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Xavier Duportet, le dfricheur interactif

Le Monde Festival
LE MONDE | 28.07.2015 10h58 Mis jour le 28.07.2015 11h19 | Par Laure Belot

Xavier Duportet

Un jardin chic de louest lyonnais. Un petit garon blond observe des heures durant les
fourmis, tant et si bien quune vingtaine dannes plus tard, il peut encore numrer les
espces dbusques alors : Myrmica rubra, les rouges, Lasius niger, les noires, Messor
barbarus, les moissonneuses, Formica, les fourmis des bois

Entre-temps, Xavier Duportet, bachelier prcoce, a dcouvert sa premire molcule un


antifongique puissant en Nouvelle-Zlande 20 ans, gagn le Prix international de la
recherche fondamentale iGEM un an plus tard. Il a cr une premire start-up, lanc dans
la foule un rseau mondial pour aider des chercheurs se financer, avant dtre sacr, en
avril, 28 ans, innovateur franais de lanne par le prestigieux Massachusetts Institute of
Technology (MIT) pour ses recherches sur lantibiotique du futur.

Lire aussi : Des ides pour changer demain

Curieux et press, Xavier Duportet est inclassable. Il fait partie de cette nouvelle gnration
de scientifiques entrepreneurs, mais il est en avance sur son poque , note Christian
Brchot, directeur de lInstitut Pasteur. Un dfricheur adepte du second degr, dont les
curiosits multiples se frottent parfois aux cases hexagonales. Dans un milieu scientifique
plutt ferm, Xavier est un homme trs connect, qui interagit avec les gens, prend des
ides diffrentes sources et les agrge de faon originale, analyse le chercheur Gregory
Batt, qui a codirig sa thse. Au dpart, jai vu ce fonctionnement comme une curiosit, puis
jai compris quil tait essentiel : Xavier revenait toutes les semaines avec des pistes
nouvelles. Le biologiste Franois Taddei, qui dirige le Centre de recherches
interdisciplinaires (CRI), rsume sa singularit : On a tendance, en France, opposer
penseurs et acteurs. Xavier est un doer qui sait rflchir. Il regarde ce qui existe, ce quil
veut faire et il cre des ponts.
Brleur dtapes
Des ponts, justement, Xavier Duportet vient den construire un dune ampleur
transatlantique. En thse au MIT en 2013, il dcouvre que son voisin de laboratoire, Tim Lu,
travaille sur des recherches similaires celles dun copain du CRI, David Bikard. Il nous a
mis en contact , reconnat Tim Lu. Ces deux chercheurs, un troisime comparse new-yorkais
et Xavier Duportet ont fond en 2014 Eligo Bioscience. Sa finalit ? Contrer la rsistance
grandissante aux antibiotiques. Il sagit de tuer les bactries rsistantes en dcoupant leur
ADN , prcise David Bikard, devenu charg de recherche Pasteur.
Brleur dtapes, Xavier Duportet na pass sa thse quaprs avoir cr cette start-up. Mais
il a pris le temps de convier sa soutenance son modle, le palo-entomologiste Bernard
Mauchamp. Ce pionnier de la gntique avait ouvert les portes de son laboratoire au jeune
Xavier, alors lve de 3e. Un geste fondateur. Jai dcouvert que des vers soie
gntiquement modifis pourraient produire des fils rsistants comme ceux des araignes, se
souvient Xavier Duportet. Cette reprogrammation du vivant ma fascin. Ce laboratoire
devenu mythique aux yeux du scientifique en herbe a ferm il y a une dizaine dannes.
Une connerie, lance-t-il, les Japonais sont devenus leaders alors que les Franais taient en
avance.
Est-ce cette indignation tricolore qui la amen lancer, en 2014, le Hello Tomorrow
Challenge ? Dans son CV dj bien rempli, le chercheur vient dajouter une activit
chronophage : lorganisation dun concours dinnovateurs, rplique franaise du
100K Challenge du MIT. Un projet dont lampleur a bluff Luc Bretones, directeur du
Technocentre dOrange, pas du davoir entran son entreprise dans laventure. Cette
anne, 3 600 projets de 98 pays ont concouru Paris, un vnement dsormais dans les
radars gouvernementaux : le Quai dOrsay a apport son aide logistique et le ministre de
lconomie, Emmanuel Macron, est venu louverture.

Un tel parcours fait forcment grincer de (longues) dents. Dans cette lutte sourde entre ceux
qui veulent en tre, Xavier Duportet fait dj partie, de fait, dune nouvelle lite envie.
Celle-l mme quil a convie une fte, la veille du Hello Tomorrow Challenge,
concentration de jeunes haut potentiel et membres des rseaux Kairos, Thousand
Network (ex-Sandbox), Global Shapers
A demi-mot, ses proches reconnaissent que cette hyperactivit laisse des traces. Xavier
sait quil faut moins se disperser , disent-ils en substance. Un recadrage que les financiers,
qui ont investi 2 millions deuros en juillet dans sa start-up, appellent aussi de leurs vux.
Cest le temps des prises de conscience. Lui qui scandait tout haut que la biologie de
synthse allait changer le monde a t refroidi par la rcente annonce chinoise de
manipulations gntiques sur des embryons humains, selon un procd similaire celui sur
lequel il travaille. Cela fait peur. La technologie peut tre dtourne , reconnat-il. Les
scientifiques qui ont pens le nuclaire ne se sont pas sentis bien quand ils ont vu Hiroshima,
commente Franois Taddei. Le gnie gntique donne rflchir, et Xavier sen rend
compte.
Ces prochains mois, Xavier Duportet va devoir endosser le costume du gestionnaire,
vritable plongeon entrepreneurial. Quoique. De sous son bureau lInstitut Pasteur
dpasse une norme fourmilire bricole. Le petit garon blond nest pas loin, et ses Messor
barbarus se sont dj chappes trois fois.
Changer le monde : tel est le thme de ldition 2015 du Monde Festival qui se tiendra les
25, 26 et 27 septembre Paris avec Anne Hidalgo, Emmanuel Macron, Thomas Piketty,
Matthieu Ricard, Chantal Jouanno, Jordi Savall Comment rguler Internet ? Va-t-on vers
la fin de la croissance ? Quels contre-pouvoirs la civilisation numrique ? La musique
peut-elle changer le monde ? Retrouvez le programme sur www.lemonde.fr/festival/
Par Laure Belot
En savoir plus sur http://www.lemonde.fr/festival/article/2015/07/28/xavier-duportet-ledefricheur-interactif_4701964_4415198.html#SsdqMaWKw0lPYMLt.99