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Terapia gnica
Gene therapy

Nance Beyer Nardi 1


Leonardo Augusto Karam Teixeira 2
Eduardo Filipe vila da Silva 1

Abstract Gene therapy is a medical intervention that involves modifying the genetic material of living cells to fight disease. Genes influence virtually every human disease, either by
encoding for abnormal proteins, which are directly responsible for the disease, or by causing
a susceptibility to environmental agents which
induce it. Gene therapy is still experimental,
and is being studied in clinical trials for many
different types of diseases. The development of
safe and effective methods of implanting normal genes into the human cell is one of the most
important technical issues in gene therapy. Although much effort has been directed in the last
decade toward improvement of protocols in human gene therapy, and in spite of many considerable achievements in basic research, the
therapeutic applications of gene transfer technology still remain mostly theoretical. The potential for gene therapy is huge and likely to
impact on all aspects of medicine.
Key words Viral and nonviral vectors, Gene
therapy protocols, Gene transfer
1 Departamento de
Gentica, Universidade
Federal do Rio Grande do
Sul. Av. Bento Gonalves
9.500. Caixa Postal 1.5053
91501-970 Porto Alegre RS.
nardi@vortex.ufrgs.br
2 Pesquisa Bsica, Diviso
de Medicina Experimental,
Instituto Nacional do
Cncer, Rio de Janeiro.

Resumo Terapia gnica um procedimento


mdico que envolve a modificao gentica de
clulas como forma de tratar doenas. Os genes influenciam praticamente todas as doenas humanas, seja pela codificao de protenas anormais diretamente responsveis pela
doena, seja por determinar suscetibilidade a
agentes ambientais que a induzem. A terapia
gnica ainda experimental, e est sendo estudada em protocolos clnicos para diferentes
tipos de doenas. O desenvolvimento de mtodos seguros e eficientes de transferncia gnica
para clulas humanas um dos pontos mais
importantes na terapia gnica. Apesar do grande esforo dirigido na ltima dcada para o
aperfeioamento dos protocolos de terapia gnica humana, e dos avanos importantes na
pesquisa bsica, as aplicaes teraputicas da
tecnologia de transferncia gnica continuam
ainda em grande parte tericas. O potencial
da terapia gnica muito grande, devendo ainda causar grande impacto em todos os aspectos da medicina.
Palavras-chave Vetores virais e no-virais,
Protocolos de terapia gnica, Transferncia gnica

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A possibilidade de descrio gentica do homem representa talvez o ltimo nvel de uma


busca de autoconhecimento que teve incio h
milnios. A primeira etapa representada pelos grandes filsofos da Antigidade, que buscavam identificar a relao do homem com o
universo. O segundo e terceiro grandes passos
foram dados no sculo passado, quando Charles Darwin colocou o ser humano em perspectiva na escala evolutiva e Sigmund Freud revelou seu interior psquico. Nos ltimos cem anos,
rgos, tecidos, clulas e seus componentes foram revelados com um grande nvel de detalhamento. Quarenta anos aps a descoberta da
estrutura do DNA por James Watson e Francis
Crick, conclumos a primeira etapa do conhecimento humano ao nvel molecular, que permite a identificao gentica nica de cada indivduo.
O conhecimento dos genes responsveis
por caractersticas normais ou patolgicas permite a plena aplicao dos princpios da medicina genmica, que dever modificar os procedimentos mdicos no diagnstico e tratamento
de vrias doenas e onde se inclui a terapia gnica. Os princpios desta nova metodologia envolvem a introduo, no paciente portador de
doenas genticas ou outras, de genes responsveis por protenas que podero ser benficas.
Em doenas causadas por mutaes gnicas, a
introduo de um gene normal poder reverter
o quadro clnico; em uma ampla gama de outros tipos de doenas, clulas geneticamente
modificadas podero ativar mecanismos de defesa naturais do organismo (como o sistema
imune) ou produzir molculas de interesse teraputico.
A terapia gnica idealmente visaria substituir um gene defeituoso por um gene normal.
A remoo de um gene do organismo , entretanto, algo muito difcil de ser realizado, e desnecessrio na maioria das vezes. Assim, os procedimentos envolvem, em geral, a introduo
do gene de interesse, que deve ser completamente conhecido.
O gene de interesse (tambm chamado de
transgene) transportado por um vetor e est
contido em uma molcula de DNA ou RNA
que carrega ainda outros elementos genticos
importantes para sua manuteno e expresso.
As formas de transferncia deste vetor contendo o gene so muito variadas. Em primeiro lugar, importante definir se mais apropriado
introduzir o gene diretamente no organismo
(in vivo) ou se, alternativamente, clulas sero

retiradas do indivduo, modificadas e depois


reintroduzidas (ex vivo). Conforme detalhado
a seguir, algumas das formas de transferncia
utilizam vrus, dos quais os principais so os
retrovrus, os adenovrus e os vrus adeno-associados. Outras formas de transferncia incluem a injeo direta do gene no organismo,
bem como mtodos utilizando princpios fsicos (biolstica, eletroporao) ou qumicos (lipofeco). A avaliao do sucesso do procedimento envolve a anlise da manuteno de expresso do gene nas clulas transformadas e a
correo da doena.
Um dos tipos celulares mais visados pela terapia gnica so as clulas chamadas tronco do
organismo. Estas clulas so mantidas durante
toda a vida do indivduo, e apresentam a propriedade de poder originar mltiplas linhagens
de clulas maduras. As clulas-tronco hematopoiticas, por exemplo, originam todas as clulas do sangue, de modo que a introduo nelas
de um gene teraputico garante que muitos tipos celulares diferentes expressem este gene e
produzam a protena de interesse. Outra abordagem da terapia gnica, bem como de outras
formas de manipulao gentica, pode envolver clulas-tronco embrionrias. Estas clulas
apresentam maior potencial que as clulas-tronco do adulto, j que delas se originam no apenas alguns, mas sim todos os tipos de clulas
que compem o organismo. Alm disso, as clulas-tronco do adulto so muitas vezes difceis
de serem localizadas in vivo e manipuladas in
vitro, o que no acontece com as embrionrias.
A utilizao de clulas-tronco embrionrias,
entretanto, depende da destruio de um embrio, em uma fase extremamente precoce de
desenvolvimento (poucos dias). As questes
ticas, que se impem imperativamente frente
s inmeras possibilidade de utilizao destas
informaes, so especialmente pertinentes ao
se tratar das clulas-tronco embrionrias.

Vetores de transferncia gnica


Apesar do acmulo de conhecimento sobre a
constituio gentica do homem e as metodologias para a manipulao gnica, a aplicao
da terapia gnica como uma rotina clnica tem
esbarrado em diversos problemas de ordem
tcnica. Assim, importante que mais esforos
sejam aplicados na pesquisa e desenvolvimento
de novos procedimentos, bem como no aprimoramento dos mtodos disponveis at o mo-

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mento. Nesta seo discutiremos um dos elementos mais importantes no estabelecimento


de um protocolo de terapia gnica, que a utilizao de vetores visando efetiva correo de
patologias com base molecular.
Transferncia gnica um termo que inclui
todos os procedimentos que visam entrada de
algum material gentico (na forma de DNA,
RNA ou oligonucleotdeos) em clulas-alvo. Os
agentes utilizados para esta entrada so conhecidos como vetores, palavra que vem do latim
vector significando aquele que entrega. O
vetor ideal possui algumas caractersticas altamente desejveis, entre as quais podemos destacar as seguintes: capacidade de acomodao
de um transgene de tamanho ilimitado, baixa
imunogenicidade e citotoxicidade, expresso
estvel do transgene, direcionamento para tipos especficos de clulas ou tecidos, baixo custo, fcil produo e manipulao e ainda possibilidade de regular a expresso do gene exgeno no tempo e/ou na quantidade. At o presente momento, este vetor no pode ainda ser obtido. No entanto, entre as alternativas disponveis, podemos sempre escolher aquele que melhor se adapte s caractersticas teraputicas
desejadas no tratamento.
O material gentico a ser utilizado em experimentos de transferncia gnica mais comumente encontrado em duas formas: na forma plasmidial, onde um gene de interesse inserido em um plasmdio de expresso eucariota, promovendo assim a sntese da protena desejada nas clulas ou tecidos alvos, ou na forma
viral, onde o transgene substitui regies gnicas de certos vrus. Estas sequncias virais so
quase sempre as responsveis pela patogenicidade nos hospedeiros. Assim, nestes vetores virais, o vrus ao ser modificado atenuado e incapaz de causar qualquer quadro patolgico. O
material gentico a ser introduzido tambm
pode ser encontrado em algumas outras formas, como uma sequncia de DNA linearizada
(pouco til pela baixa estabilidade na clula, j
que este este tipo de material facilmente degradado por nucleases citoplasmticas) ou um
oligonucleotdeo. Alm deste, DNA mitocondrial ou mesmo cromossomos artificiais (Harrington et al., 1997) j foram estudados. Tais
formas so ainda pouco empregadas, mas possuem um potencial de aplicao no futuro.
Os mtodos de transferncia gnica so geralmente divididos em trs categorias: mtodos
fsicos (o transgene introduzido de maneira
mecnica na clulas), mtodos qumicos (o ve-

tor alguma substncia de origem qumica) e


mtodos biolgicos (emprego de organismos
que naturalmente possuem a capacidade de
transferir material gentico, como os vrus ou
algumas bactrias). A escolha do mtodo a ser
empregado feita de acordo com a patologia, a
clula ou tecido-alvo, o tamanho e tipo de transgene a ser expresso e o tempo e quantidade de
expresso que se deseja obter, entre outros fatores. Atualmente, os mtodos virais so os mais
amplamente utilizados, mas as demais abordagens tambm possuem aplicaes significativas.
Os mtodos fsicos so utilizados para introduo principalmente de plasmdios em clulas, j que o DNA transferido por esses mtodos encontra-se preferencialmente nesta forma
(Dani, 1999). Um dos mtodos mais antigos, e
com menor utilizao prtica at hoje, o da
microinjeo. Este sistema consiste na introduo de uma pequena quantidade de DNA diretamente no ncleo da clula-alvo com o auxlio de um aparelho denominado micromanipulador. Apesar de algumas vantagens, como a
pequena quantidade de DNA necessrio, este
mtodo no alcanou sucesso porque o nmero de clulas que pode ser transformado geralmente muito baixo. Alm disso, a operao
de um micromanipulador muito delicada e
requer pessoal treinado e especializado. Em alguns tecidos, a injeo direta de DNA na forma
plasmidial (mtodo conhecido com injeo de
DNA nu) com o auxlio de uma seringa mostrou algum sucesso na transferncia gnica para um nmero limitado de clulas. As vantagens deste sistema so a facilidade de aplicao
e a simplicidade, embora um nmero muito
pequeno de clulas (geralmente restritas ao local de aplicao da injeo) seja transformada
(Kalil et al., 2001). Alm disso, a aplicao est
restrita a tecidos com um nvel baixo de endonuclease (como msculo e crebro). Um outro
mtodo fsico bastante conhecido a eletroporao. Neste sistema, pulsos eltricos alternados so aplicados a clulas que esto em contato com uma soluo de DNA plasmidial. A corrente gerada capaz de formar poros na superficie celular, facilitando a entrada do material
gentico nas clulas. Este mtodo foi recentemente adaptado para utilizao in vivo, aumentando a eficincia da injeo de DNA nu.
Entretanto, a introduo de plasmdios in vivo
geralmente acarreta uma elevada resposta imune contra o transgene, bem como contra toda a
molcula de DNA. Por isto, estes sistemas vm
sendo muito utilizados atualmente para o de-

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senvolvimento de vacinas de DNA. Um outro


mtodo fsico de grande importncia a biolstica ou gene gun (do ingls, arma gentica), onde microesferas de ouro ou tungstnio cobertas com DNA so aceleradas por um gs carreador, que projeta estas esferas contra clulas,
promovendo a entrada deste DNA no ncleo
das clulas bombardeadas. Este sistema bastante eficiente, apesar de causar uma morte celular elevada, e vem sendo adaptado para utilizao in vivo nas vacinas de DNA.
Os mtodos qumicos utilizam caractersticas do DNA e das membranas celulares para,
utilizando compostos qumicos, garantir a entrada de material gentico nas clulas. Em geral, os compostos utilizados so catinicos, ou
seja, possuem carga total positiva. Assim, estes
compostos interagem com as cargas negativas
dos grupamentos fosfato do DNA e formam
complexos. Tais complexos tm tambm uma
carga geral positiva, eliminando a repulso de
cargas existente entre o DNA e os domnios extracelulares da maioria das protenas de membrana, que tambm tm carga negativa. Assim,
a entrada do complexo na clula por mecanismos celulares normais, como a endocitose,
facilitada. A co-precipitao de DNA com fosfato de clcio foi um dos primeiros sistemas
descritos, e apresenta algumas vantagens pela
segurana, simplicidade e custo. No entanto, a
eficincia e reprodutibilidade deste mtodo so
muito baixas. Apesar disso, procedimentos de
transferncia gnica com fosfato de clcio so
importantes at hoje, sendo bastante utilizadas
na produo de vetores virais. Alguns dos protocolos mais modernos de transferncia gnica
incluem a utilizao de compostos catinicos
de origem lipdica, protica e amidoprotica
(Brown et al., 2001). Tais mtodos apresentam
eficincias variveis, mas que podem ser bastante elevadas (Teixeira et al., 2001), alm de
facilitar o escape do material nuclico da ao
das enzimas degradativas lisossomais. A expresso na maioria dos casos transiente, mas alguns plasmdios j foram desenvolvidos e mostraram uma expresso estvel. Entre as vantagens da utilizao de lipossomos e protenas podemos citar a simplicidade, baixa imunogenicidade e, em certos casos (dependendo da composio do complexo), capacidade de direcionamento destes vetores para clulas especficas.
No entanto, a utilizao in vivo ainda limitada pela especificidade reduzida e pela opsonizao dos complexos por protenas plasmticas,
que diminuem muito a eficincia da transfeco.

De todos os sistemas de transferncia gnica, os virais so os atualmente mais utilizados


nos estudos para desenvolvimento de protocolos de terapia gnica, devido principalmente
alta eficincia de transduo obtida com estes
vetores. Todos os sistemas virais utilizados trabalham com vrus deficientes em replicao,
que so capazes de transferir seu material gentico para clulas-alvo mas no conseguem replicar-se e continuar seu ciclo infeccioso (Romano et al., 2000). Esta incapacidade de replicao obtida atravs da deleo de genes virais indispensveis para a proliferao viral e
com substituio destes por genes de interesse
teraputico. Os genes que apresentam alguma
funo importante no desenvolvimento da patologia tambm so deletados. Assim, as questes referentes seguranca de vetores virais podem ser administradas de maneira a diminuir
os riscos destes vetores. Inmeras famlias de
vrus j foram utilizadas como vetores de transferncia gnica, mas grande nfase vem sendo
dada principalmente a quatro famlias: os adenovrus, retrovrus (incluindo os lentivrus),
vrus adeno-associado e, mais recentemente, os
herpesvrus.
Os adenovrus so bastante utilizados principalmente devido pouca patogenicidade e ao
tropismo amplo por clulas humanas. No entanto, a grande imunogenicidade e a expresso
gnica transiente relacionadas a estes vetores limitam suas aplicaes. Atualmente, os adenovrus tm uma aplicao importante na transferncia de genes suicidas a tumores. Os retrovrus so outro grupo de importncia bastante
acentuada em estudos de terapia gnica. Sua
propriedade de integrao ao genoma hospedeiro acentua a possibilidade de garantir uma
expressso estvel do transgene. O procedimento de terapia gnica em seres humanos cujos resultados foram mais satisfatrios, at o
presente momento, foi realizado utilizando vetores virais pertencentes a esta familia (Vrus
da Leucemia Murina de Moloney) (CavazzanaCalvo et al., 2000). Nos ltimos anos, o gnero
lentivrus desta famlia tem recebido muita
ateno, principalmente pela capacidade de infectar tambm clulas quiescentes. A produo
de retrovrus recombinantes onde ocorre a
substituio das protenas de envelope do vrus
original possibilitou a ampliao do tropismo
celular destes vetores. No entanto, questes de
segurana ainda so importantes na manipulao de vetores virais baseados em vrus como o
HIV. Assim, os lentivrus de mamferos no pri-

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matas (como o Vrus da Imunodeficincia Felina FIV) tm tido uma importncia cada vez
maior, e so uma das alternativas mais interessantes no desenvolvimento de novos vetores.
Ainda assim, problemas como a mutagnese
insercional (causada pela integrao aleatria
dos retrovrus no genoma hospedeiro) e o silenciamento da expresso do transgene so questes que merecem um estudo mais aprofundado.
Os vrus adeno-associados (famlia Parvoviridade) possuem algumas vantagens em relao
aos demais sistemas virais, como integrao stio-especfica, tropismo ampliado e ausncia de
patogenicidade. No entanto, a limitao do tamanho do transgene carreado, a necessidade de
vrus auxiliares para a produo destes vetores
e, em certos casos, a perda da capacidade de integrao stio-dirigida tm limitado a utilizao
destes vetores. Por ltimo, devemos destacar a
importncia dos vetores baseados em herpesvrus, que vm ganhando um destaque grande
pelo seu tropismo bastante elevado por clulas
nervosas. Assim, acredita-se que a utilizao
destes vrus para procedimentos de transferncia gnica em clulas do sistema nervoso seja
uma alternativa bastante vivel no futuro.

Os principais alvos da terapia gnica


Tanto doenas hereditrias como adquiridas
tm sido alvos constantes de estratgias de terapia gnica. O tratamento de doenas humanas atravs da transferncia de genes foi originalmente direcionado para doenas hereditrias, causadas normalmente por defeitos em
um nico gene, como a fibrose cstica, as hemofilias, hemoglobinopatias e distrofias mus-

culares. Entretanto, a maioria dos experimentos clnicos de terapia gnica atualmente em


curso est direcionada para o tratamento de
doenas adquiridas como a Aids, doenas cardiovasculares e diversos tipos de cncer (de mama, de prstata, de ovrio, de pulmo e leucemias). Isso se deve basicamente ao fato de as
doenas adquiridas apresentarem uma alta incidncia na populao mundial quando comparada com as freqncias das doenas monognicas. Dessa forma, ensaios clnicos bem-sucedidos para essas enfermidades poderiam trazer benefcios a um nmero muito maior de
pacientes. Mais da metade dos protocolos clnicos de terapia gnica hoje em curso apontam
para o tratamento de algum tipo de cncer como doena-alvo. Em segundo lugar, aparecem
as doenas monognicas, correspondendo a
12% dos protocolos clnicos aprovados, seguidas, em um grande crescente, pelas doenas infecciosas, contribuindo com 6% dos protocolos, basicamente voltados para o combate da
Aids. Esses trs grandes grupos englobam quase
90% de todos os pacientes que esto sob algum
tipo de tratamento atravs da terapia gnica ao
redor do mundo (Tabela 1) (Dani, 2000; The
Journal of Gene Medicine Website).
Como toda nova proposta de tratamento, a
terapia gnica deve ser testada em protocolos
pr-clnicos estudos in vitro, com clulas em
cultura, seguidos por experimentao em modelos animais e em protocolos clnicos, que
se desenvolvem em uma srie de etapas ou fases. Na fase I, os estudos envolvem um pequeno nmero de pacientes e avaliam sua reao a
diferentes formas de administrao do tratamento (via, dose, freqncia), principalmente
com relao a aspectos de segurana. Os proto-

Tabela 1
Nmero de protocolos clnicos em curso e nmero de pacientes em tratamento por grupo
de doenas-alvo para a terapia gnica.
Doena-alvo
Cncer
Doenas monognicas
Doenas infecciosas
Doenas vasculares
Outras doenas
Uso de genes marcadores
Voluntrios saudveis
Total

Nmero de
protocolos

Porcentagem (%)

Nmero de
pacientes

Porcentagem (%)

376
75
38
46
11
48
2
596

63.1
12.6
6.4
7.7
1.8
8.1
0.3
100

2.389
309
408
59
19
274
6
3.464

69.0
8.9
11.8
1.7
0.5
7.9
0.2
100

Fonte: The Journal of Gene Medicine Website, setembro 2001.

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colos de fase II envolvem um nmero de pacientes um pouco maior (cerca de 20 a 50) e,


alm de continuar a anlise de aspectos de segurana, iniciam a avaliao da eficincia do
tratamento. Tendo sido aprovado nesta fase,
tem incio a fase III do protocolo, que atinge
um nmero bem maior de pacientes (podendo
chegar a milhares) e compara, empregando mtodos estatsticos adequados, a nova proposta
em estudo com um tratamento padro, j bem
estabelecido. E assim, um protocolo clnico pode alcanar a quarta e ltima fase onde a terapia a ser disponibilizada passa a ser produzida
em larga escala com o objetivo de comercializao e entrada no mercado consumidor.
O primeiro protocolo a alcanar a terceira
fase de ensaio clnico visa ao tratamento de um
tumor cerebral maligno, o glioblastoma. Nesse
procedimento, clulas de camundongos modificadas in vitro para produzir partculas retrovirais especficas so injetadas diretamente no
local exato do tumor no crebro do paciente.
Os retrovrus produzidos por essas clulas
transduzem somente clulas em diviso, e, portanto, atingem diretamente as clulas tumorais
e as clulas vasculares que irrigam essa regio.
Uma vez dentro das clulas em diviso, os retrovrus codificam um gene especfico (HSTk,
gene da timidina quinase do vrus herpes simplex) que ir afetar e bloquear a sntese de DNA
nessas clulas, levando-as a morte. Outra abordagem interessante no tratamento do cncer
o uso de vetores de transferncia gnica como
vacinas tumorais. Alguns protocolos clnicos
para melanomas malignos e carcinomas de cabea e pescoo baseiam-se na injeo de determinados vetores na massa tumoral, capazes de
expressar antgenos especficos de leuccitos
humanos (HLA, human leukocyte antigen). Esses antgenos rotulam as clulas tumorais como estranhas ao ambiente do organismo em
questo e permitem o recrutamento de clulas
do sistema imunolgico do prprio indivduo
para combater o cncer. As abordagens para o
tratamento da Aids atravs da terapia gnica
tambm tm se aproveitado do modelo de vetores vacinais, onde retrovrus que codificam
para segmentos gnicos do HIV so injetados,
em via intramuscular, induzindo um aumento
na resposta imunolgica de linfcitos T citotxicos contra o vrus. Outros protocolos que
tambm tm avanado com um sucesso considervel so direcionados para o tratamento das
doenas monognicas, como 1) a deficincia da
enzima adenosina desaminase (ADA) que oca-

siona um comprometimento severo do sistema


imunolgico do indivduo; 2) a fibrose cstica
que a doena hereditria letal mais comum
nos Estados Unidos e; 3) as hemofilias A e B
que ocupam uma posio de destaque no cenrio mundial de doenas hereditrias e apresentam uma srie de vantagens como modelo de
estudo para a terapia gnica (Anderson, 1998).
Em 1994, 50 protocolos de terapia gnica j
tinham sido aprovados e eram administrados a
200 pacientes. Hoje, sete anos mais tarde, perto
de 600 ensaios clnicos esto em curso e disponveis a aproximadamente 3.500 pacientes. Os
Estados Unidos e a Inglaterra juntos respondem por mais de 85% dos protocolos e somente 5% de todos os protocolos aprovados so
realizados fora dos Estados Unidos ou da Europa. O Brasil no apresenta qualquer protocolo clnico em curso aprovado no campo da terapia gnica at o presente momento. O papel
nacional no mbito mundial da transferncia
gnica ainda bastante incipiente, porm promissor. Estudos pr-clnicos in vitro j esto
sendo desenvolvidos nas principais universidades e centros de pesquisa do pas, basicamente
em So Paulo, no Rio de Janeiro e no Rio Grande do Sul, com amplas perspectivas de expanso para modelos in vivo e talvez, futuramente,
para a proposta de protocolos clnicos. Ainda
na Amrica do Sul, o Chile e principalmente a
Argentina tm desenvolvido estudos pr-clnicos consistentes e avanando para modelos animais com resultados extremamente promissores na terapia contra o cncer atravs da vacinao. Fora do eixo Amrica do Norte e Europa, pases como Japo, Austrlia e Israel tambm tm contribudo significativamente na
rea da terapia gnica para algumas doenas
(OBA, Office of Biotechnology Activities).
Passados mais de dez anos desde a realizao do primeiro protocolo clnico, em maio de
1990, no National Institutes of Health (NIH,
Bethesda, EUA), o panorama das fases dos protocolos clnicos aprovados em curso bastante
desfavorvel. Menos de 1% dos protocolos clnicos (apenas quatro at o momento) avanaram pelas fases I e II que testam a segurana e a
eficcia do mtodo, respectivamente (Tabela
2). Alm disso, no existe um nico procedimento que tenha obtido xito considervel,
atingindo a fase IV e que esteja consequentemente na iminncia de alcanar o mercado para comercializao. Alguns dos pontos crticos
que tm dificultado o avano da terapia gnica
so discutidos no tpico seguinte.

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Tabela 2
Nmero de protocolos clnicos em curso e nmero de pacientes em tratamento por fase
de andamento dos ensaios.
Fase do protocolo
clnico

Nmero de
protocolos

Porcentagem (%)

Nmero de
pacientes

Porcentagem (%)

395
125
68
4
4
596

66.3
21.0
11.4
0.7
0.7
100

1.802
904
507

251
3.464

52.0
26.1
14.6

7.2
100

Fase I
Fase I/II
Fase II
Fase II/III
Fase III
Total

Fonte: The Journal of Gene Medicine Website, setembro 2001.

Problemas, perspectivas
e o futuro da terapia gnica
Apesar dos diversos protocolos clnicos aprovados para a transferncia de genes em humanos, os benefcios reais alcanados at o momento com a terapia gnica so frustrantes e
esto muito aqum das propostas iniciais.
Muitas barreiras ainda necessitam ser transpostas para que sejam alcanados resultados
satisfatrios. Os mtodos de transferncia gnica disponveis, ainda que variados, so pouco eficientes e apresentam srias limitaes
quanto ao direcionamento celular. O desenvolvimento de sistemas de transferncia gnica
hbridos que somem vantagens de vetores virais e no-virais pode proporcionar uma melhora na eficincia de transfeco e na manuteno a longo prazo da expresso do gene de
interesse in vivo. Alm disso, a utilizao de vetores virais em ensaios clnicos em humanos
levanta questes sobre a segurana do mtodo
em relao a mutagnese insercional e o alto
potencial imunognico desses vrus. A baixa
expresso e a ausncia de mecanismos precisos
de regulao do gene de interesse na clula-alvo dificultam ainda mais o avano da terapia
gnica como ferramenta teraputica. O estudo
dos mecanismos relacionados regulao da
expresso gnica pode permitir uma modulao mais refinada das regies promotoras e a
conseqente ativao/represso do gene de interesse in vivo. Outro ponto importante e que
tambm requer maior ateno se refere biologia da clula-alvo. Uma melhor caracterizao e o desenvolvimento de tcnicas para a
identificao e o isolamento dessas clulas poder facilitar o direcionamento dos vetores e
aumentar a eficincia de transfeco (Verma &
Somia, 1997).

Alm disso, a exemplo do que ocorre com


toda nova tecnologia, a terapia gnica tambm
tem levantado diversas discusses nos planos
ticos e filosficos que permanecem em debate. Existem hoje grandes discusses acerca das
propostas para a aprovao dos primeiros ensaios clnicos de terapia gnica a serem realizados durante a vida intra-uterina ou ainda em
clulas germinativas como forma de tratamento para doenas hereditrias. Muitos esforos
no campo da pesquisa bsica ainda so necessrios para que a terapia gnica possa realmente proporcionar uma melhora significativa e
sem riscos aos pacientes e, alm disso, representar uma prtica rotineira bem-sucedida no
futuro. Infelizmente, os conceitos e as idias em
torno da terapia gnica esto, hoje, muito mais
avanados do que as metodologias necessrias
para satisfazer seus objetivos (Zanjani & Anderson, 1999).
Interaes entre reas multidisciplinares
como a biologia molecular, biologia celular,
imunologia, fisiologia e gentica clnica sero
de extrema importncia para uma melhor compreenso dos processos relacionados terapia
gnica. O aprendizado nesses mais de dez anos
de estudo em todas essas reas foram imprescindveis para a reformulao das perguntas e
o redirecionamento dos objetivos a serem alcanados com a terapia gnica. Apesar das atuais
dificuldades e da falta de conhecimento em diversos tpicos, a continuidade da prtica da terapia gnica ir certamente revolucionar a preveno e o tratamento de diversas doenas que
hoje assolam a humanidade.
O conhecimento cientfico deve ser acompanhado pela sabedoria, o que no tem sido
habitual na histria da humanidade. Grandes
empresas tm desenvolvido e tomado posse
dessas descobertas, e seu emprego em ativida-

116

des economicamente importantes pode no


acompanhar o interesse da sociedade como um
todo. Estes assuntos devem ser discutidos amplamente, de modo a permitir um maior nvel
de conscincia da populao em geral. Nos pases mais desenvolvidos, onde a comunidade
acompanha melhor o progresso cientfico, tem
sido observada uma diviso muito grande com
relao s opinies sobre a terapia gnica. Os
opositores temem, por um lado, as conseqncias de um processo novo e pouco previsvel, e
por outro sua utilizao em uma nova onda de
eugenia, colocando freqentemente a questo
estamos brincando de ser Deus?. A corrente a
favor da experimentao gentica argumenta

que esta questo deveria ser igualmente aplicada utilizao de medicamentos e outros procedimentos clnicos que alteram o curso normal de qualquer doena, e que o j extenso desenvolvimento destas pesquisas e seu grande
potencial para a cura de doenas que afetam
grande parte da humanidade continuam justificando o investimento. A grande questo seria:
existem limites para a experimentao cientfica? Finalmente, deve ser lembrado que qualquer mal que possa resultar da pesquisa para a
espcie humana no ser causado por qualquer
descoberta, mas sim da utilizao que o homem fizer dela.

Referncias bibliogrficas
Anderson WF 1998. Human gene therapy. Nature 392
(6679 Suppl):25-30.
Brown MD, Schatzlein AG & Uchegbu IF 2001. Gene delivery with synthetic (non-viral) carriers. International Journal of Pharmaceutics 229:1-21.
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