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Elementos

Benemrita Universidad Autnoma de Puebla


elemento@siu.buap.mx
ISSN: 0187-9073
MXICO

2004
Francisco Fontrbel R / Carlos Molina A
ORIGEN DEL AGUA Y EL OXGENO MOLECULAR EN LA TIERRA:
Elementos: ciencia y cultura, marzo-mayo, ao/vol. 11, nmero 053
Benemrita Universidad Autnoma de Puebla
Puebla, Mxico
pp. 3-9

Origen del agua y el

ox g e n o

molecular en la Tierra:
efecto sobre la biodiversidad
Francisco
Fontrbel R.
Carlos
Molina A.

Los procesos de generacin del agua y del oxgeno molecular en la


Tierra son los principales responsables de la amplia variedad de
formas en la que se manifiesta la vida hoy en da. Estas dos sustancias son los principales reactivos metablicos de los organismos
vivos en todos sus niveles de organizacin y complejidad.1
El agua es necesaria para la formacin y combinacin de las diferentes molculas inorgnicas y orgnicas que dieron origen a los coacervados, los cuales posteriormente originaron las primeras clulas, a partir
de las que se desarrollaron todas las dems formas de vida.
La vida se origin en ausencia de oxgeno molecular; en un medio
con condiciones extremas de temperatura, radiacin y potencial Redox,
la atmsfera primitiva era fuertemente reductora2 y los organismos eran
hetertrofos,1 pero el aporte de oxgeno molecular, producto de reacciones qumicas y metablicas, dio lugar a uno de los cambios ms importantes en el planeta: una atmsfera oxidante rica en O2. El oxgeno
molecular, que es metablicamente ms eficiente como aceptor final de
electrones, posibilit aumentar la cantidad de energa obtenida, lo que
posiblemente permiti pasar de las formas unicelulares ms simples a
formas pluricelulares tan complejas como un vertebrado o una angiosperma, a lo largo de millones de aos de evolucin orgnica.
Luego de la formacin de los elementos qumicos por procesos
de fusin nuclear, que inicialmente dieron lugar a elementos livianos,
y por nuevas fusiones a elementos pesados (los cuales se forman en
los astros), fue posible la aparicin del agua y del oxgeno molecular
en la Tierra.
Elementos 53, 2004, pp. 3-9

Las teoras planteadas para ambos casos an tienen


falencias y dejan algunos aspectos sin explicar, pero los
ltimos avances3 han podido hilvanar una teora lo suficientemente coherente y clara sobre estos dos fenmenos, que
apoya los planteamientos de Oparin4 y Haldane5 acerca de la
influencia de estos elementos sobre el metabolismo y la
diversificacin evolutiva.
En la presente revisin se pretende dar un enfoque descriptivo-crtico de las teoras de origen del agua y el oxgeno
molecular en la Tierra, a fin de relacionar su efecto e influencia sobre la biodiversidad pasada y actual.
TEORAS DEL ORIGEN DEL AGUA EN LA TIERRA

En la actualidad se plantean dos teoras sobre el origen del


agua en la Tierra: la teora volcnica6, 7 y la teora extraterrestre de los meteoritos transportadores de agua.3, 6, 8 Ambas
teoras siguen en tela de discusin por las escuelas de cientficos que toman una u otra posicin, aunque actualmente
se ha visto que lo ms razonable es aceptar ambas teoras6
ya que una complementa en gran manera las falencias y
vacos de la otra y viceversa.
La teora volcnica6, 7 plantea que el agua se form en el
centro de la Tierra, por reacciones a altas temperaturas (800
K) entre tomos de hidrgeno y oxgeno. Las molculas formadas por esta reaccin fueron expelidas a la superficie terrestre en forma de vapor (por la temperatura a la que se
encontraban); algo de este vapor de agua pas a formar parte
de la atmsfera primitiva (esta atmsfera primitiva careca de
oxgeno molecular), y otra parte se enfri y condens para
formar el agua lquida y slida de la superficie terrestre. Este
proceso tom millones de aos, pero las evidencias experimentales que se tienen actualmente plantean que el agua
est presente en la Tierra hace unos 3,8 billones de aos.7
La teora ms reciente atribuye el origen del agua a causas extraterrestres. Numerosos estudios realizados por la
NASA3 apoyan los planteamientos de Tobias,6 Mojzsis9 y Scienceweek,8 quienes afirman que el agua lleg a la Tierra en
forma de hielo, en el interior de numerosos meteoritos, que al
impactar sobre la superficie terrestre liberaron este compuesto
y llenaron los ocanos (o al menos parte de ellos).
Cuando esta teora fue planteada recibi una gran cantidad de crticas y censuras, pero estudios referidos por Mojzsis9 hablan de otros impactos de meteoritos sobre la Tierra, a

FRANCISCO

Fontrbel,

CARLOS

Molina

los cuales se atribuye el haber contribuido con concentraciones significativas de otros elementos y molculas qumicas a
la sopa donde se originaron las macromolculas orgnicas
y los coacervados. Posteriormente, cientficos de la NASA3
han comunicado algunos descubrimientos que constituyen la
primera evidencia slida para este suceso: anlisis del cometa S4 LINEAR han mostrado una similitud muy grande entre la composicin y estructura qumica de ste con el agua
que actualmente existe en los ocanos de la Tierra, as como
estudios de presencia de deuterio (tomos de hidrgeno con
un neutrn extra, caractersticos de este tipo de cometas)
inclusive en las profundidades de los mares, siendo que el
D2O se encuentra en toda el agua independientemente del
tipo de cuerpo de agua o la profundidad en una relacin
natural aproximada de 99.85% de H y 0.15% de D.
Si bien ambas teoras son muy distintas y tienen poco en
comn, ambas todava dejan algunas dudas sobre su validez,
ya que ninguna de ellas explica del todo el origen del agua en
el planeta. La teora volcnica habla de una hidrognesis
masiva en el centro de la Tierra, proceso que fue desarrollndose paralelamente a la formacin de la atmsfera primitiva,6
por lo que una parte considerable del agua generada por las
reacciones qumicas tuvo que evaporarse hacia el espacio o
reaccionar con otros compuestos de la atmsfera primitiva.
Por otro lado, si bien la presencia de hielo en algunos
planetas, la luna y algunos cometas apoya la teora extraterrestre, los niveles de xenn presentes en la atmsfera terrestre son diez veces mayores que los presentes en los
cometas, aunque se debe considerar que esta variacin puede estar influenciada por las condiciones de gravedad en la
Tierra que son diferentes a las de los cometas, y que el
xenn como gas noble no sufre reacciones qumicas y no
puede ser fijado como compuesto. En este caso la interpretacin de la cantidad de xenn puede ser usada como prueba tanto para aceptar como para refutar la teora extraterrestre,
de acuerdo a cmo se interpreten estos hallazgos.
Las consideraciones anteriores sugieren, segn Tobias,6
que el agua en la Tierra no fue originada por una sola causa,
sino que ms bien debera pensarse en un hipottico origen
mixto, ya que de esta manera se complementan ambas teoras bajo un postulado lgico y coherente: parte del agua se
origin en la Tierra por reacciones a elevadas temperaturas
y erupciones volcnicas, y la otra parte provino de los come-

Lorena Campbell, Bogot, 2002.

tas. Esta idea concuerda tambin con el planteamiento de


que la atmsfera y los ocanos se desarrollaron juntos.
Sin embargo, tampoco existen pruebas contundentes
para aceptar plenamente el origen mixto, y quedan abiertas
las puertas al planteamiento de otras nuevas teoras.
TEORA SOBRE EL ORIGEN DEL OXGENO
MOLECULAR EN LA TIERRA

Para este caso, existe una sola teora general aceptada


aunque todava bajo discusin entre los cientficos, la cual
plantea que el oxgeno molecular en la Tierra se origin a
partir de la fotosntesis de las cianobacterias ancestrales.9, 10
Antes de desarrollar esta teora es importante repasar el
origen del elemento oxgeno en la Tierra. Lazcano-Araujo1
habla de la evolucin qumica en la Tierra y plantea la fusin
de los tomos de hidrgeno a elevadas temperaturas para
formar nuevos tomos: inicialmente dos tomos de hidrgeno ms dos neutrones dieron lugar a un tomo de helio, y
luego el carbono se origin a partir de helio y berilio (formado
por dos tomos de helio), y posteriormente el oxgeno se
forma a partir de tomos de helio y carbono (Tabla 1).

El tomo de oxgeno fue uno de los primeros en formarse en el proceso de evolucin qumica, sin embargo la forma
diatmica (molecular: O2) tardara en aparecer porque la
mayor parte del oxgeno se encontraba asociado a otros
elementos (H, C, N, metales, etc.), y en este estado no era
reactivo ni poda ser usado como aceptor final de electrones
en las cadenas metablicas.
Para describir el modelo de las cianobacterias, es necesario situarse en un planeta Tierra que ya posee grandes
cantidades de agua, donde habitan microorganismos hetertrofos y fotosintticos1 distribuidos en diferentes profundidades, y por lo tanto con diferentes caractersticas ecolgicas.
En este planeta primitivo ya exista una atmsfera de carcter fuertemente reductor (totalmente reductor), debido a la
heterogeneidad de la mezcla gaseosa que la compona,2 en
la cual los procesos metablicos eran simples, anaerobios y
de baja eficiencia energtica.1
Las cianobacterias son un grupo de microorganismos procariotas fotosintticos, cercano a las algas (bajo algunas clasificaciones se encuentran clasificadas como algas verdeazules)
por la presencia de pigmentos fotosintticos cloroflicos que,
mediante la accin de la luz, catalizan la siguiente reaccin:
luz

nCO2 + nH2O ---> (HCHO)n + nO2


REACTIVOS
H + H + 2n0
He4 + He4
He4 + Be8
He4 + C12

PRODUCTOS
He4 + energa
Be8
C12 + energa
O16 + energa

Esta reaccin muestra el origen del oxgeno molecular a


partir de la ruptura de las molculas de agua, y de esta forma
se fue aportando durante millones de aos el O2 a la
atmsfera, incrementando su concentracin hasta cambiar
su carcter de reductora a oxidante.2

TABLA 1: Algunas reacciones de condensacin nuclear a partir de tomos

de hidrgeno, que dieron lugar al elemento oxgeno (segn referencia 1).

Origen del agua y el oxgeno molecular en la Tierra

Lorena Campbell, Bogot, 2002.

Si bien la teora de las cianobacterias plantea que este


mecanismo fue el responsable de la presencia del O2 en la
atmsfera, evidencias experimentales han mostrado que puede no ser el nico: la incidencia de la radiacin ultravioleta
produce la fotodegradacin de la molcula de agua, que
genera una cierta porcin de oxgeno molecular,2 sin embargo sta no debi ser muy significativa porque la longitud de
onda necesaria para la fotodegradacin del agua ( < 210
nm) es la misma que absorbe el oxgeno, y por lo tanto la
reaccin se detiene en poco tiempo.
La capa de ozono en la Tierra se form como consecuencia de la aparicin del oxgeno molecular atmosfrico,
puesto que las molculas de oxgeno que se encontraban a
mayor altura fueron alcanzadas por la radiacin ultravioleta
produciendo una molcula triatmica de oxgeno (O3), denominada ozono, segn la siguiente reaccin:
< 242nm

O2 ---------------> 2O
< 242nm

O + O2 (+M) ---------------> O3 (+M)


Donde M es cualquier molcula que acepte el exceso de
energa.
La acumulacin del ozono sera otro de los factores que
marc el rumbo de la evolucin orgnica en la Tierra, ya que
esta capa acta como un filtro muy eficiente de la radiacin
UV,1 daina para los organismos vivos a nivel del DNA.

FRANCISCO

Fontrbel,

CARLOS

Molina

IMPLICACIONES DEL AGUA Y EL OXGENO MOLECULAR EN


LA EVOLUCIN Y DIVERSIFICACIN DE LOS SERES VIVOS

El agua es la condicin esencial que propici la vida en el


planeta debido a que en ella se dieron las reacciones de
formacin de los nuevos compuestos inorgnicos y orgnicos a partir de los tomos, molculas y radicales libres que
se encontraban en ella, con la intervencin de descargas
elctricas y radiaciones lumnicas.
De no haber agua en la Tierra, no hubiese sido posible
la formacin de los coacervados, ya que ni siquiera hubiese
ocurrido la condensacin de tomos de carbono e hidrgeno
en cadenas polimricas, y menos an la aparicin de un
metabolismo primario de flujo semipermeable de lquidos
entre la parte interna y externa de las protomembranas polimricas formadas por esa condensacin de tomos. El agua
fue, es y seguir siendo el solvente universal de todas las
sustancias inorgnicas y orgnicas, y esta solubilizacin de
los componentes produjo nuevas combinaciones entre ellos,
que poco a poco dieron origen a las molculas biolgicas
que se conocen hoy en da.
Los organismos vivos dependen del agua para todas
sus funciones vitales, incluso despus de varios millones de
aos de evolucin. No se conoce hasta la fecha organismo
vivo alguno que no necesite de agua, ya que sta forma
entre el 5 y 95% del peso total de los seres vivos; es el
reactivo y producto fundamental de todas las vas metablicas conocidas actualmente. Incluso el oxgeno molecular se
gener a partir del agua, ya que ste provino de la ruptura de
la molcula de agua en hidrgeno y oxgeno, por la accin
metablica de las cianobacterias.1

Lorena Campbell, Bogot, 2002.

Si bien el agua fue la condicin esencial para la vida, la


aparicin del oxgeno molecular atmosfrico en grandes cantidades fue posiblemente la responsable de la biodiversidad tal
como se la conoce hoy en da.4 La presencia de oxgeno
molecular en cantidades razonables hizo que la atmsfera
primitiva de la Tierra cambiase de predominantemente reductora a predominantemente oxidante,2 y que la molcula de O2
estuviese disponible como aceptor final de electrones. Los
microorganismos que primero dominaron la Tierra eran netamente hetertrofos, anaerobios, y algunos fotosintticos, y su
metabolismo era pobre en trminos energticos.1 La aparicin
del oxgeno molecular hizo que ste pudiera ser usado como
aceptor final de electrones de las vas metablicas de algunos
microorganismos, los cuales tuvieron una rpida radiacin
adaptativa por la gran ventaja energtica que estas nuevas
rutas metablicas les provean, y pasaron a ser la forma de
vida dominante en el planeta,9 pero sin desplazar completamente a las formas heterotrficas y anaerobias (algunas de
ellas siguen existiendo actualmente), ya que la distribucin de
O2 no es homognea en los ambientes naturales.
Aparte de la notable ventaja energtica que confiri el
oxgeno molecular al involucrarse en las rutas metablicas de
los microorganismos primitivos, la generacin de la capa de
ozono tuvo tambin un papel fundamental en la diversificacin
de los organismos.2 La radiacin ultravioleta penetraba por la
atmsfera primitiva (en mayor cantidad que por la atmsfera
actual, porque el H2O y el CO2 atmosfricos actuaban como
filtros, aunque menos eficientes que el O3) provocando diversos
efectos sobre las molculas de la sopa original, y fue gracias a
ella que se formaron muchas de las sustancias necesarias para
la formacin de los coacervados y las protoclulas; sin embar-

go, la incidencia de la radiacin UV sobre el material gentico y


estructural de los microorganismos ancestrales era un problema, ya que sta produce la ionizacin y ruptura de los enlaces,
y mutaciones en el DNA. Al crearse la capa de ozono por
accin de la misma radiacin UV se fren de gran manera la
entrada de las ondas UV a la Tierra, de esta manera se estabiliz la temperatura en la superficie y se redujo considerablemente la presin de seleccin sobre los microorganismos, dando
lugar a una gran diversificacin;1 sin embargo, es conveniente
aclarar que las formas de vida que se desarrollaron en las
profundidades del mar no enfrentaron este problema porque la
radiacin UV slo penetra unos pocos metros en el agua.
Estas dos ventajas permitieron pasar de formas celulares
simples a formas ms complejas y, lo ms importante, permitieron pasar de formas unicelulares a formas pluricelulares. La
aparicin de nuevas rutas metablicas y la generacin de
nuevas formas de las biomolculas bsicas produjeron la formacin de los diferentes reinos y sus respectivos subgrupos.
De no haberse generado el oxgeno molecular atmosfrico en
la Tierra, tal vez no hubiese sido posible siquiera pasar a las
formas pluricelulares ms simples, y en este momento el mundo estara poblado por microorganismos hetertrofos de estructura y fisiologa muy simple, a no ser que la ausencia de
competidores aerbicos hubiese cambiado el rumbo de la
evolucin hacia otro tipo de formas anaerbicas.
Las organizaciones pluricelulares fueron desarrollando
un metabolismo coordinado con una clara divisin de labores, ya que el oxgeno gener una sobrealimentacin (relativa) de las clulas9 y les dio una mayor capacidad de
Origen del agua y el oxgeno molecular en la Tierra

desarrollo. Los cambios metablicos que se produjeron tanto


en las formas unicelulares como en las pluricelulares fueron
muy profundos y generaron una gran diversidad metablica,4
mediante la cual los seres vivos pueden usar una amplia
variedad de sustancias como fuente de energa para vivir.
El oxgeno se ha convertido en un elemento esencial
para el metabolismo de los organismos vivos, tanto que varios filos de animales han desarrollado pigmentos transportadores de oxgeno5 que se encargan de llevarlo desde la
superficie de los tejidos a todas las dems clulas.
Con las condiciones de agua y oxgeno molecular ya dadas, el proceso evolutivo produjo una gran diversidad de todo
tipo de organismos vivos (plantas, animales, hongos, microor-

la presencia de la capa de ozono fue de mucha importancia,


ya que la incidencia de la radiacin UV sobre la superficie
terrestre es mayor que en el agua. El proceso de colonizacin
terrestre fue un gran paso para plantas y animales, puesto
que precis de una reformulacin del plan estructural, metablico y fisiolgico de los mismos para aprovechar el oxgeno
atmosfrico y para hacer frente a las condiciones cambiantes
de temperatura, la falta de humedad y el no tener una fuente
constante de agua. Tampoco se debe desacreditar la extraordinaria adaptacin de algunos organismos al medio acutico,

Lorena Campbell, Bogot, 2002.

ganismos) en los mares y cuerpos de agua del planeta Tierra.


La vida en el medio acutico se desarrollaba con buenas perspectivas por las condiciones de disponibilidad hdrica, humedad, radiacin lumnica y temperatura, pero entre los periodos
geolgicos Devnico y Silrico11 el oxgeno se convirti en un
recurso escaso en el agua, ya que por efecto de la temperatura
y la presencia de otros solutos, la cantidad de oxgeno disuelto
disponible para los organismos era cada vez menor.
Esta escasez de oxgeno en el medio acutico llev a
varios grupos de plantas, animales y microorganismos a migrar hacia el medio terrestre, donde si bien la cantidad de
oxgeno es mucho mayor y es ms fcilmente asimilable, el
resto de las condiciones ambientales son menos favorables
que en el agua; es importante aclarar que, para este proceso,

FRANCISCO

Fontrbel,

CARLOS

Molina

que desarrollaron eficientes mecanismos para capturar el escaso oxgeno que se encuentra disuelto en el agua, tal es el
caso de los peces y algunos invertebrados.
Una vez que el medio terrestre fue colonizado con xito
por los distintos grupos de organismos, se propici un nuevo
estallido de diversidad, a partir del cual se generaron las miles
de especies (vivas y extintas) que se conocen hoy en da.
CONCLUSIONES

Despus de revisar las teoras del origen del agua y el oxgeno molecular en la Tierra, se determin que ambos fenmenos son directamente responsables de la biodiversidad que
se conoce hoy en da.
La aparicin del agua en el planeta tanto por causas
volcnicas como por causas estelares fue el requisito esencial

para que se originara la vida, ya que sin este medio y solvente


universal no habra sido posible el complejo conjunto de reacciones qumicas que formaron las biomolculas que dieron origen a los coacervados y posteriormente a las primeras clulas.
El oxgeno fue quiz el factor determinante para la explosin de formas uni y pluricelulares, ya que propici una serie
de cambios metablicos muy complejos que permitieron emplear al oxgeno como aceptor final de electrones y as obtener mayor energa de las sustancias qumicas. Esta evolucin
del metabolismo permiti pasar a formas unicelulares ms

complejas y a formas pluricelulares, que en el curso de millones de aos de evolucin dieron lugar a plantas, animales y
hongos, cada grupo con una diversidad extraordinaria.
La colonizacin terrestre se debi en gran medida a la
escasez del factor oxgeno en el agua, si bien muchas de las
formas acuticas se adaptaron para aprovechar los niveles
de oxgeno presentes en el agua, muchas otras migraron al
medio terrestre donde ste es ms abundante, pero tuvieron
que pasar un largo proceso de adaptacin para hacer frente
al resto de las condiciones ambientales del nuevo medio.
Finalmente, de no haberse formado el agua no habra
vida en el planeta, y de no haberse formado el oxgeno
molecular atmosfrico, tal vez no habran existido formas
pluricelulares, sino solamente organismos hetertrofos ms
simples, de metabolismo anaerbico.

1
Lazcano-Araujo, A., El origen de la vida. Evolucin qumica y evolucin biolgica. 3ra. edicin, Editorial Trillas, Mxico DF, 1989, pp. 2931, 3941, 6973.
2
Folsome, E., Origen de la vida, Editorial Revert, Barcelona, 1989, pp 3556.
3
NASA Goddard Space Flight Center. First evidence that comets filled the
oceans: A dying comets kin may have nourished life of Earth, 2001. http://
www.gsfc.nasa.gov/gsfc/spacesci/origins/linearwater/linearwater.htm
4
Oparin, A.I., Origen de la vida sobre la Tierra, Editorial Tecnos, Madrid,
1970, pp. 299312.
5
Haldane, J.B.S., The causes of evolution, Princeton Science Library, New
Jersey, 1990, pp. 8687.
6
Tobias, C., What do we know about the origin of the earths oceans? Is it
more likely that they derive from icy comets that struck the young Earth or
from material released from the Earths interior during volcanic activity?

Scientific American: Ask the Experts: Environment, sf., http://www.sciam.com/


askexpert/environment/environment13.html
7
Wood, C., Ive hear that the water of the oceans came from volcanoes, sf.,
Personal communication with Cliff Unger, posted on Internet at http://
volcano.und.nodak.edu/vwdocs/frecuent_questions/grp13/question1650.html
8
Scienceweek, Scienceweek focus report: Earth science: Origin of water
on Earth, 1999, http://scienceweek.com/swr065.htm
9
Mojzsis, S., El origen de la vida en la Tierra, National Geographic, en
espaol, vol. 2 (3) 1998, pp 5481.
10
Science a Go Go, Rocks provide clues to origin of oxygen on Earth. 2000,
http://www.scienceagogo.com/news/20000706041735data_trunc_sys.shtml
11
Ach, D., F. Fontrbel & D. Mondaca, Manual de introduccin a la
botnica, 2da. edicin, La Paz. En preparacin.

Francisco Fontrbel R. y Carlos Molina A., Universidad Mayor


de San Andrs, Carrera de Biologa, La Paz, Bolivia.
fonturbel@yahoo.es

Origen del agua y el oxgeno molecular en la Tierra