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Invenio

Universidad del Centro Educativo Latinoamericano


seciyd@ucel.edu.ar

ISSN (Versin impresa): 0329-3475


ARGENTINA

2000
Alejandrina Chamas
ALIMENTOS TRANSGNICOS
Invenio, diciembre, ao/vol. 3, nmero 4-5
Universidad del Centro Educativo Latinoamericano
Rosario, Argentina
pp. 149-159

Red de Revistas Cientficas de Amrica Latina y el Caribe, Espaa y Portugal


Universidad Autnoma del Estado de Mxico
http://redalyc.uaemex.mx

ALIMENTOS TRANSGNICOS
Alejandrina Chamas*

RESUMEN: El presente artculo tiene por objeto explicar al lector lo que son, cmo se obtienen
y para qu se utilizan, los alimentos transgnicos, tratando de puntualizar sin posturas extremistas,
los riesgos y beneficios que conllevan estos productos, ya sea para la salud como para el medio
ambiente. Expone, asimismo, los diversos aspectos de la materia, entre ellos, el tcnico, el social y
finalmente el tico, para que el lector pueda sacar sus propias conclusiones, de un tema actual, con
grandes contro- versias.
ABSTRACT: Transgenic Food
The purpose of this article is to explain the readers how transgenic food products are obtained
and what they are used for and, disregarding extreme positions, to point out the risks and benefits
those products may imply, either for health or environment. Different aspects under discussion are
presented, among others, the technical and social aspects, as well as the ethical one, so as to allow
the reader to come to his/her own conclusion about a current and very controversial issue.

Historia de la Biotecnologa
La Biotecnologa ha sido utilizada en la industria alimenticia por cientos de aos tanto para producir, ingredientes alimenticios y aditivos tradicionales, como no tradicionales.
Aunque el trmino biotecnologa se viene utilizando ampliamente, su definicin no est bien
ajus- tada. Una posible acepcin es: conjunto de
tcni- cas aplicadas a los organismos vivos, o a
parte de ellos, destinados a la produccin
alimentaria y no alimentaria. As pues, la
biotecnologa no es nue- va, se inici cuando los
primeros cazadores- recolectores se asentaron y
se aseguraron el susten- to mediante el cultivo de
plantas y la cra de anima- les. Sirva como dato
que de las cuatro especies sil- vestres de gallina
que inicialmente se conocan, hoy disponemos de
ms de 40 razas diferentes, todas ellas fruto de
sucesivos cruces, selecciones y mejo- ras. Sin
embargo, estos procedimientos se basaban en el
ensayo y el error, y no fue hasta mediados del

siglo XIX, con los trabajos de Pasteur, cuando se


sientan las bases de un mtodo sistemtico para
es- tablecer los mecanismos que controlan los
fenme- nos biolgicos.
Otro hito en la historia de la biotecnologa fue
el nacimiento de la gentica, gracias a los estudios
de Mendel. Los conocimientos cientficos hasta
enton- ces obtenidos tenan su aplicacin en la
agricultura y la ganadera. Estos antiguos
mtodos biotecnolgicos, que an hoy se
emplean, los acep- ta el consumidor sin problemas
(nectarinas, man- zanas con sabor a peras, u otros
hbridos).
A mediados del presente siglo, se descubri
que la informacin contenida en el ADN est
codifica- da y comienzan los avances ms
espectaculares de la biologa molecular, una
ciencia ms precisa en el control de los riesgos.
A principios de los aos setenta se descubri una
enzima capaz de cortar segmentos especficos de
las cadenas de cidos nucleicos. Posteriormente se
desarrollaron tcnicas para aislar genes,

Alejandrina Chamas es estudiante de 5 ao de Ingeniera en Tecnologa de los Alimentos, de la Facultad de Qumica, de la


Universidad del Centro Educativo Latinoamericano. El presente trabajo se finaliz en Noviembre de 1998.

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INVENIO
Diciembre 2000

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INVENIO Diciembre 2000

Alejandrina Chamas

Alimentos transgnicos

reintroducirlos en clulas vivas y combinar los


genes de diferentes organismos.
A pesar que las tcnicas tradicionales son importantes y seguirn siendo utilizadas por la industria alimenticia, la biotecnologa moderna, que incluye a la ingeniera gentica y a la tecnologa
transgnica, ha abierto un completo y nuevo
rango de posibilidades en el desarrollo de los
productos alimenticios.
La
Ingeniera
Tecnologa
Transgnica

Gentica

la

En
los
tradicionales
programas
de
reproduccin, solo las especies directamente
relacionadas podan ser cruzadas, pero las tcnicas
transgnicas permi- ten transferir material
gentico de organismos com- pletamente no
relacionados, por lo que los criado- res pueden
incorporar caractersticas que normal- mente no
estn disponibles para ellos. Los organis- mos
actualmente modificados, exhiben propieda- des,
que seran imposibles de obtener por tcnicas
convencionales de reproduccin.
La ms reciente aplicacin de la biotecnologa
en alimentos es la modificacin gentica (GM),
tam- bin conocida como ingeniera gentica,
manipu- lacin gentica, tecnologa gentica y/o
tecnologa recombinante de ADN.
La ingeniera gentica es esta nueva ciencia que
permite transferir la informacin gentica de un
organismo a otro. Se denomina transgnico al organismo
portador
de
material
gentico
perteneciente a especies no emparentadas
transferido a l mediante ingeniera gentica.
Los ltimos estudios se dirigen a conocer
aspectos bsicos que permitan utilizar genes relacionados con el crecimiento, la eficiencia alimentaria, la
resistencia a enfermedades o la adaptacin a las
con- diciones ambientales. El nmero de
productos
alimenticios
modificados
genticamente disponibles en el mercado es
todava muy reducido. La inge- niera gentica es,
una ciencia incipiente, que debe madurar mucho.
El proceso para disear, desarro- llar y
comercializar los productos transgnicos es largo
y costoso, los riesgos potenciales para el en- torno
no son del todo controlables, el marco legal para
este tipo de productos es an muy limitado y,
finalmente, no suscitan mucha aceptacin social.

Alimentos transgnicos
Se considera a los alimentos como transgnicos
cuando son:
- Organismos sometidos a ingeniera gentica
que se pueden utilizar como alimento.
- Alimentos que contienen un ingrediente o aditivo derivado de un organismo sometido a ingeniera gentica.
- Alimentos que se han elaborado utilizando un
producto auxiliar para el procesamiento (por ejemplo, enzimas) creado por medio de la ingeniera
gentica.
Los productos transgnicos deben cumplir los
criterios de una Directiva Europea de 1997: que
sea necesario y til, seguro para la salud humana
y el medio ambiente, y que sus caractersticas
sean las declaradas y que, adems, se mantengan
en el tiempo.
Tcnica de la clonacin de genes
A pesar que el sistema bsico de codificacin
es el mismo en todos los organismos, los finos
deta- lles del control gentico a menudo difieren.
Un gen de una bacteria, es muy probable que no
funcione correctamente si es introducido, sin ser
modifica- do, dentro de una clula animal o
vegetal. El inge- niero genetista primero debe
construir un transgen, esto es un segmento de
ADN que contenga en gen de inters y algo extra
de material gentico que con- trola correctamente
el funcionamiento del gen en su nuevo organismo.
El transgen debe, luego, ser introducido en un
segundo organismo.
La clonacin de genes fue inicialmente posible
por avances tcnicos tales como el aislamiento de
enzimas que rompen el ADN por sitios precisos
(endonucleasas de restriccin), o que unen
covalentemente fragmentos de ADN (ligasas) y,
con frecuencia, los avances dependen aun del
desarro- llo de nuevas enzimas u otros reactivos
bioqumicos.
La clonacin de genes consiste esencialmente
en la insercin en la clula de un determinado
frag- mento de ADN extrao de forma que el
ADN insertado se replique y se transmita a las
clulas hijas durante la divisin celular. Este proceso
tiene lugar de forma natural, como lo demuestra la
rpida disper-

sin de la resistencia mltiple a antibiticos entre


las poblaciones bacterianas sometidas a una
adecuada presin selectiva.

detergentes.
Los vectores utilizados son el ADN vrico, los
plsmidos y los csmidos.

Bsicamente el proceso de clonacin incluye


los siguientes pasos:
1. Utilizando las enzimas de restriccin se asla
el gen responsable del efecto que desee lograrse,
como por ejemplo, la superior resistencia a los
herbicidas.
2. El gen se inserta en el anillo de ADN
autorreplicable, llamado vector, junto con un gen
mar- cador, de resistencia a antibiticos con el que
poste- riormente se seleccionarn los organismos
donde la implantacin ha tenido xito.
3. El anillo de ADN autoreplicable, se
introduce en un husped en el que se replicar
utilizando enzimas del propio husped, que puede
ser un tipo de bacteria o un virus.
4. Los plsmidos replicados se introducen en
una bacteria adecuada para contagiar al tipo de
orga- nismo que se desea modificar.
5. Estas bacterias transmiten a clulas, en este
caso, de la planta, criadas en el laboratorio, el
plsmido modificado, alterando el genoma del original e incorporndole las nuevas caractersticas.
6. Utilizando hormonas se regeneran plantas
completas a partir de las clulas modificadas.
7. El tratamiento con antibiticos selecciona las
plantas en las que la modificacin ha tenido xito.

Microorganismos GM

Los vectores son los vehculos utilizados para


la introduccin del ADN en una clula husped.
Un buen vector debe poseer sitios de corte
especficos para las enzimas de restriccin y
presentar propie- dades que faciliten su ligacin al
ADN a ser clonado y la facultad de replicar en la
clula husped y con esto copiar el ADN exgeno.
Es preferible que sea pequeo y multicopia.
Es tambin importante que posibilite la expresin del mensaje gentico insertado en el husped
y que presente propiedades que permitan una
selec- cin de huspedes que contengan el
ADN recombinante (resistencia a antibiticos u
otros marcadores genticos).
Tambin debe tener caractersticas que permitan evitar su proliferacin ambiental, tal como sensibilidad a la temperatura corporal y a los

Entre la gran variedad y cantidad de


microorganismos que se encuentran en la
naturaleza, no son muchos los reconocidos como
seguros (GRAS) para ser usados en la
fabricacin de alimentos o de compuestos
utilizados en su preparacin (ver tabla 1). En
este sentido, dicha tabla presenta algunos de los
microorganismos usados en la fabricacin de
alimentos y en la produccin de enzimas y
aminocidos. La moderna biotecnologa ofrece la
posibilidad de utilizar microorganismos como
pequeas unidades sintetizadoras de diversos
compuestos de inters para la industria
alimentaria.
Algunos microorganismos utilizados en la
produccin de alimentos o de sus componentes
- Aspergillus niger cerevisiae
- Penicillium requeforti lipolytica
- Rhizopus oryzae fragilis
- Lactobacillus bulgaricus y especies relacionadas
- Lactococcus lactis y especies relacionadas
- Bacillus subtilis
- Saccharomyces
- Cndida
- Kluiveromyces
- Leuconostoc lactis y otras especies relacionadas
- Corynebacterium oenos y especies relacionadas
- Mucor javanicus

En las aplicaciones biotecnolgicas de mayor


importancia pueden considerarse aquellas concernientes a la produccin primaria de alimentos y,
por otra parte, las relacionadas con el sector de las
trans- formaciones industriales.
Entre los campos de mayor inters se encuentran:
- Mejoramiento de las propiedades
biotecnolgicas de levaduras, bacterias lcticas y
Bacillus.
- Produccin de enzimas microbianas y enzimas
inmovilizadas.
- Desarrollo de biosensores.
- Produccin de Protena Unicelular (PUC).

- Procesos microbiolgicos para obtener


aminocidos y vitaminas.
- Uso de microorganismos para la produccin
de sustancias aromatizantes, espesantes y colorantes.
- Optimizacin de la produccin de cidos
org- nicos y otros compuestos de uso
alimentario.
- Diseo de mtodos rpidos para la deteccin
de microorganismos patgenos y agentes txicos
en los alimentos, para asegurar as su calidad y salud del consumidor.
Plantas modificadas genticamente
Mediante la ingeniera gentica se obtienen
me- joras en la produccin agrcola como por
ejemplo:
- Empleo de inoculantes competitivos y buenos
fijadores de N2 para leguminosas (Rizobium,
Bradyrhizobium, etc.). Desarrollo de inoculantes
para maz, trigo (ej. Azospirillum), y arroz, con la
finalidad de acelerar su crecimiento y mejorar su
rendimiento.
- Desarrollo de soja tolerante a herbicidas y su
explotacin a otros oleaginosos y cereales.
- Introduccin de genes con la capacidad
fijadora de nitrgeno en plantas.
- Resistencia a pestes y condiciones ambientales extremas (alta salinidad, heladas, etc.).
- Control biolgico de plagas, introduccin en
plantas
de
genes
bacterianos
(Bacillus
thuringiensis) productores de sustancias nocivas
para insectos.
- Obtencin de tomates con alto contenido de
slidos.
- Cultivo de clulas para obtener especias.
- Produccin de maz con alto contenido en
triptofano u otros aminocidos esenciales.
- Mejoramiento microbiano de ensilados (por
ejemplo con bacterias lcticas), para ser usados
como alimento animal.
Animales manipulados genticamente
Para desarrollar animales transgnicos, al igual
que la clonacin de genes en bacterias, la propagacin de genes extraos en clulas animales requiere de mtodos para introducir ADN exgeno en la
clula y vectores para su mantenimiento y
replicacin estable. Se han producido ovejas

transgnicas que secretan


alfa-anti-tripsina
(utilizada en el tratamiento del enfisema) y factor
de coagula- cin IX (para la hemofilia)
directamente a travs de la leche, as como cabras
que secretan anticuerpos monoclonales humanos.
Para construir a estos anima- les transgnicos, se
microinyectan huevos no fertiliza- dos -zigotos- con
genes recombinantes que se inte- gran
aleatoriamente a los cromosomas del husped en
regiones no predecibles. La expresin de los genes
transferidos (transgenes) depende de la funcin de
los sitios de integracin. El mecanismo mediante el
cual se integran los transgenes a los cromosomas
an se ignora.
Entre los distintos mtodos utilizados, la
clonacin desde clulas fuente o especializadas, es
el ms desa- rrollado y en el que se esta trabajando
intensivamente, en la actualidad.
Las clulas ES (embryonic stem cells) o
clulas fuente son las clulas tempranas o
indistintas de las cuales todas las clulas maduras
(diferenciadas) derivan. Este tipo de clula tiene la
caracterstica de que puede ser manipulada
genticamente en cul- tivos y luego ser inyectada
en un embrin joven. En un porcentaje
significante de todos los casos, las clulas
contribuyen a la lnea de germinacin, por
ejemplo, se convierten en vulos o espermas tal
que en la prxima generacin transgnica se
puedan producir animales completos. Las clulas
ES han sido descritas para vacas ovejas y cerdos,
pero ninguna ha mostrado ser conveniente para la
manipulacin gentica o para la produccin de
des- cendencia que contengan clulas ES
derivadas de su lnea de germinacin. Esta, es
actualmente un rea de intensa investigacin.
El uso de clulas ES en animales de granja fue
relacionado con la idea que dichas clulas
produci- ran animales, no por microinyeccin de
clulas en un embrin joven, sino por transplante
de los n- cleos de clulas genticamente
modificados. La tec- nologa para transplantes
nucleares est bastante bien establecida en ovejas
y vacas. La nica limita- cin parecera ser
encontrar adecuados donantes de clulas, como las
clulas ES. Pero, las investiga- ciones sugieren
que las clulas genticamente ma- nipuladas para
transplantes nucleares no tienen que ser clulas
ES. La produccin del cordero Dolly a partir de
una clula de la glndula mamaria de una oveja
adulta, y ms importante an, la produccin de

un nmero de corderos a partir de fibroplastos


fetales cultivados, sugiere que una amplia serie de
clulas, no solo las ES, podran ser tiles para la
insercin de genes en ganado.
Una ventaja adicional es que los protocolos experimentales apropiados permiten a los genes ser
in-

sertados en locaciones especficas en el genoma,


as, de ese modo se evita los efectos confusos por
ADN
que
frecuentemente
acarrea
la
microinyeccin de embriones.

se
a:

los animales ms productores, as como un 15 o 20


% ms de productividad por sumistro exgeno de
somatotrofina exgena.

orienta

- Una mayor produccin de carne por el uso de


estimulantes de crecimiento y clonado.
- Uso de vacunas especficas y baratas como
me- dida profilctica, como por ejemplo contra la
fie- bre aftosa, diarreas y otras enfermedades.
- Produccin de leche con mayor funcionalidad
y con protenas de inters alimenticio o farmacutico.
- Se propuso usar la vaca como bioreactor para
producir otros tipos de protenas.
- A travs de la modificacin en la secuencia de
genes reguladores de lactosa, obtener leche con
bajo tenor de lactosa, demandada por parte de la
pobla- cin que carece de la enzima lactasa.
- Empleo de hormonas obtenidas por
biotecnologa y de bajo costo para aumentar la
pro- duccin unitaria de leche. Se ha comprobado
el in- cremento en el nivel de la hormona en
crecimiento en

Principalmente la tecnologa transgnica en


animales

Aspectos de Seguridad
La nueva regulacin adoptada de Alimentos
Nuevos (258/97/EEC; 15 de Mayo de 1997) establece claramente que la seguridad de Alimentos
Nuevos e Ingredientes Alimenticios Nuevos debe
ser valorada por el productor antes de ser puesta
en el mercado. Esta valoracin tiene que
realizarse acorde a las Opiniones de la valoracin
de Nuevos Alimentos recomendada por el Comit
Cientfico de Alimentos. Anteriormente, tales
experimentaciones avanzadas no haban sido
aplicadas en el sistema legal de muchos pases
miembros, por lo que esta regula- cin abre, as,
un nuevo concepto para la aceptacin de alimentos
en el mercado.

La regulacin de Nuevos Alimentos establece


que los alimentos e ingredientes alimenticios no
deben presentar un peligro al consumidor ni
confundirlo
y
tampoco
deben
diferir
nutricionalmente de aquellos alimentos a los que
est tratando de reemplazar.
El primer paso en la evaluacin de seguridad
considera el concepto de equivalencia
substancial (SE). Esta terminologa ha sido
desarrollada por la OECD (Organisation for
Economic Co-operation and Development) y define
que si un alimento modificado o un componente
alimenticio puede ser comparado a su homlogo
existente en el mercado y ser encontra- do
substancialmente equivalente, puede ser tratado de
la misma forma con lo que respecta a seguridad.
Es importante tener en cuenta que la equivalencia
subs- tancial no es solo una consideracin de
seguridad. El producto nuevo es solo comparado a
productos ya exis- tentes.
Si un producto modificado no es considerado
como substancialmente equivalente, la evaluacin
de seguridad debe destacar las potenciales diferencias. Las medidas importantes para la evaluacin
de seguridad incluyen anlisis de composicin,
nu- tricin e ingestin, alergenicidad, estabilidad
y ecologa de microorganismos GM, y genes
marca- dores.
Los estudios analticos de composicin de alimentos modificados son importantes para:
- el establecimiento de la equivalencia substancial
- valoracin nutricional
- valoracin toxicolgica.
La evaluacin toxicolgica debe tener en
cuenta el consumo previsible. Mas an, una
interpretacin cientfica aunada es recomendable
para valorar el conjunto de factores saludables
basada caso por caso.
Equivalencia Substancial
En Diciembre de 1997, el ACNFP (Advisory
Comitee on Novel Foods and Processes) anunci
que aquellos alimentos altamente procesados y refinados derivados de cultivos GM, tales como
aceite procesado, azcar blanca y almidn, sern
considera- dos como equivalentes substanciales de
sus conven-

cionales homlogos basados en que no habr ADN


ni protenas presentes siguiendo el proceso que
estos ali- mentos reciben. Todos los dems
ingredientes deriva- dos de los cultivos GM, tales
como harinas y extractos de protenas, se les dar
una exhausta evaluacin de seguridad, ya que
pudiendo no haber sido sujetos a procesamientos
asociados a productos altamente refi- nados pueden,
por lo tanto, poseer nuevo ADN y/o protenas,
intactos o en su forma degradada. Esto se debe a
que las reacciones alrgicas por protenas en
alimentos han incrementado las amenazas a la
salud de los consumidores. La tecnologa de
ADN recombinante puede introducir nuevas
protenas en el organismo receptor y las
valoraciones de una potencial alergenicidad
deberan considerar este potencial con respecto
al donante y del organismo receptor.
Riegos de la Tecnologa Transgnica
El mayor de los peligros de la transgnesis reside en los vectores. Estos, a diferencia de los pedazos de ADN ordinario, son resistentes a la
degrada- cin enzimtica, y pueden sobrevivir
independien- temente en el medio ambiente donde
pueden infec- tar clulas, multiplicarse en ellas, y
saltar dentro y fuera de los genomas.
Mucha de la actual preocupacin de las amenazas para la salud de los alimentos se centra en la
toxicidad o alergias a un gen extico, mientras que
las amenazas ecolgicas estn enfocadas en el gen
secundario que transfiere por hibridacin convencional de plantas transgnicas a malezas
emparentadas.
De los tres tipos de vectores (virus, plsmidos y
csmidos), los virus son probablemente los ms
infecciosos ya que no necesitan contacto clula clula para infectar y pueden sobrevivir en el ambiente indefinidamente. Los plsmidos y los
csmidos son generalmente intercambiados por
contacto clula - clula durante la conjugacin o
cuando una clula ingiere (o fagocita) a otra.
Por otra parte, lo que comnmente se usa como
genes marcadores expresando resistencia a
antibiticos, son fuertemente cuestionados por la
sociedad y es probable que dichos genes no sean
acep- tados en la futura legislacin, an si ningn
dao pue-

de ser cientficamente identificado. Estos genes


son importantes en la construccin del
organismo transgnico pero no juegan papel
alguno en el produc- to final.
A pesar que la transmisin de la resistencia a
antibiticos desde un gen marcador contenido en
una planta GM a un microorganismo normalmente
presente en el intestino humano no ha sido demostrada experimentalmente, se ha sugerido que el
ries- go potencial de diseminacin de la
resistencia a antibiticos teraputicos podran traer
serias con- secuencias en cuanto a salud refiere y
por lo tanto debe ser evitada. En la ausencia de
datos confiables, el ACNFP en el Reino Unido ha
fallado del lado de la cautela y ha recomendado
que los genes marca- dores con resistencia a
antibiticos deben ser eli- minados de los
organismos GM que no han sido inactivados por
procesamiento o cocido, como en el yoghurt vivo.
Genes marcadores y alternativos basados en, por
ejemplo, la habilidad de crecer en ciertos azcares,
estn cada vez ms disponibles, por lo tanto, es
probable que la dependencia de genes resistentes a
antibiticos en la biotecnologa alimen- ticia se
reduzca en el futuro.
En lo que respecta al medio ambiente, segn
un informe de la OCDE, el 66 % de las
experimentaciones de campo con cultivos
transgnicos que se realizaron en aos recientes
estuvieron encaminadas a la creacin de plantas
resistentes a herbicidas. Tal es el caso de la soja
transgnicas de Mosanto, resistente al herbicida
Roundup, que produce la misma multinacional.
El Servicio de Pesca y Fauna Silvestre de
EE.UU. considera que este herbicida de amplio
espectro ha puesto al borde de la extincin una
gran variedad de especies vegetales de EE.UU.;
tambin se le con- sidera uno de los herbicidas
ms txicos para microorganismos del suelo
como hongos, actinomicetos y levaduras, y tiene
efectos nocivos para la fauna en general. Otra de
las preocupacio- nes fundadas acerca de los
cultivos transgnicos es el posible escape de los
genes transferidos hacia poblaciones de plantas
silvestres relacionadas con estos cultivos,
mediante el flujo de polen: ya han sido bien
documentadas numerosas hibridaciones entre
casi todos los cultivos y sus parientes silves- tres.

La introduccin de plantas transgnicas


resisten- tes a plaguicidas y herbicidas en los
campos de cul- tivo conlleva el riesgo de que estos
genes de resis- tencia pasen, por polinizacin
cruzada,
a
malas
hierbas
silvestres
emparentadas, crendose as malsimas hierbas
capaces de causar graves da- os en cultivos y
ecosistemas naturales. La incor- poracin de genes
procedentes de especies muy dis- tintas puede
dotar a las nuevas variedades transgnicas de
rasgos novedosos que supongan una ventaja
competitiva, favoreciendo su expansin y el
desplazamiento de especies autctonas, con repercusiones en cadena en los ecosistemas difcilmente previsibles e imposibles de controlar. Se ha
demostrado experimentalmente, por ejemplo, que
las toxinas insecticidas producidas por algunos
cul- tivos transgnicos afectan no slo a los
insectos considerados plaga, sino a los
predadores de es- tos insectos, que son
imprescindibles para el con- trol biolgico de las
plagas.
Etiquetado
En la Unin Europea, hasta mayo de 1997, el
etiquetado de alimentos GM en varios pases europeos, no era obligatorio. Sin embargo, algunos
pro- ductores alimenticios y revendedores
etiquetaban estos productos voluntariamente sobre
las bases de permitir a los consumidores el
derecho a eleccin y para ganar la confianza de los
mismos. Los regla- mentos de etiquetado han sido
desarrollados por varios organismos, incluyendo
del tipo independien- te tales como el Food
Advisory Committee en 1993 (revisto en 1996) y
el Institute of Grocery Distribution en 1997.
Estos reglamentos han teni- do en cuenta la
necesidad de etiquetado de nuevos alimentos que
contuviesen material (p. e. alergenos) con el cual
trajesen implicaciones para la salud de algunos
sectores de la poblacin (p. e. nios o an- cianos),
as como aquellos que pudiesen contener genes
que afecten la tica. Esto ltimo incluye
alimentos que tienen genes derivados de humanos
o de animales que estn sujetos a restricciones religiosas en la dieta (p. e. genes de cerdos para los
musulmanes, o cualquier gen animal para los
vegeta- rianos).
En julio de 1997, poco despus de las
derogaciones
de la Novel Food Regulation, la Commission
public

una propuesta para una nueva legislacin que


hiciese distintivo el etiquetado de todos los
alimentos GM obli- gatorio. En diciembre de 1997,
el tema fue demorado por el Member States con el
propsito de llegar a un acuerdo en las propuestas.
Mientras tanto, el fallo de la EU de llegar a un
pronto y claro reglamento de etiquetado y
agravado por el fuerte reclamo de los
consumidores de un etiquetado comprensible llev
a productores y re- vendedores a desarrollar sus
propios cdigos de prctica. En el Reino Unido,
el British Retail Consortium, la Food and Drink
Federation y el Institution of Grocery
Distribution adoptaron la poltica de etiquetar
voluntariamente todos los pro- ductos que
contuviesen soja GM o ingredientes de protena de
maz desde enero de 1998. Iniciativas comerciales
similares estn siendo tomadas en el resto de la
Unin Europea.
EE.UU. apoya el desarrollo de directivas de
etiquetado voluntarias segn el Cdigo, para
asegurar que el mismo sea consistente y refleje
con preci- sin las propiedades de ambos, ya sean
los produc- tos genticamente diseados o los
productos
alimenticios
tradicionalmente
derivados. No prohiben eti- quetas voluntarias
descriptivas del mtodo de pro- duccin,
incluyendo alimentos genticamente di- seados,
con tal que la informacin no sea falsa o engaosa
y no intente establecer una diferencia material
inexistente, positiva o negativa entre pro- ductos
obtenidos mediante la ingeniera gentica y
mtodos tradicionales.
En resumen, EE.UU. apoya el etiquetado obligatorio de alimentos, ingredientes alimentarios, y
aditivos producidos mediante biotecnologa, si tales sustancias alimentarias plantean una preocupacin de seguridad o salud, o se alteran
significativamente en la composicin nutritiva, o
requisitos de utilizacin. Tambin apoya el desarrollo de directivas del Cdigo Alimentario para el
etiquetado voluntario de alimentos, ingredientes
alimentarios, y aditivos producidos mediante
biotecnologa y que la informacin que provean no
sea falsa o engaosa. Lo que no obliga es a etiquetar a aquellos productos que ya han sido previamente clasificados como substancialmente
equi- valentes, ya que EE.UU. no piensa que haya
algu- na evidencia para apoyar que los
alimentos
genticamente
diseados
son
inherentemente me-

nos seguros que los alimentos derivados de


tecno- logas convencionales de produccin y por
lo tanto concluyen que no requieren etiquetado
obligatorio.
En la Argentina, segn el ingeniero Carlos
Benzi, director del Instituto de Alimentos (INAL),
no existe ninguna reglamentacin de etiquetado
que permita la identificacin y el rastreo de los
produc- tos transgnicos.
Percepcin y Preocupacin Pblica
La tecnologa gentica aplicada a los alimentos
esta actualmente entendida de una manera muy
vaga por el pblico. Los juicios son
frecuentemente he- chos sobre las bases de
informacin inapropiada o desviada de tecnologa,
llevando esto a una ampli- ficacin de los peligros
percibidos. La falta de con- fianza en los
gobiernos e industria como fuentes crebles de
informacin acerca de alimentos esta asociada con
la gran confianza en otras fuentes in- formativas
que son percibidas como independien- tes. Esta
falta de informacin propicia y creble, ha hecho
al pblico ms susceptible a cuestiones
emotivas.
Los cientficos acadmicos e industriales, cuerpos profesionales, sociedades entendidas, productores alimenticios, gobiernos y organizaciones de
consumidores deben tener un rol activo en la comunicacin de los beneficios y preocupaciones de
los alimentos GM al pblico. La realizacin de los
potenciales beneficios de la tecnologa gentica
depende tanto del trabajo de los cientficos en
loca- lizar y resolver los problemas potenciales y
reales, como de la comunicacin efectiva entre los
cient- ficos y el resto del pblico.
Los gobiernos deben salvaguardar los intereses
de los ciudadanos/consumidores y garantizar la
seguridad de los productos producidos por mtodos transgnicos ya que sin la aceptacin pblica, los beneficios de la tecnologa no pueden ser
materializados, por esto, se debe informar al pblico acerca de los efectos positivos y negativos
de la produccin y del uso del nuevo producto,
creando as, libertad de eleccin para los
consumi- dores y optimizando la posibilidad de la
aceptacin pblica.
Los chances de mejorar la calidad de vida y/o

capacidad y calidad de produccin deben ser


utiliza- das cuando es apropiado. Los gobiernos
tienen enton- ces, la tarea de asegurar la
continuidad de desarrollo tecnolgico, lo que
implica que haya un cierto grado de certidumbre
para la industria y afines, asegurando as, una
atmsfera positiva y dependiente para el desarrollo industrial.
Consideraciones ticas
El Profesor Peter Sande, Investigador en
Biotica de la Universidad de Veterinaria y Agricultura de Dinamarca, alega que las investigaciones de las fundaciones deben estar enfocadas hacia
la luz de posibles aplicaciones tcnicas futuras, y
si estas aplicaciones son ticamente inaceptables,
la investigacin debe ser prohibida o restringida. A
esto, el autor lo llamara la visin proactiva de la
investiga- cin de las fundaciones.
La visin proactiva parece tener una gran aceptacin entre los polticos y el pblico en general.
Esto puede ser ilustrado por el reciente ejemplo de
la oveja Dolly. Cuando la historia acerca de la
ove- ja clonada desde una clula mamaria de su
madre fue noticia, hubo una conmocin
alrededor del mundo. Millones de personas se
preocuparon y los polticos tuvieron que actuar.
En Dinamarca, por ejemplo, la mocin fue
discutida en el parlamento para poner severas
restricciones a la investigacin concerniente a la
clonacin de animales.
Un interesante aspecto de este caso, fue que las
personas empezaban a preocuparse, ya que dicho
experimento de clonacin tan relevante no estaba
asociado a una aplicacin tecnolgica especfica.
Ac es donde Dolly difiere de otra famosa oveja
transgnica escocesa, Tracy, que fue desarrollada
con el propsito de fabricar un producto farmacutico vital. Porque Tracy estaba remitida a un
prop- sito, especfico, respetable y tecnolgico,
esta ove- ja levant menos debates ticos, cuando
apareci en los medios algunos aos atrs.
Una cosa que parece estar preocupando acerca
de la investigacin de Dolly y de otros ejemplos
de investigacin de fundaciones, es el sinnmero de
apli- caciones posibles. Esto da lugar a
especulaciones acer- ca de escenarios horrorosos
de varios tipos. Es ms, Dolly parece haber
esparcido un gran temor de que las tcnicas de
clonacin sean usadas en humanos.

La visin proactiva puede, por lo tanto, conducir


a una situacin donde es mucho ms difcil la
justifica- cin de este tipo de investigaciones que
justificar las investigaciones biotecnolgicas
dirigidas a un propsi- to especfico en las
aplicaciones tecnolgicas. La vi- sin proactiva se
enfrenta a tres problemas:
El primero es que slo son vistas las
posibilidades
de efectos indeseables de la investigacin,
mientras que la visin de los efectos positivos y la
probabilidad de que los efectos indeseables
imaginados sucedan no se consideran. Por ejemplo,
la investigacin que deri- v en la creacin de
Dolly tena algunas aplicaciones obvias, tales como
mejorar la transgnesis. El mayor obstculo
tecnolgico para la creacin de animales
transgnicos es la transferencia gentica. Con un
mtodo confiable para obtener nacimientos
derivados de clulas mamarias, ser posible hacer
blancos genticos en clulas en cultivo. La
clonacin es tal vez, una herramienta esencial en la
creacin de todo tipo de animales transgnicos.
Algunos de estos ani- males pueden servir a
propsitos ampliamente acep- tados. Por ejemplo,
estos pueden servir para producir medicamentos
vitales o como modelos de enfermeda- des humanas
para probar investigaciones mdicas ti- les. Puede
ser cuestionado que estos beneficios no
contrapesan los efectos negativos imaginados. Sin
em- bargo, el mero hecho de imaginar efectos muy
negati- vos no puede ser un argumento. Si lo fuera,
la mayora de las tecnologas no estaran
consideradas ticamente aceptables. Tambin debe
ser considerado cuan pro- bables son los efectos
imaginados y debe hacerse un anlisis costobeneficio.
El segundo problema es que la visin proactiva
depende de la dudosa asuncin que es posible
que la bsqueda del conocimiento se detenga.
Esto es posible a escala muy local. Sin
embargo, las investigaciones son realizadas en
todo el mundo. Si un pas o grupo de pases
prohiben o restrin- gen una cierto tipo de
investigacin, sta todava podra hacerse en
otra parte del mundo. Y cuan- do los resultados
estn ah, estarn disponibles en todas partes, an
en aquellos pases que haban pro- hibido o
restringido ese tipo de investigacin.
El ltimo problema es que la visin proactiva
solo ve el valor o el sinvalor del conocimiento
cientfico en las aplicaciones tecnolgicas. Sin
embargo, para mucha gente, el hecho de que
tenemos que saber ms de este mundo, es tambin
valioso. Por ejemplo, la

creacin de Dolly parece mostrar que la


especializa- cin de clulas no es irreversible, aun
si es posible para una clula especializada de ganar
toda la poten- cia de una precoz clula
embrionaria. Esto, si es con- firmado por
investigaciones futuras, ser un avance fascinante
en el entendimiento del misterio de la vida.
Sin embargo, el valor de las investigaciones
bsicas no tiene mucha aceptacin en el pblico en
gene- ral. Por eso es importante explicar el rol de
la investi- gacin bsica y defender el valor del
conocimiento cien- tfico. Este conocimiento es
valioso en si mismo y con- lleva la promesa de una
innumerable cantidad de apli- caciones. La tarea es
dibujar la lnea entre aquellas aplicaciones que son
buenas y tiles y aquellas que son ticamente
problemticas o directamente inacep- tables. El
conocimiento bsico en si mismo es siempre bueno,
pero no sabemos siempre hacer un buen uso de l.

ciedad, y por consiguiente tiene un gran impacto


sobre ella, por esto es importante que el
consumidor este informado en la materia.
La tecnologa transgnica y los alimentos derivados de ella, pueden contribuir al bienestar
hu- mano, pero, creo que son aceptables solo
cuando los propsitos son justificados y llevados
a cabo bajo condiciones ticas. Por esto, la
sociedad tie- ne derecho a saber y luego ejercer
su derecho a eleccin. Eventualmente esto
conllevar a la aper- tura y calidad en la
investigacin, a la transpa- rencia en la poltica y
debates pblicos, y a un mayor compromiso de
todos para hacer ciencia con responsabilidad,
tica y conciencia.

La biotecnologa, y ms precisamente la tecnologa transgnica, nos da un enorme aumento de


nuestra posibilidades y por consiguiente de
nuestras responsabilidades. Estas investigaciones no
tienen lu- gar en un espacio aislado, sino en el
contexto de so-

BIBLIOGRAFA
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TREVAN, M. Biotecnologa: Los Principios Biolgicos, Zaragoza, Acribia, 1990.
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