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O poder dos mercados


Quem alimenta Paris?

Em 989, quando o Muro de Berlim estava desabando, Douglas Ivester,


diretor da Coca-Cola na Europa (mais tarde presidente executivo), tomou
uma deciso rpida. Mandou suas unidades de vendas para Berlim e lhes
disse para comear a distribuir a bebida. De graa. Em alguns casos, os representantes da Coca-Cola literalmente passavam garrafas de refrigerante
atravs dos buracos do Muro. Ele se recorda de caminhar pela Alexanderplatz, em Berlim Oriental, na poca do levante, tentando avaliar se havia
algum reconhecimento da marca.
Por todo lugar em que passvamos, perguntvamos s pessoas o que estavam
bebendo e se gostavam de Coca-Cola. Mas nem precisvamos dizer o nome!
Simplesmente desenhvamos com as mos o formato da garrafa, e as pessoas
entendiam. Resolvemos que mandaramos a quantidade mxima de CocaCola, o mais depressa possvel mesmo antes de saber como seramos pagos.

A Coca-Cola rapidamente estabeleceu negcios na Alemanha Oriental,


dando refrigerantes de graa para comerciantes que passaram a estocar
a coisa real. A curto prazo, era uma proposta que levava perda de
dinheiro; a moeda da Alemanha Oriental ainda no tinha valor eram
meros pedaos de papel no resto do mundo. Mas essa foi uma deciso
comercial brilhante, adotada e efetivada numa velocidade com a qual nenhum governo seria capaz de sonhar. Em 995, o consumo per capita de
Coca-Cola na antiga Alemanha Oriental j subira ao mesmo patamar que
o da Alemanha Ocidental, que j era um mercado forte.
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Economia nua e crua

Num certo sentido, era a mo invisvel de Adam Smith passando CocaCola atravs do Muro de Berlim. Os representantes da empresa no realizavam nenhum grande gesto humanitrio ao passar bebidas para os
recm-liberados alemes orientais. Nem estavam fazendo nenhuma afirmao arrojada sobre o futuro do comunismo. Estavam atrs de negcios
expandir seu mercado global, aumentar os lucros e deixar os acionistas
felizes. Este o ponto forte do capitalismo: o mercado alinha incentivos
de tal forma que indivduos que trabalham para seu prprio interesse
distribuindo Coca-Cola, passando anos na faculdade, plantando um
campo de soja, projetando de um aparelho de rdio que funcione no
chuveiro levam um padro de vida prspero e sempre melhor para a
maioria (embora no todos) dos membros da sociedade.
Os economistas s vezes perguntam: Quem alimenta Paris? uma
maneira retrica de chamar ateno para o alienante arranjo de coisas
que acontecem a todo momento e todo dia a fim de fazer a economia
moderna funcionar. De algum modo a quantidade certa de atum fresco
acha seu caminho de uma frota pesqueira no Pacfico Sul para um restaurante da rue de Rivoli. Um quitandeiro de bairro tem exatamente o que
seus fregueses querem toda manh de caf solvel a papaia , mesmo
que esses produtos venham de dez ou quinze pases diferentes. Em suma,
uma economia complexa envolve bilhes de transaes todo dia, a vasta
maioria das quais acontece sem qualquer envolvimento governamental
direto. E no s que as coisas acontecem; nossas vidas melhoram nesse
processo. J extraordinrio que possamos agora comprar um aparelho
de televiso durante as 24 horas do dia, no conforto de nossas casas; tambm impressionante que em 97 um televisor colorido de 25 polegadas
custasse, para um trabalhador de salrio mdio, 74 horas de salrio. Hoje,
um televisor colorido de 25 polegadas com melhor recepo, maior resoluo de imagem e mais canais custa ao trabalhador de salrio mdio
cerca de 23 horas de salrio.
Se voc acha que um televisor melhor, mais barato, no uma boa
medida de progresso social (argumento razovel, reconheo), ento talvez
voc se comova com o fato de que, durante o sculo XX, a expectativa de

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vida americana subiu de 47 para 77 anos, a mortalidade infantil foi reduzida


em 93% e ns erradicamos ou conseguimos controlar doenas como plio,
tuberculose, tifo e coqueluche.
Nossa economia de mercado merece boa parte do crdito por esse progresso. H uma velha histria da Guerra Fria sobre um oficial sovitico que
visita uma farmcia americana. Os corredores bem-iluminados esto cheios
de milhares de remdios para qualquer problema, de dificuldade para respirar at micose. Muito impressionante, diz ele. Mas como vocs podem
ter certeza de que todas as lojas possuem todos esses itens em estoque? O
caso interessante porque revela uma total falta de compreenso de como
funciona a economia de mercado. Nos Estados Unidos, no h autoridade
central que diga s lojas que itens ter em estoque, como ocorria na Unio
Sovitica. As lojas vendem os produtos que as pessoas querem comprar e,
por sua vez, as fbricas produzem os itens que as lojas querem estocar. A
economia sovitica fracassou em grande parte porque os burocratas do
governo dirigiam tudo, desde o nmero de barras de sabo produzidas
por um fbrica em Irktusk at o nmero de estudantes universitrios de
engenharia eltrica em Moscou. No final, a tarefa se mostrou impossvel.
Claro que aqueles acostumados com as economias de mercado tm
uma compreenso parca sobre o planejamento central comunista. Uma
vez participei de uma delegao de Illinois que visitou Cuba. Pelo fato de
a visita ser autorizada pelo governo dos Estados Unidos, cada membro da
delegao teve autorizao para trazer de volta US$ 00 em mercadorias
cubanas, inclusive charutos. Habituados com a poltica de desconto das
lojas, samos atrs do melhor preo de Cohiba, a fim de trazer a maior
quantidade pelos US$ 00. Depois de algumas horas infrutferas, descobrimos o ponto central do comunismo: o preo dos charutos era o mesmo
em todo lugar. No h competio entre as lojas porque no existe lucro
na forma como ns o conhecemos. Toda loja vende charutos alis, todo
o resto das coisas pelo preo que Fidel Castro (ou seu irmo Raul) lhe
manda vender. E todo lojista que vende charutos recebe do governo uma
remunerao pela venda que no tem relao nenhuma com a quantidade
de charutos vendida.

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Gary Becker, economista da Universidade de Chicago que ganhou o


Prmio Nobel em 992, comentou (tomando emprestada a frase de George
Bernard Shaw) que economia a arte de tirar o mximo da vida. A disciplina economia o estudo de como fazemos isso. H um suprimento
finito de tudo que vale a pena ter: petrleo, leite de coco, corpos perfeitos,
gua potvel, pessoas capazes de consertar fotocopiadoras encalacradas etc.
Como alocamos essas coisas? Por que Bill Gates possui um jato particular e
voc no? Ele rico, voc pode responder. Mas por que ele rico? Por que
ele tem um crdito maior sobre os recursos finitos do mundo que o resto
das pessoas? Ao mesmo tempo, como possvel, num pas rico como os
Estados Unidos um lugar onde Alex Rodriguez ganha US$ 275 milhes
para jogar beisebol , que uma em cada cinco crianas seja pobre, ou que
alguns adultos sejam forados a revirar latas de lixo atrs de comida? Perto
de minha casa, em Chicago, a panificadora Three Dog Bakery vende bolos e biscoitos s para ces. Profissionais ricos pagam US$ 6 por bolos de
aniversrios para seus animaizinhos de estimao. Ao mesmo tempo, a
Coalizo de Chicago para os Sem-Teto estima que 5 mil pessoas no tm
teto, em uma dada noite, nessa mesma cidade.
Esses tipos de disparidade ficam ainda mais pronunciados quando olhamos para alm das fronteiras dos Estados Unidos. Trs quartos da populao do Chade no tm acesso a gua potvel, muito menos a biscoitinhos
para seus ces. O Banco Mundial estima que metade da populao do
mundo sobrevive com menos de US$ 2 por dia. Como isso tudo funciona
ou, em alguns casos, no funciona?

A economia como disciplina comea com uma premissa muito importante: os indivduos agem para melhorar ao mximo sua vida. Usando o
jargo profissional, os indivduos buscam maximizar sua prpria utilidade,
que um conceito similar ao de felicidade, s que mais amplo. Eu aufiro
utilidade de uma vacina contra tifo e de pagar impostos. Nenhuma dessas
coisas me deixa particularmente feliz, mas elas evitam que eu morra de
tifo e v para a cadeia. Isso, a longo prazo, me deixa com a vida melhor.

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Economistas no se importam com o que tem utilidade, eles simplesmente


aceitam que cada um de ns possui suas prprias preferncias. Eu gosto
de caf, casas antigas, filmes clssicos, cachorros, andar de bicicleta e muitas outras coisas. O resto do mundo exibe preferncias que podem ou no
ter algo em comum com as minhas.
De fato, essa observao aparentemente simples, de que indivduos
diferentes tm preferncias diferentes, s vezes se perde na formulao
das polticas de uma maneira mais sofisticada. Por exemplo, pessoas ricas
tm preferncias diferentes das pessoas pobres. De modo similar, as preferncias individuais podem mudar no decorrer do nosso ciclo de vida, se
ns ficarmos (essa a esperana) mais ricos. A expresso bem de luxo
na realidade tem um significado tcnico para os economistas; um bem
que compramos em quantidades cada vez maiores medida que vamos
ficando mais ricos coisas como carros esportivos ou vinhos franceses. De
forma menos bvia, a preocupao com o meio ambiente um bem de
luxo. Americanos ricos esto dispostos a gastar mais dinheiro para proteger o ambiente como frao de sua renda do que americanos menos ricos. A
mesma relao vale entre pases; naes ricas dedicam uma parcela maior
de seus recursos para proteger o ambiente que os pases pobres. A razo
muito simples: ns nos preocupamos com a sorte do tigre de Bengala porque podemos. Temos casas, empregos, gua potvel e bolos de aniversrio
para os nossos ces.
Eis uma pergunta aflitiva na poltica: justo que ns, que vivemos confortavelmente, imponhamos nossas preferncias aos indivduos do mundo
em desenvolvimento? Os economistas argumentam que no, embora faamos isso o tempo todo. Quando leio uma reportagem no New York Times
de domingo sobre habitantes de vilarejos na Amrica do Sul derrubando
florestas tropicais virgens e destruindo ecossistemas raros, quase deixo
cair meu latte da Starbucks de surpresa e repulsa. Mas eu no sou eles.
Meus filhos no esto passando fome nem correm o risco de morrer de
malria. Se estivessem, e se derrubar um hbitat valioso de vida selvagem
me possibilitasse alimentar minha famlia e comprar mosquiteiros, ento
eu afiaria o machado e poria mos obra. No me importaria quantas

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borboletas eu matasse. Isso no sugere que o meio ambiente nos pases em


desenvolvimento no tem importncia. Na verdade, h muitos exemplos
de degradao ambiental que deixar os pases pobres ainda mais pobres a
longo prazo. Derrubar essas florestas ruim para todos ns, tambm, uma
vez que o desflorestamento um fato importantssimo a contribuir para as
crescentes emisses de CO. (Economistas muitas vezes argumentam que
os pases ricos deveriam pagar aos pases pobres para proteger recursos
naturais que tenham valor global.)
Obviamente, se o mundo desenvolvido fosse mais generoso, os moradores das vilas brasileiras talvez no tivessem de decidir entre destruir a
floresta tropical e comprar telas contra mosquitos. Por enquanto, a questo
mais bsica: simplesmente fruto de um raciocnio econmico ruim
impor nossas preferncias a indivduos cujas vidas so muito, muito diferentes das nossas. Esse ser um ponto fundamental adiante, quando nos
voltarmos para a globalizao e o comrcio mundial.
Deixe-me fazer uma observao referente s nossas preferncias individuais: maximizar utilidade no sinnimo de agir de modo egosta. Em
999, o New York Times publicou o obiturio de Oseola McCarty, mulher
que morreu aos 9 anos aps passar a vida trabalhando como lavadeira em
Hattiesburg, Mississippi. Ela morava sozinha numa casa pequena, pobremente mobiliada, com uma TV em preto e branco que s pegava um canal.
O que tornou a sra. McCarty excepcional que ela no era absolutamente
pobre. Na verdade, quatro anos antes de sua morte, ela doou US$ 50 mil
para a University of Southern Mississippi uma escola que ela nunca frequentou a fim de instituir um programa de bolsas para estudantes pobres.
Ser que o comportamento de Oseola McCarty vira o campo da economia de cabea para baixo? Ser que os Prmios Nobel esto sendo chamados de volta a Estocolmo? No. Apenas a sra. McCarty aufere mais
utilidade poupando seu dinheiro e doando-o do que obteria se o gastasse
numa TV de tela grande ou num apartamento de luxo.
Tudo bem, mas isso foi s dinheiro. E quanto a Wesley Autrey, operrio da construo de 54 anos, da cidade de Nova York? Ele estava esperando
o metr em Upper Manhattan com suas duas jovens filhas, em janeiro de

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2007, quando um estranho ali perto comeou a ter convulses e caiu nos
trilhos. Como se isso j no fosse ruim o bastante, o trem nmero j
aparecia, aproximando-se da estao.
O sr. Autrey pulou nos trilhos e protegeu o homem enquanto cinco
vages passavam por cima dos dois, perto o bastante para deixar uma
marca de graxa no chapu do sr. Autrey. Quando o trem parou, ele berrou l de baixo: Estamos bem aqui embaixo, mas tenho duas filhas a em
cima. Diga a elas que o pai delas est bem. Isso tudo para ajudar um
completo estranho.
Todo dia todos ns tomamos decises altrustas, embora geralmente
numa escala menor. Pagamos alguns centavos a mais por um atum pescado sem maltratar os golfinhos, ou mandamos dinheiro para a instituio
de caridade favorita, ou nos apresentamos como voluntrios s Foras
Armadas. Todas essas coisas podem nos fornecer utilidade, nenhuma delas
seria considerada egosta. Os americanos so capazes de doar mais de US$
200 milhes para as mais diversas instituies de caridade, todo ano. Ns
mantemos as portas abertas para os estrangeiros. Praticamos notveis atos
de bravura e generosidade. Nada disso incompatvel com a premissa bsica de que indivduos buscam melhorar sua vida ao mximo, como quer
que eles definam isso. Tampouco a premissa implica que sempre tomemos
decises perfeitas ou mesmo boas. No tomamos. Mas cada um de ns
tenta tomar a melhor deciso possvel, dada a informao que tenha sua
disposio no momento.
Logo, aps algumas pginas apenas, temos resposta para uma pergunta filosfica profunda e antiqussima: por que a galinha atravessou a
rua? Porque maximizou sua utilidade.
Tenha em mente que maximizar utilidade no uma proposio simples. A vida complexa e incerta. H uma quantidade infinita de coisas
que poderamos fazer a qualquer momento. De fato, toda deciso que
tomamos envolve algum tipo de troca, uma opo entre o que ganhar e
o que perder, um trade-off. Podemos optar por trocar utilidade agora por
utilidade no futuro. Por exemplo, voc pode obter alguma satisfao ao
acertar a cabea de seu chefe com o remo da canoa no piquenique anual

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da empresa. Mas a exploso momentnea de utilidade seria mais que compensada pela inutilidade de passar muitos anos numa priso. (Essas so
apenas as minhas preferncias.) Falando srio, muitas das nossas decises
importantes envolvem a ponderao sobre o valor de consumo agora contra o consumo no futuro. Podemos passar anos na faculdade comendo
alimentos prontos porque isso elevar drasticamente nosso padro mais
tarde. Ou vice-versa, possvel usar um carto de crdito para adquirir
uma televiso de tela grande hoje, mesmo que os juros da dvida do carto
diminuam a quantidade do que poderemos consumir no futuro.
Da mesma maneira, pesamos trabalho e lazer. Ralar noventa horas
por semana como investidor vai gerar um bocado de renda, mas deixar
menos tempo para desfrutar dos bens adquiridos com essa renda. Meu
irmo mais novo comeou a carreira como consultor administrativo com
um salrio que tinha pelo menos um dgito a mais que o meu hoje. Por
sua vez, trabalhava longas horas. Num outono, ambos nos inscrevemos
empolgados em um curso noturno de cinema ministrado por Roger Ebert.
Meu irmo conseguiu perder todas as aulas durante treze semanas.
Por maiores que sejam os valores de nossos contracheques, podemos
gast-los numa atordoante combinao de bens e servios. Quando voc
comprou este livro, implicitamente decidiu no gastar o dinheiro em outra coisa. (Mesmo que tenha afanado o livro, poderia ter botado dentro
do palet um romance de Stephen King, o que no deixa de ser lisonjeiro,
ainda que de um modo estranho.) Simultaneamente, o tempo um dos
nossos recursos mais escassos. No momento, voc est lendo em vez de
trabalhar, brincar com o cachorro, matricular-se no curso de direito, fazer
a feira ou sexo. A vida feita de opes, assim como a economia.
Em suma, sair da cama de manh e tomar caf envolve mais decises
complexas que um jogo de xadrez de nvel mdio. (Ser que aquele ovo
frito vai me matar daqui a vinte anos?) Como conseguimos isso? A resposta
que cada um de ns implicitamente pesa os custos e benefcios de tudo
que faz. Um economista diria que tentamos maximizar utilidade dados
os recursos a nosso dispor; meu pai diria que tentamos aproveitar ao mximo nossa grana. Tenha em mente que as coisas que nos do utilidade

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no precisam ser bens materiais. Se voc estiver comparando dois empregos, por exemplo, lecionar matemtica no ensino mdio ou comercializar
cigarros Camel, este ltimo quase certamente pagaria mais, enquanto o
primeiro proporcionaria maiores benefcios psquicos, que um jeito
rebuscado de dizer que no fim do dia voc se sentiria melhor com aquilo
que faz. Esse um benefcio perfeitamente legtimo para ser comparado
com um contracheque menor. No fim, algumas pessoas escolhem lecionar
matemtica, outras escolhem comercializar cigarros.
De maneira similar, o conceito de custo muito mais rico (desculpe o
trocadilho) que os dlares e centavos que voc entrega na caixa registradora. O custo real de alguma coisa aquilo de que voc necessita abrir mo
para obter essa coisa, que quase sempre mais que s dinheiro. No existe
nada grtis nas entradas de um concerto, se voc precisa ficar seis horas
debaixo da chuva para consegui-las. Pegar o nibus por US$ ,50 pode no
ser mais barato que um txi de US$ 7 se voc estiver atrasado para uma
reunio com uma cliente rabugenta que vai retirar de sua empresa uma
conta de US$ 50 mil se voc a deixar esperando. Fazer compras numa loja
em liquidao economiza dinheiro, mas geralmente custa tempo. Eu sou
escritor, sou pago com base no que produzo. Eu poderia pegar o carro e
guiar 40 quilmetros para fazer compras num outlet em Kenosha, Wisconsin, a fim de economizar US$ 50 num par de sapatos elegantes. Ou poderia ir a p at a Nordstrom, na Michigan Avenue, e comprar os sapatos na
hora do almoo. De hbito, escolho a segunda alternativa, porque o custo
total de US$ 225, quinze minutos do meu tempo e alguma intimidao
de minha me, que invariavelmente pergunta: Por que voc no pegou
o carro e foi at Kenosha?
Todo aspecto do comportamento humano reage ao custo de alguma
maneira. Quando o custo de alguma coisa cai, ela se torna mais atraente
para ns. Voc pode aprender isso traando uma curva de demanda ou
fazendo compras um dia depois do Natal, quando as pessoas compram as
coisas que no quiseram adquirir alguns dias antes por um preo maior.
Inversamente, quando o custo de algo aumenta, usamos menos aquilo.
Isso vale para tudo na vida, at mesmo para cigarros e cocana. Os econo-

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mistas calcularam que uma reduo de 0% no preo da cocana comprada


na rua acaba fazendo com que o nmero de usurios adultos de cocana
aumente em 0%. Da mesma forma, os pesquisadores estimaram que o
primeiro acordo proposto entre a indstria de tabaco e os estados (rejeitado
pelo Senado americano em 998) teria aumentado o preo de um mao
de cigarros em 34%. Por sua vez, esse aumento teria reduzido o nmero
de fumantes adolescentes em , levando a menos ,3 milho de mortes
prematuras relacionadas ao fumo entre a gerao de americanos com dezessete anos ou menos, na poca. Claro que a sociedade j aumentou o
custo de fumar de um modo que nada tem a ver com o preo do mao de
cigarros. Ficar na frente de um prdio de escritrios a 3 C hoje parte
do custo de fumar no trabalho.
Essa viso ampla do custo pode explicar alguns fenmenos sociais
muito importantes, um dos quais o ndice de natalidade, que despenca
no mundo em desenvolvimento. Ter um filho hoje mais caro que cinquenta anos atrs. E no porque seja mais caro alimentar e vestir outra criana em casa. Estes custos caram porque nos tornamos muito
mais produtivos para fazer bens de consumo bsicos, como alimentos
e roupas. No, o custo primrio de criar um filho hoje o custo dos
rendimentos perdidos quando um dos pais, em geral a me, deixa o trabalho ou reduz a jornada para cuidar do filho. Como as mulheres agora
tm melhores oportunidades profissionais que antes, ficou mais caro
deixar a fora de trabalho. Minha vizinha era neurologista at nascer
seu segundo filho, e a essa altura ela decidiu ficar em casa. caro deixar
de ser neurologista.
Ao mesmo tempo, a maioria dos benefcios econmicos de se ter uma
famlia grande desapareceu no mundo desenvolvido. Crianas pequenas
no podem mais ajudar na plantao nem prover renda extra para a famlia (embora se possa ensin-las, desde pequenas, a pegar uma cerveja na
geladeira). No temos mais necessidade de muitos filhos para assegurar
que alguns sobrevivam infncia ou para que tenhamos dependentes suficientes para cuidar de ns quando nos aposentarmos. At o mais obstinado
dos economistas reconheceria que extramos grande prazer de ter filhos.

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A questo que agora mais caro ter onze filhos. Os dados confirmam: a
mulher americana mdia tinha 3,77 filhos em 905; agora tem 2,07 uma
reduo de 45%.

H uma segunda premissa poderosa escorando toda a economia: empresas que podem ser qualquer coisa, desde um sujeito vendendo cachorroquente at uma corporao multinacional tentam maximizar os lucros (o
rendimento obtido vendendo-se produtos, menos o custo de produzi-los).
Em suma, empresas tentam ganhar o mximo dinheiro possvel. Da a
resposta para outra das perguntas urgentes da vida: por que o empreendedor atravessou a rua? Porque podia ganhar mais dinheiro do outro lado.
Empresas pegam insumos terra, ao, conhecimento, estdios de beisebol etc. e os combinam de forma a adicionar valor. Esse processo pode ser
simples como vender guarda-chuvas baratos numa esquina movimentada
de Nova York quando comea a chover (de onde aparecem esses caras?),
ou complexo como montar um Boeing 787 Dreamliner (um jato de passageiros que exigiu 800 mil horas dos computadores Cray apenas para ser
projetado). Uma empresa lucrativa como uma chef que traz para casa US$
30 em alimentos e cria uma refeio de US$ 80. Ela usou seu talento para
criar algo que vale bem mais que o custo dos insumos. Isso nem sempre
fcil. As empresas precisam decidir o qu, como e onde produzir, quanto
produzir, e a que preo vender o que produzem tudo diante dos mesmos
tipos de incerteza com as quais lidam os consumidores.
Como? Essas so decises complexssimas. Uma caracterstica importante da economia de mercado que ela dirige os recursos para seu uso
mais produtivo. Por que Brad Pitt no vende seguros de automveis? Porque
seria um desperdcio enorme de talento. Sim, ele um sujeito carismtico
que provavelmente negociaria mais aplices de seguros que um vendedor
mdio. Mas tambm um entre meia dzia de pessoas no mundo que pode
alavancar um filme, significando que milhes de espectadores no mundo
iro ao cinema s para ver o Brad Pitt. Isso dinheiro no banco no arriscado
setor do cinema hollywoodiano. Ento, os estdios esto dispostos a pagar