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UNA BREVE HISTORIA DE CASI TODO

Bill Bryson, 2005

12. LA TIERRA SE MUEVE


Albert Einstein, en una de sus ltimas actuaciones profesionales antes de morir en 1955, escribi
un prlogo breve pero elogioso al libro del gelogo Charles Hapgood, titulado La cambiante
corteza de la Tierra: una clave para algunos problemas bsicos de la ciencia de la Tierra. El libro
era un ataque firme a la idea de que los continentes estaban en movimiento. En un tono que casi
invitaba al lector a unirse a l en una risilla tolerante, Hapgood comentaba que unas cuantas almas
crdulas haban apreciado una aparente correspondencia de forma entre algunos continentes.
Daba la impresin, prosegua, de que Suramrica podra unirse a frica, y as sucesivamente Se
afirmaba incluso que las formaciones rocosas de las orillas opuestas del Atlntico se
correspondan.
El seor Hapgood desechaba esas ideas tranquilamente, indicando que gelogos como K. E. Caster
y J. C. Mendes haban hecho abundante trabajo de campo en ambas costas del Atlntico y haban
demostrado, indiscutiblemente, que no existan tales similitudes. Sabe Dios qu rocas examinaran
los seores Caster y Mendes, porque, en realidad, muchas de las formaciones rocosas de ambos
litorales del Atlntico son las mismas No son slo muy parecidas, sino que son idnticas.
No se trataba de una idea con la que estuviesen de acuerdo ni el seor Hapgood ni muchos otros
gelogos de su poca. La teora a que aluda Hapgood haba sido postulada por primera vez en
1908 por un gelogo aficionado estadounidense, llamado Frank Bursley Taylor. Taylor proceda de
una familia acaudalada, dispona de medios y estaba libre de limitaciones acadmicas, por lo que
poda emprender vas de investigacin heterodoxas. Era uno de los sorprendidos por la similitud
de forma entre los litorales opuestos de frica y de Suramrica y dedujo, a partir de esa
observacin, que los continentes haban estado en movimiento en otros tiempos. Propuso
result una idea clarividente que el choque de los continentes podra haber hecho surgir las
cadenas montaosas del planeta. No consigui aportar pruebas, sin embargo, y la teora se
consider demasiado estrambtica para merecer una atencin seria.
Pero un terico alemn, Alfred Wegener, tom la idea de Taylor y prcticamente se la apropi.
Wegener era un meteorlogo de la Universidad de Marburg. Investig numerosas muestras de
plantas y animales fsiles, que no encajaban en el modelo oficial de la historia de la Tierra, y
comprendi que tena muy poco sentido si se interpretaba de forma convencional. Los fsiles de
animales aparecan insistentemente en orillas opuestas de ocanos que eran demasiado grandes
para cruzarlos a nado. Cmo haban viajado, se pregunt, los marsupiales desde Suramrica
hasta Australia? Cmo aparecan caracoles idnticos en Escandinavia y en Nueva Inglaterra? Y,
puestos a preguntar, cmo se explicaban las vetas carbonferas y dems restos semitropicales en

lugares tan glidos como Spitsbergen, ms de 600 kilmetros al norte de Noruega, si no haban
emigrado all de algn modo desde climas ms clidos?
Wegener elabor la teora de que los continentes del mundo haban sido en tiempos una sola
masa terrestre que denomin Pangea, donde flora y fauna haban podido mezclarse, antes de
dispersarse y acabar llegando a sus emplazamientos actuales. Expuso la teora en un libro titulado
Die Entstehung der Kontinente und Ozeane, o The Origin of Continente and Oceans [El origen de los
continentes y los ocanos], publicado en alemn en 1912 y en ingls (pese a haber estallado entre
tanto la Primera Guerra Mundial) tres aos ms tarde.
La teora de Wegener no despert al principio mucha atencin debido a la guerra. Pero, en 1920,
public una edicin revisada y ampliada que se convirti enseguida en tema de debate. Todo el
mundo aceptaba que los continentes se movan pero hacia arriba y hacia abajo, no hacia los
lados. El proceso del movimiento vertical, conocido como isostasia, fue artculo de fe en geologa
durante generaciones, aunque nadie dispona de teoras slidas que explicasen cmo y por qu se
produca. Una idea que persisti en los libros de texto hasta bien entrada mi poca de estudiante
era la de la manzana asada, propuesta por el austriaco Eduard Suess poco antes de fin de siglo.
Suess afirmaba que, cuando la Tierra fundida se haba enfriado, se haba quedado arrugada igual
que una manzana asada, formndose as las cuencas ocenicas y las cadenas de montaas. No
importaba que James Hutton hubiese demostrado haca mucho tiempo que cualquier disposicin
esttica de ese gnero desembocara en un esferoide sin rasgos en cuanto la erosin alisase los
salientes y rellenase los huecos. Estaba tambin el problema, planteado por Rutherford y Soddy
aos antes en el mismo siglo, de que los elementos trreos contenan inmensas reservas de calor
demasiado para que fuese posible el tipo de enfriamiento y arrugamiento que propona Suess. Y,
de todos modos, si la teora de Suess fuese correcta, las montaas estaran distribuidas de modo
uniforme en la superficie de la Tierra, lo que claramente no era as; y seran todas ms o menos de
la misma edad. Sin embargo, a principios de la dcada de 1900, ya era evidente que algunas
cordilleras, como los Urales y los Apalaches, eran cientos de millones de aos ms antiguas que
otras, como los Alpes y las Rocosas. Es indudable que todo estaba a punto para una nueva teora.
Por desgracia, Alfred Wegener no era el hombre que los gelogos queran que la proporcionase.
En primer lugar, sus ideas radicales ponan en entredicho las bases de la disciplina, lo que no suele
ser un medio eficaz de generar simpata entre el pblico interesado. Un reto de ese tipo habra
sido bastante doloroso procediendo de un gelogo, pero Wegener no tena un historial en
geologa. Era meteorlogo, Dios santo. Un hombre del tiempo un hombre del tiempo alemn.
Eran defectos que no tenan remedio.
As que los gelogos se esforzaron todo lo posible por refutar sus pruebas y menospreciar sus
propuestas. Para eludir los problemas que planteaba la distribucin de los fsiles, postularon
puentes de tierra antiguos siempre que era necesario. Cuando se descubri que un caballo
antiguo llamado Hipparion haba vivido en Francia y en Florida al mismo tiempo, se tendi un
puente de tierra que cruzaba el Atlntico. Cuando se lleg a la conclusin de que haban existido
simultneamente tapires antiguos en Suramrica y en el sureste asitico, se tendi otro puente de

tierra. Los mapas de los mares prehistricos no tardaron en ser casi slidos debido a los puentes
de tierra hipotticos que iban desde Norteamrica a Europa, de Brasil a frica, del sureste asitico
a Australia, desde Australia a la Antrtida Estos zarcillos conexores no slo haban aparecido
oportunamente siempre que haca falta trasladar un organismo vivo de una masa continental a
otra, sino que luego se haban esfumado dcilmente sin dejar rastro de su antigua existencia. De
todo esto, claro, no haba ninguna prueba nada tan errneo poda probarse. Constituy, sin
embargo, la ortodoxia geolgica durante casi medio siglo.
Ni siquiera los puentes de tierra podan explicar algunas cosas. Se descubri que una especie de
trilobite muy conocida en Europa haba vivido tambin en Terranova pero slo en un lado. Nadie
poda explicar convincentemente cmo se las haba arreglado para cruzar 3.000 kilmetros de
ocano hostil y no haba sido capaz despus de abrirse paso por el extremo de una isla de 300
kilmetros de anchura. Resultaba ms embarazosa an la anomala que planteaba otra especie de
trilobite hallada en Europa y en la costa noroeste del Pacfico de Amrica, pero en ningn otro
lugar intermedio, que habra exigido un paso elevado ms que un puente de tierra como
explicacin. Todava en 1964, cuando la Enciclopedia Britnica analiz las distintas teoras, fue la
de Wegener la que se consider llena de numerosos y graves problemas tericos. Wegener
cometi errores, por supuesto. Asegur que Groenlandia se estaba desplazando hacia el oeste a
razn de 1,6 kilmetros por ao, un disparate evidente. (El desplazamiento se aproxima ms a un
centmetro.) Sobre todo no pudo ofrecer ninguna explicacin convincente de cmo se movan las
masas continentales. Para creer en su teora haba que aceptar que continentes enormes se
haban desplazado por la corteza slida como un arado por la tierra, pero sin dejar surcos a su
paso. Nada que se conociese entonces poda explicar de forma razonable cul era el motor de
aquellos movimientos gigantescos.
Fue el gelogo ingls Arthur Holmes, que tanto hizo por determinar la edad de la Tierra, quien
aport una sugerencia. Holmes fue el primer cientfico que comprendi que el calentamiento
radiactivo poda producir corrientes de conveccin en el interior de la Tierra. En teora, dichas
corrientes podan ser lo suficientemente fuertes como para desplazar continentes de un lado a
otro en la superficie. En su popular manual Principios de geologa fsica, publicado por primera vez
en 1944 y que tuvo gran influencia, Holmes expuso una teora de la deriva continental que es, en
sus ideas fundamentales, la que hoy prevalece. Era an una propuesta radical para la poca y fue
muy criticada, sobre todo en Estados Unidos, donde la oposicin a la deriva continental persisti
ms que en ninguna otra parte. A un crtico le preocupaba lo deca sin sombra de irona que
Holmes expusiese sus argumentos de forma tan clara y convincente que los estudiantes pudiesen
llegar realmente a crerselos. En otros pases, sin embargo, la nueva teora obtuvo un apoyo firme
aunque cauto. En 1950, una votacin de la asamblea anual de la Asociacin Britnica para el
Progreso de la Ciencia, puso de manifiesto que aproximadamente la mitad de los asistentes
aceptaba la idea de la deriva continental. (Hapgood citaba poco despus esa cifra como prueba de
lo trgicamente extraviados que estaban los gelogos ingleses.) Es curioso que el propio Holmes
dudara a veces de sus convicciones. Como confesaba en 1953: Nunca he conseguido librarme de

un fastidioso prejuicio contra la deriva continental; en mis huesos geolgicos, digamos, siento que
la hiptesis es una fantasa.
La deriva continental no careci totalmente de apoyo en Estados Unidos. La defendi, por
ejemplo, Reginald Daly de Harvard. Pero, como recordars, l fue quien postul que la Luna se
haba formado por un impacto csmico y sus ideas solan considerarse interesantes e incluso
meritorias, pero un poco desmedidas para tomarlas en serio. Y as, la mayora de los acadmicos
del pas sigui fiel a la idea de que los continentes haban ocupado siempre sus posiciones actuales
y que sus caractersticas superficiales podan atribuirse a causas distintas de los movimientos
laterales.
Resulta interesante el hecho de que los gelogos de las empresas petroleras haca aos que saban
que si queras encontrar petrleo tenas que tener en cuenta concretamente el tipo de
movimientos superficiales implcitos en la tectnica de placas. Pero los gelogos petroleros no
escriban artculos acadmicos. Ellos slo buscaban petrleo.

Haba otro problema importante relacionado con las teoras sobre la Tierra que no haba resuelto
nadie, para el que nadie haba conseguido aportar ni siquiera una solucin. Adnde iban a parar
todos los sedimentos? Los ros de la Tierra depositaban en los mares anualmente volmenes
enormes de material de acarreo (500 millones de toneladas de calcio, por ejemplo). Si
multiplicabas la tasa de deposicin por el nmero de aos que llevaba producindose, obtenas
una cifra inquietante: tendra que haber unos veinte kilmetros de sedimentos sobre los fondos
ocenicos o, dicho de otro modo, los fondos ocenicos deberan hallarse ya muy por encima de
la superficie de los ocanos. Los cientficos afrontaron esta paradoja de la forma ms prctica
posible: ignorndola. Pero lleg un momento en que ya no pudieron seguir hacindolo.
Harry Hess era un especialista en mineraloga de la Universidad de Princeton, al que pusieron al
cargo de un barco de transporte de tropas de ataque, el Cape Jonson, durante la Segunda Guerra
Mundial. A bordo haba una sonda de profundidad nueva, denominada brazmetro, que serva
para facilitar las maniobras de desembarco en las playas, pero Hess se dio cuenta de que poda
utilizarse tambin con fines cientficos y la mantuvo funcionando constantemente, incluso en alta
mar y en pleno combate. Descubri as algo absolutamente inesperado: si los fondos ocenicos
eran antiguos, como supona todo el mundo, tenan que tener una gruesa capa de sedimento,
como el lgamo del fondo de un ro o de un lago, pero las lecturas del brazmetro indicaban que
en el fondo ocenico slo haba la pegajosa suavidad de limos antiguos. Y que estaba cortado
adems por todas partes por caones, trincheras y grietas y salpicado de picachos volcnicos
submarinos que Hess denomin guyotes, por otro gelogo anterior de Princeton llamado Arnold
Guyot. Todo esto era un rompecabezas, pero Hess tena por delante una guerra y dej aparcados
al fondo de la mente estos pensamientos.
Despus de la guerra, Hess regres a Princeton y a las tareas y preocu- paciones de la enseanza,
pero los misterios del lecho marino siguieron ocupando un espacio en sus pensamientos. Por otra

parte, durante la dcada de 1950, los oceangrafos empezaron a realizar exploraciones cada vez
ms complejas de los fondos ocenicos y se encontraron con una sorpresa todava mayor: la
cadena montaosa ms formidable y extensa de la Tierra estaba (mayoritariamente) sumergida
bajo la superficie. Trazaba una ruta ininterrumpida a lo largo de los lechos marinos del mundo
bastante parecida al dibujo de una pelota de tenis. Si partas de Islandia con rumbo sur, podas
seguirla por el centro del ocano Atlntico, doblar con ella la punta meridional de frica y
continuar luego por los mares del Sur y el ocano ndico y luego por el Pacfico justo por debajo de
Australia. All continuaba en ngulo, cruzando el Pacfico como si se dirigiese hacia la baja
California, pero se desviaba despus por la costa oeste de Estados Unidos arriba hasta Alaska. De
vez en cuando, sus picos ms altos afloraban sobre la superficie del agua como islas o
archipilagos (las Azores y las Canarias en el Atlntico, Hawai en el Pacfico, por ejemplo), pero
estaba mayoritariamente sepultada bajo miles de brazas de agua salada, desconocida e
insospechada. Sumando todos sus ramales, la red se extenda a lo largo de 75.000 kilmetros.
Haca bastante tiempo que se saba algo de esto. Los tcnicos que tendan cables por el lecho del
ocano en el siglo XIX haban comprobado que se produca algn tipo de intrusin montaosa, en
el camino que recorran los cables en el centro del Atlntico, pero el carcter continuado y la
escala global de la cadena fue una sorpresa desconcertante. Contena adems anomalas fsicas
que no podan explicarse. En el centro de la cordillera en mitad del Atlntico haba un can (una
fisura o grieta o rift) de 10 kilmetros de anchura que recorra los 19.000 kilmetros de su
longitud. Esto pareca indicar que la Tierra se estaba separando en las junturas, como una nuez
cuya cscara se estuviese rompiendo. Era una idea absurda e inquietante, pero no se poda negar
lo evidente.
Luego, en 1960, las muestras de la corteza indicaron que el fondo ocenico era muy joven en la
cordillera central del Atlntico, pero que iba hacindose cada vez ms viejo a medida que te
alejabas hacia el este o el oeste. Harry Hess consider el asunto y lleg a la conclusin de que slo
poda significar una cosa: se estaba formando nueva corteza ocenica a ambos lados de la fisura
central, que iba desplazndose hacia los lados al ir surgiendo esa nueva corteza. El suelo del
Atlntico era, en realidad, como dos grandes correas de transmisin, una que llevaba corteza hacia
el norte de Amrica y la otra que la desplazaba hacia Europa. El proceso se denomin
ensanchamiento del lecho marino.
Cuando la corteza llegaba al final de su viaje en la frontera con los continentes, volva a hundirse
en la Tierra en un proceso denominado subduccin. Eso explicaba adnde se iba todo el
sedimento. Regresaba a las entraas de la Tierra. Tambin explicaba por qu los fondos ocenicos
eran en todas partes tan relativamente jvenes. No se haba descubierto ninguno que tuviese ms
de unos 175 millones de aos, lo que resultaba desconcertante porque las rocas continentales
tenan en muchos casos miles de millones de aos de antigedad. Hess ya poda entender por qu.
Las rocas ocenicas duraban slo el tiempo que tardaban en llegar hasta la costa. Era una bella
teora que explicaba muchas cosas. Hess expuso sus argumentos en un importante artculo, que
fue casi universalmente ignorado. A veces el mundo simplemente no est preparado para una
buena idea.

Mientras tanto, dos investigadores, trabajando cada uno por su cuenta, estaban haciendo algunos
descubrimientos sorprendentes, a partir de un hecho curioso de la historia de la Tierra que se
haba descubierto varios decenios antes. En 1906, un fsico francs llamado Bernard Brunhes haba
descubierto que el campo magntico del planeta se invierte de cuando en cuando y que la crnica
de esas inversiones est registrada de forma permanente en ciertas rocas en la poca de su
nacimiento. Pequeos granos de mineral de hierro que contienen las rocas apuntaban
concretamente hacia donde estaban los polos magnticos en la poca de su formacin, quedando
luego inmovilizados en esa posicin al enfriarse y endurecerse las rocas. As pues, esos granos
recuerdan dnde estaban los polos magnticos en la poca de su creacin. Esto fue durante
aos poco ms que una curiosidad, pero en los aos cincuenta, Patrick Blackett, de la Universidad
de Londres, y S. K. Runcorn de la Universidad de Newcastle, estudiaron las antiguas pautas
magnticas inmovilizadas en rocas britnicas y se quedaron asombrados, por decir poco, al
descubrir que indicaban que en algn periodo del pasado lejano Inglaterra haba girado sobre su
eje y viajado cierta distancia hacia el norte, como si se hubiese desprendido misteriosamente de
sus amarras. Descubrieron adems que, si colocaban un mapa de pautas magnticas de Europa
junto a otro de Amrica del mismo periodo, encajaban tan exactamente como dos mitades de una
carta rota. Era muy extrao. Tambin sus descubrimientos fueron ignorados.
La tarea de atar todos los cabos correspondi finalmente a dos hombres de la Universidad de
Cambridge, un fsico llamado Drummond Matthews y un estudiante graduado alumno suyo,
llamado Fred Vine. En 1963, valindose de estudios magnticos del lecho del ocano Atlntico,
demostraron de modo concluyente que los lechos marinos se estaban ensanchando exactamente
de la forma postulada por Hess y que tambin los continentes estaban en movimiento. Un
desafortunado gelogo canadiense, llamado Lawrence Morley, lleg a la misma conclusin al
mismo tiempo, pero no encontr a nadie que le publicase el artculo. El director del Journal of
Geophysical Research le dijo, en lo que se ha convertido en un desaire clebre: Esas
especulaciones constituyen una conversacin interesante para fiestas y ccteles, pero no son las
cosas que deberan publicarse bajo los auspicios de una revista cientfica seria. Un gelogo
describi el artculo ms tarde as: Probablemente el artculo ms significativo de las ciencias de
la Tierra al que se haya negado la publicacin. De cualquier modo, lo cierto es que la
consideracin de la corteza mvil era una idea a la que le haba llegado al fin su momento.
En 1964, se celebr en Londres bajo los auspicios de la Real Sociedad un simposio, en el que
participaron muchas de las personalidades cientficas ms importantes del campo, y pareci de
pronto que todo el mundo se haba convertido. La Tierra, convinieron todos, era un mosaico de
segmentos interconectados cuyos formidables y diversos empujes explicaban gran parte de la
conducta de la superficie del planeta.
La expresin deriva continental se desech con bastante rapidez cuando se lleg a la conclusin
de que estaba en movimiento toda la corteza y no slo los continentes, pero llev tiempo ponerse
de acuerdo en una denominacin para los segmentos individuales. Se les llam al principio
bloques de corteza o, a veces, adoquines. Hasta finales de 1968, con la publicacin de un
artculo de tres sismlogos estadounidenses en el Journal of Geophysical Research, no recibieron

los segmentos el nombre por el que se los conoce desde entonces: placas. El mismo artculo
denominaba la nueva ciencia tectnica de placas.
Las viejas ideas se resisten a morir, y no todo el mundo se apresur a abrazar la nueva y
emocionante teora. Todava bien entrados los aos setenta uno de los manuales de geologa ms
populares e influyentes, The Earth [La Tierra], del venerable Harold Jeffreys, insista tenazmente
en que la tectnica de placas era una imposibilidad fsica, lo mismo que lo haba hecho en la
primera edicin que se remontaba a 1914. El manual desdeaba tambin las ideas de conveccin y
de ensanchamiento del lecho marino. Y John McPhee comentaba en Basin and Range [Cuenca y
cordillera], publicado en 1980, que, incluso entonces, un gelogo estadounidense de cada ocho no
crea an en la tectnica de placas.
Hoy sabemos que la superficie terrestre est formada por entre ocho y doce grandes placas (segn
lo que se considere grande) y unas veinte ms pequeas, y que todas se mueven en direcciones y
a velocidades distintas. Unas placas son grandes y relativamente inactivas; otras, pequeas y
dinmicas. Slo mantienen una relacin incidental con las masas de tierra que se asientan sobre
ellas. La placa norteamericana, por ejemplo, es mucho mayor que el continente con el que se la
asocia. Sigue aproximadamente el perfil de la costa occidental del continente se es el motivo
de que la zona sea ssmicamente tan activa, debido al choque y la presin de la frontera de la
placa, pero ignora por completo el litoral oriental y, en vez de alinearse con l, se extiende por el
Atlntico hasta la cordillera de la zona central de ste. Islandia est escindida por medio, lo que
hace que sea tectnicamente mitad americana y mitad europea. Nueva Zelanda, por su parte, se
halla en la inmensa placa del ocano ndico, a pesar de encontrarse bastante lejos de l. Y lo
mismo sucede con la mayora de las placas.
Se descubri tambin que las conexiones entre las masas continentales modernas y las del pasado
son infinitamente ms complejas de lo que nadie haba supuesto. Resulta que Kazajstn estuvo en
tiempos unido a Noruega y a Nueva Inglaterra. Una esquina de State Island (pero slo una
esquina) es europea. Tambin lo es una parte de Terranova. El pariente ms prximo de una
piedra de una playa de Massachusetts lo encontrars ahora en frica. Las Highlands escocesas y
buena parte de Escandinavia son sustancialmente americanas. Se cree que parte de la cordillera
Shackleton de la Antrtida quiz perteneciera en tiempos a los Apalaches del este de Estados
Unidos. Las rocas, en resumen, andan de un sitio a otro.
El movimiento constante impide que las placas se fundan en una sola placa inmvil. Suponiendo
que las cosas sigan siendo en general como ahora, el ocano Atlntico se expandir hasta llegar a
ser mucho mayor que el Pacfico. Gran parte de California se alejar flotando y se convertir en
una especie de Madagascar del Pacfico. frica se desplazar hacia el norte, unindose a Europa,
borrando de la existencia el Mediterrneo y haciendo elevarse una cadena de montaas de
majestuosidad himalyica, que ir desde Pars hasta Calcuta. Australia colonizar las islas situadas
al norte de ella y se unir mediante algunos ombligos stmicos a Asia. stos son resultados futuros,
pero no acontecimientos futuros. Los acontecimientos estn sucediendo ya. Mientras estamos
aqu sentados, los continentes andan a la deriva, como hojas en un estanque. Gracias a los

sistemas de localizacin por satlite podemos ver que Europa y Norteamrica se estn separando
aproximadamente a la velocidad que crece la ua de un dedo unos dos metros en una vida
humana. Si estuvieses en condiciones de esperar el tiempo suficiente, podras subir desde Los
ngeles hasta San Francisco. Lo nico que nos impide apreciar los cambios es la brevedad de la
vida individual. Si miras un globo terrqueo, lo que ves no es en realidad ms que una foto fija de
los continentes tal como fueron durante slo una dcima del 1 % de la historia de la Tierra. La
Tierra es el nico planeta rocoso que tiene tectnica y la razn de ello es un tanto misteriosa. No
se trata slo de una cuestin de tamao o densidad (Venus es casi un gemelo de la Tierra en esos
aspectos y no tiene, sin embargo, ninguna actividad tectnica), pero puede que tengamos
justamente los materiales adecuados en las cuantas justamente adecuadas para que la Tierra se
mantenga efervescente. Se piensa aunque es slo una idea que la tectnica es una pieza
importante del bienestar orgnico del planeta. Como ha dicho el fsico y escritor James Trefil:
Resultara difcil creer que el movimiento continuo de las placas tectnicas no tiene ninguna
influencia en el desarrollo de la vida en la Tierra. En su opinin, los retos que la tectnica plantea
(cambios climticos, por ejemplo) fueron un acicate importante para el desarrollo de la
inteligencia. Otros creen que la deriva de los continentes puede haber producido por lo menos
algunos de los diversos procesos de extincin de la Tierra. En noviembre del ao 2002, Tony
Dickson, de la Universidad de Cambridge, escribi un artculo que public la revista Science, en que
postula resueltamente la posible existencia de una relacin entre la historia de las rocas y la
historia de la vida. Dickson demostr que la composicin qumica de los ocanos del mundo se ha
alterado, de forma brusca y espectacular a veces, durante los ltimos 500 millones de aos, y que
esos cambios se corresponden en muchos casos con importantes acontecimientos de la historia
biolgica: la profusa y sbita irrupcin de pequeos organismos que cre los acantilados calizos de
la costa sur de Inglaterra, la brusca propagacin de la moda de las conchas entre los organismos
marinos en el periodo Cmbrico, etctera. Nadie ha podido determinar cul es la causa de que la
composicin qumica de los ocanos cambie de forma tan espectacular de cuando en cuando,
pero la apertura y el cierre de las cordilleras ocenicas seran culpables evidentes y posibles.
Lo cierto es que la tectnica de placas no slo explicaba la dinmica de la superficie terrestre
(cmo un antiguo Hipparion lleg de Francia a Florida, por ejemplo), sino tambin muchos de sus
procesos internos. Los terremotos, la formacin de archipilagos, el ciclo del carbono, los
emplazamientos de las montaas, la llegada de las eras glaciales, los orgenes de la propia vida
no haba casi nada a lo que no afectase directamente esta nueva y notable teora. Segn McPhee,
los gelogos se encontraron en una posicin que causaba vrtigo, en la que de pronto, toda la
Tierra tena sentido.

Pero slo hasta cierto punto. La distribucin de continentes en los tiempos antiguos est mucho
menos claramente resuelta de lo que piensa la mayora de la gente ajena a la geofsica. Aunque los
libros de texto dan representaciones, que parecen seguras, de antiguas masas de tierra con
nombres como Laurasia, Gondwana, Rodinia y Pangea, esas representaciones se basan a menudo
en conclusiones que no se sostienen del todo. Como comenta George Gaylord Simpson en Fossils

and the History of Life [Fsiles y la historia de la vida], especies de plantas y animales del mundo
antiguo tienen por costumbre aparecer inoportunamente donde no deberan y no estar donde s
deberan. El contorno de Gondwana, un continente imponente que conectaba en tiempos
Australia, frica, la Antrtida y Suramrica, estaba basado en gran parte en la distribucin de un
gnero del antiguo helecho lengua llamado Glossopteris, que se hall en todos los lugares
adecuados. Pero mucho despus se descubri tambin el Glossopteris en zonas del mundo que no
tenan ninguna conexin conocida con Gondwana. Esta problemtica discrepancia fue (y sigue
siendo) mayoritariamente ignorada. Del mismo modo, un reptil del Trisico llamado listrosaurio se
ha encontrado en la Antrtida y en Asia, dando apoyo a la idea de una antigua conexin entre esos
continentes, pero nunca ha aparecido en Suramrica ni en Australia, que se cree que haban
formado parte del mismo continente en la misma poca.
Hay tambin muchos rasgos de la superficie que no puede explicar la tectnica. Consideremos, por
ejemplo, el caso de Denver. Est, como es sabido, a 1.600 metros de altitud, pero su ascensin es
relativamente reciente. Cuando los dinosaurios vagaban por la Tierra, Denver formaba parte del
lecho ocenico y estaba, por tanto, muchos miles de metros ms abajo. Pero las rocas en las que
Denver se asienta no estn fracturadas ni deformadas como deberan estarlo si Denver hubiese
sido empujado hacia arriba por un choque de placas y, de todos modos, Denver estaba demasiado
lejos de los bordes de la placa para que le afecten los movimientos de sta. Sera como si
empujases en un extremo de una alfombra con la esperanza de formar una arruga en el extremo
opuesto. Misteriosamente y a lo largo de millones de aos, parece que Denver ha estado subiendo
como un pan en el horno. Lo mismo sucede con gran parte de frica meridional; un sector de ella,
de 1.600 kilmetros de anchura, se ha elevado sobre kilmetro y medio en un centenar de
millones de aos sin ninguna actividad tectnica conocida relacionada. Australia, por su parte, ha
estado inclinndose y hundindose. Durante los ltimos cien millones de aos, mientras se ha
desplazado hacia el norte, hacia Asia, su extremo frontal se ha hundido casi doscientos metros.
Parece ser que Indonesia se est hundiendo lentamente y arrastrando con ella a Australia. Nada
de todo esto se puede explicar con las teoras de la tectnica.
Alfred Wegener no vivi lo suficiente para ver confirmadas sus ideas. En 1930, durante una
expedicin a Groenlandia, el da de su quincuagsimo cumpleaos, abandon solo el campamento
para localizar un lanzamiento de suministros. Nunca regres. Le encontraron muerto unos cuantos
das despus, congelado en el hielo. Le enterraron all mismo y todava sigue all, aunque un metro
ms cerca del continente norteamericano que el da que muri.
Tampoco Einstein lleg a vivir lo suficiente para ver que no haba apostado por el caballo ganador.
Muri en Princeton, Nueva Jersey, en 1955, antes incluso, en realidad, de que se publicasen las
simplezas de Charles Hapgood sobre las teoras de la deriva continental.
El otro actor principal de la aparicin de la teora de la tectnica, Harry Hess, estaba tambin en
Princeton por entonces y pasara all el resto de su carrera. Uno de sus alumnos, un joven muy
inteligente llamado Walter lvarez, acabara cambiando el mundo de la ciencia de una forma
completamente distinta.

En cuanto a la propia geologa, sus cataclismos no haban hecho ms que empezar, y fue
precisamente el joven lvarez quien ayud a poner el proceso en marcha.

14. EL FUEGO DE ABAJO


En el verano de 1917, un joven gelogo llamado Mike Voorhies andaba explorando, por una tierra
de cultivo cubierta de hierba del este de Nebraska, cerca de la pequea poblacin de Orchard
donde se haba criado. Cuando pasaba por una garganta de paredes empinadas, localiz un brillo
curioso en la maleza de arriba y subi a echar un vistazo. Lo que haba visto era el crneo
perfectamente conservado de un joven rinoceronte, que haban sacado a la superficie lluvias
recientes.
Y result que unos metros ms all se hallaba uno de los yacimientos de fsiles ms
extraordinarios que se han descubierto en Norteamrica: un abrevadero seco que haba servido
de tumba colectiva a gran cantidad de animales, rinocerontes, caballos tipo cebra, ciervos de
dientes de sable, camellos, tortugas Haban muerto todos a causa de algn misterioso cataclismo
hace justamente menos de doce millones de aos, en una poca que se conoce en geologa como
el Mioceno. En aquella poca, Nebraska se hallaba sobre una enorme y clida llanura muy
parecida al Serengueti del frica actual. Los animales se encontraban enterrados bajo una capa de
ceniza volcnica de hasta tres metros de profundidad. Lo desconcertante del asunto era que en
Nebraska no haba volcanes y nunca los haba habido.
El lugar donde se hallaba el yacimiento descubierto por Voorhies se llama hoy Parque Estatal del
Lecho de Fsiles de Ashfall. Hay en l un centro para visitantes y un museo nuevos y elegantes,
con exposiciones serias sobre la geologa de Nebraska y la historia de los yacimientos de fsiles. El
centro cuenta tambin con un laboratorio que tiene una pared de cristal, a travs de la cual los
visitantes pueden ver a los paleontlogos limpiando huesos. Trabajando solo en el laboratorio en
la maana que yo pas por all haba un tipo alegremente entrecano con una gastada camisa azul
al que reconoc como Mike Voorhies por un documental de la serie Horizon de la BBC en el que
actuaba. En el Parque Estatal del Lecho de Fsiles de Ashfall no es que reciban un enorme nmero
de visitantes (queda un poco en medio de ninguna parte) y a Voorhies pareci gustarle poder
ensearme todo aquello. Me llev al sitio donde haba hecho su primer hallazgo, en lo alto de una
quebrada de seis metros de altura.
Era un lugar bastante tonto para buscar huesos dijo alegremente. Pero yo no estaba
buscando huesos. Estaba pensando por entonces hacer un mapa geolgico del este de Nebraska, y
estaba en realidad ms que nada echando un vistazo por all. Si no hubiesen subido por aquella
quebrada o si las lluvias no hubiese dejado al descubierto en aquel momento aquel crneo, habra
seguido mi camino y nunca se habra encontrado esto.
Le pregunt en qu sentido era un sitio bastante tonto para buscar huesos.
Bueno, si buscas huesos, necesitas en realidad roca que est al descubierto. Esa es la razn de
que la paleontologa se haga principalmente en sitios clidos y secos. No es que en esos sitios haya
ms huesos. Es slo que all tienes cierta posibilidad de localizarlos. En un entorno como ste
dijo indicando la enorme e invariable pradera, no sabras por dnde empezar. Podra haber

cosas realmente magnficas por ah, pero no dispones de ninguna clave en la superficie que te
indique por dnde puedes empezar a buscar.
Al principio pensaron que los animales haban quedado enterrados vivos, y eso fue lo que dijo
Voorhies en 1981 en un artculo publicado en National Geographic.
El artculo llamaba al lugar del hallazgo una Pompeya de animales prehistricos me explic,
lo cual fue desafortunado porque poco despus comprendimos que los animales no haban
muerto sbitamente ni mucho menos. Padecan todos ellos de una cosa llamada osteodistrofia
pulmonar hipertrfica, que es lo que te podra pasar a ti si respirases mucha ceniza abrasiva y
debieron de respirar muchsima porque haba unos 30 centmetros de espesor de ceniza en un
radio de 160 kilmetros.
Cogi un trozo de tierra griscea y arcillosa y la desmenuz en mi mano. Era polvorienta pero un
poco arenosa.
Un material desagradable si tienes que respirarlo continu, porque es muy fino pero es
tambin muy agudo. As que, en realidad, los animales vinieron a este abrevadero a refugiarse y
murieron miserablemente. La ceniza lo haba enterrado todo. Haba enterrado toda la hierba y
cubierto todas las hojas y convertido el agua en un caldo grisceo que no se poda beber. No debi
de ser nada agradable, la verdad.
En el documental de Horizon se indicaba que era una sorpresa la existencia de tanta ceniza en
Nebraska. En realidad haca mucho tiempo que se saba que en Nebraska haba grandes depsitos
de ceniza. Se haban extrado cenizas a lo largo de casi un siglo para hacer polvos para la limpieza
domstica como Ajax. Pero, curiosamente, a nadie se le haba ocurrido preguntarse de dnde
proceda toda aquella ceniza.
Me da un poco de vergenza decrtelo confes Voorhies con una breve sonrisa, pero la
primera vez que pens en ello fue cuando un director de National Geographic me pregunt de
dnde proceda toda aquella ceniza y tuve que confesarle que no lo saba. Nadie lo saba.
Voorhies envi muestras a colegas de todo el oeste de Estados Unidos preguntndoles si haba
algo en aquello que identificasen. Varios meses ms tarde, un gelogo llamado Bill Bonnichsen, del
Servicio Geolgico de Idaho, se puso en contacto con l y le explic que la ceniza se corresponda
con la del yacimiento volcnico de un lugar del suroeste de Idaho llamado Bruneau-Jarbidge. El
suceso en el que perecieron los animales de las llanuras de Nebraska fue una explosin volcnica
de una envergadura inconcebible hasta entonces pero lo suficientemente grande para dejar una
capa de ceniza de tres metros de profundidad a unos 1.600 kilmetros de distancia, en el este de
Nebraska. Result que bajo el oeste de Estados Unidos haba un inmenso caldero de magma, un
punto caliente volcnico colosal, que entraba en erupcin cataclismticamente cada 600.000 aos
o as. La ltima de esas erupciones se produjo hace unos 600.000 aos. El punto caliente an sigue
all. En la actualidad le llamamos Parque Nacional de Yellowstone.

Sabemos asombrosamente poco sobre lo que sucede debajo de nuestros pies. Es bastante notable
pensar que Ford ha estado fabricando coches y los comits del Nobel otorgando premios durante
ms tiempo del que hace que sabemos que la Tierra tiene un ncleo. Y, por supuesto, la idea de
que los continentes andan movindose por la superficie como nenfares hace bastante menos de
una generacin que es de conocimiento pblico. Aunque pueda parecer extrao escribi
Richard Feynman, tenemos una idea ms clara de la distribucin de la materia en el interior del
Sol de la que tenemos del interior de la Tierra.
La distancia desde la superficie de la Tierra hasta el centro de sta es de 6.370 kilmetros, que no
es tantsimo. Se ha calculado que si abrieses un pozo que llegase hasta el centro de la Tierra y
dejases caer por l un ladrillo, slo tardara 45 minutos en llegar al fondo (aunque, cuando lo
hiciese, sera ingrvido porque toda la gravedad de la Tierra estara arriba y alrededor y no ya
debajo de ella). Nuestros propios intentos de penetrar hacia el centro han sido en realidad
modestos. Hay una o dos minas surafricanas de oro que llegan hasta una profundidad de ms de
tres kilmetros, pero la mayora de las minas del planeta no llegan ms all de unos cuatrocientos
metros por debajo de la superficie. Si la Tierra fuese una manzana, an no habramos atravesado
toda la piel. An nos faltara bastante para a llegar a eso, en realidad.
Hasta hace poco menos de un siglo, lo que los cientficos mejor informados saban sobre el interior
de la Tierra no era mucho ms de lo que saba el minero de una mina de carbn es decir, que
podas cavar en el suelo hasta una cierta profundidad y que luego habra roca y nada ms. Ms
tarde, en 1906, un gelogo irlands llamado R. D. Oldham se dio cuenta, cuando estaba
examinando las lecturas de un sismgrafo correspondientes a un terremoto que se haba
producido en Guatemala, que ciertas ondas de choque haban penetrado hasta un punto situado
muy profundo dentro de la Tierra y haban rebotado luego en un ngulo, como si se hubiese
encontrado con una especie de barrera. Dedujo de eso que la Tierra tena un ncleo. Tres aos
despus, un sismlogo croata llamado Andrija Mohorovichic estaba estudiando grficos de un
terremoto que se haba producido en Zagreb y localiz una reflexin extraa similar, pero a un
nivel ms superficial. Haba descubierto la frontera entre la corteza y la capa situada a
continuacin, el manto; esta zona se ha conocido desde entonces como la discontinuidad de
Mohorovichic, o Moho para abreviar.
Estbamos empezando a tener una vaga idea del interior en capas de la Tierra pero slo era en
realidad una vaga idea. Hasta 1936 no descubri un cientfico dans llamado Inge Lehmann,
cuando estudiaba sismografas de terremotos que se haban producido en Nueva Zelanda, que
haba dos ncleos, uno ms interior, que hoy creemos que es slido, y otro exterior (el que haba
detectado Oldham), que se cree que es lquido y que constituye la base del magnetismo.
En ese mismo periodo en que Lehmann estaba depurando nuestra visin bsica del interior de la
Tierra a travs del estudio de las ondas ssmicas de los terremotos, dos gelogos del Instituto
Tecnolgico de California estaban buscando un medio de establecer comparaciones entre un
terremoto y el siguiente. Estos gelogos eran Charles Richter y Beno Gutenberg, aunque, por
razones que no tienen nada que ver con la justicia, la escala pas a llamarse casi inmediatamente

slo de Richter. (No tuvo tampoco nada que ver con Richter, un hombre honesto que nunca se
refiri a la escala por su propio nombre, sino que siempre la llam la escala de magnitud.)
La escala de Richter ha sido siempre bastante malinterpretada por los no cientficos, aunque esto
suceda algo menos ahora que en sus primeros tiempos. La gente que visitaba la oficina de Richter
sola preguntarle si poda ensearles su famosa escala, creyendo que era algn tipo de mquina.
La escala es, claro est, ms una idea que una cosa, una medida arbitraria de los temblores de la
Tierra que se basa en mediciones de superficie. Aumenta exponencialmente, de manera que un
temblor de 7,3 es 50 veces ms potente que un terremoto de 6,3 y 2.500 veces ms que uno de
5,3.
Tericamente al menos, no hay un lmite superior para un terremoto ni tampoco hay, en
realidad, uno inferior. La escala es una simple medicin de fuerza, pero no dice nada sobre los
daos. Un terremoto de magnitud 7, que se produzca en las profundidades del manto (a, digamos,
650 kilmetros de profundidad), podra no causar absolutamente ningn dao en la superficie,
mientras que otro significativamente ms pequeo, a slo seis o siete kilmetros por debajo de la
superficie, podra provocar una devastacin considerable. Depende mucho tambin de la
naturaleza del subsuelo, de la duracin del terremoto, de la frecuencia y la gravedad de las
rplicas y de las caractersticas de la zona afectada. Todo esto significa que los terremotos ms
temibles no son necesariamente los ms potentes, aunque la potencia cuente muchsimo, claro
est.
El terremoto ms grande desde que se invent la escala fue segn la fuente a la que se preste
crdito uno centrado en el estrecho del Prncipe Guillermo de Alaska que se produjo en marzo
de 1964, que alcanz una magnitud de 9,2 en la escala Richter, o uno que se produjo en el ocano
Pacfico, frente a las costas de Chile, en 1960, al que se asign inicialmente una magnitud de 8,6 en
la escala pero que se revis ms tarde al alza por fuentes autorizadas (incluido el Servicio
Geolgico de Estados Unidos) hasta una magnitud verdaderamente grande: de 9,5. Como
deducirs de todo esto, medir terremotos no siempre es una ciencia exacta, sobre todo cuando
significa que hay que interpretar lecturas de emplazamientos lejanos. De todos modos, ambos
terremotos fueron tremendos. El de 1960 no slo caus daos generalizados a lo largo de la costa
suramericana, sino que provoc tambin un maremoto gigantesco que recorri casi 10.000
kilmetros por el Pacfico y arras gran parte del centro de Hiro, Hawai, destruyendo 500 edificios
y matando a sesenta personas. Oleadas similares causaron ms vctimas an en lugares tan
alejados como Japn y Filipinas.
Pero, por lo que se refiere a devastacin pura y concentrada, el terremoto ms intenso que se ha
registrado histricamente es muy probable que haya sido el que afect a Lisboa, Portugal, el da
de Todos los Santos (1 de noviembre) de 1755,y la hizo bsicamente pedazos. Justo antes de las
diez de la maana se produjo all una sacudida lateral sbita que se calcula hoy que tuvo una
magnitud de 9 y que se prolong ferozmente durante siete minutos completos. La fuerza
convulsiva fue tan grande que el agua se retir del puerto de la ciudad y regres en una ola de ms
de 15 metros de altura, que aument la destruccin. Cuando ces al fin el temblor, los

supervivientes gozaron slo de tres minutos de calma, tras los cuales se produjo un segundo
temblor, slo un poco menos potente que el primero. Dos horas despus se produjo el tercero y
ltimo temblor. Al final, haban muerto sesenta mil personas y haban quedado reducidos a
escombros casi todos los edificios en varios kilmetros a la redonda. El terremoto que se produjo
en San Francisco en 1906, por su parte, se calcula que alcanz slo una magnitud de 7,8 en la
escala de Richter y dur menos de treinta segundos.

Los terremotos son bastante frecuentes. Hay como media a diario dos de magnitud 2, o mayores,
en alguna parte del planeta, lo que es suficiente para que cualquiera que est cerca experimente
una sacudida bastante buena. Aunque tienden a concentrarse en ciertas zonas (sobre todo en las
orillas del Pacfico), pueden producirse casi en cualquier lugar. En Estados Unidos, slo Florida, el
este de Texas y la parte superior del Medio Oeste parecen ser (por el momento) casi totalmente
inmunes. Nueva Inglaterra ha tenido dos terremotos de magnitud 6 o mayores en los ltimos
doscientos aos. En abril de 2002, la regin experiment una sacudida de magnitud 5,1 por un
terremoto que se produjo cerca del lago Champlain, en la frontera de los estados de Nueva York y
de Vermont, que caus grandes daos en la zona y puedo atestiguarlo tir cuadros de las
paredes y nios de sus camas en puntos tan alejados como New Hampshire.
Los tipos ms comunes de terremotos son los que se producen donde se juntan dos placas, como
en California a lo largo de la Falla de San Andrs. Cuando las placas chocan entre s, se intensifican
las presiones hasta que cede una de las dos. Cuanto mayores sean los intervalos entre las
sacudidas, ms aumenta en general la presin acumulada y es por ello mayor la posibilidad de un
temblor de grandes dimensiones. Esto resulta especialmente inquietante para Tokio, que Bill
McGuire, un especialista en riesgos del Colegio Universitario de Londres, describe como la ciudad
que est esperando la muerte (no es un lema que se encuentre uno en los folletos tursticos).
Tokio se encuentra en el punto de unin de tres placas tectnicas, en un pas bien conocido por su
inestabilidad ssmica. En 1995, como sin duda recordars, la ciudad de Kobe, situada casi 500
kilmetros al oeste, se vio afectada por un terremoto de una magnitud de 7,2, en el que
perecieron 6.394 personas. Los daos se calcularon en 99.000 millones de dlares. Pero eso no fue
nada (bueno, fue relativamente poco) comparado con lo que le puede pasar a Tokio.
Tokio ha padecido ya uno de los terremotos ms devastadores de los tiempos modernos. El 1 de
septiembre de 1923, poco antes del medioda, se abati sobre la ciudad el terremoto Gran Kanto,
diez veces ms potente que el de Kobe. Murieron 200.000 personas. Desde entonces, Tokio se ha
mantenido extraamente tranquilo, lo que significa que la tensin lleva ochenta aos
acumulndose en la superficie. Tiene que acabar estallando. En 1923 Tokio tena una poblacin de
unos tres millones de habitantes. Hoy se aproxima a los treinta millones. Nadie se ha interesado
por calcular cuntas personas podran morir, pero el coste econmico potencial s se ha calculado
y parece ser que podra llegar a los siete billones de dlares.
Son todava ms inquietantes, porque sabemos menos de ellos y pueden producirse en cualquier
lugar en cualquier momento, los temblores menos frecuentes denominados endoplacales. stos se

producen fuera de las fronteras entre placas, lo que los hace totalmente imprevisibles. Y como
llegan de una profundidad mucho mayor, tienden a propagarse por reas mucho ms amplias. Los
movimientos de tierra de este tipo ms tristemente clebres que se han producido en Estados
Unidos fueron una serie de tres en Nuevo Madrid, Misuri, en el invierno de 1811 -1812. La
aventura se inici inmediatamente despus de medianoche, el 16 de diciembre en que despert a
la gente, primero, el ruido del ganado presa del pnico el desasosiego de los animales antes de
los terremotos no es ningn cuento de viejas, sino que est en realidad bien demostrado, aunque
no haya llegado a entenderse del todo el porqu y, luego, por un terrible ruido desgarrador que
llegaba de las profundidades de la Tierra. La gente sali de sus casas y se encontr con que el
suelo se mova en olas de hasta un metro de altura y se abra en grietas de varios metros de
profundidad. El aire se llen de un olor a azufre. El temblor dur cuatro minutos con los habituales
efectos devastadores para las propiedades. Entre los testigos estaba el pintor John James
Audubon, que se hallaba por casualidad en la zona. El sesmo irradi hacia fuera con tal fuerza que
derrib chimeneas en Cincinnati, a ms de 600 kilmetros de distancia, y, al menos segn una
versin, hizo naufragar embarcaciones en puertos de la costa atlntica y ech abajo incluso
andamiajes que haba instalados en el edificio del Capitolio de la ciudad de Washington. El 23 de
enero y el 4 de febrero se produjeron ms terremotos de magnitud similar. Nuevo Madrid ha
estado tranquilo desde entonces, pero no es nada sorprendente porque estos episodios no se
tiene noticia de que se hayan producido dos veces en el mismo sitio. Se producen, por lo que
sabemos, tan al azar como los rayos. El siguiente podra ser debajo de Chicago, de Pars o de
Kinsasa. Nadie es capaz de empezar siquiera a hacer conjeturas. Y qu es lo que provoca esos
enormes desgarrones endoplacales? Algo que sucede en las profundidades de la Tierra. Eso es
todo lo que sabemos.
En los aos sesenta, los cientficos se sentan tan mal por lo poco que saban del interior de la
Tierra que decidieron hacer algo al respecto. Se les ocurri concretamente la idea de efectuar
perforaciones en el lecho del mar (la corteza continental era demasiado gruesa), hasta la
discontinuidad de Moho, y extraer un trozo del manto de la Tierra para examinarlo con calma. La
idea era que, si conseguan conocer la naturaleza de las rocas del interior, podran empezar a
entender cmo interactuaban y tal vez podran predecir as los terremotos y otros desagradables
acontecimientos.
El proyecto pas a conocerse, casi inevitablemente, como el Mohole, y result bastante
desastroso. Se tena la esperanza de poder sumergir una perforadora hasta una profundidad de
4.000 metros en el Pacfico, cerca de la costa de Mxico, y perforar unos 5.000 metros a travs de
una corteza rocosa de relativamente poco espesor. Perforar desde un barco en alta mar es, segn
un oceangrafo, como intentar hacer un agujero en una acera de Nueva York desde el Empire
State utilizando un espagueti. Acab todo en un fracaso. La profundidad mxima a la que
llegaron fue de slo unos 118 metros. El Mohole pas a llamarse No Hole. En 1966, exasperado
por unos costes en constante aumento y ningn resultado, el Congreso estadounidense cancel el
proyecto.

Cuatro aos despus, cientficos soviticos decidieron probar suerte en tierra firme. Eligieron un
punto de pennsula Kola, cerca de la frontera rusa con Finlandia, y empezaron a trabajar con la
esperanza de poder perforar hasta una profundidad de 15 kilmetros. La tarea result ms dura
de lo esperado, pero los soviticos demostraron una tenacidad encomiable. Cuando se dieron
finalmente por vencidos, diecinueve aos despus, haban perforado hasta una profundidad de
12.262 metros. Teniendo en cuenta que la corteza de la Tierra representa slo el 0,3 % del
volumen del planeta y que el agujero de Kola no haba recorrido ni siquiera un tercio del camino
previsto a travs de la corteza terrestre, difcilmente podemos pretender haber llegado al interior.
Pero, aunque el agujero era modesto, casi todo lo que revel la perforacin sorprendi a los
investigadores. Los estudios de las ondas ssmicas haban llevado a los cientficos a predecir, y con
bastante seguridad, que encontraran rocas sedimentarias a una profundidad de 4.700 metros,
seguidas de granito en los 2.300 metros siguientes y basalto a partir de all. En realidad, la capa
sedimentaria era un 50 % ms profunda de lo esperado y nunca lleg a encontrarse la capa
basltica. Adems, el mundo era all abajo mucho ms clido de lo que nadie haba supuesto, con
una temperatura de 180 C a 10.000 metros, casi el doble de lo previsto. Lo ms sorprendente de
todo era que la roca estaba saturada de agua, algo que no se haba considerado posible.
Como no podemos ver dentro de la Tierra, tenemos que utilizar otras tcnicas, que entraa
principalmente la lectura de ondas cuando viajan a travs del interior, para descubrir lo que hay
all. Sabemos un poquito sobre el manto por lo que se denominan tubos de kimberlita, en los que
se forman los diamantes. Lo que sucede es que se produce una explosin en las profundidades de
la Tierra que dispara, digamos, balas de can de magma hacia la superficie a velocidades
supersnicas. Es un suceso que se produce totalmente al azar. Podra estallar un tubo de
kimberlita en el huerto trasero de tu casa mientras ests leyendo esto. Como surgen de
profundidades de hasta 200 kilmetros, los tubos de kimberlita suben hasta la superficie todo tipo
de cosas que no se encuentran normalmente en ella ni cerca de ella: una roca llamada peridotita,
cristales de olivino y slo de vez en cuando, ms o menos en un tubo de cada 100 diamantes.
Con las eyecciones de kimberlita sale muchsimo carbono, pero la mayor parte se evapora o se
convierte en grafito. Slo de cuando en cuando surge un trozo de l justo a la velocidad precisa y
se enfra con la suficiente rapidez para convertirse en un diamante. Fue uno de esos tubos el que
convirti Johannesburgo en la ciudad diamantfera ms productiva del mundo, pero puede haber
otros ms grandes an de los que no tenemos noticia. Los gelogos saben que, en algn punto de
las proximidades del noreste de Indiana, hay pruebas de la presencia de un tubo o un grupo de
tubos que pueden ser verdaderamente colosales. Se han encontrado diamantes de 20 quilates o
ms en puntos dispersos de esa regin. Pero nadie ha encontrado an la fuente. Como dice John
McPhee, puede estar enterrado bajo suelo depositado por glaciares, como el crter de Manson,
de Iowa, o bajo las aguas de los Grandes Lagos.

Cunto sabemos, pues, sobre lo que hay en el interior de la Tierra? Muy poco. Los cientficos
estn en general de acuerdo en que el mundo que hay debajo de nosotros est compuesto de

cuatro capas: una corteza exterior rocosa, un manto de roca caliente viscosa, un ncleo exterior
lquido y un ncleo interior slido. Sabemos que, en la superficie, predominan los silicatos, que
son relativamente ligeros y no pesan lo suficiente para explicar la densidad global del planeta. Por
tanto, tiene que haber en el interior material ms pesado. Sabemos que para que exista nuestro
campo magntico tiene que haber en algn lugar del interior un cinturn concentrado de
elementos metlicos en estado lquido. Todo eso se acepta de forma unnime. Casi todo lo dems
(cmo interactan las capas, qu hace que se comporten como lo hacen, qu pueden hacer en
cualquier momento del futuro) plantea en algunos casos cierta incertidumbre y en la mayora,
mucha.
Hasta la nica parte que podemos ver, la corteza, es objeto de una polmica bastante estridente.
Casi todos los textos de geologa explican que la corteza continental tiene de 5 a 10 kilmetros de
espesor bajo los ocanos, unos 40 kilmetros de espesor bajo los continentes y de 65 a 95
kilmetros de espesor bajo las grandes cordilleras. Pero hay muchas variaciones desconcertantes
dentro de estas generalizaciones. Por ejemplo, la corteza debajo de las montaas californianas de
Sierra Nevada tiene slo de 30 a 40 kilmetros de grosor, y nadie sabe por qu. Segn todas las
leyes de la geofsica, esas montaas deberan estar hundindose, como si estuviesen sobre arenas
movedizas. (Algunos creen que puede ser que est pasando eso).
Cmo y cundo se form la corteza terrestre son cuestiones que dividen a los gelogos en dos
grandes campos: los que creen que sucedi bruscamente, al principio de la historia de la Tierra, y
quienes creen que fue de forma gradual y bastante ms tarde. En cuestiones como stas influye
mucho la fuerza del sentimiento. Richard Armstrong de Yale propuso una teora de estallido inicial
en la dcada de 1960, y luego dedic el resto de su carrera a combatir a quienes no estaban de
acuerdo con l. Muri de cncer en 1991, pero poco antes arremeti contra sus crticos en una
revista australiana de ciencias de la Tierra en una polmica en que les acusaba de perpetuar
mitos, segn un reportaje de la revista Earth de 1998. Muri amargado, informaba un colega.
La corteza terrestre y parte del manto exterior se denominan litosfera (del griego litos, que
significa piedra). La litosfera flota sobre una capa de roca ms blanda llamada astenosfera (del
griego sin fuerza), pero esos trminos nunca son plenamente satisfactorios. Decir que la
litosfera flota encima de la astenosfera indica un grado de fcil flotabilidad que no es del todo
correcto. Tambin es engaoso pensar que las rocas fluyen de alguna forma parecida a como
pensamos que fluyen los materiales en la superficie. Las rocas son viscosas, pero slo a la manera
que lo es el cristal. Puede que no lo parezca, pero todo el cristal de la Tierra fluye hacia abajo, bajo
la fuerte atraccin de la gravedad. Retira un pao de cristal muy antiguo del ventanal de una
catedral europea y vers que es visiblemente ms grueso en la parte inferior que en la superior.
se es el tipo de fluidez de que hablamos. La manecilla de las horas de un reloj se mueve unas
diez mil veces ms deprisa que las rocas fluyentes del manto terrestre.
Los movimientos no slo se producen lateralmente, como cuando las placas de la Tierra se
mueven por la superficie, sino tambin hacia arriba y hacia abajo, cuando las rocas se elevan y
caen en el proceso de batido llamado conveccin. El primero que dedujo la existencia del proceso

de conveccin fue el excntrico conde Von Rumford a finales del siglo XVIII. Sesenta aos ms
tarde, un vicario ingls llamado Osmond Fisher afirm clarividentemente que el interior de la
Tierra podra ser lo bastante fluido para que sus contenidos se moviesen de un lado a otro, pero
semejante idea tard muchsimo tiempo en recibir apoyo.
Los geofsicos se hicieron cargo de cunta agitacin haba ah abajo hacia 1970 y la noticia caus
una considerable conmocin. Segn cuenta Shawna Vogel en el libro Naked Earth: The New
Geophysics [Tierra al desnudo: la nueva geofsica]: Fue como si los cientficos se hubiesen pasado
dcadas considerando las capas de la atmsfera de la Tierra (troposfera, estratosfera y dems), y
luego, de pronto, hubiesen descubierto el viento.
A qu profundidad se produce el proceso de conveccin ha sido desde entonces objeto de debate.
Hay quien dice que empieza a 650 kilmetros de profundidad. Otro creen que a ms de 3.000
kilmetros por debajo de nosotros. Como ha comentado James Trefil, el problema es que hay dos
series de datos, de dos disciplinas distintas, que no se pueden conciliar. Los geoqumicos dicen
que ciertos elementos de la superficie del planeta no pueden proceder del manto superior, que
tienen que haber llegado de ms abajo, de zonas ms profundas del interior de la Tierra. Por
tanto, los materiales del manto superior y el inferior deben mezclarse, al menos ocasionalmente.
Los sismlogos insisten en que no hay prueba alguna que sustente esa tesis.
As que slo cabe decir que, cuando nos dirigimos hacia el centro de la Tierra, hay un punto un
tanto indeterminado en el que dejamos la astenosfera y nos sumergimos en manto puro.
Considerando que el manto abarca el 82 % del volumen de la Tierra y constituye el 65 % de su
masa, no atrae demasiada atencin, principalmente porque las cosas que interesan a los
geocientficos, y a los lectores en general por igual, da la casualidad de que o estn ms abajo
(como es el caso del magnetismo) o ms cerca de la superficie (como son los terremotos).
Sabemos que a una profundidad de unos 150 kilmetros, el manto consiste predominantemente
en un tipo de roca llamado peridotita, pero lo que llena los 2.650 kilmetros siguientes no se sabe
bien qu es. Segn un artculo de Nature, no parece ser peridotita. Pero eso es todo lo que
sabemos.
Debajo del manto estn los dos ncleos: un ncleo interno slido y otro externo lquido. Lo que
sabemos sobre la naturaleza de esos ncleos es indirecto, por supuesto, pero los cientficos
pueden postular algunas hiptesis razonables. Saben que las presiones en el centro de la Tierra
son lo suficientemente elevadas (algo ms de tres millones ms que las de la superficie) para
solidificar cualquier roca que haya all. Tambin saben, por la historia de la Tierra (entre otras
cosas), que el ncleo interno retiene muy bien el calor. Aunque es poco ms que una conjetura, se
cree que en unos 4.000 millones de aos la temperatura del ncleo no ha disminuido ms que 110
C. Nadie sabe con exactitud la temperatura del ncleo terrestre, pero los clculos oscilan entre
poco ms de 4.000 C y ms de 7.000 C, aproximadamente lo mismo que la superficie del Sol.
Se sabe todava menos en muchos sentidos del ncleo exterior, aunque todo el mundo est de
acuerdo en que es fluido y que es la sede del magnetismo. La teora la expuso E. C. Bullard de la
Universidad de Cambridge en 1949. Segn ella, esa parte fluida del ncleo terrestre gira de tal

forma que se convierte prcticamente en un motor elctrico, que crea el campo magntico de la
Tierra. Se supone que los fluidos de conveccin de la Tierra actan de forma parecida a las
corrientes en los cables. No se sabe exactamente qu pasa, pero se cree que est relacionado con
el hecho de que el ncleo gire y con el de que sea lquido. Los cuerpos que no tienen un ncleo
lquido (la Luna y Marte, por ejemplo) no tienen magnetismo.
Sabemos que la potencia del campo magntico de la Tierra cambia de potencia de vez en cuando:
durante la era de los dinosaurios, era tres veces mayor que ahora. Sabemos que se invierte cada
500.000 aos o as, como media, aunque esas medias entraan un enorme grado de imprecisin.
La ltima inversin se produjo hace 750.000 aos. A veces se mantiene invariable millones de aos
(el periodo ms largo parece ser de 37 millones) y en otras ocasiones se ha invertido al cabo de
slo veinte mil aos. En los ltimos cien millones de aos, se ha invertido en total unas doscientas
veces, y no tenemos ninguna idea concreta del porqu. A esto se le llama la mayor pregunta sin
respuesta de las ciencias geolgicas.
Quizs estemos ahora en una inversin. El campo magntico de la Tierra ha disminuido puede que
hasta en un 6 % slo en el ltimo siglo. Es probable que cualquier disminucin de la fuerza
magntica sea una mala noticia, porque el magnetismo aparte de permitirnos pegar notas en la
puerta de la nevera y mantener nuestras brjulas sealando hacia donde deben, desempea un
papel esencial en la tarea de mantenernos con vida. El espacio est lleno de peligrosos rayos
csmicos que, si no hubiese proteccin magntica, nos atravesaran el cuerpo dejando buena
parte de nuestro ADN hecho briznas intiles. El campo magntico impide cuando opera que esos
rayos lleguen a la superficie de la Tierra, conducindolos a dos zonas del espacio prximo
denominadas cinturones Van Allen. Interacta adems con las partculas de la atmsfera
exterior para crear esos velos luminosos hechizantes, que llamamos auroras boreales y australes.
Nuestra ignorancia se debe en buena medida a que se han hecho tradicionalmente escasos
esfuerzos para coordinar lo que est sucediendo en la parte de arriba de la Tierra con lo que pasa
en su interior. Segn Shawna Vogel: Los gelogos y los geofsicos raras veces asisten a las mismas
reuniones o colaboran en la solucin de los mismos problemas.
Quiz no haya nada que evidencie mejor nuestro insuficiente conocimiento de la dinmica interior
de la Tierra que lo mucho que nos sorprende cuando nos juega una mala pasada; y sera difcil dar
con un recordatorio ms saludable de lo limitado que es nuestro conocimiento, que la erupcin
del monte St. Helens del estado de Washington en 1980.
Por entonces, los 48 estados de la Unin situados ms abajo llevaban sesenta y cinco aos sin ver
una erupcin volcnica, as que la mayora de los vulcanlogos oficiales a quienes se encarg
controlar y prever la conducta del St. Helens slo haba visto en accin volcanes hawaianos y
result que aqul no tena nada que ver con ellos. El St. Helens inici sus estruendos
amenazadores el 20 de marzo. Al cabo de una semana, estaba expulsando magma, aunque en
cantidades modestas, hasta cien veces al da, y se estremeca con movimientos de tierra
constantes. Se evacu a la poblacin a 13 kilmetros, una distancia que se consider segura.
Cuando aumentaron los estruendos, la montaa se convirti en una atraccin turstica

internacional. Los peridicos informaban a diario de cules eran los mejores sitios para contemplar
el espectculo. Los equipos de televisin efectuaban varios vuelos al da en helicptero hasta la
cima e incluso se vea gente escalando la montaa a pie. En un solo da volaron sobre la cima ms
de setenta helicpteros y aeroplanos ligeros. Pero, a medida que fue pasando el tiempo sin que
llegase a convertirse en un acontecimiento espectacular, la gente empez a perder la paciencia y
se generaliz la idea de que el volcn no entrara en realidad en erupcin.
El 19 de abril empez a hincharse visiblemente el lado norte de la montaa. Lo ms curioso es que
ninguna de las personas que ocupaban cargos de responsabilidad se dio cuenta de que eso
anunciaba una explosin lateral. Los sismlogos basaban sus conclusiones categricamente en el
comportamiento de los volcanes hawaianos, en los que no se dan los estallidos laterales. La nica
persona que crey que podra ocurrir algo grave fue Jack Hyde, un profesor de geologa de una
escuela politcnica de Tacoma. Indic que el St. Helens no tena chimenea abierta como los
volcanes hawaianos, as que cualquier presin que se acumulase en su interior tena que liberarse
de forma espectacular y tal vez catastrfica. Sin embargo, Hyde no formaba parte del equipo
oficial y sus comentarios despertaron escaso inters.
Todos sabemos lo que pas despus. El domingo 18 de mayo a las 8:32 de la maana, el lado norte
del volcn se desmoron, lanzando ladera abajo una enorme avalancha de tierra y roca a casi 250
kilmetros por hora. Era el mayor deslizamiento de tierras de la historia humana y arrastr
material suficiente para enterrar todo Manhattan a una profundidad de 120 metros. Un minuto
despus, con el flanco gravemente debilitado, el St. Helens entr en erupcin con la potencia de
500 bombas atmicas del tamao de la de Hiroshima, lanzando una nube caliente asesina a ms
de 1.050 kilmetros por hora, una velocidad demasiado elevada, sin duda, para que pudiesen
escapar los que estuviesen cerca. Resultaron alcanzadas muchas personas que se crea que
estaban a salvo en zona segura, y en muchos casos en lugares desde los que ni siquiera se vea el
volcn. Hubo cincuenta y siete muertos y veintitrs de los cadveres no se encontraron. El nmero
de vctimas habra sido mucho mayor si no hubiese sido domingo. Cualquier otro da de la semana
habran estado trabajando en la zona mortal muchos forestales. De todos modos, murieron
algunas personas que se encontraban a 30 kilmetros de distancia.
La persona que tuvo ms suerte ese da fue un estudiante graduado llamado Harry Glicken. Haba
estado controlando un puesto de observacin a nueve kilmetros de la montaa, pero tena una
entrevista en la universidad, en California, el 18 de mayo, y tuvo que dejar el puesto un da antes
de la erupcin. Le sustituy David Johnston, que fue el primero que inform de la erupcin del
volcn. A los pocos segundos, haba muerto. Su cadver nunca apareci. Pero, por desgracia, la
suerte de Glicken fue temporal. Once aos despus, fue uno de los cuarenta y tres cientficos y
periodistas que perecieron en una erupcin mortfera de roca fundida, gases y cenizas (lo que se
llama flujo piroclstico) en el monte Unzen de Japn, debido a la interpretacin errnea y
catastrfica de la conducta de otro volcn.
Los vulcanlogos pueden ser o no los peores cientficos del mundo haciendo predicciones, pero lo
que es indiscutible es que son los peores en lo de darse cuenta de lo malas que son sus

predicciones. Menos de dos aos despus de la catstrofe del Unzen, otro grupo de observadores
de volcanes, dirigido por Stanley Williams de la Universidad de Arizona, se adentr por la periferia
de un volcn activo llamado Galeras, en Colombia. A pesar de las muertes de los ltimos aos, slo
dos de los diecisis miembros del equipo de Wiliams llevaban cascos de seguridad u otros medios
de proteccin. El volcn entr en erupcin y mat a seis cientficos, y a tres turistas que los haban
seguido, e hiri de gravedad a algunos ms, incluido Williams.
En un libro extraordinariamente poco autocrtico titulado Surviving Galeras [Sobrevivir al Galeras],
Williams deca que slo pudo mover la cabeza asombrado cuando se enter despus de que sus
colegas del mundo de la vulcanologa haban comentado que haba pasado por alto o desdeado
importantes seales ssmicas y haba actuado de forma imprudente. Es muy fcil criticar despus
de los hechos, aplicar el conocimiento que tenemos ahora a los acontecimientos de 1993,
escribi. Slo se consideraba responsable de haber tenido la mala suerte de acudir all cuando el
volcn se comport de forma caprichosa, como suelen hacer las fuerzas naturales. Me equivoqu
y asumir la responsabilidad. Pero no me siento culpable de la muerte de mis colegas. No hay
culpas. Se produjo una erupcin.
Pero volvamos a Washington. El monte St. Helens perdi 400 metros de cima y quedaron
devastados 600 kilmetros cuadrados de bosque. Quedaron calcinados rboles suficientes como
para construir unas 150.000 casas (o 300.000, segn otros informes). Los daos se calcularon en
2.700 millones de dlares. Surgi una columna de humo y cenizas que alcanz una altura de
18.000 metros en menos de diez minutos. Un aparato de unas lneas areas, que se encontraba a
48 kilmetros de distancia, inform que haba sido vctima de una granizada de rocas.
Noventa minutos despus de la explosin empez a caer ceniza sobre Yakin, Washington, una
comunidad de 50.000 personas situada a unos 13o kilmetros de distancia. Como es natural, la
ceniza oscureci el da y lo cubri todo, atascando motores, generadores y equipo elctrico,
asfixiando a los peatones, bloqueando los sistemas de filtracin y paralizando toda actividad. Hubo
que cerrar el aeropuerto y las autopistas de entrada y salida de la ciudad.
Hay que tener en cuenta que todo eso pasaba en la direccin del viento de un volcn que llevaba
dos meses gruendo de una forma amenazadora. Sin embargo, Yakima no contaba con sistemas
de emergencia para posibles erupciones. El sistema de radio de emergencia de la ciudad, que
deba entrar en accin tericamente en una situacin crtica, no lo hizo porque el personal del
domingo por la maana no saba manejarlo. Yakima estuvo paralizado y completamente aislado
durante tres das, con el aeropuerto cerrado y las vas de acceso bloqueadas. La poblacin qued
cubierta por una capa de ceniza (1,5 centmetros) tras la erupcin del volcn. Imagnate ahora, por
favor, lo que sera una erupcin en Yellowstone.