intimidades, e muito doce depois do
frenesi de prazer.
Sabe que vou manter a minha
palavra disse ele, acariciando-lhe o
cabelo com a mo. Tenho uma boa
quinta mesmo na fronteira com o Surrey.
Na verdade, no muito longe de onde

est agora. Vou tratar de que tudo o que


construiu seja mudado para l. E
tambm poremos aqueles oitenta mil
num fundo seu, para que nunca fique
dependente de ningum.
Eu sabia que iria manter a sua
palavra. Nunca duvidei disso.
Ento no se importa assim muito?
Fica uns quinze quilmetros mais
frente. Vai ser mais difcil visitar a
Flores Preciosas num s dia.
Eu no vou visitar. Vou morar l.
Ela esperou que ele argumentasse ou
suspirasse, mas houve qualquer reao.
Eu vou viver l, e muito em breve
ficar feliz por isso.
Quando acha que Latham vai ficar a

saber que pagou todo esse dinheiro por


nada mais do que uma quinta de tamanho
moderado?
Quando enviar os homens dele para
encontrar o stio onde escavar.
Foi uma boa maquia, at mesmo
para ele, parece-me.
Vai sentir-lhe muito a falta, se isso
que quer dizer. O patrimnio dele no
propriamente ilimitado. Aquele ramo da
famlia ficou com toda a bondade. O
meu ficou com a cabea para as
finanas.
Ela virou a cabea e apoiou o queixo
no peito dele, para poder ver-lhe o
rosto.
Levou-o a isso. No sei como o fez,
mas eu sei que levou.

Ele limitou-se a olhar para ela.


Porque que o odeia tanto? No por
causa de mim, parece- -me. mais do
que isso. E mais profundo tambm.
Eu no o odeio. S o acho irritante e
chato.
Ela descansou a face no peito
novamente. Se ele no queria falar sobre
isso, tudo bem, mas as reaes dele em
relao a Latham no eram as de um
homem apenas irritado e entediado.
Os dedos dele acariciaram-lhe as
costas, distrados, como se nem se
apercebesse do movimento. O toque
acalmou-a at ela se derreter contra ele.
Ele jogou comigo um jogo uma vez,
em que eu era o peo comeou ele.

Era como se quisesse testar se conseguia


tornar-me to desonroso quanto ele.
Certificou-se de que o preo a pagar
pela recusa em ser assim fosse muito
alto.
Ento Castleford contou-lhe a histria
de uma estadia em Frana e de uma
jovem chamada Marie.
Ela esperava reaver as terras da
famlia depois da guerra, entende?
disse ele. Toda gente sabia que a
nobreza iria recuperar as propriedades
perdidas na revoluo. As terras dela
eram na Gasconha e produziam um vinho
de alta qualidade, segundo ela. Os
imbecis fizeram fila para comprar uma
quota. Eu soube que ela tinha vendido
dez por cento de participaes a, pelo

menos, quarenta homens diferentes, cada


um tendo pago uma boa soma. Fez uma
pausa. Eu poderia ter ignorado isso,
possivelmente.
Mas no o resto. Nunca soube que o
dinheiro ia para os seguidores
remanescentes de Bonaparte.
E o Latham tambm contou que
ignorasse esse facto, por causa dela?
perguntou Daphne.
Ele esperava por isso, acho eu. Eu
ficaria ligado a ele para sempre, ento,
no ? Se ele soubesse o que ela andava
a fazer, e eu suspeitava que sim. Fiquei
a saber que tinha razo.
E tambm podia consol-lo saber
que no era melhor do que ele. Acho que

ele quer muito acreditar nisso.


Talvez.
Ela beijou-lhe o peito e mexeu os
braos para o abraar. Aquela histria
tornara o ambiente entre eles mais srio,
e a tristeza entranhava-se agora na
intimidade.
Amava-a?
Daphne esperava que no. Isso
tornaria a histria mais trgica.
Ela fascinava-me, mas eu no estava
apaixonado. Pensei que seria mais fcil
por no estar. No foi.
Arrepende-se?
Ele no respondeu. Ela deixou passar.
Sabia bem que no se devia intrometer
no corao de uma pessoa e condenouse por t-lo feito sem pensar.

H algumas coisas que se fazem


porque devem ser feitas, porque a outra
opo faz da pessoa covarde
respondeu ele por fim.
Ele no disse que no se arrependera.
Talvez o fizesse s vezes, quando se
permitia pensar sobre isso. Como agora.
Entendia melhor a antiga raiva que ele
sentia de Latham. Deixou-a triste saber
que nunca iria desaparecer. Ele nunca
iria achar Latham chato ou ser
indiferente presena dele no seu
mundo.
Contudo, ele estava certo. Algumas
coisas tinham de ser feitas para no se
ser covarde. Provavelmente era natural
odiar a pessoa que nos fora escolha,

especialmente se essa pessoa espera


para ver se somos menos do que
deveramos ser.
Ela ergueu o corpo e beijou-o, para
que talvez os pensamentos daquela noite
lhe abandonassem a mente. Usou de toda
a sua habilidade para o distrair. Ao fim
de um tempo, conseguiu, e pareceu-lhe
que ele ficara grato por ela ter feito o
esforo.

CAPTULO 25

aphne saiu de casa na tarde


seguinte para ir visitar as amigas
antes de voltar para a Flores Preciosas.
Castleford decidiu passar o tempo
enquanto ela estava fora a rabiscar no
seu
manuscrito.
Como
estava
praticamente
concludo,
comeou
tambm a pensar que tipografia iria
escolher.
Elaborava uma pequena lista de casas
de impresso que poderiam ser
sensveis ao tema em questo quando o
carto de Albrighton lhe foi entregue.
No esperando a distrao, mas feliz

por t-la, disse ao criado para conduzir


Albrighton ao seu quarto.
Conseguiram preencher uma hora com
conversa poltica antes de o tema se
esgotar. Depois disso, Albrighton ficou
sentado em silncio. Castleford
perguntou-se se o homem vasculhava o
crebro procura de uma conversa mais
leve que no parecesse muito ftil.
Ests a tentar ocupar o tempo at
que a tua mulher acabe com a festinha
que as mulheres esto a fazer,
Albrighton? H tabernas e cafs para o
efeito, mas de bom grado podes ficar
aqui a ler um livro.
Albrighton sorriu daquela maneira
vaga.
Na verdade, estou a tentar decidir

onde comeam e terminam os limites da


amizade.
Isso uma coisa estranha de se
contemplar. Se da minha amizade que
falas, porque no me deixas decidir?
Albrighton ponderou.
s conhecido por te intrometeres na
vida dos amigos com muita liberdade.
S para o bem deles.
S para satisfazer a tua curiosidade,
queres dizer.
Ainda ests a cismar nisso? Tudo
resultou em bem. Devias estar-me
agradecido, no voltares a arrastar o
mesmo assunto.
E se no tivesse resultado em bem?
Dever um amigo ficar feliz com a

verdade, mesmo que seja desagradvel?


A filosofia no te assenta bem. E
ests a tornar-te irritante agora. O que se
passa?
Hawkeswell estava certo. As nossas
mulheres andam a tramar alguma. Ele
levantou o olhar. E acho que o quer
que seja marcha est a acontecer agora.
As suspeitas de Hawkeswell tinham
pouco peso. At Summerhays podia ter
interpretado mais numa troca de
correspondncia inocente. Albrighton,
por outro lado, era um investigador
treinado. Se ele achava que algo estava
a acontecer, provavelmente estava.
Pareces preocupado. perigoso?
No, acho que no. Pelo menos, no
para j.

Isso pouco animador. Talvez


devas contar aos maridos dessas outras
mulheres.
No fim das contas, no sobre eles,
tenho a certeza. Tudo se centra em Mrs.
Joyes.
Maldio.
Ento deixa-me sossegar o teu
dilema filosfico. Vais contar-me tudo.
Agora.
Vou partilhar o que posso. A
primeira coisa que deves saber o
seguinte: a minha mulher no est em
qualquer festa agora. Ainda no. Ela
pediu-me para estar em casa s trs da
tarde. Alis, fez muita questo nisso.
Desconfio que, s trs horas, ela vai, de

repente, ter de ir a algum stio e pedirme que a acompanhe.


Isso estranho.
Mais estranho ainda que eu vi o
Hawkeswell mesmo antes de vir para
c. A ele tambm lhe foi pedido para
estar em casa s trs horas. A mulher
dele tambm ainda est em casa.
possvel, suponho, que a Daphne e
Lady Sebastian queiram ter uma
conversa privada, e que as outras se
juntem a elas mais tarde.
Albrighton no pareceu convencido.
Nem Castleford, alis.
Vais ter de me perdoar pelo que
estou prestes a dizer-te, Castleford. E
pelas minhas aes, que no foram
solicitadas nem totalmente honradas.

Que inferno, diz l. Ests absolvido,


mas s se falares abertamente e de uma
vez.
Eu segui Mrs. Joyes quando ela saiu
de tua casa hoje.
S Albrighton para pedir perdo antes
de revelar uma coisa daquelas.
Castleford no escondeu a irritao.
Como te atreves?
Senti um cheiro vago a intriga h
duas semanas, que s ficou mais forte
com o tempo. No gosto de cheirar estas
coisas na minha prpria casa. Quanto ao
porqu de virar a minha ateno para
Mrs. Joyes... duas das mulheres
envolvidas esto grvidas, portanto
improvveis de serem o centro de

qualquer esquema. Das duas que


restam... a vida de Lady Hawkeswell
um livro aberto, agora, no ? Os
segredos dela terminaram. Mrs. Joyes
a nica que ainda est rodeada por
mistrios.
Ento Albrighton tinha reparado
tambm. Claro que tinha. Detetar
ambiguidades e buracos nas histrias
era o que ele fazia. O que ele era.
Castleford comeou a juntar as
palavras para pr um fim a tudo aquilo,
por
lealdade
a
Daphne.
Mas
interrompeu-se. Se Albrighton estava
ali, havia uma razo que ainda no tinha
sido explicada.
Por isso achei estranho que a minha
mulher me quisesse em casa exatamente

s trs da tarde, quando nunca to


escrupulosa, e arrisquei em pensar que
tudo se centra em Mrs. Joyes; ento
segui-a. Ela no foi a casa de Lady
Sebastian. Ou de Lady Hawkeswell.
Foi a um outro lugar completamente
diferente.
Ele enfiou a mo no casaco e
entregou-lhe um pedao de papel com
um endereo.
Castleford olhou para ele.
Quem mora aqui?
Perguntei a uma modista de chapus
ali da rua, e ela informou-me que a casa
tinha sido arrendada h quatro dias.
Assim, no tendo nada melhor para
fazer, procurei o agente imobilirio.

Quem arrendou a casa?


Albrighton lanou-lhe um olhar um
pouco estranho. Cauteloso.
Uma mulher chamada Miss
Avonleah. Conheces?
Castleford ficou a olhar para o papel.
Conheo. Pelo menos, pensara que
sim. Parece ento que ir haver uma
festa nessa casa esta tarde, Albrighton.
Espero que aceites, quando a tua mulher
te pedir que a acompanhes.
Acho melhor faz-lo.
Concordo. Creio que Miss Avonleah
ficar muito dececionada se o seu salo
no tiver os convidados previstos.
Albrighton saiu ento, para estar em
casa s trs horas. Pelo menos ele

estaria l, pensou Castleford. Assim


como Hawkeswell e provavelmente
Summerhays.
Isso significava que a nica pessoa do
crculo que no fora convidada para a
festa era o duque de Castleford.
Daphne acomodou-se numa cadeira
simples na sala de estar da Bird Street.
A casa era bem fornecida e bastante
elegante. Tinha um ar de nobreza, mas
no de grande riqueza.
Na rua eram visveis algumas
carruagens. Havia apenas uma loja
naquele bloco de casas, uma modista de
chapus. As residncias que se
alinhavam na rua no incentivavam a
muitos transeuntes.

Acho que ele est a chegar


anunciou Margaret, entrando a correr na
sala de estar. Espreitou pela janela.
a carruagem dele.
Daphne levantou-se e foi espreitar
tambm. Virou Margaret para ela e
ajeitou-lhe o grande folho da touca com
aparato.
Consegues fazer isto? Eu no
preciso de uma governanta. Posso abrir
a porta sozinha e lev-lo para a sala de
estar matutina.
Eu consigo. Margaret firmou a
expresso e afastou o medo dos olhos.
Vamos a isto.
Daphne voltou a sentar-se na cadeira.
Certificou-se de que nenhuma das outras

estava por perto. Fechou os olhos e


procurou manter a calma como quem
assenta tijolos. Faria isto e pagaria as
consequncias, e mesmo que nem tudo
sasse conforme o planeado, o canalha
nunca voltaria a ter tal poder.
Rudos no piso de baixo. Passos na
escada. Margaret entrou, de cabea
baixa, e entregou-lhe um carto. Daphne
assentiu, Margaret saiu e convidou o
visitante a entrar.
Latham entrou de rompante, sorrindo.
Atrs dele, Margaret abanou a cabea.
No, ele no a tinha reconhecido. Claro
que no.
Ele parou no meio da sala e olhou
para Daphne. Fez muita questo de ficar
a admir-la e de se mostrar

impressionado.
Fica linda a sentada, Daphne. O
azul do vestido assenta-lhe muito bem.
Pousou o chapu e avanou para ela.
Horrorizada, Daphne reparou que ele
no se sentou como qualquer convidado
faria, antes pondo-se a circular em torno
dela, muito perto.
S falta uma joia apropriada, minha
querida.
De repente, uma pequena caixa surgiu
frente dos seus olhos, pousada na mo
dele. Uma corrente de ouro com uma
safira cintilou. A caixa fechou-se e
desapareceu to rapidamente quanto
surgira.
Para mais tarde, parece-me disse

ele.
Finalmente sentou-se e olhou para o
ambiente envolvente.
uma casa bastante agradvel. Bem
localizada. Numa rua tranquila, tambm.
Escolheu bem.
Eu teria preferido ficar mais perto
de um parque, mas como viva, a minha
renda limitada. Pelo menos posso
permanecer em Londres.
Onde fica a sua outra casa, afinal?
Nunca chegou a dizer-mo.
No campo. No Surrey. Muito longe
para visitar Londres por um dia com
facilidade.
Vive aqui s com a governanta?
E uma cozinheira.
Que maravilhosamente discreto!

Ele pareceu satisfeito. Fiquei muito


feliz por receber a sua carta, Daphne. O
nosso ltimo encontro no correu bem e
eu pensei que talvez... bem, vamos
esquecer isso. Acho que sabe que o meu
interesse por si nunca esmoreceu. As
circunstncias no permitiram... bem, o
que l vai l vai. Nem o meu, nem o seu.
Agora diferente; uma viva
independente. Espero receber mais
convites para a visitar no futuro.
Ele no falava como quem pede, mas
como um homem que assumia que
obviamente ela quereria a sua ateno,
especialmente agora que ele era duque.
Ela permaneceu em silncio. Ele
franziu a testa, acima de um sorriso

jovial.
extraordinariamente calma,
Daphne. Agora to reservada. A
maturidade realou-lhe a beleza, mas
talvez no a maneira de ser. Acho que
preciso de encontrar uma forma de
derreter um pouco esse gelo.
Levantou-se e caminhou em direo a
ela. O corao de Daphne batia de
medo, mas ela no se mexeu. No o
deixou ver.
Por favor, por favor, no se atrasem.
Venham depressa. J. Lembrou-se de
que no estava desprotegida. S tinha de
gritar e estaria segura. Mas no era
assim to corajosa que no tivesse
vontade de se encolher de nojo, quando
ele lhe pegou na mo e a ergueu para um

beijo.
Ele olhou para ela, e ela soube que ele
iria tentar outro tipo de beijo a seguir, e
no era na mo. Ele arrojado de mais.
Vaidoso de mais. O teu plano no vai
funcionar, exatamente por causa disso.
Se for descorts, Latham, no haver
mais convites. Gostaria de lhe lembrar
que sou filha de um nobre.
A expresso dele fechou-se perante a
reprimenda. Em seguida, endireitou-se e
desatou a rir.
De repente, a risada parou
abruptamente. Um rosnado torceu-lhe o
rosto. Os dedos seguraram-lhe o queixo,
com fora. Ele inclinou-se at o seu
rosto ficar a poucos centmetros do dela.

E eu gostaria de lhe lembrar que j a


tive, como a rameira que . Pelo menos
no haver fingimentos desta vez.
O choque paralisou-a. No momento
em que tomou a deciso de pedir ajuda,
um som impediu-a. Um batente de porta
e, em seguida, vozes l em baixo.
Latham ouviu tambm. Ps-se
escuta, de cenho profundamente franzido
e com os dedos ainda a segurar-lhe o
queixo. Mais rudos agora, nas escadas
e at mesmo na rua.
Ele soltou-a, foi at janela e olhou l
para fora. O rosto dele mostrou a
surpresa.
Ah, pois, devem ser os meus outros
convidados a chegar. Esqueci-me de lhe

dizer, Gerome? Decidi organizar a


minha primeira festa na minha nova casa
hoje.
No devias ter vindo, Audrianna
disse Daphne, enquanto ajudava a amiga
a sentar-se na cadeira mais confortvel.
E perder isto? Prefiro dar luz no
trio de entrada, se for preciso.
Audrianna olhou em volta. Oh, que
bom, os bispos vieram.
Achei que o Latham ia morrer
quando eles entraram comentou
Daphne.
No era capaz de apreciar o
espetculo exatamente da mesma
maneira que Audrianna. O verdadeiro
drama no tinha comeado ainda. E o

sucesso dependeria dela.


Lord Sebastian tinha subido com a
mulher, franzindo o sobrolho de
irritao, por ela ter insistido naquela
estranha visita quando o tempo dela
estava mais do que terminado. Agora,
olhava em volta, curioso, com o olhar
recaindo nos bispos e em vrias
matronas, bem conhecidas por se
considerarem baluartes da sociedade.
Desviou o olhar especulativo para a
mulher.
Somos donos desta casa agora? Ou
estamos apenas a arrend-la?
Nem uma coisa, nem outra
respondeu ela. A Verity forneceu o
dinheiro para o arrendamento. No digas

ao Hawkeswell, por favor. No da


nossa conta, afinal, vendo bem as
coisas.
Summerhays achou muito divertido.
uma festa muito cara esta que
ajudaste Mrs. Joyes a organizar.
Esperamos que custe a algum bem
mais do que nos custou a ns, antes de
terminar disse ela alegremente. Oh,
aqui est a Celia e o Albrighton. J
chegou toda a gente, Daphne?
Sim.
Ela poderia ser perdoada por esperar
que Celia se atrasasse. No tinha
dvidas sobre o que ia fazer, mas isso
no significava que estivesse ansiosa
por entrar em cena.
Do outro lado da sala de estar, Verity

cruzou o olhar com o dela e dirigiu-lhe


um aceno subtil de cabea. Todos os que
deviam ter vindo esto c, dizia o olhar
dela. Tem coragem. Ns estamos
contigo.
Daphne caminhou at ao centro da
sala. Latham, junto dos tios bispos,
lanou-lhe um olhar muito secreto e
muito zangado.
Ela levantou a voz e deu as boasvindas aos convidados. As conversas
esmoreceram e o silncio caiu. As
atenes voltavam-se agora na direo
dela.
Certamente se interrogam porque
esto aqui. Os convites dos meus amigos
sugeriam um grande espetculo, e talvez

alguns de vs antecipem um virtuoso a


tocar violino ou a demonstrao de uma
nova inveno surpreendente. Aqueles
de vs que leram atentamente as cartas,
no entanto, devem ter adivinhado que o
espetculo seria o resultado de uma
revelao chocante que dar azo a
excelentes mexericos e escndalo. Ela
virou-se para os bispos. No para os
senhores, claro.
Um riso suave fluiu pela sala. Um dos
bispos, um sujeito forte e rolio, sorriu.
O outro, magro e encarquilhado, muito
mais velho, fez uma carranca.
Alguns de vs conhecem-me como
Mrs. Joyes. Tenho fornecido flores para
as vossas festas de jardim ou
casamentos, e plantas para as vossas

estufas. Devo dizer-vos, agora, que esse


no o meu nome. O meu verdadeiro
nome Daphne Avonleah e nunca fui
casada. Assumi o nome Mrs. Joyes para
explicar um perodo peculiar da minha
histria. importante dizer neste
momento que o meu pai se chamava
Michael Avonleah e era um nobre do
condado de Shropshire. Era amigo do
anterior duque de Becksbridge, que me
aceitou na sua casa aps a morte do meu
pai.
A sua compostura vacilou. Ela olhou
para Celia, Audrianna e Verity para se
acalmar e reunir foras.
Tens de lhes contar disse Celia
com clareza. O silncio j durou

tempo de mais.
Seguiu-se um ligeiro rudo de vozes
de reao. Daphne apercebeu-se de uma
cor branca na porta. Margaret subiu na
ponta dos ps e espreitou por cima dos
ombros, de olhos em chamas.
Enquanto eu estava na casa do duque
continuou Daphne , o filho dele, o
conde de Latham, seduziu-me e tirou-me
a inocncia, apesar das minhas splicas
para que parasse.
Mentira! exclamou um dos bispos.
Disparates! veio uma voz
murmurada do outro lado da sala.
Acreditem no que quiserem, mas
houve outras desgraadas, antes e
depois de mim, para as quais no houve
seduo, mas apenas fora bruta.

Isso uma calnia da mais


insidiosa!
Latham fingiu estar muito chocado e
angustiado. Olhou para os tios, a pedir
solidariedade. Eles dirigiram-lhe um
aceno e dardejaram Daphne com olhares
perigosos.
Seja mais cuidadosa, Mrs. Joyes, ou
quem quer que seja. Acusar um homem
de um crime, desta forma, muito srio
e poder num piscar de olhos ver-se na
priso de Newgate ameaou o velho
tio encarquilhado.
Ela amiga das mulheres de alguns
adversrios polticos disse Latham
com ar de comiserao. Esses homens
iriam a extremos para silenciar a minha

voz no que o verdadeiro escndalo.


melhor que tenhas cuidado,
Latham disse Hawkeswell. H trs
homens aqui que tm agora legitimidade
para te desafiar para um duelo por causa
disso, e estou seriamente tentado a ser o
primeiro da fila.
Dizer que o pblico estava a gostar do
espetculo no seria amvel. Mas a
aluso de Hawkeswell a um duelo
aguou a ateno que j estava bem
afiada.
No pode haver calnia na verdade
prosseguiu Daphne. Mas no
acreditem s na minha palavra.
Virou-se para a porta. A touca de
Margaret desapareceu. Em seguida, uma
desordem de passos fez as pessoas que

l estavam afastarem-se.
Margaret, com o cabelo ruivo agora
descoberto, avanou. Duas mulheres a
seguiam. Todas estavam vestidas
modestamente com vestidos simples.
Reuniram-se em torno de Daphne.
Margaret manteve-se firme, mas as
outras duas encolheram-se sob os
olhares duros de toda aquela gente fina.
Contem-lhes incentivou ela em
tom calmo.
Eu no vou ficar aqui a aguentar
isto! exclamou Latham.
Ele deu dois passos para sair, mas
uma mo no ombro impediu-o. A mo
ficou l e pareceu causar alguma dor.
Mr. Albrighton, a quem pertencia o

aperto, parecia no reparar que poderia


ser desconfortvel.
Devia ouvir as mulheres, sir. No
pode defender-se adequadamente do que
ainda no ouviu.
Se Latham aceitou o argumento
racional ou se simplesmente no
conseguia libertar-se daquela mo l
pousada, no se sabe, mas o certo que
se deixou ficar.
Eu fui criada na casa de Lord
Becksbridge antes de Miss Avonleah
chegar comeou Margaret e contou
toda a histria de como Latham a tinha
agarrado e violado no meio de um
campo.
A mais velha delas, Emma, perdeu o
medo ento.

Ele no tinha mais de quinze anos,


quando me apontou uma faca. Ameaou
matar-me durante a noite se eu contasse
a algum.
A ltima mulher era Susan. Pequena e
frgil, trmula pela ateno e pela
presena de Latham, falou muito
baixinho.
Eu tinha apenas quinze anos, e ele
era muito mais velho nessa altura. Eu
ainda era to ignorante que no sabia o
que ele estava a fazer, s que me
magoava e que eu sangrava.
Escondeu o rosto no peito de Daphne,
assim que terminou. Daphne abraou-a e
acalmou-a, enquanto um rudo infernal
se espalhava pela sala.

Latham estava ao rubro, a fazer-se de


vtima de uma conspirao maldosa.
Uma boa parte dos convidados parecia
inclinada a concordar com ele.
O tio gordo e bonacheiro no
pareceu muito convencido, mas de forma
menos notria do que antes.
No h provas disso, exceto pelas
histrias delas, claro.
O antigo duque sabia de tudo disse
Daphne. E tentou compens-las. As
trs foram encontradas a viver em terras
que ele possua, at sua morte, sem
qualquer custo. As trs receberam
mesadas dele. As contas dele devem
mostrar esse dinheiro, mesmo no
havendo contratos de arrendamento.

Esse tio olhou de vis para Latham


com ar ctico.
Deve ser fcil o suficiente de
refutar, ento.
No sou eu que tenho de refutar, mas
elas de provar disse Latham,
exasperado. Se houve pagamentos,
talvez ele os tenha feito para outra
finalidade. Talvez tenha pago pelos
prprios pecados. Certamente no
estava a pagar pelos meus.
Atreves-te a impugnar a honra do
meu irmo morto? O teu prprio pai?
Repito mais uma vez que no h
provas e que estas mulheres so todas
umas mentirosas.
Todos exteriorizaram a sua opinio

sobre isso. Afronta, dvidas e


argumentos alastraram-se pela sala.
Daphne abraava Susan e Emma,
rezando para que a provao que lhes
havia pedido valesse a pena.
H mais do que a palavra delas
como prova, garanto disse uma voz.
Vinha da porta. Embora a voz no se
tivesse erguido, todos se viraram
naquela direo.
Castleford estava ali, conseguindo
mostrar um ar perplexo e indiferente ao
mesmo tempo. Entrou na sala e olhou em
redor, apreciando tanto a ateno que
recebia como mostrando o potencial de
irritao da mesma.
Cumprimentou alguns dos presentes e,
ento, reparou nos tios de Latham.

Ah, bispo um e bispo dois. Que


redundante. O vosso irmo mais velho,
no veio? Talvez ainda esteja
mergulhado em melancolia por Latham
ter sobrevivido ao pai.
Olhe c, Castleford, isso de muito
mau gosto murmurou um cavalheiro.
Como todo este espetculo.
No entanto ainda c est, no
assim?
Ele ainda no olhara diretamente para
Daphne, mas f-lo agora. No expressou
os pensamentos, mas eles estavam-lhe
refletidos
nos
olhos.
O
descontentamento
chegou a
ela,
transmitido pelo ar.
Dizes que h mais provas do que as

palavras delas, Castleford interveio


Summerhays. Seria melhor partilh-las
connosco.
Castleford olhou para Latham. Ele no
o encarou. Daphne pensou que ele
parecia quase triste.
H a minha palavra tambm. Pelo
menos esta mulher aqui est a dizer a
verdade declarou, apontando para
Margaret. E se ela est, eu diria que
todas esto. Sei que o testemunho
sincero porque o vi com ela. Eu vi isso
acontecer.
A sala inteira prendeu a respirao.
Latham ficou em estado de choque.
Ele est a mentir! cuspiu Latham.
S diz isso para se divertir. to
depravado que acha que isto uma

piada.
Dou a minha palavra de cavalheiro
que o vi com ela. Eu prprio o arranquei
de cima dela. Ele olhou para Latham.
E uma coisa destas nunca uma piada.
Julgo que nunca entendeste isso.
Os bispos voltaram-se para Latham,
consternados.
No tens nada a dizer? Vais deixar
isto ficar assim? exigiu saber, furioso,
o encarquilhado.
Ele est a pesar tudo explicou
Castleford. Nunca faz nada sem
clculos cuidadosos. Avanou at
Latham. As pessoas afastaram-se do
caminho. Se disseres novamente que
estou a mentir, sabes que terei de te

desafiar. Ou ters tu de o fazer em


breve, para impugnares a tua honra. De
qualquer forma, acho que iremos
encontrar-nos.
Latham encarava-o com tanto dio
que, se estivesse armado, Daphne temia
que algo pudesse acontecer nesse
momento, frente de toda a gente. Em
vez disso, de rosto contorcido e olhos
em chamas, Latham empurrou Castleford
e saiu da sala.
O rudo de muitas conversas encheu
de repente o ar. Por entre o tumulto,
Castleford aproximou-se de Daphne e
lanou-lhe o seu olhar mais ducal.
Eu avisei-a para no o tentar
derrubar.
Eu tinha outra opinio sobre o

assunto.
Vejo que sim.
Tudo comeou antes de eu ficar a
saber do seu esquema. Mesmo assim,
decidi que oitenta mil libras no era
castigo suficiente.
Imagino que no. Ele voltou a
ateno para Emma e Susan. As
minhas outras duas inquilinas, presumo.
Mais tarde conte-me como soube onde
encontr-las. Ele inclinou a cabea e
olhou-a, desconfiado. Porque que eu
acho que no vou gostar dessa histria?
Hawkeswell
e
Summerhays
aproximaram-se, com ar grave, apesar
da aparente vitria. Castleford mirou-os,
um de cada vez, e, em seguida,

percorreu com os olhos os outros


presentes.
Podem, por favor, livrar-se daquela
gente? Aqueles dois ali j esto a fazer
apostas sobre se haver duelo.
No demorou muito. Vinte minutos
depois, todos os convidados haviam
deixado a casa.
Restaram trs maridos e um amante a
fitar Daphne e as amigas com ar
severo e prestes a repreend-las.
*
Quer que o mate?
A pergunta chegou a Daphne na
escurido, no momento em que o
rescaldo da paixo deslizava para longe

e o mundo regressava com demasiada


clareza.
A bem da verdade, pensou ela, era
obrigada a admitir que, de alguma
forma, aquela pergunta, e tudo o que
implicava, pairava sobre eles desde que
tinham deixado Bird Street e regressado
a casa de Castleford. Provavelmente
explicava a maneira como a tinha
tratado, como se a tentasse forar a
aceitar o domnio dele.
Quer mat-lo?
Oh, sim. Quero muito.
Ela suspeitava que a ltima afirmao,
e no a primeira, era a causadora do
tumulto que pressentia nele.
Talvez no haja duelo.
Ou ele me desafia, ou admite que

tudo verdade. Um duelo no vai mudar a


opinio das pessoas, mas vai cal-las.
Ento lamento muito que tenha
ficado a saber da reunio e se
intrometido. Eu tinha esperana de
evitar tal confronto. No queria coloclo em perigo.
Ele levou a mo aos olhos. Abanou a
cabea e gemeu de impacincia.
Tenha um pouco de f, mulher. No
estou em perigo. Ele nunca soube atirar.
J o teria desafiado h muitos anos, caso
ele tivesse alguma hiptese de poder
equiparar-se a mim. Suspirou. Mas,
mesmo assim, eu devia t-lo feito. Teria
sido melhor acabar com tudo de uma
vez. A reputao dele est destruda

agora. Nenhum homem honrado ir


chamar-lhe de amigo.
Ento, talvez mat-lo seja
desnecessrio.
Ele encolheu os ombros e puxou-a
para si.
Acho que devemos ficar com esta
casa. bem localizada. Discreta.
Ela endureceu. Tinha esperado, em
vo, claro, que esta noite no falassem
no depois, mas que deixassem as coisas
acontecer tal como tinham de acontecer.
S a arrendei por um ms.
Ento vou falar com o agente
imobilirio e estender o contrato de
arrendamento.
Eu no vou viver na cidade. Ter uma
casa aqui um desperdcio.

Ele olhou para ela.


Mas quando vier, no quero que
fique hospedada em Park Lane ou com
outros amigos. J que se recusa a ficar
comigo, precisa de uma casa.
Ela engoliu uma onda de emoo e
prendeu a respirao.
Acho que no conseguirei ser feliz
como sua amante ocasional, Castleford.
H mulheres capazes de fazer isso, eu
sei, mas eu no sou uma delas.
Ele no se mexeu. No falou. Ela
aguardou as objees, os argumentos.
No vieram.
Nem qualquer conversa de casamento.
A ausncia dessas palavras pairava
entre eles.

Ele era to extravagante que o


escndalo j no o afetava. Mas h o
escndalo que faz ccegas, e h o
escndalo que choca. Hoje, ela tinha
causado o ltimo, tal como h semanas
sabia que aconteceria.
O homem naquela cama no se
importava com isso. Estava preparado
para matar um velho amigo por causa
dos acontecimentos de hoje, se a isso
fosse obrigado. Sem dvida, acharia a
noo da coscuvilhice das pessoas
sobre ela um aborrecimento, na pior das
hipteses. No a culpava pelo passado,
ela tinha a certeza.
Mas, a esta hora, o mundo inteiro j
sabia o que Latham tinha feito com ela,

no importava que opinio teriam. A


mcula era pblica, disso nunca se
livraria. O duque de Castleford era
obrigado a preocupar-se com essas
coisas na escolha de uma duquesa de
formas que o Castleford, homem, nunca
precisaria de fazer.
Se pudessem fazer uma vida de
sbados e segundas-feiras, poderia no
importar. Infelizmente, todas as semanas
incluam uma tera-feira.
Ele no exigiu que ela anunciasse
aquela noite como a ltima. E tambm
no o disse. Mas beijou-a de uma forma
que lhe despedaou o corao, com o
hlito quente dele a penetrar-lhe o
sangue, quando deslizou a boca para o
seu pescoo.

Entregou-se a ele como nunca antes o


fizera. Abraou as emoes em toda a
sua doura e dor, o que lhe afetou toda a
sensao de prazer. No esqueceria
nada, prometeu a si mesma. Nunca. Nem
a emoo, nem a tristeza e, sobretudo,
nunca esqueceria o amor.

CAPTULO 26
com frio, Audrianna?
E sts
perguntou Verity.

Eu estou bem. Para de me tratar


como uma invlida. J passaram trs
semanas desde que dei luz, e j me
sinto muito bem.
Verity pousou uma manta nas pernas
de Audrianna, mesmo assim.
Estou to feliz por teres pensado
nisto, Daphne disse Celia. Eu
prometo no chorar.
Daqui a poucas semanas, podem ir
todas nova propriedade, assim que a
estufa estiver pronta e as plantas forem

transferidas disse Daphne. A casa


maior do que a da Flores Preciosas e o
solo parece-me ser melhor. As estradas
para Londres so excelentes, por isso
ainda podemos trazer as plantas e flores
num dia, se a carroa partir no incio da
manh.
Parece ser uma boa propriedade
apontou Verity. No vai ser o mesmo,
claro, mas daqui a um ano vai-nos
fazer sentir to em casa como a outra
nos faz agora.
Daphne confiava que sim. Denunciar
Latham no tinha parado a venda dos
terrenos da Flores Preciosas. Os papis
j tinham sido assinados, e no havia
maneira de bloquear o processo. Nem
ela sentiu tanta pena como achava que

sentiria. At seria boa ideia ficar a uma


certa distncia de Londres durante um
tempo. E tinha de admitir que oitenta mil
libras numa conta em seu nome fazia ver
as coisas sob uma luz diferente, tambm.
Ele foi para Frana, deves ter
ouvido dizer informou Verity. O
Latham. O Hawkeswell disse-me ontem
noite que o rumor corre por todos os
clubes.
Toda a gente sabia. Daphne sabia
porque tinha recebido uma carta quando
estava em Park Lane, onde passara
alguns dias a ajudar Audrianna a
adaptar-se tanto ao seu novo filho como
nova cunhada. A carta tinha uma letra
conhecida e ver aquela caligrafia

apertara-lhe o corao. Ele fugiu para


Frana era tudo o que dizia.
Ningum tinha falado com ela sobre
Castleford nos dias em que ela se
hospedara em Park Lane. Como se por
acordo tcito, o nome dele nunca foi
mencionado. Ela era demasiado
orgulhosa para perguntar se ele estava
bem, no fossem as amigas pensar que
suspirava por ele.
Mas claro que o fazia. Em privado.
Guardava memrias no seu corao e
lembrava-se da alegria e das grandes
emoes que com tanta facilidade ele
lhe provocava.
Estamos quase a chegar disse
Celia com um entusiasmo juvenil. Ser
que as outras ainda l esto todas? Ou

mudaram-se para o Surrey antes de ti?


Mrs. Hill ainda l est, para que
possam v-la. E a Margaret e algumas
das outras. A Emma voltou para casa,
mas acho que a Susan capaz de ficar
connosco mais um tempo.
A carruagem virou para o caminho
que conduzia casa. A prpria
excitao de Daphne foi-se acumulando
at a deixar sem flego. Ficou a ver a
casa agigantar-se medida que se
aproximavam. O seu lar. O seu
santurio. O lugar onde tinha abrigado e
alimentado sonhos que no se atrevia a
acreditar poderem tornar-se realidade.
Olhou para cada uma das amigas, to
queridas.
Todas
elas
vinham

assombradas pelo passado quando


entraram por aquelas portas, mas
nenhuma mais do que ela prpria.
Contudo tinham reencontrado as suas
vidas e estavam libertas dos segredos. E
agora, finalmente, ela tambm.
H algo que devo contar-vos a todas
disse ela. Existe um segredo que
quero partilhar convosco e que no me
atrevi a contar at hoje.
Elas olharam-na com estranheza, e
depois trocaram olhares entre si. Ela
abriu a porta da carruagem e desceram
todas.
A porta da casa abriu-se. Margaret
acenou e saiu. Em seguida, outra figura
apareceu a correr passando por
Margaret e voando para os braos de

Daphne.
Ela acariciou o cabelo loiro aninhado
contra ela e inclinou-se para lhe beijar o
rosto mimoso. Virou-se para as outras.
Quero apresentar-vos a minha filha
Estelle.
Estelle adorou a ateno que as
senhoras lhe dedicaram. Os olhos
arregalaram-se ao ouvir que uma delas
era condessa.
Na alegria e admirao que se
seguiram ao espanto inicial, nenhuma
das amigas fez perguntas. Talvez
adivinhassem quase tudo. A idade
aparente de Estelle contava a histria
toda. Apesar da pele clara e do cabelo

loiro, no era apenas na aparncia que


tambm se notava que era filha de
Daphne.
Celia ps-se a brincar com os
caracis da nuca de Estelle, mas ela
guinchou e contorceu-se, tentando
escapar s mos de Celia.
linda, Daphne disse Audrianna
baixinho. Parte-me o corao que
tenhas sentido necessidade de a
esconder de todos, inclusive de ns.
Hoje noite explico-vos porqu,
depois de ela se deitar. No foi por falta
de confiana em vs, Audrianna. Mais
por medo de a perder para sempre, se
algum soubesse da sua existncia.
Audrianna ficou a ver o rodopiar dos
cachos loiros.

O pai no sabe sobre ela?


O Latham? Graas a Deus, no. O
pai dele poupou a conscincia do filho
em todas as coisas, especialmente nisto.
Estelle tinha ficado to tonta que caiu
ao cho s risadas. Voltou a sentar-se,
ainda a rir, e limpou a saia. Em seguida,
parou e olhou para o fundo do trilho,
agora atenta a outra coisa.
Ela apontou.
Quem aquele, mam?
Daphne virou a cabea para olhar.
Audrianna inalou bruscamente.
Um homem a cavalo tinha parado a
meio do caminho e observava-as
atentamente. Agora que fora visto,
avanou com o cavalo.

Daphne estendeu a mo a Estelle.


Puxou-a para perto de si enquanto via
Castleford aproximar-se. Por fim, ele
chegou junto delas, de olhar baixo,
ostentando toda a sua pose de duque.
Vossa Graa cumprimentou
Daphne. Estelle, este o duque de
Castleford, outro amigo da mam.
Ele saltou do cavalo e deu a volta.
Olhou para Estelle um bom tempo e, em
seguida, fez uma vnia. Estelle
cambaleou numa reverncia desajeitada.
Estelle, vem comigo disse Celia.
Vamos entrar e eu vou arranjar-te o
cabelo como uma senhora faz para um
baile.
Castleford e o seu grande cavalo no

eram suficientes para prender a ateno


de uma criana quando tal diverso a
esperava. Estelle desatou a correr,
levando uma srie de mulheres atrs
dela.
Finalmente, os sons que a rodeavam e
a Castleford desapareceram, exceto o
das folhas sopradas pela brisa e o
resfolegar
ocasional
do cavalo.
Castleford esboou um meio sorriso,
mas no havia travessura nos seus olhos.
No admira que no quisesse que eu
o matasse. Seria terrvel explicar-lhe
uma coisa dessas daqui a cinco anos.
Sim. Seria melhor eu no ser
obrigada a contar isso, alm de tudo o
resto.
Ele amarrou o cavalo a uma rvore.

Cada dia que passou em Park Lane,


esperei por si. Tinha a certeza de que
viria at mim. Quando soube, hoje, que
se tinha ido embora e no tinha planos
de voltar... Ele encarou-a. Preparei
um excelente discurso a caminho daqui.
Fiquei impressionado com a minha
eloquncia. Mas ao ver a criana... acho
que prefiro no falar, mas ouvir, se
estiver disposta a contar-me sobre ela.
Tem mesmo a certeza de que ele foi
para Frana?
Certeza absoluta.
Ento eu conto.
Desceram o caminho num ritmo lento.
A brisa conspirou para desalinhar o

cabelo de Daphne num instante. Uma


madeixa aqui, outra ali, e logo ela se
mostrava ao mundo como uma mulher
acabada de se levantar de uma cama de
prazer.
Castleford guardou essa observao
no corao, no mesmo stio onde
guardava as outras memrias.
Eu estava grvida quando fui ter
com o velho Becksbridge e lhe contei
sobre o filho comeou ela.
Estupidamente pensei que ele ia obrigar
o Latham a tomar a atitude correta. Em
vez disso, ele acusou-me de tentar
lanar uma armadilha ao filho. Insultou o
meu carcter e a minha virtude at me
deixar lavada em lgrimas. A
expresso dela endureceu com a

lembrana. Ento, quando eu j estava


completamente
desesperada,
ele
ofereceu-se para me ajudar se eu
obedecesse s suas instrues.
Mandou-a para o Norte, para viver
com a outra mulher de quem o filho tinha
abusado.
A Margaret estava em dvida para
com ele, claro. Ele acreditava poder
contar com ela para garantir que eu fazia
o que ele mandava. Ela continuou a
andar. Mas estava enganado, e sou
grata at hoje por isso.
Como que lhe desobedeceu?
Ela parou de andar.
Eu deveria ir viver com ela e,
depois de dar luz, entregar a criana a

uma famlia que ele tinha escolhido. Eu


era demasiado pecaminosa para criar
um filho com o sangue dele, entende? A
minha personalidade maligna iria
envenen-lo. medida que os meses
passaram, contudo, o meu corao
sangrava s de pensar nisso. A Margaret
viu a minha dor. Adivinhou o motivo e
props que o enganssemos.
Gosto mais dela a cada minuto que
passa.
Ela escreveu ao duque a informar
que eu tinha perdido a criana na
sequncia de uma doena. Durante os
meus ltimos meses l, mudmo-nos
para uma casa de campo perto de
Eccles. Depois de a Estelle nascer,
fiquei l sozinha alguns meses. Mas

sentia que no poderia mant-la comigo


para sempre. Se o duque descobrisse,
expulsaria a Margaret de casa, e a mim
tambm. Principalmente eu temia que ele
me tirasse a Estelle e eu nunca mais a
visse.
O medo ainda lhe perdurava na voz ao
diz-lo. Ele pegou na mo dela e levoua aos lbios.
Ainda tem medo disso? Com o
Latham, agora? Foi por isso que quis ter
a certeza de que ele tinha ido para
Frana antes de admitir, at para mim,
quem ela ? Daphne, um pai no tem
direito a uma criana, se no for casado
com a me.
Ela aproximou-se mais dele e fitou-o

nos olhos acima da mo erguida.


No pode saber o que , ser-se uma
mulher sozinha, sem outros meios de
sobrevivncia, exceto a generosidade de
uma famlia que a ofendeu. Se qualquer
um deles a levasse, o pai ou o filho, eu
nunca teria meios para lutar. No me
fale de leis, Castleford. Para uma mulher
sozinha, sem dinheiro, o poder de um
duque uma coisa terrvel.
Ele queria dizer que no era verdade,
e que nenhum homem tinha tal poder,
mas sabia muito bem que ele prprio, se
quisesse, podia arrancar um filho dos
braos da me e organizar tudo de
maneira a que ningum jamais
encontrasse nem a criana, nem os
homens que o fizeram.

Perto de Eccles, vive uma boa


famlia, os Foresters, com quem fiz
amizade. Deixei-a com eles. Enviavalhes dinheiro e visitava-os quando
podia. Podia apanhar uma diligncia at
l, abraar a minha filha durante uma
hora, mais ou menos, e depois fazer a
viagem de regresso da mesma maneira.
Apenas uma vez fiquei mais tempo,
quando a Estelle esteve doente.
Quando que se tornou Mrs. Joyes?
Quando comecei a viver com a
Margaret. Depressa tornou-se bvio que
eu estava grvida. Tornei-me uma viva
de guerra, j que havia suficientes em
Inglaterra, e mais uma no seria notada.
Quando
abordei
o
Becksbridge

novamente, deixei-o acreditar que me


tinha casado com o capito Joyes e que
o perdera quase logo na guerra.
Esperava que, depois da morte do
duque, se o Latham visse algum
documento com o nome Mrs. Joyes,
nunca fizesse a ligao de que era eu.
Nunca pensei encontrar-me perto de
Londres outra vez. Tinha esperana de
que ele me desse uma propriedade perto
da Margaret e da Estelle. Em vez disso,
ele deu-me isto concluiu, apontando
para a terra que agora pisavam.
Ento veio viver para aqui e
esperou que o velho Becksbridge
morresse.
Tanto esperei como temi. Se ele me
doasse a terra tal como dera a entender,

e se Latham permanecesse em Frana,


tal como parecia preferir, eu poderia
trazer a Estelle para viver comigo e tudo
ficaria bem.
Em vez disso, ele deu-me a terra a
mim e o Latham voltou para Inglaterra.
Sim.
Ele puxou-a para os seus braos,
como queria fazer desde que a vira ao
cimo do caminho para a casa. Como
sentira necessidade de fazer nas trs
semanas em que estiveram separados.
No tem de se preocupar mais. Se
ele for tolo o suficiente para voltar a
Inglaterra e souber dela, no vai ser uma
mulher sozinha a lutar contra ele. Ele
no se atreveria a usar a criana para a

magoar, porque, se tentar, desta que o


mato.
O sorriso dela tremelicou.
Irei lembrar-me disso, Vossa Graa,
e inform-lo-ei se ficar a saber que ele
tem conscincia da existncia dela. Vai
ser bom no precisar de viver
amedrontada.
Ela no entendia o que ele queria
dizer. Ou talvez tivesse optado por no
entender.
Daphne, eu passei trs semanas,
mais, na verdade, a tentar entender
porque que uma mulher sensata
recusaria a oportunidade de se tornar
uma duquesa.
Concluiu que a mulher devia ser
louca, imagino?

Ele riu-se.
Essa era uma possibilidade. Ento,
pensei, e se a mulher no for louca? E se
ela for muito inteligente? E se assumir
que este duque que lhe faz a proposta...
Eu no queria interromper, mas
oficialmente nenhum duque fez qualquer
proposta a essa mulher.
Ele olhou para o cu a pedir
pacincia.
Um pequeno detalhe.
Somente para um duque. Mas, por
favor, continue.
E se ela assumir que este duque
continuar pelos maus caminhos, como
se no fosse casado? Algumas mulheres
no se importariam, at prefeririam se

ele se ocupasse com outras coisas.


Depois, h as mulheres que no querem
usar a mesma cama onde outras
mulheres estiveram antes dela.
Sem dvida pensou ser mais uma
loucura.
Ele ergueu-lhe o queixo e beijou-lhe
os lbios ao de leve.
No comeo, talvez. Mas ao pensar
duas vezes, achei lisonjeiro. Encantador.
At... amoroso.
Ela corou e desviou o olhar. Ele
meteu o brao dela no seu e voltaram
lentamente a subir o caminho.
A cavalo para c, debati-me com o
problema de como provar que no a
pedi em casamento s por penitncia.
Ocorreu-me que poderia admitir que no

estive com nenhuma outra mulher desde


que nos conhecemos.
A cabea dela girou e ela olhou-o em
choque. Ele no resistiu a uma risada.
Que coisa, no ? Um dia tento
explicar-lhe o porqu, mas essa a
verdade. Agora tenho a certeza de que
posso abandonar essa parte m de mim,
se me casar com a mulher certa. claro
que ela teria de concordar em deixar-me
ser mau com ela.
Quo mau?
Muito mau.
Ela no se ops nem tentou negociar,
o que era um sinal encorajador.
Em seguida, ocorreu-me que, se a
mulher sabia que estava a organizar a

exposio dramtica de um homem


malvolo, mas que se iria expor tambm
ao faz-lo, ela poderia, sendo uma
mulher bondosa e previdente, achar
melhor no se casar com um homem que
no estava ciente de que tal escndalo a
cercaria em breve.
No pode negar que tem lgica, se a
mulher pensou dessa maneira. No seria
justo para...
Eu no me importo que o mundo
saiba sobre si e o Latham, Daphne.
No futuro, sim. Quando voltar a sua
ateno para as obrigaes chatas que
tanto detesta, mas to bem executa, ir
arrepender-se...
Hoje tera-feira, e afirmo que no
me importo.

Ela pareceu espantada e um pouco


assustada. Ele puxou-a para a margem
do caminho.
No entanto, depois de todo este
raciocnio difcil, percebi que poderia
haver mais uma razo para no me
querer. Eu nunca lhe disse que me
roubou o corao, pois no?
No, Vossa Graa, nunca disse.
Ela baixou o olhar. Aquelas duas
manchas cor-de-rosa marcaram-lhe o
rosto, acentuando-se. Seria muito
difcil estar consigo e am-lo como amo
se no sentisse o mesmo por mim,
Castleford. Uma mulher teria de ser
muito gananciosa para se tornar duquesa
em tais circunstncias. Nem todas as

joias do mundo aliviariam essa mgoa.


No h perigo disso, Daphne. Se
no tive a certeza antes, estas trs
ltimas semanas de inferno tornaram-no
claro o suficiente. Senti terrivelmente a
sua falta e vim aqui hoje dizer-lhe isso.
Roubou-me verdadeiramente o corao,
mas eu no me importo nem um pouco.
Ela fungou. Ele achou uma doura vla tomada pela emoo. Ela fungou
novamente e enxugou um olho com a
mo.
Isso quer dizer que vai fazer a
proposta oficial?
Certamente, se esse for o seu desejo.
Acho que gostaria, se no se
importar.
Ele tomou-lhe as mos.

Bem, pelo menos no insiste que me


ponha de joelhos.
Ela olhou para ele, as lgrimas de
alegria no derramadas formando
pequenos diamantes nos olhos.
Na verdade, isso seria muito bom
tambm.
Ele olhou em volta. Duvidava que
fossem visveis da casa. Ajoelhou-se.
No pode contar a ningum. Iria
arruinar-me completamente.
Ela ria e chorava. Inclinou-se para lhe
beijar o rosto.
Daphne, quer ser minha mulher, para
que o amor que sentimos um pelo outro
possa florescer como as flores da sua
estufa?

Ela mordeu o lbio inferior, depois


abriu a boca para responder. Mas as
palavras no vieram e a expresso dela
fechou-se. Ela olhou para a casa.
Havia mais uma razo para que a
mulher sensata se recusasse a casar com
o duque, Castleford. A Estelle. Toda a
gente vai saber de quem ela filha. E eu
sei como o odeia. Ela franziu a testa
de aflio. Posso deix-la a viver na
Flores Preciosas, suponho. V-la com
frequncia, mas... Olhou para ele com
uma expresso muito prxima de uma
profunda tristeza. Esperei tanto para a
ter comigo.
Eu posso odi-lo, mas no odeio a
criana. Ele levantou-se. Pode dizer

que ela filha do capito Joyes, se


quiser. Pode dizer que filha do
Latham. Faa como achar melhor.
Quanto a t-la consigo, h certamente
espao. Deve ter notado que tenho casas
muito grandes. Ele puxou-a para os
braos. Eu amo-a. Pare de pensar em
razes para no se casar comigo e diga
logo que sim.
Ela olhou para cima e tocou-lhe o
rosto. Enquanto ele a observava, a mais
bela expresso assomou-lhe ao rosto.
No era uma emoo forte, nem um
rubor, mas uma expresso sem defesas.
Apenas Daphne, s ela, to aberta e
vulnervel como nunca a vira.
Sim, caso. Eu caso consigo,
Castleford.

Ele beijou-a, comovido pela sua


beleza e alma sublime e pela sua
temeridade em am-lo. Jurou a si mesmo
que, embora pudesse nunca ser mais do
que quase meio regenerado, nunca faria
nada que a fizesse arrepender-se de
tomar esta deciso.
Pegou na mo dela e subiram o
caminho.
Quando que nos casamos?
perguntou ela.
Porque no hoje? Posso ir a
Cumberworth buscar o vigrio. Tenho
uma licena especial comigo.
Arranjou uma licena especial antes
de vir para c? Foi um pouco
presunoso da sua parte.

Presunoso, no, minha querida.


Empreendedor.
Desesperadamente
esperanoso. Podemos usar a Flores
Preciosas para a nossa festa de
casamento e as suas amigas podem ser
nossas testemunhas.
Acho que seria muito apropriado.
Para mim seria o ideal. Sim, vamos
faz-lo dessa forma, no jardim.
Ele parou, como se de repente se
lembrasse de algo.
Por falar em flores preciosas,
espero que no esteja arruinada.
Foi at ao cavalo e tirou uma caixa de
madeira do alforge. Espreitou l para
dentro.
Est tudo bem. Depois de andar

mais de trinta quilmetros em cada


sentido para a conseguir, no queria que
murchasse antes de a ver.
Daphne aproximou-se do cavalo e
espreitou por cima do brao dele.
O que ?
Efemeridade sublime. Uma flor
incomparvel, comprada ao nico
homem, em toda a Inglaterra, que me
disseram possuir a planta.
Ele abriu a caixa.
Os olhos dela arregalaram-se de
espanto. Nem as joias a tinham
impressionado tanto.
uma orqudea disse ele.
Eu sei o que . Ela tirou-a da
caixa com todo o cuidado. J vi
desenhos dela, de quando floresceu no

ano passado. Como que a conseguiu?


Ouvi dizer que tinha voltado a
florescer e ento fui pedir ao tal sujeito,
Cattley, que me vendesse uma flor. No
custou tanto como os diamantes.
Daphne ergueu a flor e sentiu-lhe o
perfume. Enquanto ela a admirava, ele
olhou para a casa. As mulheres estavam
c fora, reunidas junto porta, a
observ-la. As que ali viveram no
passado e as que iriam viver no Surrey,
no futuro, conversavam enquanto
Daphne permanecia extasiada pelo
presente.
Ela esticou-se e beijou-o. O pequeno
grupo porta estourou em aplausos,
exclamaes e assobios muito pouco

dignos.
Daphne olhou para elas e riu-se,
voltando em seguida o seu espanto para
a orqudea.
um poo de surpresas, Castleford.
Realmente encontrou a flor mais
preciosa de Inglaterra.
Ele olhou para ela.
Sim, meu amor. Acredito que sim.

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