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As noivas de Braden

Caryn Cameron

Clssicos da Literatura Romntica

Copyright 1991 by Caryn Cameron


Publicado originalmente em 1991 pela Harlequin Books, Toronto, Canad.
Ttulo original: Branden's Brides
Traduo: Evelyn Kay Massaro
Copyright para a lngua portuguesa: 1992
EDITORA NOVA CULTURAL LTDA.
Av. Brigadeiro Faria Lima 2000, 3 andar CEP 01452 So Paulo SP Brasil
Esta obra foi composta na Editora Nova Cultural Ltda
Impresso e acabamento: Grfica Crculo

Este livro faz parte de um projeto sem fins lucrativos.


Sua distribuio livre e sua comercializao estritamente proibida.
Cultura: um bem universal.
Disponibilizao: ROSANGELA
Apoio: contribuintes da caixinha
Digitalizao: Palas Atenia

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Reviso: Madalena

Lady Abigail Rosemont desembarcou na Austrlia disposta a levar at o fim o


romance que havia se iniciado no navio que a trouxera da Inglaterra. Duke Braden lhe
roubara o corao em uma noite de tempestade, despertando-a para prazeres com que
jamais sonhara. No poderia mais viver sem esse homem. Que lhe importava se Duke
viera na terceira classe, cercado das mulheres a quem todos chamavam as noivas de
Braden, alvo dos comentrios mais desairosos? Pois tambm ela seria uma noiva de
Braden!
Mas o abismo entre os dois mostrou-se bem maior do que Abigail poderia imaginar.
Para seu horror, ela passou a ser encarada como parte do privilegiado grupo dos
seletos que detinha o poder na colnia, enquanto Duke estava do outro lado,
considerado pelos arrogantes ingleses como um reles agitador cujo destino s poderia
ser a priso

Na viso cativante de CARYN CAMERON, a histria de um grande amor na


dramtica colonizao da Austrlia

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

A AUTORA

CARYN CAMERON abandonou a carreira de professora de ingls para


dedicar-se em tempo integral literatura. Apaixonada pelos grandes dramas
que marcaram o passado da humanidade, j produziu uma srie de romances
que fascinam tanto pela fidelidade da reconstituio histrica quanto pelas
tramas densas de emoo e beleza. Em AS NOIVAS DE BRADEN, retrata um
momento crtica da histria da colonizao da Austrlia, em que a sociedade
se encontrava profundamente dividida entre um privilegiado grupo de
seletos, membros da aristocracia inglesa, e a grande maioria da populao,
os midos, descendentes de antigos prisioneiros l enviados para cumprir
pena. uma poca de injustias e desigualdades, mas tambm de ferrenha
luta por liberdade e pelo direito de amar sem os empecilhos gerados por
preconceitos e abismos sociais.

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

CAPTULO I

25 de fevereiro de 1835
No agento mais ficar aqui!
O pequeno cockerspaniel mal se mexeu ao ouvir a exploso de sua dona.
O barulho do vento e o balano do navio estavam sendo demais para ele,
pensou Abigail Anne Rosemont, estranhando o comportamento de seu
cozinho, sempre to esperto. Ela tambm se sentia deprimida. No
suportava mais ver e ouvir seus bas forrados de couro deslizando de um
lado para o outro do camarote. Seria impossvel passar o resto da tarde lendo
ou desenhando e ela ficaria maluca se no sasse daquele cubculo de trs por
quatro metros.
Os outros passageiros da primeira classe estavam indispostos.
Como dissera o capito Gates, depois de um dia atravessando a
embocadura da baa de Biscaia, todos estavam verdes por causa daquele
velho vilo, o mal do mar. Porm, a nica coisa que incomodava Abigail era
aquela aflio de ficar fechada, que os marinheiros chamavam de febre de
camarote. A viagem at Nova Gales do Sul, na Austrlia, iria durar quatro
meses. Que os outros ficassem deitados em suas camas, vomitando as
entranhas. Ela no iria perder nem um minuto da aventura! O entusiasmo e a
antecipao faziam seu sangue pulsar mais forte, como se tivesse bebido um
vinho forte.
Como sempre acontecia, mesmo quando deixava o camarote para o
desjejum no salo, Abigail estava vestida com esmero, ostentando inclusive o
chapu com laos de tule. No trouxera uma criada de quarto, mas combinara
com a esposa do capito dividir com ela a moa que a atendia. Afinal, no
havia motivo para diminuir o luxo e no gostaria que chegasse aos ouvidos
dos Godfrey-Bennett, os parentes distantes, que estava indo visitar na
Austrlia, que ela no fora elegante e fina naquela viagem. Pela carta
entusiasmada que agradecera sua aceitao do convite da famlia para passar
uma longa temporada em Sidney, ela percebera que sua anfitri adorava
manter-se a par da moda da metrpole. Isso a incentivara a passar quinze
dias em Londres comprando muitos presentes e atualizando o guarda-roupa.
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Nada mais necessrio, pois ela, que antes fora o prottipo da elegncia
georgiana, depois da tragdia passara a usar somente trajes mais simples,
adequados a sua vida campestre.
Abigail envolveu-se na capa azul-escura, cobrindo cuidadosamente o
chapu com o capuz franzido. Em seguida, deixou o camarote e dirigiu-se
para o salo deserto.
Comumente era ali que os passageiros da primeira classe passavam as
noites. luz dos lampies, Abigail ou a Sra. Gates, a mulher do capito,
tocavam hinos e valsas no piano um tanto desafinado enquanto os dois velhos
cientistas liam seus textos de botnica ou jogavam gamo. A senhora escocesa
cochilava numa poltrona e os recm-casados, os Wainwright, tmidos e
enamorados como dois pombinhos, recolhiam-se cedo.
Abigail no tinha a menor idia de como os passageiros da segunda
classe, que ocupavam os camarotes ainda menores no tombadilho inferior, e
os da terceira, que se amontoavam sob o castelo de proa, faziam para passar a
noite. Durante o dia, contudo, podia v-los passeando na parte dianteira do
navio.
Porm, quanto menos pensasse naquelas mulheres da terceira classe e
nos estranhos homens que com elas conversavam, melhor. Ainda assim,
gostaria de desenh-los se de algum modo conseguisse se aproximar mais
deles sem ser notada.
O vento frio que a recebeu no convs a fez sentir-se melhor.
Combinando suas passadas com o balano do navio, comeou a
caminhar vigorosamente. O ar livre trouxe-lhe lembrana sua querida
Fairleigh, a propriedade que herdara do av, com seus bosques e pomares. A
neta de lorde Sinton era como chamavam naqueles dias empolgantes de sua
primeira e nica temporada social em Londres. Mas, na semana anterior,
quando fora fazer a prova final de suas roupas, ouvira uma costureira
cochichar outra:
Essa a herdeira do velho lorde Sinton, excntrica e reclusa, que vem
vivendo escondida no campo h quase dez anos.
Teria sido bem mais fcil permanecer para sempre na encantadora regio
de Kent, que conhecia to bem, tendo suas lembranas por companhia. L, a
essa hora, estaria cavalgando pelas colinas em seu alazo, Windsong, parando
para desenhar os panoramas graciosos e os rostos to familiares dos
camponeses da regio, mantendo escondidas no fundo da memria a
vergonha e a tristeza causadas pela cruel traio de um homem. E pensar que
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a cigana que um dia fora ao castelo de Windsor afirmara, e bem diante da


famlia real, que ela iria se casar com um prncipe ou duque! Agora era uma
solteirona de vinte e seis anos que vivia muito satisfeita em seu exlio autoimposto at que a querida Janet morrera e
Uma violenta rajada de vento a atingiu no instante em que deixou a
proteo da estrutura do tombadilho principal. Uma onda cortada pela proa a
borrifou de gua salgada, cegando-a momentaneamente.
O impacto do vento repuxou-lhe a capa e o vestido. Uma lufada vinda de
baixo soprou suas saias para cima, expondo suas pernas e fazendo metros e
metros de tecido voar como asas em torno de sua cabea.
Tudo aconteceu rpido demais. O vento arrancou o capuz de Abigail,
fazendo seu chapu voar para longe. As trancas postias, to chiques e na
moda, soltaram-se dos grampos e dos pentes de tartaruga que ela conseguira
prender com arte sem o auxlio da mo firme de uma criada. Abigail foi
atirada para trs, batendo na parede, e jogada de novo para frente pela
anquinha dura e elptica que armava a saia em forma de sino. Para ver
alguma coisa, ela teve de afastar os cabelos crespos e ruivos que agora lhe
caam soltos at os ombros. Avistou a corda que servia de corrimo
escadinha que levava ao convs inferior. O navio balanou violentamente, a
escada se inclinou.
Abigail ofegava, mal conseguindo respirar devido ao espartilho apertado
e faixa em sua cintura fina que no tinham sido feitos para proporcionar a
algum a capacidade de lutar contra os elementos.
Inclinada para frente, meio cega, ela atirou-se para a frente, tentando
alcanar a escada. No entanto, tudo a desorientava: as rajadas de vento, o
balano do navio, o sal que lhe irritava os olhos e at mesmo o grito rouco e
masculino que veio de perto. Ela estendeu o brao na direo de onde
imaginava estar o corrimo, mas em vez dele agarrou o brao musculoso de
algum que subia pela escada. O capito? Um membro da tripulao?
Impossvel dizer. Abigail soltou um gritinho aflito quando mos fortes a
pegaram pela cintura, por baixo da capa, saia e anguas que estavam
enfunadas como as velas do navio. Ao mesmo tempo grata e apavorada, ela
agarrou-se desesperadamente ao seu salvador, que a puxou por vrios
degraus, at ambos se encontrarem num local mais abrigado.
Segure-se firme! foi a primeira coisa que ela o ouviu dizer. Que
diabos foi fazer l em cima com este tempo?
Abigail mal conseguia respirar. Por um momento estonteante, a nica
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coisa que estava separando de sua pele a mo quente e dura do homem era
uma angua de fina cambraia. Depois ele comeou a ajud-la a puxar para
baixo as vrias camadas de seu traje. O homem pareceu ao mesmo tempo
intrigado e irritado diante da complexidade do vesturio feminino.
Oh, meu Deus! Lamento muito! exclamou Abigail, consternada ao
reconhecer quem era seu salvador. O homem srio que estava sempre com o
harm de jovens mulheres no convs da terceira classe. Aquele que
freqentemente andava em companhia da criatura estranha que o capito
Gates explicara ser um aborgene de Nova Gales do Sul. O sujeito nunca
usava cartola e parecia olhar com raiva para os passageiros que avistava
passeando nos convs da primeira classe, examinando-os com olhos que de
longe davam a impresso de serem escuros e demonacos. Agora ela podia
ver que eram de um azul gelado e pareciam atravess-la. Oh! repetiu,
diante daquele rosto que a contemplava como se ela ainda estivesse com as
saias at os ombros.
Abigail sentiu-se angustiada ao imaginar a prpria aparncia. O
deslocamento da anquinha a fazia parecer torta, a trana postia pendia,
ridcula, presa a uma nica mecha dos cabelos, estes agora totalmente
encaracolados, como se tivesse corrido quilmetros e quilmetros sob a
chuva.
E pior de tudo, sob as saias, no lugar em que aquele homem a tocara,
ainda sentia a presso de suas mos como queimaduras que ardiam tanto
quanto suas faces e pescoo.
O navio continuava jogando forte, mas os dois tinham conseguido se
apoiar nas extremidades da escada estreita que levava ao tombadilho da
segunda classe. O sol frio do fim de tarde que se insinuou por entre as nuvens
iluminou o abrigo que ambos compartilhavam.
Um olhou para o outro cautelosamente enquanto Abigail lutava para se
ajeitar um pouco.
Ns ns no fomos apresentados! gaguejou como uma tola, logo
ela que em certa poca fora considerada a queridinha da sociedade pelas suas
tiradas espirituosas. Isso, porm, fora naquela temporada em Londres, antes
da tragdia se abater sobre ela e deix-la to devastada como estava agora. A
lembrana, embora muito breve, acabou com o pouco que restava de sua
pose.
Acho que um pouco tarde para convenes disse o homem num
tom desaprovador.
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A atitude rude assustou Abigail e ela reagiu assumindo uma postura


altiva, cerrando os lbios carnudos e franzindo a testa lisa. Sentiu vontade de
esbofetear o desconhecido e correr para o refgio de seu pequeno camarote.
No entanto, a nica coisa que conseguiu fazer foi encar-lo da maneira mais
fria possvel.
Ele, apoiado na parede de carvalho de um modo at insolente,
continuava a avali-la. Abigail no via a hora de sair dali, mas teria primeiro
de recompor-se. Notou pelas poucas palavras que o homem dissera que ele
tinha um sotaque diferente, lembrando um pouco o dos escoceses ou
irlandeses. Um selvagem, tal como o aborgene que o acompanhava, pensou.
Tudo indicava que jamais usara um chapu, pois seu rosto era bronzeado e os
cabelos castanhos exibiam mechas clareadas pelo sol. Alm disso, os cabelos
eram mais longos do que os usados pelos verdadeiros cavalheiros e as
costeletas mais curtas do que pedia a moda.
Sobrancelhas espessas cortavam a testa larga e escureciam os olhos vivos
que continuavam a examin-la despudoradamente. O nariz era reto e estreito.
Ombros e peito largos enchiam a casaca marrom e o colete listrado, mas isso
no o impedia de ter uma graa quase felina. O pescoo musculoso e o queixo
quadrado, bem vista devido falta de um colarinho engomado e a gravata
alta, como seria mais apropriado, exigiam ateno.
Abigail era bastante alta para uma mulher, mas o homem era bem maior
do que ela. Mas acima de tudo, ela no pde deixar de notar, dele emanava
uma intensidade que chegava a assustar. Desapontada por estar examinando
to abertamente o homem, disfarou arrancando a trana postia, o que fez
seus cabelos naturais soltarem-se de vez.
Espero que tenha aprendido a lio disse ele, no procurando se
afastar para lhe dar mais espao, como faria um cavalheiro.
Estou mais do que acostumada a andar e cavalgar sob o vento e a
chuva, senhor.
No disso que estou falando. Espero que tenha aprendido que no
deve andar por a toda enfeitada, com fitas, babados, cabelos postios e
anquinhas, e tantas anguas que o vento quase a fez alar vo como um
pssaro
Eu agradeceria se o senhor no fizesse comentrios sobre essas coisas
particulares!
Que quase se tornaram pblicas um instante atrs! E eu que pensei
que voc ia me agradecer por ajud-la.
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Bem sim foi um alvio o senhor estar passando. Depois dessa


rpida troca de palavras, o silncio caiu entre os dois. Sentindo que no
conseguiria arranjar seus cabelos de uma maneira decente enquanto aquele
sujeito a olhava to rudemente, Abigail desistiu da tarefa e deu um puxo
final nas saias amassadas. Apertando a capa contra o corpo para pr um fim
queles olhares ousados, comeou a subir os degraus.
Espere! melhor voc ir por aqui e s subir ao convs quando estiver
mais perto da entrada de seu salo. O homem avanou para peg-la pelo
brao.
No posso ir por a disse Abigail, desvencilhando-se.
Porm, logo arrependeu-se de suas palavras. Dera a impresso de que
no se dignaria a pr os ps na segunda classe. No fora essa sua inteno, s
no sentia a menor vontade de caminhar pelos corredores escuros na
companhia daquele homem to grosseiro.
Eu o que quis dizer agora est tudo bem e me sinto preparada
para o que vou encontrar l fora. E obrigada, senhor, por ter evitado que eu
casse na escada. Mas no, teve vontade de gritar, pelo modo como suas
mos me tocaram e pelo jeito confiado de voc me olhar!
Em seguida, juntando as saias, abaixou-se rapidamente para enfrentar o
vento frio.
Por uns bons dez minutos depois que a mulher se afastou, Duke Braden
ficou parado no alto da escada observando o vento enfunar as velas e
encapelar o mar cinzento. S deixara a cabine de segunda classe que dividia
com Kulalang para tomar um pouco de ar fresco e ver os ltimos raios de sol
antes de ir fazer uma visita para as senhoras na terceira classe. E, sem mais
nem menos, terminara como Sanso, segurando a bela Dalila em seus braos.
Sem dvida, aquela madame, como todas as aristocratas melindrosas,
gostaria de t-lo colocado no devido lugar e cortado suas asas, alm de seus
cabelos. Conhecia muito bem o tipo. Se ela fosse soprada para o mar
enquanto se dirigia para a primeira classe, melhor. No entanto, havia algo
nela que o afetara num nvel mais profundo e de uma forma diferente do que
acontecia com a maioria das outras de sua categoria. Talvez fosse sua
aparncia to incomum.
A moa tinha cabelos de um ruivo radiante que o fazia recordar do sol se
pondo por entre os eucaliptos das montanhas Blue, perto de sua casa. Nem o
vento nem a gua seriam capazes de desmanchar aqueles cachos. Ela tambm
possua uma linguinha afiada, mas sem dvida tinha de admirar o modo
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como enfrentava o balano do navio, o olhar firme e a espinha ereta. No era


o tipo de rosto que ele apreciava. Era um pouco magro demais, sem o nariz
arrebitado e as covinhas que costumavam atra-lo.
Duvidava que ela fosse capaz de sorrir. E tinha certeza de que vivia
fungando aquele nariz clssico com desdm contra tudo o que considerava
abaixo de seu nvel. Todavia, os olhos sombreados por clios espessos eram
sedutores. Havia neles uma combinao de todos os tons naturais que tanto o
encantavam no vale Parramatta: esverdeados, azuis e castanhos todos
misturados.
Apesar da montanha de rendas e babados, o corpo que o vento lhe
revelara parecera deliciosamente arredondado, como diria seu irmo, Earl.
Mas Earl, sem dvida, teria estrangulado aquela pedante mimada.
Duke Braden jamais agiria assim. Ele bem sabia que uma cabea fria
obtinha melhores resultados do que um punho irado, pelo menos quase
sempre. Ao pensar em punhos, lembrou que tinha muito trabalho nas mos
com as seis mulheres que estavam l embaixo e que realmente precisavam de
sua ajuda. Aquela ruivinha azeda no merecia nem mais um pensamento. J a
vira vrias vezes se pavoneando no convs da primeira classe sob o guardasol cheio de rendinhas, e agora sabia muito bem como ela era, tanto por
dentro como por fora!
Enquanto descia, Duke esfregou as mos, sentindo ainda a carne firme e
quente que tocara atravs da ltima camada de tecido que salvara a
dignidade da moa. Suas palmas ansiavam por toc-la de novo. Decidira
ignor-la, mas s a tirou do pensamento quando todas as suas seis protegidas
comearam a falar ao mesmo tempo.
No dia seguinte, quando tanto o mar como o corao de Abigail haviam
serenado, o veleiro Challenge fez a volta na ponta mais ocidental da Espanha e
tomou rumo sul. J recuperados do enjo, passageiros da primeira classe
voltaram ao salo para jantar, servidos pelos dois criados que tambm
atuavam como cabineiros.
Gwendolyn Gates, a mulher do capito, comunicou-lhes que o pernil que
iriam comer era o ltimo alimento fresco antes de comearem a dieta de carne
e peixe salgados.
Mas de vez em quando teremos uma galinha ensopada, daquelas que
esto nas gaiolas no convs consolou-os, sacudindo os cachos grisalhos.
pena os seis carneiros que esto no poro serem reprodutores, ou
poderamos ter um bom assado ocasionalmente. Os animais pertencem
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quele passageiro da segunda classe que est levando as mulheres para se


casarem na Austrlia.
Abigail quase deixou cair a colher no prato de sopa.
Quer dizer ento que aquele homem que est com as moas um
fazendeiro? perguntou, tentando disfarar sua perturbao.
o que sei, mas penso que deve haver muito que desconhecemos a
seu respeito, no , querido? A Sra. Gates cutucou o brao do marido, que
estava sentado cabeceira da mesa.
possvel foram as nicas palavras do capito. A Sra. Gates parecia
adorar um mexerico e sem dvida sentia falta deles no navio, mas no
conseguiu incentivar o marido a entrar em maiores detalhes. Tanto ela como
Abigail tiveram de conter sua nsia por mais informaes enquanto os outros
comiam em silncio.
Parece-me bem apropriado que o homem que leva reprodutores seja o
mesmo que est acompanhando essas noivas do programa de imigrao
disse o sr. Jervis Crombie, um dos botnicos.
Seu companheiro, Michael Saxon, olhou por cima dos culos e soltou
uma risadinha. At mesmo o capito Gates, to srio, sorriu.
O sr. Crombie continuou:
O fato que esse sujeito a nica alma semicivilizada a bordo capaz
de nos dar informaes sobre o tipo de flora que encontraremos em Nova
Gales de Sul e que temos a misso de catalogar. Se o senhor e a senhora Gates
no se incomodarem, poderamos convid-lo para jantar conosco uma dessas
noites.
No vejo mal nenhum nisso disse a Sra. Gates. Eu tambm
gostaria de lhe perguntar umas coisinhas. S no quero que ele venha com
aquele criado negro
Aborgene, Sra. Gates interrompeu o capito. um sdito de
Sua Majestade. Nova Gales do Sul pode ter comeado como uma colnia
penal, mas agora uma importante parte do reino.
Abigail quase engasgou diante da perspectiva de jantar com aquele
criador de carneiros depois do que tinha acontecido. Mesmo assim, obrigouse a tomar a sopa antes dos pratos serem tirados para a carne ser servida.
Numa viagem longa como aquela, em que a gua era racionada a um galo
por dia para todas as necessidades de uma pessoa, devia tomar o mximo dos
lquidos disponveis, mesmo sentindo-se to enjoada como agora, diante
daquela conversa. Temia ficar cara a cara com o tal homem. O grosseiro talvez
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contasse o que vira e poderia at fazer piadas, embora ela no conseguisse


imaginar aquele rosto severo aberto numa risada. Apesar de tudo, estava
ansiosa para conversar com algum sobre a vida em Nova Gales do Sul e tudo
indicava que aquele homem era o nico capaz de lhe dar informaes.
Claro que jamais conversaria com aquele pago que o acompanhava.
O que me diz, srta. Abigail? perguntava o sr. Jervis Crombie.
Desculpe-me, eu no estava prestando ateno. O que falou?
Que admiro sua constituio de ferro. Foi capaz de dormir e comer
como um soldado quando ns estvamos nos virando do avesso na baa de
Biscaia.
Todos riram, at mesmo os tmidos recm-casados e a Sra. Graham, de
Edimburgo , sempre to sria, que estava indo para a Austrlia para se
encontrar com o marido, um adido militar.
Agora Abigail podia avaliar o que seus companheiros de viagem tinham
sofrido. Depois do desagradvel acontecimento da tarde anterior ela no
conseguira pegar no sono e at perdera o desjejum, perseguida pelas
lembranas do passado e temores do futuro. Teria cometido um erro ao
abandonar a vida segura e tranqila em Kent, tudo que lhe era to querido?
Teria sido insensata por querer se lanar numa aventura grandiosa, temendo
morrer jovem, sem conhecer o mundo, como acontecera com Janet? E como
deveria agir com Phillip Godfrey-Bennett, filho de seus anfitries, um rapaz
de sua idade, que ficara vivo h pouco tempo? Teria sido tolice concordar
em passar uma longa temporada com aquela famlia quando no tinha a
menor inteno de envolver-se novamente com um homem? Percebendo que
estava divagando, ela se forou a comer o presunto com batatas.
Em geral Abigail conseguia sufocar facilmente a angstia que s vezes a
perturbava. No entanto, aquele homem no convs desencadeara uma torrente
de lembranas. Os poucos momentos com ele a deixou dolorosamente
consciente da prpria solido, mesmo que afirmasse a todo mundo que vivia
muito bem. Dera-se conta de que no sentia saudade de sua famlia mais
prxima, que no existia mais, nem de sua amiga Janet e tampouco do lar que
deixara para trs. Sentia saudade de viver de verdade!
Embora fosse filha nica, Abigail Anne Rosemont jamais se sentira
solitria. Como seu pai morrera nas Guerras Napolenicas, quando ela estava
com quatro anos, fora criada pela me e o av materno, que a adoravam.
Havia sempre parentes distantes e amigos da famlia visitando ou passando
temporadas na tranqila propriedade de Kent. Depois de sua apresentao
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sociedade, fizera muitas amizades entre os filhos dos aristocratas. Mas sua
amiga mais ntima e querida era sua criada, Janet.
A me de Janet Jones fora criada de quarto da me de Abigail e as duas
tinham crescido juntas. Como ambas gostavam de dizer, tinham a mesma
idade, o mesmo tamanho e o mesmo corao. Abigail passava a sua
companheira de brincadeiras tudo o que estudava com seus professores
particulares. Quando aprendera a cavalgar insistira para Janet tambm ser
ensinada e posteriormente as duas saam para longos passeios a cavalo.
Quando paravam, enquanto Janet bordava, Abigail desenhava uma das
graciosas paisagens to comuns naquela regio. As duas sempre trocavam
segredos de mocinhas como se fossem duas irms, indiferentes ao imenso
abismo de classe que as separava. E s Janet a chamava de Abby.
O av dirigia se a ela como minha querida ou ento como carssima
menina. A me, que falecera muito jovem levada por uma febre terrvel, a
chamava de Abigail Anne.
Mesmo quando Janet tornou-se oficialmente a criada particular de
Abigail, no dia em que completaram catorze anos, a diferena de classe entre
as duas no toldou a amizade que as unia.
Elas riam e cochichavam enquanto os dedos hbeis de Janet penteavam
os cabelos ruivos ou fechavam os ganchos dos vestidos.
Mais tarde, quando Abigail voltava das caadas com lorde Northurst ou
dos bailes nas casas da aristocracia, contava at os mnimos detalhes a sua
querida amiga. S a morte pudera separ-las.
No ano anterior, no exato ms em que Janet iria se casar com o principal
cocheiro de Fairleigh, ela morrera por causa de um apndice supurado. Na
opinio de Abigail, a tragdia acontecera de uma forma injusta, de to sbita
e dolorosa.
Mas no fora apenas a perda de Janet que ferira Abigail at o mago.
Abby, Abby arquejou Janet em seu leito de morte, enquanto seu
chocado noivo, Jedediah, segurava-lhe a mo e Abigail debruava-se sobre
ela. Odeio deixar voc e Jed, mas sabe o que me entristece ainda mais?
Por favor, Janet, no fale. No se esforce
No, oua. Eu estava pensando que no vi nada nesta vida. Ela
respirava com dificuldade, os olhos brilhantes de febre. Existem tantas
coisas alm de Kent, de Londres. Fairleigh linda, mas h um mundo l fora.
No sou ambiciosa ou ingrata voc sabe o que estou querendo dizer.
Abigail Anne Rosemont a compreendeu, mas o pleno impacto do que
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Janet dissera s veio a atingi-la depois do funeral.


A partida de sua querida amiga impeliu-a a tomar a deciso de no
perder mais tempo. Aquela que lhe fora mais ntima e a chamava de Abby
no voltaria mais, mas deixara-lhe o desafio de viver.
Fora por causa de Janet que no trouxera uma criada como companhia
naquela viagem, embora a Sra. Godfrey-Bennett tivesse deixado claro em suas
cartas que empregados ingleses valiam seu peso em ouro em Nova Gales do
Sul, onde os moradores tinham de se arranjar com serviais egressos das
prises. Levar outra moa naquela aventura seria uma traio a sua amiga
falecida.
A perda de Janet e a confisso de arrependimento no leito de morte
tinham sido os verdadeiros motivos que haviam levado a herdeira de lorde
Sinton a aceitar o convite dos Godfrey-Bennett, que h muito vinha sendo
repetido. Ela viajaria para um lugar chamado Vale Parramatta, a cerca de
doze quilmetros de Sidney, na colnia de Nova Gales do Sul, no outro lado
do mundo. Abigail jurara a si mesma que iria ver e experimentar o mximo
que pudesse daquelas coisas distantes, excitantes e exticas pelas quais Janet
secretamente ansiara.
No entanto, isso no inclua manter-se prxima daquele homem cheio de
mulheres sua volta e do assustador aborgene. Daria um jeito de desenhlos de longe, no mais do que isso. A atitude e aparncia daquele homem a
faziam recordar de coisas que preferiria deixar guardadas em sua mente.
Mesmo assim, no conseguia se esquecer de sua voz, de suas palavras e de
seu toque. Os outros viajantes tinham sofrido do mal do mar. Ela estava
sofrendo de mal do homem e nem mesmo sabia o nome dele!
Abigail passou uma segunda noite em claro, ouvindo as risadas das
mulheres que o vento trazia. As vozes que entravam pela escotilha a
perturbavam. S podiam ser das seis moas que estavam com o tal homem.
Por sorte ningum tinha mencionado o nome dele durante o jantar. No
queria saber qual era! Mesmo assim, no pde deixar de sentir uma certa
perturbao ao ouvir sua voz grossa misturada s risadas das mulheres.
Afinal, o que os levava a se divertirem tanto to tarde da noite?
Abigail virou-se na cama estreita, empurrando o cachorro que dormia
aos seus ps. H.M. s mudou de posio e voltou a dormir. Ela tentou, mas
no conseguiu pegar no sono. Ento levantou-se e acendeu o lampio de leo
de baleia. Ps o robe azul de l persa nas costas, mas logo deixou-o cair.
Apesar de estar em alto mar em pleno ms de fevereiro, sentia um grande
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calor.
Com um suspiro irritado, sentou-se diante da mesinha e colocou a placa
de madeira com o desenho inacabado sua frente. Estiver a observando
aquelas mulheres enquanto elas passeavam pelo seu convs de terceira classe.
Duas loiras, uma ruiva, trs morenas. Trs eram altas, trs baixas e todas
usavam capas um tanto gastas, fora de moda. Nada parecido com o extico
albornoz que entrara em voga depois que os ingleses tinham derrotado
Napoleo no Egito. Mas nada disso importava. O que realmente despertara
sua ateno, e que estava tentando pr no desenho, era que as mulheres
pareciam se divertir imensamente.
E ele estava com as moas, ora de brao com uma, ora com outra,
apontando para aqui e ali, como se de fato houvesse algo para ver que no
fossem as ondas e a distante linha de costa de Portugal ou da Espanha. De
novo o homem estava sem chapu e o vento agitava seus cabelos. Ora, at
mesmo os velhos botnicos tinham tido a delicadeza de colocarem elsticos
em suas cartolas e no deixavam de tocar na aba sempre que cruzavam com
as senhoras no convs.
O homem com as mulheres s vezes voltava-se para onde estavam os
passageiros da primeira classe, mas Abigail de fato no poderia dizer se ele a
havia notado. Quem sabe teria contado s suas companheiras que a
surpreendera com as saias levantadas. Conhecia na prpria pele os malefcios
causados pelos mexericos e escndalos, e preferiria manter-se longe deles. No
entanto, no podia passar o tempo todo escondida no camarote. Ficaria louca!
Abigail levantou a alavanca de prata de sua preciosa caneta tinteiro para
fazer diluir a tinta. Em geral desenhava com vrias penas de tamanhos
diferentes, mas a caneta tinteiro era melhor quando o mar estava agitado. O
desenho que comeara mostrava dois grupos de mulheres, felizes e
sorridentes.
Desenhara-as com roupas finas, enfeitadas, bem diferentes das usadas
pelos seus modelos involuntrios. Sua mente comeou a divagar enquanto
acrescentava novos detalhes aos penteados e vestidos, expresses e atitudes.
Enquanto ouvia as vozes distantes concentrou-se em reproduzir o quadro que
tinha na mente. Porm, continuou sem coragem de colocar o homem no
espao que reservara para ele bem no meio da cena.
Temia que ele se parecesse demais com aquele criador de carneiros de
Nova Gales do Sul. Odiava admitir, mas sentia uma curiosidade insacivel a
respeito dele, apesar do desagrado diante de suas maneiras. O pior era que a
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cada trao no papel, a imagem desse homem teimava em se mesclar com


outra, que trazia tona a lembrana do causador de sua desgraa.
Abigail acreditava que Tremont, lorde Northurst, reunia em si tudo o que
ela imaginara sobre o perfeito namorado: belo, elegante, solcito, atencioso,
portador de um ttulo de nobreza. Ele fora o primeiro e nico homem por
quem se apaixonara. Tremont roubara seu corao desde a primeira vez em
que o vira, no segundo baile depois de sua apresentao corte. Ele tambm
adorava cavalos e logo os dois estavam cavalgando juntos no Hyde Park e nos
campos em torno de Fairleigh. Sempre cercados de amigos, assistiam s
corridas em New Market e participavam de caas a raposas, embora Abigail
no apreciasse esse esporte. Mas como Tremont era um aficionado, ela o
acompanhava com prazer. Depois de algum tempo, Tremont declarara seu
amor e pedira a mo de Abigail ao av. Tratando-se da primeira temporada
social da neta, lorde Sinton pedira-lhe para esperarem um ou dois anos antes
de se casarem. Mas Tremont estava impaciente para t-la s para si. Abigail,
igualmente ansiosa, insistira com o av:
Mas eu no teria sido apresentada corte se no estivesse pronta para
me casar, vov protestou no gabinete em penumbra, com seu agradvel
aroma de couro. Afinal, o senhor sabe que a temporada uma espcie de
mercado de casamentos.
S acho que voc jovem demais, carssima menina. Ainda no
conhece os homens.
Mas eu no quero conhecer outros homens. S estou interessada em
meu querido Tremont.
Ele bem mais velho do que voc, mais vivido. Sei que comum
mocinhas de sua idade casarem com homens mais velhos, mas acontece
tambm que eu soube que os Northurst estiveram investindo pesado em
negcios que no deram certo e possvel que embora eu no possa
afirmar O corao ardente e jovem de Abigail no queria ouvir falar em
finanas e investimentos. Ela s pensava em entregar sua vida ao encantador
Tremont e seu mundo excitante. Vendo que apenas o casamento a faria feliz, o
av acabara concordando. Mas uma semana antes da grandiosa cerimnia
que iria se realizar na capela gtica de Fairleigh, o mundo de sonhos desabou
sobre a cabea de Abigail. Naquela noite terrvel, ela vinha vindo para o salo
por trs da tapearia que fora pendurada para afastar as correntes de ar
quando ouviu Tremont conversando com um grupo formado de seus pais e
amigos mais ntimos que estavam hospedados em Fairleigh, espera da
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

cerimnia.
No vejo a hora dessa palhaada terminar para eu poder lev-la para a
cama.
Abigail enrubesceu diante do fervor de seu noivo. Ele j deixara bem
claro que no via a hora de possu-la, mas no deveria comentar isso to
abertamente com os amigos. A pele de seu colo queimava contra o vestido de
cetim.
difcil moas to novas como Abigail engravidarem logo
observou um dos rapazes do grupo e vrios outros concordaram.
Mas tenho certeza de que voc vai encontrar bons motivos para se
consolar com as riquezas de Sinton, tanto no leito como fora dele, at
conseguir um herdeiro para garantir as coisas.
Abigail sufocou um grito com a palma da mo. Seu primeiro impulso foi
sair de trs da tapearia para repreender aquele homem que se atrevera a
sugerir que sua fortuna tinha algo a ver com o amor maravilhoso e
apaixonado que Tremont lhe devotava. Mas foi ento que seu sonho desabou:
Sem dvida concordou Tremont com veemncia.
No entanto, no posso perder muito tempo. Os cofres dos Northurst
tm estado meio vazios ultimamente. Ainda assim, eu daria uma boa parte de
minha fortuna recm adquirida para dar o fora desta maldita e poeirenta
manso que mais parece um convento. Sabem que o velho quer que fiquemos
morando aqui? No vejo a hora de voltar para Londres. Como eu disse, assim
que terminar toda essa palhaada, correrei para os braos de Sarah
A conversa continuou, mas tudo estava acabado para Abigail.
Ela tombou sobre o precioso tapete Aubusson e vomitou nele.
No dia seguinte, encontrou em seu orgulho ferido a fora de que
precisava. Recusou-se terminantemente a ver Tremont, apesar de suas
splicas e dos sermes do av. Furiosa, insistiu no cancelamento da
cerimnia de casamento, apesar do estigma que isso deixaria em sua
reputao.
Diga a lorde Northurst que a palhaada acabou! gritou ela para os
amigos e parentes do noivo que tentavam faz-la mudar de idia.
Cartes de desculpas foram enviados para os trezentos e quarenta
convidados.
Os presentes, ricas baixelas de prata, aparelhos de cristal e porcelana,
foram devolvidos.
Por algum tempo, ainda chocada com o acontecido, Abigail nem se deu
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conta de que no estava mais recebendo convites para os eventos sociais. Dois
ou trs meses depois, porm, descobriu por que fora cortada das listas da
aristocracia. Tremont estivera falando contra sua honra!
Dizendo ao av que ia fazer compras em Londres, Abigail foi procurar
lorde Northurst em sua casa em Hanover Square.
Como voc e seu bando de amigos se atreveram a levantar rumores de
que minha castidade j estava maculada antes de eu conhec-lo! Ela estava
arrasada pela crueldade e grosseria do ex-noivo, mas manteve-se firme
mesmo ao v-lo avanando com insolncia. Voc o nico maculado nesta
histria. S me queria pelo dinheiro. Nem pretendia abandonar a sua amante!
Tremont soltou uma gargalhada. Se ela tivesse uma arma teria atirado
nele sem piedade.
Minha pobre garotinha, queira ou no esse o mundo em que
vivemos. Os casamentos so feitos por convenincia. Os homens, mesmo os
casados, tm amantes. Isso at esperado deles!
No de meu homem ou meu marido!
Sua tola! Por acaso acha que seu avozinho milionrio no teve dezenas
de casos? Todo esse seu grandioso protesto deve t-lo feito rir at as lgrimas
s escondidas!
Mas por que espalhar esses boatos srdidos? Jamais deixei um
homem me tocar e
Tremont atirou-se sobre ela e tampou sua boca com a mo. Ele fumegava
de frustrao e raiva. Seu rosto estava contorcido.
Abigail tentava desesperadamente soltar-se para gritar por Janet que a
esperava no corredor. Tremont, porm, atirou-a num sof e levantou sua saia
e anguas com a mo livre.
Ento voc uma deusa virgem e casta que jamais foi tocada? O que
me diz agora? rosnou Tremont, enquanto apalpava maliciosamente a coxa
nua de Abigail acima da liga que segurava sua meia. Minha pequena
herdeira, to virtuosa, que se considera boa demais para os Northurst, que
no concorda com o modo como as coisas so feitas nesta cidade e neste pas,
no ? Ser que voc pensou mesmo que eu ia esquecer todos os prazeres por
sua causa? Voc tem muito que aprender sobre a vida, menina!
Tremont machucava Abigail. Ele a apertava entre as pernas, em seu lugar
mais ntimo. Indignada, ela mordeu os dedos que a continham e sentiu gosto
de sangue. Tremont gritou, soltando a mo. Ela chutou. Tremont saltou para
trs e Abigail levantou-se de um pulo, caindo de joelhos.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Sua cadelinha mimada! ele berrou.


Abigail correu para a porta. Vendo que Tremont no a estava
perseguindo, virou-se para ele com o dedo em riste.
No quero nem voc nem seu mundo, canalha! Juro que rebaterei suas
mentiras uma a uma!
E vai enfrentar todos os olhares e cochichos? retrucou Tremont
cinicamente. Acha mesmo que acreditaro em voc? E diga ao seu pobre
av para ele vir me desafiar se quiser limpar sua honra!
Abigail fugiu dali. No contou nada ao av sobre a perfdia de Northurst.
Talvez seu maior medo tivesse sido ouvir de lorde Sinton que ele tambm
tivera amantes e que assim era o mundo, como aquela vbora afirmara.
Ela no voltou mais corte nem sociedade, nem mesmo quando o novo
rei, William IV, foi coroado seis anos depois daqueles terrveis acontecimentos
e chegaram convites para os vrios eventos comemorativos. No queria mais
ver lorde Northurst, nem que fosse de longe. Ouvira contar que ele se casara
com uma rica herdeira e j estava com quatro filhos. Manteve-se recolhida em
sua tranqila vida em Kent e estava certa de que sentia-se contente e
realizada at perder Janet e se conscientizar que ainda no vivera nada.
Ela ainda no vivera de verdade. As risadas das mulheres na proa a
fizeram lembrar-se disso. No vivera de verdade! Na profundeza de uma
noite como aquela teve de admitir a si mesma que no levara uma vida
tranqila, mas terrivelmente solitria!
Abigail Anne Rosemont desenhou um encantador sorriso na moa que
ficava no canto esquerdo do papel. Depois levantou o olhar da figura,
mostrando-a como se estivesse contemplando os olhos do homem que logo
estaria no centro da cena. Em seguida traou uma outra mulher, mais baixa,
tambm rindo alegremente para ele. No entanto, enquanto desenhava
sorrisos e risadas, lgrimas silenciosas lhe corriam pelas faces e pingavam na
mo que segurava a caneta com destreza.

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CAPTULO II

Os dois botnicos tinham convidado o passageiro da terceira classe para


jantar! Embora o dia estivesse calmo e ensolarado, o navio pareceu dar uma
guinada sob os ps de Abigail no instante em que ela ouviu a novidade.
Estivera desenhando as nuvens sobre a distante costa do Marrocos e
entrara no salo bem a tempo de ouvir que o homem aceitara o convite que
ela nem sabia que havia sido feito.
Apesar de estar faminta e sedenta, quase se acovardou, considerando a
possibilidade de perder o jantar. No entanto, refletindo melhor, decidiu
comparecer para no dar a entender que ainda estava impressionada com o
absurdo encontro da semana anterior.
Vestiu-se e penteou-se com especial cuidado para parecer bem diferente
da bruxa desgrenhada que ele vira no convs.
Estava adquirindo cada vez maior habilidade em prender os cabelos,
embora fosse bastante difcil lidar com eles porque, com o racionamento de
gua doce, s conseguia lav-los com gua do mar. A rotina de banhos de
esponja tambm j estava ficando to cansativa quanto dieta de carne ou
peixe salgados, batatas e po sem fermento, to sem graa.
E pensar que ainda passaria meses naquele navio! O que no daria por
uma pra, uma ma ou um bom banho de banheira.
Ultimamente vinha pensando muito nessas coisas antes to simples, que
agora eram um luxo. Os homens a bordo tinham melhor sorte, pois recolhiam
a gua de chuva que se juntava nas velas do navio. A Sra. Gates tambm lhe
contara que quando chovia bem tarde da noite a tripulao tirava as roupas e
ia banhar-se no convs. Infelizmente, uma dama jamais poderia imit-los. s
vezes, quando ouvia as vozes das seis mulheres da terceira classe durante um
aguaceiro, imaginava se elas no estariam se lavando na chuva. Se fosse
verdade, gostaria de juntar-se ao grupo, mesmo arriscando sua reputao.
Com o auxlio da criada da Sra. Gates, Abigail ps o vestido de
musselina cor de creme com preguinhas no corpete. As sapatilhas presas com
fitas e reveladas pela saia com barra em bicos, mais curta, terminando altura

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do tornozelo, completavam o traje de vero. Ela tentou convencer-se de que o


fato de ter escolhido um de seus vestidos mais simples no tinha nada a ver
com o comentrio do criador de carneiros de que laos e babados eram
desnecessrios a bordo. Seu penteado parecia totalmente sob controle,
pensou, examinando no espelho os cabelos espessos divididos ao meio e
presos num coque no alto da cabea, o conjunto suavizado por alguns cachos
soltos diante de cada orelha. Desta vez no usava nada de postio.
Novamente Abigail garantiu a si mesma que preferiria nem ouvir o nome
do homem que iria jantar na primeira classe naquela noite. Isso o tornaria
mais real do que o retrato que fizera dele. Mas, como soube enquanto
mantinha-se rgida como um soldado durante as apresentaes, o nome era
bem apropriado para algum to rude. Duke Braden. Duque. Dava a
impresso de que ele queria ostentar um ttulo que jamais possuiria por
direito. Um bom nome para um cachorro, pensou, rindo por dentro. Por
pouco no dera ao seu spaniel o nome de Duque. '
Vejo que a senhorita capaz de sorrir murmurou Duke Braden
enquanto todos se aproximavam da mesa e esperavam o capito puxar a
cadeira para sua esposa.
S quando a ocasio requer respondeu Abigail altiva, sem devolver
o olhar intenso.
Nesse instante H.M. enfiou-se por entre as saias de sua dona para ir
cheirar as pernas de Duke Braden. Abigail no conseguiu reprimir um outro
sorriso. De alguma forma, o nome do homem facilitara o encontro formal
entre os dois.
Como se chama o cozinho?
H.M. So as iniciais de um dos filhos do rei Charles II. No sei se o
senhor sabe, mas foi Charles II que desenvolveu essa raa.
Um co aristocrata para uma dona aristocrata, nada mais adequado.
Alguns que ouviram a observao sorriram, mas Abigail notou muito
bem o tom sarcstico e considerou as palavras um novo insulto. Isso a fez
levantar a guarda e manter-se calada a maior parte do jantar, embora estivesse
fascinada com as histrias do homem.
Instado pelos dois cientistas, Duke Braden descreveu o que chamou de
beleza crua, no domesticada de Nova Gales do Sul.
Falou em aves, animais e plantas que ela s vira em livros ou no
zoolgico de Londres: cangurus, cacatuas, rvores gomferas, samambaias e
eucaliptos. Abigail ouvia encantada, apesar de ainda estar irritada com ele.
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Quando todos tomavam um clarete aps a refeio, Duke Braden falou:


uma pena, e pura idiotice, os proprietrios ingleses que moram em
Nova Gales do Sul no quererem admitir que l no a Me Inglaterra.
Por que idiotice? contestou o sr. Michael Saxon. No existe nada
mais verdadeiro e estabelecido do que os costumes ingleses. E como Nova
Gales do Sul uma de nossas colnias
Mas no seu sentido mais profundo, l no a Inglaterra! Duke
Braden falou com veemncia, batendo o punho na mesa, fazendo os copos
tilintarem.
Abigail voltou a observ-lo disfaradamente, como estivera fazendo a
noite toda. Ele era intenso e passional quando expressava suas opinies. Os
olhos azuis cintilavam, o queixo tornava-se mais quadrado, as narinas
estremeciam.
E pensar que naquela tarde, ele lhe dera a impresso de ter somente gua
gelada nas veias! E o modo de falar, o sotaque fluido, to diferente do ingls
seco ao qual estava acostumada, combinava perfeitamente com sua
personalidade. Se os nativos de Nova Gales do Sul falavam daquele jeito, o
lugar era mesmo bem diferente da Inglaterra.
Surpreendentemente, essa idia, em vez de preocup-la, empolgou.
Abigail sentiu um arrepio nos braos e uma sensao estranha na nuca que se
espalhou pela espinha, obrigando-a a se acomodar melhor na cadeira.
Vejam o aspecto da comida continuou Duke Braden, apesar das
exclamaes de protesto e prevendo que logo teria de discutir com aqueles
ingleses orgulhosos. J estava cansado daquilo.
Durante o tempo que ficara em Londres tivera de enfrentar
constantemente o preconceito contra tudo o que era diferente dos costumes
ingleses.
Em todas as vezes que conversara com membros do Parlamento para
defender a causa da livre imigrao para mulheres ou reivindicar maiores
direitos para os aborgenes ou condenados, encontrara o mesmo olhar frio, as
mesmas atitudes rgidas que impediam bons acordos e maior compreenso.
Claro que aquelas pessoas a sua frente no tinham culpa por pensar como
pensavam, mas poderiam ser mais abertas para facilitar um entendimento.
Comida? interrompeu a Sra. Gates. Acho que no existe nada
melhor do que a comida inglesa. Eu at sonho com ela, especialmente aqui,
quando somos obrigados a nos contentar com raes martimas.
Desculpe-me, Sra. Gates disse Duke Braden, tentando esconder a
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irritao. As ostras e lagostas de Sidney so mais deliciosas do que


qualquer coisa encontrada em guas inglesas. No entanto, os seletos de l,
que como so chamados os ricos que foram para Nova Gales do Sul de livre
e espontnea vontade, mal ligam para a abundncia de nossos mares, campos
e rios. Eles continuam preferindo os alimentos salgados que vm da
metrpole, em vez de tentarem se adaptar comida fresca dos nativos.
verdade que o ensopado de rabo de canguru um prato delicioso?
quis saber a Sra. Graham.
Sopa de canguru, como a chamam. Contam que muito melhor do
que rabada de boi, mas no posso garantir, porque nunca tive coragem de
experiment-la. Sabe, em minha propriedade temos cangurus qe so
considerados bichinhos de estimao, como o seu H.M., srta. Rosemont.
Duke Braden queria melhorar o clima. No gostaria que aquelas pessoas,
especialmente a mimada srta. Rosemont fizessem julgamentos apressados
sobre sua terra antes de l chegarem.
Mal trocara duas palavras com a moa desde que tentara puxar conversa
usando o pretexto do cachorrinho. Acostumado com suas protegidas,
imaginara que ela iria responder com outra brincadeira.
Teria de tomar mais cuidado com a ruivinha de nariz em-pinado.
No entanto, notara seus olhos examinando-o a noite inteira. E os sentira
at no fundo da alma! Procurou mudar de assunto, passando para
generalidades, esperando incentiv-la a falar mais. Talvez fosse bobagem, mas
se conversasse mais com ela possivelmente a conseguiria tirar do
pensamento. At mesmo suas companheiras de viagem, to divertidas, no o
tinham feito esquecer de seu primeiro e infeliz encontro com a jovem
aristocrata.
Pelo que entendi, todos aqui vo ficar em Sidney, no , srta.
Rosemont?
A resposta, porm, acabou com qualquer idia de paz entre eles:
Na verdade, vou ficar a uns doze quilmetros de Sidney. Passarei uma
longa temporada com meus primos distantes, os Godfrey-Bennett, num lugar
chamado vale Parramatta.
Abigail chocou-se ao ver o rosto antes sorridente congelar-se de novo em
frio desdm.
Entendo.
O senhor o senhor os conhece?
Sim. Todos os conhecem. A propsito, sei muito mais do que gostaria
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

sobre eles. Bem, acho que j falei bastante depois de um agradvel jantar
ingls. Para surpresa geral, Duke Braden levantou-se abruptamente.
Ningum entendeu sua atitude, mas Abigail sentiu-se novamente
insultada. Como aquele homem se atrevera a dar a impresso de que sabia
algum segredo sobre seus parentes! E como um simples criador de carneiros
ousava emitir julgamentos sobre uma famlia to influente como os GodfreyBennett?
Como se estivesse falando pela sua dona, H.M. latiu para Duke Braden
enquanto ele dava boa-noite e saa do salo.
Ainda bem que o sr. Braden se afastara rapidamente, pensou Abigail, ou
teria atiado H.M. contra ele. Mas uma mordida poderia envenenar o pobre
animalzinho com amargura e rancor!
Na semana seguinte, quando o Challenge continuava rumando para o sul,
seguindo a costa da frica e aproximando-se do equador, Abigail resolveu ir
desenhar no convs. O sol brilhava, o mar estava calmo e ela conseguiria lidar
facilmente com papis, penas e tinta. H.M. no daria problemas. Ele
finalmente se acostumara com as galinhas, algumas das quais estavam em
gaiolas colocadas junto amurada.
Abigail sentou-se no banquinho emprestado pelo capito e uspirou ao
ver os baldes de gua pendurados em ganchos perto das gaiolas. Diariamente
a gua era retirada dos barris no poro e posta ali para arejar. Como gostaria
de beber at se fartar e depois lavar o rosto adequadamente! Com um novo
suspiro, acomodou a prancha de desenhar no colo.
Ultimamente ela vinha usando o vento forte como pretexto para no
passear no convs em suas horas habituais. A verdade era que no tinha a
menor vontade de ver o sr. Braden, nem mesmo a distncia. Mas um dia to
bonito como aquele no podia ser desperdiado. O criador de carneiros e seu
harm tomavam sol no convs da proa. O aborgene estava agachado junto
amurada, parecendo cortar alguma coisa. Abigail examinou o grupo
disfaradamente por sob a aba do chapu. Seria interessante desenhar o
aborgene. J retratara as mulheres e o sr. Braden de memria, conseguindo
uma semelhana bastante satisfatria. Agora o papel branco sua frente
como que pedia para ser enchido com linhas reproduzindo a figura extica
que via a uma certa distncia.
Ela virou-se um pouco para no ser surpreendida olhando diretamente
para seu modelo involuntrio. O aborgene era mais baixo e mais magro que o
sr. Braden. A pele escura brilhava como cobre sob o sol e de longe os cabelos
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

encaracolados davam a impresso de exibirem alguns fios brancos. Os


membros pareciam ser feitos de fios flexveis, pois ele estava todo encolhido,
parecendo uma bola, enquanto se ocupava com sua tarefa. Vestia roupas
inglesas, mas era fcil imagin-lo usando algo mais mais elemental.
Embora estivesse usando apenas tinta preta, ela gostaria de saber a cor de
seus olhos. Tambm sentia curiosidade sobre o homem.
Como falava, como vivia, em que pensava, com o que se ocupava agora?
E por que estaria a bordo? Seria um criado ou um tipo de guarda-costas?
Abigail estremeceu ligeiramente ao ver o rosto do aborgene virar-se em
sua direo. Estivera pintando a pele e cabelos de seu modelo com a aguada
cinzenta e agora completaria o desenho com a caneta. Pegou a caneta tinteiro
e levantou-a para verificar o nvel da tinta. H.M., ainda sonolento, abriu os
olhos ao ouvir duas galinhas cacarejando. Ento tudo aconteceu ao mesmo
tempo.
O aborgene soltou um grito estrangulado. Abigail olhou surpresa para
ele. Duke Braden e as mulheres tambm gritaram.
Tarde demais Abigail percebeu que o aborgene levantara-se de um salto
e atirara contra ela o objeto que estivera segurando.
O pedao de madeira entalhada bateu na prancha de desenhar e saltou
para dentro de uma das gaiolas, assustando as galinhas.
Abigail gritou, apavorada, e tentou levantar-se equilibrando tinta, penas
e gua sobre a prancha de madeira.
O aborgene avanou para o convs da primeira classe aos gritos,
sacudindo os punhos. Duke Braden corria atrs dele, berrando algo que
ningum entendeu. O aborgene subiu a escada que separava os dois
tombadilhos. Ao ver aquela criatura extica to perto dela, Abigail gritou de
novo e recuou, chocando-se contra as gaiolas das galinhas e fazendo os
preciosos baldes de gua se derramarem.
No, Kulalang! Espere! Espere! ordenou Duke Braden enquanto
galgava os estreitos degraus, subindo para o convs da primeira classe.
As seis mulheres tambm subiram, chamando o aborgene.
Kulalang estendeu a mo para pegar a prancha que Abigail segurava
contra o corpo como se fosse um escudo, sujando o vestido de tinta.
Arrancou-a das mos da moa, fazendo tinta, gua e penas voarem. H.M.,
partindo em defesa de,sua dona, avanou para ele, mas depois deu a volta e
enfiou os dentes no tornozelo de Duke Braden.
Veja! Veja! gritou o homem escuro para Duke. Este tentava
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

desvencilhar-se de H.M., enquanto as mulheres o cercavam, olhando aflitas


para o sangue que escorria do ferimento. Olhe! Ela fez esprito! Ela
apontou o osso! Ela apontou o esprito! Ela morre!
A confuso era total. H.M. corria em crculos, latindo.
Kulalang saltou sobre a caneta de marfim, esmigalhando-a, e depois
pegou o pedao de madeira que cara na gaiola e sacudiu-o na direo de
Abigail. Ela soltou um gritinho apavorado e pegou H.M. no colo, preparandose para fugir dali.
Neste instante o capito Gtes surgiu em cena. Pediu silncio, mas no
conseguiu pr fim ao burburinho.
Olhe, sr. Braden disse uma mulher alta, de cabelos castanhos.
Veja este outro desenho. Ela nos retratou tambm. Ora, essa moa uma
artista!
Ai, que horror! gritou uma outra mulher. Meu vestido e sapatos
esto salpicados de tinta. Voc tambm est toda suja, Clarissa.
Chega! berrou Duke Braden, impondo silncio para o capito poder
ser ouvido.
Mas nem Abigail nem Duke prestaram ateno s palavras do capito.
Ficaram olhando feio um para o outro por sobre o caos at ele precisar se
inclinar para estancar o sangue do ferimento com um leno.
Abigail queria pedir desculpas, mas as palavras estavam estranguladas
em sua garganta. Enquanto era conduzida para um lugar mais seguro pelo
capito Gates, lanou um olhar para trs e viu outras coisas alm da
expresso severa no rosto de Duke Braden. As mulheres, consternadas,
examinavam seus vestidos manchados de tinta. E o aborgene, antes to
assustador, estava cado aos ps delas, como se tivesse definhado de repente.
Durante a tarde, a noite e na manh seguinte, Abigail sofreu por causa da
confuso que causara. Claro, o pago tentara agredi-la com o pedao de
madeira entalhado, mas ela obviamente fizera algo para provocar o ataque. O
resultado no poderia ser pior: perda de trs baldes de preciosa gua doce,
vestidos estragados, Duke Braden mordido e o tal Kulalang, ao que tudo
indicava, em ms condies. E ela s sabia que o aborgene a acusara de
desenhar seu esprito e de lhe apontar um osso! O pior era que antes de cair
semidesmaiado, ele dissera que ela deveria morrer!
Era como se todos estivessem presos naquele navio, no meio de uma luta
de classes! Por que a maldita viagem tinha de durar tanto? Por que no
existiam navios a vapor naquela rota como os que faziam a viagem entre
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Bristol e Nova York em apenas quinze dias? Como suportaria ficar meses
naquele veleiro?
Por volta de meio-dia, Abigail tomou coragem, pegou em seus bas
algumas roupas para substiturem as que tinham sido estragadas pela tinta e
deixou o camarote decidida a fazer uma visita s mulheres da proa. O capito
a informara que o aborgene estava doente e ela imaginou se no seria devido
ao remorso pelas suas aes e ameaas violentas. Sua inteno era pedir Sra.
Gates ou Sra. Graham para acompanh-la na incurso segunda e terceira
classes, onde perguntaria sobre o sr. Kulalang, as mulheres e o sr. Braden.
Estava resolvida a se desculpar e indagar o que poderia fazer para ajudar.
Todavia, ao entrar no salo procura de uma das senhoras, viu Duke Braden
avanando pela porta.
Por um instante eles se entreolharam surpresos e srios.
Eu vim para busc-la disse Duke.
E eu ia perguntar o que realmente aconteceu e se posso fazer alguma
coisa para ajudar. No tinha idia de que seu criado ia agir daquela maneira.
Ele meu amigo, no meu criado. Por sorte Kulalang s atirou na
senhorita o woomera, o arremessador de lanas que estava entalhando. Se
houvesse uma lana nele, agora sua espinha estaria partida em duas!
Abigail estremeceu. Seus joelhos ficaram ainda mais fracos e no poderia
dizer se era por vergonha, medo ou pela simples presena daquele homem.
Apertou as roupas que carregava contra o corpo, como procurando proteo.
Est levando essas roupas para lavar? perguntou Duke.
Seria a ltima coisa que eu poderia fazer depois de ter derrubado os
baldes quando o sr. Kulalang se atirou contra mim. Quero oferecer estas
roupas para as senhoras que esto em sua companhia, para substiturem as
que foram estragadas pela minha tinta.
Abigail viu as feies severas de Duke Braden se suavizarem pela
primeira vez desde que o tinha conhecido. Ele no chegou a sorrir, mas seu
olhar tornou-se to doce que quase a fez cambalear. Ela teve de dar um passo
frente para se apoiar no espaldar de uma cadeira.
Ento, permita-me acompanh-la at l embaixo? Ele inclinou-se
polidamente, com uma das mos nas costas. Era como se fosse um cavalheiro
convidando-a para um passeio no parque. Mas primeiro eu gostaria que a
senhorita fosse at meu camarote para garantir a Kulalang que no era sua
inteno amaldioar seu esprito quando desenhou o retrato e apontou o osso
para ele.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Mas de que osso o senhor est falando? perguntou Abigail


intrigada, enquanto caminhavam pelo convs.
A caneta de marfim que Kulalang quebrou em pedacinhos. Ele
pensou que a senhorita a estava apontando em sua direo. Depois, ao ver o
prprio retrato, teve certeza de que a senhorita queria destruir seu esprito.
Sabe, quando um aborgene surpreende algum o apontando com um osso,
desiste da vida e deita-se para morrer. Espero que a senhorita lhe explique
que no pretendia prejudic-lo. Estive tentando convenc-lo disso, mas creio
que ele se recuperar mais depressa se ouvir as palavras de sua boca.
Naturalmente! Nunca me passou pela cabea
Eu sei. Venha, temos de descer estes degraus.
Abigail Anne Rosemont comeou ento a conhecer de perto as pessoas
que at ento s avistara a distncia. Esquecendo-se de que seria considerado
imprprio para uma senhorita visitar sozinho o camarote de um homem,
concentrou-se apenas em tentar entender as crenas de Kulalang e em pedirlhe desculpas pelo acontecido. Emocionou-se ao ver o aborgene antes to
abatido levantar-se da esteira colocada ao lado da cama do sr. Braden e
dirigir-se a ela com um sorriso.
Senhora parecida comigo disse Kulalang. Cabelos como as
ondas do mar. S que h pr-do-sol nos seus. Kulalang tambm desenha.
Pegue! Presente. E colocou nas mos de Abigail o woomera que antes atirara
contra ela. Os entalhes mostravam caadores e suas presas exticas.
Comovida demais para falar, Abigail s balanou a cabea e piscou para
afastar as lgrimas. Duke Braden assistia cena, impassvel.
Enquanto se dirigiam para a terceira classe, Duke Braden explicou que as
mulheres que estava levando para Nova Gales do Sul chamavam-se a si
mesmas de as noivas de Braden, embora ele no tivesse a inteno de casarse com nenhuma delas.
Ao chegarem ao estreito compartimento de proa, onde os vrios leitos
ficavam enfileirados nas paredes, como se fossem prateleiras, Duke Braden
comeou a fazer as apresentaes.
Clarissa Nye, Deanna Dill, Evelyn Chase, Cora Mercer, Grace Buck e
Beth Anne Clare. Estas senhoras so imigrantes. Esto viajando sob um novo
plano do governo, que pretende aumentar a populao de minha terra. Elas
se casaro ao chegarem l e os maridos arcaro com as despesas da viagem. '
Tenho certeza de que essas senhoras contribuiro muito para o
crescimento e progresso de Nova Gales do Sul comentou Abigail.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

As mulheres sorriram diante do cumprimento e duas delas chegaram a


fazer uma mesura. Grace Buck, uma morena de olhos castanhos, foi a
primeira a falar.
No temos a menor idia de quem sero nossos maridos. O sr. Braden
j nos avisou de que haver muito confuso quando chegarmos. Por falar em
confuso, a de ontem foi terrvel, no concorda, srta. Rosemont? A gritaria, as
galinhas Ficamos surpresas com a reao de Kulalang. Ele sempre to
quieto e delicado, no mesmo, sr. Braden?
A srta. Rosemont j conversou com Kulalang e explicou-lhe que no
teve a menor inteno de fazer-lhe mal.
Sim. Creio que agora est tudo acertado entre ns concordou
Abigail. E agora quero dar-lhes estas roupas para substiturem as que
ficaram manchadas de tinta.
Mas no podemos aceitar coisas to finas! disse Grace Buck,
passando timidamente a ponta do dedo no tecido azul de um dos vestidos.
Sei por experincia prpria que a gua do mar no lava manchas de
tinta e desejo compens-las de alguma maneira. Por favor, aceitem. Alm
disso, j desenhei vocs vrias vezes e estas roupas poderiam ser
consideradas um tipo de pagamento por terem me servido como modelos.
Ai, que lindo! exclamou Evelyn Chase. Agora somos modelos de
uma artista! Mas diga-me, srta. Rosemont, o que vai dar ao sr. Braden para
compensar pela casaca suja de tinta e o sangue na perna da cala?
acrescentou, com uma risadinha maliciosa e cutucando o brao de Duke com
o cotovelo.
Houve um instante de silncio enquanto as noivas de Braden esperavam
para ver qual seria a resposta de uma dama to fina provocao. Abigail
comeou a gaguejar. Braden, tambm um tanto sem jeito, veio em sua
salvao.
A srta. Rosemont vai me prometer que no apresentar queixa contra
Kulalang quando desembarcarmos. Posso contar com isso, senhorita? Uma
denncia de acusao tem graves conseqncias para um aborgene.
Dar queixa? Claro que no. Mas imponho uma condio: quero que
suas amigas aceitem meus presentes.
As noivas atiraram-se sobre as roupas como crianas entusiasmadas.
Mostravam os vestidos e saias umas s outras e tocavam os tecidos com
gritinhos de prazer. Abigail levantou os olhos para Duke e surpreendeu-o
fitando-a com tal intensidade que ela se sentiu acariciada. Um frmito de
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

emoo espalhou-se pelo seu corpo.


Quando os dois estavam voltando para a primeira classe, Duke falou:
Amanh o dia em que cruzaremos a linha.
Linha? Oh, sim, o equador. Ouvi contar que costumam fazer uma
grande festa para aqueles que o atravessam pela primeira vez. E tambm, pelo
que o capito Gates me disse, uma vez passado o equador, comearemos a
atravessar o oceano at atingirmos as costas do Brasil.
Duke estendeu a mo e segurou-a pelo cotovelo para faz-la parar antes
de entrar pela porta do salo.
Mas, para mim, foi hoje o dia em que a senhorita cruzou a linha. E foi
uma festa e tanto.
Abigail virou-se para encar-lo sob a luz do sol. Ambos pareciam estar
com os ps colados no piche quente que vedava o espao entre as tbuas do
convs. Eles entreolharam-se, quase sem respirao. Nenhum dos dois se
mexeu, como se no quisessem romper o vnculo que se forjara entre eles.
Os olhos de Duke desceram para a boca de Abigail. Ela, numa
antecipao que no conseguiu controlar, entreabriu os lbios, mas manteve
as plpebras ligeiramente abaixadas, sem coragem de mergulhar nas
profundezas dos olhos azuis. Nesse momento, porm, vozes vindas do salo
a foraram a voltar para a realidade.
Bem, agora preciso entrar. Um bom dia despediu-se, com a voz
subitamente rouca.
Concordo inteiramente disse Duke.
A mo dele, que at ento segurava o cotovelo de Abigail sem que os
dois se dessem conta disso, caiu para o lado.
Abigail suspirou quando ele se afastou. Sem aquele homem ao seu lado
sentia-se como uma vela abandonada pelo vento.
Depois que o veleiro atravessou o equador, os dias pareceram voar.
Abigail passava a maior parte do tempo desenhando e retratou as noivas uma
a uma enquanto conversavam amigavelmente. s vezes Kulalang vinha v-la
trabalhar e tambm fazia alguns desenhos. O aborgene falava pouco, mas
Abigail prestava grande ateno s suas palavras, decidida a captar o mximo
sobre a Austrlia. Ela tambm conversava bastante com Duke Braden, mas
entre eles ainda existia uma barreira, embora j no parecesse to
intransponvel.
Nessas conversas, Abigail aprendeu muito sobre Nova Gales do Sul com
Kulalang e Duke Braden, e tambm muito sobre uma Inglaterra que no
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

conhecia com suas novas amigas da terceira classe. Ouviu histrias de misria
e tristeza.
Cora Mercer era a quinta filha de uma famlia de onze. Trabalhara como
costureira de manh at a noite, mas tivera de desistir do trabalho porque
ficara com a vista fraca devido ao sarampo. Sem um tosto, estava pensando
em fazer a rua, como dizia, quando algum lera para ela o anncio de Duke
Braden estampado num jornal que cara na sarjeta.
Grace Buck tinha um pai bbado que lhe dava surras terrveis.
Desesperada, ela fugira para a casa de conhecidos, mas fora mal recebida.
Evelyn Chase era viva de um marinheiro e seus dois filhos tinham morrido
vtimas de uma febre. Estava certa de que no lhe restava nenhum futuro at
encontrar no anncio a oportunidade de comear uma nova vida em outro
pas.
Diante de tantas histrias tristes, Abigail nem teve coragem de falar sobre
os acontecimentos de seu passado que a tinham feito procurar uma vida de
recluso. Em suas conversas, s dizia que estava indo Austrlia para visitar
seus primos em segundo grau. No entanto, cada vez que tocava no assunto
perto de Duke Braden o clima entre eles parecia escurecer.
Agora que o veleiro navegava pelos trpicos, chovia todas as tardes e
noite. Abigail precisava se controlar a cada aguaceiro para no ir ao convs e
lavar-se sob a chuva quente e abundante. Para uma mulher acostumada com
banhos dirios, a escassez de gua era o maior fardo daquela viagem.
As duas outras mulheres da primeira classe pareciam se contentar com o
jarro de gua que recebiam diariamente. Abigail queria e necessitava mais,
mas hesitava em ser diferente delas. No queria ser considerada mimada
pelos seus companheiros de viagem e jamais se rebaixaria a oferecer suborno
a um dos marinheiros para obter uma rao extra do precioso lquido. Numa
certa noite, enquanto caa uma chuva morna, ela ouviu vozes femininas vindo
da proa e imaginou se as noivas no estavam aproveitando a oportunidade
para se banhar. Desejou poder imit-las, mas no se atreveu a ir ao convs
sozinha. No entanto, tomou uma deciso. Iria fazer como os homens, que
recolhiam gua doce nas velas.
Ela conseguira obter do capito a informao de que entre trs e quatro
da manh era a hora em que havia menos tripulantes acordados. Nesse
intervalo, apenas o imediato e um marinheiro ficavam cuidando do timo.
Assim, quando a tempestade acabou, pegou o jarro de loua e dirigiu-se para
as velas mais prximas. Resolveu que repetiria o trajeto tantas vezes quantas
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

fossem necessrias at ter tudo lavado: seus cabelos, suas roupas e at seu
cachorro!
O plano funcionou com perfeio. O nico inconveniente era que ela se
molhava toda cada vez que puxava a corda da vela para recolher a gua. Mas
Abigail ria baixinho porque estava se divertindo muito com aquilo. Como se
livrara do espartilho e anguas, logo estava com o vestido completamente
ensopado aderindo ao seu corpo como se fosse uma segunda pele. Na viagem
seguinte, tirou os sapatos. Era bom demais estar ali no convs sozinha, livre,
sentindo a brisa agitar seus cabelos recm-lavados. Decidira deixar o banho
por ltimo, mas no agentou esperar. Voltando ao camarote, despiu-se e
entregou-se ao luxo de se esfregar demoradamente com a deliciosa gua doce
e o sabonete de lavanda que a fez lembrar-se de Fairleigh.
Terminado o banho, voltou a pr o mesmo vestido molhado. Que
sensao maravilhosa! Faria mais uma ou duas viagens para lavar algumas
roupas e depois chegaria a vez de H.M. Como j recolhera toda a gua
acumulada nas velas meriores, agora teria de tentar a joanete, a mais baixa no
mastro principal. Ela ficava bem mais distante, mas nada seria capaz de
impedi-la!
Abigail pegou o jarro e foi at o castelo de proa. Depois de quase dois
meses no mar, sentia-se quase uma parte do veleiro. Olhou para cima e viu a
vela pesada e redonda, como se fosse uma rvore frutfera pronta para ser
colhida. A vela era larga. Ela teria de alcanar um de seus cantos. Indo para
perto da amurada, segurou-se numa corda, levantou-se na ponta dos ps e
ergueu bem alto o brao que carregava o jarro.
Uma deliciosa e mida ninfa do mar emergiu das ondas para tentar os
pobres mortais.
A voz vinda de trs dela a fez saltar. Duke Braden! Abigail teria cado se
a mo forte no a pegasse pela cintura para ampar-la. Outra mo cobriu a
sua na ala de loua, ajudando-a a segurar o jarro. Abigail puxou-o com fora,
mas com o movimento brusco virou-se para a frente, ficando cara a cara com
o homem.
Agora estava presa num abrao, com os quadris e coxas pressionados
contra o corpo de Duke, o vestido molhado se esticando sobre seus seios
ofegantes. Para seu completo embarao, sentiu os bicos se enrijecendo contra
o tecido mido. Duke usava apenas calas e uma camisa branca aberta no
pescoo.
O senhor me assustou sibilou Abigail, tentando se soltar. Duke nem
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

se mexeu. Ela tentou enfiar o jarro entre os dois, mas no havia espao.
Foi por isso que a segurei. Se casse ao mar, ningum notaria sua falta
at ser tarde demais. E longe de mim querer privar os ilustres GodfreyBennett de porem as mos em voc assim. Concorda? A voz de Duke
estava mais seca do que nunca.
Abigail sabia que devia exigir que ele a largasse, mas o corpo musculoso
encostado ao seu, o brao forte que a apertava e at mesmo o leve hlito de
conhaque que podia perceber atordoaram seus sentidos. Ela parecia
entorpecida, embora correntes de energia percorressem seu corpo. Mas
finalmente recuperou a voz:
Os Godfrey-Bennett jamais por as mos em mim deste jeito!
Ser? desafiou Duke, soltando-a. Vejo que voc no conhece
Phillip, o herdeiro da famlia. Tenho absoluta certeza de que ele considerar
voc e sua fortuna um prato muito saboroso.
Ele voltou a sentar-se na amurada do castelo de proa, onde estivera
quando Abigail aparecera. Cruzou os braos sobre o peito e as pernas na
altura do tornozelo. Estava descalo.
O senhor no tem o direito de falar desse jeito sobre Phillip ou sobre
mim. Prato saboroso! reclamou Abigail, segurando o jarro contra o peito
arfante. E o que sabe sobre minha fortuna? acrescentou, desconfiada.
Talvez fosse somente por causa de seu dinheiro que ele permitira que ela se
juntasse ao seu grupo. Na certa s tolerava sua presena devido aos presentes
que dera s noivas.
Creio que um de seus ilustres companheiros da primeira classe
mencionou sua herana. Eu no costumo me manter a par de nobres
herdeiras e suas fortunas.
Eu no sou nobre, embora o ttulo adequado para mim na corte seja
lady Abigail.
Eu tambm no tenho nada de nobre retrucou Duke, num tom de
caoada. E por sorte, a corte est muito longe de minha terra.
Abigail comeou a se afastar. No chegou a dar nem quatro passos antes
de ele pux-la pela mo e voltar a abra-la.
Voc! Voc escondeu toda sua pose para agrad-las! Subornou-as com
presentes e retratos, e comeou a se meter em suas vidas e coraes para mais
tarde se divertir custa delas!
Do que o senhor est falando? De seu pequeno harm? No precisei
fingir para elas. Tenho sido apenas gentil, mas o senhor parece incapaz de
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

reconhecer o que delicadeza. Kulalang, ao contrrio, entendeu que


Ento aprecia os selvagens, minha fina srta. Rosemont? Pois a
selvageria talvez seja a receita para domesticar gente de seu tipo e da laia dos
Godfrey-Bennett!
Abigail levantou a mo livre para esbofete-lo. Duke segurou-lhe o
pulso. Ele no acreditava em violncia nem em demonstrar raiva. Jurara
nunca mais brincar com aquela mulher ou toc-la, mas todo seu autocontrole
se desvanecera quando a vira se inclinar perigosamente sobre a amurada para
tentar alcanar a vela. O corpo flexvel sob o vestido molhado o enlouquecera.
E depois, o perfume de lavanda o afetara profundamente. No sabia dizer por
que aquela criatura exercia tamanha atrao sobre ele, quando no podia
suportar gente de sua classe! Furioso consigo mesmo, apertou-a com mais
fora e segurou-lhe o queixo enquanto sua boca cobria a dela.
Duke esperou por uma luta, uma bofetada, at mesmo uma mordida.
Mas a moa pareceu amolecer contra seu corpo. A boca, porm, mantinha-se
rgida. Ele quase quis se afastar para lembr-la de respirar. No entanto,
continuou com o beijo e a presso acabou fazendo-a suavizar os lbios e
entreabri-los. Ento Duke Braden sentiu-se mergulhando em guas mais
misteriosas do que o oceano que os cercava.
Abigail sentiu suas coxas macias se amoldando ao corpo rgido de Duke
Braden. Agora respirava em unssono com ele. A lngua ousada penetrava nas
profundezas de sua boca. A ponta atrevida tocou-lhe os dentes e a lngua at
obrig-la a corresponder. Seus seios estavam pesados contra o peito
musculoso.
Sentiu a mo que segurava seu queixo descer, acariciando a curva do
pescoo, at ir se prender nos cabelos de sua nuca, forando-lhe a cabea para
trs. Duke aprofundou o beijo. Ele a sondava com prazer e a fez recordar da
deliciosa sensao que experimentara quando brincara na gua quente e doce
da chuva.
Ambos permaneceram trmulos e abraados depois que o longo beijo
terminou.
Loucura disse Duke numa voz to baixa que o vento levou a
palavra.
Pura insanidade.
Voc vai nos desenhar assim?
No seja ridculo! Duke suspirou e afastou-se.
Quando a vi ali, estendendo o corpo para apanhar a gua, foi como se
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

a figura de proa tivesse adquirido vida. A ninfa do mar


Ento ela uma ninfa? Abigail tentou manter a conversa para
disfarar a devastao que o beijo lhe causara. A figura de proa uma
ninfa do mar?
O capito me contou que ela Clitio, a ninfa apaixonada por Apolo,
que no a suportava explicou Duke, com a voz voltando ao normal. A
pobre ficava sentada beira-mar, molhada e desarrumada, sonhando com seu
amor impossvel. Ela foi definhando e morreu. Os deuses a transformaram
num girassol para seu rosto poder sempre acompanhar Apolo, o deus sol.
Uma bela histria para uma bela ninfa como voc acrescentou sarcstico.
Entendeu a moral da lenda?
Pois esta ninfa no ama ningum e jamais amar, se no encontrar
algum capaz de beijar melhor do que isso!
Furiosa, Abigail atirou nele o resto da gua do jarro e fugiu.
Duke no a seguiu, embora Abigail meio temesse, meio desejasse que o
fizesse. Ouviu a risada spera atrs dela e correu mais rpido. Ela, sempre to
cautelosa e circunspecta, perdera a cabea como se fosse uma adolescente. E
tudo por causa de um homem orgulhoso e atrevido! Uma das coisas que mais
a irritara era ele ter mencionado a probabilidade de Phillip Godfrey-Bennett
v-la como uma possvel esposa. Claro que ela mesma pensara nisso, mas no
imaginava que um estranho percebesse to facilmente a situao.
Tambm no gostara nada de ele ter falado sobre sua fortuna.
Podia ser um sinal de que estivera sondando sua vida. Quem sabe estaria
at a par da causa do seu longo exlio em Kent. Duke Braden era o tipo de
homem que acreditaria nos boatos espalhados por lorde Northurst. E
conhecendo seu passado, poderia v-la como uma presa fcil para suas
paixes casuais.
Apesar de j ser madrugada, Abigail bateu a porta do camarote com
fora, mas depois teve de segurar o focinho de H.M. quando ele comeou a
latir.

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CAPTULO III

A calmaria, que fez com que o veleiro navegasse lentamente, foi boa para
estabilizar os nervos de Abigail. A semana quente e quase sem ar terminou
com uma sbita tempestade que quebrou vergas e rasgou velas. Depois dos
reparos e aproveitando o vento favorvel, eles rumaram para o cabo Horn.
Percebendo que no poderia passar o tempo todo no camarote sem levantar
suspeitas ou parecer tola, Abigail voltou a sair, mostrando-se amvel com
seus companheiros das vrias classes, exceto com Duke Braden, que, sem
dvida, considerava-se membro de uma classe parte.
Agora, depois de cada chuva, Abigail encontrava junto de sua porta um
grande balde de gua doce. Na primeira vez teve vontade de atir-la no
ousado sr. Braden, mas dando-se conta da preciosidade do presente que
estava recebendo, agradeceu-lhe delicadamente. Talvez ele estivesse tentando
compensar o atrevimento daquela noite esforando-se para parecer um
cavalheiro. Embora no tivessem tocado no assunto, Abigail percebeu que ele
estava com remorsos por t-la beijado. A gratido pela sua atitude
cavalheiresca e pela gua misturou-se com a fascinao que sentia por ele.
Apesar do acontecido, teve de admitir a si mesma que apreciava muito
sua companhia, como tambm a de Kulalang e as seis mulheres. Por isso,
apesar do sofrimento que experimentara devido a mexericos no passado,
escolheu ignorar as insinuaes da Sra. Gates e da Sra. Graham, de que ela
agora parecia preferir gente abaixo de seu nvel.
Numa tarde em que Abigail e as moas conversavam com Braden no
convs, ela comentou:
Essas pastagens verdejantes e as montanhas Blue que o senhor
descreve com tanto realismo nos do a idia de que tudo maravilhoso em
sua terra.
Abigail no se dera conta de que depois de semanas de convivncia com
Duke Braden ela voltara a deixar cair guarda. Seu rosto agora se suavizara,
mostrando uma expresso sempre esperanosa, e ela sorria com freqncia,
exibindo os dentes brancos e pequenos. Duke Braden estava to encantado
diante daquela beleza radiante que muitas vezes nem prestava ateno no

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

que ela falava.


Garanto-lhe que fascinante foi tudo o que conseguiu dizer e, pela
primeira vez em semanas, enquanto Abigail estava voltada para ele, deixou os
olhos descerem de sua boca para o decote realado pelo babado do corpinho
do vestido. Ao notar os olhos dela se arregalando diante de sua ousadia,
voltou a contemplar o mar. No queria estragar a cordialidade que se
estabelecera entre ambos depois do beijo louco de semanas atrs. Gostaria
muito de cortej-la, mas sabia que aquilo s poderia terminar em desastre.
Com medo de que ela lesse seus pensamentos, pigarreou e disse ao grupo:
Que tal caminharmos um pouco? Quem vai passear comigo desta vez?
S est faltando a sita. Rosemont disse Grace Buck, com uma
risadinha travessa.
Duke sabia que de incio a esperta Grace apaixonara-se por ele. A pobre
moa, to maltratada, encantara-se com suas atenes e confundira seus
sentimentos. Agora, porm, ela agia como se ele no fosse nada alm do que o
guardio e conselheiro das noivas. Lembrou-se da conversa que ouvira entre
ela e Abigail, e que o fizera dar boas risadas.
Duke Braden to elegante dissera Grace. to controlado,
parece ser capaz de resolver qualquer problema. Espero que os solteiros de
Nova Gales do Sul sejam iguaizinhos a ele.
isso que voc pensa? respondera Abigail, aparentando surpresa.
Em minha opinio, elegante no bem o termo para descrev-lo,
principalmente levando-se em conta que ele no faz a menor questo de
seguir a moda. Mas vejo que voc gosta muito dele.
Todas ns o adoramos. Ele poderia ter nos enfiado neste navio e
esquecido de ns. No entanto, fez tudo para nos animar e tornar a viagem
mais fcil. Eu tive meus sonhos a respeito dele, se que a senhorita me
entende, mas acabei me conformando com a realidade. Na certa ele vai se
casar com uma troco mido, uma moa nascida l mesmo.
Sim, claro, nada mais natural concordara Abigail, embora dando a
impresso de que no entendera muito bem.
Duke sorrira. A herdeirazinha mimada, com toda a certeza, jamais ouvira
a expresso troco mido ser empregada daquela forma. Mas ela logo
aprenderia o significado de seleto e troco mido em Nova Gales do Sul!
Mas Grace continuara Abigail , voc no tem a impresso de que
o sr. Braden tem uma personalidade que existe algo escuro em seu outro
lado?
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CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Grace Buck explodira numa gargalhada.


Para mim, ele tem um lado de trs to interessante como o lado da
frente, srta. Abigail, e no vi nada de escuro nele. Acho que a nica coisa
escura que existe aqui o traseiro de Kulalang.
Grace, o que isso! protestara Abigail, corando. Ele tivera de
apertar os braos contra o peito para no se unir s risadas de Grace. No
saberia dizer por que, mas se divertia muito com o desconforto da fina srta.
Rosemont diante das tiradas maliciosas de suas protegidas.
Agora, porm, estava resolvido a ser o mais atencioso possvel para fazer
Abigail gostar dele. s vezes desejava-a to desesperadamente que precisava
lutar contra a tentao de agir como um selvagem e carreg-la para seu
camarote, esquecendo-se de todas as convenes. Em outras, sentia vontade
de estrangul-la pelos seus modos aristocrticos que o faziam recordar do que
encontraria quando ambos chegassem ao seu destino. Jamais estivera to
perto de perder o controle e isso o assustava. Como agiria quando cruzasse
com ela em Nova Gales do Sul? Lembrou-se de como Abigail se mostrara
entusiasmada quando lhe contara que a fazenda Braden ficava no vale
Parramatta, fazendo divisa com a imensa propriedade dos Godfrey-Bennett.
To perto e ao mesmo tempo to longe ele acrescentara, recusandose a responder s perguntas ansiosas que se seguiram.
Mas naquele momento, com todos aqueles olhos femininos
contemplando-o, no teve como recusar o desafio de Grace.
Enquanto Kulalang, que estava sentado de pernas cruzadas, batia numa
tbua com duas varetas tirando um ritmo danante, ofereceu o brao a
Abigail e os dois saram passeando pelo convs volta do veleiro. Ela, como
sempre, abriu a sombrinha como se os poucos raios de sol que se insinuavam
por entre as nuvens pudessem prejudicar sua pele de seda.
No vejo necessidade de a senhorita carregar esse cogumelo quando
est usando um chapu de aba larga. Apesar de tantos cuidados a senhorita j
est mais morena. O simples reflexo do sol na gua suficiente para queimarlhe a pele.
No apropriado uma dama ficar bronzeada nem um cavalheiro tocar
nesse assunto.
Se a senhorita est querendo insinuar que no sou um cavalheiro,
devo dizer que entendo isso como um elogio. Mas quero lhe contar uma outra
grande tolice das damas de Sidney e adjacncias. Elas se recusam a andar a
cavalo porque o sol de l mais forte e pode bronzear suas peles de marfim.
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CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Verdade? Abigail virou-se para ele e seus olhos se encontraram


pela primeira vez desde que tinham comeado o passeio. Ela sentiu um n no
estmago s por encar-lo. Que pena lamentou , mas prefiro me
arriscar a ficar com sardas do que deixar de cavalgar.
A escolha sua, mas todos vo comentar.
E da? Eu adoro cavalgar. Usarei um vu para me proteger do sol. E
duvido que meus anfitries e seus amigos falem mal de mim por isso!
Duke Braden gostou de ouvir o desafio saindo dos lbios deliciosamente
carnudos. Mas sabia que esse modo independente de pensar se esvairia no
instante em que Abigail Anne Rosemont se visse fechada em The Grange,
com os pedantes, poderosos e ricos Godfrey-Bennett.
A senhorita no sabe que at mesmo eles acenou com a cabea para
a porta do salo da primeira classe, pela qual estavam passando , esto
falando em suas costas, censurando-a por se misturar com as classes
inferiores?
Abigail estava bem a par dos falatrios, mas no quis dar a impresso de
que aquilo a incomodava. Pesara os prs e contras e decidira no modificar
seu comportamento. Alm disso, no tinha a menor inteno de rever a Sra.
Gates e a Sra. Graham quando chegasse Austrlia.
Espero que eles apenas estejam comentando que fiz bons amigos e
aprendi muito sobre Nova Gales do Sul com o senhor e Kulalang. Os dois
botnicos, por exemplo, sempre vem me perguntar o que aprendi sobre a
flora de l.
Duke Braden sorriu. A sombra de elogio que percebera o emocionou,
embora estivesse bem a par dos perigos de uma tal vulnerabilidade.
Admiro sua atitude diante de certas coisas, srta. Abigail Rosemont.
Ser realmente uma pena v-la mudar quando chegarmos.
Mas eu no mudarei. Tenho vinte e seis anos, estou velha demais para
modificar minha personalidade. H muito tempo eu escolhi viver sozinha e
acostumei-me a agir de acordo com minhas prprias opinies.
Ah, o passado que a senhorita jamais menciona.
Talvez eu fale nele no dia em que o senhor me contar por que tem
tanta m vontade em relao aos meus primos, os Godfrey-Bennett.
Duke j podia sentir a barreira erguendo-se entre os dois e ainda nem
tinham feito uma volta completa no convs. Apesar de tentar se controlar, ele
explodiu:
Eu tenho m vontade em relao a eles? Pois vou lhe contar o que a
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

gloriosa Sra. Godfrey-Bennett dir se a vir queimada de sol depois de uma


cavalgada. Que seu rosto est marrom-condenado! Essa uma cor que eles
consideram nojenta porque descreve tudo o que lhes insuportvel. Duke
quase gritava. Os malditos seletos de Nova Gales do Sul iam estragar a
mulher voluntariosa que tinha a sua frente e ele no podia fazer nada para
salv-la.
Os dois viraram-se um para o outro como se fossem adversrios. Duke
cruzou os braos sobre o peito e apertou os lbios. Abigail segurava a
sombrinha fechada como se fosse uma lana com a qual iria atravess-lo. O
som do tambor improvisado de Kulalang pareceu ficar mais forte.
O senhor Abigail parou, mas logo comeou de novo. A Nova
Gales do Sul que o senhor nos descreveu parece ser muito bonita, mas no
podemos ignorar que est cheia de condenados. Ora, no creio que seja
normal algum gostar de prisioneiros ou fazer amizade com eles.
Maldio! Duke sentia-se ao mesmo tempo furioso e desapontado.
Quando essa mulher descobrisse a origem de sua famlia, a origem de metade
das famlias de Nova Gales do Sul, nunca mais iria querer v-lo. Talvez fosse
melhor assim. Saiba, inglesa e seleta senhorita Rosemont, que o mundo
est cheio de prisioneiros. Ns, por exemplo, somos prisioneiros deste navio!
No era disso que eu estava falando. Eu Abigail parou de
repente, dando-se conta de que poderia ter cometido uma gafe. O
senhor o senhor por acaso j esteve na priso?
No, minha cara. Mas se eu tivesse sido condenado, provavelmente
seria por atirar ao mar gente do seu tipo. E agora, com licena. Creio que ser
melhor para sua preciosa reputao, tanto aqui como l, a senhorita no ser
vista com uma pessoa to suspeita como Duke Braden. Passe muito bem. E
ele afastou-se com um seco gesto de cabea.
Depois disso, os dias se arrastaram para Abigail. Ela ainda passava boa
parte de seu tempo na proa, conversando com as noivas, porque no iria
permitir que o azedume do sr. Braden a afastasse delas. Mas ele passou a
evit-la, nunca aparecendo quando ela estava l. Essa atitude chamou a
ateno das mulheres e, sem dvida, tambm das faladeiras da primeira
classe. Grace Buck acabou perguntando sem rodeios o que tinha acontecido
entre eles.
Ns simplesmente descobrimos que no temos o mesmo modo de
pensar explicou Abigail, tentando aparentar descaso. Somos de mundos
diferentes e no me refiro apenas Inglaterra e uma de suas colnias.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Garanto-lhe que essa uma situao mutuamente aceita e mutuamente


desejada, Grace.
Mutuamente desejada, duvido resmungou Grace. De incio no
gostara de ver o interesse do sr. Braden pela srta. Abigail, mas com o passar
do tempo aprendera a gostar deles e agora queria ajud-los.
Das seis mulheres, Grace era a mais chegada a Abigail. As duas tinham
longas conversas, que a ajudavam a exorcizar os fantasmas do passado.
Sabendo que a moa gostava de coisas bonitas, Abigail s vezes a convidava
para ir ao seu camarote ver as roupas que trouxera de Londres. Logo Grace
comeou a se oferecer para ajud-la a se vestir e se pentear.
Numa tarde, as duas estavam na cozinha do navio, esquentando ferros
no fogo para passarem alguns vestidos. Grace comeou a falar do pai e
depois confessou que se sentia culpada por no ter vivido bem com ele.
Eu nunca fui grande coisa. Acho que muitas vezes mereci apanhar. Se
eu tivesse sido mais compreensiva
Mas Abigail a fez ver que alguns homens recorriam violncia quando
no queriam admitir que estivessem errados.
Uma vez tive a infelicidade de cruzar com um homem que era um
perfeito vilo. Ele me agarrou, tampou minha boca e me machucou. Tenho
certeza de que passou a me odiar ainda mais depois disso porque seu ato de
violncia s serviu para provar o quanto era vil. possvel que tenha
acontecido algo parecido com seu pai. Vendo em voc algum melhor e mais
forte, com quem no conseguiria se igualar, usava a fora fsica para diminula. No houve nenhuma culpa sua Grace. Sabe, quando minha me faleceu e
ouvi contar que a verdadeira causa de sua morte fora a saudade de meu pai,
deixei-me envolver por um terrvel sentimento de culpa, achando que eu no
a amara o suficiente para compensar a ausncia dele. Mas uma amiga querida
me fez ver que eu no devia me punir pelo passado e que era digna de amor e
carinho. O mesmo vale para voc, Grace. Deixe o passado para trs e pense
que daqui em diante voc s atrair carinho e compreenso.
Oh, srta. Abigail, de hoje em diante vou pensar de outra maneira
prometeu Grace, com lgrimas deslizando pelas faces. J no tenho tanto
medo de cair nas mos de um marido igualzinho ao meu pai. Sei que isso no
vai acontecer.
Claro que no! O sr. Braden um homem correto e bondoso, e jamais
a deixaria se casar com um bruto.
bom ver que a senhorita o tem em to alta conta murmurou
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Grace.
Naquele mesmo dia Abigail decidiu que enfrentaria novamente o sr.
Braden. Precisava de sua permisso para convidar Grace para ser sua criada e
dama de companhia durante o tempo que permanecesse na Austrlia.
Absolutamente fora de questo negou Duke Braden, no instante em
que ouviu o pedido.
Os dois estavam sozinhos no castelo de proa. Golfinhos e peixes
voadores brincavam nas ondas, cintilando sob os raios do sol.
Mas seria um excelente emprego para ela insistiu Abigail, tentando
manter-se calma apesar do rosto duro e olhos gelados que a enfrentavam.
Naturalmente, eu me encarregarei das despesas da viagem. Assim ela ter
tempo de encontrar algum de quem realmente goste em vez de ser obrigada
a se casar com o primeiro homem que surgir nas docas disposto a pagar pela
sua passagem, como determinado pelo seu programa de imigrao.
Meu programa?
Achei melhor falar com o senhor antes de dar esperanas a Grace. Ela
est muito assustada com a possibilidade de arranjar um marido que bater
nela, como fazia seu pai.
Que tocante! Vejo que a senhorita j resolveu tudo para mim e Grace.
Abigail sentiu vontade de jog-lo pela amurada, mas conteve sua
irritao pelo bem de Grace e tentou uma outra abordagem:
Grace muito habilidosa com vestidos e penteados. Ns nos damos
bem e ela seria uma tima dama de companhia
No vou deixar que os Godfrey-Bennett arruinem a vida dela
tambm!
Tambm? Quer dizer que eles arruinaram sua vida e o senhor est me
culpando por isso?
O que eu quis dizer que eles estragaro a vida de Grace alm da sua,
lady Abigaill
Olhe aqui
No, olhe aqui a senhorita. Grace Buck e as outras so as primeiras
mulheres livres que iro a Nova Gales do Sul para ficar. Elas se casaro com
homens tambm livres, escolhidos a dedo, e financeiramente independentes.
Com toda a certeza, nenhuma delas emigrou para se tornar criada de
seletos. Se um dos reprteres do Sidney Gazette descobrir que uma das
chamadas noivas de Braden se tornou empregada domstica, todo o projeto
ir pelos ares.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Talvez Grace Buck queira decidir seu prprio destino argumentou


Abigail e em seguida acrescentou, com mais sarcasmo do que gostaria:
Mas claro, eu detestaria estragar sua vida em terra, apesar de o senhor ter
feito tudo para estragar minha vida no mar.
A resposta, srta. Rosemont, no.
Ento no temos mais nada a dizer um ao outro.
Concordo inteiramente.
Abigail esteve a ponto de fazer sua proposta a Grace, ignorando o mauhumorado sr. Braden, mas acabou no tocando no assunto, nem mesmo na
tarde em que levou s noivas alguns presentes pr-nupciais: uma capinha
com pingentes para Clarissa, que sempre se mostrava friorenta; um regalo de
veludo com um belo bordado para Deanna Dill, apreciadora de trabalhos de
agulha; uma angua com bicos na barra para Evelyn Chase e uma sombrinha
para Cora. Beth Anne Clare ganhou um chapu com penas em tons de azul
para combinar com seus olhos e para sua amiga Grace, Abigail deu um par de
luvas de pelica branca e uma caixa de madeira entalhada para guard-las.
Quando disse a Grace que gostaria que ela usasse as luvas em seu casamento,
viu uma sombra de medo toldar os olhos da moa. Por que o sr. Braden era
to irredutvel?, pensou. Como podia ser to cruel, to sem humanidade?
Ela resolvera no pensar mais no sr. Braden, mas nos ltimos dias da
viagem, enquanto passavam pela Nova Zelndia a caminho do litoral de
Nova Gales do Sul, no conseguia tir-lo da cabea. H algum tempo
Kulalang tambm j no vinha procur-la para lhe explicar sobre os ventos, as
ondas ou para identificar os pssaros que voavam perto do veleiro. Com toda
a certeza ele se afastara por lealdade ao patro.
Abigail suspirou. Lamentava as coisas terem ficado to mal entre ela e os
primeiros moradores da Austrlia que tivera a oportunidade de conhecer. A
nica vantagem da situao era que as senhoras Gates e Graham no
incluiriam mais o nome do sr. Braden nos mexericos sobre ela. Quis
convencer-se de que estava aliviada, mas acabou tendo de confessar a si
mesma que se sentia beira do pnico diante da possibilidade da viagem
terminar sem o menor sinal de reconciliao entre eles. Horror dos horrores,
ela sentia falta do maldito homem!
Abigail estremeceu por causa do vento frio. No hemisfrio sul as estaes
eram completamente opostas ao que estava acostumada. Talvez a regio toda
fosse to confusa como seu corao, pensou. H vrias noites vinha andando
de um lado para outro de seu camarote cheio de malas e bas, dando quatro
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passos, voltando e dando outros quatro passos, perguntando-se se no


deveria procurar o sr. Braden para agradecer pela sua companhia e das noivas
durante a longa viagem. Agora, olhando para a linha cinzenta do continente
que viera visitar, decidiu que a melhor opo seria pedir a Grace que
entregasse a ele um bilhete simples, expressando sua gratido.
De repente, desabou uma violenta tempestade. Meio aborrecida, meio
aliviada, Abigail recolheu-se ao camarote, apesar de j estar mais do que
acostumada com o balano do navio.
Na tarde de 20 de junho, depois de cento e vinte e dois dias no mar, a Sra.
Gates veio bater na porta do camarote de Abigail.
J est dando para ver as cabeas de Sidney avisou. Abigail sabia o
que eram as cabeas de Sidney. O sr. Braden lhe descrevera as duas pontas
dos promontrios que guardavam a entrada para a baa onde ficava o porto.
Vamos tentar entrar antes que esta tempestade piore continuou a
Sra. Gates. Prenda tudo o que estiver solto e segure-se o melhor que puder.
Prepare-se para algumas horas bem difceis, srta. Rosemont.
Apesar dos corcoveios do veleiro, Abigail, com H.M. nos braos,
aventurou-se at a porta do salo para olhar para fora, mas no conseguiu ver
nada alm de borrifos de gua, espuma e um cu fechado. Um arrepio
percorreu-lhe a espinha. L, na escurido, jazia sua nova vida na Austrlia. O
que poderia esperar dela? E como iria agir? Sua impresso era de que se
tornara uma mulher bem diferente daquela que abandonara a segurana de
Fairleigh e embarcara no Challenge quatro meses antes. Tremendo de frio e
antecipao, segurou H.M. com mais fora e retornou ao camarote. O
cozinho gania assustado com o barulho da tempestade.
Depois de prender e guardar todos os objetos soltos, Abigail acomodouse na cama com H.M. no colo. As condies atmosfricas tinham piorado
muito. Quando o uivar da ventania amainava ela conseguia ouvir os gritos
estridentes, quase desesperados, da tripulao. O veleiro saltava, estremecia e
gemia como se estivesse sendo sacudido por mo gigantesca. Nervosa,
desejou que Grace estivesse ali para lhe fazer companhia. Pensou em ir
cham-la, mas seria loucura tentar caminhar pelo convs batido pelas ondas.
Resolveu ir at o camarote da Sra. Graham e l encontrou a mulher do
capito. Pelo ar assustado das duas, pde ver que tinham mais com que se
preocupar do que a vida alheia.
Ainda estamos tentando entrar na baa? gritou para a Sra. Gates.
Agora tarde demais para recuarmos berrou a mulher em resposta,
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

aninhada num canto da cama da escocesa. A Sra. Graham estava plida,


parecendo pronta a vomitar. Reze para no nos espatifarmos ao p do
rochedo na cabea Sul!
Sem encontrar o conforto que procurava, Abigail voltou ao prprio
camarote e enfiou-se na cama com H.M. O cozinho gania apavorado, como
se estivesse prevendo um desastre.
O barulho l fora crescia. O som dos ventos a fizeram lembrar-se de
Kulalang, que lhe descrevera os uivos assustadores dos dingos, os ces
selvagens da Austrlia. A nica coisa que impedia que ela ficasse totalmente
vontade com o aborgene era sua mania de chamar H.M. de dingo. Fora ele
mesmo que a informara que os nativos caavam e comiam os cachorros
selvagens. Sua mente fervia com o que aprendera sobre a extica terra que
estava to perto, mas que talvez nem chegaria a conhecer. Era horrvel vir de
to longe e terminar naufragando ali!
Abigail no podia imaginar por que estavam demorando tanto para
atingir a baa de Port Jackson. Seria intil olhar pela escotilha. Daquele lado,
s veria as ondas cinzentas. Ela segurou o cachorro com mais fora e lutou
para no bater a cabea na parede a cada corcoveio do navio. Os bas
rangiam. O lampio de leo de baleia balanava loucamente, lanando
sombras assustadoras. Abigail mordeu o lbio e piscou para afastar as
lgrimas. Lembrou-se de Janet, inconformada em seu leito de morte por no
poder ver o mundo que ansiara conhecer. A lembrana a deixou ainda mais
apavorada com a possibilidade do Challenge afundar. Ela tambm poderia
morrer sem conhecer nada!
De repente, comeou a ouvir uma batida, como se algo tivesse quebrado.
O fim devia estar prximo.
Abigail gritou assustada quando sua porta abriu-se com um estrondo.
Uma figura grande e escura. Um homem. Duke Braden! Ele entrou e fechou a
porta atrs de si.
Voc no me ouviu bater? Como est enfrentando a tempestade? Eu
tinha de saber.
Ele tinha de saber. Ele tinha de saber. A frase continuava martelando na
mente aturdida de Abigail quando Duke inclinou-se sobre a cama e seguroua pelos ombros. H.M. continuou imvel, mesmo diante de Duke Braden, com
quem jamais fizera realmente as pazes. Mas Abigail se mexeu. Nem saberia
dizer como, mas logo estava de joelhos, envolvida no abrao firme daquele
homem, com a face pressionada contra seu peito forte.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Eu estava com tanto medo! E as moas? Ela teve de gritar para ser
ouvida sobre a tempestade.
Esto bem. Elas tm umas s outras para se confortar. Eu estava
preocupado com voc.
Preocupado com voc. Preocupado com voc. Abigail abraou-se a Duke
com mais fora. Ele, num movimento gil, sentou-se na cama, prendeu o salto
das botas na grade e segurou-a no colo, apoiando as costas na parede. H.M.
ficou entre os dois.
Estou bem disse Abigail com dificuldade, deixando as lgrimas
correrem. De verdade.
Pensei que voc seria bem capaz de inventar dar um passeio no convs
no meio da tempestade. Ento, quando atracssemos, voc seria o escndalo
da cidade com as saias levantadas.
Abigail no protestou contra a brincadeira nem reagiu meno de
escndalo. S continuou abraada a Duke, descobrindo, para sua surpresa,
que se o veleiro afundasse naquele mesmo instante ela se afogaria
calmamente, sentindo-se realizada. Quase desejou que a noite nunca
acabasse, apesar do perigo. Os lbios de Duke estavam em seus cabelos. Ele
parecia inalar a fragrncia de lavanda. Ela os lavara para estar apresentvel na
chegada ao porto. Apresentvel para os Godfrey-Bennett, que Duke tanto
odiava. Mas nada mais lhe importava naquela noite.
Quando o lampio que balanava loucamente apagou, Duke s disse:
Deixe-o. E um instante depois murmurou to perto das tmporas
de Abigail que seu hlito fez balanar os pequeninos cachos que ficavam ali:
Mas eu no vou deix-la.
Na escurido, Duke comeou a beijar Abigail. Primeiro as tmporas,
depois a face, o nariz, o queixo e as plpebras que estremeciam a cada cadeia.
Abigail levantou os lbios para o beijo pelo qual ansiava desde a noite no
convs semanas atrs. Sua boca suavizou-se. Ela estendeu a mo para segurar
a nuca musculosa de Duke, querendo pux-lo para mais junto dela. Foi um
beijo que pareceu infindvel, enquanto os dois ignoravam a turbulncia
causada pelos elementos.
Eles criavam sua prpria turbulncia. As mos de Duke percorriam as
costas de Abigail, fazendo-a estremecer de prazer. Ele acariciou a cintura
delicada sob o vestido e a nica angua. Algum tempo antes, assustada com a
possibilidade de o veleiro afundar e ela ser atirada na gua, Abigail despira o
espartilho.
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Eu no sei nadar foi a nica coisa que ela conseguiu dizer quando
os dois interromperam o beijo trrido para respirar. Queria compartilhar tudo
com ele, contar seus sonhos e anseios, suas tristezas e insuficincias.
Um dia eu a ensinarei murmurou ele em seu ouvido, antes de
acariciar sua orelha com a ponta da lngua. Se afundarmos agora, eu a
salvarei.
Mas Duke no podia salv-la do desejo que a arrastava como num
rodamoinho. Ao sentir as mos brandas e firmes apalpando seus seios sobre o
tecido do vestido teve a impresso de estar sendo sugada por uma onda
imensa de prazer. Desejou que no houvesse nada entre seu corpo ardente e a
mo que a tocava.
Entontecida pelo desejo, Abigail ousou explorar os ombros fortes de
Duke. Passou a mo trmula pelos msculos do brao que se destacavam sob
a pele quente e macia. Depois acariciou o peito forte, deliciando-se com os
plos levantando-se sob seus dedos. Duke gemeu e a teria deitado de costas
na cama se o cozinho no tivesse protestado com um latido por ter sido
empurrado.
Quieto, H.M; murmurou Abigail contra os lbios de Duke.
Ser que ele no vai me morder de novo? A voz dele soava distante.
No prometeu Abigail, enquanto estendia a mo para acalmar o
cachorro. Mas eu vou. E mordiscou o lbio inferior de Duke at ele
comear a beij-la de novo, com imenso ardor.
Os beijos e carcias afastaram de Abigail a preocupao com o perigo. Ela
s pensava na mo quente de Duke que subia pela sua perna, repuxando a
bainha do vestido. Sentiu-a passar pela meia de algodo e depois apalpar
deliciosamente a coxa nua acima da liga.
Mesmo na escurido, Abigail sabia que os dois olhavam um nos olhos do
outro enquanto perguntas no formuladas e infinitas possibilidades abriamse diante deles. Como se sentia segura e esplndida com Duke. Sua simples
presena parecia fazer tudo o que a ameaava deslizar para o profundo
silncio do mar.
Ento, ainda abraados e ofegantes, eles perceberam que a tempestade
estava amainando.
Acho que conseguimos disse Duke, com voz rouca.
Voc s veio porque imaginou que no sairamos vivos desta?
No sei. No. Eu no poderia deixar esta viagem terminar sem abrala de novo explicou ele, antes de sua voz falhar. Pelo menos uma vez
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

uma vez antes de tudo acabar.


Embora desejasse fechar as pernas com fora para segurar ali a mo de
Duke, Abigail conteve-se. Ele, com gestos rpidos, ajudou-a a abaixar a saia e
desamass-la. O mar j estava mais calmo. Eles continuaram abraados, mas a
racionalidade comeava a voltar.
Duke afastou a cortina da escotilha e olhou para fora.
Estou vendo a luz do farol Macquarie atrs de ns.
Conseguimos entrar na baa. Bem, melhor eu sair daqui antes que
algum aparea. A que voc ficar realmente comprometida. Ele
levantou-se e ajeitou as roupas e cabelos.
Abigail tambm se levantou. Tinha as pernas trmulas. No podia deixar
Duke Braden sair sem lhe contar o que sentia.
Eu eu queria lhe agradecer. Tivemos muitas coisas boas juntos.
Voc, Kulalang e as noivas foram uma companhia excelente. Sinto que j
tenho timos amigos aqui. Quando todos estivermos acomodados
Seus amigos sero as pessoas com quem voc ir viver.
A voz de Duke tornara a ficar dura. Ele inclinou-se sobre a cama para
afagar H.M. que, surpreendentemente, balanou a cauda e no rosnou.
Mas ficarei perto de voc e sua famlia insistiu Abigail.
Poderemos nos visitar.
Moraremos perto, mas no seremos amigos, Abigail. J lhe expliquei
isso e voc tem de acreditar e aceitar a realidade.
Embora estivesse emocionada por ouvi-lo usar seu nome de batismo pela
primeira vez, ela no conseguiu evitar a raiva diante da teimosia dele. Ficou
ainda mais irritada quando Duke tocou seu rosto com o mesmo gesto
impessoal que usara para afagar H.M.
Vejo que voc o preconceituoso, Duke Braden.
Pare, lady Abigail. Ele levantou a mo como para impedir splicas
ou discusses. Vamos terminar tudo aqui mesmo, porque, por
necessidade, de agora em diante as coisas sero muito diferentes. Ele
franziu o cenho e fechou a porta sem fazer barulho depois de passar.
Mais tarde, quando Abigail subiu ao convs para ver as luzes de Sidney
se aproximando, avistou Duke Braden com as noivas perto do castelo de proa.
Ele apontava coisas apesar da escurido. Sua voz firme chegou at ela, mas
foi impossvel distinguir as palavras. Ningum a viu ali oculta pelas sombras.
Se sua presena tivesse sido notada, pelo menos Grace teria vindo ao seu
encontro. Sentindo-se de novo solitria, forou-se a afastar o olhar do grupo
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

sua frente, tentando divisar alguma coisa na baa. Mas a escurido ainda a
impedia de ver seu novo lar.
A tripulao comeou a gritar para as pessoas no cais, que no podiam
ser vistas por quem estava no veleiro devido aos lampies que salpicavam de
luzes as docas. O Challenge atracou com um balano final. Finalmente tinham
chegado, pensou Abigail, mais vazia do que contente, e apertou o albornoz
contra o corpo, sentindo uma friagem sbita. Ela, naturalmente, continuaria a
bordo at os Godfrey-Bennett serem avisados da chegada do veleiro e virem
busc-la.
Agora, salvo os gritos dos tripulantes prendendo cordas no cais lavado
pela chuva, tudo parecia muito quieto em terra, como num anticlmax depois
da viagem to longa. Abigail subitamente sentiu medo da calmaria que
encontraria depois de ter conhecido e perdido Duke Braden e as noivas. No
os veria mais somente por causa de certos dios que lhe eram desconhecidos.
Ela apertou a amurada com mais fora, inclinou-se e olhou diretamente para
a gua que batia suavemente nas vigas do ancoradouro. Seus joelhos estavan
fracos, tanto de gratido pela chegada segura do navio como de pesar pela
perda do mundo que compartilhara com Duke, Kulalang e as noivas, e que
agora estava desabando. Sufocando um soluo, afastou-se antes de algum
v-la ou ouvi-la e entrou no camarote para tentar dormir um pouco antes do
amanhecer.

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CAPTULO IV
Abigail lanou um olhar pela escotilha e viu que seu primeiro dia em
Nova Gales do Sul seria claro e ensolarado. Grace, que a ajudava a se vestir e
pentear, terminou de prender os colchetes nas costas, ainda falando sem
parar, nervosa, comentando, entre outras coisas, o pedido do sr. Braden para
auxiliar Abigail a preparar-se para o encontro com seus anfitries. Por que um
gesto to delicado a aborrecera tanto? Perguntou-se Abigail censurando-se
pela ingratido.
Ela sentia-se exageradamente vestida depois das vrias semanas que
passara usando trajes mais leves. Escolhera um vestido verde com uma gola
formada de trs camadas de renda que caiam sobre a capinha e elegantes
mangas presunto. A saia estava bem armada pelas anquinhas e quatro
anguas com babados na barra. Prendera um vu em torno do chapu de
seda plissada, enfeitado com plumas brancas. Era esse vu que usaria com
um chapu de abas largas no caso de os Godfrey-Bennett fazerem algum
reparo contra seu desejo de cavalgar. Mas no acreditava que isso fosse
necessrio. Com toda a certeza Duke Braden estivera inventando aquelas
coisas sobre seus parentes.
Quando terminou de se arrumar, Abigail abraou a chorosa Grace numa
despedida particular e em seguida prendeu a guia de couro na coleira de
H.M., dirigindo-se para o convs.
Uma multido barulhenta, constituda quase somente de homens,
juntara-se no cais. Por volta das nove horas os visitantes receberam ordem de
subir no navio. Abigail logo localizou seu primo em segundo grau, Griffin,
um homem de cinqenta e cinco anos. Acenou para ele e viu-o erguer a
cartola e a bengala num cumprimento alegre. Lembrava-se bem da poca em
que ele estivera visitando Fairleigh, pouco antes da morte de seu av. Agora
estava mais velho, naturalmente, e mais gordo. Os maxilares pesados eram
emoldurados por suas grisalhas. Junto dele havia um homem mais jovem,
usando casaca azul escura, colarinho engomado, gravata de seda e cartola,
fumando um charuto e tentando abrir caminho para os dois.
Abigail ficou contemplando a catica cena sua frente. Logo avistou
Duke Braden e as noivas descendo pela prancha. No ltimo momento antes

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

de desembarcar, Grace virou-se, acenou aflita e disse algo que ela no


conseguiu ouvir. Por um nico instante, onde tudo pareceu parar, seu olhar e
o de Duke Braden se encontraram, mas ele logo o desviou, voltando sua
ateno para as seis mulheres.
Os olhos de Abigail encheram-se de lgrimas de tristeza e orgulho. As
noivas estavam usando os presentes que lhes dera e caminhavam de cabea
erguida, como se fossem rainhas. At mesmo a tmida Clarissa, com sua
capinha enfeitada, agia como se pudesse ser a dona da elegante carruagem
estacionada perto do cais, que tudo indicava pertencer aos Godfrey-Bennett,
j que exibia um enorme monograma em dourado, com as letras GG, pintado
nas portas. Embora o dia estivesse bastante quente, Deanna Dill usava o
regalo bordado. Cora Mercer girava a sombrinha londrina, as penas do
chapu de Beth Anne tremulavam ao vento e Grace acenava para a multido
com a mo vestida com a luva branca. A procisso de mulheres impediu
Griffin de embarcar e fez sua esposa, uma dama pequenina, com um chapu
cheio de laos e plumas, inclinar-se curiosa para ver melhor pela janela da
carruagem.
Viva as noivas de Braden, o orgulho dos midos! comearam a gritar
alguns homens. Outros logo se juntaram a eles e formou-se uma cantoria que
acabou abafando os preges dos vendedores de bolos, ch e tortas que
circulavam pelo cais.
Abigail teve a ntida impresso de que a multido abaixo dela formava
dois grupos distintos: os que sorriam e os que pareciam reprovar Duke
Braden e suas mulheres. Sem dvida, entre os sorridentes encontravam-se os
noivos em potencial, que tinham vindo para examinar as recm-chegadas. E,
como Duke previra, estavam presentes os reprteres do Sidney Gazette. Eles
corriam atrs das noivas com cadernetas e lpis nas mos, como se alm de
descrev-las pretendessem retrat-las. Os que exibiam expresses de
reprovao estavam to bem vestidos como Griffn Godfrey-Bennett, que
obviamente fumegava de raiva por ser obrigado a esperar para subir na
prancha de desembarque. Sim, era verdade, pensou Abigail, havia mesmo um
tipo de guerra entre os chamados seletos e os midos. Naquele mesmo
instante ela jurou a si mesma que procuraria saber o mximo sobre o conflito
e evitaria tomar partido a no ser que
Minha querida menina! o grito do primo a surpreendeu. Enquanto
estivera com os olhos presos em Duke Braden e sua comitiva, Griffn e seu
acompanhante tinham conseguido subir a prancha e agora se aproximavam
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

pelo convs.
Abigail sabia que o outro homem era Phillip, o filho de Griffn, pois os
dois eram bastante parecidos, embora tivessem uma colorao diferente.
Griffn tinha pele avermelhada e cabelos castanhos. Phillip era mais plido e
loiro.
Lamento voc ter sido obrigada a viajar com essa gentinha disse
Griffn, beijando-a nas duas faces. Foi mesmo um azar. Um escndalo.
Sinto muito. A patroa est esperando na carruagem, vamos partir direto para
The Grange. O navio no poderia ter chegado em melhor hora. Estvamos
passando algum tempo em nossa casa aqui em Sidney e por isso pudemos vir
rapidamente ao seu encontro. Ele continuava carinhoso e jovial, pensou
Abigail, embora os olhos sempre estreitados o fizessem parecer desconfiado
ou insatisfeito. Depois notou que Phillip a examinava, ora pondo o peso sobre
uma perna, ora sobre a outra, a fumaa do charuto sendo levada pelo vento.
Era um homem robusto de rosto arredondado com a testa alta, lbios cheios e
olhos castanhos. Devia estar com uns trinta anos. Parecia o retrato de um
dandy londrino de dez anos atrs. A postura rgida e a cintura fina sugeriam
que usava a cinta masculina que estivera em voga h algum tempo. Ele atirou
a ponta do charuto pela amurada, sem nem mesmo pensar que poderia
atingir algum l embaixo. Na outra mo girava um monculo de haste
comprida, como se pretendesse examin-la como se fosse um inseto preso
num alfinete.
Minha querida Abigail, quero lhe apresentar meu filho e herdeiro, e
seu primo em terceiro grau, Phillip Godfrey-Bennett. Ele enviuvou
recentemente, lamento dizer.
Sim, eu soube. Uma pena disse Abigail, enquanto Phillip a beijava
numa das faces. Em seguida, como se constatando que ela tivesse passado no
exame, beijou-lhe a outra.
Terrvel voc ter tido de viajar com essa ral, querida prima Phillip
falou numa voz bem modulada que se elevou sobre o burburinho do cais.
Mas, naturalmente, uma dama como voc soube manter-se afastada desses
prias da sociedade. Esse rebelde, Duke Braden, est sempre cercado desse
tipo de gente. mesmo uma ovelha negra. Infelizmente, ele mora muito mais
perto de ns do que gostaramos. Devo dizer que o ar aqui se manteve bem
mais fresco enquanto ele esteve fora, pregando seu sermo de livre sistema,
no concorda papai?
Sim, mas no vamos cansar a linda cabecinha de Abigail com essas
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bobagens.
Abigail tinha inmeras perguntas a fazer sobre Duke Braden, mas no se
atreveu a protestar. Esperaria um momento mais adequado.
E agora, minha querida continuou Griffin , permita-nos
acompanh-la at a carruagem. Seus criados pegaro a bagagem e nos
seguiro no carroo. A patroa est ansiosa para saber as novidades de
Londres. Mas onde est a sua criadagem?
Eu eu devido s circunstncias, eu no trouxe criados. Usei os
servios da empregada da esposa do capito e
Quatro meses sem criados? admirou-se Griffin, como se ela tivesse
cometido uma gafe irreparvel.
Claro, estou pronta a contratar algum para cuidar da bagagem. E
tambm uma moa para me servir
No, no, no disso que estou falando. Temos criados de sobra. S
achei estranho mas tenho certeza de que voc teve seus motivos.
Abigail ficou aliviada por descer terra. No entanto, no conseguiu
evitar uma expresso de desagrado ao notar que a Sra. Gates cochichava com
Phillip enquanto ela se despedia dos dois botnicos.
A mulher na grande carruagem com os trs criados de libre era mesmo
Garnet Godfrey-Bennett. Loira, pequenina e plida, com gestos nervosos, ela
abraou e beijou Abigail carinhosamente. Ao ouvir que a prima no trouxera
criadagem, quase se deixou cair no assento forrado de couro, mas logo se
recuperou para expressar seu encantamento diante das roupas da recmchegada.
Nada como a moda de Londres, nada! garantiu, enquanto as duas
se acomodavam, acertando as saias e afagando H.M., que latia excitado com
tanto movimento.
Griffin sentou-se com elas. Phillip iria a cavalo. Um criado segurava um
belo garanho, que ele montou com um floreio.
Trouxe vrias coisas feitas para a senhora pelas costureiras de
Londres. Espero que goste, madame disse Abigail, enquanto partiam.
Oh, que gesto encantador o seu. Todos ficaro maravilhados.
Todos entendeu Abigail, eram os includos na lista um tanto
complicada de amigos que a Sra. Godfrey-Bennett comeou a desfiar. Ela
tentava responder torrente de perguntas de sua anfitri e ver Sidney ao
mesmo tempo. Finalmente Phillip notou seus olhares insistentes para a
cidade e aproximou-se da janela da carruagem.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Sidney uma cidade e tanto falou, orgulhoso, e Abigail sorriu,


grata pelo resgate temporrio.
Depois que passei tanto tempo no mar, ela me parece to grande como
Londres.
O porto congestionado, cheio de carroas transportando latas de leo de
baleia para os inmeros armazns e navios atracados, tornava muito lento o
progresso da carruagem. Abigail virou-se para tentar ver Duke Braden e as
noivas, mas eles estavam perdidos no meio da multido e de uma infinidade
de coches, cabriols, diligncias e carroes.
Enquanto a carruagem avanava pela George Street, Phillip ia apontando
os pontos mais notveis da cidade em forma de crescente que se estendia ao
lado e acima deles. Abigail viu alguns graciosos bangals com jardins bem
tratados, prdios comerciais de dois ou trs andares, e sbrios edifcios
oficiais construdos nas encostas. Uma verdadeira floresta de mastros de
navios parecia brotar da baa atrs deles. sua frente moinhos de vento e
torres de igrejas destacavam-se contra o cu azul. Ao norte de Sidney Cove,
entre o verde abundante que cercava o palcio do governo e do Jardim
Botnico, ela pde ver belas manses em estilo georgiano. E, dominando
tudo, o robusto forte Phillip, construdo no alto de um penhasco.
Eu at gostaria de me vangloriar, mas o forte no tem esse nome por
minha causa sorriu Phillip, inclinando-se para perto da janela. Sabe,
tentamos fazer Sidney o mais parecido com Londres possvel. Temos at
mesmo um Hyde Park e um Teatro Real. Costumamos ouvir concertos de
banda na Dawes Battery e caamos em Homebush. Naturalmente, s os
homens participam das caadas, porque as senhoras no montam.
Mas eu monto declarou Abigail e notou com um certo desconforto
que sua anfitri estava para protestar. Por isso, logo emendou: Se aqui
igual Inglaterra, todas as damas devem montar, no ? Ela desejou que
Duke estivesse ali para ouvi-la defender seu ponto de vista, j que acreditava
que ela iria submeter-se aos costumes de seus anfitries. Mas devo admitir
que no aprecio a caada raposa.
Raposa! riu Phillip, dando uma palmada na coxa. Como estavam
entrando numa rua estreita, ele foi obrigado a ficar atrs da carruagem. Eu
adoro caar e ns atiramos em dingos ou cangurus, prima gritou.
Muito ingls mesmo, Abigail esteve a ponto de gritar de volta, mas se
conteve. Devia a Duke Braden estar sendo to instintivamente crtica diante
dos costumes daquela famlia bondosa que fazia tudo para agrad-la. Jurou
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

ser mais compreensiva e aberta com eles. Desculpou-se consigo mesma pela
sua sensibilidade. Estava extenuada depois da tempestade daquela noite e
devido falta de sono. E o balano da carruagem a fazia se sentir como se
ainda continuasse no mar.
Mas, apesar da satisfao de finalmente estar em Nova Gales do Sul e a
despeito das atenes de seus anfitries, ela se sentia cada vez mais irritada.
Os doze quilmetros at a propriedade dos Godfrey-Bennett, The Grange,
pareciam-lhe interminveis.
Quando estavam deixando Sidney, Abigail viu aborgenes quase nus
mendigando perto do enfeitado pedgio na entrada da estrada para
Parramatta e pensou no querido e estranho Kulalang.
Oh, aqueles pobres nativos pedindo esmolas observou. Eles no
tm o que caar em suas terras?
Suas terras? repetiu Griffn, como se ela tivesse feito a pergunta
numa lngua estranha. Eu gostaria de matar esses abos um a um por
estarem enfeiando esta estrada construda em nossas terras. So uns patifes
vagabundos!
Abigail chocou-se com a resposta. Aprendera a admirar Kulalang pelo
seu orgulho e habilidades. Ele lhe contara sua tristeza pela perda das terras
de sua tribo, os Badajong, mas no imaginava que encontraria tantos
aborgenes na misria.
Apesar da cerca baixa que ladeava a estrada, a carruagem quase
atropelou um canguru que atravessou loucamente a pista de terra. Era uma
fmea com um beb na bolsa. Duke explicara a Abigail que os bebs canguru
eram chamados de joey. H.M. latiu ao sentir o cheiro do animal, embora
no pudesse v-lo por estar no cho, entre as dobras da saia de sua dona.
Voc vai acabar se acostumando com essa praga disse a Sra.
Godfrey-Bennett. Eles esto em todos os lugares, so mais numerosos do
que lebres. melhor simplesmente ignor-los.
Ento era isso que as damas da terra deveriam fazer diante de algo que
ferisse sua sensibilidade, pensou Abigail. Ignorar. Ignorar os cangurus e os
abos famintos. Ignorar que ali se caavam dingos e no raposas. Ignorar
que ali no era a Inglaterra. J os homens podiam eliminar um a um aqueles
que os desagradavam.
E ali, do lado de fora da janela, jazia uma natureza bela e selvagem. Mato
como diziam os Godfrey-Bennett, como se fosse algo que eles pudessem
arrancar. O mato no tinha nada a ver com as florestas da Inglaterra. Abigail
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sentiu vontade de expressar seus sentimentos, mas manteve-se em silncio. J


comeara mal no trazendo sua prpria criadagem e no queria criar mais
problemas. Mas agora estava vendo que Duke Braden podia estar certo sobre
algumas coisas.
O maior choque para Abigail veio quando a carruagem diminuiu a
velocidade para passar por um grupo de homens vestidos de amarelo que
consertavam parte da cerca num dos lados da estrada sinuosa. Eles estavam
encurvados, andando com pernas rgidas, presos uns aos outros com
grilhes. Uma guarda montada e armada gritava ordens.
Meu Deus! Pobres condenados! exclamou ela, levando a mo
boca.
No olhe! disse a Sra. Godfrey-Bennett, estendendo o brao para
afast-la da janela enquanto Griffin puxava as cortinas.
uma cruz que temos de carregar explicou Griffin, tomando um
gole de bebida de um frasco de prata. Ns os chamamos de transportados
ou pensionistas da coroa.
Quando Abigail finalmente conseguiu persuadir seus anfitries a
levantarem as cortinas, eles j estavam entrando na larga alameda que levava
a The Grange. A um seu pedido, a Sra. Godfrey-Bennett mandou o cocheiro
parar para ela poder descer e admirar o vasto campo relvado que ia at a
manso distante. Grandes extenses de cercas brancas continham rebanhos
de carneiros merinos que pareciam flocos de nuvens salpicando o verde
acinzentado dos pastos. No final da alameda coberta de cascalho ficava uma
casa de trs andares com um telhado em forma de domo. Uma miniatura do
pavilho real de Brighton, construdo por George IV durante seu perodo de
regncia, pensou Abigail. A fachada muito branca, com pilares e um elegante
terrao brilhavam sob o sol da tarde.
Ventava muito. Eles estavam numa colina que dava para o vale
Parramatta, cortado por um rio azul cinzento. Griffin apontou os acidentes
geogrficos mais notveis: Iron Cove, a embocadura do rio e parte das
montanhas Blue que podiam ser vistas por sobre as terras altas das colinas
Pennat.
Este lugar lindo! admirou-se Abigail.
A casa ser ampliada brevemente. S depende das costas desses
merinos que voc est vendo, se que me entende disse Griffin, com uma
risadinha.
Mas Abigail olhava para uma direo diferente.
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A que distncia ficam seus vizinhos mais prximos? indagou,


esperando que a pergunta soasse bem inocente.
No muito grande resmungou Griffin. Phillip, que voltara para ver
por que a carruagem parar, concordou com um grunhido enquanto
desmontava.
Existe uma pequena confuso a respeito de um poo de gua
continuou Griffin. Consegui tirar todos os presos libertos desta rea,
menos um. Mas mais cedo ou mais tarde tambm ficarei com esses trinta e
cinco hectares. Ele apontou para oeste com o frasco de prata enquanto
ajudava Abigail a subir na carruagem. Eles so do pai transportado do
maldito Duke Braden, o homem que viajou com voc trazendo as mulheres
que pretende entregar como concubinas para fazer um tipo qualquer de
protesto
Sr. Godfrey-Bennett, por favor! interrompeu Garnet, falando de
dentro da carruagem. Depois de ficar meses fechada no mesmo navio com
aquela gentinha, tenho certeza de que Abigail no quer nem ouvir falar nesse
homem horrvel!
verdade. Concorda conosco, querida prima? Phillip enfiara a
cabea na carruagem quando o cocheiro ia fechar a porta. Antes que Abigail
pudesse dizer qualquer coisa, ele continuou: A Sra. Gates, a esposa do
capito do navio, me contou quase a mesma coisa. Parece que ela agiu como
uma me devotada, acompanhando suas idas e vindas.
Ele sorriu, exibindo dentes grandes e separados, e depois piscou,
obviamente deliciando-se com algum mexerico que extrara da Sra. Gates.
Abigail quis perguntar que coisas vis a mulher contara, mas seu antigo medo
de falatrios a fez ficar de boca fechada.
Ora, Phillip, no brinque com nossa hspede como costuma fazer com
suas namoradinhas nos bailes da cidade repreendeu-o a me.
No implique com o rapaz, minha cara disse Griffin e em seguida
tomou outro gole de rum. Ele e Abigail tm muito em comum. So jovens e
herdeiros de um orgulhoso passado e de grandes fortunas. Por isso, deixe a
natureza seguir seu curso e no se intrometa.
A Sra. Godfrey-Bennett s fungou, irritada. Chocada com a mudana nos
acontecimentos, Abigail sentou-se rgida no banco da carruagem. Esperaria
uma hora mais tranqila para falar com Phillip em particular.
No dia seguinte, Abigail, que no enjoara um nico dia durante a longa
viagem, caiu de cama atacada pela exausto e pela estranha sensao de que
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

continuava balanando, como se ainda estivesse no navio.


No se aflija querida. Griffin disse que essa uma reao natural para
quem volta terra firme depois de tanto tempo confortou a Sra. GodfreyBennett, enquanto uma criada trazia ch com torradas. Amanh voc
estar tima.
Abigail dormiu muito, passando de sonho para sonho, e s vezes tinha
certeza de que continuava em seu atravancado camarote, aninhada nos braos
de Duke Braden, enquanto o navio era atirado de um lado para outro pela
tempestade furiosa. Contudo, quando estendia a mo para toc-lo, s
encontrava o fiel H.M. deitado ao seu lado.
No meio de sua segunda noite em The Grange, Abigail acordou
abruptamente e sentou-se na cama. Sonhara que se transformara num
girassol, como a ninfa da figura de proa. Em seguida virara-se para Duke
Braden com a inteno de desenh-lo personificando Apolo e maneira
grega, nu e com os msculos mostra. Ele concordara com a idia. Ela correra
at sua propriedade para retrat-lo. Ele tirara as roupas e em seguida a
tomara no colo e a beijara
No, no posso pensar nessas coisas murmurou, olhando sua
volta e vendo apenas o encantador quarto que lhe fora reservado. Est
tudo acabado, acabado.
Enrolou-se num robe de cetim azul e foi at a janela para olhar na
direo onde Duke Braden vivia. To perto e to distante. Mas no era justo.
Estava ansiosa para saber o que aconteceria com suas amigas da terceira
classe. Com quem se casariam, e onde elas morariam, o que aconteceria com
elas em sua nova vida? E quanto sua prpria vida? Sim, sentia-se melhor
agora. Suas pernas estavam firmes e a cabea clareara. Pegou o cozinho nos
braos e passou a face nos plos sedosos das grandes orelhas macias. No dia
seguinte lidaria com Phillip. Depois comearia sua nova vida.
Abigail imaginava que Phillip seria encarregado de lhe mostrar a manso
e contava com essa oportunidade para conversar com ele a ss. Porm, como
ele tivera de ir a Sidney, foi sua anfitri que a acompanhou.
Esse menino passa tempo demais na cidade com seus amigos
admitiu Garnet, com voz orgulhosa, mas exibindo um ar um tanto sombrio.
Mas ele devotado a Charlotte, sua filhinha, que chamamos de Lottie.
Charlotte era uma menina de sete anos, loira e coquete, que no parar
quieta um minuto durante o desjejum e no dera sossego a H.M. Abigail no
podia entender como Phillip podia ser um pai devotado se passava a maior
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

parte do tempo na cidade. Percebeu que, de fato, era a av de Charlotte que a


adorava, mimando-a o tempo todo.
E mais, pensou Abigail, como Phillip preferia passar tanto tempo longe
da bela e ativa propriedade dos Godfrey-Bennett quando ele era o herdeiro e
teria de administr-la um dia? Ora, ela, que era mulher, sempre procurara
ajudar o administrador de Fairleigh a supervisionar os empregados e visitava
diariamente os cantos mais distantes.
A enorme casa que Garnet lhe mostrou parecia um palcio georgiano
transportado da Inglaterra por um passe de mgica. Cada sala exibia mveis
e quadros vindos diretamente da metrpole. As duas salas de visita ovais,
uma em cada extremidade do terrao com grandes colunas, foram as que
mais a impressionaram. Eram claras e arejadas, com grandes portas de vidro
que se abriam para o gramado. Na imponente sala de jantar, cada pea de fina
porcelana ou de linho tinha o monograma GG. Havia tambm um salo de
msica com um piano. Um imenso jardim de inverno envidraado estendia-se
acompanhando toda a parte posterior da casa. As colunas refletiam-se no piso
de mrmore e a luminosidade tornava mais verdejantes as plantas cultivadas
em grandes vasos.
Abigail e Garnet sentaram-se ali para tomar ch sob o agradvel sol da
tarde, envolvidas pelo doce aroma dos limoeiros e laranjeiras ans.
Tenho certeza de que amanh Griffin ter imenso prazer em mostrarlhe a parte externa da propriedade. No quero cans-la demais hoje disse
Garnet, servindo o ch.
Agora j estou bem, madame sorriu Abigail, mas logo franziu a
testa ao ouvir Charlotte de novo perseguindo H.M. por entre as fileiras de
vasos. Mas eu pensei que Phillip iria me mostrar a parte externa, j que ele,
como eu, gosta de cavalgar.
Phillip? No, meu bem. Como eu j disse, meu filho passa a maior
parte do tempo na cidade. L ele cuida de nossa exportao de l e do
mercado de carne. Na verdade voc no deve esperar v-lo com freqncia. E
quanto idia de voc cavalgar
A observao de Garnet terminou com um grito quando elas ouviram o
barulho de porcelana se quebrando a distncia. As duas mulheres correram
para o lugar de onde viera o som, mas no encontraram nem criana nem
cachorro, apenas os cacos de um vaso e os restos de uma figueira. Estavam
para sair no encalo dos culpados quando Griffin e Phillip entraram
abruptamente. O rapaz brandia um exemplar do Sidney Gazette. Ento, o alvo
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

da reprimenda que se seguiu no foram Charlotte e H.M., mas a prpria


Abigail.
Ora, mal consegui acreditar quando li isto reclamou Griffin,
apontando a manchete do artigo de primeira capa que dizia: As Noivas de
Braden Chegam Usando Moda Londrina.
E ele comeou a ler trechos da reportagem, enquanto sua mulher s
gemia, dizendo:
O que nossos amigos iro dizer?
Lady Abigail Rosemont, prima e hspede da famlia Godfrey-Bennett,
de The Grange, em Parramatta, generosamente ajudou a vestir o primeiro
grupo de mulheres imigrantes.
Isso significa lamentou Garnet Godfrey-Bennett, sacudindo os
cachos cheios de fitas , que essas mulheres tambm foram agraciadas com
presentes vindos de Londres, exatamente como eu. O que vou dizer s
minhas amigas? J contei a vrias delas que voc trouxe roupas especialmente
para mim. Oh, o falatrio vai se espalhar como fogo no mato!
Ora, mame, ningum vai culp-la por isso disse Phillip, lanando
um olhar para Abigail enquanto acendia um fsforo raspando-o na sola da
bota.
Corada, sentindo-se como uma criana que quebrara um objeto precioso,
Abigail olhou sem jeito para o primo, que parecia se divertir com seu
embarao.
Griffin continuou a leitura:
Aos gritos de admirao sobre sua aparncia, as chamadas noivas
de Braden responderam declarando que os elegantes trajes londrinos que
ostentavam haviam sido doados por uma amiga, a dama inglesa mais gentil
que j tinham tido oportunidade de conhecer. E pelo menos uma das
mulheres, a srta. Grace Buck mostrou ter intimidade com a citada dama, pois
referiu-se a ela como srta. Abigail, falando de lady Abigail Rosemont.
Ento voc pelo que pude entender Griffin mal conseguia falar.
Voc tambm deve ter feito amizade com o sr. Braden.
Era um navio pequeno, senhor. Tive a oportunidade de conversar com
ele e com seu amigo nativo, Kulalang.
Aquele aborgene! rugiu Griffin. Aquele Badajong encrenqueiro
que vive se metendo l em nosso poo ocidental e
Cuidado com a presso, papai aconselhou Phillip. Abigail
suspirou, desanimada. Pelo jeito, a nica coisa de bom que iria resultar
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

daquele pssimo comeo era que Phillip Godfrey-Bennett dificilmente se


interessaria por ela depois do acontecido. No lhe escapara que Griffin estava
bancando o casamenteiro enquanto Garnet procurara afast-la do filho.
Minha cara comeou Griffin com voz controlada, mas muito
vermelho. Acho que fiz mal em no lhe contar nada sobre o sr. Duke
Braden no outro dia. Ele um grande inimigo da estabilidade de nosso pas,
entende? Um inimigo de nosso modo de vida.
Um maldito rebelde! exclamou Phillip.
Sim, isso tambm concordou Griffin. Compreenda minha
querida Abigail, ele um homem marcado tem uma fraqueza moral
herdada dos pais. O velho Squire Braden um sujeito mau e depravado.
O senhor est querendo dizer comeou Abigail vagarosamente
, que Duke Braden tem uma falha moral porque porque seus pais eram
prisioneiros?
Isso mesmo, embora o velho vagabundo tenha sido libertado por bom
comportamento. Bom comportamento caoou Griffin. Algo impossvel
para um luntico como ele. Infelizmente, metade da colnia est contagiada
por ser descendente de condenados. E ns, seletos, temos de nos resguardar
contra qualquer mistura com os midos, o grupo que os Braden chefiam. Os
midos so o lixo daqui, minha cara. Da mesma forma que no podemos
permitir que uma linhagem m estrague nossos carneiros, no podemos
permitir qualquer mistura social com os midos. Espero que voc
compreenda isso.
A cabea de Abigail girava com os termos e o dio que eles disfaravam.
Ento o senhor est dizendo que as pessoas so como carneiros e
precisam ser cuidadosamente criadas?
Exatamente disse Garnet Godfrey-Bennett. Ns, seletos, tambm
somos chamados de merinos puros, em contraste com eles, esse bando de
raas misturadas. Ela levou a mo boca, num gesto de espanto. Mas
querida, no posso me conformar com a idia de que voc teve coragem de
conversar com aquele abo nojento que est sempre grudado em Duke
Braden
Abigail sentiu vontade de gritar e atirar a bandeja do ch naquela gente.
Claro que tinha conscincia de que estivera atravessando uma fronteira social
ao fazer amizade com as noivas de Braden e se arriscara numa trilha perigosa
ao se aproximar de Duke, mas seus anfitries pareciam incapazes de entender
que no navio tudo era diferente. Era como se os passageiros tivessem passado
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quatro meses num pas completamente novo. Abriu a boca para explicar, mas
as palavras de Phillip a contiveram.
Tenho certeza de que agora Abigail j entendeu tudo e que lamenta os
problemas que causou. Foi mesmo um grande azar aquele demnio e as
mulheres estarem no mesmo navio. Imagino que minha querida prima mal
trocou duas palavras com o aborgene, j que ele seria incapaz de
compreend-la. Quanto a Duke Braden, no creio que Abigail tenha passado
dias e dias passeando com ele pelo convs, no , prima? No que diz respeito
as mulheres, no as ver mais, pois a esta altura elas esto espalhadas por este
territrio com os homens que as compraram, como se fossem barris de
mercadorias chegados da Inglaterra. Penso que melhor pormos uma pedra
sobre o acontecido e comearmos uma nova pgina. Depois, virando-se
para Abigail, acrescentou: Querida prima, venha passear comigo. Sua
voz era puro mel. Vamos rezar para que tudo isso logo seja esquecido. Eu a
apresentarei s pessoas certas na primeira oportunidade. Quando nossos
amigos a conhecerem, quando virem seus modos ingleses perfeitos,
esquecero esses infelizes eventos.
Antes que Garnet Godfrey-Bennett dissesse algo para impedi-los de
sarem sozinhos, Phillip deu o brao a Abigail. Os dois deixaram o jardim de
inverno, atravessaram o saguo e foram para o terrao, onde respiraram
aliviados ao se verem longe dos mais velhos.
Obrigada por me salvar disse Abigail, soltando o brao do de
Phillip. Tive medo de me deixar levar pelas emoes e falar demais.
No em defesa de Braden, suponho.
No vejo nada de errado em mulheres inglesas virem para c
procurando um casamento, uma nova vida Abigail falou sem pensar e
parou ao notar o olhar intenso de Phillip. Eu no estou includa entre elas
claro acrescentou rapidamente.
timo. Sabe, meu pai tem idias
Mas no sua me.
Vejo que voc rpida em ler as cartas. Phillip conduziu-a at uma
das salas de estar, onde se sentaram num pequeno sof forrado de brocado
verde-escuro. Depois de apagar o charuto, ele prosseguiu: Agora sou eu
quem vai pr as cartas na mesa, Abigail.
O corao de Abigail comeou a bater mais depressa. Estava ansiosa para
descobrir o que o primo soubera atravs da Sra. Gates.
Por favor, fale pediu um tanto trmula.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

De momento no pretendo me casar com ningum. Estou me


divertindo muito e aprecio minha independncia. Meu pai deseja me ver
unido a uma herdeira com um grande patrimnio. Quanto minha me ela
quer que eu continue solteiro para manter o controle sobre mim e Lottie.
Mame adora a menina, sabe?
Sim. E, pelo que eu soube, voc tambm muito devotado a ela.
Meu pai, contudo continuou Phillip, como se ela no tivesse
mencionado a criana , deseja um herdeiro homem para mim, algum que
continue levando o nome da famlia.
Entendo.
Bem, agora que lhe mostrei minhas cartas, devo avisar que tenho um
ou dois trunfos. Voc ser minha parceira e no minha adversria neste
joguinho.
E o que isso significa? quis saber Abigail, cautelosa.
Que eu tenho certas informaes que ainda no chegaram aos ouvidos
do Sidney Gazette. Voc no apenas fez amizade com as mulheres, como
tambm com o demnio em pessoa. Andou passeando com ele pelo convs,
era presenteada com baldes de gua, etctera, etctera.
No vejo nenhum mal nisso disse Abigail, pronta a defender seus
direitos.
Ah, ouvi contar tambm que voc vivia discutindo com ele, o que
um ponto a seu favor. Isso mostra que no chegou a perder a sanidade. E
quanto ao aborgene, soube que ele tentou agredi-la. Parece-me muito
estranho voc no ter dado queixa
Foi um mal-entendido, ele no me machucou.
Maldio, prima, tudo isto a machucou! Esto falando de voc em
toda a Sidney! Mas, como vamos trabalhar lado a lado para impedir que meu
pai tente nos casar contra minha vontade embora eu esteja satisfeito em ver
que voc bem bonitinha
Por favor!
Preste ateno, sua tola!
Subitamente Phillip Godfrey-Bennett deu-se conta de que se a
independncia de Abigail o irritava, ela tambm o divertia. Seria um prazer
domin-la, da mesma forma que dominara a sucesso de amantes que tivera
na cidade. Todas eram da classe dos midos e mereciam ser seduzidas,
degradadas e depois abandonadas. Essa era sua contribuio particular para
humilhar e arrasar com aquela gentinha audaciosa. Mas lidar com sua prima
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

rica e aristocrtica, inteligente e de narizinho empinado, seria uma


experincia bem diferente. Ela era uma cadelinha atrevida, mas tinha posio
e fortuna. Phillip procurou se acalmar para no alarm-la com os violentos
sentimentos que estavam comeando a tomar conta dele.
Veja, Abigail procurou falar no tom mais tranqilo possvel.
Voc precisa entender que Duke Braden faz tudo o que pode para tentar nos
arrastar para a lama onde ele vive. Os Braden se agarraram quela fatia de
terra que nossa por direito. Duke e seu irmo, um sujeito esquentado, tm
uma vendetta pessoal contra mim. Braden sem dvida tentou us-la, at
mesmo seduzi-la
Ele no fez nada disso!
Para faz-la acreditar que seus planos so nobres continuou Phillip,
como se Abigail no tivesse protestado. Mas a verdade que esse patife vai
acabar causando uma guerra civil aqui com suas idias radicais sobre
igualdade para os ignorantes aborgenes e gente da prpria laia. Imagino que
ele usou sua lbia para convenc-la a no apresentar queixa contra o abo.
Garanto tambm que estava de olho em sua fortuna. Descobriu que voc
uma herdeira e
Abigail quis censurar o primo pelas suas idias distorcidas, mas as
acusaes a atingiram fundo. Sim, Duke descobrira que ela era possuidora de
uma grande fortuna. Sim, ele a convencera a no apresentar queixa contra
Kulalang. E pior, ela o tinha irritado, como faziam os Godfrey-Bennett e os
outros de sua classe, mas ele forara-se a ser gentil. Tentara domin-la atravs
dos seus sedutores beijos e carcias nos momentos em que se encontrava mais
solitria e vulnervel. E horror dos horrores, ela cara na armadilha,
apaixonara-se por ele. Era bem possvel que Duke tivesse pedido s mulheres
para distra-la com o intuito de faz-la se voltar contra aqueles que ele tanto
odiava, os membros da classe dominante em Nova Gales do Sul. E, com toda
a certeza, ele se mostrara to agradecido ao v-la dar roupas e presentes s
noivas porque sabia que isso seria comentado nos jornais e a deixaria mal
com os primos.
Por um momento Abigail permaneceu imvel, devastada at o mago,
sem se dar conta de que Phillip a observava atentamente.
E ento, querida prima, estamos combinados? Abigail voltou
realidade.
Garanto-lhe, Phillip, que no vim para c com a inteno de me casar
com voc. De fato no pretendo casar com ningum e isto definitivo.
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A falta de interesse que detectou na prima fez Phillip quase se


arrepender por ter sido to veemente e apressado em procurar afast-la dele.
Se havia algo que o herdeiro dos Godfrey-Bennett apreciava era um desafio.
No entanto, no tinha a menor inteno de abandonar to cedo a vida de
prazeres que levava em Sidney, o que inclua perseguir e arruinar qualquer
moa dos midos que o atrasse. De certa forma, seus pais aprovavam suas
aes, embora a me tivesse se mostrado aborrecida ao descobrir que sua
atual amante, Catty, era uma troco mido.
Phillip notou que agora Abigail estava furiosa, mas no por causa dele.
Vagarosamente tirou uma caixinha de prata do bolso do colete e extraiu dela
dois fsforos. Riscou um na sola da bota e com ele acendeu o outro.
E ento, Abigail?
Ela ficou olhando para os fsforos sem entender bem o que o primo
pretendia com aquilo, mas depois disse:
Sim, est combinado. Voc no espalhar os vis mexericos da Sra.
Gates e eu no incentivarei os planos de seu pai.
timo. Phillip atirou os fsforos no cinzeiro, levantou-se e estendeu
a mo para ajudar Abigail.
Quando ela estendeu a mo, Phillip surpreendeu-a virando-a e beijando
a palma. Abigail levantou-se rapidamente, pediu licena e subiu apressada
para o quarto.
Ela estava furiosa, mas no com o primo. De certa forma Phillip se
mostrara uma agradvel surpresa, pois se transformara em seu aliado apesar
dos modos estranhos. Sua raiva era contra Duke Braden, aquele homem
enganador, e contra ela mesma, por ter sido to ingnua. Na primeira chance
que encontrasse de se deparar com ele, iria dizer pessoalmente tudo o que
pensava a seu respeito!

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

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CAPTULO V
Para evitar que as insinuaes do Gazette se tornassem boatos
amplamente disseminados, Garnet Godfrey-Bennett decidiu levar Abigail a
Sidney o mais rapidamente possvel para exibir sua presena muito inglesa
nos lares de suas amigas. Ela esforou-se ao mximo para cooperar, pois
lamentava ter magoado seus parentes. Alm disso, queria mostrar ao seu
aliado e chantagista em potencial, Phillip, que no tinha nada contra os
seletos. Mesmo assim, no conseguiu deixar de defender o programa de
imigrao de mulheres, o que causou olhares de reprovao.
Ela j no agentava mais ouvir falar do dio dos seletos pelas causas
de Duke Braden todas elas. Mas, por estar indignada com o
comportamento dele, prestava grande ateno s mais variadas acusaes
para poder us-las como munio na hora adequada.
Duke Braden era obcecado pelas suas crenas e tudo indicava que odiava
os seletos tanto quanto eles o odiavam.
Abigail convenceu-se de vez que Duke estivera rindo dela pelas costas.
Agora que conhecia bem o patife, iria lhe dizer umas boas verdades na
primeira oportunidade. O problema era que quanto mais tentava endurecer
seu corao contra ele, mais admirava suas metas.
Alm de patrocinar assistncia para os novos imigrantes, Duke Braden
defendia ardorosamente os direitos dos aborgenes e colonos. Os colonos,
aprendera Abigail, no eram os elegantes cavalheiros e suas esposas
enfeitadas que freqentavam os sales de Sidney, mas sim pessoas livres que
ansiavam pela permisso de se estabelecerem nas terras no desbravadas ao
oeste das montanhas Blue. Com poucas excees, as pastagens entre o litoral e
as montanhas eram de propriedade dos ricos seletos e ali eles s poderiam
trabalhar como empregados. O que podia haver de to terrvel na ambio da
classe troco mido de possuir suas prprias terras? Mas, quando ela fez a
pergunta em voz alta, s recebeu olhares gelados como resposta.
Durante seu primeiro contato com a sociedade de Sidney, Abigail notou
que Garnet Godfrey-Bennett ficava visivelmente assustada quando Phillip a
convidava para um passeio ou uma visita casa de amigos. Pensou ento que
se conseguisse convencer sua anfitri de que no tinha intenes de lhe

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

roubar o precioso filho, talvez fizesse dela uma aliada.


Na volta ao vale Parramatta, a Sra. Godfrey-Bennett relaxou sua
vigilncia e Abigail pde pensar na possibilidade de sair sozinha. Mesmo
assim, foi s uma semana depois de sua chegada que surgiu a oportunidade
de ir procurar Duke Braden. Numa tarde em que sua anfitri estava aca-mada
devido a uma dor de cabea, ela vestiu um traje de montaria, prendeu uma
guia na coleira de H.M. e ousadamente mandou o chefe da cocheira selar um
cavalo. Depois de colocar o cozinho numa mochila presa parte dianteira da
sela, como costumava fazer na Inglaterra, abaixou o vu preso ao chapu de
abas largas para proteger-se do sol e partiu na direo oeste, cavalgando de
lado, maneira das amazonas.
Depois de algum tempo apeou para abrir uma porteira com o
monograma GG. Parecia ser o limite das terras de The Grange naquela
direo. No entanto, depois de vencer a pastagem seguinte, viu-se diante de
uma encantadora lagoa protegida por penhascos altos em trs de seus lados.
Quatro cangurus que bebiam gua fugiram com grandes saltos ao ouvirem os
latidos excitados de H.M.
No v ficar convencido por ter assustado animais to grandes,
menino brincou Abigail, afagando o spaniel.
Em seguida, olhou em volta, examinando as faces dos penhascos, cheias
de cavernas e plataformas pedregosas.
O local transmitia paz, mas Abigail tinha a estranha impresso de estar
sendo vigiada por olhos invisveis. Estremeceu ligeiramente, porm logo
procurou convencer-se de que sua nica companhia naquele lugar encantador
eram os esquisitos pssaros kookaburra, que riam como lunticos
empoleirados numa rvore prxima.
Sim, aquele devia ser o poo do qual Griffin falara, o objeto da disputa
entre ele e o pai de Duke, o velho vagabundo, como o chamava. No entanto, o
apelido transmitia a idia de uma pessoa preguiosa, incapaz de fazer algo de
til e, em sua opinio, seria melhor empregado para designar alguns
seletos que conhecera na cidade. Mas, se era esse o poo, ento ainda
continuava em terras dos seus parentes. Depois de deixar o cavalo beber,
ainda montada, voltou a dirigi-lo para oeste, continuando seu percurso.
Abigail venceu uma elevao suave situada ao lado da gua e dos
penhascos e avistou um pasto salpicado de carneiros e faixas de plantao de
cevada, aveia e hortalias. Mais adiante havia uma pequena casa e algumas
edculas abraadas por uma cerca branca. Um fio de fumaa saa da chamin
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

de uma das casinhas. O conjunto de edificaes lhe pareceu minsculo depois


da grandiosidade de The Grange.
Tudo ali era a essncia da simplicidade. O telhado da casa trrea, com
paredes de pedra, estendia-se nos quatro lados para formar uma varanda. No
ptio, em vez dos arbustos podados e canteiros bem alinhados que existiam
na propriedade de seus primos, s havia algumas rvores frutferas.
A cena pastoral a encantou e quase fez esfriar sua raiva contra Duke
Braden. Mas logo lembrou-se de que ele devia ter rido dela igualzinho aos
kookaburra que encontrara na lagoa. Como fora tola e ingnua em se deixar
levar pela sua lbia nas semanas que passara no mar! Talvez estivesse
caoando dela at agora. Imaginou seu sorriso sarcstico enquanto ele
contava ao reprter do jornal sobre os presentes que dera s noivas, sabendo
que a exporia, e tambm a seus parentes, ao ridculo.
Determinada a pr tudo em pratos limpos, Abigail fez o cavalo entrar na
alameda estreita, ladeada por altos ps de cevada. Estava quase chegando
cerca quando ouviu um homem gritar:
Ei, voc! Pare a mesmo!
Ela puxou as rdeas, pronta a comear seu ataque contra Duke Braden,
mas o homem que se levantara do meio das gramneas, parecendo um
espantalho, era um velho enrugado, de pele curtida pelo sol, portando uma
foice de cabo comprido. Ele a fez se lembrar de um desenho do Pai Tempo
que vira num livro infantil. H.M. comeou a latir como um desesperado e ela
gastou algum tempo acalmando-o. Em seguida, pensando estar se dirigindo a
um empregado da fazenda, falou:
Por gentileza, estou procurando o sr. Braden.
Pois j o encontrou. Sou Squire Braden e esta minha propriedade.
O velho acrescentou, indicando H.M. Essa gracinha de menina sua?
Sim. Mas um macho. O nome dele H.M. Abigail ficou observando
o homem enquanto ele saa do meio da plantao e aproximava-se dela,
apoiando-se no cabo da foice. Quando levantou o vu, pde ver que o cabo
era entalhado com desenhos aborgenes iguais aos existentes no woomera que
ganhara de Kulalang e que agora estava escondido sob seu colcho em The
Grange.
Ento aquele era o pai de Duke, pensou, e, apesar de sua mgoa, sorriu
para o homem ao v-lo tirar a cartola poeirenta com um floreio, como se fosse
o mais polido dos cavalheiros ingleses. O velho Braden, ao contrrio do filho,
respeitava as convenes.
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Squire Braden era baixo e magro, e estava'coberto de poeira. Salvo os


olhos azuis, nada nele lembrava o filho.
Que belo cachorrinho disse o velho, e aproximando-se de H.M.,
comeou a apresentar-se ao animal. Me chame de Squire, menino, apesar
de meus pais me terem posto o nome de Simon l em Dorset. Foi por isso que
dei s minhas terras o nome de Dorset Downs, as colinas de Dorset. Esta
minha propriedade, que plantei com o suor de meu rosto. Agora meus
meninos querem transform-la num maldito redil de carneiros, quando, para
mim, carneiros s servem para me fornecer um bom estreo para as plantas.
H.M. parecia estar entendendo as informaes. Esse cachorrinho do
tipo que espanta carneiros? acrescentou Squire, agora dirigindo-se a
Abigail.
No posso dizer com certeza. Mas ele late para cangurus. Espero que
no v espantar seus carneiros.
Mas o que eu gostaria que ele fizesse. Os cachorros que Duke e Earl
arranjaram s servem para juntar os carneiros idiotas. Eu ficaria feliz se seu
cozinho espantasse todos os merinos de minhas terras, desde que o rei dos
seletos, o Godfrey-Bennett, no ficasse com eles. A sim eu teria uma
verdadeira fazenda inglesa para deixar para os meninos, como sempre
planejei. Ento, quem sabe, eles tirariam da cabea a idia de irem colonizar
os territrios atrs das montanhas.
Squire Braden continuava afagando H.M. carinhosamente. As rugas em
seu rosto formavam uma verdadeira teia e o faziam aparentar mais idade.
Parecia pequeno demais para ser o pai de Duke, mas era possvel que os anos
passados na priso o tivessem afetado.
Conheci seu filho no navio que nos trouxe da Inglaterra informou
Abigail.
Mas Voc no parece ser uma das amigas de meu filho nem uma das
noivas que ele trouxe. Eu lhe disse, case com uma dessas meninas e d um
neto ao seu pai. Mas Duke teimoso, igualzinho a Earl. O cabea dura do Earl
vive dizendo que vai procurar uma noiva transportada na Fbrica das
Mulheres, apesar de eu cansar de dizer que o nvel das prisioneiras agora no
to bom como na poca em que fui escolher a me deles.
Entendo. Mas Duke ele est? Gostaria de falar com ele.
Colocando a foice no ombro, Squire conduziu-a pela alameda at o
jardim, levantando a mo a cada poucos passos para afagar H.M.
Earl! Earl! ele gritou, ao chegarem perto da casa. Uma dama veio
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visitar seu irmo grfino.


Abigail puxou as rdeas, corando. Viera procura de Duke e no para
ser exibida. E por que o velho chamara Duke de granfino? Contudo, ao ver
Earl sair da casa protegendo os olhos com a mo contra o sol forte da tarde,
viu que Duke, comparado a ele, era mesmo um grfino.
Os dois irmos tinham a mesma altura e compleio, mas as
similaridades fsicas terminavam a. Os cabelos negros e revoltos de Earl
emolduravam um rosto redondo, de traos pesados. Os olhos eram escuros e
brilhantes. E, quando falou, Abigail viu que era muito mais sorridente do que
o irmo.
Ora, ora, ora brincou Earl. Duke vai se dar um pontap por ter
ido ao pasto norte com o rebanho. No quer entrar e esperar por ele,
madame?
No, obrigada. No tenho muito tempo respondeu Abigail,
nervosa, enquanto os olhos de Earl a analisavam abertamente.
Vou buscar gua para o cachorrinho disse Squire, dirigindo-se para
o poo.
Enquanto ela e Earl trocavam rgidas apresentaes, Abigail deu-se conta
do quanto fora tola e impulsiva ao sair atrs de Duke. No avisara ningum e
podiam estar procurando por ela em The Grange. No sabia nada sobre os
homens com quem estava conversando e no tinha idia de como Duke iria
reagir quando ouvisse suas acusaes. E mais, ela simplesmente invadira a
propriedade dos Braden, mesmo sabendo que havia uma amarga disputa
entre eles e seus parentes. O pior de tudo era que tinha de confessar a si
mesma que perdera a cabea e dispusera-se a enfrentar o desconhecido
porque ansiava por ver o maldito Duke Braden de novo, por mais que o
detestasse.
Squire Braden voltou com a cartola cheia de gua e estendeu-a para H.M.
O cozinho mostrou sua gratido bebendo com prazer.
Est vendo? disse Earl para Abigail. Seu co aceitou nossa
hospitalidade. Entre, venha tomar uma xcara de ch. Enquanto isso,
mandarei algum ir avisar Duke. Venha, no h perigo. Depois ele gritou
para algum:
Bucky, menina, onde est voc? Temos uma visita. Aqui!
E acenou na direo das edculas, enquanto continha o cavalo de
Abigail.
Abigail virou-se para as edculas e teve uma surpresa. Uma mulher de
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cabelos escuros vinha saindo do que devia ser a cozinha, pois era de onde se
elevava a fumaa.
Mas Grace! gritou. Grace Buck!
Ela desmontou rapidamente, sem dar tempo para Earl ajud-la. Grace
gritou de alegria e veio correndo, o avental agitado pelo vento. Abigail, que
comeara a estender os braos, subitamente se imobilizou, como se tivesse
ficado paralisada.
Duke Duke a trouxe para c? Voc veio para ficar?
Bem que eu gostaria, srta. Abigail sorriu Grace.
Mas diga-me, no foi timo ver nossos nomes no jornal? Fiz questo
de dizer ao reprter que a senhorita nos deu todos aqueles presentes e que foi
maravilhosa conosco durante a viagem. Sabe, o homem que se aproximou de
mim nas docas era um grosseiro. Eu me assustei com o jeito dele e perguntei
a Duke se havia alguma coisa que me obrigasse a aceit-lo. Parece que eu
estava adivinhando, porque, quando o homem me ouviu, ficou uma fera.
Partiu para cima de mim e s no me bateu porque Duke impediu-o com um
soco. Um horror! Ainda tremo quando penso no que poderia ter acontecido
se o tivesse aceitado. Agora, graas a Deus, estou livre. Duke, porm, disse
que se o jornal descobrir que vim para c, vai fazer uma gritaria dos diabos.
Mas estou feliz como um passarinho cuidando da casa e fazendo a comida
para Duke e o pai dele. E para Earl tambm acrescentou Grace, lanando
um olhar carinhoso que passou por Abigail e foi envolver Earl.
Abigail conhecia bem aquele olhar. Vira-o em Grace nos primeiros dias
da viagem, quando ela ainda estava interessada em Duke. E o vira tambm
em si mesma, no espelho do navio. Maldito Duke Braden. Grace podia
consider-lo o mais bondoso dos homens, mas ela sabia bem o quanto era
cruel e ardiloso.
Sentia mais raiva dele agora. Mostrara-se irritado quando ela falara que
gostaria de contratar Grace como sua criada de quarto e dama de companhia,
e agora a fazia cozinhar para os trs e os outros homens da fazenda.
Ela abraou Grace carinhosamente. A moa no tinha culpa de nada. No
havia tambm nenhum motivo para recusar o convite para o ch. Simpatizara
bastante com pai e filho, apesar de Earl ser um tanto grosseiro e Squire um
tanto excntrico. Sim, esperaria por Duke, poria tudo a limpo e depois nunca
mais o veria.
Grace trouxe o ch e colocou sobre a mesa um po redondo, tpico da
Austrlia, que, segundo disse, ainda estava aprendendo a fazer. Earl mandou
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

um homem ir chamar Duke. Abigail sentou-se, rgida e nervosa, e aceitou


uma xcara.
O interior da casa era bastante agradvel, pensou, tentando ocupar a
mente com outras coisas para se acalmar. A simplicidade dos quatro grandes
cmodos combinava perfeitamente com o exterior austero. Os poucos mveis,
feitos de cedro, estavam bem polidos e deles emanava um aroma agradvel. A
maior parte dos objetos de decorao era constituda por peas aborgenes.
Sobre o assoalho, em vez de tapetes, havia esteiras de vime, que emitiam um
som agradvel ao serem pisadas.
E por que perguntou Abigail, depois de tomar o ch e experimentar
um pedao do po , o senhor ps o nome de Castle Keep em sua casa, sr.
Braden?
Earl gemeu como se ela tivesse feito a pior das perguntas. O velho deu
incio a uma longa explicao de como fora libertado.
Durante o tempo em que trabalhei numa fazenda de criao de
carneiros a cerca de uns oitenta quilmetros de Sidney, eu vivia sonhando
com o dia em que teria uma casa bonita, um castelo, como os que eu via na
Inglaterra, em Dorset. A maioria dos condenados detestava a vida rural
porque eram forados a trabalhar nas fazendas. Mas eu gostava daquilo,
embora a perda de um nico estpido carneiro significasse um castigo de
cinqenta chibatadas.
Squire estendeu a mo para afagar as orelhas de H.M. e prosseguiu:
Eu sempre amei a terra e tinha prazer em faz-la dar boa comida.
Assim, quando recebi o perdo do governador pedi o arrendamento dos
dezesseis hectares que me cabiam pelo bom comportamento. Recebi mais oito
da parte de minha mulher, por ela ser pensionista da priso das mulheres e
posteriormente mais quatro hectares para cada uma das trs crianas.
Ento o senhor tem um outro filho?
Era uma filha explicou Earl. Margaret.
Queenie corrigiu Squire, e Earl ergueu os braos, como se fosse
intil teimar com o pai. Sua me s a chamava de Queenie.
Queenie morreu bem novinha e mame foi logo depois continuou
Earl. E quando isso aconteceu
Quando isso aconteceu a voz profunda, vinda da porta, terminou a
histria , seus anfitries, os ilustres Godfrey-Bennett, reivindicaram a posse
das terras que cabiam s duas. Compraram os doze hectares por uma
ninharia, ficando com a melhor fonte de gua da regio, uma lagoa que
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dividamos com os Badajong, em quem comearam a atirar como se fossem


animais quando eles punham os ps na terra que consideravam sagrada.
Oh! foi a nica coisa que Abigail conseguiu dizer olhando
boquiaberta para o rosto sombrio de Duke. Seu primeiro impulso foi levantarse de um salto para enfrent-lo em termos de igualdade, mas suas pernas
fraquejaram, o que a obrigou a permanecer sentada.
O que ela est fazendo aqui? indagou Duke, dirigindo-se a Earl.
Eu lhes contei onde essa dama est hospedada.
Earl levantou-se, cerrando os punhos, parecendo disposto a comear uma
briga. Grace pegou a bandeja e saiu rapidamente.
Eu talvez tenha desejado v-la de perto. E digo que gostei do que vi.
Ele dirigiu-se ao irmo como se Abigail no estivesse ali. Alm disso,
eles no podem ter distorcido tanto sua mente, j que ela aceitou tomar ch
com os Braden.
Veio aqui para espionar insistiu Duke. Permita-me acompanhla at l fora, srta. Rosemont.
Estou nesta casa a convite de sua famlia, no seu! ela falou com
voz firme, mas tremia como uma folha de outono.
Quando Duke fez meno para avanar para Abigail, Earl bloqueou sua
passagem.
Ela no o velho Godfrey-Bennett nem seu precioso filho. Se voc no
capaz de notar a diferena, eu sou.
Deixe de bobagem, Earl, e saia do meu caminho. Este um caso entre
eu e ela. .
Bem, j que voc pe as coisas nesses termos Earl falou num tom
de caoada e afastou-se com um gesto dramtico.
Duke ignorou o irmo e pegou o cotovelo de Abigail. Ela puxou o brao e
levantou-se.
Agradeo-lhes a hospitalidade, senhores disse, dirigindo-se a Earl e
Squire. Eu gostaria de lhes informar que se Grace Buck um dia desejar um
outro emprego, terei prazer em contrat-la.
E eu trocaria Grace por esta belezinha aqui brincou Squire, e
inclinou-se para pegar H.M. no colo, que aceitou o carinho de bom grado.
Depois de desculpas apressadas, Abigail pegou H.M. e caminhou
rigidamente at a porta, tomando a frente de Duke.
Devo dizer comeou ela num tom seco quando chegaram varanda
que nunca fui expulsa de um lar cristo, seu grosseiro
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Mas eu j fui. Em todas as vezes que tentei ter uma conversa racional
com seus parentes e os amigos deles. Diga-me, qual a sensao? Ele fez
um ar de sarcasmo e continuou: No espero que voc compreenda meus
motivos, mas o fato que perco a pacincia quando vejo as pessoas
incentivarem meu pai a falar de seu passado como prisioneiro. Ele no sente
vergonha e eu tambm no, mas o importante o que ele fez depois de ser
perdoado.
Eu s quis saber por que seu pai ps o nome de Castle Keep na casa. E
saiba que gostei muito dele.
Abigail acomodou H.M. na mochila. Pensava em montar antes que Duke
tentasse ajud-la, mas ele foi mais rpido. E no apenas a ajudou com um
impulso. Levantou-a pela cintura e at se atreveu a colocar seu p no estribo.
Em seguida saltou para a sela do cavalo em que viera.
Posso ter sido grosseiro l dentro disse ele , mas foi pelo seu
prprio bem.
No venha com sermes. No sou criana!
Os olhos azuis a examinaram de alto a baixo com tal ousadia que a
fizeram corar. Ela abaixou o vu para disfarar.
Garanto-lhe, lady Abigail, que no a vejo como uma criana. E
acrescentou, desarmando-a completamente:
Sabe, voc impressionante. Estendendo o brao, cobriu o punho
delicado que segurava as rdeas com sua mo forte e morena. Voc gosta
mesmo de correr riscos, no , Abigail?
No. E no veja as coisas sob esse prisma. Para ser franca, vim at aqui
para lhe dizer que entendi muito bem o seu joguinho. No sou to burra
quanto voc pensa.
Penso muitas coisas sobre voc, mas nunca a considerei burra.
Eu dispenso elogios insinceros! Ela puxou a mo e esporeou o
cavalo, fazendo-o avanar rapidamente.
Duke alcanou-a com facilidade. Ao olhar para trs, Abigail viu Squire
na varanda, acenando uma despedida.
Voc disse que queria falar comigo, Abigail. Agora estamos longe dos
outros. Diga o que quiser.
No tenho a menor vontade de cavalgar ao seu lado!
Ela puxou as rdeas e parou. Eu s queria lhe dizer que sei o
quanto voc foi desprezvel e enganador comigo!
Estou comeando a entender. Ento eles j viraram sua cabea, como
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

imaginei que fariam. Imagino que seu primo Phillip andou falando as
maiores vilezas sobre mim. Pois bem, lady Abigail, diga tudo o que quiser
antes de eu entreg-la de volta, e intacta, apesar de seu pequeno passeio ao
covil dos Braden.
Eles pararam numa colina sombreada por eucaliptos. No instante em que
freou o cavalo, Abigail deu vazo a sua mgoa:
Se voc estava mesmo disposto a me expor ao ridculo, por que no
contou ao jornal o resto de minhas tolices? Por que no lhes contou o que
aconteceu no convs naquela noite chuvosa e no meu camarote, durante a
tempestade?
Estou contente em ver que voc no esqueceu. Garanto-lhe que eu
tambm no.
Estou certa que tenho sido motivo de grande diverso para voc!
Agora sei que tudo foi parte de um plano! Voc se aproveitou da amizade que
eu lhe ofereci. Quando dei os presentes s noivas, o fiz de corao aberto.
Voc me engambelou para eu no apresentar queixa contra Ku-lalang. Voc
me usou. S queria material para atacar os seletos. Fez-me parecer ridcula no
jornal para atingi-los atravs de mim!
Quer dizer ento que voc foi informada de que eu no fao mais
nada seno criar problemas para seus ilustres amigos, os merinos raa pura
de dois ps?
E no o que voc faz?
Da melhor forma possvel!
Duke desmontou de um salto. Depois, levantando os braos, puxou
Abigail da sela.
E quer saber mais, senhorita inglesa e seleta? Tudo o que sei sobre sua
famlia me fez ficar furioso com voc! admitiu ele, sacudindo-a com fora.
Est vendo como eu tinha razo? disse Abigail, contente com a
confisso. Agora me largue. Quero ficar livre de voc!
Duke no obedeceu. Puxou-a mais para perto, as mos prendendo-a
pelos ombros. Em seguida falou baixo, num tom amargo, e olhando-a com tal
intensidade que a fez se sentir hipnotizada.
Foi voc mesma quem disse, Abigail. Quero ficar livre! Ser que no
tem noo de que os condenados sim, sei que seus amigos tm nomes
educados para eles tambm querem ficar livres? Que os aborgenes querem
ser livres para poderem caar em suas prprias terras e adorar seus deuses
nos lugares sagrados? Que os rapazes midos, que s podem ter os empregos
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mais humildes, querem ter a liberdade de irem para oeste, onde sero donos
de suas terras? Diabos, eles conseguiro pagar por elas depois de uma ou
duas tosquias e ajudaro a construir este pas com a exportao de l! por
isso que eu luto. Uso qualquer arma para defender a liberdade da minha
gente! Voc pode pensar o que quiser de mim. Mas fique longe de minhas
terras e de minha vida tambm!
Abigail, diante do impacto do discurso, estava mole nas mos de Duke.
H.M. gania assustado. Duke continuava apenas segurando-a pelos ombros,
mas era como se ele a tivesse agarrado inteira, por dentro e por fora. Ela
estava decidida a no acreditar mais nele para no ser usada contra sua
prpria gente. No entanto, no conseguia se ver como um dos seletos.
Gostava mesmo era das noivas. Squire, Earl e sua pequena fazenda lhe
pareciam muito mais simpticos do que seus primos pedantes e a grandiosa
The Grange. E era esse homem, por cujo toque tanto ansiara, que tinha
importncia para ela.
Duke a fez sentar num tronco de eucalipto cado. Em seguida tirou H.M.
da mochila. No silncio embaraado que se seguiu, ficou olhando para o cho
entre seus ps enquanto o cachorrinho ia se sentar ao lado da dona.
Mal posso acreditar que estou aqui com voc. Eu tinha de vir.
Abigail deixou as palavras escaparem antes de se dar conta delas.
Duke sentou-se ao seu lado e encostou-se no tronco de um outro
eucalipto. Ele continuava rgido e com o rosto fechado. O aroma que emanava
das rvores parecia envolv-los numa redoma de frescor. Abigail respirou
fundo e Duke levantou a cabea para olh-la.
possvel que voc seja mesmo muito burra, Abigail. Ficou indignada
com a reportagem contando que fez amizade com as noivas e com a
insinuao de que esteve se misturando com Duke Braden. Mas ser que no
entende que isso no nada diante do que poder acontecer com sua
reputao se descobrirem que voc foi minha casa? Seus primos, por mais
contentes que estejam com a oportunidade de exibi-la por toda a cidade e
com a possibilidade de unirem a fortuna que possuem sua, atravs de um
casamento com Phillip, no hesitaro em coloc-la na rua, com o rabinho
entre as pernas.
No se refira a mim como se eu fosse um de seus estpidos carneiros,
como diz seu pai!
Ns cortamos o rabo dos carneiros e nunca me passou pela cabea
fazer isso com voc sorriu Duke, com o rosto se suavizando. Vejo que
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

voc no se assustou com meu pai.


Claro que no! Ele mais encantador do que voc pode sonhar ser.
Duke sorriu de verdade, exibindo os dentes brancos que Abigail
raramente via. Ela ficou surpresa ao constatar que estava relaxando. Agora
sentia-se quase to feliz como na noite da tempestade.
Abigail disse Duke, olhando-a atentamente. Voc corajosa e,
evidentemente, continua dona de sua cabea depois de uma semana entre
seus parentes. Mas foi pura loucura voc vir s terras dos Braden, seja qual
tenha sido seu motivo. Somos todos homens aqui e cuidar da reputao de
Grace j complicado. Por isso, se um pedido de desculpas for suficiente para
impedi-la de voltar, estou disposto a me desculpar.
No era esse tipo de contrio que Abigail desejava ouvir. A atitude de
Duke dava a impresso de que ele no se incomodava muito com ela.
Quer dizer que agora voc no v mais utilidade em mim acusou.
Maldio! Ser que vou ter de desenhar os perigos para voc
entender? Ele estendeu a mo e puxou-a para o seu colo.
Abigail, pega de surpresa, ficou rgida. Duke beijou-a com fora e depois
se levantou com ela ainda nos braos antes de solt-la. Ela ficou em p,
cambaleando um pouco, querendo mais, embora de incio tivesse tentado
lutar.
Eu farei muito, muito mais do que isso se voc se atrever a voltar,
mocinha alertou Duke, de dedo em riste.
E o mnimo que voc vai conseguir ver sua preciosa reputao em
runas. Acredite-me, mexericos e escndalo a esperam e sero mais do que
suficientes para expuls-la de Nova Gales do Sul e da minha vida!
Ele a estava alertando! Gostava dela o bastante para tentar proteg-la.
Duke estava lhe dando a oportunidade de fugir, de decidir seu prprio
futuro, algo que o detestvel Lorde Northurst no se dera ao trabalho de fazer
antes de estragar sua vida com mentiras. Teve de admitir que gostava, e
muito, dele.
Sei tudo sobre mexericos e escndalo, Duke disse, voltando a
sentar-se no tronco , por isso voc no precisa me alertar. No navio, eu lhe
ofereci minha amizade mesmo sabendo que corria o risco de ser vtima de
falatrios.
Ela pensou em lhe contar as ameaas de Phillip para conseguir sua
aliana, mas resolveu deixar para outra oportunidade. Desculpe-me por ter
pensado mal de voc. Fiquei nervosa devido ao que me aconteceu por causa
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de outro homem.
Que homem? indagou Duke rispidamente, sentando-se ao lado
dela.
Um enganador, que queria apenas meu dinheiro. Quando descobri
suas mentiras e o expulsei de minha vida, ele arruinou minha reputao, o
que me obrigou a me esconder no campo por anos, vivendo como uma freira.
Ela contou sua histria de cabea baixa. Falou sobre lorde Northurst e
sobre sua tristeza pela perda de Janet. Quando terminou, sentiu a mo de
Duke na sua. Ento se atreveu a olhar para ele. A expresso carinhosa que viu
nos olhos azuis fez seu corao se acelerar.
Ento voc carregou sozinha essa cruz murmurou Duke, com voz
rouca. No de admirar que nunca tenha querido tocar no seu passado.
Mas agora est tudo acabado.
Ser mesmo? E quanto a novos riscos? Voc est disposta a enfrentlos? Ele a olhou fixamente. Voc precisa entender que quero muito mais
do que a amizade que diz ter me oferecido. Sou um homem teimoso,
amargo e faminto. No tenho nada de santo e no recusarei algo que voc est
oferecendo e que eu desejo muito. melhor saber desde j que a quero como
mulher e no somente como amiga. Portanto, no volte aqui se no estiver
disposta a aceitar meus termos!
Abigail virou-se vagarosamente para encar-lo. Estava trmula e corada.
Esquecera-se de respirar durante a fala de Duke. Dessa vez, quando ele a fez
levantar-se e tomou-a nos braos, no tentou lutar. Respondeu de corao
aberto e corpo fluido ao abrao e beijo exigentes. Correntes de fora e energia
percorreram seu corpo. Ela o enlaou pela cintura estreita, amoldando-se
ainda mais ao seu fsico musculoso. Quando Duke finalmente se afastou, ele
sorriu e apontou para a poeira que transferira para o traje de montaria azul
marinho.
Agora vou ter de limp-la disse, e comeou a passar a mo nos
seios, cintura e coxas de Abigail.
Duke! ela protestou e bateu de leve nas mos ansiosas. Sua voz
estava trmula, no irada. Ele abraou-a de novo e segurou-lhe o queixo com
a mo.
Duke ele repetiu. Gosto de ouvir voc dizer meu nome. E olhe,
srta. Rosemont se puser novamente os ps nas terras dos Braden, vou chamla de minha Abigail. No. Ele sorriu com grande doura, fazendo o corao
de Abigail bater mais forte. Vou cham-la de Abby Rose. Porque, se voc
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voltar aqui porque decidiu ficar comigo para sempre. Ento enfrentaremos
tudo e todos. Compreendeu? Abby. Abby Rose. Ela no lhe contara que Janet
era a nica que usava o apelido. Compreendera perfeitamente o que ele
dissera. Nunca imaginara que iria encontrar tanta abertura num homem. Em
seu mundo, a corte a uma mulher era feita atravs de subterfgios, jogos de
salo e recados enviados por meio de damas de companhia. Nesse momento
lembrou-se de que uma cigana previra que ela iria se casar com um prncipe
ou duque, o que a fez sorrir. Afinal, estava numa terra estranha, sob rvores
para ela exticas, junto de um homem empoeirado e cheirando um pouco a
carneiros.
Por que o sorriso? quis saber Duke. Foi alguma coisa que eu
disse?
No. Algum dia eu lhe contarei.
Duke levantou-se para ajud-la a subir no cavalo.
Voc ainda no disse se aceita meus termos, mas, se voltar s terras
dos Braden, eu ficarei sabendo e ento a encontrarei. Ele colocou H.M. na
mochila e depois montou em seu prprio animal. Enquanto acertava as
rdeas, apontou para o cachorrinho. Voc est mesmo se adaptando a
Nova Gales do Sul, Abigail. Transformou esse cavalo num canguru e H.M.
anda nele como se fosse um joey.
Espero que voc no cace meu canguruzinho ela brincou, enquanto
ambos viravam os cavalos na direo de The Grange.
Nunca cao e nunca como cangurus. Algum dia eu lhe contarei por
qu.
Lembro-me de que voc disse que era porque tinha alguns deles como
bichinhos de estimao.
mais do que isso.
Ele fez um gesto com a cabea, mostrando a direo da lagoa e dos
penhascos de arenito. Seu rosto voltara a ficar sombrio.
Tem alguma coisa a ver com a lagoa que os Godfrey-Bennett tiraram
de sua famlia? Abigail tentou continuar a conversa porque no queria
afastar-se dele, embora tivesse conscincia de que j ficara muito tempo longe
de The Grange.
No vamos falar nisso agora, Abby Rose. Duke estendeu o brao e
puxou-a mais para perto, dando-lhe um leve beijo de despedida. Lembrese, se voc voltar, esquecer todas as fronteiras e diferenas, e ficaremos
juntos. V agora. E se Abigail no quiser largar tudo para ser minha Abby
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Rose, eu entenderei.
Antes que ela pudesse responder, Duke bateu na anca do cavalo fazendoo galopar na direo de The Grange. Quando Abigail j passara pela lagoa e
se aproximava do porto com as letras GG, olhou para trs. No horizonte
onde antes avistara a figura de Duke, agora s havia cu azul.

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CAPTULO VI
Bem agasalhada por causa do vento frio da manh de julho, Abigail
estava sentada no terrao da parte de trs da manso, envolvida com tintas e
penas. As montanhas Blue, visveis em todos seus detalhes devido ao cu
claro, como que a tinham convidado para desenh-las. Pareciam muito
distantes, mas Phillip a informara que as primeiras encostas ficavam a apenas
cinqenta quilmetros da propriedade. Seu corao alegre a incentivava a se
aventurar para conhec-las mais de perto, mas ansiava acima de tudo por
escapar de The Grange e ir se tornar Abby Rose em Dorset Downs.
Dois dias antes voltara do encontro com Duke Braden em tal estado de
graa que nem se incomodara com as admoestaes de Garnet por ela ter
demorado tanto e, principalmente, por ter sado a cavalo. Apesar das
reprimendas estava decidida a voltar s terras dos Braden. Uma das coisas
que faria l seria desenhar a encantadora nascente de gua que ficava entre as
duas propriedades. Naturalmente, teria de esconder seu trabalho de seus
parentes.
A lagoa a intrigava. Tinha certeza de que Duke e os Godfrey-Bennett
ainda tinham muito a contar sobre ela. Talvez, pensou, lembrando-se das
estranhas crenas de Kulalang, o lugar fosse guardado pelos espritos
protetores dos aborgenes. Seria a presena deles que a fizera estremecer?
Sim, era possvel. No entanto, no sentia medo do lugar, como no sentia
medo de se aventurar alm das montanhas. Podia ser corajosa, mas tinha de
confessar a si mesma que temia voltar a encontrar Duke nas prprias terras e
dentro dos prprios termos dele, embora ansiasse pela sua companhia.
Ainda tinha pavor do escndalo, tinha de admitir. Contara a ele tudo
sobre seu passado, mas isso no servira para exorcizar totalmente a tragdia
de seus pensamentos. Na noite anterior voltara a ter o pesadelo que
constantemente a perseguia. Vira-se nua no meio de uma multido de
pessoas elegantemente vestidas que caoavam dela, rindo como os kookaburra
que guardavam a lagoa.
Oh, Lottie, tome cuidado! gritou, quando a menina passou
correndo, puxando H.M. pela guia, fazendo-a se enrolar em torno do
cavalete. Lottie! Voc vai deixar cair tudo! Segurou as penas e o tinteiro

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que balanavam perigosamente.


A culpa do seu cachorro, que vive correndo acusou a menina com
petulncia, dando a volta no cavalete para soltar a guia. H.M. estava
visivelmente cansado e deixou-se cair ao lado da dona, recusando-se a
levantar. Venha, venha, sua pestinha. Lottie puxava a guia. Vamos
brincar!
H.M. cansou de correrias disse Abigail, estendendo a mo para
soltar a coleira. Se voc gosta tanto de cachorros, por que no pede ao seu
pai ou seu av para ficar com um dos filhotes dos ces pastores? Assim
Pelo amor de Deus, no! Garnet entrava no terrao. No quero
mais bichos do mato em minha casa! J no chega termos de suportar
pensionistas do governo se arrastando por a em lugar de empregados
adequados? Antes pelo menos arranjvamos falsrios ou batedores de
carteira que sabiam pr uma mesa e servir vinho. Atualmente s
conseguimos gente atrasada, da pior espcie. s vezes penso Mas que
surpresa, Abigail! Voc desenha muito bem! Quer dizer ento que as damas
da sociedade l em casa agora se distraem com tintas e pincis?
Era estranho, pensou Abigail, como Garnet continuava referindo-se
Inglaterra como l em casa, quando morava na Austrlia desde os treze
anos.
De fato, desenhar no um hbito comum. A maioria das damas da
sociedade se diverte montando a cavalo respondeu Abigail, pretendendo
preparar o terreno para quando fosse pedir que lhe selassem um animal para
poder escapar e ver Duke.
Ah, vov reclamou Lottie, fazendo beicinho. Do que vou brincar
agora que o cachorrinho da srta. Abigail no quer mais correr comigo e no
posso ter um filhote do celeiro?
A menina sabia muito bem que seria recompensada pelo seu pequeno
infortnio, pensou Abigail. Pelo ar satisfeito de Garnet, desconfiou que estava
a ponto de ser arrastada para longe de The Grange e das proximidades de
Duke. Lottie adorava passeios a Sidney, pois escapava das aulas particulares e
via mais o pai. Alm disso, a garota era virtualmente afogada com presentes
sados das lojas mais elegantes.
Hoje tarde partiremos para Sidney e passaremos uma semana inteira
l, queridinha. Lottie bateu palmas de alegria, mas Garnet notou a
mudana de expresso no rosto de Abigail. No faa essa carinha, meu
bem. Voc pode levar suas coisas e desenhar o porto e as colinas de Sidney.
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Com certeza, lanar uma nova moda entre as senhoras. Griffin ir nos
encontrar no domingo, mas creio que veremos Phillip com freqncia,
embora ele esteja ocupado com os negcios.
Lottie sorria, contente. H.M., parecendo pressentir uma novidade,
balanava a cauda alegremente. Abigail forou-se a sorrir. Sua anfitri sem
dvida percebera que no haveria grandes riscos em deix-la perto do filho,
tendo detectado sua indiferena. Ela olhou para o oeste, com um leve suspiro.
No lhe agradava a perspectiva de ir ativa e barulhenta Sidney quando seu
corao pedia a viso das idlicas e intranquilas terras de Duke Braden.
Grace Buck amarrou um naco de carneiro assado, um pedao de queijo e
uma generosa fatia de po num pano de prato e colocou o pacote numa cesta.
Em seguida encheu um pequeno jarro com gua fresca do poo. Como Earl
no viera para o almoo junto com os outros, resolvera levar-lhe a comida.
Duke dissera que ele viria logo, mas j passara algum tempo e nada de Earl.
Ela limpou as mos no avental, nervosa, antes de deixar a proteo da
cerca. Analisara bem os modos de Earl e sentia-se atrada pelo rapaz. Todavia,
tambm sentia medo dele. Earl tinha pavio curto, especialmente quando
conversava com Duke. Gostava de impulsividade num homem, mas no de
mau gnio. Earl era sempre agradvel com ela, mas talvez fosse porque nunca
lhe tivesse dado motivo para reclamaes. Estremeceu ao lembrar-se da
discusso entre os dois irmos no dia anterior. At deixara cair a cesta de
costura ao assustar-se com os berros de Earl.
Voc igualzinho ao velho, Duke!
No tenho nada parecido com ele! O pai s quer ficar no seu canto
para nunca mais arranjar encrenca. Posso entender a atitude dele, mas no
vou desistir de provocar os seletos. o nico jeito que existe para
arrancarmos alguma coisa deles!
Voc igualzinho ao velho repetiu Earl. O pai pegou sete anos
por se queixar publicamente das condies em Dorset depois da implantao
da lei de incluso. Outra pessoa ps fogo nas pilhas de feno, mas foi ele quem
acabou preso porque quiseram castig-lo por estar sempre reclamando. Mais
cedo ou mais tarde vai acontecer o mesmo com voc, seu idiota! Um palhao
qualquer vai atear fogo numa casa ou rachar a cabea de um seleto, e vo pr
a culpa em voc e enfi-lo na cadeia. Ento, o que ser do velho?
Olhe s quem est falando! berrou Duke. Sua soluo ser voc
mesmo o incendirio ou assassino! H anos venho lhe dizendo que violncia
no leva a nada e que voc precisa aprender a controlar sua boca e seus
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punhos! Temos de lutar com eles com suas prprias armas. Conversa fiada,
reunies com o governador e presso sobre o Parlamento na Inglaterra.
Mas isso no adianta nada. As coisas vo se arrastando. Diabos, Duke,
voc vai acabar se tornando um deles. Quero s ver o que vai ser mais
necessrio quando finalmente participarmos da corrida para tomarmos posse
das terras novas, sua conversa mole ou os meus punhos!
A discusso continuou acirrada, e Grace imaginou que os dois chegariam
s vias de fato a qualquer momento, mas uma hora depois, ao voltar ao
celeiro, avistou os irmos trabalhando ombro a ombro, cuidando de uma
ovelha doente.
Agora, depois de fechar o porto da cerca atrs de si, Grace respirou
fundo e comeou a subir a colina. Olhou para o leste, imaginando como
estaria passando a srta. Abigail e o que acontecera na conversa particular que
ela tivera com Duke. Quando ficara na porta da cozinha vendo os dois se
afastarem na direo das terras dos seletos, desejara duas coisas: primeiro, ser
capaz de cavalgar to bonito quanto a senhorita e, segundo, ter Earl Braden
ao seu lado, bem-humorado e tranqilo, sorrindo para ela.
Ei, dona Bucky, essa cesta para mim?
O grito vindo de trs dela, embora distante, a fez estremecer,
sobressaltada. Virou-se e viu Earl sentado numas pedras a uns quinze metros
de distncia, aparentemente apenas vigiando os carneiros que se espalhavam
pela rea.
Se est com fome, para voc mesmo! respondeu, sentindo o
corao iniciar uma pequena dana enquanto galgava a elevao avanando
contra o vento frio.
Earl levantou-se, veio encontr-la a meio do caminho para pegar cesta e
depois deu-lhe a mo para ajud-la a acomodar-se nas pedras ao seu lado.
Grace levou algum tempo arranjando as saias e prendendo alguns fios de
cabelo que tinham escapado da touca de pano.
Que linda vista falou, encantada.
Especialmente agora sorriu Earl, erguendo as sobrancelhas com um
toque de malcia.
No venha com conversa fiada protestou Grace, embora estivesse
feliz com o elogio. Gostava muito de Earl quando ele estava de bom humor.
Quem gosta de conversa fiada o Duke resmungou Earl enquanto
mordia uma fatia de po. Foi uma caminhada e tanto at aqui,
principalmente com este vento. Voc devia ter vindo a cavalo.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Eu no sei montar.
Ento vou ter de ensin-la, srta. Bucky ofereceu Earl, depois de
tomar um gole de gua.
Eu gostaria que voc me chamasse apenas de Grace.
Est bem. Grace. E talvez Gracie se acabarmos nos tornando bons
amigos. mais carinhoso. O pai sempre chamava minha me de Annie e
Margaret de Queenie. Mas tenho de admitir que Grace um nome que lhe cai
muito bem. Bucky tambm no ruim.
Meu sobrenome Buck.
Eu sei, eu sei, mas por que no posso brincar? Afinal, no temos muita
diverso por aqui. Earl observou os lbios da moa enquanto limpava a
boca com as costas da mo.
No sei por que algum que mora em Castle Keep e tem famlia
precisa de diverso disse Grace, torcendo uma dobra da saia em torno do
dedo. Ora, se eu tivesse uma famlia e uma casa to grande como esta,
viveria feliz, pensando que estava no cu.
Earl ficou ao mesmo tempo surpreso e emocionado. Depois franziu o
cenho e desviou o olhar.
Minha prpria casa vai ser muito maior do que esta. Vou constru-la
bem l atrs das montanhas Blue acrescentou, fazendo um gesto largo.
E vou buscar uma esposa na Fbrica das Mulheres como fez meu pai e s
quero ver quem vai reclamar. No tenho vergonha por ser filho de
prisioneiros. Mostrarei isso a todos, inclusive a Duke. A maioria dos
libertados so trabalhadores e respeitadores da lei. Sei que minha mulher ser
a companheira ideal para ter ao meu lado quando eu partir para desbravar as
terras a oeste!
Grace ficou um pouco desapontada com o discurso.
Sua mulher voc voc j a escolheu e vai busc-la quando chegar
a hora de partir?
No. As coisas no so assim to fceis. Tenho de encher uma poro
de formulrios para conseguir a licena para reivindicar as novas terras. O
pior que vou enfrentar muito mais burocracia do que os outros porque,
devido s andanas de Duke, tudo mais difcil para os Braden. Mas assim
que eu estiver com a papelada, irei Fbrica das Mulheres para procurar uma
esposa.
Entendo disse Grace baixinho.
Earl limpou as mos no pano de prato e colocou-o na cesta.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Olhe, Grace, voc disse que no precisa de diverso, mas eu tive uma
boa idia. Duke vai passar o dia todo inspecionando as cercas e depois ir
diretamente para Sidney, onde tem de cuidar de alguns negcios. Que tal
fazermos uma pequena surpresa para ele? Amanh domingo. Iremos
cidade e faremos um passeio depois da igreja.
Grace parou de torcer a saia e tomou coragem de olhar novamente para o
rosto de Earl. Ele a estava convidando para ir igreja, de modo que no havia
nada demais. Afinal, como ainda no escolhera uma noiva, podia ser
considerado um homem livre.
Ento faremos uma surpresa para Duke? sorriu ela, com um
jeitinho tmido. Quando Earl mostrava-se assim to doce era capaz de
prometer-lhe qualquer coisa, mesmo que ele estivesse planejando se casar
com uma prisioneira que vivia num lugar chamado Fbrica das Mulheres.
Ele fez que sim, descendo o olhar dos olhos escuros e brilhantes da moa
para seus seios fartos. A simples viso dessa mulher desejvel quase o fazia
esquecer de seus propsitos. Porm, no iria sucumbir tentao. Jamais
desistiria da idia de se casar com uma condenada para desafiar Duke, seu
pai e toda a cidade de Sidney.
Sim, mandarei algum avis-lo para se preparar para uma pequena
surpresa no domingo.
Ento est bem disse Grace.
Combinado! E Earl, num impulso, inclinou-se para dar um rpido
beijo nos lbios da moa.
No domingo, em Sidney, Abigail vestiu-se com grande apuro mais para
agradar seus anfitries do que a si prpria. O vestido de cetim azul-claro
tinha saia bem ampla e mangas bufantes. Embora estivesse com luvas e
chapu de aba plissada, com fitas e plumas para proteger o rosto do sol, ela
tambm carregava uma sombrinha em tons de rosa para combinar com as
delicadas estampas do corpete.
Ela, Lottie, Griffin e Phillip assistiram ao culto no banco particular da
famlia, na elegante igreja de St. James, no Hyde Park. Garnet GodfreyBennett acordara com uma terrvel dor de cabea e iria passar o resto do dia
de cama. Terminado o ltimo sermo, os fiis saram para passear pela praa.
Phillip deu o brao a Abigail e Griffin pegou Lottie pela mo.
A igreja de St. James e o quartel de Hyde Park ficavam um diante do
outro na Queen Street e seus jardins se somavam para formar uma ampla
praa onde os elegantes circulavam, exibindo os vistosos trajes de domingo.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Griffin e Phillip cumprimentaram vrios amigos durante a caminhada e


depois, com Lottie e Abigail, comearam a andar vagarosamente diante do
quartel. O prdio fora construdo por condenados e ainda abrigava uma boa
parte deles. Nesse mesmo momento, uma longa fila de transportados veio se
aproximando, vindos da igreja de St. Phillip, na Church Street.
Ao verem o grupo de homens vestidos de cinzento, caminhando com
passos arrastados, vrias das pessoas que passeavam afastaram-se
rapidamente. Algumas ficaram olhando, com expresses de nojo ou
reprovao. Aproveitando o instante de confuso, os acompanhantes de
Abigail a levaram para o outro lado do quartel, onde havia uma praa mais
malcuidada, chamada Government Domain.
Acho melhor no irmos muito para dentro disse Griffin, nervoso..
Certo concordou Phillip. E no contaremos nada a mame.
Depois, falando por cima do ombro, acrescentou: Vov no pode saber que
viemos aqui, Lottie. um segredo, entendeu?
Sabe, Abigail disse Griffin , eu e Phillip achamos que seria bom
voc conhecer que tipo de gente vai tomar conta da cidade e do pas se no
mantivermos as barreiras adequadas. D uma olhada sua volta.
Lottie comeou a gritar e apontar os tipos mais estranhos. Abigail ficou
olhando, mais curiosa do que chocada. Seus acompanhantes ficariam muito
surpresos em saber que as pessoas que via naquele novo ambiente no lhe
causavam repulsa.
Uma rica e variada mistura de criaturas exticas circulava em torno dela.
Elementos do interior, de trs das montanhas Blue, como descrevera
Phillip, estavam sentados ou conversando, parecendo Robinsons Crusos,
com longas barbas, chapus de palha e cachimbos de haste comprida. Muitos
comiam pedaos do po redondo que Abigail experimentara na casa de Duke
Braden.
Essa ral no conhece cartolas caoou Phillip e apertou a sua mais
firmemente sobre os cabelos bem penteados.
S mesmo essa gentinha capaz de comer esse horrvel damper
informou Griffin, apontando para uma banquinha onde estavam expostos os
pes redondos.
O pensamento de Abigail saltou para Grace Buck, que pusera o po na
mesa anunciando que ainda estava aprendendo a faz-lo. Ela mesma o achara
bastante saboroso, embora tivesse comido muito pouco devido ao nervosismo
de esperar a chegada de Duke. Duke. Estaria ele aguardando, com
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

impacincia sua volta s terras dos Braden, dentro dos termos que lhe
impusera? Como seria bom ter algum meio de comunicar-se com ele, para
poder avis-lo de que fora forada a viajar para Sidney.
Olhe, papai. Olhe! Os gritinhos de Lottie fizeram Abigail sair de
seu devaneio. De onde ser que veio aquele homem escuro, de cabelos
arrepiados?
No sei nem quero saber, Lottie respondeu Phillip, com um ar
enfadado. Deve ser mais um pedao de lixo trazido pelo mar.
Provavelmente veio de Fiji ou Taiti. Depois, dando algumas palmadinhas
na mo de Abigail, falou: E ento, querida prima, j viu o bastante para
entender nosso ponto de vista sobre os perigos da chamada sociedade livre?
Foi a vez de Abigail ficar olhando boquiaberta para algum. Earl Braden
vinha caminhando na direo deles, trazendo Grace Buck pelo brao! Ela
estreitou os olhos, tentando descobrir Duke no meio da multido colorida,
mas para seu alvio e tambm pesar, no o viu por perto.
Srta. Abigail! Aqui! Sou eu, Grace!
O corao de Abigail saltou diante do pensamento de que um dos dois
poderia deixar escapar que ela estivera em Castle Keep. Sua pequena
comitiva parou, trocando olhares intrigados, ao deparar com algum daquela
praa dirigindo-se ao elegante grupinho. Ento Abigail ouviu Phillip
praguejar baixinho ao reconhecer Earl Braden.
Grace, que bom v-la depois de tanto tempo gritou Abigail e
abraou a moa, terminando o cumprimento com um leve belisco, tentando
alert-la.
Oh, sim. Claro, claro. Quero apresentar-lhe o sr. Earl Braden. Pelo que
me contaram, ele seu vizinho no vale Parramatta.
Abigail comoveu-se ao ver Grace usando as roupas que lhe dera,
inclusive as luvas brancas que eram para um casamento que no tinha
acontecido. Em seguida, enfrentou o olhar de Earl durante as apresentaes
feitas por Phillip, que tentava impression-la. E se o irmo de Duke resolvesse
delat-la por dio ao seu primo?
Parece-me que voc est um pouco fora de seu ambiente, Braden
disse Phillip num tom gelado, assim que as convenes foram atendidas.
No esperava v-lo aqui na praa acrescentou, soprando um anel de
fumaa de charuto contra o rosto de Earl.
E voc est bem fora do seu. Nunca imaginei que fosse encontr-lo
junto de gente que trabalha para viver contestou Earl, desmanchando o
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anel de fumaa com um gesto largo.


Os dois homens ficaram imveis, encarando-se. Grace continuava
agarrada ao brao de Earl e Abigail ao de Phillip. Griffin Godfrey puxou
Lottie para trs.
Ento, vamos, Earl? disse Grace, nervosa. Foi um prazer v-la
novamente, srta. Abigail.
Earl no se mexeu. Seu rosto ia ficando mais vermelho enquanto o de
Phillip empalidecia. Phillip bateu o casto da bengala na palma da mo, como
ameaando seu adversrio de uma surra. Earl nem piscou.
Viemos at aqui para mostrar nossa hspede com quem ela no
deve se misturar desafiou Phillip. E entre eles, claro, est seu irmo
petulante.
Verdade? Earl comeou a abrir e fechar os punhos. Grace tentou
pux-lo inutilmente, depois deu um passo atrs, aflita, olhando sua volta.
Um pequeno grupo de curiosos se juntara para assistir a uma bvia
confrontao de adversrios. Os Braden e os Godfrey-Bennett eram bem
conhecidos como as figuras de proa das duas faces em luta na cidade. Os
que no sabiam nada da disputa estavam interessados num possvel
espetculo grtis.
Abigail tentou pr um fim na situao.
Por favor, Phillip, vamos voltar ao Hyde Park. Eu j vi o bastante.
Vamos, filho, no vale a pena sujar a casaca com um Braden disse
Griffin. Este aqui, pelo que me lembro, o que usa os punhos em vez de
empregar truques e mentiras como o irmo.
Grace soltou um gritinho e acenou para algum com a inteno visvel de
evitar que Earl se atirasse contra os dois homens. Abigail virou a cabea para
ver quem ela havia chamado. Duke! Sim, era Duke vindo apressado na
direo deles, com o rosto mais fechado do que nunca. A viso a fez largar o
brao de Phillip como se fosse um ferro em brasa.
O que est acontecendo aqui? Duke dirigiu-se ao irmo, mas seu
olhar apunhalava Abigail. Estava usando cartola e parecia muito diferente
com ela. Essa a pequena surpresa que tinha para mim, Earl?
De incio seramos apenas Grace e eu, mas receio que o grupo
aumentou respondeu Earl, sem deixar de olhar desafiadoramente para
Phillip.
E foi mesmo uma surpresa ver lady Abigail Rosemont de brao com
Phillip Godfrey-Bennett comeou Duke num tom amargo, empurrando o
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

irmo para trs e colocando-se como uma barreira entre ele e Phillip. Vejo
que uma deciso foi tomada acusou, mantendo os olhos fixos em Phillip.
Mas Abigail sentiu as palavras de Duke como se fossem uma bofetada.
Embora os outros estivessem imaginando que elas eram dirigidas a Phillip ou
Earl, Duke quisera insinuar que ela escolhera Phillip e Sidney em vez dele e
Dorset Downs, que se decidira pelo mundo dos seletos, rejeitando-o.
Olhem, senhores comeou, fazendo um gesto apaziguador. Foi
um infeliz incidente ns todos nos encontrarmos aqui
Foi mesmo! interrompeu Duke, e Abigail soube que agora era ele
que a estava rejeitando.
Phillip e o pai deram um passo a frente para desafiarem Duke e Earl. O
grupo de curiosos comeou a aumentar, murmurando, chegando mais perto.
Grace torcia as luvas de pelica. Abigail, aflita, puxou Lottie para mais perto
dela. O que aconteceu ento foi muito pior do que a briga que temia.
Ei gritou um homem gordo, abrindo caminho entre os curiosos.
Ei, moa! disse, dirigindo-se a Grace. Voc no uma das noivas de
Braden? Pensei t-la reconhecido quando a vi passeando de brao dado com o
irmo de Duke. Por onde tem andado? Ns do Gazette a procuramos em todos
os cantos. Suponho que Duke Braden mexeu os pauzinhos para voc ficar
com o irmo dele. Vocs esto vivendo juntos? Casamento eu sei que no
houve, porque no vimos seu nome junto com os das outras cinco nos
proclamas na igreja
Tire Grace daqui! ordenou Duke ao irmo. Earl,
surpreendentemente, obedeceu sem pestanejar. Mas ao passar deu uma
cotovelada em Phillip e quase atirou o reprter do jornal no cho.
E ento, o que aconteceu? insistiu o homem, agora dirigindo-se a
Duke. Vendo-o virar as costas, tentou Abigail. Lady Abigail, talvez uma
breve declarao da senhorita venha a esclarecer o que aconteceu. Na viagem
para c percebeu que o sr. Braden tinha planos de ficar com uma das
chamadas imigrantes livres para si prprio ou sua famlia?
Certamente que no, senhor! respondeu Abigail, indignada, antes
de Phillip pux-la dali.
Seu primo parecia furioso, mas pelo menos a estava salvando do reprter
e do olhar quase assassino de Duke. Ela ouviu Griffin falar de um modo
spero com o homem do jornal e este imediatamente desapareceu. Enquanto
tudo acontecia, a multido continuava a olhar e murmurar.
Abigail teve a impresso de estar vivendo o pesadelo que tantas vezes a
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

perturbara. Tornara-se o centro das atenes e alvo da fria de Duke quando


no tinha culpa de nada! Ao chegar a Hyde Park com Phillip, teve de respirar
fundo para se acalmar enquanto esperavam Griffin alcan-los.
Vamos ter de manter tudo em segredo? perguntou Lottie, excitada.
O modo esquisito daquela gente se vestir, o jeito como vocs quase
brigaram?
Sim, segredo! berrou Phillip, fazendo a menina estremecer de
susto.
Segredos, pensou Abigail. Precisava manter em segredo que Phillip
estava a par de seu relacionamento com Duke no navio. Tinha de manter em
segredo que ansiava por estar com ele em Dorset Downs. E se Duke estivesse
pensando que ela se interessara pelo primo? Seu maior desejo era voltar
outra praa para se explicar. No entanto, voltar sozinha para l significaria
atravessar uma das vrias fronteiras imaginrias que dividiam os habitantes
da colnia e ela ainda no estava preparada para isso.
Eles comearam a caminhar na direo da carruagem. Abigail estava to
preocupada com suas prprias aflies que levou algum tempo para notar
que o olhar de Phillip havia mudado. No existia mais fria estampada em
seu rosto. Os olhos castanhos agora ferviam de desejo. Quando sentiu o brao
do primo em torno da cintura, voltou realidade. Ficou to surpresa com a
atitude de Phillip que tropeou e ele precisou ajud-la.
No preciso, Phillip, estou bem.
Por favor, um prazer.
Enquanto Lottie saltitava frente deles, pedindo doces em troca de seu
silncio sobre o acontecido na praa, o olhar quente de Phillip percorria o
corpo de Abigail. Ela parou para encar-lo.
Lamento o que aconteceu, mas obviamente no foi culpa de
ningum Sua voz falhou. Mas por que voc est me olhando desse
jeito?
Voc gosta muito do canalha do Braden, aquele que tem crebro alm
de msculos, no , prima?
Por favor, Phillip, no transforme um mexerico de bordo numa
acusao insensata.
E ele a deseja continuou o primo, ignorando-a. Pude ver, pude
sentir.
Isso absolutamente ridculo!
Eu sei. Mas tambm muito excitante.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Ento era assim to bvio, pensou Abigail, apavorada, enquanto


continuava caminhando.
E voc est disposta at a mentir para esconder seu interesse
prosseguiu Phillip, incansvel. Ou ser que voc ainda no se deu conta do
que sente? Estou comeando a pensar que vendi meu silncio barato demais.
Fiquei impressionado com a paixo que vi por trs desses seus belos olhos.
Foi igual a isto: Ele riscou um fsforo com a unha e mostrou a chama a
Abigail, que recuou, assustada. Sabe continuou, agora falando mais
vagarosamente , talvez papai esteja certo. Ns devamos passar mais tempo
juntos. No preciso ver meus amigos da cidade com tanta freqncia. Os
sentimentos que voc est mostrando no devem ser desperdiados com um
canalha como Duke Braden.
Phillip, fizemos um acordo e vamos mant-lo, a no ser que voc
tenha mudado de idia sobre se casar contra a vontade de sua me.
Dificilmente. Mas as coisas mudam, sabe? Voc muito mais
profunda do que aparentou de incio, querida prima. E eu gostaria de sondar
essas encantadoras profundezas.
Abigail esteve a ponto de esbofete-lo. Mas como se explicaria diante de
Griffin? No agentava mais aqueles jogos de palavras e insinuaes. Seu
nico desejo era encontrar um modo de proclamar sua inocncia a Duke e
fugir dessa nova situao com Phillip. Estava se sentindo uma vtima da
guerra surda que existia entre os seletos e os midos. Talvez conseguisse
conter a impetuosidade do primo pedindo a Garnet que o vigiasse mais de
perto. Se o pior acontecesse, se ele tentasse for-la a aceitar suas atenes,
contaria aos pais dele a verdade sobre seu relacionamento com Duke Braden.
Isso diminuiria o poder de Phillip sobre ela, mas sem dvida a tornaria uma
virtual prisioneira em The Grange ou na casa em Sidney. Como conseguiria
escapar para voltar a Dorset Downs?
Abigail, minha cara A voz de Griffin pareceu vir de muito longe.
Voc no me ouviu. Eu disse que melhor ns quatro fazermos um pacto
para no piorarmos a dor de cabea de Garnet. Ela ficar muito aborrecida se
souber do acontecido.
Sim, claro, foi um incidente muito infeliz ela concordou, tentando
manter a voz normal, enquanto Phillip a ajudava a subir na carruagem,
demorando as mos em sua cintura bem mais do que o necessrio. Quando se
acomodaram no amplo banco forrado de couro, o primo ficou perto demais,
prendendo-a num canto e encostando a coxa na dela. Abigail precisou enfiar
94

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

a ponta da sombrinha entre eles.


Duke finalmente alcanou Earl e Grace no lado do jardim botnico que
dava para o mar. Apesar de ser inverno, vrios arbustos exticos exibiam
flores coloridas, cujo aroma se misturava com o ar salgado vindo do oceano.
Duke sentou-se no banco ao lado de Grace e falou, dirigindo-se ao irmo:
Voc e sua maldita surpresa. No s estragou tudo para Grace como
possivelmente acabou com minha chance de trazer mais noivas para c.
Quer dizer que no vou poder mais ficar em sua casa? Os olhos de
Grace se marejaram de lgrimas.
Ela vai ficar conosco, no importa o que digam! protestou Earl,
levantando-se de um salto e pegando o ombro do irmo. E quer saber
mais? No domingo que vem vou levar Grace igreja de St. James e
assistiremos ao culto na primeira fila! E tambm vou lev-la ao baile de
aniversrio do governador. Isso vai chamar a ateno deles, j que voc no
consegue.
O baile do governador? murmurou Grace, surpresa, mas os irmos
a ignoraram.
Voc gosta de amolar os seletos continuou Earl , mas s sua
moda. Fica todo impressionado quando eles fazem cara feia e leva um tempo
enorme para conseguir alguma coisa. Pois bem, eu vou fazer tudo andar mais
rpido, at a permisso para irmos s novas terras! Vou chamar tanto a
ateno deles que querero nos ver pelas costas o mais rapidamente possvel!
Duke levantou-se de um salto. Os dois ficaram se entreolhando, prontos
para brigar.
Chamar ateno? Ora, Earl, o que voc vai conseguir ser considerado
um sujeito que no presta para nada e que deve ser preso ou ignorado. Eu
luto com eles dentro da legalidade e da lgica.
Lgica fungou Earl, e cutucou o peito de Duke. Esquea a lgica
e lute com tudo o que voc tem. Mas, pelo menos, vi que voc esquece a
lgica quando se trata daquela potranquinha de cabelos vermelhos. Nunca o
vi perder a cabea por uma mulher como
Basta! Duke empurrou o irmo com tanta fora que ele quase caiu
sentado em cima de Grace.
A moa saltou do banco e afastou-se, levando as mos boca, com os
olhos arregalados de medo.
Por favor, no briguem. Por favor. Vocs esto do mesmo lado, no ?
Earl recomps-se rapidamente e avanou para Duke, pegando-o pelas
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

lapelas da casaca. Duke ergueu os braos para empurr-lo. Os dois irmos,


porm, ficaram imobilizados nessa posio enquanto a pergunta de Grace
pairava no ar. Ento ambos abaixaram os braos, respirando fundo. Grace
mordia as luvas, aflita com a situao e com seu futuro. Agora talvez tivesse
de sair de sob a proteo dos Braden. Por que aceitara o convite de Earl?
Para onde eu irei se tiver de deixar sua casa, Duke? indagou,
enquanto ele acertava a casaca e punha a cartola. Se aquele homem que
queria casar comigo ainda estiver
Voc s sair de casa quando encontrar um bom marido, Grace
prometeu Duke, oferecendo-lhe o brao. E ser um homem que mostrar
bom senso e uma atitude civilizada em todas as ocasies acrescentou,
olhando para o irmo, e vendo sua expresso passar de orgulhosa para
humilde.
Eu j disse que pretendo lev-la ao baile do governador. Se ela aceitar
o convite, claro.
possvel que Grace venha a considerar o convite.
J que voc parece to encantado com ela, por que no convida a srta.
Seleta?
No diga besteiras e leve Grace para casa rosnou Duke, e transferiu
a mo da moa para o brao do irmo antes de se afastar.
Duke acertou a posio da cartola, uma pea que odiava e s usava
quando precisava se apresentar como um porta-voz respeitvel, e comeou a
subir a colina que levava ao alto do penhasco que dava para a prainha de
Farm Cove. Depois de respirar fundo vrias vezes para se acalmar e ficou
olhando para o mar cinzento e as ondas que se quebravam contra as pedras.
Earl tinha razo. Ele perdia mesmo toda a lgica quando se tratava de
Abigail. Apesar de seu contnuo esforo para manter a cabea fria quando
lidava com os seletos, estivera a ponto de arrebentar os dentes de Phillip
com um soco ao v-los de braos dados.
Phillip Godfrey-Bennett Jamais se esqueceria do dia em que o sujeito
atirara friamente no canguru doente que ele e Kulalang estavam tratando
junto lagoa.
Phillip, o auto-indulgente e mimado herdeiro de uma vasta fortuna e da
nascente de gua que era sagrada para os aborgenes, matara o animal por
vrios motivos: para se divertir e se exibir para os quatro rapazes que o
acompanhavam; para mostrar a ele e Kulalang que estavam invadindo uma
propriedade privada; para mostrar seu desdm por tudo o que eles
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

valorizavam, e para avisar que poderia ter atirado nos dois por invaso.
Vrios Badajong tinham sido alvejados como se fossem uma caa e os
sobreviventes que haviam se escondido nas cavernas tinham afirmado que o
caador era Phillip.
Mesmo passados dez anos, as palavras ainda ecoavam em seus ouvidos.
Saibam rapazes, que eu poderia ter matado vocs dois tambm sem
nem mesmo piscar de remorso! berrara Phillip. Mas mais divertido ver
vocs imobilizados pela minha arma. Vou deixar a tarefa de expuls-los para
o governo. A sim, vocs sairo daqui de uma vez por todas. Os estpidos
Badajong tambm esto condenados. Traduza bem o que eu disse, Braden! E
vocs tambm, seus estpidos Branden, esto acabados, porque tanto aqui
como em qualquer outro lugar, os Godfrey-Bennett tiraro suas terras e os
mandaro de volta para a lama de onde vieram!
A risada brutal ecoara nos penhascos que guardavam o lugar sagrado
dos aborgenes. Kulalang resmungara uma ameaa em sua lngua mas, como
ele, continuara imvel sob a mira das armas de Phillip e seus companheiros.
Daquele dia em diante, Duke Braden passara a ter um dio pessoal por
Phillip Godfrey-Bennett, como se tudo o que detestasse nos seletos
estivesse centrado num nico homem.
Seu dio o fizera tomar uma deciso: lutaria contra todos os seletos e
especificamente contra os Godfrey-Bennett. Faria uma guerra sem trgua
contra os princpios injustos daquela gente. Porm, no usaria armas e
punhos, mas sim a cabea, para que suas vitrias fossem duradouras.
Com essa disposio, ele estudara como um obcecado sob a tutela de um
amigo de Squire, um homem que sara da priso e que estava trabalhando em
Dorset Downs at conseguir o dinheiro para pagar a passagem de volta para a
Inglaterra. Condenado a sete anos por falsificao, James Mansfield era um
homem culto, um ex-professor particular que enfrentara tempos difceis. No
havia livros para Duke estudar. Squire no tinha como compr-los e, mesmo
que tivesse, no acharia certo gastar suas suadas moedas em algo que
considerava desnecessrio. No entanto, como sempre ensinara matemtica,
literatura, legislao e at mesmo mitologia, James Mansfield era um livro
ambulante. Nos seis anos que trabalhara ombro a ombro com o jovem Duke,
fora lhe transmitindo tudo o que sabia. Ensinara-o a ler sob a luz da lareira e
das fogueiras dos acampamentos.
Nem Squire nem Earl quiseram participar das aulas, porque
consideravam a erudio coisa de almofadinha. Quando Duke comeara a
97

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

falar em nome dos midos e obtivera algum respaldo financeiro, passara a


comprar livros em Sidney e Londres. Depois de l-los, emprestava a outros
rapazes interessados em estudar.
Sim, pensou Duke, o estudo lhe dera a oportunidade de lutar contra os
seletos com suas prprias armas. No entanto, quando se tratava de Phillip
Godfrey-Bennett, ele quase se esquecia de tudo para afundar na violncia.
E agora estava deixando a mulher seleta prejudic-lo ainda mais. Sim,
Earl tinha razo. Quando Abigail Rosemont entrara em sua vida, ele perdera
o controle, a lgica e at sara da trilha que se impusera.
Subitamente Duke alegrou-se por Abigail no ter voltado s suas terras
para tent-lo. Nos trs dias anteriores ele cavalgara vrias vezes at a fronteira
com os Godfrey-Bennett esperando v-la aparecer a qualquer momento. E,
em vez de ir ao seu encontro, ela viera cidade para passear de braos dados
com seu arquiinimigo. Como fora tolo! Praguejou baixinho e chutou uma
pedra com a ponta da bota, vendo-a cair no mar.
melhor assim disse, endireitando os ombros. De outra forma, o
tiro poderia sair pela culatra, como a pequena surpresa que Earl quis me
preparar hoje. Essa mulher e eu somos como fogo e plvora. Portanto, adeus
para ela.
Duke virou-se e voltou para os jardins.

98

CAPTULO VII

No primeiro dia depois de terem voltado a The Grange, Phillip


encurralou Abigail num dos corredores da manso.
No estou gostando do jeito como voc anda me evitando, querida
prima. Venha, me d um beijinho e eu a deixarei passar.
Ela tentou empurr-lo, mas Phillip aproximou-se mais. Abigail virou o
rosto para no ser beijada. O hlito fedendo a charuto a enojava.
Deixe-me! Afaste-se j de mim ou gritarei por socorro! Abigail estava
indo para a sala de estudos quando fora surpreendida pelo primo. Ele se
afastou com alguma relutncia, sabendo que um grito atrairia Lottie e o
professor particular.
Como a Sra. Godfrey-Bennett ficara bastante debilitada devido
enxaqueca, a famlia passara mais tempo do que o planejado em Sidney. A
brincadeira de gato e rato com Phillip deixara Abigail irritada e inquieta. S
conseguia escapar dele quando se fechava no quarto ou estava em companhia
de outras pessoas. Assim, para se proteger, ela passara a maior parte do
tempo no quarto em penumbra da doente, recebendo os amigos que vinham
visit-la, ou em companhia de Lottie, que atuava como uma involuntria
protetora. Ao voltar a The Grange, oferecera-se para ajudar a menina nos
estudos, de maneira a no ficar muito tempo sozinha.
A famlia retornara manso logo depois da publicao do artigo sobre
Grace Buck no Gazette. O jornal no mencionara Abigail ou seus primos, j
que Griffin tomara medidas para silenciar o reprter, mas Phillip achara
melhor todos sarem da cidade. Como dissera a Abigail, em tons melosos, se
continuasse em Sidney sua me acabaria sabendo da reportagem e ficaria
muito preocupada com ela. O pior era que algum de seus visitantes com
certeza comentaria a notcia e terminaria lhe contando o resto dos boatos que
corriam pela cidade.
Abigail lera o jornal e aborrecera-se por ver que ele enfatizara o papel
desempenhado por Duke em todo o caso. Afinal, fora ele que ordenara ao
irmo que sumisse com Grace e se recusara a explicar por que uma das
noivas estava vivendo num lugar cheio de trabalhadores braais da pior

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

espcie, quando deveria ter se casado com um homem financeiramente


independente, segundo o programa de imigrao livre.
Abigail estava ansiosa para ir a Dorset Downs. Queria explicar-se com
Duke. No entanto, ali na manso sentia-se ainda mais prisioneira das vidas
atenes de Phillip. Agora, quando estava certa de que o primo voltara a
Sidney e ela teria um pouco mais de liberdade, ele a surpreendera no
corredor.
Vamos, priminha linda, s um beijinho rpido e silencioso
sussurrou Phillip. Ele estava com as duas mos na parede, prendendo-a entre
os braos.
Abigail tentou escapar por baixo, mas ele a pegou pelo pulso.
Vou gritar e Lottie vir aqui! ameaou ela. E voc sabe muito
bem que sua me no suporta barulho. Contarei tudo a ela, tudo, mesmo que
isso signifique que eu tenha de me mudar sozinha para Sidney!
Isso o fez parar. Ele soltou-lhe o pulso, mas continuou bloqueando sua
passagem. A expresso maliciosa, porm, logo voltou aos seus olhos.
Ora, Abigail, no faa drama zombou. Mulheres de sua classe
no moram sozinhas nem aqui nem em qualquer outro lugar sem parentes ou
acompanhantes apropriados para guardarem sua reputao.
Imagino que voc se inclui nessa augusta categoria. Olhe, Phillip, eu
vivi muitos anos sozinha na Inglaterra, tendo apenas a companhia de minha
criada particular. Posso encontrar algum em Sidney para morar comigo.
No com as associaes que voc tem com gente do outro lado da
cerca, cara prima. Mas at que seria uma boa idia voc morar sozinha. Assim
poderamos nos divertir sem nos preocuparmos com os espies de mame.
Mas, sua reputao
Pela qual voc no se interessa nem um pouco
No verdade, minha cara. Phillip tentava controlar seu gnio e
sua luxria. Temia que a prima o denunciasse. Comeou a ajeitar o colete e as
mangas para ganhar tempo. Muito bem, Abigail, peo-lhe desculpas por
ter flertado um tanto ousadamente.
Ao ouvir essas palavras, Abigail pensou em Duke. Ele lhe pedira
desculpas na tentativa de evitar que ela voltasse a Dorset Downs arriscando
sua reputao, mas posteriormente a convidara a retornar dentro de suas
condies. Porm, isso fora antes do incidente na praa.
Ela voltou realidade quando sentiu Phillip pegar sua mo entre as suas,
o rosto falsamente sincero e preocupado.
100

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Por favor, prima, esquea a idia de morar sozinha. E tambm esquea


minhas acusaes de que existe algo de comum entre voc e Duke Braden.
Pense bem, ns dois poderamos construir uma bela vida juntos. Juro que no
mais tocarei na hiptese de voc ter tido alguma coisa a ver com esse homem.
Sei agora que eu estava gravemente enganado.
Abigail analisou o rosto do primo, quase querendo acreditar nele. Claro,
Phillip tinha razo sobre o erro que seria ela morar sozinha. Na Inglaterra, to
cosmopolita, sua atitude despertara alguns comentrios. Em Sidney,
significaria sua expulso da sociedade, do mundo dos seletos. Teria ento
de se juntar ao midos, mas nem sabia se iam aceit-la. Refletiu sobre essa
possibilidade, imaginando como passariam a ser as coisas entre ela e Duke.
Phillip estaria certo ao dizer que os dois no tinham nada em comum?
Abigail, voc no est prestando ateno. No me ouviu abrir o
corao?
Sim, ouvi. E aceito suas desculpas e sua oferta de amizade
estritamente amizade. Voc me promete que no vai mais me ameaar com os
mexericos sobre minha viagem?
Se voc no se mostrar to distante se no ficar sempre me evitando.
J disse que podemos ser amigos.
E ento, querida prima, sugiro um pequeno passeio depois do jantar
como um modo de selarmos nosso acordo. Caminharemos pelos jardins, sem
Lottie por perto. Combinado?
Est bem, mas se voc fizer alguma coisa que me desagrade, contarei
tudo sua me, quer ela esteja ou no com enxaqueca.
Mas saiba que se mame descobrir que eu como direi que me
tornei avidamente interessado em minha priminha, ela vai sair da cama de
um salto e far daqui uma priso para voc.
E para voc tambm.
Eu fugirei. Sempre fugi. Prefiro morrer do que ficar preso.
Se voc pensa assim, Phillip, por que no mostra um mnimo de
compaixo pelos que esto ou estiveram presos? Muitos dos condenados
daqui cumpriram pena por ofensas muito leves. E os filhos deles, que no tm
culpa de terem nascido de
O tnue pacto entre eles se desfez. Phillip empurrou-a novamente contra
a parede, segurando-a pelos ombros.
Voc no entendeu nada, sua tola! Essa gente foi parar na cadeia
porque possui uma mcula moral de nascena, no foi a priso que os
101

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

corrompeu. Por isso eles tm de ser controlados e estritamente vigiados.


Estou vendo que sua ligao com Braden e as noivas s serviu para distorcer
sua mente! E oua bem, se eu ficar sabendo que voc trocou nem que seja
uma palavra com Duke Braden
Phillip parou de repente e sacudiu a cabea, como se quisesse clare-la.
Abigail respirou fundo, ainda assustada. Por um instante seu primo lhe
parecera outro homem, uma criatura odiosa e cruel. Ele resmungou outro
pedido de desculpas, depois pigarreou e ajeitou a gravata. Evidentemente
estava tentando recuperar o controle e planejando o passo seguinte. Ela
tambm precisava fazer o mesmo. Mesmo estando aparentemente ao seu
lado, Phillip era preconceituoso e orgulhoso demais para ser seu aliado.
Lamento por ter me deixado levar pela emoo, prima. Acontece que
eu e Duke Braden h muito estamos em competio. Afinal, somos ambos
herdeiros de duas propriedades em conflito, por assim dizer.
Abigail sabia que havia muito mais do que isso entre eles. A verdade
tinha ligao com a misteriosa nascente de gua. A conversa de Phillip a fez
se convencer de que no poderia mais perder tempo. Iria procurar Duke
assim que o primo sasse para Sidney.
Phillip deu dois passos para trs e fez uma mesura.
Teremos muito com o que conversar em nosso passeio. Vamos nos
esforar para mantermos um clima de civilidade. Sei que voc no ser tola
de envolver mame em nossos negcios e prometo que eu tambm no lhe
contarei nada. Bem, querida Abigail, devo ir cidade agora, mas estarei aqui
para o jantar. At a noite. E ele saiu andando pelo corredor, deixando-a
parada ali, pensativa.
Alguns minutos depois, Phillip Godfrey-Bennett entrava na estrebaria
para montar o cavalo, que j estava arreiado para a viagem de uma hora at a
cidade. Como de hbito, ele sairia com quatro homens que lhe serviam de
guarda-costas contra os possveis ataques de bandoleiros.
A estada em Sidney seria breve. Ele iria ao banco, visitaria sua amante,
Catty, e voltaria a The Grange para o jantar. Mandou os homens esper-los
um pouco e chamou um deles de lado.
George, quando estivermos na estrada, quero que voc d meia-volta e
retorne para c sem ser notado. Tenho outra tarefa para voc hoje.
George, robusto e moreno, de ombros cados, era inteiramente dedicado
ao herdeiro de seu patro. Servia de guarda-costas para o patrozinho, como
dizia, desde que completara dezesseis anos.
102

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Sabe, George comeou Phillip, tentando escolher bem as palavras.


Lady Abigail tem uma uma mania. Bem, digamos que uma tendncia
de querer andar a cavalo sozinha. No gosto disso, e no quero que lhe
acontea algo de mau. No entanto, se eu mandar voc acompanh-la, ela
ficar ofendida. Portanto, se minha prima pedir um cavalo, quero que a siga
para proteg-la, mas sem que ela perceba. Quando eu voltar, voc me contar
direitinho onde ela esteve para depois eu poder alert-la.
Pode ficar tranqilo, patrozinho. Uma moa to fina como lady
Abigail no deve mesmo andar sozinha por a, com tantos homens lidando
com os carneiros e tudo o mais. Alm disso, h o perigo dos dingos.
Exatamente. Dingos e cangurus selvagens. Mas ns sabemos lidar com
eles, no? E Phillip deu umas palmadinhas na arma que tinha presa sela.
Enquanto Phillip entrava na estrada de Parramatta, lembrou do dia em
que pudera e devia ter baleado Duke Braden e o maldito aborgene
junto lagoa que nem os homens nem os carneiros de The Grange gostavam
de freqentar. A bvia fascinao de Abigail por Braden e a amizade que ela
fizera com o selvagem durante a viagem de navio eram um grave problema.
Enquanto a famlia estava em Sidney, uma criada, obedecendo a suas ordens,
revistara o quarto de Abigail e descobrira escondido sob seu colcho um
objeto aborgene, que sem dvida lhe fora dado por um dos dois.
Sim, George estava certo em pensar que Abigail poderia ser atacada por
ces selvagens ces humanos, os bandoleiros vindos de trs das
montanhas que se escondiam no mato para investir contra os membros da
classe governante. Gente da laia dos Braden. Duke Braden Agora tinha de
reconhecer que se enganara ao subestimar o patife e seus amigos. Ele
conseguira estabelecer vnculos com o parlamento e com o governador da
colnia, Bourke. Alm disso tinha um grande nmero de seguidores entre os
midos e pouco a pouco iria importando os chamados imigrantes livres,
que com certeza conquistaria com sua lbia. O maldito estava ficando cada
vez mais forte. E o pior de tudo era que ele de alguma forma ganhara a
simpatia de Abigail, se no seu corao, o que a transformava numa traidora
em potencial.
Eu devia ter livrado Nova Gales do Sul dele anos atrs, quando o tive
sob minha mira, pensou Phillip. Poderia alegar que o confundi com um
canguru. E mais, o sujeito estava invadindo minha propriedade. Agora teria
de encontrar outro modo de livrar-se dele. No suportava a idia de haver
alguma coisa entre ele e Abigail, a quem passara a querer mais do que
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CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

qualquer outra mulher, at mesmo Catty.


Talvez fosse a hora de finalmente aceitar os conselhos do pai e se
interessar mais pela famlia. S que no se dedicaria ao enfadonho trabalho
de supervisionar The Grange e a exportao de l. Podia pagar empregados
para isso. No, ele encontrara uma causa por que lutar. Faria nome e fortuna
livrando a colnia de Duke Braden e casando-se com Abigail Rosemont.
Agora a queria desesperadamente, e no s pela sua riqueza. O que mais o
incentivava era a perspectiva de competir com Duke Braden e acabar com ele.
Phillip Godfrey-Bennett virou-se na sela para ver George se desgarrando do
grupo e tomando a direo da manso. Depois, gritando, esporeou o cavalo
para deixar seus guardas temporariamente para trs. Imagine, ele pensou,
ficara excitado e pronto para uma mulher s com a idia de que gostaria de
matar Duke Braden diante dos olhos de Abigail!
Abigail fez o cavalo tomar a direo da fronteira oeste da propriedade.
No alforje carregava uma pequena prancha de desenhar, papis, canetas e
tinta. Desta vez no estava com H.M., apesar de saber que o cozinho era seu
melhor salvo-conduto para entrar nas terras de Squire Braden. No quisera
perder tempo procurando por ele. No instante em que Phillip e seus homens
tinham se afastado, ela correra cocheira para pedir que lhe selassem um
cavalo.
O dia estava bastante quente e ensolarado para julho, mas Duke j lhe
explicara que na regio entre a costa e as montanhas Blue as estaes se
misturavam bastante. Ao chegar lagoa, como fizera anteriormente, parou
para o cavalo beber. A gua devia ser fresca e boa, pensou, apesar de no se
conseguir ver a fonte. Tambm no havia nenhum riacho desaguando ali. O
lugar era to belo que a lagoa podia bem ser feita de gua do paraso, que
vinha diretamente das nuvens.
De novo Abigail sentiu uma presena indefinida que fez os plos de seu
brao se eriarem e um leve arrepio percorrer-lhe a espinha. Por um instante
teve a impresso de ouvir um beb chorando, mas foi como um eco vindo das
profundezas da terra. Olhou para cima, examinando as faces dos penhascos
de arenito. Nada. Mas, apesar das estranhas vibraes que captava quando
chegava lagoa, ela gostava desse lugar que os aborgenes e os Braden tanto
prezavam, mas que parecia sempre deserto. Quando o cavalo terminou de
beber, ela tomou a direo da terra dos Braden.
O homem robusto, de ombros cados, seguia Abigail a uma distncia
segura. Trs figuras escuras, um homem e duas mulheres, uma delas
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CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

carregando um beb, emergiram de uma das cavernas no alto dos penhascos.


Warrang, balandra sussurrou uma das mulheres. O beb agora
estava quieto.
O homem seminu, parecendo um esqueleto devido s pinturas feitas
com tinta branca sobre sua pele cor de cobre, foi para a beirada da caverna e
ergueu o brao. O cavaleiro que seguia a mulher branca estava chegando ao
lugar sagrado de seus ancestrais. O aborgene lanou a arma em forma de V,
feita de mogno pesado, e ela foi atingir a cabea do intruso, atirando-o para
fora da sela. A fora do golpe no permitiu que a arma voltasse mo de seu
dono. O bumerangue caiu na gua e ficou to imvel como o homem que
derrubara. O cavalo, farejando perigo, partiu a galope na direo de The
Grange.
Com movimentos rpidos e geis, o aborgene desceu pela face do
penhasco e pegou o bumerangue. Bebeu um pouco da gua limpa e fresca
que sustentava seu corpo e sua alma. Olhou para sua caverna e fez um gesto
com a cabea numa despedida silenciosa. Em seguida saiu caminhando
furtivamente na direo da propriedade dos Braden, mas no seguiu o
mesmo caminho que a mulher tomara.
Duke Braden estava sentado no cavalo, com a perna apoiada na sela e o
brao recostado no joelho. Olhava para os carneiros, mas em vez deles via a
multido reunida para a grande festa do governador, que se realizaria no ms
seguinte. Repassava o discurso que pretendia fazer defendendo a unio em
Nova Gales do Sul, pedindo o fim de sua diviso em duas classes distintas.
Mas sabia que agora talvez nem conseguisse ser o orador, pois o Gazette fora
bem eficiente em macular sua integridade.
Esse era um dos motivos pelos quais sempre tomara cuidado em seu
envolvimento com mulheres. Evitava ao mximo dar armas para os seletos
usarem contra ele. Tivera alguns namoros apaixonados com moas da classe
dos midos, mas jamais mantivera uma amante fixa. Mais tarde, quando
seu pai comeara a insistir que os filhos precisavam se casar para lhe darem
netos, ele fora obrigado a reconhecer que simplesmente no encontrava mais
tempo para romances.
Ento, na entrega da primeira leva de noivas do programa que tanto
defendera, ele virar a vida de cabea para baixo. Envolvera-se com uma
aristocrata inglesa e dera margem para ataques contra sua idoneidade por
tentar proteger Grace de um marido violento. O pior era que tinha de
proteg-la tambm do irmo, pois Earl, apesar de seu firme propsito de ir
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CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

buscar uma noiva na Fbrica das Mulheres, estava claramente inclinado a


levar a moa para a cama.
Duke suspirou e tentou mudar a linha de seus pensamentos, mas Abby
Rose insistia em voltar sua mente. Parecia que s conseguia pensar nela.
Sofria por ela, especialmente noite, quando, apesar de querer apenas um
pouco de sono reparador, fervia de desejo a ponto de se sentir tentado a
invadir The Grange e rapt-la!
Malditos sejam todos praguejou.
Tentou planejar o que diria ao governador Bourke quando se encontrasse
com ele dali a poucos dias. Queria persuadi-lo a fazer um discurso pedindo
um clima mais democrtico na colnia por ocasio do grande baile. Estava to
envolto em seus pensamentos que custou a ouvir o sinal de Kulalang.
O som de vento passando por folhas secas o fez se endireitar na sela.
Talvez um dos homens de The Grange estivesse tentando entrar em suas
terras. Ficou de p nos estribos e levantou a cabea para ouvir melhor. Sim, o
som vinha do primeiro afloramento de rochas depois de sua fronteira.
Jeffreys! gritou para o pastor que se achava a alguns metros de
distncia. Vou sair mais volto j.
Duke fez o cavalo andar vagarosamente entre os carneiros para no
assust-los. Quando se afastou do rebanho, esporeou o animal e dirigiu-se
para as pedras, sabendo que Kulalang apareceria assim que se aproximasse
dele.
Ao chegar ao alto da colina, viu um bumerangue bater no solo a uns oito
metros dele e depois voltar para a mo que o atirara. Freou o cavalo e esperou
o amigo.
A mulher de cabelos como o pr-do-sol vem vindo de novo disse
Kulalang, apontando para a direo da lagoa. Homem atrs dela.
Bumerangue ps homem no cho.
Ele est morto?
No. Homem no tocou na mulher de cabelos como o pr-do-sol. Se
tocasse, estaria acabado vangloriou-se Kulalang. Era um dos homens do
jovem patro, um dos que estavam com ele quando jovem patro atirou no
malu. Ele caiu cara no cho.
Duke passara um bom tempo ensinando Kulalang a falar a lngua dos
brancos e conseguira aprender um pouco de aborgene, portanto, sabia que
malu era canguru. Seu amigo, contudo, recusava-se sistematicamente a
chamar as pessoas pelo nome. Assim, Abigail era a mulher de cabelos como o
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

pr-do-sol e Phillip Godfrey-Bennett, o jovem patro. Usar nomes prprios


era tabu para os Badajong. Em seu modo de pensar, usar nomes prprios era
algo to impossvel como abandonar a lagoa vinculada ao totem da tribo, o
malu. Duke s vezes tinha dificuldade de entender certos costumes de
Kulalang, cujo nome real era outro, que nem mesmo ele conhecia, mas
compreendeu perfeitamente o recado que o amigo lhe dera e saiu galopando
na direo por onde Abigail vinha vindo.
Abigail pretendia ir direto para Castle Keep, onde pediria para algum ir
chamar Duke mas, em lugar disso, parou no alto da colina de onde, vrias
semanas antes, avistara pela primeira vez a fazenda dos Braden. Agora via
vrios homens trabalhando. Alguns tangiam os carneiros para um tipo de
corredor que terminava numa valeta cheia de gua, onde os animais estavam
sendo banhados. Ela levantou o vu e abaixou o chapu, deixando-o preso ao
pescoo pela fita. Estava tentando ver se um dos homens seria Duke quando
ouviu o som de patas de cavalo e virou-se na direo do rudo. Seu corao se
acelerou. A simples viso de Duke Braden a fez ficar como que paralisada.
Voc se arriscou um bocado vindo at aqui disse ele quando freou
o cavalo to perto dela que seus joelhos quase se tocaram.
Uma vez voc me disse que eu estava convidada.
E se a tivessem seguido?
Me seguir? Abigail ensaiara vrios comeos de conversa, mas todos
fugiram de sua cabea. Ela olhou para trs. Voc viu algum me seguindo?
No.
Ento deve estar irritado porque passei pelos seus guardas de
fronteira sem ser notada.
Meus guardas so invisveis a certos olhos retrucou Duke ,
portanto, no se preocupe com eles. Mas voc pensa que tem todas as
respostas, no , Abby Rose? Mesmo quando no sabe as perguntas.
Ele pretendia encontr-la, enfrent-la cheio de desdm e expuls-la de
Dorset Downs, mas ao v-la esqueceu-se de tudo. Desejava de tal forma essa
mulher que poderia t-la puxado para o cho e a beijado ali mesmo na poeira.
Mas conseguiu controlar-se e apenas semicerrou os olhos enquanto a
analisava disfaradamente.
Vejo que voc est me dando outra amostra da hospitalidade do
cavalheiresco Duke Braden disse Abigail, com um sarcasmo que no
pretendera usar. Estava assustada com seu desejo de se ver arrancada da sela
e puxada para junto dele. E pensar que viera at ali decidida a se desculpar
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

pela confuso na cidade e despedir-se logo em seguida! Mas, de novo, o lugar


e o homem pareciam atra-la como se fossem um m.
O brilho faminto que viu nos olhos de Duke ao mesmo tempo a
atemorizou e envaideceu. Fora aquele olhar que Phillip notara com tanta
facilidade? E ela, teria a mesma expresso estampada em seu rosto? Quando
Duke voltou a falar no seu habitual tom rude, ela quase saltou na sela.
melhor voc voltar para onde seu lugar.
Ele estendeu o brao para pegar as rdeas do cavalo de Abigail, mas ela
bateu-lhe na mo com fora. Praguejando baixinho, ele insistiu. Desta vez
Abigail arranhou-lhe a pele. Ignorando-a, ele comeou a puxar o cavalo.
Abigail teve de se segurar na crina do animal enquanto era levada para longe.
Se voc quer brigar comigo, estou disposto gritou ele por cima do
ombro. Mas se quiser que seja uma disputa estritamente fsica, j aviso que
vai perder.
Estritamente fsica? Estritamente verbal, era o que eu tinha em mente.
No preciso nem de seus sermes nem de suas ameaas, Duke Braden
gritou ela, de volta. S vim lhe dizer que no tive nada a ver com o fato de
seu irmo quase ter se engalfinhado com Phillip l na praa. E para dizer
tambm que fiquei muito aborrecida com as insinuaes sobre voc e Grace
que saram no jornal. Viu como eu estava certa desde o comeo? Se tivesse me
deixado contrat-la como dama de companhia, nada disso aconteceria. Duke!
gritou de novo, quando ele acelerou o galope dos cavalos, fazendo-os
tomar uma direo oposta qual ficava The Grange. Duke! Para onde est
me levando? Pare agora mesmo!
Ele tomou rumo norte, indo para uma rea mais montanhosa. Algum
tempo depois, diminuiu o passo dos animais e comeou a descer por entre as
rvores at chegarem a um pequeno vale. Abigail ouviu o barulho de uma
cachoeirinha no instante em que Duke freou os cavalos e apeou para ajud-la
a descer. Viu ento que estavam perto de uma graciosa lagoa salpicada de
raios de sol. Duke pegou-a pela cintura e, ao p-la no cho, foi deslizando seu
corpo contra o dele.
Olhe Duke comeou Abigail. No vim aqui para discutir nem
para testar o que voc disse sobre os seus termos.
timo retrucou, ele por entre os dentes cerrados. S que estamos
discutindo e no pretendo mudar meus termos.
Mas eu vim como amiga, querendo ter uma conversa civilizada, para
me explicar protestou Abigail, abalada at o mago de seu ser por estar to
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

junto dele.
Maldio, Abigail! Por favor, diga que voc s veio brigar comigo, que
veio para me bater e arranhar, para atirar os termos que determinei em minha
cara! Eu suplico, convena-me de que voc no me quer, ou no sei o que ser
de ns.
O hlito quente de Duke escaldava o rosto e o pescoo de Abigail. As
palavras, embora rspidas, como que a acariciaram. Olhando para os olhos
azuis, da cor da lagoa atrs deles, que pareciam devor-la, ela pensou que
poderia se afogar agora, embora estivesse em terra firme.
Desculpe-me se o machuquei foi a nica coisa que conseguiu dizer
antes de ele a calar com um beijo ardente.
Os dois se entregaram ao beijo. Abigail entrelaou os dedos nos cabelos
espessos da nuca de Duke. Mos duras, mas ternas, a levantaram e apertaram
contra ele. A lngua de Duke sondava, brincava, incentivava, e Abigail
respondia cada desafio altura. Quando ambos pararam para respirar, ele
acompanhou a linha dos lbios carnudos com a ponta da lngua e depois a fez
descer para o pescoo e a orelha, at Abigail rir de alegre prazer. Ela devolveu
a carcia enquanto Duke apalpava seus seios, de incio com carinho, mas logo
em seguida com exigente ardor.
Num gesto rpido, Duke estendeu a mo para puxar um cobertor que
estava enrolado atrs da sela. Depois pegou Abigail no colo e levou-a at uma
pequena clareira protegida por uma vegetao mais espessa. Abriu o cobertor
sobre a relva, a fez sentar e ento, com mos ansiosas, soltou o fecho da
capinha do traje de montaria e comeou a trabalhar nos pequenos botes da
blusa.
Oh, Duke, no devemos
No devamos desde o incio, mas fomos em frente retrucou ele,
enquanto o corpinho do vestido se abria.
Agora tarde demais para pararmos, minha Abby Rose.

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

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CAPTULO VIII

Duke cobriu o pescoo e o colo de Abigail com beijos. Ela jamais se


sentira to grandiosa. Como era maravilhoso estar deitada ali na relva
enquanto o mundo girava sua volta! Olhou para o rosto dele. Viu o lbio
inferior tremer um pouco, imitando o frmito que tomava conta de todo seu
corpo. De repente estava ajudando-o a descer seu vestido at a cintura e a
soltar os ganchos do espartilho.
J na primeira vez em que nos vimos disse ele com voz rouca , eu
a avisei que no devia usar todas essas coisas.
Abigail riu como se tivesse ouvido uma grande piada, mas sua risada
terminou num pequeno soluo quando sentiu Duke acariciando suas pernas
por cima das meias. Ela comeou a cobrir o queixo e o pescoo de Duke com
pequenos beijos enquanto suas saias eram levantadas pouco a pouco.
Hum, voc vai tirar minhas meias? murmurou, ao senti-lo soltar as
ligas.
Talvez a gente v nadar. Eu lhe disse que um dia iria ensin-la ele
respondeu, passando os lbios pelos seios nus e macios. Voc ficar
inteirinha molhada e ter de bater essas lindas pernas.
Abigail sentiu a barba de um dia de Duke raspar de leve sua pele e
fechou os olhos para se deliciar com essa nova sensao. Desesperadamente,
como nunca acontecera antes, desejou saber tudo sobre o amor para poder
agrad-lo. Mas uma coisa ela sabia, os dois no iam nadar na gua, e sim no
desejo e amor um do outro.
Amor! Abigail arregalou os olhos quando Duke agarrou a pele nua de
sua coxa. Ele acabara de lhe beijar o bico do seio e ela o sentira endurecer sob
a brisa leve e o toque mido e quente da lngua insistente. Porm, nada a
tocara to fundo quanto a descoberta de que amava esse homem. E no era s
por causa do que estava acontecendo. No conseguia tir-lo de sua mente e
de seu corao, porque admirava tudo o que ele defendia e pretendia fazer,
admirava sua dedicao causa que escolhera.
Duke! gemeu, ao sentir a mo quente subindo pelo interior de sua
coxa. Num gesto reflexo, fechou as pernas, mas logo as separou

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

vagarosamente. Logo ele estava mais perto do centro de seu ser, tocando-a
num lugar que ela jamais poderia imaginar que Oh, Duke!
Duke puxou-a mais para perto, como que querendo lhe dizer que ainda
haveria mais, muito mais. Ela era ao mesmo tempo ousada e ingnua, pensou,
profundamente comovido. Dava graas pelo maldito que a trara na
Inglaterra jamais t-la levado to longe ou a traumatizado para o amor.
Vagarosa e deliberadamente, seguindo a intuio feminina, Abigail
puxou a camisa de Duke para fora das pesadas calas de trabalho e deslizou
as palmas das mos na pele quente e macia das costas.
Duke transferiu o peso para os cotovelos, que estavam perto da cabea de
Abigail. Ajoelhou-se entre as pernas dela e olhou para seu rosto. Depois,
demorando um pouco para dar-lhe tempo de dizer no, comeou a abrir os
botes da cala. Em seguida, com um gesto delicado, afastou-lhe mais os
joelhos.
A respirao de Abigail tornou-se rasa e rpida. Seus sentidos estavam se
aguando para tudo sua volta: o aroma pungente dos eucaliptos, o som da
gua, a relva fresca e a textura spera do cobertor sob suas ndegas e costas.
Eu a desejo com loucura, querida, sempre a desejei murmurou
Duke. Gostaria de poder me controlar, mas penso que ns dois queremos
isto. Serei cuidadoso, mas, quando comearmos, no haver mais volta.
Eu no quero voltar, nunca gemeu Abigail, abraando-o com mais
fora. No quero voltar para a Inglaterra nem para eles!
Duke ergueu a cabea e encarou-a, estreitando os olhos. No fora
exatamente o que quisera dizer, mas era esse o significado mais profundo de
suas palavras. O pensamento o fez hesitar, um tanto temeroso de possu-la.
Ela era mais do que a mulher sria e empertigada que comeara a
desabrochar no navio e se abrira em flor em suas terras. Ela era sua Abby
Rose e o emocionava at o fundo da alma.
Mas, quisesse ou no, Abigail teria de voltar para seu prprio mundo e
jamais seria realmente dele, lamentou. No poderia ser sua mulher e
companheira ao longo das rduas lutas que tinha pela frente at conseguir o
que era certo para os midos, dos quais ela nunca faria parte. Sabia que
com sua atitude estava somente colocando o futuro dos dois em perigo. No
entanto, se ela o queria a ponto de vir procur-lo, apesar de ter compreendido
os termos que ele impusera, no tinha por que se conter. Beijando-a,
abraando-a com ainda mais ardor, tomou a deciso de fazer amor com ela
mesmo arriscando-se a depois perd-la para sempre.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Um segundo antes de possuir Abigail por completo, Duke ouviu um som


conhecido. Ele parou onde estava escutando. O alerta aborgene de novo?
Talvez fosse s impresso. No imaginava que Kulalang os havia seguido e
no sabia o motivo do aviso. *
O que foi? perguntou Abigail, ainda tonta de desejo, mas
desapontada com a imobilidade de Duke.
Ele sentiu-se tentado a possu-la rapidamente s para o caso de nunca
mais chegarem to longe. Assim talvez conseguisse exorciz-la de vez de sua
mente. Contudo, sabia que no devia tomar essa mulher de tal forma. Ela
merecia ternura e carinho, uma cama macia, um lar e segurana. Sufocando
uma exclamao de pesar, desceu as saias de Abigail e virou-se de lado para
se recompor.
Por que paramos, Duke? O que eu fiz de errado?
Ouvi o sinal de perigo de Kulalang. Voc no fez nada errado. Muito
pelo contrrio, fez tudo certo para me deixar perder a cabea.
Ele levantou-se e saiu andando, enquanto Abigail prendia as meias e
abaixava as saias. Depois tambm levantou-se, ainda meio atordoada,
lamentando o fim daquilo e ao mesmo tempo estranhamente aliviada por
terem parado. Ela quisera muito mais, desejara Duke por completo,
deixando-se levar de tal forma pelas emoes que nem pensara nas possveis
conseqncias. Estava prendendo a capinha do traje de montaria quando viu
Kulalang, seminu e pintado de branco, emergir de trs de um arbusto distante
e conversar com Duke perto de onde haviam deixado os cavalos. Com pernas
trmulas, abaixou-se para pegar o chapu e o cobertor, e foi se juntar a eles.
Kulalang disse que os Badajong esto se reunindo para um corroboree
explicou Duke. uma dana religiosa que deve ser realizada sob a luz
da lua cheia. Eles comungam com os espritos de seus totens, a energia da
terra ou de animais dos quais acreditam retirar sua fora. Ele est assustado
porque voc ainda no foi embora e como atacou o homem que a seguiu
Homem? Que homem? No pode ser Phillip, ele
No quero nem ouvir o nome dele! interrompeu Duke
rispidamente. E tambm no quero que os capangas dos Godfrey-Bennett
venham a us-la como desculpa para atirarem nos Badajong durante a
cerimnia na lagoa. Eu me culpo por no t-la feito voltar assim que chegou
aqui.
Mas voc disse que no tinha visto ningum me seguindo. Sabia-se
que havia algum atrs de mim, por que me trouxe aqui, por que me fez ir to
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

longe Duke pegou-a pela cintura e a fez montar.


Digamos que foi tudo um grave erro meu e que no vai acontecer de
novo. Vou lev-la de volta sem novas interferncias disse ele, montando
num movimento gil.
Kulalang s balanou a cabea, como se soubesse perfeitamente o que os
dois tinham estado fazendo para se demorarem tanto, pensou Abigail, e
sentiu uma onda de calor tomar conta de suas faces e colo. Com um gesto
rpido, amarrou o chapu e desceu o vu. Mas sim, fora at bom Kulalang
aparecer para par-los. Ela tambm perdera a cabea, e quase a virgindade,
para um homem que no, para um homem que, era obrigada a admitir,
amava alm de toda a razo!
Eles saram do pequeno vale escondido e galoparam na direo de The
Grange. Duke agora estava srio e com o rosto sombrio, e Abigail
amaldioou-o por ser capaz de desligar suas emoes com tanta facilidade
quando ela ainda se sentia trmula e abalada. Estava tomada de temor e
confuso, pois nenhum dos dois falara em amor ou futuro.
Os Badajong vo fazer essa tal festa em sua fazenda? perguntou,
querendo quebrar o intolervel silncio que cara entre eles. J estavam muito
prximos da lagoa e no gostaria de se separar de Duke deixando a
impresso de que se arrependia do que acontecera. Sabia que o quisera tanto
quanto ele a desejara.
No uma festa, Abby Rose, mas uma cerimnia. Ela ser realizada
aqui mesmo no kuri kuri, na calada da noite. Os aborgenes do nomes para
todas as fontes de gua e o desta, kuri, significa lar. Antigamente, toda a rea
de The Grange era um lar para eles, sendo a lagoa o ponto mais sagrado, a
fonte da vida. Isso foi antes dos Godfrey-Bennett a roubarem.
Lamento muito. Mas diga-me, como a tribo pode se reunir aqui, to
perto de The Grange? No perigoso?
Eles correm um risco terrvel cada vez que fazem a cerimnia. Eu j os
alertei inmeras vezes, mas eles recusam-se a me ouvir. Continuam danando
em volta de fogueiras sob a luz da lua cheia, tornando-se alvos perfeitos para
os guardas dos Godfrey-Bennett. Mas eu no devia ter lhe contado porque, no
caso de acontecer alguma coisa de mau, eu poderia pensar
Que eu contei para algum em The Grange? Eu nunca faria isso!
Duke, voc tem de entender que eu moro l, mas no sou como eles! Um dia
eu lhe provarei isso!
Quando chegaram lagoa chamada kuri kuri, eles frearam os cavalos.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Duke falou:
O que ns quase fizemos hoje, Abby Rose, me provou o suficiente
sobre suas intenes sinceras, mas intenes no bastam e no quero que voc
se machuque no fogo cruzado desta guerra. Eu tenho de ficar no meio dela,
mas voc no. Foi por isso que eu estava errado em querer faz-la minha no
dia de hoje.
Abigail levantou o vu para ver melhor. Sentiu um medo terrvel de ouvilo dizer que estava tudo acabado, que no se veriam mais.
Voc voc est lamentando o que aconteceu? Duke suspirou e
deixou os ombros carem. Depois se virou para encar-la, estreitando os olhos
contra o sol da tarde.
Lamento o que fizemos e tambm lamento no poder recomear tudo
agora mesmo. Seu olhar era to quente que pareceu calcinar o ar entre eles.
Abigail comeou a tremer, ansiado pelo seu toque. Cada vez que voc vem
aqui, sei que deveria ser a ltima continuou Duke. Agora melhor voc
voltar. Faa deste lugar e do que compartilhamos um eterno segredo.
Mas como este lugar pode ser um segredo? Abigail olhou sua
volta, ainda trmula. Todos em The Grange sabem da existncia da lagoa e
se algum homem foi atacado aqui e voltou para avisar
O que eles no sabem que este lugar costuma ser usado para o
corroboree . Os empregados de The Grange no gostam daqui, dizem que
mal-assombrado. E, pelo que sei, h anos nem Griffin nem seu filho pem os
ps aqui. Eles pensam que existem maus espritos, talvez estejam certos.
Duke fez um sinal com a cabea, indicando a face do penhasco. Seguindo
seu olhar, Abigail avistou duas figuras emergindo de uma das cavernas mais
altas. Duas mulheres, uma delas com um beb no colo.
Voc as conhece? perguntou.
So as duas esposas de Kulalang que restaram. Abigail balanou a
cabea, chocada, visualizando uma centena de esposas, talvez todas as
mulheres aborgenes que costumava ver esmolando na estrada de Parramatta.
De fato, sabia muito pouco sobre Kulalang e seu povo. Lanou um olhar para
Duke e abaixou o vu. Talvez no o conhecesse tambm. O pensamento a
assustou. Mas, antes que pudesse perguntar mais sobre as esposas de
Kulalang ou admitir a si mesma que daria tudo para ser nica esposa de
Duke Braden, ele deu uma palmada na anca de seu cavalo e o fez partir
galopando para The Grange.
Naquela noite, sabendo que no conseguiria suportar uma conversa
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

particular com Phillip, Abigail pretextou uma tontura e permaneceu no


quarto, tendo somente H.M. como companhia. Por volta das oito horas, a
criada de quarto, Sally, veio trazer-lhe ch com torradas e um recado de
Phillip. Ele estimava suas melhoras e esperava v-la na manh seguinte.
Quando a moa saiu, Abigail recostou-se na cama. Pensava em Duke e no
que houvera entre eles. Ela o amava. Sim, tinha de aceitar a verdade. No
sabia o que ia acontecer com esse amor, mas agora era tarde demais para
tentar mudar alguma coisa. Ficou um longo tempo acordada, olhando para o
teto, recordando cada toque e palavra que trocara com ele. Quando
finalmente adormeceu, teve um sonho estranho.
Foi um pouco parecido com o velho pesadelo que costumava perturb-la,
onde se via nua enquanto todos, inclusive lorde Northurst, a apontavam. Mas
desta vez eram mulheres que a apontavam, que riam dela, escondidas em
cavernas situadas ao longo do teto. Eram esposas de Duke e caoavam,
sabendo que Abby Rose jamais seria dele. Depois viu Duke nadando na lagoa
chamada kuri kuri. A gua estava cheia de rosas, que exalavam um perfume
delicioso. Queria estar com ele, mas no sabia nadar. Uma cerca com o
monograma GG a impedia de se aproximar dele. As mulheres conversavam
entre si. Durante tudo isso, ela ouvia um ritmo constante
Abigail acordou e viu-se no quarto s escuras. Ouviu H.M. rosnar perto
da janela. Algo o havia perturbado. Foi ento que, aguando o ouvido,
escutou tambores tocando a distncia, O som era real e no parte de seu
sonho!
Ela levantou-se, vestiu o robe e foi para a janela que dava para as
estrebarias da manso, de onde podia avistar ao longe a fronteira oeste da
fazenda. A lua cheia iluminava a noite com sua luz azulada. Abriu a janela e
respirou fundo o ar frio. Depois ouviu os tambores de novo. O corro-boreel
Mas, se ela fora acordada, outros tambm deveriam estar escutando. O
pessoal de The Grange com certeza estava desconfiando de que os aborgenes
haviam invadido a propriedade. Se descobrissem o segredo depois dela ter
dado a palavra de que manteria segredo
Abigail soltou um soluo ao ver seus piores medos se confirmando.
Avistou uma fileira de lampies perto das portas da estrebaria e homens j
montados, um bom nmero deles!
Ela calou os chinelos e vestiu o albornoz por cima do robe. Tinha de
fazer algo para impedir aqueles homens. Sem dvida iriam praticar tiro ao
alvo ao surpreenderem a tribo danando em torno das fogueiras. Ela sabia
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

que os capangas dos Godfrey-Bennett no hesitariam em atirar num


aborgene como se fosse um animal. Griffin j deixara isso bem claro vrias
vezes!
Impulsionada por um frenesi, correu para a escadaria. Sem pensar no
decoro ou perigo, abriu a porta da frente e comeou a correr na relva
molhada pelo sereno.
O que est acontecendo? perguntou para um dos homens ao chegar
perto da estrebaria. Para onde vocs esto indo?
Santo Deus, lady Abigail! Sr. Phillip, lady Abigail est aqui!
Maldio! ela praguejou baixinho. Mas talvez Phillip fosse o nico
capaz de pr um paradeiro naquela loucura.
O barulho me acordou explicou, ao ver o primo saindo da
estrebaria, puxando seu cavalo pelas rdeas.
Um bando de abos. Devem estar em nossas terras. Vamos lhes dar
uma boa lio. Phillip aproximou-se dela com um brilho malicioso no
olhar, examinando-a de alto a baixo.
Phillip, perigoso demais disse Abigail, puxando o albornoz para
mais perto do corpo. No v.
Sua preocupao comigo comovente. Mas veja, voc saiu mesmo
apressada. Ele estendeu a mo para soltar uma dobra do albornoz que
ficara presa faixa do robe, aproveitando para tocar a coxa de Abigail por
cima do cetim e do tecido fino da camisola. Se est to aflita por minha
causa, talvez seja melhor eu ficar. Posso mandar os homens sem mim e
ficaremos esperando aqui, nesta cocheira quentinha, at eles voltarem com as
orelhas daqueles selvagens.
A voz, o toque e a insinuao de Phillip a enojaram.
Orelhas, Phillip? Voc est louco. Seu dio por essa pobre gente tem
de acabar.
Minha doce santinha, o que voc sabe sobre essa gente? Phillip
pegou-a pelos ombros, forando-a contra a porta da estrebaria. Ou ser
que sabe bastante? Creio que temos muito a conversar. Ele soltou uma
risadinha maliciosa. Penso que voc at estaria disposta a me oferecer algo
de muito bom para eu mandar meu pessoal voltar ao alojamento. Mas no
importa, vou ter voc de qualquer maneira. Estamos destinados um ao outro,
Abigail. Dedicarei minha vida sua e vou ter o prazer de v-la carregando
meu nome e meu filho! Homens, vamos!
Voc est completamente doido. Nunca serei sua!
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Mas Phillip no ouviu. O barulho das patas de dez cavalos abafou seu
grito e o som dos tambores distantes. Ela pensou em pegar um cavalo e sair
para avisar os Badajong, mas jamais chegaria a tempo na lagoa. Com lgrimas
correndo pelas faces, voltou casa. Trmula de medo e fria, correu para o
quarto, decidia a esperar e rezar.
Abigail passou o que lhe pareceu ser uma eternidade sentada janela,
culpando-se por no ter acordado mais cedo, o que teria lhe dado tempo para
sair antes de Phillip. Finalmente os cavaleiros voltaram. Ela precisou usar
todo seu frgil autocontrole para no sair ao encontro deles para perguntar o
que acontecera. Apesar da ansiedade, no queria ficar novamente sozinha
com o primo.
Um pouco mais tarde, quando tudo voltou a ficar quieto, Abigail viu o
vulto de Phillip atravessar o ptio, dirigindo-se para o interior da manso.
Descala, ela abriu a porta do quarto e caminhou silenciosamente pelo
corredor at chegar no alto da escadaria, onde parou, escondendo-se nas
sombras, quando ouviu a voz de Griffin.
Se voc tivesse chegado l sem essa barulheira toda conseguiria pegar
alguns selvagens, filho.
Eles sabem que estamos vindo pelo cheiro. Mais uma vez s
encontramos fogueiras e rastros, nada de abos.
Abigail encostou-se na parede e suspirou de alvio. Eles no haviam
encontrado ningum!
A melhor soluo seria envenenarmos aquela gua continuou
Griffin , mas no quero me arriscar a perder algumas cabeas de nosso
rebanho. No entanto, temos de tomar uma medida qualquer. No admito que
homens meus voltem com gaios na cabea s porque foram procurar ovelhas
desgarradas.
Sim, temos de procurar uma soluo definitiva. Vou aproveitar o baile
para pedir ao governador que ele seja mais duro com os aborgenes que
insistem em voltar para terras que no so mais suas. Mas aposto que Braden
j andou virando a cabea dele. Por falar em Braden o tom de Phillip ficou
mais amargo , encontrarei um meio de acabar com aquele filho da me nem
que eu tenha de persegui-lo at atrs das montanhas Blue!
As vozes estavam se aproximando da escadaria. Abigail voltou correndo
para o quarto antes que eles comeassem a subir. Fechou a porta atrs de si e
encostou-se nela, trmula e indignada, mas tambm cheia de alvio por saber
que Kulalang, suas duas esposas restantes e a tribo estavam
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temporariamente em segurana.
Agora, depois do que ouvira, tinha de reconsiderar sua recusa em ir ao
baile do governador com Phillip. Por mais que detestasse o primo, queria
ficar ao seu lado para impedir que destilasse veneno nos ouvidos do
governador. Tambm aproveitaria a oportunidade e sua posio para dizer
alguma coisa em favor de Duke e sua causa!
De repente, Abigail sentia-se muito mais forte. Com H.M. nos
calcanhares, comeou a andar de um lado para outro, elaborando seus
planos.
Ei, moa disse Earl, enfiando a cabea pela porta da cozinha, na
manh seguinte, um pouco depois do desjejum. No diga que vai ficar o
dia inteiro em cima desse fogo. Hum, que cheirinho bom Eu estava
pensando em lhe dar a primeira aula de equitao para no precisarmos
sobrecarregar meu cavalo quando voltarmos a Sidney.
Ora, ora, e eu que pensei que voc tivesse gostado muito de me levar
na garupa brincou Grace, virando-se para encar-lo. Seu corao balanava
cada vez que uma sombra passava pela porta da cozinha. A agilidade de Earl,
estranha num homem to grande, sempre a surpreendia. Agora os escuros
olhos castanhos a acariciavam no cmodo pequeno, aquecido pelo forno onde
o po estava assando. Ele parecera ficar sem jeito com sua brincadeira, uma
atitude que no combinava com uma pessoa governada pelo gnio e pelos
punhos. Eu lhe disse que ia fazer um verdadeiro po ingls com a farinha
branca e o fermento, Earl Braden. Est quase pronto. O certo seria ele
descansar um pouco, mas vou deixar que o coma quente para experimentar.
Vai ver como gostoso.
Aposto que .
Earl no conseguiu dizer mais nada. Em outras circunstncias teria
fungado de desdm contra algum preocupado em fazer po ingls em vez
de se satisfazer com o bom e slido damper australiano, mas quando estava
assim to perto de Grace e podia dar uma boa olhada nela, ficava quase sem
palavras. O traseiro suavemente arredondado e os tornozelos bem feitos que
avistou quando ela se inclinou sobre o forno quase o deixaram tonto. J
sentira esse tipo de fome por uma mulher, mas sempre conseguira aplac-la
sem demora. Porm Duke lhe avisara mais de uma vez que ele no deveria
nem mesmo tocar em Grace e a convivncia com ela estava dificultando tudo.
O pior que sentia mais do que simples luxria pela moa, e isso o
preocupava.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Gostava at do som de sua voz, adorava sua risada. No via a hora de vla quando voltava do trabalho e esperava ansioso por ouvir seus passos
rpidos quando trazia a comida para a mesa. Sentia-se como um menino
culpado quando aspirava disfaradamente o doce aroma de seus cabelos ou
lhe lanava olhares de soslaio para o decote quando ela se inclinava para
servi-lo. Sentia uma enorme vontade de lhe comprar presentes, mas as nicas
coisas que Grace aceitara quando estavam na cidade tinham sido a farinha
branca e o fermento para o po. Maldita mulher, ela o atraa demais! Earl
encostou-se na pilha de lenha, apreciando os movimentos rpidos e geis de
Grace enquanto lhe cortava uma fatia do po.
Est aqui disse ela. Quer um pouco de mel nele? Sem esperar
pela resposta, quebrou um pedao do favo que Squire encontrara e passou o
mel no po.
Earl deu uma mordida e um pouco de mel lhe escorreu pelo queixo.
Grace, num gesto automtico, levantou a mo e limpou-o. O rapaz pegou-a
pelo pulso e lambeu as pontas de seus dedos. Ela pulou para trs, como se
tivesse sido queimada.
Desculpe, mas uma delcia. O po foi o que eu quis dizer, embora
seja ingls.
Est bem assentiu Grace, esperando que sua voz tivesse sado forte
o bastante para dar a impresso de um desagrado que no sentia. Seu corao
batia acelerado. Sabe, Earl, voc vive dizendo que s quer uma moa da
Fbrica e elas so todas inglesas, como eu. Duvido que encontre uma capaz
de fazer um damper perfeito e ainda agentar seu mau gnio. Ela
surpreendeu-se por ter ido to longe. Nunca conseguira reunir coragem para
ser to direta.
Engolindo o ltimo pedao do po, Earl levantou-se e puxou-a para
perto dele.
Gosto de mulher desbocada, mas que tambm conhea seu lugar. E j
est mais do que na hora de eu lhe mostrar onde o seu lugar acrescentou,
com os olhos semicerrados e o queixo contrado.
Earl, por favor, no! gritou Grace, assustada, pensando que ele fosse
agredi-la. A lembrana dos ataques de seu pai a fez estremecer.
Mas Earl s puxou-a mais para perto e cobriu-lhe os lbios com' a boca.
O beijo pegou Grace de surpresa. Fazia semanas que ansiava pelas
carcias de Earl embora soubesse que Duke no aprovaria. Mas ele ainda
estava dormindo depois de passar a noite em claro com alguns de seus
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homens, guardando a dana de tribo de Kulalang num lugar qualquer da


fazenda.
Gracie, eu a quero demais murmurou Earl quando o beijo
finalmente terminou. Mas tenho de ser fiel ao meu sonho.
Grace, que respondera carcia com igual ardor, afastou-se um pouco
para fit-lo nos olhos.
Voc pensa que eu no tenho sonhos tambm, Earl? E saiba que amar
algum com um gnio como o seu algum sempre pronto a comprar uma
briga, certamente no um deles!
Amar? Voc
S vou amar o homem que gostar de mim o bastante para se casar
comigo e Duke logo vai encontrar a pessoa certa.
E quanto mais cedo melhor, pelo que estou vendo. A voz severa
veio da porta. Duke entrou e encarou Earl. O rapaz soltou Grace e deu um
passo para trs.
E por que voc mesmo no casa com a srta. Buck, irmozinho?
zombou. O velho anda ansioso por ver alguns molequinhos bagunando a
casa.
No estamos falando de mim, Earl, porque
Porque, se estivssemos, teramos de conversar com a ruiva raa
pura com quem voc tem andado por a.
Pare com isso. S vim aqui para dizer a Grace que gostaria de alguma
coisa para comer e avisar que pretendo apresent-la a vrios rapazes com
bons ofcios e temperamento calmo durante o baile do governador. E, para
facilitar isso, seria melhor eu lev-la, e no voc.
Earl passou frente de Grace e enfrentou o irmo. A moa apressou-se a
arrumar a bandeja para Duke, mas seus olhos no abandonaram os dois
homens.
Eu a convidei e ela j o aceitou, no Gracie? perguntou Earl, por
cima do ombro.
Grace olhou para Duke antes de responder. Devia muito a ele,
considerava-o seu salvador. No entanto, era Earl que ela amava.
Eu j prometi a Earl que iria com ele e isso que gostaria de fazer, com
sua permisso. Ela dirigiu-se a Duke, mas seu olhar estava preso ao de
Earl. Mas, ainda assim, posso conhecer os rapazes, no ? E seria a ltima
vez que eu sairia com Earl. Afinal, ele est mesmo decidido a ir buscar uma
moa na Fbrica antes de vocs dois partirem para o oeste no outono.
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Grace esperava ver um ar de triunfo no rosto de Earl por ela ter tomado
seu partido contra Duke. No entanto, para sua surpresa, notou que ele estava
um tanto abalado. Earl s balanou a cabea e saiu da cozinha.
Grace, espero que voc saiba o que est fazendo com meu irmo
disse Duke. Quando se atia demais um carneiro bravo, ele acaba atacando
e capaz de derrubar tudo o que encontra no caminho. Especialmente se for
para pegar uma ovelha
Compreendo Duke. Mas diga-me foi a perda da me que deixou
Earl assim to amargo, no ? A pergunta saiu antes de Grace pensar se
teria coragem de faz-la.
Talvez. Mas creio que o motivo de toda essa fria represada foi a
atitude de nosso pai quando ela morreu. O velho no soube expressar sua
dor. Saiu cedo para o trabalho, como se fosse um dia normal. Eu entendi que
ele usou o esforo fsico para se aliviar, mas Earl era muito jovem e ficou com
a impresso de que o velho nem se incomodou com a perda. No posso dizer
com certeza, mas penso que meu irmo enfiou na cabea que o velho tinha
vergonha de nossa me por ela ser uma das mulheres da Fbrica. Grace ficou
pensativa por um instante e depois disse:
Earl no s msculo e mau gnio, Duke. Creio que voc devia pedir
a opinio dele mais vezes, apesar de voc ser o mais esperto e com melhor
conversa. O que estou querendo dizer que nem algum to inteligente como
voc capaz de entender todos seus sentimentos e decidir com certeza o que
deve fazer.
Os olhos de Duke se estreitaram e ele desviou o olhar, surpreso por
Grace ter praticamente lido sua mente e tambm ter lhe dado uma indicao
de como poderia entrar em melhor contato com Earl.
s vezes no me sinto to esperto assim, Grace disse, e pegou a
bandeja para lev-la para a casa. Ao chegar porta, olhou para trs. Tenho
de ir a Sidney a negcios e ficarei l at amanh. No estarei aqui noite e
voc sabe que Squire dorme cedo. Portanto, cuidado com Earl, entendeu?
Grace sorriu e balanou a cabea. Ficou vendo-o se afastar na direo da
casa com a bandeja onde havia po e ch ingleses, e manteiga e mel de Nova
Gales do Sul.
Duke atravessou a pequena varanda da casa de Cumberland Street, em
Sidney, e bateu na porta. H anos tinha conhecimento do local onde Phillip
Godfrey-Bennett instalava suas amantes, e nunca pensara em ir ate l. Mas a
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moa que o herdeiro dos Godfrey-Bennett estava mantendo ultimamente era


de uma famlia que conhecia bem. Seu pai, Charles Collister, trabalhava como
supervisor no armazm do porto onde a l dos Braden ficava guardada at
ser enviada para as fbricas inglesas.
Ele bateu de novo, esperando que Catherine Collister, apelidada Catty,
estivesse sozinha. Fora informado que s vezes havia por ali algum guarda de
The Grange. Poucas semanas atrs, Collister lhe dera a entender que sua filha
no vivia feliz apesar da carruagem, roupas e dinheiro que tinha, e do
prestgio um tanto distorcido conferido pela sua posio de amante oficial de
um seleto. Isso lhe dera a idia de convid-la para o baile do governador.
L ela ficaria orgulhosamente ao lado de membros de sua prpria classe, num
desafio aos hipcritas seletos, que diziam odiar os midos, mas
escolhiam suas amantes entre eles e as mantinham escondidas da sociedade.
Duke tentou ver o interior da casa atravs das cortinas de renda.
Nenhum movimento. Bateu de novo, pensando que as moas de sua classe
acabavam levando a pior na disputa que havia na colnia. Dada vida difcil
que levavam os midos por falta de melhores oportunidades, elas se
tornavam uma presa fcil para canalhas endinheirados como Phillip.
Deu mais uma batida na porta e depois virou-se para descer as escadas.
Obviamente Catty no se encontrava em casa. No entanto, mal chegara ao
ltimo degrau quando ouviu a porta se abrir. Olhou para trs, esperando
encontrar uma criada, mas era Catty, olhando-o pela fresta. Tinha os cabelos
soltos. Estava vestida, mas parecia desarrumada.
Voc insistiu tanto disse ela. Ento entre. Duke entrou e viu-se
num pequenino hall onde havia uma cadeira, um espelho e dois lampies de
bronze. Catty fechou a porta e encostou-se nela. Foi ento que ele notou os
hematomas no seu rosto e as olheiras fundas sob os olhos injetados que a
faziam parecer velha e abatida.
Catty, o que aconteceu?
No quero explicar. Por que voc veio aqui?
Ela continuava na porta, como se no tivesse foras para se mexer. Duke
lembrava-se dela como uma mocinha linda, sempre sorridente. Ao voltar da
Inglaterra, ficara muito aborrecido ao saber o nome do homem que a tomara
sob seus cuidados.
Se ele bate em voc, e mesmo que no bata, devia largar dele.
' Oua, Duke, sei que existe um clima muito ruim entre vocs dois.
Alis, todos sabem. Mas no o ponha em encrencas. As palavras saram
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num tom montono.


voc que est numa encrenca, no ele.
Catty cruzou os braos e apertou-os com fora contra o peito. Duke no
teve coragem de lhe contar o motivo de sua visita. Se Phillip j chegara a esse
ponto com ela, o que faria se Catty o trasse, comparecendo ao baile com os
midos?
Olhe, Catty, no vim para deix-la nervosa. Lembre-se que seus pais a
querem de volta e a amam.
Amam! Oh, claro, quando tm tempo para mim. Eu queria amor e
houve amor entre ns por algum tempo. Agora ele vive querendo brincar de
lutar. Exige que eu o agrida, depois me fora e continua a me bater A
torrente de palavras dissolveu-se num soluo estrangulado. Ela cambaleou e
teria cado se Duke no a amparasse.
Catty, voc tem de deixar esse homem. Junte algumas coisas e eu a
levarei para a casa de seus pais agora mesmo!
Ela sacudiu a cabea num gesto quase selvagem.
Phillip disse que no poderei levar nem um alfinete desta casa se sair
sem o seu consentimento.
Voc pode levar sua independncia e seu orgulho!
Orgulho! Ela cuspiu a palavra. Depois de tudo isto? Depois de
Phillip Godfrey-Bennett? Quem de nossa gente querer ser visto comigo?
Catty meio riu, meio soluou. Aceitou o leno que Duke lhe ofereceu e
tampou a boca com ele, como se estivesse sufocando.
Catty, eu vim para convid-la para ir conosco ao baile do governador.
Conheo vrios rapazes que teriam orgulho em v-la do nosso lado. Mas voc
sabe que vai haver um confronto pblico e Phillip, com toda a certeza, estar
l. Ele suspirou. Pensando bem, talvez tenha sido uma idia maluca a
minha. Depois ajudou Catty a sentar-se na cadeira. Acho que cometi um
erro vindo aqui. Mas agora, por favor, deixe-me lev-la para a casa de seus
pais.
E o que eu vou ter l? Oito crianas, trs cmodos
Catty ainda soluava. Pensei que fosse ter uma vida melhor. Ele me
prometeu coisas bonitas, carinho. Tudo ia bem, mas ultimamente Phillip est
muito estranho. Parece que no gosta mais de mim e s quer que eu finja ser
outra mulher. Vive dizendo que gostaria que eu falasse o ingls dos seletos e
que tivesse cabelos ruivos
O qu? Duke falou num tom to spero que Catty estremeceu.
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Estaria Phillip querendo que a pobre moa o ajudasse a fingir que ele
estava agredindo e possuindo Abigail? Sabia que o sujeito era perigoso, mas
imaginara que ela estaria a salvo de seus avanos devido ao parentesco com
seus pais.
Pelo amor de Deus, no me olhe com tanta raiva disse Catty sem
imaginar porque Duke ficara to sombrio.
uma situao muito esquisita. Mesmo quando fao direitinho tudo o
que ele quer, Phillip continua irritado e, depois que me usa
Duke deu-lhe umas palmadinhas no ombro. Se Phillip Godfrey-Bennett
estivesse ali, t-lo-ia matado. Ficou na casa mais alguns minutos tentando
persuadir Catty a voltar para seus pais, mas ela se manteve irredutvel. Vendo
que seria intil insistir, despediu-se, preocupado, sabendo que teria de
encontrar um meio de ajud-la. Mais do que isso, precisava pr um paradeiro
no manaco Phillip Godfrey-Bennett.
Ele continuava acreditando que Abby, morando com seus parentes,
estava em segurana, mas lhe repugnava a idia de ela viver perto de um
homem com mente to pervertida. Com toda a certeza fora Phillip quem dera
ordem para algum segui-la. Gostaria de alert-la, mas, para isso, teria de
revelar o que Catty lhe contara, o que poderia significar um grande perigo
para a pobre moa.
Maldito Godfrey-Bennett resmungou, enquanto caminhava para as
docas. Eu acabarei com ele nem que seja a ltima coisa que faa!

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CAPTULO IX

A carruagem dos Godfrey-Bennett parou diante do palcio do governo,


feericamente iluminado para o baile em honra do aniversrio do rei. Bem,
pensou Abigail para se animar, mesmo que a nata da cidade insistisse em
fingir que ali era a Inglaterra, naquela noite ela estava decidida a se
concentrar nos problemas de Nova Gales do Sul. Pronta para a batalha, sorriu
de leve para Phillip quando ele lhe deu a mo para ajud-la a descer. Seu
plano era manter-se sempre ao lado do primo. Se ele tentasse envenenar o
governador contra os aborgenes e os midos, no perderia um segundo
para contest-lo altura.
Quando comeou a caminhar para a porta, muitas damas comearam a
murmurar sobre a encantadora moda inglesa. Escolhera para a ocasio seu
melhor vestido de noite, feito de seda cor de esmeralda, com bordados na saia
e no corpete. O decote largo expunha seus ombros e as mangas bufantes,
terminando nos cotovelos, realavam-lhe as linhas graciosas do colo. O traje
era completado com luvas de camura branca, que protegeriam
adequadamente suas mos e braos durante as danas. Como adorno usava
apenas os brincos com prolas e esmeraldas em pingente que herdara da me
e uma tiara de filigrana de ouro enfeitando os cabelos num coque alto. Da
tiara saa uma delicada correntinha, da qual pendia uma grande prola presa
a uma esmeralda, ornamentando graciosamente sua testa. O conjunto lhe
dava uma aparncia um tanto extica e realava os tons esverdeados de seus
olhos.
Enquanto caminhava pelo salo sob olhares de admirao, Abigail
lembrou-se de como Duke costumava brincar por ela usar tanta coisa e
imaginou o que iria pensar ou dizer quando a visse.
Abigail, estou esperando a primeira dana e todas as outras disse
Phillip, interrompendo seus pensamentos.
Talvez a primeira respondeu ela de m vontade, olhando em volta.
Estavam entrando na grande cmara do conselho que fora transformada
em salo de baile. Lampies e candelabros lanavam uma luz amarelada que
valorizava os arranjos de flores de seda e ramagens naturais. Havia cadeiras

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encostadas em trs das paredes e as grandes mesas do buf, com toalhas de


linho e candelabros de prata, ocupavam o quarto lado. Vendo duas
orquestras, uma em cada ponta do salo, Abigail achou que aquela era uma
idia interessante, pois a msica nunca pararia.
Ela estava com a mo no brao de Phillip, esperando encontrar-se com o
governador o mais rpido possvel. No tinha como escapar disso, mas no
pretendia ser a parceira do primo em todas as danas. Se Duke ficara furioso
por v-la passeando de braos dados com Phillip, como reagiria ao avist-la
danando com ele? Se conseguisse contemporizar at falar com o governador,
dificilmente Phillip quereria sua companhia depois de ouvir suas palavras!
Antes de danar, eu gostaria ver melhor o salo. O buf est muito
bonito.
Naturalmente, minha cara. Tudo o que seu corao quiser.
A resposta quase fez o estmago de Abigail se revoltar contra a
variedade de pratos que via sua frente. A mesa no deixava nada a desejar
quando comparada com as que ela vira na Inglaterra. Salgados e doces de
todos os tipos, ponche de frutas e vinho branco.
Ela s gostaria de algo fresco para beber, mas precisava ganhar tempo
antes de danar com Phillip. Enquanto ele preparava dois pratos, tentou ver
se Duke j chegara.
Aqui est querida disse Phillip, entregando-lhe o prato.
Experimente o ganso.
Ganso? Que prato to ingls! sorriu Abigail, e comeou a comer de
m vontade, ainda olhando para o salo. E onde est sir Richard Bourke?
Estou contente por saber que ele quem voc est procurando.
Phillip fez um ar de zombaria e tirou-lhe o prato das mos. Eu o
apresentarei a voc, depois da primeira de nossas muitas danas.
Vendo que no podia mais contemporizar, ela aceitou o brao do primo e
foi levada ao centro do salo, onde os casais se preparavam para a quadrilha.
Onde estava o governador? Onde estava Duke? Tentando controlar seu
nojo diante do toque de Phillip, observou:
Que boa idia usarem duas orquestras para a msica nunca parar.
Phillip riu enquanto eles se posicionavam junto de trs casais.
A que fica naquela ponta s para os midos, Abigail explicou em
voz baixa. O buf deles tambm est l. Os dois grupos se mantero
separados, s o governador e a primeira dama iro de um para o outro. Vejo
que Bourke infelizmente j est com essa gentinha. Vo encher a cabea dele
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de bobagens. Mas se ele sabe o que melhor para si prprio e para a colnia,
passar a maior parte do tempo deste lado.
A msica comeou, mas Abigail ficou parada. Incrvel! Mesmo sob as
vistas do governador, mantinha-se a odiosa separao social. No era de
admirar que Duke tivesse tanta raiva e a nsia de mudar tudo isso. Ela
afastou-se de Phillip, que j estava com as mos em sua cintura para os
primeiros passos. Surpreso, ele segurou-a pelo pulso e puxou-a. Abigail
desvencilhou-se com um movimento brusco e foi para o lado do salo.
Com todos os diabos! reclamou Phillip, seguindo-a.
abominvel! Duas orquestras! Meu Deus, isso ridculo.
Claro que ! concordou ele, puxando-a para trs de um vaso
grande, com algumas palmeiras, para terem um pouco de privacidade. Se
no tivssemos um governador molenga, que fica dando ouvidos a gente da
laia dos Braden, no precisaramos passar por isso. Os midos nem estariam
aqui!
No posso mais ficar aqui. insuportvel!
Comporte-se, Abigail! Se mame ficar sabendo de sua atitude
intempestiva, vai cair de cama de novo.
Eu
Abigail, olhando por cima do ombro de Phillip, viu Duke entrar,
acompanhado de Earl e Grace. Ia empurrar o primo para correr para eles
quando notou que Duke estava de braos dados com uma moa loira, de
traos delicados. Seu corao quase parou.
Vendo a expresso chocada em seu rosto, Phillip virou-se para trs.
Cadelinha maldita! praguejou. Vou mat-la por isso e a ele
tambm! E, com passos rpidos, afastou-se para onde estavam seus pais,
esquecendo-se de Abigail.
Ela sentia-se feliz por ver Duke, mas tinha o corao apertado. Lembrouse do que Squire lhe dissera em sua primeira visita a Dorset Downs, que ela
no parecia com as amigas que seu filho tinha na cidade. Como pudera ser
to cega? Claro que um nmero enorme de mulheres devia ador-lo e ele,
como o irmo, quereria se casar com algum da prpria classe.
No disse baixinho. No! Era errado pensar em algum como
sendo da classe de Duke. Isso a fazia igual aos orgulhosos e pedantes
seletos. Ela, como a mulher que o acompanhava, podia ser a esposa de
Duke. Ela queria seu amor e aprovao e faria tudo para conseguir!
Ficou observando enquanto o grupinho liderado por Duke e Earl abria
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caminho por entre os seletos, indo para a outra extremidade do salo. Por
um instante pensou que fossem desafiar as convenes, juntando-se
quadrilha que estava em curso, mas eles no pararam. Os seletos recuavam,
como se estivessem se afastando de prias. Abigail viu Duke parar para falar
com um homem calvo, acompanhado de uma senhora gordinha, que j notara
conversando com outras pessoas, e achou que s poderia ser o governador.
E ento, num gesto decidido, Abigail Anne Rosemont atravessou o salo,
dirigindo-se para o grupo liderado pelos Braden. Mesmo desacompanhada,
ia falar com o governador, fossem quais fossem as conseqncias. Pretendia
mostrar a Nova Gales do Sul o que pensava sobre duas orquestras e a
implicao decorrente desse absurdo.
Grace foi a primeira a v-la. Sorriu satisfeita, como pronta a ir ao seu
encontro, mas logo se conteve, lembrando-se do que lhe fora recomendado.
Abigail chegou perto dela e beijou-a na face, do mesmo modo como as
mulheres dos seletos se cumprimentavam. Earl sorriu e Duke franziu
levemente o cenho.
Estou muito feliz em reencontrar meus companheiros de viagem
declarou Abigail num tom bem alto, momentaneamente ignorando a moa no
brao de Duke. Que linda festa acrescentou, com um aceno de cabea
para o governador. Seria perfeita se no fosse essa separao forada de
pessoas que deveriam estar unidas e trabalhando ombro a ombro pelo
progresso da colnia.
Pela primeira vez naquela noite, os olhos de Abigail e Duke se
encontraram. Havia um brilho de orgulho nos dele. Apesar de estar de braos
dados com a loira, ele estendeu a mo direita e apertou de leve a de Abigail.
Lady Abigail, gostaria de apresent-la ao nosso governador, sir
Richard Bourke, e sua senhora disse em seguida. Senhor, madame,
quero apresentar-lhes lady Abigail Rosemont.
Houve em seguida uma srie de apresentaes formais. Abigail ficou
sabendo que o nome da loira era Catherine Collister, sendo chamada de Catty
pelos mais ntimos.
J li e ouvi sobre a senhorita comentou o governador, lanando um
olhar de admirao para Abigail. Pelo que me lembro, meu pai dava-se
com seu av, lorde Sinton. Quer dizer ento que a senhorita pensa que existe
uma separao pouco natural aqui, nesta noite? Ele olhou para o salo
sua volta. Agradeo-lhe por ter vindo, como tambm agradeo a presena
dos irmos Braden. Ns dois estamos tentando mudar as coisas para o futuro,
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no , Duke?
Esto pensando tambm numa melhoria de vida para os aborgenes e
igualdade de direitos para os posseiros? perguntou Abigail ousadamente.
Ora, ora observou o governador, achando graa.
Ningum me contou que ela era uma agitadora acrescentou,
fingindo que sussurrava para Duke.
Talvez ningum soubesse respondeu Duke, enquanto o governador
lhes dava novamente as boas vindas e afastava-se para outro grupo. Depois,
virando-se para Abigail, acrescentou: Acho que seria melhor voc no se
envolver tanto, apesar de eu apreciar seu apoio. E enquanto o governador e a
primeira-dama estiveram aqui, sua presena no despertou muitos
comentrios, mas se voc permanecer conosco ser acusada de uma grave
quebra de convenes.
Nunca imaginei que voc fosse um covarde ela o desafiou.
Mas eu sempre soube que voc adora riscos. Olhe Abigail, prometi ao
governador que no haver discrdia esta noite. Alm disso, ele me prometeu
que vai instituir um sistema de licenciamento para os posseiros. Eles
recebero uma espcie de arrendamento do governo das terras a oeste das
montanhas e podero pag-lo quando estiverem com as fazendas j bem
desenvolvidas. Isso ser um grande golpe para os que pensam que tm
direitos divinos sobre aquela regio.
Como os Godfrey-Bennett disse Earl. Por que no me contou
Duke? Era algo assim que eu estava esperando para colocar alguns planos em
andamento! Grace, que estava ao lado dele, abaixou o olhar e mordeu o
lbio, decepcionada.
Voc est linda com essa prola na testa. Faz-me lembrar de um
retrato de uma princesa hindu que vi em Londres elogiou Duke, dirigindose a Abigail.
Sua voz e seu rosto tinham ficado muito ternos. Era como se os dois
estivessem sozinhos no imenso salo. Se ele a estava elogiando na frente da
moa chamada Catty, pensou Abigail, no podia ter algo mais srio com ela.
Mas melhor voc voltar rpido para seus parentes prosseguiu
Duke, quebrando o encantamento , ou, acredite-me ou no, eles jamais a
recebero de novo!
No me importo com isso. Cheguei a um ponto onde devo tomar uma
posio!
Eles a expulsaro daqui, Abby.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Nunca!
De repente, Earl virou-se para o irmo:
E ento, Duke, vamos em frente? Voc pode ficar com Abigail se eu
encontrar algum para Catty. Que tal?
O que vocs vo fazer? indagou Abigail.
No! disse Duke, ignorando-a. Danar conosco seria um suicdio
social para ela.
Duke Braden, no queira mandar em mim! protestou Abigail.
Voc um idiota se recuar agora disse Earl ao irmo, e afastou-se
com Grace, deixando Duke, Catty e Abigail no meio do salo.
,Duke explicou que eles tinham planejado danar na metade do salo
reservada para os seletos como uma forma de protesto. Abigail lanou um
olhar sua volta, comeando a se dar conta do preo que pagaria pelo seu
desafio. Muitas pessoas a fitavam e tentavam apont-la discretamente. A
lembrana do velho pesadelo acorreu sua mente, mas ela a ignorou. Que
todos olhassem! Estava protestando por coisas em que acreditava e junto com
o homem que amava.
Abigail prendeu a respirao ao ver Phillip e Godfrey se aproximando
rapidamente, com expresses de fria no rosto.
Sua vagabunda sem vergonha! insultou Phillip, dirigindo-se a
Catty, que recuou, apavorada. Eu devia
J disse que no quero confuso aqui! interrompeu Griffin, e depois
virou-se para Abigail. Minha cara prima, exigimos que voc abandone essa
companhia e venha ficar conosco. A Sra. Godfrey-Bennett vai ficar doente
Espero que no disse Abigail, com sinceridade. Mas sou eu que
estou ficando doente com o tratamento desigual que dado aos midos e
aborgenes. No suporto mais e
Eu acabarei com vocs dois com todos vocs, por essa ofensa!
rosnou Phillip, por entre os dentes.' Voc se aproveitou da situao, Braden,
porque sabia que um cavalheiro no poderia protestar em pblico!
Venha, Abigail. Agora! ordenou Griffin.
Pedi a Abigail que me conceda a prxima dana interferiu Duke.
Agora s depende dela.
Phillip parecia a ponto de estrangul-la. Lanando um olhar para Duke,
Abigail viu que ele estava com os punhos cerrados e o corpo tenso, preparado
para um confronto.
Eu aceitei o convite do sr. Braden disse, dirigindo-se para Griffin,
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sem se atrever a olhar para Phillip de novo. Ser apenas uma dana para
mostrar a todos que no deve haver separaes nesta terra!
Phillip parecia beira de um ataque. Abigail teve a impresso de que ele
gostaria de arrast-la pelo salo. Griffin conteve o filho com o brao.
Existem outros meios murmurou para Phillip, puxando-o do centro
do salo.
Earl voltou com um parceiro para Catty e um outro casal. O rosto de
Abigail abriu-se num sorriso ao reconhecer Beth Anne Clare, uma das noivas.
Que bom v-la de novo! exclamou, abraando-a. Beth Anne
apresentou seu marido. Um outro rapaz ofereceu o brao a Catty.
O pequeno grupo foi para a outra extremidade do salo e colocou-se em
posio para a quadrilha. A orquestra dos seletos recusou-se a tocar. Depois
de alguns instantes de tenso, a orquestra dos midos, mais distante,
comeou a msica. Pessoas dos midos comearam a se aproximar,
sorrindo e aplaudindo, enquanto os seletos olhavam feio e at vaiavam.
Quando se abaixou fazendo a cortesia diante da mesura de Duke, Abigail viu
que s seu quarteto estava comeando a danar!
Todos os olhares os seguiam. Earl danava com surpreendente graa,
pensou Abigail. Grace parecia triste e alegre ao mesmo tempo. Beth Anne
usava o chapu azul que ganhara dela, embora estivesse totalmente fora de
lugar no salo de baile.
Tire da cabea todos os pensamentos sobre o que certo ou errado esta
noite, admoestou-se Abigail. Estava danando em pblico com o homem que
amava, arriscando sua reputao como nunca, e nunca se sentira to feliz!
Talvez se arrependesse no dia seguinte, mas nada importava agora. Olhou
para a moa loira, que danava com grande graa. Quem seria essa Catty que
Duke, de alguma forma, parecia ter tirado de Phillip?
Ela tentou conversar com Duke entre os rodopios. , Quero que voc
saiba que no fui eu quem avisou Phillip sobre o corroboree.
Nem pensei nisso. Foi o vento que mudou de direo de repente e
levou o som para os lados de The Grange. Meus guardas conseguiram avisar
os Badajong a tempo.
Essa Catty comeou Abigail, meio temerosa de ouvir a resposta
para sua pergunta. O que ela para voc e Phillip?
Eu conheo a famlia dela h muito tempo. Abby, voc tem de se
manter longe de Phillip, ele mais violento e brutal do que se pode imaginar.
Catty a amante que seu primo mantm na cidade e
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Abigail errou um passo, mas a mo firme de Duke a impediu de


tropear. No era de admirar que seu primo passasse tanto tempo na cidade.
Sentiu pena da moa.
Oua, Abby, Catty deixou Phillip e ns vamos proteg-la. Ela vai ter
de morar num lugar onde seu primo no possa encontr-la. Ser uma
situao perigosa e no quero ver voc envolvida nela. Foi por isso que tentei
afast-la de ns. Mas agora estou contente por voc ter insistido. Nunca me
senti mais feliz ou orgulhoso!
Abigail experimentou tal alegria que teria sido capaz de voar. Duke a
amava! E, depois desse baile, a amizade que os unia tornara-se pblica.
Quando ele a pedisse em casamento, tornaria pblico seu amor tambm! E
ela o ajudaria ao longo dos anos, como fizera um pouco antes ao conversar
com o governador
Mas cedo demais a msica e sua enorme autoconfiana terminaram.
Bem, j fizemos nosso protesto disse Duke, e acrescentou
abruptamente: Vamos embora.
Eu devo ir junto? perguntou Abigail, ainda de braos dados com
ele. Naquele instante teria ido a qualquer lugar, mandando s favas a
sociedade e as convenes.
O grupinho rebelde voltou extremidade do salo reservado para os
midos.
Voc no pode vir conosco respondeu Duke. Vamos esconder
Catty no interior, agora que ela nos ajudou a pr seu precioso Phillip no
devido lugar.
Meu Phillip? Ele no
A voz alta de Grace interrompeu Abigail. Ela se dirigia a Earl.
Se assim que voc se sente, esquea qualquer coisa entre ns. Se
ainda quer uma mulher condenada, v busc-la e aproveite para ir para o
inferno!
Earl virou-se para Duke.
Voc lhe disse que eu teria de me casar com ela se ns danssemos
em pblico?
No, Earl respondeu Duke calmamente. Falei que se voc
gostava dela a ponto de convid-la para o baile, seria um tolo em no se casar
com ela. Agora o jornal e todos aqui acabaro com a reputao de Grace. Voc
no quis que eu a trouxesse. Se no d a mnima importncia para ela, v at
a Fbrica e
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E vou mesmo, droga! Vocs dois tentaram me enganar. E olhe s quem


est falando sobre arruinar a reputao de uma mulher gritou Earl,
apontando Abigail. Olhe aqui, Duke, eu tenho minhas metas e sonhos, no
tente mud-los!
Grace puxou-o pelo brao, afastando-o de Duke.
No implique com seu irmo, Earl Braden. Estou contente por isso ter
acontecido, porque significa o fim. Foi burrice minha me impressionar com
um bruto egosta quando estou cansada de saber como eles agem! Depois,
aproximando-se de Duke, acrescentou: Se voc no se importar vou
continuar aqui no baile com o cavalheiro que voc convidou para me
conhecer, o sr. Melvin Mott. Ele, pelo menos, atencioso e quer mesmo
encontrar uma moa carinhosa para ser sua esposa. Ela deu meia-volta e
saiu marchando na direo do sr. Mott.
Earl afastou-se resmungando. Catty veio ficar perto de Duke.
Duke disse Abigail , no posso voltar para eles.
Eu no posso escond-la numa fazendola como vou fazer com Catty
murmurou ele, sem enfrentar-lhe o olhar. Voc est em segurana com o
casal Godfrey-Bennett. Eles serviro como proteo contra Phillip at voc
decidir o que quer fazer.
Mas depois disto Abigail fez um gesto mostrando o salo eles
nunca me deixaro sair para v-lo!
melhor assim, Abby ponderou Duke em tom baixo, falando s
para ela. Voc corre perigo quando vai me visitar. Nos dois corremos
perigo. Devido ao que quase aconteceu na ltima vez '
Voc igualzinho a Earl! Voc me usou, como ele fez com Grace, para
protestar
Abby, aqui no o lugar Duke tentava controlar a voz. Catty
esperava por ele, muda. Ns no daria certo. para seu prprio bem,
creia-me
No! Voc fala dos seletos, mas to preconceituoso quanto eles!
Nunca mais acreditarei em voc!
Com as faces em fogo, Abigail caminhou para a outra extremidade do
salo. Serviu-se de um copo de ponche enquanto olhares e murmrios
indignados como que a apunhalavam. Maldito Duke Braden! Maldita
Austrlia! Ela lhe dera seu amor e fora rejeitada. Jogara sua reputao na lama
por ele! O escndalo e os mexericos iam persegui-la novamente, mas agora
no tinha uma Fairleigh para se esconder, nem o ombro de Janet para chorar
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nele.
Ela estremeceu ao ouvir uma voz masculina chamando-a. Ao virar-se,
viu Griffin Godfrey-Bennett.
melhor irmos embora agora. Phillip j foi h bastante tempo. Garnet
est com dor de cabea.
Sim, claro, eu tambm estou com dor de cabea disse Abigail, no
ousando enfrentar o olhar de Griffin. Voc tem certeza de que ainda deseja
me levar para sua casa?
a vontade de Garnet. O rosto de Griffin estava duro e sombrio.
Parece que ela no dispensa sua companhia quando est acamada. Por
Garnet, sim, venha para casa conosco.
Caminhando rigidamente ao lado de Griffin, Abigail atravessou de
cabea erguida o salo e o comprido hall para tomar a carruagem onde
Garnet j os esperava. Para casa, dissera seu primo, mas The Grange no era
sua casa e nunca seria. Onde haveria um lar para ela depois da rejeio e
abandono pelo segundo homem em quem confiara, pensando amar? Um lar,
disse a si mesma, enquanto endireitava os ombros, subindo na carruagem,
um lugar onde eu e H.M. viveremos. Agora s lhe restava um cachorrinho
para amar. Sua vitria se transformara em p. Ela mordeu o lbio com fora
para no chorar. Garnet Godfrey-Bennett deu-lhe algumas palmadinhas na
mo como se quisesse consol-la enquanto a carruagem se afastava do palcio
do governo e de suas luzes.
No dia seguinte, Abigail resolveu permanecer fechada no quarto. No
entanto, quando Sally a informou de que o patrozinho no voltara de
Sidney e no era esperado por vrios dias, ela se aventurou a levar H.M. para
um passeio pelo gramado que ficava entre a casa e a cocheira. No agentava
mais ficar no quarto, precisava de ar fresco para pensar melhor. Pensar Era
o que estivera fazendo desde a noite anterior, mas ainda no conseguira
chegar a uma concluso sobre sua situao com Duke.
Sentia, em s conscincia, que no poderia mais ficar em The Grange.
Insultara seus primos e os amigos da famlia ao desdenhar das crenas deles.
Sua reputao, de incio muito em alta pelo fato de ser inglesa, estava
completamente maculada.
J enfrentara circunstncias parecidas antes, quando era jovem e tola, e
sobrevivera. Mas na poca fora magoada por um homem egosta e frvolo,
indigno de seu sofrimento. Agora, no to jovem e talvez no to tola, estava
sofrendo por um homem a quem amava muito. Queria Duke, apesar dos
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mundos diferentes em que viviam.


Abigail suspirou. Parou de andar e olhou para o oeste. As montanhas
Blue pareciam cham-la. Era como se pudesse sentir o aroma das florestas de
eucaliptos que as cobriam. Pouco a pouco foi sentindo a raiva substituir a
mgoa.
Como Duke pudera descart-la de maneira to cruel! Como se atrevera a
rejeitar sua oferta de manter-se ao lado dele, oferta feita em pblico? Como
pudera agir daquela maneira depois do que tinham compartilhado no
pequeno vale? Diante da lembrana, sua fria tornou-se frustrao. Guardava
como um tesouro cada palavra, cada toque que haviam trocado. Gostaria de
voltar a Dorset Downs, mas sabia que jamais conseguiria pr os ps naquelas
terras sem ser vigiada. E desta vez talvez Kulalang no estivesse por perto
para atirar seu bumerangue. Pior ainda, os homens de Phillip poderiam
mat-lo. No, seria arriscado demais tentar visitar os Braden e Grace
enquanto vivesse em The Grange.
J que sua reputao estava em runas, talvez devesse alugar uma casa
em Sidney. Recusava-se terminantemente a aceitar a possibilidade de tomar
um navio para a Inglaterra. Ainda no se considerava derrotada! Morando em
Sidney, arranjaria algum para ir falar com Grace e lhe pediria para ser sua
dama de companhia. Grace tambm fora rejeitada por um Braden. Ficaria na
Austrlia o tempo necessrio para decidir se e quando deveria voltar para a
Inglaterra. Durante esse perodo, tentaria lutar pelas causas em que passara a
acreditar. Talvez oferecesse moradia para o prximo lote de noivas at elas
encontrarem mandos de sua prpria escolha.
Abigail, Abigail!
Ela virou-se, surpresa, e depois juntou as saias para correr at a casa.
Garnet estava na varanda, chamando-a. Devia haver algo de errado para ela
estar fora do quarto. Talvez estivesse se sentindo mal.
O que foi? Voc est bem?
Sim, querida, sim. Fiquei assustada quando vi seu quarto vazio. Venha
tomar uma xcara de ch comigo.
Abigail surpreendeu-se ao ver que no havia nenhum criado na sala de
visitas, apesar da mesa j estar posta.
Mandei Lottie tirar um cochilo para no sermos perturbadas
explicou Garnet, servindo o ch.
Era uma nova Garnet que estava sua frente, pensou Abigail. Lottie
detestava ser mandada para o quarto tarde e a av estava sempre pronta a
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atender seus caprichos.


Eu compreendo muito bem seu sofrimento, querida comeou
Garnet. Abigail arregalou os olhos. Ah, vejo que est surpresa. Mas no
sou to velha a ponto de esquecer como so as coisas no auge da juventude.
J estou com vinte e seis anos.
Mas no casada, querida. o casamento que d a algum
experincia nas coisas do corao.
Coisas do corao? repetiu Abigail, aceitando a xcara. Mas eu
Por favor, s oua, meu bem. Vi seu rosto enquanto danava com
aquele homem. Depois me lembrei de como agiu quando chegou aqui. Voc
estava distrada, mal parecia ouvir o que dizamos. Ficou o tempo todo
lanando olhares pela janela da carruagem, como se quisesse ver algum nas
docas. E, naturalmente, quando notei sua falta de interesse em Phillip,
principalmente nestes ltimos tempos em que ele vem demonstrando seu
afeto, calculei que voc tinha entregado seu corao a outra pessoa, talvez
errada.
Abigail olhava atnita para a prima. Uma mulher aparentemente frvola,
s interessada em moda e sociedade, adivinhara seu segredo.
Calma, calma, querida. Garnet deu-lhe umas palmadinhas na mo,
como fizera na noite anterior na carruagem. Agora deixe-me lhe contar
uma histria antes de continuar. Era uma vez uma mocinha inglesa que veio
morar em Sidney com a famlia, quando tinha treze anos. Se voc acha que
existem poucas mulheres aqui para cada homem, deveria ter visto naquela
poca! Essa mocinha poderia escolher entre um vasto nmero de rapazes
ricos e bem posicionados e ela teve mesmo muitas propostas de casamento.
Mas, acredite ou no, ela se apaixonou por um homem que fora libertado
para ser professor particular de seu irmo. Especiais. Era assim que
chamvamos os criados com boa instruo. Bem, esse especial cumpria pena
por falsificao. Era terrivelmente bonito e sabia seduzir as mulheres.
Mulheres que mal haviam completado quinze anos e no conheciam a vida.
Oh! exclamou Abigail, antes de perceber que no devia falar.
Sim. Mas por sorte no aconteceu nada que que redundasse em
runa. A mocinha, numa mesma manh em que o especial a estivera beijando,
encontrou-o numa posio bem, numa posio altamente comprometedora
com sua irm mais velha. Ela ficou muito magoada, mas desejou a voz
aguda de Garnet tornou-se quase doce durante anos e anos ser aquela que
estava nos braos do homem! Decepcionada, a mocinha delatou os dois e eles
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

foram punidos. O especial recebeu um castigo de muitas chibatadas e foi


embarcado para a Terra de Van Diemen, para cumprir pena de trabalhos
forados. A irm nunca mais falou com ela at morrer.
Sinto muito por todos. Abigail ps a xcara na mesa e torceu as
mos. J entendera quem era a mocinha.
Mas o relato significaria que Garnet sancionava seus sentimentos por um
homem como Duke?
Sim, foi uma pena as duas mocinhas sofrerem. Mas no teria dado
certo para nenhuma delas. Paixes loucas no sobrevivem quando existe tanta
diferena social entre os amantes. Garnet piscou para afastar as lgrimas e
recomeou: E agora vamos voltar a voc, Abigail. Estou satisfeita em ver
que compreendeu que Phillip ainda est guardando luto pela sua falecida
esposa e no pretende se casar antes de muitos anos
Prima, como voc pode ser to arguta num instante e to cega no
outro? No percebeu que eu no tenho o menor interesse em Phillip?
Mas eu vejo que ele gosta de voc!
Gosta! Abigail levantou-se de um salto. Se ele gosta da maneira
errada, pelos motivos errados. Se Phillip no passasse tanto tempo em Sidney,
era para l que eu mudaria de modo a no impor minha presena sobre voc
e Griffin.
Mas, minha cara jovem, pura perda de tempo voc gostar de Duke
Braden. Desta vez Garnet conseguiu dizer o nome. Jamais dar certo.
Isso foi o que eu quis ilustrar com minha histria. Existe um abismo entre
vocs dois. Voc deve denunci-lo, e a suas maneiras, publicamente depois do
que aconteceu na noite passada. Se tem esperana de que Phillip a veja pelo
menos como uma amiga
Por favor, compreenda! No desejo que Phillip participe de minha
vida! Voc pode am-lo, mas eu no. Somos completamente diferentes em
temperamento, interesses e tica!
Pronto, pensou Abigail, agora est feito. Por mais que tivesse ajudado
Garnet quando estava de cama, por mais tempo que tivesse conversado com
ela, sem dvida agora seria expulsa daquela casa. No lhe restaria escolha
seno mudar-se para a cidade e arriscar-se a enfrentar o desagradvel
comportamento de Phillip.
Mas Garnet Godfrey-Bennett no acabara com seu estoque de surpresas.
Minha querida, foi um prazer constatar que voc est firme em sua
deciso de no querer nada com meu Phillip. Venha, sente-se de novo. Quero
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

lhe contar sobre minha amiga, a Sra. Cranbrook. Ela idosa e viva e mora
numa grande casa beira-mar, atendida por muitos criados.Tenho certeza de
que teria prazer em receber uma hspede por tempo indeterminado. Ela
quase surda e no liga mais para os falatrios da sociedade, se que voc me
entende. O melhor ainda ela no permite que nenhum homem entre em sua
propriedade, e isso inclui Phillip, de modo que voc estar a salvo de
qualquer admoestao que ele possa querer fazer pela sua atitude da noite
passada. Sendo assim, a sociedade tambm saber que o vil Duke Braden
igualmente no ter como incomod-la. Voc precisa admitir que essa
associao nunca daria certo.
Quase sem respirao, Abigail voltou a sentar-se. Agora que a prima se
convencera de que ela no queria nada com seu precioso filho, pretendia ser
sua aliada. Talvez, na casa da Sra. Cranbrook, ela pudesse contratar Grace e
salvar o que restava da reputao da amiga, tambm. E ento, quem sabe, as
duas poderiam ir visitar os irmos Braden.
Abigail, o que voc me diz? Garnet parecia ansiosa.
S posso lhe dizer que agradeo muito sua preocupao. Vejo com
toda a certeza que as dores de cabea no afetaram seu raciocnio.
Ento concorda? Phillip ficar irritadssimo comigo, claro, mas sei
como lidar com ele.
Abigail mais uma vez agradeceu anfitri enquanto pensamentos
desencontrados passavam pela sua mente. Depois de tudo o que acontecera,
s uma coisa sabia com certeza: Se Duke Braden achava que ia descart-la
depois do que acontecera no baile, devia se preparar para uma surpresa!

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CAPTULO X

Dois dias depois, Abigail mudou-se para o palacete em estilo georgiano


da Sra. Sarah Cranbrook, situado na praia de Sidney Cove. Cercada por
rvores e vastos gramados, e defendida, por uma alta cerca de ferro batido,
Cliffside House destacava-se na fileira de elegantes manses dos ricos e
poderosos.
Desconfiando dos homens em geral, a excntrica viva no permitia
nenhum deles em Cliffside House. A grande criadagem era constituda
apenas de mulheres. Algumas amigas, como Garnet Godfrey-Bennett, a
visitavam, mas a mulher levava praticamente uma vida de recluso.
Abigail logo comeou a se sentir reclusa tambm. A nica hora em que
conversava com algum, alm das criadas, era tarde, quando tomava ch
com sua anfitri. Mas j estava rouca de tanto gritar na trompa de lato que a
Sra. Cranbrook levava constantemente orelha.
Nos primeiros dias, ocupara-se explorando a propriedade e fazendo
planos. Sua sute de cinco cmodos a agradava, no tanto pelo tamanho e
moblia luxuosa, mas principalmente pela vista que tinha das janelas. A casa
era construda em torno de um quadrado, e assim, de um lado ela podia ver
os jardins internos, onde havia rvores aromticas e canteiros de flores. Era
ali que costumava passear, observando os pssaros e periquitos barulhentos.
No outro lado de sua sute ficava o mar. Da janela avistava os rochedos e
depois uma praia muito branca, onde se quebravam grandes ondas. No
primeiro dia de sol, distinguiu pessoas nadando.
Vi nadadores na gua! gritou para a Sra. Cranbrook durante o ch.
Como vo longe!
Nadadores? So banhistas pblicos. Sim, sim disse a velha,
sacudindo a cabea. Minha copeira, Rebecca, esteve l. Eu lhe passei um
bom pito! As ondas ali so muito fortes. Mas essas moas troco mido nadam
como peixes, igual aos rapazes. As pessoas que entram nessas guas podem
ser multadas pela polcia, mas elas no ligam. Antes havia uma rea de
banhos separada para os midos, uma praia de guas mansas situada do
outro lado da baa, mas essa gente teimosa e s quer nadar onde existem

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ondas fortes. Mais ch, lady Abigail?


Enquanto olhava os banhistas no dia seguinte, Abigail pensou no que a
viva lhe contara. Duke dissera que ia ensin-la a nadar. Sabia que sentiria
um grande medo de entrar no mar, mas tambm sabia que faria tudo para
agrad-lo, se estivesse com ele. As ondas ali eram muito fortes, dissera sua
anfitri. No entanto, estava pronta para enfrentar o perigo e o desafio de se
tornar parte dessa terra quase selvagem que tanto a atraa. Apoiou a testa no
vidro fresco da janela e ficou olhando para os banhistas que cortavam as
ondas cheias de espuma.
Tentou limpar a mente de devaneios. J perdera muito tempo. O que
acontecera com Duke e Phillip no ia fazer dela uma reclusa, prisioneira
numa casa de luxo, quando tudo sua volta era livre e selvagem. Sabia o que
queria, e quem queria, e chegara a hora de tomar decises e ir em frente. Ia
saltar e aprender a nadar, e no apenas no oceano!
Abigail sentou-se escrivaninha e redigiu um bilhete para Grace Buck.
Naquela mesma tarde mandou duas criadas contratarem um rapaz para
cavalgar at Castle Keep. Em seguida, solicitou que uma das carruagens da
manso fosse limpa e preparada para ela us-la, pois pretendia se
movimentar bastante no futuro prximo.
No dia seguinte, Grace Buck veio viver em Cliffside House, como dama
de companhia de lady Abigail Rosemont.
A senhorita salvou meu pescoo. Juro, srta. Abigail! gritou Grace,
enquanto as duas se abraavam. Earl estava a ponto de me agarrar e me
levar para o mato e o pior era que eu o queria tambm, o malvado. E durante
o tempo todo eu sabia que ele continuava firme na deciso de ir buscar uma
noiva na Fbrica. Por que um homem tem de agir assim quando deseja uma
mulher que o ama?
Porque s vezes eles so teimosos e orgulhosos demais para saberem o
que melhor para eles, Grace. Mas isso no significa que no podemos lutar
com todas as armas ao nosso alcance!
Lutar? Bem que eu gostaria, mas Earl, com toda a certeza, me daria
uma surra.
Ele j se atreveu a bater em voc?
No, claro que no. Mas ele tem um gnio
Ele pode ter gnio forte, mas aposto que nunca tocaria num fio de
cabelo seu, Grace. J vi o modo como a olha, e no foi raiva o que observei em
seu rosto! Penso que temos de lutar pelo que queremos nesta terra e devemos
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

estar dispostas at a enfrentar as ondas, mesmo que haja um pouco de perigo


nisso.
Enfrentar as ondas? No entendi. Grace arregalou os olhos. Mas
como vamos enfrentar um sujeito to teimoso como Earl Braden? E, a
propsito, a senhorita e o sr. Duke no esto nadando em nenhum mar de
rosas!
Veremos! Abigail lanou um olhar para a janela de onde via a praia.
Primeiro temos de ir cidade para contratarmos um cocheiro e alguns
guardas para a carruagem que acabei de emprestar da viva. Vamos fazer um
pequeno passeio no vale Parramatta e depois veremos!
Porm, dois dias depois, quando as mulheres estavam comeando a
planejar sua ida casa dos Braden, receberam uma visita surpresa.
uma moa que diz se chamar Catty Collister, lady Rosemont
informou a governanta, Sra. Penrod.
Faa-a entrar, por favor!
Depois de cumprimentos apressados, Catty foi logo dizendo:
No tenho muito tempo, s quis ver se estava tudo bem com vocs.
Agora estou limpando e cozinhando para o sr. Squire Braden explicou, no
instante em que se sentou. E, srta. Grace, quero lhe agradecer por ter me
deixado esse emprego.
Grace e Abigail trocaram olhares, depois voltaram sua ateno para
Catty, que continuou:
Vim cidade fazer compras na companhia de quatro homens fortes
para tomarem conta de mim, para o caso do sr. Phillip ficar sabendo que
estou aqui. Mas estou segura em Castle Keep, apesar de ser perto da
propriedade dos Godfrey-Bennett. to bom me sentir bem, limpa de
novo, apesar de toda aquela poeira. Acho que vocs me entendem.
Claro disse Abigail. E, conhecendo Phillip, estou contente por
voc ter se livrado dele, como eu tambm.
Sem dvida! concordou Catty, balanando a cabea num gesto
sbio. Bem, mas Duke me mandou para ver como vocs esto passando.
O corao de Abigail deu um salto. Ele se incomodava com seu bem
estar!
E Earl ele disse alguma coisa? quis saber Grace, esperanosa.
Hum no. Mas ele tem andado uma fera! Grita com todo o mundo,
vive resmungando e mais de uma vez esteve a ponto de trocar socos com o
irmo.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Talvez ele esteja nervoso porque se aproxima a hora de ir para oeste


sugeriu Grace, com voz trmula, com as mos cruzadas com tanta fora que
os ns dos dedos ficaram brancos.
Ou pode ter descoberto que cometeu um grave erro deixando-a partir
disse Abigail, cobrindo as mos de Grace com a sua. Penso que, acima
de tudo, est com raiva de si mesmo e
Olhe, srta. Grace interrompeu Catty , depois do que passei com o
sr. Phillip, posso afirmar que Earl jamais seria capaz de maltratar uma
mulher. Espero que eu esteja certa, porque seno a pobre mulher que ele vai
buscar amanh passar um mau pedao
Amanh? perguntaram Grace e Abigail em unssono.
Ele e Duke vo Fbrica das Mulheres em Parramatta. Essa uma
outra coisa estranha. Earl teve um trabalho imenso para conseguir a ordem de
libertao de uma mulher e depois deixou o documento dobrado num canto.
Ontem ele me pediu para passar o papel, como se fosse um leno! Catty
fez um ar intrigado. Bem, acho que est na hora de eu ir. Obrigada, de
novo, srta. Grace, por ter deixado Castle Keep, abrindo espao para mim.
Por favor, fique um pouco mais pediu Abigail, enquanto Grace
continuava imvel como uma esttua. Vou pedir ch.
Mas Catty insistiu que estava com pressa. Os guardas que a
acompanhavam tinham ficado do lado de fora da casa, j que homens no
eram aceitos na propriedade.
Quando, depois de acompanhar Catty at a porta, Abigail voltou para a
sala, Grace continuava sentada na cadeira, com as mos cruzadas.
Eu o perdi. Nunca acreditei que Earl fosse mesmo fazer o que dizia
murmurou, quando Abigail ps a mo em seu ombro. Pensei que viria
atrs de mim. Pensei que eu fosse capaz de faz-lo mudar de idia. Agora
Agora, s temos mais uma nica chance e precisamos aproveit-la ao
mximo. Voc tem de ser determinada.
' Determinada? Para fazer o qu? Amanh ele vai buscar sua noiva,
como Catty disse.
Talvez no escolha nenhuma delas ao ver, no ltimo minuto, a mulher
que ele ama. Vamos at essa tal Fbrica. Afinal, como uma dama inglesa como
eu poderia saber que precisa de uma permisso especial para ir buscar uma
criada para seu prprio uso?
O qu? Ir Fbrica? A senhorita ns no podemos. O lugar malafamado. S os homens
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CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Bobagem, Grace, voc parece uma seleta! Alm disso, Catty disse que
Duke vai junto e tenho algumas coisas para esclarecer com ele. Se meu plano
no funcionar, o mximo que voc vai conseguir continuar como est sem
Earl.
claro choramingou Grace.
Ento est decidido. Veremos se ns duas no seremos capazes de
dobrar Earl Braden. Voc precisa de um marido e nada me deixaria mais
contente do que anunciar nessa praga do Sidney Gazette que a srta. Grace
Buck vai se casar de papel passado com o sr. Braden!
Na manh seguinte, as duas foram de carruagem at o porto na margem
do rio Parramatta, de onde partia, quatro vezes ao dia, o vapor para a cidade
de Parramatta, onde ficava a Fbrica das Mulheres.
Grace, que nunca entrara num vapor, estava muito nervosa. Abigail
procurou acalm-la, fazendo-a arranjar a capinha e o chapu que lhe dera
para a ocasio. As duas desembarcaram na cidade algumas horas depois e
foram contratar uma charrete para lev-las at a Fbrica.
Onde, dona? L no lugar para moas como as senhoritas. uma
priso de mulheres, onde so feitas as roupas para todos os condenados do
territrio.
' Sim, para l que queremos ir insistiu Abigail. E sem demora,
por favor. Vamos nos encontrar com algum l.
O longo prdio feito de pedras atrs dos altos muros no tinha nada de
assustador, pensou Abigail, enquanto descia da charrete. Depois de pagar o
cocheiro e pedir-lhe para esperar, puxou Grace, que tremia como uma vara
verde, e foi falar com o sentinela antes que perdesse a coragem.
Lady Abigail Rosemont e srta. Grace Buck. Viemos nos encontrar com
Duke e Earl Braden disse ao guarda em voz firme, segurando com fora o
pulso de Grace.
Obviamente surpreso por se ver diante de duas damas, o guarda lanou
um olhar para a folha de papel sua frente.
Eles ainda no chegaram.
Melhor assim disse Abigail. Ns os esperaremos l dentro, j
que vim para arranjar uma criada.
Damas como a senhorita nunca vm aqui. Elas costumam mandar um
bilhete para a diretora e ela escolhe a criada de acordo com o pedido. O
guarda parecia em dvida.
Eu gosto de escolher minhas criadas pessoalmente. Grace sabe disso,
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

no ? Abigail deu um pequeno empurro na moa para faz-la concordar.


Grace s balanou a cabea, atordoada. Com olhos arregalados, fitava a
rua atrs delas esperando ver Earl.
Com alguma relutncia, o guarda as fez entrar e apresentou-as diretora,
uma mulher alta e robusta, muito sria. Abigail quase encolheu diante do
olhar severo, mas respirou fundo e comeou sua explicao sobre querer uma
criada. Quando a mulher soube que ela no havia obtido a licena necessria,
pareceu pronta para p-las para fora, mas Abigail explicou que queriam
esperar a chegada dos irmos Braden, que as levariam at a cidade.
Eu tambm posso escolher a criada hoje e providenciar os
documentos amanh acrescentou, enquanto a diretora as conduzia at um
banco colocado no corredor, perto de sua sala.
Meu Deus, que coragem gemeu Grace, depois que o som dos
passos da diretora desapareceu no longo corredor.
Situaes desesperadas pedem medidas desesperadas declarou
Abigail com firmeza, embora seu corao estivesse aos saltos. Dou graas
por termos chegado a tempo!
Depois de esperar o que lhe pareceu ser uma eternidade, Abigail
levantou-se para olhar por uma janela que dava para o ptio central. Prendeu
a respirao ao ouvir a voz de Duke vindo do fim do corredor. Eles tinham
chegado! Pela janela, viu prisioneiras vestidas de brim cinzento entrando em
fila no ptio. Todas usavam toucas brancas e todas tinham cabelos cortados
to curtos que mal lhes cobriam as orelhas!
Grace correu para Abigail e pegou-lhe a mo.
Ouvi a voz deles! No devamos ter vindo. Earl vai me esfolar viva e
Duke Ei, o que est fazendo? reclamou, enquanto Abigail desamarrava
as fitas de seu chapu e o tirava com gestos rpidos.
Tire os grampos de seus cabelos. Depressa! Solte-os! No temos muito
tempo.
Mas o qu
As pobres criaturas que esto l fora tm cabelos curtos. Quero que
Earl veja a diferena, entendeu? Agora, rpido, Grace.
Abigail ajudou a moa a afofar os cabelos soltos e amarrar o chapu de
novo. Duke e Earl j estavam chegando. Os irmos pararam surpresos, ao
verem as duas ali.
Que diabos isto? rugiu Earl, enquanto Duke apenas olhava
fixamente para Abigail.
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CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Estou precisando de uma criada, agora que sa de The Grange. Soube


que aqui que os interessados costumam vir procur-las explicou Abigail.
Como Grace minha dama de companhia, veio comigo acrescentou,
dando um grande sorriso forado para Duke, que parecia querer estrangulla. Ento iremos juntas enquanto Earl escolhe sua noiva. J est tudo
arranjado.
De jeito nenhum! berrou Earl.
Abigail virou-se para Duke com uma splica no olhar. Ele lanou um
olhar para Grace que estava ali parada, trmula, com lgrimas ameaando
correr pelas suas faces, os cabelos caindo em cascata pelas costas. Depois
virou-se para o irmo, que parecia muito abalado.
Se vocs quiserem vir junto para ver como so os procedimentos, no
tenho nada contra falou, para bvio desagrado do irmo. Tenho certeza
de que Earl tambm no se importa.
Por mim, as duas podem at ficar morando aqui!
Earl saiu andando pelo corredor com passos rpidos. Duke notou que
Abigail quase precisou arrastar Grace para irem atrs dele. No pde deixar
de admirar sua coragem e esperteza em tentar juntar Grace e Earl antes de ser
tarde demais. Maldio! Ele deveria ter pensado nisso quando Grace lhe
contara o quanto amava seu irmo e depois Sara praticamente fugindo para
Sidney.
Quanto ao fato de Abigail ter deixado The Grange e se tornado muito
mais independente, era uma situao que tanto o animava como perturbava.
Podia entender a atitude de Earl que, apesar de amar Grace, era teimoso
demais para abandonar seus planos. Afinal, ele mesmo sempre pensara em
ter uma orgulhosa e forte moa dos midos ao seu lado. Se decidisse se
casar com uma seleta, por mais atraente e admirvel que fosse, seria motivo
de escrnio por parte de todos que vinham ouvindo seus discursos ao longo
dos anos. Ele praguejou baixinho e apressou-se a seguir as duas.
No ptio, a diretora falou com um guarda, que comeou a berrar ordens
para as prisioneiras.
Quando Grace viu a fileira de mulheres plidas, com cabelos cortados
curtos e expresses que variavam da indiferena at a belicosidade, pareceu
recobrar a conscincia.
E ento, como andam as coisas desde que eu sa, Earl? perguntou,
tocando de leve a mo no brao rgido do rapaz. Catty sabe fazer um
damper to bom quanto o meu?
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Catty sabe fazer damper desde que era menina resmungou Earl,
sem olhar para ela. Voc ainda estava aprendendo.
Eu queria aprender e estava me esforando disse Grace, num tom
meloso. O mais triste que nunca mais vou ter lies de equitao com
voc!
Abigail quase caiu numa gargalhada com a atitude melodramtica de
Grace, apesar da situao em que se encontravam. Ela estava se
transformando de uma tmida violeta numa rosa espinhosa. Levando a mo
boca para disfarar um sorriso, deu um passo para trs e colidiu com Duke,
que segurou-a pela cintura para ajud-la a recuperar o equilbrio. O toque foi
leve e muito rpido, mas o suficiente para deix-la com as pernas bambas.
Earl lanou um olhar para Grace. Ela balanava a cabea e os cachos
escuros e brilhantes saltitavam em torno de seu pescoo e ombros.
Eu o conheo bem, Earl Braden, de modo que terei prazer em ajud-lo
a escolher ofereceu-a, com um sorrisinho adocicado. Mas acho que
algum deve pensar muito bem antes de se decidir por um companheiro, no
concordam, sr. Duke e srta. Abigail? indagou, por cima do ombro, mas sem
tirar os olhos de Earl. Eu, por exemplo, tenho refletido muito sobre o
futuro e acho que vou mesmo ficar com Melvin Mott, o rapaz gentil que
conheci no baile.
Earl parecia ter sido atingido por um raio. Abigail observava Grace em
ao, mas tremia por dentro devido proximidade de Duke. A voz forte da
diretora a assustou.
Vocs, mulheres, fiquem com as costas retas e tirem as toucas para o
caso do moo querer ver se no esto com piolhos! E tambm mostrem os
dentes se ele quiser! Esse moo est procurando uma boa ajudante para
trabalhar no transporte de carneiros para o interior. Ele pretende estabelecer
uma fazenda no outro lado das montanhas. Portanto, a que for escolhida tire
da cabea a idia de que poder fugir, pois l s tem mato!
No sei por que a mulher que voc escolheria teria vontade de fugir,
Earl disse Grace, e apontou para uma morena robusta, com uma expresso
amarga. Olhe, aquela ali parece ser uma mulher capaz de agentar seu
mau humor
Chega! Chega! Earl gritou to alto que as prisioneiras em fila se
sobressaltaram.
Ele agarrou o brao de Grace e quase a arrastou para o interior do prdio,
enquanto Abigail e Duke se apressavam para segui-los. No corredor em
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

penumbra, sacudiu-a pelos ombros. Abigail fez meno de ir em socorro da


amiga, mas Duke a conteve.
Voc pensa que preciso de algum se metendo em minha vida num
dia to importante como este? rugiu Earl. Eu fiz uma promessa a mim
mesmo e vou cumpri-la! Jurei, no dia em que minha me morreu, que eu ia
arrumar uma mulher aqui na Fbrica e nunca sentiria vergonha dela!
O sr. Squire no tinha vergonha dela, Earl! disse Grace, com voz
trmula, mas forte. Ela lhe deu trs filhos e os dois trabalharam ombro a
ombro para construir um lar. Seu pai no soube expressar a dor que sentiu
com a perda da mulher que ele amava. Eu entendo bem o que o sr. Squire
passou porque, se a srta. Abigail no me tivesse dado muito servio para
fazer eu teria me atirado de um rochedo depois que o perdi!
Grace, voc pensou nisso?
Pensei, seu bruto. Voc est me machucando, por isso me solte. Mas
eu nunca faria uma coisa dessas por algum como voc, que no via a hora de
me ver pelas costas!
Grace, eu eu nunca quis Earl tomou-a num abrao enquanto a
confusa diretora entrava no corredor. Grace, Grace, minha vida tem sido
um inferno sem voc.
Querido ela murmurou, e devolveu o abrao com fora.
Earl entrelaou os dedos nos cabelos luxuriantes que caam nas costas de
Grace e beijou-a com ardor. A diretora olhava surpresa para a cena
apaixonada diante dela.
Graas a Deus! exclamou Abigail, comovida at as lgrimas.
Earl prometeu ao nosso pai que haveria um casamento depois de
amanh e parece que vai cumprir sua palavra disse Duke, e limpou uma
lgrima do rosto de Abigail com a ponta do dedo. Espero que voc venha
acompanhando a noiva, Abby Rose. Afinal, a principal responsvel por isto.
Estamos muito ocupados com a tosquia, algumas ovelhas esto dando cria
fora de poca! O lugar est uma baguna, mas Earl e eu poderemos dormir
com os tosquiadores. Voc e Grace ficaro com nosso quarto. Uma mulher
que esteve em meus braos no baile do governador e depois teve coragem de
vir aqui, no ter receio de dormir na casa dos Braden e especificamente em
minha cama, embora eu no v estar l.
O pequeno discurso fez Abigail voltar a tremer de amor e nsia por ele,
mas ela sabia que no devia demonstrar seus sentimentos. Teria de fazer
Duke entender que ele necessitava dela mais do que qualquer coisa no
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

mundo.
Agora eu no respondo a ningum, seno a mim mesma disse,
tentando manter a voz calma. No sou uma seleta nem uma troco mido.
Acho que nem mais sou inglesa. Eu me vejo apenas como como eu mesma.
Eu senti saudade de voc, Abby Rose.
Ela quase derreteu. Precisou contrair os joelhos para se manter ereta.
Muito bem. Eu irei por Earl e Grace falou, no tom mais frio que
conseguiu. E levarei H.M. para agradar Squire.
A ponta de desafio que Duke sentiu nas palavras fez seus olhos se
iluminarem, mas ele afastou-se para tentar acalmar a enfurecida diretora.
Abigail secou as lgrimas com o lencinho de cambraia e depois foi
parabenizar Earl e Grace. Esta abraou-a carinhosamente.
Abigail afastou-se do grupo para lanar um ltimo olhar pela janela. As
prisioneiras estavam saindo do ptio em fila. Sentiu pena das pobres
criaturas, das quais nenhuma ganharia a liberdade naquele dia. Sentiu-se
subitamente muito triste, apesar da alegria de seus companheiros.
Enquanto os quatro deixavam a Fbrica das Mulheres, ela estava feliz por
Grace, mas no conseguiu deixar de pensar em seu prprio futuro com o
mais velho dos irmos Braden.
Earl e Grace estavam sob a sombra de uma rvore. Abigail e Duke, perto
deles, serviam como testemunhas do casamento. Era um agradvel dia de
setembro, a primavera estava chegando a Nova Gales do Sul. Os carneiros
barulhentos tinham sido reunidos nos currais, prontos para a tosquia. Os
empregados da fazenda, pastores e tosquiadores, assistiam cerimnia.
Squire tinha H.M. no colo e Catty, ao seu lado, enxugava lgrimas silenciosas.
Em p ao lado de Duke, como se fossem os dois que iriam se casar, Abigail
percebeu o quanto sonhava em se tornar uma noiva de Braden.
Enquanto o pastor que viera de Sidney lia um salmo, Abigail se deu
conta da fria realidade. Earl e Grace partiriam para a regio atrs das
montanhas dentro de pouco tempo. Eles iriam seguir a estrada que vencia as
Blue e se estabeleceriam perto de uma vilazinha chamada Bathurst, uma
cidade rural que estava em formao, e l demarcariam e desbravariam o
terreno para a fundao de uma grande fazenda de carneiros.
Abigail ouvia, distrada, o pastor recitar o salmo 23. guas calmas. Sim,
do outro lado da montanha tudo seria bem diferente do mar revolto do litoral
e das vidas turbulentas dos troco mido que desafiavam as ondas. Mas ela
estava pronta a enfrentar guas calmas ou ondas selvagens se tivesse Duke ao
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

seu lado. Naquele instante, jurou fazer o possvel e o impossvel para


conseguir o amor de Duke Braden!
Quando a cerimnia terminou, Kulalang, suas esposas, o beb e vrios
aborgenes como que se materializaram sados da terra, trazendo presentes
para o casal. Depois se sentaram no ptio para compartilharem o almoo
constitudo de ensopado de carneiro, empades, salada de beterraba e bolo
de mel. Os outros convidados sentaram-se na grande mesa montada sob a
sombra da varanda. Embora Grace e Earl protestassem, Abigail insistiu em
ajudar Catty e alguns empregados mais jovens a servirem a comida. Sua mo
tocou de leve a de Duke quando foi colocar o ensopado no prato.
Por que no deixou isso para Catty e os rapazes, Abby Rose?
indagou ele baixinho.
Eu quero ajudar. O uso do apelido deixava Abigail comovida.
Desejou desesperadamente ser capaz de ler o pensamento de Duke sobre o
futuro dos dois. E amanh quero ver como se tosquia um carneiro.
um servio sujo, poeirento, pouco adequado para uma dama
protestou Duke, mas havia mais promessa do que negao em sua voz.
Neste lugar mais importante ser mulher. Ele que pense bem nisso,
pensou Abigail, afastando-se para ir servir os Badajong.
Squire levantou-se para propor um brinde aos noivos, erguendo a caneca
cheia de rum.
Enfrentei muitos dias bons e muitos dias ruins disse ele, enquanto a
mesa se aquietava. Sempre tentei ser o que os prisioneiros chamavam de
seixo, significando um homem que no se desmancha nas horas difceis.
Entendam, uma pedra de arenito exatamente o contrrio, ela se desfaz com
facilidade. Mesmo nas ocasies mais tristes eu tentei no ser arenito. Mas
agora no me importo. Como eu gostaria que minha querida esposa e
Queenie estivessem aqui para verem o quanto estou orgulhoso de Earl e
Grace, e Duke tambm.
Earl passou o brao pela cintura de Grace, puxando-a mais para perto.
Os dois estavam com os olhos marejados de lgrimas.
Mas hoje continuou Squire eu tenho motivo para algumas
lgrimas. Ele pigarreou. H muito venho insistindo com meus meninos
para se casarem e me darem netos para viverem aqui em Castle Keep depois
que eu me for. E agora o sonho de Earl ir para o oeste, de modo que ele vai
embora
A voz do velho falhou. No confiando em si mesmo para dizer mais, ele
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

simplesmente ergueu a caneca. Foi Duke quem fez o brinde.


Para Earl e Grace! Para o noivo e a noiva! Para a noiva de Braden!
Todos se juntaram ao brinde. O rosto de Duke abriu-se num sorriso e ele
mostrou os dentes brancos que raramente apareciam no seu rosto srio. H.M.,
agora de volta ao colo de Squire, juntou seus latidos s vozes. Lady Abigail
Rosemont, tomada de amor, no conseguiu dizer nada. Nunca, nem mesmo
na Inglaterra, sentira tal alegria ou a sensao de pertencer a algum. E nunca
ansiara tanto por ser a simples Abby Rose num lugar que sentia ser lar para
ela.
Abigail virou-se na cama de Duke, sem conseguir pegar no sono. Catty
dormia pesadamente na cama de Earl. s vezes ainda ouvia as vozes dos
homens, denunciando os efeitos do rum depois de um dia de celebrao.
Alm dos pastores e ajudantes habituais, dois tosquiadores e vrios
guardas de fronteira tinham sido contratados pelos Braden. Duke no quisera
dizer nada de incio, mas acabara admitindo que Phillip Godfrey-Bennett
contratara um pequeno exrcito de capangas, de modo que a famlia tinha de
estar preparada.
Abigail tinha certeza de que ouvira os tambores dos Badajong mais de
uma vez e num certo momento poderia jurar que escutara o sinal de perigo
de Kulalang. Estava muito cansada, mas a tenso no a deixava dormir.
Pensar em Grace e Earl passando a primeira noite no quarto de Squire
tambm no ajudou. Lembrou-se do abrao da moa e de suas palavras
quando viera dar boa noite:
Eu lhe devo tudo isto sussurrara Grace. E um dia, de alguma
forma, vou ajud-la a conseguir o sr. Duke.
Tudo isso fazia Abigail pensar em quanto ansiava pelas carcias de seu
amado. A simples lembrana de um sorriso de Duke fazia arrepios lhe
correrem pela espinha. Queria poder sentar no colo dele como Grace fizera
com o marido e como ela mesmo sentara na noite de tempestade no
Challenge. Ansiava sentir-se novamente esmagada contra seu corpo firme num
beijo ardente. Desejava ser pressionada contra um cobertor spero atirado
sobre a relva como no dia em que eles quase, quase
Oh! resmungou contra o travesseiro, e sentou-se na cama para
passar as mos pelo rosto. Repreendeu-se por seus pensamentos e voltou a
deitar-se.
Algumas horas antes, quando Duke lhe dera boa noite, desejara que ele a
beijasse. Mas ele s apertara seu ombro de leve e se afastara na direo do
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

celeiro. Como gostaria de poder sair correndo atrs dele na escurido!


Deitaria com ele num catre ou numa pilha de palha macia! Duke prometer
que no dia seguinte a levaria para ver a tosquia antes de ela voltar a Sidney.
Mas ela no queria voltar a lugar nenhum, deixando-o ali!
Ela suspirou e virou-se de novo. Pensou em todas as noites que Duke
passara naquela cama, sonhando,, planejando. Comeava a se sentir
sonolenta quando teve uma idia sobre como obrigar Duke a reconhecer que
a amava, exatamente como acontecera com Earl. Convenc-lo-ia a am-la e
dessa vez sem a interrupo de Kulalang!
Comeou a entrar e sair de sonhos. Num deles viu Duke posando para
ela. ,
Por que voc no faz um retrato de nosso casamento? ele
perguntou. Depois, sorrindo, apoiou o salto da bota na cerca do redil.
Meu querido Duke, meu amado noivo ela ouviu-se murmurar.
Deixe-me desenh-lo despido, como um deus grego, como Apolo.
Mas, pensou, enquanto dormia, inquieta, Apolo no amou a ninfa que se
transformou num girassol. Agora ela era apenas uma figura de proa,
desafiando as ondas sozinha.
Ouviu a gargalhada de um homem e no soube distinguir se estava
dormindo ou acordada. Espreguiou-se e seus olhos se encheram de lgrimas
devido exausto.
Sua ltima prece foi bastante profana, mas no conseguiu evit-la. No
dia seguinte, quando pusesse seu plano em ao, Duke no escaparia de
deitar com ela!

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CAPTULO XI

No dia seguinte, depois de um apetitoso desjejum, Duke manteve a


promessa de levar Abigail para ver a tosquia. Squire foi atrs dos dois,
carregando H.M. no colo.
No posso deixar que um principezinho como este seja perturbado
pelos ces pastores dos meninos explicou.
Receio que H.M. seja muito mimado admitiu Abigail. Ele tem
levado uma vida de luxo at agora e no conhece o que trabalho duro.
Esse o problema concordou Duke, olhando para o movimento de
homens e carneiros por trs da grade do redil. Por mais que H.M. queira se
adaptar para se tornar um co pastor, no conseguir devido ao seu passado
de luxo.
Irritada, Abigail acertou a posio da ala da bolsa onde levava sua
prancha de desenhar e as canetas. Entendera o que Duke quisera dizer.
No sei se voc est certo sobre isso, Duke Braden, mas no tentarei
persuadi-lo apenas com palavras afirmou.
Admito que atos falam mais alto do que palavras, mas duvido que
voc se d bem com este tipo de vida, especialmente a que Grace vai enfrentar
em sua viagem para o oeste.
Abigail no queria ver as coisas comearem to mal quando estava
decidida a convencer Duke de uma vez por todas de que ele precisava dela, e
no somente na cama. Com sinceridade, achava a perspectiva de uma vida
rural realmente entusiasmante. Era uma mulher rica, e um lugar como
aquele, recebendo bons investimentos, poderia se transformar numa grande
fazenda. E ela se deliciaria com cada minuto de sua vida, desde que Duke
estivesse trabalhando ao seu lado.
Nunca pude ver o que meus meninos vm nesses bichos
resmungou Squire, enquanto observavam um tosquiador pegar um carneiro
no redil e fechar a porta para os outros no sarem. Depois, no pequeno
curral, o rapaz prendeu o carneiro entre as pernas e comeou a cortar a l
com uma tesoura sem ponta.
Eu no fao tosquia, mas o segredo aprender como segurar o

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

carneiro do jeito certo explicou Duke. Aprendi muito sobre esses


animais desde que eu e Earl insistimos em criar um rebanho, em vez de nos
concentrarmos apenas na plantao de papai.
E o negcio deu certo admitiu Squire, de mau humor , mas eu
queria que aqui fosse uma fazenda igual quela em que cresci, sem essa
bicharada estpida!
Abigail sorriu para o velho. De certa forma, ele era to ligado aos
costumes ingleses quanto os seletos que detestava. Seria a gerao seguinte,
homens como Earl e Duke, que construiria o futuro daquela terra. Ela, depois
de conhecer e amar Duke, estava pronta para deixar seu passado ingls para
trs. A mudana seria bem vinda. S precisava convencer Duke disso!
As botas do tosquiador como brilham notou.
Voc tem mesmo olho de artista para detalhes comentou Duke.
por causa da lanolina no plo. Dizem que as mos dos tosquiadores so mais
macias do que as de uma dama. Agora venha c que vou lhe mostrar como
separar a l.
Eles deixaram Squire e H.M. para trs e foram para uma mesa rstica e
comprida, onde os homens espalhavam a l e removiam as partes coloridas
ou manchadas pela lama, e os gravetos presos a ela. Abigail observou por um
instante e depois tentou ajudar.
Ai! gemeu, quando uma farpa enfiou-se em seu dedo.
Ela arrancou-a e viu uma gota de sangue se formar. Tenho certeza de
que conseguirei aprender a fazer isto sem tingir sua l de vermelho.
Voc est to ansiosa para agradar observou Duke num tom
baixo e ntimo, que s ela pde ouvir. Eu devia pr voc, seu cocheiro e
seus guardas na estrada antes disto crescer entre ns.
No vou sair daqui enquanto no conhecer tudo. Alm disso, quero
terminar o retrato de casamento de Earl e Grace antes de partir. E eu gostaria
de desenhar voc ela acrescentou, esperando que sua voz parecesse muito
natural, enquanto puxava outro chumao da l empoeirada.
Eu? E o que vai fazer com meu retrato? Vend-lo ao Gazette para
acompanhar a prxima reportagem acabando comigo?
Pretendo guard-lo comigo sorriu Abigail. Para praticar com
dardos. Seria o alvo perfeito.
Duke deu uma risadinha e Abigail se conscientizou de que raramente
ouvia uma risada dele: Pegando-a pelo brao, Duke conduziu-a at o barraco
onde Earl estava supervisionando a classificao e embalagem da l em
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

grandes fardos marcados D / E BRADEN, PARRA.


E como est o noivo hoje? perguntou Duke, batendo nas costas do
irmo.
Ainda sonolento! Earl piscou para Abigail antes de pegar outra
braada de l. E vocs?
Eu dormi como um beb respondeu Duke, e acrescentou: Daqui
a pouco voltarei para ajud-lo.
O ltimo comentrio preocupou Abigail. Ele quisera dizer que ia mandla embora o mais rapidamente possvel para depois vir ajudar o irmo? E ela
que pensara que levaria uma boa parte do dia vendo a tosquia. Precisava de
tempo para uma conversa. Queria ficar com ele sozinha!
Duke comeou, quando os dois comearam a voltar para o ptio,
deixando atrs a cena barulhenta. Eu poderia ajudar vocs ou pelo
menos desenhar enquanto vocs trabalham.
Duke virou-se para olh-la e encostou-se na cerca.
Abby, prometo que vou visit-la na cidade quando a tosquia acabar,
mas agora voc me ajudaria muito mais se fosse embora daqui.
A viva Cranbrook no admite a presena de homens. Voc sabe
disso. E eu
Maldio, por que voc est sempre no meu caminho? Eva solta no
jardim do den mostrando a ma para Ado! E ele quer muito morder a
ma, Abby, mas isso poderia estragar tudo.
Voc parece Earl falando dias atrs. Agora ele sabe que Grace a
mulher certa e
No a mesma coisa! Grace sempre foi a mulher certa para Earl, mas
os dois no vm de mundos to diferentes. Abby ser que no entende o que
est fazendo comigo? No consigo me concentrar em nada seno voc!
Abigail sorriu, saboreando sua pequena vitria. Mas por que Duke era
to teimoso? Tinha certeza de que se no houvesse tantos homens por perto,
ele a teria agarrado e beijado ali mesmo. Em vez disso, Duke virou-se e correu
ao encontro de um rapaz que chegava a cavalo, aos gritos.
O que foi, OBrien?
As ovelhas que o carneiro desgarrado pegou esto comeando a dar
cria, sr. Duke, e algumas esto passando um mau pedao! Por causa da
tosquia, sou o nico l em cima. Tem algum aqui que possa me ajudar?
Irei eu mesmo!
O rapaz fez que sim com a cabea e deu meia-volta, partindo num
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

galope. Duke correu para o estbulo, de onde tirou um cavalo, colocando nele
o brido e as rdeas.
Abigail correu atrs, gritando:
Eu posso ajudar! Vi muitas vacas darem cria na minha propriedade.
Sei o que se deve fazer!
Duke saltou no lombo do cavalo, olhando muito srio para ela. Abigail
estava certa de que seus planos de mostrar o quanto se sentia preparada para
aquela vida tinham ido por gua abaixo. Ele sairia a galope, deixando-a ali,
no meio da poeira. Porm, Duke praguejou baixinho e estendeu o brao para
ela. Um segundo depois, Abigail viu-se, ainda segurando a bolsa com as
penas e tinta, sentada no cavalo frente de Duke.
Ela agarrou-se s suas coisas e a ele. Estava conseguindo sua
oportunidade! Afinal, dissera a verdade sobre assistir e at ajudar no
nascimento de vrios bezerros.
O malandro desse merino que chamamos de Henrique VIII desgarrou
e entrou num rebanho de ovelhas cinco meses atrs contou Duke,
enquanto cavalgavam. Ele se viu num verdadeiro paraso de carneiro,
pegando cada uma delas. Depois passou quase uma semana desmaiado de
cansao.
Abigail sentiu as faces coradas, embora estivessem falando s de animais.
E quantas ovelhas?
Vinte e duas. E todas pegaram cria! O malandro! Mas precisamos de
cada animal para comearmos a fazenda atrs das Blue. No sei como
acontece com as vacas na Inglaterra, mas a maioria dessas ovelhas so mes
de primeira viagem e algumas daro luz gmeos. Por isso, no puxe com
muita fora.
Puxar com fora? pensou Abigail. Somente com as mos? Em Fairleigh
eles tinham um instrumento moderno, pinas de lato para entrarem dentro
do animal e facilitar o nascimento. Ela ajudara algumas vezes, mas a moa
que trabalhava na leiteria estava sempre ao seu lado. Por que Duke falara
como se ela fosse cuidar de tudo sozinha? Mesmo um tanto assustada,
preparou-se para aprender e auxiliar da melhor forma possvel.
Eles chegaram a um vale curto, dividido ao meio por um riacho. OBrien
j estava ajoelhado ao lado de uma ovelha. Duke freou o cavalo na
extremidade oposta do vale, fez Abigail descer com um gesto rpido e logo
apeou. Havia ovelhas espalhadas por toda a rea e elas eram guardadas por
um co pastor silencioso e esperto, que ocasionalmente corria pelo permetro
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

para trazer de volta algum desgarrado. Abigail pde ver que algumas das
ovelhas j tinham tido cria e lambiam seus filhotes. Com um gesto rpido,
guardou a sacola com o material de desenho sob um arbusto e limpou as
mos na saia do vestido marrom enquanto se aproximava de uma ovelha com
olhos assustados que gemia e se esforava.
Cuide dessa a primeiro! ordenou Duke. O nome dela Quick
Step e mais atrs est Feather. Converse com elas para acalm-las, assim no
sairo correndo nem daro coices. Depois ele virou-se e apressou-se para
um outro grupo de ovelhas.
Abigail abaixou-se perto de Quick Step. Ento eles davam nomes a todos
os animais. Como os reconheciam? Para ela, eram iguais.
Tudo bem agora, Quick Step. Eu vim para ajudar. Tem certeza de que
no quer fazer tudo sozinha? Como vamos indo? Deixe-me dar uma
olhadinha aqui atrs. Oh, parece que voc est pronta.
Abigail respirou fundo para se acalmar. Dissera que podia ajudar e era o
que ia fazer! Mas estava mais nervosa que a pobre ovelha sua frente. Vendo
o olhar aflito do animal, comeou a acariciar-lhe as costas desnudas. Prendeu
a respirao ao ver patinhas saindo pela abertura.' No puxe com muita fora,
dissera Duke.
Com o corao disparado, Abigail fez o melhor que pde. Encharcada de
suor, sempre falando com a ovelha para acalm-la, logo estava puxando um
cordeirinho molhado e esperto que caiu na relva.
Duke, olhe, consegui um! Como vou saber se so gmeos? gritou.
Ele parecia muito distante.
Cuide da seguinte, mas fique de olho em Quick Step.
Abigail ajudou a seguinte, depois mais uma e outra ainda. Tinha as
costas doloridas e as mos machucadas. Uma ovelha nervosa pisara em seu
p e ela estava mancando. Mas vencera seu medo e ignorncia, e sentia-se
orgulhosa de si mesma!
Quantas? perguntou Duke aproximando-se dela e massageando
seus ombros.
Abigail lanou um olhar para o sol e se deu conta de que vrias horas
tinham se passado.
Oito, contando os dois pares de gmeos, mas aquela ali no quer
amamentar o filhote e fica empurrando-o com o focinho. Daqui a pouco vai
machuc-lo.
Duke correu para salvar o cordeirinho.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Um dos meus morreu e a me est procurando algum para


amamentar. Se Feather no aceitou o bichinho agora, nunca mais vai quer-lo.
O jovem OBrien comeou a reunir mes e filhotes com a ajuda do
cachorro enquanto Abigail seguia Duke at onde estava a fmea sem cria. Ela
quase deixou cair o cordeirinho que segurava ao ver Duke arrancar a pele do
animalzinho morto.
No v desmaiar agora, Abby Rose disse Duke num tom
brincalho, ao v-la fechar os olhos com fora. E agora segure bem esse
bichinho para eu pr a pele nele.
Trmula, ela ficou observando-o encaixar a pele no cordeirinho.
A ovelha primeiro vai cheir-lo para se certificar se a sua cria. um
truque, mas justificvel para salvar uma vida.
Entendo. Sim, pensou Abigail, ela tambm pretendia usar de um
artifcio para convencer e seduzir Duke. Um truque, mas justificvel para
salvar o futuro dos dois.
Quando OBrien veio reconhecer as ovelhas restantes, Duke pegou
Abigail pela mo e levou-a at a beira do riacho. Os dois lavaram as mos e o
rosto e sentaram-se lado a lado, cansados, sem falar.
Voc foi formidvel, Abby Rose elogiou Duke, depois de alguns
minutos.
Obrigada. Estou contente por voc ter me deixado ajudar.
O tempo esquentou mais do que eu imaginava comentou ele, com
um olhar vagaroso que percorreu todo o corpo de Abigail. Quente.
Sim.
Este riacho vem de uma lagoa. No a mesma com a cachoeirinha
ele acrescentou rapidamente. Vamos nos lavar melhor l em cima. Talvez
seja a hora de sua primeira aula de natao.
Est bem. Se ele pensava que eu ia recuar, enganou-se
redondamente, refletiu Abigail. Vou s pegar minhas coisas.
Os dois cavalgaram seguindo a margem do riacho at chegarem lagoa
que ficava no meio de um bosque de gomferas.
Os carneiros no bebem aqui, por isso a gua limpa explicou
Duke, enquanto a fazia descer. Seus olhares se encontraram. Gosto demais
desta poca do ano acrescentou ele, como se tivesse de preencher o espao
entre os dois com palavras. Na primavera parece que estamos sempre
beira de novas possibilidades.
Duke levou-a at a margem da lagoa e depois tirou as botas. Abigail
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

livrou-se dos sapatos e tambm da angua.


Se entrarmos vestidos, haver muito o que secar depois lembrou
Duke, como se deixando para ela a deciso de se despirem ou no.
Mas nossas roupas tambm esto precisando de uma boa lavada.
Abigail sentiu vontade de se chutar por ter falado sem pensar. Afinal, ficarem
nus era parte de seu plano e agora reagira instintivamente contra a idia.
Ento est bem. Duke pegou-a no colo e entrou na gua que lhe
chegava cintura.
Abigail no protestou. Aproveitou a oportunidade para pr os braos em
torno do pescoo de Duke e encostar a cabea em seu ombro. Adorava o
toque e o cheiro dele.
Oh! Est um pouco fria! riu, quando ele a ps na gua.
Duke comeou a virar-se de um lado para o outro, ainda com ela nos
braos, fazendo ondas e espirrando gua. Abigail segurou-se com mais fora,
batendo os ps.
Chegou a hora da primeira lio avisou ele. Fez Abigail virar de
bruos e se equilibrar em suas mos, e a ensinou a bater os braos e enrijecer
as pernas. A saia encharcada a atrapalhava, mas ela conseguiu dar algumas
braadas. Riu muito quando Duke enfiou a cabea na gua e soltou bolhas.
Depois, sentindo os cabelos pesados, tirou os grampos e soltou-os.
Finalmente Duke considerou-a apta para nadar sozinha.
Agora venha at aqui e no entre em pnico se seu rosto afundar. S
prenda a respirao.
Abigail pensou que seus pulmes fossem estourar, mas conseguiu chegar
at ele. Duke abraou-a com fora e depois a ergueu da gua, pegando-a pela
cintura. Vagarosamente foi abaixando-a at os dois ficarem boca a boca,
ofegando por causa das brincadeiras.
Agora vamos ter de tirar estas roupas para no pegarmos um
resfriado disse ele. No podemos voltar encharcados com todos aqueles
homens perto de casa.
Sem dvida.
Atrs daquela colina tem uma cabana de pastor. Encontraremos
cobertores l. Com OBrien ocupado com os cordeirinhos e todos os outros
cuidando da tosquia
Sim disse Abigail sacudindo a cabea, sem saber exatamente com o
que estava concordando. Mas qualquer coisa na companhia de Duke era bom.
Ele estava tornando seu plano muito mais fcil, pensou, enquanto
159

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

tentava enxugar os cabelos com a angua que deixara na margem.


Evidentemente no precisaria de todas as frases que ensaiara para persuadilo a posar nu!
Na pequenina cabana de pastor, Duke fechou a porta e segurou um
cobertor pelas pontas, cobrindo o rosto, para dar um pouco de privacidade
para Abigail. Tremendo, arrepiada de frio, ela soltou a faixa da cintura e abriu
botes.
Estou pronta disse finalmente, depois de ter se livrado de tudo e
segurando as pontas do cobertor.
Duke riu e enrolou o cobertor em torno dela como se fosse um casulo.
Pronta para o qu, Abby Rose? Ele abriu outro cobertor para ela
segurar como se fosse uma cortina. Ser que vai fechar os olhos como a
dama que ? brincou.
Esse novo e brincalho Duke quase a fazia derreter. Sentia-se inebriada,
embora no tivesse bebido nada mais do que goles de gua da lagoa.
Prometo que no olharei se voc no quiser falou, fechando os
olhos com fora. Mas devo confessar que seria muito divertido desenhlo bem, voc sabe, ao natural.
Duke manteve-se em silncio e ela receou ter ido longe demais. Depois
sentiu as mos dele em seus ombros e abriu os olhos. Ele tirara o colete e
tinha a camisa desabotoada.
Eu penso que conseguir fazer um homem posar ao natural custa bem
caro para um artista disse Duke com voz rouca. Voc est disposta a
pagar meu preo?
Abigail, em pnico diante do sorriso malicioso, quase suplicou para fugir
da situao em que se colocara. Era o que desejava, mas no pensara que as
coisas seriam to fceis. Seu plano era convenc-lo de que precisava dela e
devia casar-se com ela, mas no previra o clima que estava se formando entre
eles.
Estou disposta a pagar se souber o preo respondeu, ofegante.
Voc ter de posar para mim, s isso. E o artista escolhe a pose do
modelo.
Voc me desenhar? Ser capaz?
No faa perguntas. Concorda ou no, Abby? Ele tirou as mos de
seus ombros para puxar a camisa para fora da cala. Retirou o cinto e despiu
a camisa, sem deixar de olhar para ela. Suas mos desceram para os botes da
cala. Um canto de sua boca ergueu-se numa insinuao de um sorriso
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

maroto.
Safado! Ele a estava desafiando, brincando com ela! Se recuasse, com
toda a certeza Duke a colocaria na carruagem e a mandaria de volta a Sidney
antes do anoitecer. Passariam semanas antes de ela conseguir v-lo de novo.
Nenhum homem entrava na casa da viva e ela no poderia voltar a Dorset
Downs sem boas desculpas. No podia perder tempo, tinha de mostrar a esse
homem o quanto ele precisava dela!
Certo, est combinado. Mas eu desenharei primeiro. Ela ocupou-se
com a prancha, papis e canetas para ter
um motivo para no v-lo se despir. Sentou-se de pernas cruzadas no
cho e lanou-lhe um olhar de soslaio. Duke havia desabotoado a cala, mas
agora estava imvel, com as mos na cintura. Abigail mordeu o lbio com
fora. No peito dele, um V de plos apontava diretamente para dentro de sua
cala. Pde ver que ele estava excitado.
E ento? perguntou.
Voc tambm, ao mesmo tempo. Preciso de uma entrada do
pagamento para saber que voc est agindo de boa-f.
Abigail abriu a boca para dar uma resposta altura, mas nenhuma lhe
ocorreu. Palavras, tramas e planos fugiram de sua cabea. A nica coisa que
sabia era que amava e desejava esse homem agora e para sempre. Colocou a
prancha de lado e levantou-se. Soltou o cobertor e deixou-o cair aos seus ps.
Duke prendeu a respirao. Ficou olhando por um instante, incapaz de
se mover. Estava impressionado com a coragem de Abigail e profundamente
tocado pela sua beleza. Percorreu-a de alto a baixo com o olhar.
Ela estava em p, orgulhosamente, e s um leve tremor em suas pernas
denunciava-lhe a comoo. A pele era puro alabastro na semi-escurido da
pequena cabana e parecia refletir o vermelho dos cabelos midos que caam,
acompanhando a linha suave dos ombros bem feitos. Os seios altos e
deliciosamente arredondados eram encimados por mamilos rosados,
contrados pelo frio, que pareciam cham-lo para carcias. Na juno das
pernas bem torneadas, o tringulo avermelhado apontava para os segredos
entre as coxas.
Foi a vez de Abigail olhar. Duke tirou a cala e ela se assustou um pouco
ao v-lo to pronto. Recuou, encostando-se na parede. Ele chegou mais perto,
fitando-a com um brilho intenso no olhar.
No um lugar bom para nossa primeira vez, Abby Rose. Voc
merece muito mais. to forte, to especial, me ajudou tanto hoje
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Incapaz de continuar falando, beijou-a com ardor e depois deslizou a boca


pelo seu pescoo e colo.
Oh, Duke, eu te a Abigail conseguiu dizer antes dos lbios dele
cobrirem novamente os seus; Logo estava no colo de Duke, sendo abaixada
para o cobertor aberto sobre a palha do cho.
Deitada de costas, olhou para Duke que estava sobre ela. As mos dele a
tocavam em todos os lugares do corpo, acariciando, agarrando, invadindo
Ele ajoelhou-se entre suas pernas e abriu-as mais.
Abigail agarrou-se a Duke, confiante, enquanto a lngua ousada
explorava sua boca. Sentiu-o se acomodar mais pesadamente sobre ela,
fazendo-a respirar de modo entrecortado e ansioso, algo que no conseguiu
controlar.
Voc est bem pronta, minha querida sussurrou Duke em seu
ouvido. Voc nos desenhar assim depois? Quero o desenho no, quero
a coisa real, sempre quis.
Ele beijou-a novamente, com imensa paixo. Empurrou, fez uma pausa e
ento penetrou no mais profundo de seu ser de mulher. O gritinho de
surpresa foi sufocado no beijo. A dor passou imediatamente, desfeita pela
nsia do desejo. Abigail agarrou-se a ele com braos e pernas.
Ficaram assim, imveis, por um instante. Ela jamais sentira um
encantamento igual.
Olhe para mim, Abby Rose ele murmurou. Ela olhou dentro dos
olhos azuis semicerrados de paixo.
Voc to linda, to especial Ele comeou a mover-se dentro
dela.
Eu no sabia tudo isto ela tentou explicar, mas o movimento a
fez se afundar nas ondas de xtase onde eles nadavam juntos.
Duke estava tocado pela honestidade e ingenuidade de Abigail, pela
confiana que estava mostrando nele, apesar de tudo o que os separavam.
Empolgado, comeou a murmurar comandos erticos em seu ouvido. Ela
rapidamente obedeceu e logo os dois moviam-se em unssono e de modo
febril.
Minha Abby Rose! gritou ele e temeu que nunca mais encontraria
um modo de controlar sua vida.
Meu querido! respondeu Abigail, agarrada a ele.
Uma hora depois, Duke e Abigail juntaram suas roupas ainda midas e
as vestiram com alguma relutncia. Como fora maravilhoso ficar deitada nos
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

braos de Duke, sentindo-se segura, em silncio, pensou ela. Mas esse


momento no durara muito e logo os dois estavam novamente se amando
com renovado ardor. Agora, enquanto se agarrava a ele na garupa do cavalo,
ainda sentia como se estivesse flutuando.
melhor tirarmos esse ar de recm-casados de nossa cara antes de
entrarmos ponderou Duke, novamente srio. Seno, bastar um olhar e
eles sabero.
No! Tem de ser um segredo s nosso por algum tempo.
Eles estavam se aproximando das ovelhas e seus cordeiros.
Uma excelente porcentagem de aumento no rebanho disse Duke,
mais para si mesmo, e acrescentou: Tentamos evitar estar com crias na
viagem para o oeste. Agora teremos de levar os bichinhos a cavalo na maior
parte do tempo. Com nosso rebanho pequeno, precisamos de cada cabea e s
espero no encontrarmos dingos e outros perigos. Pelo menos os malditos
salteadores no costumam atacar pastores que viajam com suas ovelhas
porque sabem que no tero lucro.
Enquanto saam do vale, Abigail comentou:
Sabe, Duke, nem todo o meu dinheiro est vinculado propriedade
na Inglaterra. Se Earl e Grace precisarem de alguma coisa para a viagem, terei
prazer em
Seu presente de casamento foi muito generoso, Abby. Tenho certeza de
que a maior parte ser gasta na compra de suprimentos.
Abigail apertou a face contra as costas musculosas de Duke, saboreando
os ltimos instantes de proximidade antes de chegaram a casa. Embora a
camisa e o colete estivessem midos, ele irradiava calor. Queria sentir-se
novamente em seus braos. Uma vez em Castle Keep, ele provavelmente nem
tocaria nela at terem tudo combinado sobre o futuro. Como homens no
podiam entrar em Cliffside House, teriam de dar um jeito de se encontrar em
Sidney ou ali mesmo na fazenda para fazerem planos.
Vou sentir muita falta de Grace e Earl disse ela, ainda se deliciando
com a lembrana da intimidade que tinham compartilhado. Imagino que
voc ficar extremamente ocupado depois de eles terem partido, mas eu virei
para ajudar em que puder.
Se voc trouxer seus guardas e H.M., especialmente, meu pai ficar
muito satisfeito. A voz de Duke agora estava mais sombria e distante.
Mas Abby, j vi que voc no entendeu tudo. Eu vou partir com Earl e Grace.
Abigail endireitou-se abruptamente.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

O qu? Mas eles esto indo para sempre! Voc voc tem coisas a
fazer aqui e Squire
Duke fez o cavalo parar na colina de onde se podia avistar a casa e os
homens entrando e saindo do galpo da tosquia.
Eu ficarei fora por alguns meses, uns quatro ou cinco, talvez. Depois
passarei uns seis aqui.
Mas voc no me contou nada. Agora ha pouco estvamos to to
ntimos e voc sabia que ia partir e
Earl, de incio, gostaria que eu ficasse, mas acabei decidindo que a
viagem importante demais e que ele precisa de mim. Alm disso, seu eu
mesmo for um posseiro, poderei falar com mais autoridade sobre o direito de
propriedade quando estiver em Sidney. Por favor, entenda, Abby.
Mas ela mal ouvia suas explicaes. Quatro ou cinco meses? Quatro ou
cinco meses! O que faria sem ele?
Quero ir tambm, Duke. Por favor. J lhe mostrei que posso aprender
e ajudar. Voc sabe que sou excelente amazona e estou disposta a aprender a
fazer o damper e tudo o mais. Tambm j lhe disse que tenho dinheiro para
investir. Comprarei um bom pedao de terra e
Absolutamente no! Impossvel. A ltima coisa que desejo ver l
algum seleto rico comprando terras quando a regio foi aberta para aqueles
que precisam trabalhar para pag-la. Se voc comprar terras, gente da laia dos
Godfrey-Bennett querer imit-la e ns, posseiros, seremos expulsos das
plancies de Bathurst! Alm disso, uma mulher com sua formao
Maldito! gritou Abigail, descendo do cavalo e mostrando o punho
cerrado. Voc no me contou nada de propsito. No me disse que ia me
deixar, me abandonar, para conseguir o que queria!
Maldita voc, Abigail! Duke tambm desmontou e avanou
enquanto ela se abaixava para pegar a sacola com o material de desenho e
comeava a andar na direo da casa. Eu nem tinha certeza se ia at pouco
tempo! Ele agarrou-a e a fez virar. Quando Abigail tentou atingi-lo com a
sacola, deu-lhe um tapa que a mandou longe. Voc estava to interessada
como eu em se deitar comigo. Por que continuou quando viu para onde as
coisas estavam indo? Por acaso eu no deveria tomar o que voc estava me
oferecendo to abertamente?
Me solte! Eu eu
Duke tomou-a nos braos, segurando-a com fora. Ela agarrou-se sua
cintura, enquanto ele a ninava na colina batida pelo vento. Abigail conseguiu
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

relaxar um pouco. Afinal, disse a si mesma, teria algumas semanas para


convenc-lo que devia lev-la junto. Earl e Grace ficariam ao seu lado quando
soubessem. Mesmo se no conseguisse persuadi-lo a se casar, no tinha a
menor inteno de ficar sozinha em Sidney, praticamente escondida em
Cliffside House, s saindo com guardas para o caso de se encontrar com Phillip. Quatro ou cinco meses sem Duke? Mas era o tempo que levara a viagem
da Inglaterra at ali! Tinha de encontrar um jeito de ir com ele.
Lamento ter lhe dado a notcia to abruptamente. A voz de Duke
agora estava macia.
Voc devia ter me contado antes.
E teria feito alguma diferena?
No faz mal respondeu Abigail e afastou-se para ajeitar as dobras
da saia. Voc no me conta coisas que podem afetar nossas vidas. Posso
seguir seu exemplo.
Duke voltou a pux-la para perto.
Em que est pensando? Voc no vai e est decidido.
Este um pas livre, Duke Braden insistiu ela, olhando firme para
seu rosto sombrio. No por isso que voc luta? O que estou querendo
dizer que gostaria de conhecer as Blue de perto e que uma vila pastoral
como Bathurst me parece bastante atraente.
Voc no vai!
Talvez no com voc.
Duke levantou-a do cho com braos rgidos. Seus olhos estavam
gelados.
Olhe, no quero v-la machucada. Existe uma estrada, mas o trajeto
longo, difcil e perigoso, e nem todos que voc encontrar sero afveis. Voc
vai ficar esperando por mim, lady Abigail, e decidiremos sobre ns quando eu
voltar. Est decidido!
Abigail olhou para ele, desafiadora, e foi posta no cho.
A deciso sua, no minha falou, com a voz mais gelada que
conseguiu. No tenho a menor inteno de ficar esperando como uma
idiota. E obrigada por tudo o que me ensinou hoje! Ela abaixou-se para
pegar a sacola e saiu marchando pela trilha poeirenta que levava a Castle
Keep.
Chorou durante o caminho, mas enrijeceu os ombros para Duke no vlos tremer com os soluos. Sentira-se assustada, furiosa e trada de incio, mas
agora estava apenas determinada. Fosse como fosse, iria para o oeste com os
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Braden. E Duke acabaria admitindo o quanto estivera errado e lhe


agradeceria pela sua ajuda.
Naquele instante, pelo canto do olho, Abigail viu um brilho entre as
rochas da colina pedregosa que ficava a leste. O sol batera em algo metlico,
talvez. Imaginou se no seria um sinal aborgene. Virou-se para tentar ver
melhor mas no avistou mais nada. Continuou andando, ignorando Duke
quando ele a alcanou a cavalo, cavalgando ao seu lado como se a escoltando
at a casa.
Deitado de bruos, escondido nas rochas, Phillip Godfrey-Bennet
abaixou a luneta que estivera usando para espionar a tosquia em Castle Keep.
Mal conseguira acreditar em seus olhos quando vira Abigail ali, caminhando
pelas colinas ao lado de Duke Braden. Meretriz! Ela o trara em pblico e na
privacidade com seu pior inimigo, mesmo sabendo o quanto ele a queria.
Soubera pela me que Abigail estava morando com a viva Cranbrook, de
modo que pensara que tinha tempo para decidir entre cortej-la ou destru-la.
Mas agora a situao era completamente diferente.
Embora Abigail estivesse a p e Duke Braden a cavalo, eles
evidentemente tinham estado juntos em algum lugar. J avistara Catty, a
cadelinha sem vergonha, servindo os homens. Talvez Braden estivesse
desfrutando de seus encantos tambm! Ele socou a pedra e jurou que faria
todos pagarem pelo atrevimento!
Envenenaria a nascente onde os malditos aborgenes se escondiam,
mesmo se isso significasse a perda de alguns carneiros de The Grange.
Surpreenderia Catty mais cedo ou mais tarde. Melhor ainda, pagaria para ela
ser raptada apesar do nmero maior de guardas que agora havia em Castle
Keep. Ele mesmo s entrara na propriedade sem ser notado porque chegara a
p, bem antes do alvorecer. Porm, mais importante de tudo, ia fazer o
canalha do Braden pagar pelo que vinha fazendo ao longo dos anos. Daria
um jeito de coloc-lo na cadeia para cumprir uma pena bem longa.
Assassinato sim! Isso provaria a todos que tinha razo quando afirmava
que os midos possuam uma mcula moral de nascena.
E como Abigail, mais do que todos pois era de sua prpria classe o
desafiara e rejeitara, ela teria a pena dos traidores. Sim, a vtima do
assassinato cometido por Duke Braden seria lady Abigail Rosemont! Justia
perfeita para todos!
Phillip pegou o frasco com gua que deixara na sombra, junto a uma
pedra, e bebeu um gole. Riscou um fsforo na sola da bota e acendeu um
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

charuto, aspirando com prazer a fumaa calmante. E pensar que de incio ele
apenas planejara pr fogo no mato naquela noite, esperando incendiar a casa,
as pastagens e espantar os carneiros. Mas agora Abigail estava ali e, portanto,
havia muito mais em jogo. Ora, quando ela morresse, pelo menos parte de
sua fortuna caberia aos Godfrey-Bennett.
Ele aspirou uma longa baforada e pensou em judiar de Abigail. Viu-a
implorando misericrdia, suplicando pela prpria vida. E imaginou Braden
com os olhos arregalados de pavor, um pouco antes de ele apertar o gatilho,
sabendo que seria acusado da morte de Abigail. Phillip Godfrey-Bennett
sorriu e ergueu o frasco num brinde ao seu plano perfeito.

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CAPTULO XII

Na terceira semana de setembro, Abigail estava na varanda, ao lado de


Squire Braden, enquanto os irmos e seus empregados reuniam os carneiros
para a viagem ao oeste. Grace veio abraar o sogro e depois virou-se para
novamente se despedir da amiga. As duas ficaram de mos dadas.
No fique assim to triste confortou Grace. Duke vai voltar para
a senhorita, pode apostar. E tenho certeza de que quando voltar para l, ir
lev-la. Sua voz parecia firme, mas grandes lgrimas lhe escorriam pelas
faces.
No o bastante resmungou Abigail com amargura. Ela no queria
dizer mais nada. Nem Grace sabia de seu plano, porque, sem dvida,
revelaria o segredo ao marido, que ento contaria a Duke.
Fico to triste em v-la com essa carinha, srta. Abigail! Grace olhou
para trs quando ouviu Duke chegando a cavalo. Virou-se para Abigail e
acrescentou apressadamente: Nunca me esquecerei do que a senhorita fez
de bom para mim. Assim que construirmos nossa casa, poremos na parede o
retrato de casamento que a senhorita fez para ns.
Duke saltou do cavalo, ajudou Grace a montar no seu animal e depois foi
se juntar a Abigail na varanda. Ela precisou lutar contra as lgrimas de
decepo. Duke se recusara terminantemente a lev-la junto. Mas seu plano
secreto era ir se encontrar com a caravana nas montanhas, quando j fosse
tarde demais para algum tentar lev-la de volta!
Grace! chamou, antes de a moa se afastar para ir se juntar ao
marido. De agora em diante, no quero mais ser chamada de srta. Abigail.
Por favor, diga Abby ou Abigail.
O rosto de Grace iluminou-se num lindo sorriso e depois ela saiu
galopando.
Imagino que essa recepo fria significa que no ganharei um beijo de
despedida observou Duke.
Penso que um beijo de adeus seria uma boa idia retrucou
Abigail, evitando encar-lo. Tinha medo de que seus olhos denunciassem seu
plano. Afinal, quando voc voltar, capaz de eu j estar na Inglaterra ou

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

ento em The Grange novamente e


Nem pense nisso! Ele pegou-a pelos pulsos e puxou-a mais para
perto. Eu j lhe disse que gosto muito de voc, mas precisamos de tempo
at acertarmos as coisas.
E enquanto isso, claro, devo ficar me lamentando na casa da viva
Cranbrook, num exlio voluntrio, vendo a vida passar. Ela tentou se
afastar mas se viu presa nos braos de Duke.
Sei que no justo, Abby, mas a vida
Claro. Mas voc tambm no justo! Eu lhe mostrei que sou capaz de
lidar com carneiros. Oh, no adianta! J discutimos sobre isso milhares de
vezes nas ltimas semanas.
Entenda, Abby, se decidirmos passar o resto de nossa vida juntos, no
certo comearmos numa viagem rdua e perigosa para o outro lado das
montanhas. Eu e voc no somos Earl e Grace. Tentei pensar em outros
meios para fazer as coisas funcionarem para ns, mas tenho de ir para ajudar
Earl a se estabelecer e marcar minha posio sobre os direitos dos posseiros.
Quando eu voltar, as pessoas me ouviro melhor
Eu no! Nunca mais vou prestar ateno s suas palavras se me deixar
abandonada aqui!
Os dedos de Duke se entrelaaram nos cabelos espessos sob o chapu de
palha. Sua testa empurrou-o para trs quando ele se inclinou para beij-la.
Apesar do desejo de permanecer impassvel, Abigail amoldou-se ao corpo de
Duke, respondendo a carcia com desespero. Que todos olhassem! Alm
disso, provavelmente ele ficaria furioso quando a visse se reunir caravana,
por isso teria de guardar esse ltimo beijo como um tesouro at chegar a hora
de ter outro. Duke soltou-a vagarosamente.
Fique longe de Phillip, como j recomendei, embora tudo indique que
o covarde se contentou em ficar emburrado. Eu voltarei. Eu te amo, Abby
Rose, e acontea o que acontecer
A voz de Earl chamando a distncia o interrompeu.
Duke! Est na hora!
Duke acabara de dizer que a amava, pensou Abigail, enquanto os dois
ignoravam o chamado. Apesar disso, estava deixando-a.
Voc me ama e o qu? insistiu, agarrada ao brao de Duke.
Depois decidiremos tudo. Ele apertou-lhe o ombro, desceu as
escadas e montou no cavalo. Abby, sinto muito pelas coisas no terem sido
diferentes entre ns desde o incio. Mas que apesar das impossibilidades
169

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

ns
Duke! chamou Earl de novo.
Ele levou dois dedos testa num tipo de saudao e depois fez o cavalo
acompanhar o comprimento da varanda at estar perto de Squire, de quem se
despediu com um aperto de mos. Em seguida esporeou o cavalo para a
direo onde estavam os carroes e logo desapareceu de vista.
S ento Abigail voltou realidade. Foi ficar ao lado de Squire enquanto
o ptio, antes apinhado, ia se esvaziando. Pela primeira vez notou Kulalang,
sem a famlia, sentado ao lado do condutor do ltimo carroo. Duke no
dissera nada sobre o aborgene acompanh-los, mas talvez fosse junto at
uma parte do caminho. Ento o ltimo carroo tambm foi engolido pela
nvoa da manh e a nuvem de poeira, enquanto ces pastores e homens a
cavalo tangiam o rebanho na direo da estrada que levava s primeiras
encostas das montanhas Blue.
So bons meninos, os dois, e merecem ver seus sonhos transformados
em realidade comentou Squire, que agora tinha H.M. no colo. Um velho
como eu no poderia esperar que tivessem sonhos iguais aos meus. Eu formei
esta fazenda e ficarei aqui at morrer. Por sorte Duke vai ficar indo e vindo, e
eu o verei com freqncia. Isso o que importa.
Sim, o que importa repetiu Abigail tristemente, mas decidindo
que era chegada a hora de parar com as lamentaes sobre o que poderia ter
acontecido.
Precisava voltar rpido para a cidade e preparar sua prpria viagem. No
queria ficar a mais do que um dia de distncia da caravana. Tomou a primeira
providncia.
Sr. Braden, j que vocs dois so to amigos, quer me fazer o favor de
cuidar de H.M. por algum tempo?
O rosto moreno e enrugado abriu-se num largo sorriso.
Quer dizer deixar o principezinho aqui comigo? Claro, ser um
prazer!
Isso fez Abigail se sentir melhor. A parte mais dura de seu plano era
passar quatro ou cinco meses longe de H.M. No poderia lev-lo junto por
causa do perigo dos dingos.
Voc vai ser meu por algum tempo, principezinho. Vamos nos divertir
muito disse Squire, dirigindo-se a H.M., mas depois olhou para Abigail.
Obrigado por ter pensado num velho como eu. Agora que estou sozinho,
preciso mesmo de algum com quem conversar.
170

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Abigail olhava para a nuvem de poeira formada pela caravana distante.


Deixaria um bilhete para Squire, explicando suas intenes, que seria
entregue uma semana depois de sua partida. S esperava que o velho, e Duke
tambm, entendessem seus motivos.
Phillip Godfrey-Bennett estava entre seus homens na colina mais a oeste
de The Grange vendo a procisso de cavaleiros, carroes e carneiros
tomando a direo das montanhas.
Malditos Braden! No posso acreditar que conseguiram o emprstimo
de fundos para suprirem a caravana apenas com o rendimento da ltima
tosquia! Tentei bloquear os bancos para impedir essa viagem.
um rebanho de nada caoou George, o fiel guarda-costas de
Phillip. Podemos ir atrs deles e, l nas montanhas, pegaremos alguns
carneiros e cavalos. Tambm no seria a primeira vez que um mateiro bbado
desse uns tiros em homens montados acrescentou, com uma ri-sadinha.
No disse Phillip calmamente, apesar de estar fervendo de raiva
por dentro.
J era bastante ruim ver os irmos Braden partindo para estabelecerem
uma grande fazenda de carneiros quando no tinham dinheiro para isso. O
que o deixava mais furioso era que quando acabara de elaborar um plano
perfeito para dar fim em Abigail na estrada de Parramatta, atirando a culpa
do assassinato em Duke Braden, este estava partindo para centenas de
quilmetros para o oeste. Jamais imaginara que o atrevido porta-voz dos
midos abandonasse sua causa para fazer a viagem. Claro, tal fato deixava
Abigail e Dorset Downs mais sua merc, apesar dos guardas armados que
ainda patrulhavam as fronteiras, mas no fora para isso que passara trs
semanas planejando e subornando funcionrios pblicos em Sidney!
Ele virou o cavalo com tanta violncia que a sela estalou. Talvez tivesse
uma melhor oportunidade agindo no interior. Podia raptar Abigail em Sidney
e gozar o prazer de sua companhia at conseguir pegar Duke sozinho. E l
ele e seus homens poderiam incendiar mais facilmente o novo rancho dos
Braden, pois haveria menos interferncias e testemunhas.
Ento todos em Sidney o veriam como um grande salvador ao ouvirem
que Duke Braden estava preso em Bathurst por assassinato. A morte de
Abigail seria vista como algo que Phillip Godfrey-Bennett, o primo da pobre
vtima, tentara corajosamente evitar indo atrs da infeliz mulher que Duke
Braden raptara ou seduzira. A opinio pblica ficaria toda favorvel aos
seletos. Ele e o dinheiro e influncia dos Godfrey-Bennett contribuiriam
171

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

para isso. As causas dos midos seriam esmagadas.


Phillip riu baixinho e depois pensou no pai, que teria de mudar sua
atitude em relao a ele. Griffin sempre o chamava de menino, deixando
implcito que no tinha seu herdeiro e nico filho em grande conta.
Ultimamente vinha censurando-o por perder a oportunidade de se casar com
uma rica e aristocrtica inglesa. Mas ele iria mudar de atitude quando visse
que seu filho conseguira acabar com a fama dos Braden e com sua defesa dos
direitos dos posseiros.
Phillip teve de admitir a si mesmo que nunca sentira tanta urgncia em
se aproximar das montanhas e muito menos em atravess-las.
Eu vou lhes ensinar! declarou numa voz to alta que seus capangas
pensaram que estavam a ponto de receberem ordem de atacar a caravana.
Vamos p-los para correr? perguntou George. Vamos atac-los
em vez de queim-los mais tarde, patrozinho?
Vamos fazer tudo isso, George, mas no aqui nem hoje, quando
podero desconfiar de ns. Rapazes iremos para o oeste. Bem, agora temos
muito que fazer porque no quero ficar mais do que trs dias atrs dessa
maldita caravana.
Phillip voltou a The Grange num galope rpido. Seus pensamentos
corriam na mesma velocidade. Haveria uma mudana de planos. Agora no
adiantaria mandar alguns homens a Dorset Downs na escurido da noite
para lhe trazerem Catty. Deixaria para depois a lio que pretendia lhe dar.
Precisaria enfrentar a choradeira de sua me quando fosse lhe comunicar que
passaria algum tempo em visita a Bathurst. Ela, sem dvida, cairia de cama.
Seu pai entenderia. Quanto a Lottie, no importava o que ela pensava ou
sentia. O fato era que ningum, ningum, ficaria sabendo quais eram seus
planos em relao a Duke ou Abigail at ele e seus homens estarem com o
cadver e Braden preso numa pequena cadeia da vilazinha de Bathurst.
Com o corao batendo forte diante da prpria ousadia, Phillip GodfreyBennett esporeou o cavalo e cortou como uma flecha o vale que levava a The
Grange.
Abigail nunca se sentira to empolgada ou com tanta certeza de que
estava fazendo a coisa certa. Contratara quatro guardas, inclusive dois que
conheciam Bathurst. Apesar de seu entusiasmo, tinha de admitir que estava
entrando numa empreitada arriscada. Mas agora, a apenas poucos
quilmetros de Sidney, vendo as montanhas azuladas ao longe, podia se dar
ao prazer de gozar a aventura.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

O grupo estava atravessando a savana porque Abigail no quisera usar a


estrada de Parramatta, onde algum poderia reconhec-la apesar de seu
disfarce. Ela usava roupas masculinas e prendera os cabelos ruivos num
coque, escondendo-os sob um chapu de abas largas. Enquanto se vestia,
sorrira ao lembrar do que Duke sempre lhe dizia sobre usar coisas mais
simples. Nada mais simples do que aquilo!
Abigail sorriu de novo, olhando para as montanhas. Seu guia, Samson
Reilly, lhe explicara que a estrada que cortava as montanhas fora aberta por
prisioneiros e era o nico caminho para atravess-las. E era l, onde comeava
a estrada, que ela pretendia deixar seus guardas para trs e se reunir
caravana dos Braden.
Ela sentia-se empoeirada e o suor escorria pelas suas costas e entre os
seios. Mas isso no tinha importncia. Ia se juntar a Duke para comear uma
nova e aventureira vida com ele. Mesmo assim, imaginou o que as pessoas
que a tinham conhecido em Londres e Kent, pensariam se a vissem agora. E
pior, o que pensariam inclusive seu av e sua querida amiga Janet, j
falecidos, sobre uma mulher indo atrs do homem que queria, atravessando o
mato na companhia de quatro homens!
Isto aqui parece outro mundo, Sam disse ela ao guia, que ia um
pouco frente. Era um homem de cerca de quarenta anos, um pouco
grisalho, e experimentado mateiro.
Fora ele quem escolhera os trs outros que a acompanhavam. Dois eram
mais jovens, inclusive, por coincidncia, um dos sete irmos de Catty,
Clemmie Collister. Ele sorria muito e era gago, mas, segundo Sam, no
hesitava em usar uma arma quando necessrio. O outro rapaz era Frank Fencer, loiro e plido, que a irritava um pouco por parecer que estava sempre
cochilando na sela. O quarto homem, chamado Tibbets, barbado e de olhos
de guia, no falava quase nada.
Cada um desses trs homens puxava um cavalo de carga. Os animais no
s transportavam os suprimentos necessrios para o grupo como mercadorias
que Abigail usaria para a viagem com os Braden. Ela queria mostrar-lhes que
planejava ser uma ajuda e no um estorvo. Passara um bom tempo na cidade
comprando roupas adequadas, panelas e alimentos que seriam ajuntados aos
suprimentos que j estavam no carroo.
O dinheiro que carregava consigo estava num cinto de couro colocado
sob a camisa, que a fazia transpirar ainda mais. Ela confiava nos seus
acompanhantes e lhes prometera uma boa gorjeta quando a deixassem perto
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

da caravana, mas no podia descuidar. O resto de suas coisas continuava na


casa da viva Cranbrook, a quem dissera que ia visitar amigos. A mulher,
com toda a certeza, estaria imaginando que ela fora ver os Godfrey-Bennett e
s ficaria sabendo de toda a verdade quando ela voltasse casada com Duke.
Bathurst no seria to primitiva a ponto de no ter um juiz de paz!
Ei, olhem aqui! gritou Sam, puxando as rdeas e apontando para o
cho. Os outros se aproximaram para examinar a descoberta. Parece que
um daqueles sujeitos pretos esteve aqui e h bem pouco tempo.
Abigail olhou para os restos de uma fogueira tpica dos aborgenes, bem
menor e mais bem arranjada do que as dos brancos.
E por que no haveria aborgenes por aqui? perguntou. Antes
todo este territrio era deles e alguns ainda entram no mato para caar. Para
eles isto aqui ainda seu lar.
Sam trocou olhares com os outros homens e balanou a cabea, como se
considerasse aquela uma idia maluca.
, esses negrinhos tm umas manias engraadas disse a Abigail.
Eles falam que os pssaros e animais uma vez foram humanos e mais um
monte de besteiras. Bem, vamos em frente. Fiquem todos de olhos abertos,
rapazes. No queremos tropear em negrinhos nem outro tipo de gente at
entregarmos a srta. Rosemont s e salva.
Houve um barulho que assustou a todos. Tibbets e Clemmie sacaram
seus revlveres. Uma risada, um grito e um barulho de asas. Abigail abaixouse quando uma sombra passou por ela. Um kookaburra tinha uma cobra no
bico e tentava mat-la batendo-a numa pedra.
Ui, que nojo! exclamou Abigail.
No pior do que o que acontece por aqui dia e noite observou
Sam.
Entendo por que os aborgenes dizem que pssaros e animais um dia
foram humanos comentou Abigail, enquanto continuavam o caminho.
Acho que foi desse jeito que os brancos caram sobre eles e roubaram suas
terras!
Ora, ora, temos uma pregadora e tanto aqui disse Sam, virando-se
para os homens, que riram com ele.
Abigail franziu o cenho. Aquele incidente estragara a glria do momento
e o lugar que atravessava agora j no lhe parecia to especial. Um
pensamento caiu sobre ela to subitamente como o pssaro atacara sua presa.
E se Duke tivesse resolvido ir com a caravana para se afastar dela e romper o
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

que havia entre eles?


Bem, agora melhor voltarmos para a estrada disse Sam,
interrompendo seus pensamentos. Eles estavam um pouco alm das terras
dos Braden onde a caravana comeara a viagem. O mato espesso demais
aqui, embora corramos tambm alguns riscos na estrada. Mas temos horas
pela frente at avistarmos a poeira dos carroes, mesmo se eles estiverem
indo a passo de tartaruga. Vamos!
No escuro da noite, Phillip Godfrey-Bennett andava de um lado para
outro diante da grade de Cliffside House, esperando a copeira da Sra.
Cranbrook, Rebecca, voltar. Atrs dele, escondidos nas sombras, dois
capangas seguravam cordas, uma mordaa e um grande saco de aniagem
para acomodar Abigail. Irritado com a demora da criada em retornar para
deix-los entrar, ele praguejou baixinho, calculando todo o dinheiro gasto
com subornos que at agora tinha rendido to poucos resultados.
Posteriormente teria de engraxar um bocado de mos em Bathurst para fazer
com que Duke Braden fosse condenado e executado l mesmo.
Finalmente ouviu os passos da mocinha. Ela ficou no outro lado do
porto, sem fazer meno de abri-lo.
E ento, menina?
Ela saiu, senhor. Eu no sabia.
Saiu? Foi cidade? A esta hora?
No, senhor. A criada dela disse que ela partiu para visitar amigos.
Juro, senhor, eu no sabia que ela no estava aqui. Tenho de entrar agora.
Visitar que amigos? Ela disse se ia a The Grange? Phillip atirou
algumas moedas pela grade.
A moa parou e voltou para trs, lanando um olhar para o dinheiro
cado no cho.
Ningum sabe nada. Mas as outras me contaram que ela se encontrou
com quatro homens armados que a estavam esperando aqui perto do porto.
Ela saiu cavalgando como um homem! E estava com os cabelos presos,
escondidos embaixo de um chapu.
Maldita! sibilou Phillip. Ela foi encontrar-se com o demnio.
O qu, senhor? Quer dizer que ela morreu e foi para o inferno? Acha
que eu devo contar Sra. Cranbrook?
Fique de boca fechada, sua tonta, e haver mais moedas para voc
depois.
Phillip virou-se e encostou-se na grade, respirando com dificuldade. Seus
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

planos tinham sido prejudicados de novo!


Como poderia imaginar que Abigail fosse se esquecer por completo da
prpria reputao, correndo atrs de Braden? Ficou ali, fumegando de dio
por tanto tempo, que George aproximou-se para tocar-lhe o brao.
No vamos entrar para peg-la, patrozinho?
O qu? No. No. Vamos sair para peg-la! E fez um gesto largo na
direo oeste. Arrancou as rdeas do cavalo da mo de George e tocou a arma
que carregava na sela como para se certificar de que ela estava pronta.
Vamos! disse enquanto montava. Partiremos amanh, primeira luz.
Temos um longo caminho pela frente. Depois acrescentou baixinho:
Essa mulher me enganou pela ltima vez. Agora vou ter prazer no apenas
em us-la, mas tambm em mat-la!
No terceiro dia de viagem, a caravana alcanou os primeiros contrafortes
das montanhas. Duke, cavalgando frente do rebanho, tentava no contar a
vagarosa passagem de quilmetros que o afastavam cada vez mais de Abby.
Preocupava-se com ela, mesmo sabendo que estava na chamada
civilizao. Por vrias vezes a fizera prometer que no sairia sem uma escolta.
No caso de querer visitar Squire ou Catty, deveria antes mandar algum
avisar para os guardas irem esper-la. No entanto, sabia que Abigail no
tinha medo de nada e esse pensamento pesava sobre ele como uma nuvem
escura naquele dia claro e ensolarado.
Ouviu patas de cavalo atrs dele e virou na sela para ver Earl se
aproximando.
Alguma encrenca? perguntou.
No para ns gritou Earl, chegando mais perto. Mas os rapazes
l do outro lado encontraram dois sujeitos que foram atacados por
salteadores e ficaram nus em plo. Eu lhes dei gua, po, dois cobertores e
um cavalo para eles voltarem. Disse-lhes para mandarem entregar o animal a
papai depois que estiverem em Sidney.
Duke balanou a cabea, com pena dos homens, mas j ouvira histrias
piores. Os bandoleiros preparavam tocaias contra os viajantes que passavam
pela estrada.
Uma boa coisa de viajarmos em caravana que esses ladres sabem
que gente como ns no carrega dinheiro nem jias. Mas manterei os olhos
abertos.
Os salteadores provavelmente j se enfiaram no mato. Kulalang disse
que vai atrs deles para dar uma olhada. E ento, como voc est se sentindo
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

a, sozinho com seus pensamentos?


Tudo bem, irmozinho respondeu Duke, mal-humorado.
Hum, pela cara, acho que voc j est com saudade dela. Vai ficar
muito pior nas longas e frias noites que temos pela frente.
Ela seria um desastre nesta viagem, portanto, cale a boca.
O que pretende fazer quando voltar? Earl ignorou o olhar severo do
irmo. Eu estava pensando se que voc perdoa um pobre ignorante em
comparao com o ilustre porta-voz dos midos dar sua opinio eu estava
pensando que seu casamento com Abigail seria o melhor argumento em favor
da igualdade social que voc j usou.
Nada disso. Eu jogaria fora toda minha luta.
Que nada! Vejo que voc no to sabido como parece. Casando-se
com uma moa dos midos voc vai estar dizendo que ns devemos ficar com
gente de nossa prpria classe, apesar de todos os seus belos discursos.
Casando-se com uma seleta, especialmente uma que pensa como ns, voc
estar derrubando a maior cerca que gente como os Godfrey-Bennett poderia
construir para nos deixar de fora!
Earl disse mais alguma coisa antes de se afastar, mas Duke no ouviu.
Ficou imvel sobre o cavalo, pensando nas palavras do irmo. Nunca lhe
passara pela cabea olhar para a situao sob esse ponto de vista. Mas ser
que no iriam dizer que ele se casara apenas para marcar um ponto poltico e
no pela mulher em si? No queria que ningum, especialmente Abby,
pensasse que se casara com ela por interesse poltico ou financeiro. Droga!
Havia muito mais em jogo do que os dois!
Duke gemeu e socou a maaneta da sela. Tinha um longo tempo pela
frente e talvez conseguisse pensar melhor. Pelo menos Abby estava na cidade,
s e salva. Quem sabe, com toda a distncia entre eles, as coisas se
mostrassem diferentes por ocasio de sua volta. Agora, o que no podia fazer
era passar o tempo todo ansiando por ela. Lady Abigail Anne Rosemont seria
um estorvo naquela viagem, tentou convencer-se, procurando tir-la de vez
da cabea.
Abigail sentiu o perigo antes de qualquer um deles se mexer. Os pssaros
e at os sapos se calaram abruptamente junto pequena nascente de gua
situada a uns cem metros da estrada, onde ela e seus homens tinham parado
para descansar. Estava ainda com as mos na caneca que pusera na fogueira
para preparar ch, quando virou-se para perguntar ao sonolento Sam se ele
ouvira alguma coisa, mas, antes que pudesse abrir a boca, quatro homens
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

atacaram como que saindo do nada e o mundo pareceu explodir sua volta.
Ela gritou. Seus acompanhantes, pegos de surpresa, tentaram pegar as
armas, mas os salteadores atiraram primeiro. Tibbets tombou, segurando a
barriga. Frank Fencer dobrou-se com um gemido. Sam e Clemmie deixaram
cair as armas no instante em que um dos invasores berrou:
Em p! Entreguem tudo ou morram!
Ainda atordoada, Abigail olhava boquiaberta para a cena sua frente.
No podia ser! Eles tinham vindo silenciosamente, surpreendendo seus
guardas bem pagos e experientes.
Em p, eu j disse, moa! berrou um outro homem. Ela, que
continuara agachada perto da fogueira, como que paralisada, levantou-se
vagarosamente.
No temos nada de valor aqui disse Sam.
Como pode dizer isso quando est com essa moa to bonita vestida
de homem? contestou outro salteador, que falava com um claro sotaque
irlands. Sabe, os ltimos que pegamos na estrada deixamos nus em plo.
Agora veremos uma cena mais bonita, no , cavalheiros?
Os salteadores riram enquanto olhavam para Abigail.
Furiosa e com medo, ela analisou os ladres pela primeira vez. Dois
pareciam muito jovens mas os que haviam falado tinham barbas espessas e
malcuidadas, e davam a impresso de serem sujos e perigosos. Os quatro
estavam usando roupas finas e descombinadas, evidentemente tiradas de
suas vrias vtimas. Relgios e anis que brilhavam sob o sol do fim da tarde
pendiam dos arreios dos cavalos.
Por favor, se tm alguma piedade, deixem-nos cuidar dos feridos
implorou Abigail, esforando-se por no estremecer diante dos olhares
maliciosos. Ns lhes daremos o que temos e vocs vo embora.
Muito justo respondeu o homem de aspecto brutal que fora o
primeiro a falar. Afinal, o que voc tem, dona, de grande interesse para
ns. Concordam, rapazes?
Olhe aqui! Clemmie tentou intervir colocando-se entre Abigail e os
ladres, mas o que estava mais prximo afastou-o com um pontap no
queixo.
Abigail gritou e saiu correndo, mas foi rapidamente agarrada por mos
fortes e atirada sobre a sela como se fosse um saco.
Peguem as coisas e os cavalos! berrou seu captor.
Foi uma colheita e tanto, portanto no vamos desafiar a sorte. E o que
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

me dizem de uma dona que fala como uma dama para nos servir ch, hein,
rapazes? Ele gargalhou e deu-lhe uma palmada no traseiro.
Abigail gritou mais de surpresa do que de dor. Esse pesadelo no podia
estar acontecendo! Mas o cho comeou a passar cada vez mais rpido sob o
cavalo. Os golpes de sua barriga contra a sela a faziam estremecer de dor. Mal
conseguia respirar. Finalmente, quando j caa a noite, eles pararam.
Acho que no foi boa idia trazer a moa protestou o ladro com
sotaque irlands. Roubo uma coisa, mas rapto
Estupro? completou o bruto. No consegui resistir a esses
cabelos ruivos nem ao jeito desafiador com que ela me olhou, Bolter Bob.
Alm disso, se formos pegos seremos enforcados de qualquer jeito. Por que
ento no gozarmos da companhia de uma moa bonita? Meu nome Jack, o
Gentil, madame disse, apalpando as ndegas de Abigail. E se voc se
comportar, pode ser que eu a guarde s para mim em vez de dividi-la com os
outros. Ele lhe deu outra palmada e esporeou o cavalo, saindo a galope.
Abigail estava terrivelmente enjoada, mas no conseguiu vomitar. S
lgrimas pingaram da sela caindo na poeira.
Naquela mesma noite, Abigail estava junto da fogueira dos salteadores
com um de seus prprios cobertores nas costas. Ainda se sentia atordoada.
Seu crebro recusava-se a pensar. Cada vez que pensava em escapar, s lhe
ocorriam as imagens mais assustadoras. Estuprada, torturada, ferida ou
assassinada. No mnimo a deixariam ali para morrer, como tinham feito com
seus homens, abandonados sem viver e sem os cavalos. O bandido a quem
chamava mentalmente de O Bruto, apesar de ele ter se apresentado como
Jack, o Gentil, j encontrara seu cinto com dinheiro quando lhe apalpara os
seios do modo mais nojento possvel. Mas o outro, Bolter Bob, O Irlands para
ela, tambm a queria e agora os dois estavam tirando a sorte perto da
fogueira.
O pensamento a fez ficar mais alerta. Os dois estavam jogando dados e o
prmio para o vencedor seria ela! Ela, lady Abigail Anne Rosemont, de
Fairleigh, que s quisera se juntar aos seus amigos e ao homem que amava.
Ela, a civilizada e muito inglesa herdeira de lorde Sinton, que viera em busca
de aventura e aprendera a amar essa terra ainda meio selvagem, mas cheia de
encantos.
A noite estava fria. As estrelas olhavam para o mundo com indiferena.
Ela estremeceu ao ouvir os uivos dos dingos. Se tentasse correr para o mato,
certamente seria atacada por eles. Mas talvez ces selvagens fossem
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

preferveis. No era de admirar que o povo de Kulalang pensasse que


pssaros e animais tinham sido humanos numa certa poca.
Abigail apertou os joelhos contra o corpo e tentou ver a rea sua volta
sem virar a cabea. A mata fechada cercava o pequeno acampamento. Nunca
encontraria a estrada, mesmo que os salteadores a libertassem. No tinha a
menor idia de que direo tinham vindo. O guarda encarregado de vigi-la,
um rapaz de chamavam de Lag Along, estava com a pistola apontada para ela
e bebendo rum de uma garrafa que segurava com a outra mo.
No via nenhuma esperana de fuga ou salvao. S podia rezar para os
bandidos beberem at cair ou comearem uma briga por ela, onde se feririam
uns aos outros. Aproveitando-se de alguns minutos de distrao, poderia se
esconder no mato at os quatros sarem sua procura. Assim que
amanhecesse tentaria alcanar a estrada e
Ganhei a honrada primeira dana anunciou O Bruto, aproximandose dela. Ele abriu a boca num sorriso malicioso, exibindo dentes cariados.
Os rapazes riram. Ela s olhou para cima, sem se mexer, embora um
arrepio gelado percorresse sua espinha.
S porque os dados estavam viciados protestou o Irlands. Mas
estou disposto a esperar minha vez.
Olhem aqui, vocs tm meu dinheiro e todos os meus bens insistiu
Abigail mais uma vez, apesar de sempre ter recebido ordens de fechar a boca
quando tentava conversar. Tenho muito mais do que isso em Sidney. Se me
levarem at l No acham que ganhar um resgate seria melhor do que
Cale a boca! O Bruto abaixou-se para peg-la. Voc no vai
precisar desse cobertor porque eu tenho o meu e a manterei bem quentinha.
O fedor de bebida em seu hlito a paralisou por um instante.
Por favor, por favor, quero s mais algum tempo implorou,
enquanto o ladro a arrastava pelo pulso para o lugar onde deixara suas
coisas. Ele definira uma rea s para si, cercada pelas selas capturadas dos
guardas. Sentou-se e puxou-a para o colo.
Venha, venha, agora quero que voc vista um dos vestidos que trouxe.
Depois vai tir-lo e nos dar um belo espetculo! resmungou O Bruto,
apalpando-a por cima da camisa e da cala. No quero deitar com um
rapaz!
Tempo! Podia tentar ganhar tempo! Dentro do alforje tinha pentes,
grampos, alfinetes de chapu que poderia usar como armas. Trouxera essas
coisas pensando em um dia ficar bonita para Duke. Duke! Ele parecia to
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

irreal, to distante! Talvez nunca ficasse sabendo o que tinha acontecido com
ela e quanto ela o amava.
Est bem. Porei um vestido disse, levantando-se do colo do Bruto.
Enquanto os homens a olhavam como se nunca tivessem visto uma
mulher, abriu o alforje e tirou um vestido azul, puxando junto um alfinete de
chapu que escondeu na palma da mo. Soltou a camisa das calas, mas
enfiou o vestido sobre ela, apesar das vaias e assobios dos ladres.
Deixem ela em paz! berrou O Bruto. Quando o vestido sair, o
resto vir junto!
Querendo ganhar mais tempo, Abigail tirou as calas com um gesto
rpido, protegendo-se com a saia do vestido.
Quase gritou quando viu O Bruto lambendo os lbios, mas forou-se a
ficar calma. Seu plano era feri-lo nos olhos com o alfinete e depois tentar
pegar sua arma. Ento
Estou cansado da brincadeira anunciou O Bruto, e levantou-se
pesadamente. Bolter Bob, segure os braos dela e eu terminarei o trabalho.
A delicada arma caiu da mo de Abigail quando O Irlands puxou seus
braos para trs. O Bruto aproximou-se e apalpou-lhe os seios enquanto
erguia a saia com a outra mo. Ela s conseguia ouvir a respirao spera dos
homens e o crepitar da fogueira. Mordeu o lbio, sentindo a garganta
paralisada, embora sentisse vontade de gritar. Tentou apagar a expresso de
lascvia que tinha diante de si sobrepondo-lhe a lembrana de seu amado
Duke.
Ento Abigail ouviu outro rudo, o som do vento passando pelas folhas,
um som estranho, mas maravilhoso, que ela j conhecia. Aborgenes ali? Se
gritasse agora, eles viriam em seu socorro? E qual seria seu destino? Seus
guardas tinham lhe contado que havia aborgenes que atacavam viajantes,
como os salteadores.
Os homens no perceberam nada. O Bruto levantou uma de suas pernas
nuas, apoiando-a no quadril e depois estendeu a mo para pegar a outra.
Nem um pio agora, nem um pio a no ser que seja para pedir mais
murmurou ele.
A barba spera arranhou o rosto de Abigail. O Irlands, segurando-a por
trs, deu uma gargalhada e depois beijou seu pescoo. Ela voltou a ouvir o
som esquisito quando estava abrindo a boca para gritar.

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

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CAPTULO XIII

Um bumerangue atingiu a nuca do Bruto. Ele soltou as pernas de Abigail


e caiu. Desequilibrada, ela tombou sobre o Irlands.
Balanda! Balanda! um grito fantasmagrico cortou a escurido.
Abigail ficou paralisada por um instante, mas logo tentou se libertar das
mos do homem.
Com gritos frenticos, seus outros dois captores entraram em ao. Ela
soltou um gritinho de pavor quando uma lana atingiu um dos mais jovens
no peito, prendendo-o ao cho junto dela.
Atirem neles! Esto por todos os cantos! rugiu o Irlands,
empurrando-a para longe. Agachado, ele disparou a arma na direo do mato
e depois rolou para pegar outra pistola.
Abigail abaixou-se perto do homem atingido pela lana enquanto as
balas zuniam sobre ela. Ficou olhando, quase sem conseguir acreditar,
enquanto uma grande mancha vermelha ia brotando no peito dele. Sentiu o
cheio de plvora e de morte. Com um grito estrangulado, tentou levantar-se
para correr.
Conseguiu ficar primeiro de joelhos e depois em p, entre balas e gritos.
Sentiu uma pontada no tornozelo. Uma luxao? Um tiro? Mesmo assim,
tinha de correr! Num mergulho desesperado, afastou-se da fogueira e entrou
na escurido.
O mato fechado interrompeu seu vo. Abigail levantou-se, mancando,
com medo de tocar a perna. Cambaleando, tentou se afastar o mximo
possvel dos tiros e gritos, mas lhe parecia que teria de correr quilmetros
para escapar daquele caos. Ouviu patas de cavalo. Talvez a estivessem
perseguindo! De repente, todos os sons se suavizaram. Um sbito silncio
caiu sobre a mata e ela agora s ouvia a prpria respirao e gemidos de dor.
Sem foras, tomada de medo, abraou-se a uma rvore como se esta fosse sua
ltima amiga na terra. Apoiando o peso na perna boa, deslizou para o cho e
ps a mo no tornozelo.
Oh, no! murmurou, sentindo o sangue viscoso. Ento, na
escurido, ouviu um pio fnebre. Levantou-se o mais rpido que conseguiu,

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

com as costas pressionadas contra a rvore. Comeou a tremer, batendo os


dentes. Precisava encontrar um pau ou uma pedra para se defender no caso
de ser um animal. Tinha tambm de encontrar um jeito de chegar estrada
sem ser surpreendida pelos salteadores que haviam sobrevivido ao ataque
dos aborgenes. E, acima de tudo, tinha de sair viva para encontrar-se com
Duke! Prendendo a respirao, ouviu algo se arrastando no mato. Patas de
animal? Estendeu a mo e quebrou um galho seco, segurando-o como um
basto. Mas o que isso adiantaria contra um dingo? Mais perto, mais perto,
algo se aproximava com passos quase inaudveis. Ela mordeu o lbio,
lgrimas escorriam pelas suas faces. E se fosse um dos salteadores ou um
aborgene hostil?
Mulher de cabelos pr-do-sol? uma voz perguntou. Abigail virou a
cabea. Os passos no tinham vindo da direo para onde olhara.
Kula Kulalang?
Dois homens mal-acabados. Dois fugiram. Homens no vo mais
machucar mulher de cabelos como pr-do-sol ele falou num tom normal,
como se estivesse fazendo um relatrio.
Graas a Deus voc! Duke est por perto? Ou Earl? Onde est o resto
de sua tribo?
Kulalang como que se materializou perto dela. Recuperara o
bumerangue e a lana. A pintura branca o fazia parecer um esqueleto.
S Kulalang.
As foras de Abigail sumiram. Ela deslizou para o cho.
Tudo bem agora disse Kulalang, abaixando-se sobre ela, sem tocla. Meu amigo, seu homem, vou andando buscar.
Eles levaram todos os cavalos? Abigail falava com dificuldade por
causa dos tremores. No posso andar. Onde est Duke? Voc no pode me
deixar aqui sozinha. Os dingos vo me pegar.
Esperar em cima da rvore. Dingos no sobem. Meu amigo, seu
homem, vir quando tiver sol, no estrelas.
Ela no tinha escolha. Ficou s balanando a cabea, concordando.
Kulalang a salvara sozinho, quando estava certa de que havia dezenas de
aborgenes. Ele traria Duke. A dor j no era tanta. Sentia o tornozelo mais
entorpecido do que dolorido. Ela veria Duke. Ela teria de enfrentar Duke.
Sentia-se confusa, tonta. Seus preciosos planos arruinados. Mas esperar no
alto de uma rvore quando estava to atordoada
Kulalang tirou a faixa que tinha nos cabelos para amarr-la na perna de
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CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Abigail, como um torniquete. Ela continuava falando e ele se mantinha em


silncio.
Eu trouxe muitos presentes nos cavalos de carga, sabe? Uma coisa
para voc tambm, Kulalang, uma faca muito bonita. Comprei porque o vi
saindo com a caravana.
Kulalang enfaixou-lhe o tornozelo com tiras cortado do vestido azul sujo
e amarrotado, que ela estava usando solto e desabotoado, sobre a camisa de
homem.
Agora tudo sumiu, meu dinheiro tambm. Duke vai me esfolar viva,
ele ai, ai! Est doendo. Mas foi bom eu no trazer H.M., porque os homens
e os dingos iriam machuc-lo.
Abigail no saberia dizer como, mas Kulalang colocou-a numa forquilha
no alto da rvore. Ela sentia calor, um calor estranho porque no havia sol.
Agarrou-se ao tronco, desejando que fosse Duke. Percebeu ento que
Kulalang a amarrara a ele com cips. Mas as amarras em sua cintura eram
como as mos do Bruto e os homens, os homens
No! gritou.
Sem falar! Sem falar, mulher de cabelos como pr-do-sol. Espere sol
estar no alto do cu.
Ento ela ficou sozinha com seu medo na imensido da noite escura.
Agarrou-se rvore, desejando e fingindo que era Duke.
Abigail entreabriu os olhos. O sol estava no alto. Kulalang prometera
Todo seu corpo doa. A perna Ento ouviu vozes de homens.
Ela arregalou os olhos e tentou se sentar. No estava mais na rvore.
Duke! Kulalang trouxera o seu Duke!
Deite e descanse! ordenou Duke.
Abigail ficou olhando para sua boca, esperando mais palavras. Queria
abra-lo e beij-lo, mas viu os lbios fechados numa linha tensa enquanto os
braos musculosos a obrigavam a deitar. Estava na sombra e dois cavalos
pastavam perto. Nada da rvore onde evidentemente passara a noite e a
manh.
Voc teve uma febre contou Duke. Mas acho que j cedeu.
Sua voz era to fria e controlada que ela sentiu um aperto no corao. Por
que Duke no a tomava nos braos dizendo que agora estava tudo bem entre
eles? Agora que enfrentara terrveis perigos, que vira a morte de perto
conhecia o valor de cada minuto que tinham compartilhado.
Tentou pr tudo em palavras, mas a voz se recusava a sair.
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CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Duke colocou um pano mido em sua testa. Com um suspiro, Abigail


relaxou sob seus cuidados. Ele a amava. J dissera isso. Como se sentia feliz
em v-lo! Os eventos da noite anterior agora pareciam apenas um pesadelo
apavorante. Duke a protegeria contra tudo. Mas ele estava muito srio e ela
podia ver claramente a pulsao de uma artria no seu pescoo, que aparecia
quando estava muito, muito bravo.
Lamento o que aconteceu, mas eu tinha de vir, Duke.
Eu lamento tambm, mas falaremos sobre isso mais tarde. E lamento
tambm voc ter acordado porque precisamos tir-la daqui para o caso de
seus captores voltarem. A bala s a atingiu de raspo, mas voc perdeu muito
sangue.
No tenho como agradecer a Kulalang.
No tem mesmo resmungou ele. Voc se esforou o mximo
para ser morta me desobedecendo e no respeitando a mata e seus perigos.
Abigail ergueu-se num cotovelo e empurrou a mo de Duke com a
compressa.
Eu no me esforcei para ser morta! Estava com quatro guardas
armados
Que foram burros e se deixaram atacar por salteadores. Eu gostaria de
estrangul-los. Mal posso acreditar que voc veio at aqui quando no era
desejada!
Seu ingrato! S fiz isso para estar com voc, para ajud-lo na viagem!
gritou Abigail, apesar da dor de cabea.
Me ajudar? zombou Duke e inclinou o rosto to perto dela que
Abigail teve de se deitar. J foi ruim o bastante eu me apaixonar por voc e
depois ficar me preocupando com seu bem estar em Sidney. Mas aqui
Agora que estou com voc, vai dar tudo certo. Eu pagarei pelas coisas
que usarei no caminho e o ajudarei com meu trabalho!
Imagine! zombou Duke. Este um mundo diferente, Abigail, um
mundo que voc no conhece. E ele pode ser muito cruel para quem no
toma cuidado!
No venha com sermes! protestou Abigail, furiosa com a atitude
fria de Duke. Por que ele no se mostrava encantado por v-la com vida e no
gritava de alegria em vez de clera? Alm disso, voc me disse a mesma
coisa no navio e eu me sa bem at agora, no ?
Verdade? Duke levantou-se e ps as mos na cintura. A barba de
um dia e as sombras escuras sob seus olhos o faziam parecer ainda mais
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

sisudo. Depende do ponto de vista, lady Abigail. Pela primeira vez tenho
de concordar com os Godfrey-Bennett. Voc fez uma baguna e tanto!
A raiva sugou o resto de energias de Abigail. Ela sentia-se tonta s por
ter estado olhando feio para Duke. Como ele se atrevia a repreend-la quando
passara por momentos to difceis e talvez estivesse ainda sangrando? Ia lhe
mostrar que no precisava dele, nem agora nem nunca!
Tentou se levantar, mas a dor no tornozelo foi como uma punhalada.
Ficou imvel por um momento, pensando que dali a pouco conseguiria, mas
suas plpebras se fecharam. Bem, assim que estivesse em companhia de gente
s, como Grace e Earl, iria lhe mostrar!
Suspirou e tentou mudar de posio. Duke iria lhe pedir perdo antes
que terminasse com ele! Quanto a esperar que ele se casasse com ela, ridculo!
Talvez nunca mais quisesse ser uma noiva de Braden. A no ser que Duke
suplicasse, implorasse, no o queria mais depois de sua cruel atitude, quando
ela planejara uma reunio to diferente.
Ouviu os homens mexendo em selas e arreios, talvez se preparando para
montar. Kulalang disse algo a Duke em sua voz nasal e cantada. Ela tambm
tinha muitas coisas para dizer a Duke. Precisava tambm agradecer a
Kulalang, mas o que acontecera a deixara to tonta
Segure o cavalo enquanto a ponho na sela ordenou Duke a
Kulalang.
Ele pegou Abigail com cuidado, grato pelo sono pesado que no a
deixaria sentir muita dor. Equilibrou-a na sela e depois montou, puxando-a
para junto do corpo. O contato fez uma onda de desejo percorrer suas coxas,
deixando-o ainda mais furioso. Kulalang, que detestava cavalgar, insistiu em
ir andando, levando a outra montaria pelas rdeas.
Encontrei gua para os cavalos l atrs informou Kulalang, fazendo
um gesto largo na direo da mata. A nascente agora est assombrada
pelos espritos dos homens que pegaram mulher de cabelos como o pr-dosol.
Duke apertou Abby contra o corpo, olhando para seu rosto plido. O
simples pensamento do que poderia ter lhe acontecido o afligiu com um
terror que impulsionou sua clera. De repente ele ouviu um barulho distante
mas bem conhecido.
Cangurus, muitos deles disse a Kulalang.
Sim, muitos malu. Nossos irmos vieram nos ver. Muitos anos antes,
Kulalang ficara observando de uma das cavernas beira da lagoa o jovem
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Duke Braden, ento com apenas doze anos, cuidar de um canguru ferido.
Essa atitude forjara o vnculo de confiana que passara a uni-los. Kulalang,
que via no malu o seu totem, adotara o rapaz como irmo.
O bando de cangurus veio se aproximando, levantando uma grande
nuvem de poeira. Eram uns cinqenta, pensou Duke, e Kulalang, como
sempre, estava certo. Os gigantes saltadores de cor cinzento avermelhado se
dividiram, dando a volta em torno deles, como se respeitassem aqueles que
os honravam.
O silncio voltou a reinar. Abigail se mexeu e, ainda adormecida, levou a
mo cabea. A poeira assentou, mas os confusos sentimentos de Duke
estavam longe de se assentar.
Maldio pensou ele, estava inclusive com raiva de si mesmo por t-la
repreendido, mas no conseguira se conter. Ela nunca o obedeceria? E ele que
estivera preocupado com o bem estar dela na civilizada Sidney! Abigail
poderia ter sido estuprada e morta pelos salteadores se Kulalang no
chegasse a tempo. E fora uma bno Kulalang encontr-la.
Alguns aborgenes tinham o costume de matar mulheres
desacompanhadas, mesmo se fossem de suas prprias tribos. Se Abigail
tentasse fugir para o mato, como dissera enquanto estava delirando de febre,
os dingos a teriam atacado ou ento ela ficaria vagando sem rumo at morrer
de inanio, como acontecera com tantos antes dela.
Olhou para o rosto de Abigail e viu gotas de suor sobre o lbio superior.
Esperou que no fosse a febre voltando.
Kulalang, acho melhor eu parar por aqui para ela descansar. Voc vai
ficar conosco?
Eu fico. Pare ali acrescentou o aborgene, indicando um bosque de
bambus. No tem nascente, mas tem gua.
Duke dirigiu o cavalo para o bosque. Nesse instante tomou uma deciso.
No ia deixar passar a oportunidade de ensinar algumas coisinhas a lady
Abigail. Mesmo salva da morte por pouco, ferida, desgrenhada e tonta, ela
ainda estava convencida de que agira certo ao vir at ali.
E ela dissera que estava disposta a pagar pela sua estadia. Ora, no
precisava mais nada do que v-la exibindo sua fortuna e parentesco com os
Godfrey-Bennett em Bathurst! A augusta srta. Abigail precisava aprender a
ter respeito pela mata e algumas coisas sobre ela que Kulalang fora lhe
ensinando ao longo dos anos. Sim, era isso que tinha de fazer! Assim ela
parada de ignorar seus desejos e os limites da racionalidade s para fazer as
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

coisas sua moda. Alm disso, a idia de que Abigail conseguiria fazer as
coisas sua moda, levando-o para onde ela queria, no lhe dando escolha, o
aterrorizava. O pior era que ele a desejava. Abotoara seu vestido sujo e
rasgado nas costas, mas desejando o tempo todo tir-lo, mesmo depois do
que ela passara com os bandidos. Onde tinha ido parar o controle que exercia
sobre sua vida antes de Abigail entrar nela com seu jeito atabalhoado?
Droga! rosnou.
Abigail abriu os olhos e segurou-o com mais fora antes de acordar de
vez e se enrijecer em seus braos.
Voc no precisa me segurar. Posso montar.
Duvido.
Onde estamos?
Voltando. melhor descansarmos.
Sonhei que estava ouvindo tambores. Parecia um corroboree.
Foi um bando de cangurus explicou Duke, tentando evitar os olhos
de Abigail. Os cabelos ruivos, soprados pela brisa, entraram em sua boca e o
fizeram estremecer de desejo. Era impressionante como seu corpo respondia
to rpida e poderosamente ao dela, mesmo quando queria por toda a fora
manter-se frio e impassvel, pelo menos at ela admitir que no devia ter
vindo. Se voc estivesse sozinha, eles a teriam esmagado como uma
panqueca disse, comeando a primeira lio.
Duvido respondeu Abigail atrevidamente, apesar da fraqueza que
sentia. Pegou o pulso de Duke e afastou a mo que ele pusera em sua coxa,
sobre o tecido fino do vestido.
Abigail dormiu a tarde toda, mas j estava se sentindo melhor quando
anoiteceu. O que a aborrecia era o jeito brusco de Duke e o silncio de
Kulalang. Eles haviam acampado perto do bambuzal. Os uivos distantes dos
dingos tinham comeado de novo, mas agora ela confiava no fogo e nos dois
homens que a acompanhavam para livr-la dos perigos.
Sabe, Abigail comeou Duke no tom sonoro que estava usando com
ela desde a manh , voc precisa aprender a respeitar este territrio ainda
selvagem.
Eu gosto daqui. Acho tudo bonito, sua prpria moda. Mesmo depois
de tudo o que aconteceu, continuo gostando teimou Abigail, enquanto
tomava um gole de gua do cantil, irritada por precisar dele. Tenho certeza
de que eu aprenderia muito bem a viver aqui se no fosse por esta perna.
Sim, esse que o problema. Duke passava toicinho de carneiro
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

num pedao de damper torrado. Aqui ningum est livre de um acidente


inesperado. Voc poder se ver sem gua, seu cavalo poder quebrar uma
perna numa toca de animal, de repente pode haver uma inundao ou um
incndio. Aqui os elementos so hostis.
Igualzinho a um homem hostil furioso com uma mulher que quer
detestar, mas no consegue.
Duke olhou feio para ela, depois acrescentou:
Voc precisa de mim, Abigail. Confesse. Voc depende de mim para
obter gua e comida, para manter essa sua vida de seleta mimada.
Eu no sou dependente de voc, Duke Braden! Abigail estava quase
chorando. Por que ele tinha de ser to mau s porque ela o desobedecera?
Eu eu tenho Kulalang para me ajudar.
Ah, ah, s porque ele pensa em voc como minha mulher, no
mesmo, Kulalang? O aborgene s encolheu os ombros. Era sbio demais
para entrar naquele combate de vontades. Mas, j que voc acha isso, por
que no pede para Kulalang lhe dar um pouco de sua comida?
isso mesmo que vou fazer. Ele no orgulhoso demais para aceitar
meus agradecimentos e uma promessa de que ser recompensado depois,
no , Kulalang?
Um outro erguer de ombros. Duke no deu a Abigail o pedao de po
com toicinho. Encostou-se na sela e comeou a comer ele mesmo. Enfiou o
cantil entre as coxas, como para dizer, se voc quer, venha busc-lo. Depois
bocejou e espreguiou-se, to obviamente entediado que Abigail sentiu
vontade de estrangul-lo. Por um instante, a raiva que fervia dentro dela
quase a fez se esquecer do tornozelo latejante.
Kulalang, lady Abigail gostaria de compartilhar de seu jantar e o
recompensar regiamente quando e se acabar encontrando o caminho de
volta para Sidney e a me Inglaterra. O que voc est comendo esta noite meu
amigo? Kulalang apontou para uma massa amarelada parecendo um pudim,
que trazia dobrada dentro de uma folha. No pareceu to mal para Abigail,
algo como um creme Iamata virgem. Gostaria de comer tudo, s para
mostrar a Duke Braden o que achava de seus sermes.
Ah, parece delicioso prosseguiu Duke. Quer um pouco, Abigail?
Eu no estou com muita fome mentiu ela. O que isso? .
Como eu j disse, leva um tempo at um branco se adaptar aos
costumes desta terra disse Duke, num tom professoral. Isso a um
pur de larvas gordas e amarelas. Se estivssemos perto de uma nascente de
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

gua, Kulalang lhe fritaria alguns girinos ou serviria um refresco feito de


formigas verdes, que vem sendo um alimento bsico para os aborgenes h
muitos sculos. J comi essas coisas e posso lhe garantir que so gostosas.
Eu no Obrigada, Kulalang. Abigail, com um sorrisinho
amarelo, tentou ignorar a expresso de zombaria de Duke enquanto Kulalang
lhe estendia a folha com a comida.
Por que ele a estava tratando desse jeito? Abigail levantou-se e apoiandose no galho em forma de Y que Duke lhe cortara para servir de muleta,
mancou at onde estava sua cama improvisada e enrolou-se num cobertor.
Sentou-se de costas para eles, no se preocupando mais em manter a espinha
ereta, num gesto de desafio. Estava com frio, fome, sede e dolorida, e no s
fisicamente. Lutando contra as lgrimas, no olhou para trs ao ouvir os
homens conversando baixinho nem quando passos se aproximaram.
Abby, pegue disse Duke.
Ela levantou a cabea para olh-lo. O fogo atrs dele delineava sua
silhueta viril, com ombros largos e quadris estreitos. Ele lhe entregou um
pedao de bambu.
uma arma para eu afastar dingos ou homens homens hostis?
gua para beber. Ela se acumula no interior do caule. Se voc quiser
beber mais ou se lavar um pouco, vou cortar outros. Olhe, sei que voc est
cansada e com dor. No quis me divertir sua custa agora h pouco.
Mas se divertiu retrucou Abigail, porm pegou o bambu e levou-o
aos lbios. A gua era doce e fresca.
Olhe, Abigail, s quero que voc aprenda que aqui no pode ficar na
dependncia de ningum. No existe um mordomo para trazer mais ch com
torradas como na bela Inglaterra.
Se eu quisesse uma vida de luxo, voltaria para l. Mas j lhe disse que
no tenho medo de enfrentar a vida aqui. Nem um pouquinho!
Duke voltou a endurecer o corao. Por que continuava desejando
ardentemente essa mulher quando ela era mais vinagre do que mel? Sua
simples presena o fazia queimar como se estivesse deitado na fogueira.
Queria acarici-la, abra-la, possu-la. Se houvesse um poo de gua por
perto, se atiraria nele de roupa e tudo para se acalmar.
Parabns por no sentir medo de nada aqui no mato disse,
sarcstico. Mas se eu fosse voc, chegaria mais perto do fogo. Ele ajuda a
espantar dingos e cobras.
Cobras! Abigail tentou levantar-se com a ajuda da muleta e quase
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

caiu.
Duke amparou-a, passando a mo em torno de sua cintura e segurandolhe a mo livre. Depois abaixou-se para pegar o cobertor. At que enfim
conseguira assust-la, pensou.
Abigail deixou-se conduzir. Gostaria de no se sentir to confusa. Apesar
de querer se mostrar forte e decidida, ansiava por ficar mole nos braos de
Duke, confessando sua fragilidade.
Onde est Kulalang? perguntou, ao chegarem perto da fogueira.
Ele foi dormir sozinho informou Duke. Idia dele, no minha.
Por favor, ponha o cobertor aqui pediu Abigail, tentando um tom
despreocupado e indicando um lugar onde ficaria separada dele pela
pequena fogueira.
Pelo menos essa seca impede o aparecimento de moscas varejeiras
prosseguiu Duke.
Ele ainda estava tentando impression-la, pensou Abigail. Resolveu
ignor-lo, se pudesse. Se conseguisse deitar, talvez a exausto dominasse a
fome de seu corpo por comida e pelo homem que tinha sua frente.
Observou-o com desconfiana enquanto ele desenrolava um pedao de corda
e fazia um crculo com ela em torno de sua sela e cobertor.
Ela odiava lhe dar a satisfao de lhe explicar o ritual, mas sua
curiosidade falou mais alto.
Isso uma superstio aborgene?
A corda? No. As varejeiras no gostam da seca, mas cobras no ligam
para ela. E cobras no gostam de se arrastar sobre coisas speras, como a
corda. Mas no se preocupe, as venenosas esto em minoria aqui.
Voc voc tem uma outra corda para mim? Ela esqueceu-se de
sua deciso de permanecer impassvel.
Claro sorriu Duke. Deixe-me coloc-la em torno de seu cobertor,
j que voc est com a perna machucada.
Ele ganhara uma batalha, pensou Abigail, mas recusou-se a admitir a
derrota. Afinal, Kulalang estava por perto e viria em seu socorro se algo
realmente terrvel acontecesse.
Tome disse Duke, depois que terminou a tarefa e voltou a sentar-se
em seu cobertor. melhor voc comer este po ou ele estar mofado pela
manh.
Sem pensar em mais nada, Abigail ficou de joelhos para pegar o grande
pedao de damper com toicinho. Ento, quando seus dedos se tocaram
192

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

rapidamente por cima das chamas, deu-se conta de que arma poderia usar no
caso de Duke querer continuar com seu joguinho. Sim, ele conhecia muito
mais o mato do que ela; vivera a vida toda em torno dele e aprendera muito
com Kulalang. Mas ela estava com uma vantagem. Agora mesmo vira o
desejo brilhando claramente em seus olhos. Sim! Duke ainda a queria, mas
estava tentando faz-la se desculpar por ter feito o que ele considerava ser
uma tolice. Queria uma rendio sem condies! Ora, isso nunca aconteceria
antes de ele pedir desculpas por ter sido to malvado!
Esperando que Duke no desconfiasse do que ela realmente pretendia,
Abigail levou um bom tempo comendo o po e lambendo os lbios e dedos.
Hum, estava delicioso, obrigada murmurou, consciente dos olhos
que, mais quentes do que o fogo, a contemplavam das sombras. Limpou os
dedos na relva e comeou a pentear os cabelos com eles, sacudindo as mechas
para faz-las brilhar como cobre lquido luz das chamas. Depois,
espreguiando-se, comeou a comentar o encantamento sensual que lhe
provocava a beleza da noite.
A voz de Duke quebrou-se mais de uma vez durante as respostas. Ele
continuou imvel como uma esttua at Abigail dizer que ainda sentia frio.
Ento lhe atirou um outro cobertor e deitou-se, enrolando-se no seu. Abigail
ouviu sua sela ranger enquanto ele procurava uma posio para a cabea e
ombros.
Se voc ouvir sons arrastados, talvez seja apenas uma colnia de
nesquias murmurou ele roucamente.
Abigail no tinha a menor idia do que seria um nesquia, mas no ia se
deixar assustar por um outro truque, principalmente no agora quando
estava por cima. Quase podia sentir o calor e o desejo que emanavam de
Duke. O problema era que ela tambm estava louca pelas carcias dele.
No me incomodo com nesquias disse, num tom indiferente,
rezando para ele ter inventado aquele bicho.
O nome lhe parecia incrivelmente ridculo. Boa noite, Duke.
Como est sua perna?
Na verdade, est rgida e inchada, e lateja um pouco. Eu gostaria de
algo para alivi-la, se que voc me entende.
Abigail ouviu-o virar sobre o cobertor, dando as costas para ela e
prendeu a respirao.
Sim concordou ele, num tom estranho. Eu j levei um tiro.
E daqui a pouco vai levar outro, se no confessar que precisa de mim,
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

pensou Abigail. Ela sentia-se ao mesmo tempo feliz e culpada por recorrer a
esse tipo de jogo sensual contra ele. Mas estava envolvida numa luta muito
importante: por esse homem, essa terra, Earl e Grace, por uma vida onde
poderia ser Abby Rose e no lady Abigail, a no ser que isso fosse capaz de
ajudar a causa de Duke. Sua prpria causa agora era ganhar a pequenina
guerra em que os dois estavam combatendo.
Forou-se a ficar imvel e finalmente acabou pegando no sono.
Duke ficou acordado por muito tempo, ouvindo os rudos da noite e a
respirao de Abigail. Sentia-se a ponto de explodir. Se ela tivesse dito mais
uma nica palavra sedutora, teria se atirado para o outro lado da fogueira.
Era estranho dormir ao ar livre sem o rebanho inquieto e barulhento ao qual
havia se acostumado e sem a obrigao de acordar para pegar seu turno de
guarda. Mas finalmente adormeceu, s para ser acordado pelos gritos de
Abigail.
No! No! Tem sangue na minha perna. O homem! O homem!
Ele saltou sobre a fogueira e num instante estava ninando-a em seus
braos.
No! No! ela voltou a gritar, socando-lhe o peito e tentando
arranhar seu rosto antes de acordar e perceber que tinha tido um pesadelo.
Abby, Duke! Duke! Ele soltou-a para no assust-la ainda mais,
mas Abigail piscou, aflita, e depois atirou-se contra ele.
Oh, Duke, Duke, eu pensei
Est tudo bem. Descanse agora. Os dois se abraaram com ardor.
Quando tudo aconteceu, eu eu tive medo de no v-lo de novo.
Estou aqui, querida, estou aqui. Nunca mais vou deixar que algo ruim
lhe acontea prometeu Duke, antes de perceber o que estava fazendo.
No enquanto eu estiver por perto emendou. Amanh, quando
chegarmos caravana, voc poder ficar junto de Grace e os guardas o tempo
todo.
Acho que Grace e Earl no vo gostar muito dessa idia nas longas e
frias noites como esta replicou Abigail, agora bem acordada e voltando
carga.
Um tanto sem jeito, os dois se afastaram do abrao desesperado e
sentaram-se, mas suas mos ainda se tocavam.
Est muito frio comentou Duke. Vou aumentar a fogueira. No,
tive uma idia melhor.
Se ele tivesse lhe pedido para deitar nua ao lado dele, Abigail teria
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

aceitado no mesmo instante. O que mais queria da vida era sentir a fora,
segurana e amor que poderia extrair daquele corpo quente e musculoso.
Mas Duke comeou a cavar uma vala com sua muleta improvisada. Primeiro
fez uma comprida e depois, a uns trinta centmetros de distncia, cavou a
outra.
O que voc est fazendo?
Um outro truque aborgene. Veja, vou colocar as cinzas quentes nessas
valas e depois as cobrirei com uma camada de terra. Ento deitaremos em
cima e nos aqueceremos.
Ele fez o que dissera e depois ajudou-a a deitar.
Hum, que gostoso sorriu Abigail. Uma delcia.
O nico defeito que voc vai se sujar de terra, mas vale a pena.
Mais suja do que estou, impossvel observou Abigail, enquanto
Duke a cobria com dois cobertores. Tenho certeza de que agora vou dormir
sem pesadelos.
Duke atiou o fogo e as chamas se tornaram mais altas, delineando-lhe o
perfil com sua luz amarelada. Abigail sentiu vontade de desenh-lo, usando
os dedos para acompanhar os traos viris de seu modelo. Ento lembrou-se,
pela primeira vez, do material de desenho que perdera, com o qual pretendia
retratar tudo o que via, para mais tarde mostrar os quadros a Squire.
Obrigada por tomar conta de mim aqui, Duke murmurou.
um prazer disse ele, inclinando-se sobre ela. Abigail enrijeceu-se
em expectativa. Estava certa de que Duke iria beij-la. Sorriu. Viu-o hesitar. O
potencial de seu poder para abal-lo a arrepiava. Depois ele estragou tudo.
E de agora em diante voc vai fazer o que eu digo para se manter fora
de encrencas!
Furiosa, Abigail fechou os olhos e a boca. Quase conseguiu ouvir os
dentes de Duke rangendo enquanto ele se acomodava em sua prpria cova.
Ficaram ali, lado a lado, meio enterrados.
Ela estava to linda! pensou Duke. Mesmo rasgada e suja, com os
encantadores cabelos ruivos cheios de terra. No tinha como agradecer a
graa de ela no ter sido maltratada pelos ladres
Fez parar o pensamento para no mais se deixar capturar pela raiva. Mas
j fora capturado por Abigail e no tinha certeza se encontraria uma
escapatria, ali ou em qualquer outro lugar, mas tinha de se esforar para
descobrir
Saiu de seu devaneio quando a mo de Abigail venceu a pequena
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

distncia que os separava para tocar-lhe a perna. Tencionou os msculos do


abdmen para levantar a cabea e ombros para olhar para ela. Abigail parecia
estar dormindo, mas seus dedos tinham se acomodado bem alto em sua coxa,
perto da virilha. Nunca mais dormiria, nunca.
Mas de madrugada, quando o fogo se transformou em cinzas, Duke
Braden tinha sido vencido pelo sono.

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CAPTULO XIV

No final da tarde seguinte, Duke e Abigail avistaram o acampamento dos


Braden e aceleraram os passos dos cavalos. Quando Grace os viu, saiu
correndo de perto dos carroes, acenando entusiasmada.
Earl! Earl! Eles chegaram! gritou por cima do ombro. Kulalang
nos contou tudo! Oh, srta. Abigail quer dizer, Abigail, como bom v-la!
Earl tambm veio correndo. Antes que Duke pudesse desmontar, j
estava tirando Abigail do cavalo.
Cuidado com a perna avisou Duke, enquanto as mulheres se
abraavam.
Abigail estava com os olhos marejados, comovida com a calorosa
recepo. Duke fora ficando cada vez mais formal medida que se
aproximavam do acampamento. Ele se irritara por ter dormido at mais tarde
e depois a fizera se apressar. Durante todo o percurso mantivera a arma na
mo, dando a impresso de que esperava o ataque de salteadores a qualquer
momento. Agora tinha o rosto inescrutvel. Como gostaria que ele tivesse
agido como o irmo e a cunhada!
Foi simplesmente terrvel o que aconteceu! disse Grace enquanto
ajudava Abigail a caminhar at os carroes.
Mais terrvel o que poderia ter acontecido! exclamou Duke com
voz to alta que as mulheres se viraram para trs. Depois Abigail comeou a
andar de novo e Grace, um tanto incerta, a alcanou.
O mais terrvel o que vai acontecer se esse homem e eu no nos
entendermos desabafou Abigail, sentando num banquinho. Fez um relato
sobre o ataque dos salteadores e expressou sua preocupao por ter sido
obrigada a deixar para trs seus guardas mortos e feridos. Duke disse que
os dois que sobreviveram provavelmente encontraro a estrada e sero
ajudados por algum passante. De qualquer forma, Kulalang voltou para ver
se os encontra. Estou rezando pela segurana de Sam e Clemmie. Depois
contou sobre o desentendimento entre ela e Duke, que continuava pior do
que nunca. Fui humilhada em mais de uma maneira, minha amiga. Este
vestido estragado e os sapatos so tudo o que possuo neste instante.

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Grace ficou chocada.


Mal consigo acreditar, sendo voc uma dama e tudo o mais. Ela
balanou a cabea. Mas nunca foram as roupas que fizeram de voc uma
dama. Uma coisa me deixa contente, agora posso ajud-la da mesma forma
que me ajudou no navio, quando meu vestido se sujou de tinta. Vou pegar
algumas roupas para voc. Sou mais baixa e a saia vai mostrar um pouco de
perna, mas ningum vai reparar.
Como uma criana excitada, Grace subiu no carroo e em seguida
voltou com um vestido de algodo cor-de-rosa.
Este vai combinar com seus cabelos.
Acho que a esta altura estou grisalha, Grace. E parece que andei
tomando banho de poeira.
Temos dois barris de gua l atrs. Agora vou ajud-la a se lavar antes
de cuidar do jantar dos rapazes. Grace fez Abigail subir no carroo e
depois encheu uma tina. Lembra-se de quando voc pediu a Duke para eu
ser sua criada de quarto?
No minha criada, Grace, mas minha amiga.
Claro, claro. E agora seremos amigas a vida toda. Deus abenoe Grace,
pensou Abigail, enquanto conversavam animadamente. As horas boas e ruins
que passamos juntas solidificaram nossa amizade. Se ao menos eu e Duke no
discutssemos tanto! s vezes duvidava se haviam feito progresso desde que
tinham atravessado juntos dois oceanos at agora, quando estavam para
atravessar as montanhas. Pela extremidade do carroo podia ver as Blue
cobrindo o horizonte entre o acampamento e as nuvens. Imponentes, imveis,
desafiando-a a atravess-las, exatamente como a grande barreira que havia
entre ela e Duke Braden.
Agora procure descansar um pouco sugeriu Grace, interrompendo
seus pensamentos. Tenho de fazer o damper para o jantar.
No, eu no conseguiria descansar agora, Grace. Estou aqui para
ajudar de todas as maneiras possveis. E fazer o damper um bom meio de
comear!
Cerca de meia hora depois, Duke entrou no crculo formado pelos
carroes. Lanou um olhar para Abigail, inclinada sobre uma mesa
improvisada ao lado de Grace. Ao virar-se, Abigail o viu observando-a de alto
a baixo, dedicando um especial interesse aos seus tornozelos expostos. Grace
parou de tagarelar.
No force demais essa perna falou Duke. Mas estou contente por
198

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

ver que voc a est usando. Ele no se aproximou, mas Abigail achou que
seus olhos pareciam mais azuis do que nunca devido ao reflexo das
montanhas.
Eu lhe disse que pretendia pagar pela minha estadia informou
Abigail, depois de um silncio embaraoso. Vou me encarregar do damper,
embora no tenha nenhuma experincia em cozinha. O que sei fazer direito
cavalgar, por isso vou dizer a Earl que gostaria de ajudar a conter os
carneiros.
Vai ser perigoso demais quando chegarmos s escarpas de arenito.
Isso trabalho para homem.
Homens fazem muitas coisas aqui que no aprovo e pretendo mudar!
gritou Abigail, vendo-o comear a se afastar. No queria ter perdido a
pacincia, mas era impossvel conversar civilizadamente com ele. E
pretendo comear com voc, Duke Braden, o grande porta-voz que defende a
igualdade para todos! acrescentou, enquanto ele desaparecia de vista.
Meu Deus! murmurou Grace. Eu no teria coragem de falar com
Earl desse jeito, mesmo sendo casada com ele.
Droga! resmungou Abigail, socando a massa para o damper. Ele
me tira do srio! Est decidido a me mostrar que no combino com esta vida
e
E voc o ama tanto que mal consegue respirar quando Duke est por
perto terminou Grace suavemente.
Infelizmente verdade! Abigail gemeu e voltou a descarregar sua
irritao na massa.
A sova que Abigail deu na massa foi apenas o primeiro erro. Grace veio
explicar como deveria cuidar dela durante o cozimento, mas Abigail estava
to nervosa que mal prestou ateno. Finalmente conseguiu dividir a massa
em quatro pes grandes e redondos com o auxlio do fundo de uma
frigideira. Depois se preparou para ass-los, desejando ter ao menos uma das
ajudantes de cozinha de Fairleigh para auxili-la, pois Grace estava muito
ocupada para repetir as instrues.
Aliviada por ter alguma ajuda, Grace cuidava do ensopado de carneiro,
preparado num grande caldeiro, e punha a gua ferver para o ch. Enquanto
esperava o damper assar, Abigail encarregou-se de cortar as frutas secas e
colocar os pratos e canecas sobre a prancha que servia de mesa. Os homens
viriam aos poucos, quando pudessem deixar suas tarefas.
Quando Abigail foi pegar os pes que tinham ficado assando dentro das
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

cinzas, tentou limp-los como Grace lhe ensinara. Todavia, as cinzas estavam
entranhadas na casca.
O que ser que deu errado? perguntou, mostrandoos a Grace.
Nossa! Est assado em alguns pontos e melado em outros.
Abigail ficou extremamente frustrada. Agora daria outra oportunidade
para Duke caoar dela como a intil lady Abigail diante de todo mundo!
Mas eu enfiei a faca, como voc me ensinou, e ela saiu limpa!
choramingou.
Vai ver que voc pegou um dos lugares cozidos. Algo deve ter
acontecido durante a preparao da massa.
No podemos fazer alguma coisa rpida para hoje e tentarmos fazer o
po direito amanh?
Bem que eu gostaria, mas nossa farinha e sal esto medidos para a
viagem. Alm disso, os rapazes vo querer seu damper. Grace diminuiu a
voz, como se os carroes tivessem ouvidos. Inventaremos uma desculpa
qualquer. Diremos que passou do ponto, por exemplo.
Abigail sentiu um n no estmago quando se sentou no banquinho perto
do caldeiro para servir o ensopado medida que os grupos de homens iam
chegando. Suou de nervoso quando cortou os pedaos do damper cinzento e
embatumado, que deveria ter crescido pelo menos mais cinco centmetros.
Os primeiros homens no deixaram de notar.
Algum esteve usando este damper para praticar tiro ao alvo, Sra.
Braden?
Acho que as ovelhas correram com ele na boca quando se desgarraram
umas horas atrs, no , Joe?
Acho que Earl e Grace so to felizes por causa do damper que ela faz
caoou um outro pastor.
No foi Grace quem fez o po, cavalheiros anunciou Abigail,
achando melhor fazer sua penitncia pblica antes de Duke chegar.
Ela ouviu murmrios, risadinhas e assobios. Dois dos homens mais
brincalhes comearam a atirar seus pedaos de po como bolas, dizendo
algo sobre envenenar o prximo dingo que se atrevesse a chegar perto dos
carneiros. Outros s ficaram olhando feio. Abigail sentia-se mortificada por
ter servido uma coisa to ruim para homens famintos, que tinham passado a
tarde inteira trabalhando, mas seu orgulho a impediu de ir se esconder no
carroo. Ia aguentar firme, desculpar-se com todos menos com Duke se
ele se atrevesse a critic-la em pblico e pediria uma segunda
200

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

oportunidade.
Mas Duke e Earl se aproximaram antes de ela poder dizer qualquer
coisa. Primeiro olharam intrigados para o damper. Depois Duke levantou a
cabea para encontrar o olhar desafiador de Abigail.
Voc fez isto de propsito? perguntou Duke.
Fiz o melhor possvel respondeu ela, altiva.
E, mais uma vez, no foi o suficiente.
Isso a fez calar, mas sua vontade seria atirar o ensopado na cara dele e
sair correndo, chorando, para o carroo.
Grace levou um bom tempo para acertar o ponto disse Earl
bondosamente, mas Abigail podia ver que ele tambm estava irritado com o
que encontrara depois de um dia de trabalho duro. Ele foi sentar-se no cho
perto de Duke e olhou vrias vezes para o prato antes de comear a comer.
Homens, tenho uma coisa a dizer! comunicou Abigail, com voz
trmula. Lamento se o damper no saiu do modo como vocs esto
acostumados. Tambm no sou uma pessoa acostumada com esta vida, mas
gostaria muito de ajudar a tanger os carneiros. Sei montar bem e desejo muito
ser til. Por favor.
Quase todos pararam de comer e olharam para Duke. Ele corajosamente
mordeu e mastigou um pedao de po com molho e depois pigarreou.
Abigail mordeu o lbio, esperando pela observao mordaz que no poderia
faltar.
Ora, o damper no est to ruim assim disse ele. Os pedacinhos
mais moles at que chupam bem o molho. Alm disso, estivemos comendo
poeira por tanto tempo que nem se consegue sentir o gosto das cinzas. O que
me diz, Earl?
Temos de ter pacincia com os novatos ajuntou Earl, depois de
trocar olhares com Grace. Ningum nasceu sabendo. Quando
atravessarmos as montanhas, seremos todos novatos e vamos querer novas
oportunidades.
Lgrimas de alvio e gratido marejaram os olhos de Abigail. Estava to
rgida que nem conseguiu sorrir. Quis dizer alguma coisa, mas no encontrou
a voz. Apertava as mos com tanta fora que tinha os dedos entorpecidos.
Earl e os outros homens no tinham ficado to irritados como imaginava e,
quanto a Duke Com os olhos brilhantes conseguiu dar um sorrisinho
trmulo para ele.
E quanto a tanger os carneiros prosseguiu Duke , s se algum
201

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

estiver sempre ao seu lado. Vai ser bom t-la conosco, porque assim Grace
ficar encarregada do po.
Todos riram. A tenso quebrou. Grace abraou Abigail.
Duke, obviamente no querendo fazer mais concesses, inclinou-se sobre
a comida. Quando os homens devolveram os pratos, no havia nenhum resto
de damper neles. Talvez, pensou Abigail, na escurido alm das fogueiras,
eles haviam sido atirados para nesquios, cobras e dingos.
A difcil subida pela trilha tortuosa comeou. Se algum quisesse
ultrapassar a caravana na estrada estreita ou se um carroo estivesse
descendo para a plancie, os nervosos carneiros tinham de ser tangidos para
os acostamentos beira de ravinas ou para as pedras das encostas. O primeiro
dia deixou todos exaustos, mas Abigail estava entusiasmada porque os
homens a haviam aceitado sem um resmungo. Manter as ovelhas em fila ou
pescar cordeirinhos desgarrados com longas varas ou cordas lhe pareceu
muito mais fcil do que preparar um damper.
Na hora do jantar, Kulalang apareceu trazendo a notcia de que Samson
Reilly e Clemmie o irmo de Catty, tinham conseguido voltar para a estrada e
estavam viajando para Sidney num carroo de suprimentos. O aborgene
continuava indo e vindo, mas nunca dormia com a caravana.
Quando terminou de ajudar Grace a servir e lavar a loua, Abigail
sentou-se luz de um lampio para desenhar. Pedira a Earl para lhe ceder
algumas folhas do livro de registros e as dividira em oito pedaos. Queria
fazer uma surpresa para os homens, retratando-os um a um.
Na tarde do terceiro dia de subida, eles pararam num plat para
acamparem. Abaixo deles estavam os contrafortes e a extenso verde
acinzentado do mato e, muito alm, os distantes rios e vales de onde tinham
comeado a viagem. Pela primeira vez em dias Abigail e Duke tiveram uns
momentos sozinhos. Ele parecia tenso e cansado.
Kulalang vai voltar daqui informou, sem um cumprimento, mas
examinando-a de alto a baixo com um olhar vagaroso, como no fazia h
algum tempo.
Eu nem sabia que ele ainda estava conosco.
Ele vai e vem como um anjo protetor.
E como se eu no soubesse disso! Gostaria de me despedir dele e
agradecer de novo por me salvar a vida.
Duke concordou com um aceno de cabea e conduziu-a por uma trilha
em torno das rochas at onde Kulalang estava sentado, olhando para a
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

plancie. Ele usava roupas cedidas pelos homens, como uma concesso ao
vento frio. Tinha uma sacola pendurada no ombro, o bumerangue no cinto e
carregava a lana numa das mos. Abigail ouviu um barulho de gua, olhou
para cima e avistou uma cascata. Depois, virando-se para o outro lado, viu
um arco-ris.
Olhem! Boa sorte para o futuro!
Significa perigo, no boa sorte disse Kulalang.
No diga isso, meu amigo. Duke pegou no ombro do aborgene.
Ele est nos dizendo que ainda temos muito cansao pela frente antes de
chegarmos ao outro lado.
Em silncio, os trs ficaram olhando para o panorama iluminado pelos
ltimos raios do sol. Duke odiava despedidas, mas foi a beleza do momento e
a presena de seu velho amigo e da mulher que era to especial para ele
que fizeram sua garganta se contrair e lgrimas umedecerem seus olhos.
Quero lhe agradecer de novo por tudo o que fez por mim, Kulalang
disse Abigail. Quando eu voltar a Sidney, pretendo fazer alguma coisa para
ajudar seu povo. Mas agora tenho este presentinho para voc.
Abigail tirou o retrato do bolso da cala que emprestara de Duke ela e
Grace tinham levado um bom tempo ajustando a cintura e o comprimento
e estendeu-o ao aborgene. O desenho mostrava-o em traje de batalha, com a
pintura que o fazia parecer um esqueleto, e as armas em punho.
Voc salvou minha vida prosseguiu Abigail. Nunca poderei lhe
agradecer o suficiente.
Muito bom reconheceu Kulalang olhando para o pequeno pedao
de papel. Vou dar s minhas mulheres.
Com um movimento gracioso, o aborgene levantou-se. Apertou o ombro
de Duke, levantou a mo enquanto se afastava e dirigiu-se para a estrada por
onde a caravana estivera subindo. Apertou o passo e no olhou mais para
trs.
Chocados com a rapidez de sua partida, Duke e Abigail ficaram mudos,
olhando para a curva da estrada, agora vazia.
Se voc quer mesmo fazer algo pelo povo dele disse Duke afinal ,
seria uma boa idia comprar um espao no Gazette para pedir uma melhor
proteo para as terras aborgenes.
Ser que seu desejo de ajudar os posseiros no vai entrar em conflito
com os direitos dos aborgenes s terras para onde estamos indo?
perguntou Abigail, pensando nisso pela primeira vez.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Se eu descobrir que as terras que pretendemos desbravar para formar


nossa fazenda so um lugar sagrado para uma tribo qualquer, continuarei
viajando at a outra costa do pas para encontrar uma regio sem dono.
uma pena voc ser um em um milho, Duke Braden, mas acho que
isso me agrada.
Voc tambm uma em um milho, Abby Rose. Assim que vencermos
a montanha, voltaremos a ns dois. Agora vamos antes que eu comece uma
coisa que no poderei acabar.
Abigail no respondeu. Sentiu o corao bater mais acelerado quando
Duke lhe deu a mo para passar sobre uma pedra. Era bom no estarem
brigando. Ele prometera que voltaria a ns dois. Ansiou por uma carcia,
um beijo, por mais rpidos que fossem. Pensou em tropear de propsito para
colidir com ele, mas convenceu-se de que tinha de controlar seu desejo
exatamente como Duke estava fazendo, para agir sob seus termos, como ele
queria.
De volta ao acampamento, Duke imediatamente montou no cavalo que
Earl segurava para ele.
A maioria dos homens vai ficar acordada esta noite informou. O
lugar perigoso para os carneiros, alguns desgarrados podero cair nas
ravinas. Diga a Grace que ns dois voltaremos mais tarde para comermos
alguma coisa.
Earl comeou a afastar-se, mas Duke ficou mais um pouco, olhando
Abigail nos olhos, fazendo-a estremecer de alegria e desejo.
Fique com Grace esta noite, Abby Rose, eu lhe peo disse ele, antes
de virar o cavalo.
Ela gostaria de ter ouvido algo como eu a amo e a quero sempre ao meu
lado, mas trmula e suspirando, jurou, pela primeira vez, fazer o que Duke
havia mandado.
primeira luz do alvorecer, Phillip Godfrey-Bennett e seus capangas
levantaram acampamento. Encontravam-se a cerca de oito quilmetros da
caravana. Phillip estivera mais nervoso do que nunca nos trs ltimos dias
porque devido ao terreno pedregoso e umidade das montanhas, no tinha a
grande nuvem de poeira para seguir a um passo tranqilo. A qualquer
momento, poderia encontrar a caravana parada devido a um imprevisto
qualquer e seria avistado. Apesar disso, fazia questo de ver mais uma vez
Abigail com os Braden para provar a si mesmo que ela realmente o desafiara
e merecia morrer.
204

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Mas, quando ele e os seis capangas estavam se preparando para montar e


voltar para a estrada, George levantou uma das mos e sussurrou:
Esperem!
O que foi? sibilou Phillip.
George entregou as rdeas do seu cavalo a um companheiro e foi
vagarosamente at uma pedra que dava para a estrada abaixo deles, voltando
logo em seguida.
O senhor no vai acreditar, patrozinho, mas juro que o amigo abo
dos Braden que vem descendo a montanha. Est vestido como um branco,
mas eu j o vi de perto algumas vezes e
Phillip foi at a pedra.
Talvez voc esteja certo. Mas, seja ele ou no, uma boa hora para
praticar tiro ao alvo. Ele fez um gesto pedindo o fuzil e um dos homens
logo o atendeu. George veio ficar ao seu lado.
Ele s no notou nossa presena porque o vento est soprando para c
sussurrou George, enquanto Phillip engatilhava a arma. Esses abos
conseguem farejar um branco a quilmetros de distncia.
Phillip surpreendeu a si prprio hesitando um momento, embora j
estivesse com o dedo no gatilho. Pensou em quando faria isso com Abigail.
Ela estaria na mesma posio do aborgene, a poucos segundos de ser
justamente punida por desero e traio. Depois Duke Braden seria
mandando para a priso e
Ele esperou demais. Como se tivesse farejado alguma coisa, Kulalang
virou-se na direo das pedras, quando o tiro partiu. Depois tombou na
estrada, contorcendo-se em dores.
Peguei! vangloriou-se Phillip, soprando o fio de fumaa que saa da
arma. Saltou no cavalo, chamando os homens. Vamos at l dar uma
olhada antes que aparea algum!
Eles desceram por uma trilha ainda escorregadia por causa dos
chuviscos da madrugada. Ao chegarem na estrada, no encontraram nada.
Que diabos
Todos se levantaram nas selas para tentar avistar o aborgene.
sempre assim sussurrou George, impressionado. Parece que
tm parte com o diabo. A gente pensa que os v, pensa que os atingiu e eles
desaparecem como por encanto.
No seja burro! A voz de Phillip saiu esganiada. Ele tem de estar
em algum lugar. Ali! Ali! Sangue e uma sacola! E um rastro de sangue na
205

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

beira da encosta. Eu o peguei! Espalhem-se e procurem por ele.


Os capangas comearam a procurar a cavalo e a p enquanto Phillip
desmontava e remexia na sacola atrs de alguma prova que lhe indicasse que
o aborgene era mesmo o amigo dos Braden. Para ele todos eram parecidos.
Encontrou um papelzinho no fundo. Um desenho de um guerreiro com
pintura de guerra e portando o bumerangue e uma lana.
Ele conhecia o estilo! Conhecia a artista! Mesmo se tivesse dvidas, havia
as letras A.A.R. no canto esquerdo que vira nos muitos desenhos deixados em
The Grange.
Abigail, sua cadela rosnou. Retratando o abo dos Braden,
vivendo com o inimigo! Traidora, traidora!
Nem sinal dele disse George, aproximando-se. Mas claro que
existem muitas ravinas e rochas onde ele pode ter se escondido.
Phillip, trmulo de dio, guardou o desenho no bolso e atirou a sacola na
encosta.
Se o sujeito rolou por aqui, j est morto. Vamos, homens, para a
frente!
A garoa parou por volta do meio dia e, depois disso, a caravana dos
Braden progrediu com relativa facilidade. No final da tarde acamparam perto
da grande cachoeira que tinham avistado durante o percurso e que parecia
cham-los. Apesar de haver pouca relva ali, era um lugar ideal para os
animais beberem. Havia vrios poos escavados na rocha pela fora das guas
durante a poca de cheia. O pessoal aproveitou para nadar no que ficava mais
perto da cachoeira.
Apesar do sol a gua estava fria, mas ningum pensou nisso. Estavam
todos ansiosos por um banho depois de dias de poeira e suor, e entraram de
roupa e tudo. Grace e Earl brincavam como crianas. Duke mergulhou e
depois ficou vendo Abigail nadar de um lado para o outro, como lhe
ensinara. Notou que ela o olhava intensamente, por isso mergulhou de novo e
foi por baixo da gua at ela, emergindo como um peixe saltando no mar.
Oh! gritou Abigail. Eu estava pensando onde voc tinha ido!
Voc me salvaria se eu estivesse me afogando?
Acho mesmo que voc est precisando ser salvo respondeu ela,
flutuando de costas.
De voc? Ele se aproximou e amparou-a pelos ombros e cintura
para faz-la boiar.
Abigail olhou diretamente para ele. O sol, batendo em seus cabelos
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

molhados, formou uma espcie de halo. Mas Duke Braden no era nenhum
anjo. Mesmo assim, no podia deixar o momento passar. Estivera pensando e
planejando muito nos ltimos dias.
Voc precisa ser salvo de voc mesmo, Duke Braden. Eu admiro
demais suas causas, mas por que sacrificar sua prpria felicidade por elas
quando pode ter as duas coisas? Abigail livrou-se dos braos que a
amparavam para o caso de ele querer afund-la. Duke parecia muito surpreso
com o que ouvira. Se voc no enfrentar o fato de que nos amamos e
devemos estar juntos, estar traindo a si prprio e isso no me interessa!
Voc sempre tem todas as respostas, no ?
Nem sempre. Na maioria das vezes, como voc mesmo j disse, eu no
sabia nem quais eram as perguntas, mas agora que experimentei a vida deste
pas e provei
Sr. Duke! gritou um homem da margem. Sr. Duke! Kulalang,
ele levou um tiro e est mal!
Duke atirou-se para a margem com Abigail atrs dele.
Herb, um dos pastores mais antigos, saiu correndo de volta ao
acampamento depois de dar o alerta. Duke, Abigail, Grace e Earl o seguiram.
Duke caiu de joelhos ao lado de seu amigo, que se achava deitado no
cho. A camisa que lhe dera estava manchada de sangue.
O que aconteceu? perguntou, ao ver Kulalang de olhos abertos.
Onde? Earl, v pegar alguma coisa para pormos neste ferimento!
Ele j ps lama no ferimento, sr. Duke informou Herb. Quando o
encontrei l atrs, subindo a estrada
Subindo pela estrada? interrompeu Earl. Ferido deste jeito?
Duke, vou pegar um cavalo e tentar descobrir quem
Ele no est conseguindo falar agora, mas me contou quando o
encontrei
Duke segurava os ombros de Kulalang tentando impedi-los de tremer. O
aborgene no mostrava dor, mas respirava com grande dificuldade.
Fale, homem! ordenou a Herb.
Bem, ele disse que se escondeu entre as pedras enquanto seus
atacantes o procuravam. Ento deu uma volta pelo mato at chegar mais
perto de ns na estrada. Eram sete homens, sr. Duke, e Kulalang diz que
algum que ele chama de jovem patro atirou nele.
Jovem patro? espantou-se Duke. Mas assim que ele chama
Phillip Godfrey-Bennett!
207

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Phillip? Aqui? No pode ser! duvidou Abigail, que segurava a mo


de Kulalang entre as suas, tentando esquent-la.
Se for verdade, se Kulalang j no estava fora de si com a dor e a perda
de sangue, creio que sei o que o canalha est procurando, alm de nossas
vidas! disse Duke, olhando fixamente para ela.
Eu? Mas por que Phillip viria atrs de mim? Duke voltou a inclinar-se
sobre Kulalang que respirava cada vez com maior dificuldade.
Voc foi muito valente em vir nos avisar, amigo. Os olhos de Kulalang
se abriram um pouco.
Estou acabado sussurrou. No bom morrer aqui em Katumba.
Quero morrer na lagoa dos Badajong
No tente falar! Descanse, amigo. Eu o levarei para casa assim que
voc melhorar.
Com os ltimos restos de sua fora, Kulalang balanou a cabea. Mas
logo franziu o rosto de dor.
E juro que vou pegar o canalha que fez isso! prometeu Duke,
falando com dificuldade como se fosse ele o agonizante.
Abigail viu os lbios de Kulalang se mexendo e inclinou-se para tentar
ouvir as palavras.
Ossos sussurrou o aborgene. Ossos em kuri kuri.
Duke, penso que ele est pedindo para levarmos seus ossos para a
lagoa em The Grange comeou Abigail.
Kulalang tentou fazer que sim. Uma sombra de sorriso apareceu em seus
lbios enquanto olhava para Abigail com gratido. Depois relaxou a testa
franzida de dor e exalou o ltimo suspiro.
Todos ficaram olhando para ele em silncio. Duke, ainda segurando o
amigo, comeou a chorar em silncio. Lgrimas escorriam dos olhos de
Abigail.
Ele previu o perigo disse Duke finalmente. Pensei que estava
pensando em ns, por causa da travessia da montanha. Mas se o filho da me
do Godfrey-Bennett est mesmo vindo atrs de ns
Ele levantou-se. Seus olhos se encontraram com os de Earl, que fez um
gesto de cabea, concordando.
Temos duas horas antes do anoitecer! berrou Duke. Vamos partir
em honra de Kulalang dos Badajong! E, em honra dos costumes de seu povo,
nunca mais pronunciaremos seu nome!
Abigail levantou-se, sem entender o que estava acontecendo.
208

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Partir? Mas precisamos enterr-lo para depois pegarmos seus ossos


para lev-los para a lagoa. Quanto a nunca mais pronunciarmos o nome
dele voc no acredita nessas coisas, no ?
No, mas meu amigo acreditava. Para ele, o lugar de sua morte deve
ficar deserto e seu nome no pode mais ser pronunciado. S assim seu
esprito ficar livre para ascender ao caminho das estrelas no cu. Alm disso,
se seu primo est mesmo atrs de ns, quero peg-lo agora mesmo!
No, Duke! gritou Earl. Voc vir conosco agora e depois, ns
dois juntos, cuidaremos dele. Se Phillip est pretendendo nos seguir at
Bathurst para criar problemas para ns, vamos deixar para acertarmos nossas
contas l! Prometa-me que no vai fazer nenhuma besteira, Duke. Depois, ns
todos o enfrentaremos.
Duke concordou com alguma relutncia. Comeara a chover de novo,
mas como estavam ensopados por causa do banho junto cachoeira, ningum
ligou. Os dentes de Abigail batiam enquanto ajudava Duke a cavar uma cova
para enterrar o amigo. Ela insistira nisso e, ao cobri-la, renovou o voto de
levar os ossos na volta a Sidney. Ficou um tanto surpresa ao ver Duke amarrar
dois galhos em cruz e coloc-los sobre a cova.
Pensei que fssemos fazer tudo moda dos aborgenes.
Eu contei a Kulalang tudo sobre Jesus e o paraso, tal como ele me
contou sobre o caminho das estrelas. Duke parecia muito cansado. Vou
sentir muita falta dele. De certo modo, nesta terra eu tive dois pais alm de
Squire. Um foi o homem que me ensinou a ler e raciocinar, e o outro foi este
amigo. Meu pai aborgene me ensinou a amar e compreender a terra de uma
maneira que Squire jamais conseguiria fazer, mesmo sendo um timo
fazendeiro.
Sim. Entendo. Duke sinto muito disse Abigail, sabendo que
qualquer palavra seria inadequada naquele instante.
Seu maldito primo seleto quem vai sentir! rosnou ele e puxou-a
para longe da cova. Depois a ajudou a se agasalhar com o cobertor que Grace
trouxera e a colocou na sela do seu cavalo.
Muito triste, Abigail olhou por sobre o ombro para o lugar que seu
amigo e salvador chamara de Katumba, o lugar ao qual tinham chegado em
alegria e estavam deixando em agonia.
Por favor, meu Deus, rezou baixinho enquanto tangia as ovelhas, no
deixe acontecer o mesmo conosco quando chegarmos plancie de Bathurst.
Por favor, faa com que no encontremos inimigos. Por favor, no deixe
209

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Phillip destruir mais vidas!


Lutando contra os temores e as lgrimas, ela incitou o cavalo para ir atrs
do primeiro carneiro que avistou se desgarrando do rebanho.

210

CAPTULO XV

A beleza e vastido da plancie de Bathurst os silenciaram quando a


viram pela primeira vez. No dia anterior, descendo as encostas no lado
ocidental, tinham avistado apenas partes dela. Agora, na ltima noite de
acampamento nas montanhas todos sorriam algo que no acontecia desde a
morte de Kulalang uma semana atrs. Tinham conseguido! Tinham
atravessado as Blue!
Abigail aproveitou a oportunidade do clima de alegria para distribuir os
pequenos retratos que fizera. Num lado havia uma caricatura mostrando a
expresso da pessoa ao comer seu damper: olhos arregalados, lngua para
fora, caretas. No outro o retratado aparecia com seu verdadeiro aspecto. Os
homens ficaram satisfeitos. Alguns riram abertamente, outros se mostraram
comovidos. A distribuio terminou com trs vivas para Abigail, que
ecoaram no sop das montanhas.
Guardei o seu para entreg-lo em particular disse Abigail a Duke
mais tarde, ao lado do carroo onde ela dormia.
Est escuro demais aqui para eu v-lo Duke respondeu num tom
mais leve pela primeira vez desde a morte de Kulalang. Mas se estiver to
bom quanto o de Earl, eu desde j a parabenizo e agradeo. E agradeo
tambm pela ajuda que voc nos deu nas montanhas e principalmente por ter
compreendido o quanto estive ocupado e aborrecido.
E eu lhe agradeo por ter me deixado ajudar e a ser eu mesma, Abby
Rose.
Diga-me sorriu Duke , esse meu retrato no o que voc
ameaou fazer antes?
Ameacei? Pelo que me lembro voc ia me desenhar em troca! No.
No aquele porque voc no mostrou interesse em posar como eu queria
retrucou Abigail, mas sua voz tremeu.
Ele abraou-a e beijou-a, dando-lhe boa noite. No fizera nada parecido
durante toda a viagem. O beijo foi determinado e possessivo. Abigail agarrouse aos ombros largos. Queria que ele no se afastasse e subisse para o
carroo. Mas logo Duke a largou e caminhou at a fogueira, talvez para ver o

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

desenho. De um lado ele aparecia tangendo os carneiros e no outro Abigail


retratara Kulalang sentado numa pedra, como o tinham visto pela ltima vez.
Ela continuou diante do carroo por alguns minutos, na esperana de Duke
voltar. Mas ele sentou-se junto fogueira, de costas para ela, e ali ficou. Com
o corao pesado, apesar da alegria de ter dado os presentes e a proximidade
do fim da viagem, Abigail subiu no carroo para dormir sozinha.
Mesmo morando numa cabana improvisada, feita com dois estrados de
cama colocados em V e cobertos com lona, Abigail sentia-se em seu lar na
imensa e nova propriedade dos Braden.
As terras que tinham demarcado iam do sop das Blue at o rio
Macquarie e num dos lados acompanhavam a estradinha de terra que levava
cidade de Bathurst, a cerca de quinze quilmetros de distncia.
Alguns dos homens, inclusive Duke e Earl, j tinham ido cidade para
comprarem suprimentos e madeira, e os irmos haviam voltado com
presentes para as mulheres. Abigail ganhou uma saia, uma blusa, um
agasalho e um chapu de palha, alm de papel, tinta e canetas. Grace foi
presenteada com um vestido para substituir o que dera a Abigail e mais
vrios metros de tecido para as cortinas de uma casa que s seria construda
bem mais tarde. Mas as outras novidades que vinham da cidade eram ruins:
Phillip Godfrey-Bennett e um bando de capangas tinham estado l, partindo
logo em seguida. Com alguma relutncia, Duke e Earl tiraram mais homens
do pastoreio para servirem de guardas. Abigail ouviu Duke falando com o
irmo sobre Phillip.
Ele no s matou nosso amigo como atravessou as montanhas para
nos criar mais problemas. Temos de vigiar o rebanho com o mximo de
cuidado. O canalha poder querer envenenar nossa gua, como sempre
ameaou fazer no kuri kuri. Ele sabe muito bem que se nosso empreendimento
fracassar, os que se opem s nossas idias em Sidney diro que os posseiros
no tm competncia para possurem terras to extensas!
No consigo acreditar que esse molenga teve tutano para chegar at
aqui resmungou Earl. Quem sabe ele s se arriscou a isso para tirar sua
prima de ns, querendo evitar que no futuro mulheres seletas no venham a
se rebelar contra os costumes, unindo-se aos midos. Talvez ele queira
Abigail para si prprio.
No diga isso! Duke bateu o punho na lateral do carroo. No a
junte com ele nem em palavras! Estive pensando no que fazer e acho que o
melhor levarmos esse assassino ao tribunal de Bathurst, acusando-o de ter
212

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

matado um aborgene. Mas primeiro terei de encontr-lo. Ele falava com os


dentes cerrados. Eu lhe digo Earl, gostaria de poder estrangul-lo com
minhas prprias mos!
Agora voc est certo!
No, no o certo. Tenho de me controlar. Preciso me manter dentro
da linha de ao que sempre defendi. Sou pela igualdade para todos e os
tribunais devem proteger todos os habitantes desta terra, mesmo um
Godfrey-Bennett assassino.
Voc e sua estpida confiana em governadores, juzes e tribunais!
Acha que ns, que j no vemos justia social em Sidney, vamos encontr-la
aqui? Por acaso voc pensa que o juiz vai acreditar em sua palavra sobre o
que disse um aborgene, nos estertores da morte, contra um Godfrey-Bennett?
Olhe, o melhor que temos a fazer voltarmos cidade dentro de alguns dias,
encontrar o sujeito e lhe darmos uma boa surra antes de o levarmos para
qualquer lugar.
Ns dois no podemos deixar o acampamento ao mesmo tempo.
Com bons cavalos, conseguiremos chegar cidade em uma hora.
Estive errado em insistir que deveramos esperar por ele e seu bando aqui
para acertarmos as contas! Juro, j posso sentir os dentes dele se quebrando
contra meu punho!
Abigail sobressaltou-se quando Grace chegou perto dela. Pelo olhar aflito
no rosto da moa, soube que ela ouvira as palavras do marido.
O gnio de Earl sussurrou Grace, enquanto as duas se afastavam.
Pensei que com nosso casamento ele passasse a agir de um modo diferente.
Grace, eles esto falando de Phillip Godfrey-Bennett, por isso Earl est
nervoso.
Naquele instante, Abigail decidiu que tinha de fazer alguma coisa para
manter Phillip longe dos carneiros e dos irmos Braden. Duke estava certo.
Seu primo deveria ser formalmente acusado de ter matado Kulalang. E, com
toda a certeza, um juiz acreditaria mais nela do que em qualquer outra
pessoa. Na primeira oportunidade que surgisse iria cidade. Encontraria o
magistrado e apresentaria os indcios contra Phillip. Lamentava o golpe que
Garnet e Griffin sofreriam ao ver o filho nessa situao, mas Phillip era um
criminoso frio, que sara dos limites da lei civilizada.
Venha, Grace disse. Est na hora de subirmos ao morro para
continuarmos a trabalhar em nossa surpresa. Mais do que nunca, melhor
levarmos o guarda. Phillip est por perto e temos de nos prevenir.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Abigail dissera a todos que estava retratando Grace sentada no morro


que dava para o vale e a pastagem onde ficavam os carneiros. Mas isso era s
parte da verdade. Pretendia mesmo enviar o desenho a Squire para lhe dar
uma idia de como era a regio, mas havia mais.
A gua vinda da neve que continuava a se derreter no alto das
montanhas e as chuvas de primavera tinham erodido a margem de um riacho
que descia para o rio Macquarie. Os homens tinham falado em construir um
pequeno dique para desviar o riozinho quando tivessem tempo, de modo a
impedir que ele corresse pela encosta, prejudicando a pastagem. Lembrandose do que haviam visto em Dorset Downs, Grace e Abigail vinham rolando ou
carregando uma ou duas pedras por dia para formar uma barreira. E hoje era
o dia em que pretendiam colocar as ltimas pedras e depois exibir sua obra.
Elas guardaram o material de desenho sob um arbusto e comearam a
lidar com a ltima grande pedra. Sabiam que Joe, o guarda, precisava ficar
alerta, por isso nunca haviam aceitado sua oferta de auxlio. Ele tambm
jurara no revelar o segredo das duas. Joe passava o tempo todo sentado
numa elevao, observando as mulheres e a pastagem abaixo deles, salpicada
de carneiros.
Ao sul da nova propriedade, alguns homens trabalhavam na remoo de
arbustos perenes que sugavam a gua do solo, preparando o terreno para
futuros redis. Andava chovendo menos do que o comum nessa poca e fazia
bastante calor.
Cada dia, antes de comearem a sesso de desenho, Abigail e Grace
banhavam-se na gua fria do riacho para ningum notar que tinham passado
a maior parte do tempo suando como trabalhadores braais. Mas nesse dia
comeou uma chuvinha fina. Joe foi se abrigar sob uma rocha e as mulheres
viram que poderiam dispensar o banho quando acabassem sua tarefa.
A ltima grande pedra que rolavam, junto com um pequeno arranjo nas
que j estavam no lugar, cortaria o riacho caudaloso em dois regatos, um dos
quais se afastaria do morro antes de descer. Ambos posteriormente poderiam
ser desviados para formarem uma lagoa para carneiros beberem ou uma vala
para lavar os animais antes da tosquia.
Com as saias erguidas e gua at os joelhos, as mulheres esforavam-se
para rolar a grande pedra.
Est pesada demais disse Abigail, ofegante. O degelo aumentou
por causa do calor e agora com essa chuva acho melhor deixarmos para
terminar num outro dia.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Sim, est difcil, mas eu queria mostrar a represa para Earl hoje. Ele
est to nervoso! Se a correnteza no estivesse to forte Oh, Abby ela est
escorregando! No consigo segur-la!
As duas gritaram em unssono quando a grande pedra saiu de seu
controle e rolou, batendo nas outras j assentadas e soltando a gua que
tinham estado represando.
Abigail agarrou Grace quando as duas comearam a rolar morro abaixo
com a torrente. Agarrando-se a arbustos conseguiram voltar para o que at h
pouco fora a margem do riacho, enquanto pedras e gua desciam numa
cachoeira na direo dos carneiros e dos carroes.
Joe! Joe! Socorro! berrou Grace.
Cuidado vocs a embaixo! gritou Abigail, tentando avisar os
homens.
Uma onda de pedras, lama e gua encheu o riozinho que descia pela
encosta. A fora da cachoeira erodiu as margens, levando mais lama. As duas
ficaram olhando horrorizadas e em seguida comearam a descer aflitas por
outro caminho enquanto carneiros e madeiras eram levados pela inundao.
Oh, no! repetia Grace. Eles estavam to orgulhosos por termos
perdido apenas seis carneiros na viagem! Earl vai ficar furioso comigo!
Na pastagem, homens a cavalo tentavam alcanar os carneiros que
nadavam apavorados. Earl pescou uma carroa que flutuava na correnteza
com uma vara de pastor e arrastou-a para a margem do regato antes estreito,
em cuja proximidade Grace plantara uma horta que agora sumira sob a
torrente de lama. O precioso bloco de sal que ficava disposio dos animais
foi se dissolvendo at desaparecer. Abigail avistou Duke no meio da confuso,
salvando carneiros. Exausta, ofegante, ela entrou na gua para pescar vrios
dos cordeirinhos que ajudara a nascer.
Aqui, queridinho. Calma, eu o peguei!
Duke aproximou-se ainda montado e arrastou-a para fora da gua,
depositando-a ao lado de Grace, que tiritava, molhada at os ossos, e de
alguns carneiros cobertos de lama.
Pouco a pouco a cachoeira foi diminuindo at restar somente o antigo fio
de gua.
Parece que salvamos todos disse Earl, quase sem respirao,
saltando do cavalo. Em seguida virou-se para as mulheres: Que maluquice
foi essa que Joe me contou, embora eu s tenha conseguido tirar alguma coisa
dele depois de amea-lo com um bom murro no queixo? Ele avanou para
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Grace e sacudiu-a pelos ombros. Que inveno foi essa, sua maluca! Voc
poderia ter morrido, matado os carneiros e todos ns tambm por causa da
sua burrice!
Grace estava paralisada de medo. Abigail percebeu que a amiga revivia a
agonia de se ver beira de uma surra.
Earl! No faa isso! gritou e se aproximou deles com dificuldade
por causa da lama escorregadia. A idia foi minha. Eu a convenci a me
ajudar. Tentamos construir uma pequena represa para desviar o regato, mas
ela desmoronou.
Grace, sua idiota, voc Oh, Grace, eu podia t-la perdido! Earl
quase esmagou a mulher num abrao desesperado.
Grace ficou suspensa no ar por alguns instantes e depois abraou o
marido, soluando.
Earl, a culpa tambm foi minha. Eu queria tanto agradar voc! Eu e
Abigail tivemos a idia juntas.
Earl pegou-a no colo e enfiando os ps na lama at a canela, levou-a para
uma rea seca. Duke, porm, s puxou o brao de Abigail e a fez virar para
ele.
E eu que pensei que voc estava mesmo querendo ajudar! acusou.
Eu deveria saber que no ia dar certo!
Abigail agora soluava. No poderia distinguir as lgrimas da chuva e do
suor.
O que no ia dar certo? falou com dificuldade. Uma nossa
unio? A ajuda que eu sempre pretendi lhe dar aqui ou em Sidney? Ou, pior
ainda, seu amor por mim? Ora, isso no passa de desculpa! Voc j decidiu
que no sou de sua classe, que voc bom demais e seleto para mim! Eu e
Grace estvamos trabalhando junto pelas mesmas razes, Duke Braden! Eu
tambm amo um Braden e desejo ser uma noiva de Braden, idiota que sou!
Mas no se preocupe, no vou atrapalhar mais. Fique com suas causas e no
se d ao trabalho de voltar a ns, como prometeu! Abigail estava quase
histrica, em pnico devido derrota e perda. No me importo mais com
voc. Vai ver isso bem claramente quando eu demarcar minha prpria
propriedade nesta plancie e torn-la a melhor de todas!
Ela deixou Duke parado na chuva e se afastou dele caminhando na lama
funda, salvando alguns objetos enquanto avanava.
Duke sentia-se preso no mesmo lugar. A tirada e o olhar furioso de
Abigail tinham sido como lminas cortando-o fundo. Foi obrigado a admitir a
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

si mesmo que estivera evitando-a. E sabia por qu. Estava pronto para aceitar
a derrota. Ele a queria. Ansiava por se casar com ela. No modo de pensar de
seu irmo, tudo parecia muito fcil.
Duke Braden se casaria com lady Abigail Rosemont.
Mas ele ainda sentia medo de ou sacrificar tudo pelo que havia lutado
at agora ou ento ser obrigado a enfrentar novos problemas surgidos com o
casamento. A fortuna de Abigail, que para muitos poderia ser um atrativo, o
assustava.
Ainda na noite anterior estivera pensando que seria muito bom casar-se
com ela em Bathurst, pois ali Abigail seria obrigada a deix-lo pagar por
tudo. Mas ainda havia uma questo a ser resolvida. Primeiro tinha de acertar
as contas com Phillip. Fora tolice concordar com o plano de Earl, aceitando
esperar o canalha dar o primeiro lance. Pretendia arrumar sua vida e para
isso precisava pr Phillip fora dela o mais rpido possvel.
Xingando a avalanche de pedras e lama, xingando a si mesmo, Duke saiu
de perto da encosta escorregadia. Quando parasse de chover ele e alguns
homens construiriam a represa do modo certo, em vez da forma que fizera a
mulher que alm de devastar sua pastagem, devastara sua vida.
Mesmo depois de escurecer, Abigail continuou se preparando para o dia
seguinte. Lavou a saia e a blusa enlameadas, e deixou-as penduradas para
secar. Limpou o chapu e os sapatos. Em seguida tentou dormir, mas os
pensamentos ferviam em sua mente. Planejava o que tinha de acertar com o
homem que detestava para ter outra oportunidade com o homem que amava.
Ao alvorecer, levantou-se e prendeu os cabelos num coque, rezando para
estar fazendo a coisa certa. Pegara sem permisso uma arma extra que Duke
deixara no carroo de Earl e Grace. No atirava desde a poca em que saa
em caadas com lorde Northurst, mas depois de ser atacada por salteadores,
no queria mais correr riscos. Teria de ir sozinha, pois se pedisse a um dos
homens para acompanh-la, ele sem dvida contaria a Duke. Sua idia era
ficar na beira da estrada at passar um grupo de pessoas indo cidade.
Juntar-se-ia a ele e ao chegar em Bathurst procuraria as autoridades.
Quanto a lidar com Duke quando ele descobrisse o que fizera rezava
para ele ser grato pelo seu depoimento contra Phillip. Se no a quisesse
depois dessa ltima prova de seu desejo de ser til, mandaria buscar dinheiro
para comprar uma propriedade s sua na plancie. Sem Duke ao seu lado,
no havia nada para ela em Sidney ou na Inglaterra.
Perto de Bathurst seria vizinha de Earl e Grace, a quem tanto estimava.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Contrataria homens para ajud-la a implantar a fazenda e, claro, mandaria


algum buscar H.M. para ter um pouco de carinho. Quanto a Fairleigh, to
distante e na outra vida que antes fora dela, a venderia ou arrendaria e talvez
construsse uma manso igual em sua nova fazenda, qual pretendia dar o
nome de Kulalang.
Ajudou Grace com o desjejum, como sempre, esperando que a ansiedade
no estivesse estampada em seu rosto. Todos pareciam tensos e sombrios
apesar do sol e da agradvel brisa de primavera. Os carroes tinham sido
atingidos pela inundao e vrios suprimentos estavam estragados. Dois
carneiros tinham morrido. Por sorte, pensou ela, era a vez de Duke de
inspecionar as fronteiras, e Earl sara com quatro homens para ver se seria
possvel reconstruir a represa.
Ela esperou at Grace se afastar para pendurar roupa na corda que
estendera nos galhos de uma rvore. Escreveu um bilhete dizendo qual era
seu plano e que voltaria noite. Mesmo se Grace contasse aos outros, j teria
um bom tempo de vantagem. Colocou o papel na cesta de costura, onde s
seria encontrado no final da tarde. Escondendo a arma no alforje, saiu
andando do acampamento e s foi selar seu cavalo num lugar protegido por
arbustos. Se Grace a visse de longe, talvez pensasse que tinha ida ajudar no
pastoreio.
Ela cavalgou rapidamente at a estrada e ficou esperando sob uma rvore
at algum aparecer. Os primeiros a passar foram dois casais de posseiros,
indo a Bathurst para compras.
Eram falantes e sorridentes. Abigail desejou ter tido tempo para
aguardar um outro grupo. Nervosa como estava, no sentia a menor
disposio para se envolver em conversas despreocupadas.
Que lugar perfeito para os patifes dos Braden terminarem seus sonhos
e suas vidas! resmungou Phillip Godfrey-Bennett para si mesmo,
examinando novamente a vilazinha de Bathurst.
Apenas uma fileira de pequenos prdios oficiais, construdos pelos
condenados, e um punhado de casinhas de madeira ou de pedra. Um lugar
feio e atrasado, bem apropriado para os midos! As ruas no eram
pavimentadas, pensou Phillip, mas a cadeira lhe parecera bem segura para
gente da laia de Duke Braden. E a praa principal seria perfeita para um
enforcamento!
George interrompeu os pensamentos de Phillip.
Patrozinho, a compra desse barril inteiro de leo de baleia causou
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

um certo alvoroo no emprio. Dei uma gorjeta para o balconista ficar de bico
fechado.
Phillip lanou um olhar de desdm para a nica loja da cidade. Recusarase at mesmo a entrar nela devido baguna e mistura de mercadorias
baratas, prprias para posseiros.
Ser que esses patetas do interior nunca ouviram falar em pr fogo
para levantar a caa? perguntou, riscando um fsforo para acender o
charuto.
Essa foi boa, patrozinho, dizer que estamos caando dingos. Mas o
sujeito avisou para tomarmos cuidado com queimadas. Tem sido uma
primavera seca apesar das ltimas chuvas, e o mato incendeia com facilidade.
Estou bem a par disso resmungou Phillip. Bem a par.
Ele aspirou uma longa baforada e exalou vagarosamente para se acalmar.
J no agentava mais aquela vida de desconforto.
Acampara fora da cidade depois de passar algumas noites na cama dura
de uma penso, esperando os Braden virem comprar alguma coisa ou ento
relaxarem a guarda em suas fronteiras. Chegara a hora de agir. Iria obrig-los
a sair, atraindo os guardas para ele poder pegar Abigail e acertar as contas
com Duke Braden no inferno que iria devorar suas pastagens, carneiros e
bens!
Chegara o dia de seus sonhos se tornarem realidade. Abigail, a traidora,
morta. Duke preso e aguardando enforcamento. As causas dos midos
desmoronadas. A nova propriedade dos Braden, que pretendia ser uma
fazenda-modelo, incinerada.
Ento ele, Phillip Godfrey-Bennett, o vitorioso, o salvador de tudo o que
era considerado justo e precioso em Sidney, voltaria finalmente civilizao!
Ele estremeceu de antecipao enquanto soltava as rdeas do cavalo que
amarrara num mouro da rua principal da cidade.
Ento segurou a respirao, ficando imvel como uma esttua. Como se
um cordeiro de sacrifcio estivesse sendo entregue a ele pelos deuses, viu
Abigail chegar com um grupo de estranhos e ir direto para um dos prdios
do governo.
Patrozinho, aquela era lady Abigail, no era?
Sim, Sim! V para atrs do prdio com meu cavalo e mande os homens
sarem o mais rpido possvel da cidade levando o leo. Vou peg-la antes de
Abigail tentar estragar tudo, como sempre. Depressa! Ele partiu ao encalo
de Abigail, escondendo-se na sombra das varandas improvisadas.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Quando Abigail despediu-se de seus companheiros de viagem perto do


prdio do governo, experimentou um momento de indeciso. Estava muito
nervosa. No sabia se deveria entrar com a arma. Decidiu ento carregar o
alforje para no criar desconfiana. Mas, antes que pudesse soltar a correia
que o prendia, uma pistola como que se materializou diante de seu rosto,
fazendo-a saltar de susto.
Nem um pio, traidora, ou juro que usarei isto!
Abigail levou a mo boca e virou-se para encarar Phillip. Como ele
ousava amea-la com uma arma diante do prdio do governo? Mas no era o
Phillip que ela conhecia, percebeu, assim que olhou para um rosto contorcido
de dio.
Nem um pio! ele repetiu por entre os dentes cerrados. Escondendo
a arma sob o brao esquerdo, fez um gesto com ela. Vamos at l atrs para
uma conversinha!
Abigail afastou-se do cavalo e de sua arma e saiu andando com o
cano da pistola enfiado em suas costelas. Atrs do prdio, numa rua com
poucas casas, um homem de ombros cados esperava com dois cavalos.
Ela tentou se acalmar apesar de seu corao estar batendo to forte que
parecia querer sair pela boca.
Sei que voc no atiraria em mim, sua prpria prima comeou.
Voc me traiu, traiu ns todos! rosnou Phillip. Agora suba no
meu cavalo. Um movimento em falso e eu atiro!
Phillip, voc no pode
Ele a fez virar com brutalidade e agarrou-a pelos cabelos. Apertou o
barril do revlver contra seu queixo, obrigando-a a olhar para cima.
Aquele olhar Abigail lembrou-se dos homens que haviam jogado
dados por ela, que a teriam matado sem pestanejar depois de a violentarem.
No se aflija, priminha murmurou Phillip, com uma expresso de
malcia. Vamos fazer uma visitinha ao seu namorado, ou melhor, ele vir
nos visitar.
As palavras deram um pouco de esperana a Abigail. Mas esse era o
demente que atirara em Kulalang a sangue frio!
Phillip, por favor, pense nos seus pais Ele a esbofeteou com a mo
livre.
pelos meus pais e pelo futuro de todos ns que estou fazendo isto,
cadelinha! E voc s vai ganhar o que merece, traidora. Agora suba nesse
cavalo!
220

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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Phillip empurrou-a com tanta brutalidade que ela quase foi cair no outro
lado do animal. Agarrou-se sela como pde, sentindo o rosto e o couro
cabeludo ardendo. Sabia com certeza que o pesadelo estava apenas
comeando.
Duke voltou para o acampamento no final da manh. Pensava ficar
inspecionando as fronteiras at a noite, mas decidira que tinha de ver Abby.
Fora brusco com ela na noite anterior depois da avalanche, embora
reconhecesse que ela s estivera tentando ajudar. H semanas vinha se
escondendo e fugindo dela, e do fato irrefutvel de que no apenas a amava,
como precisava muito dela. A fora e o amor que existiam em Abigail no
haviam diminudo nesse territrio inspito. Ela no era arenito, como diria
seu pai, mas um seixo forte e leal. Precisava lhe contar o quanto a admirava e
adorava, e tentar chegar a um entendimento antes de ser tarde demais.
Para onde ela foi? perguntou a Grace, ao ser informado que Abigail
no estava.
Voc a conhece. Na certa est cuidando dos carneiros ou dando uma
mozinha em qualquer outra tarefa respondeu Grace, sentando-se
sombra do carroo e pondo a cesta de costura no colo. A camisa de Earl se
rasgara na confuso da tarde anterior. bem capaz de Abigail ter ido
conversar com os carneiros procura de um pouco de carinho, j que o
homem que ela ama est sempre a magoando acrescentou, surpresa com a
prpria ousadia. Mas viu Duke s abaixar a cabea, sem jeito.
Eu sei, Grace concordou ele, desmanchando uma pelota de lama
com a ponta da bota. Preciso conversar com ela sobre muitas coisas. Voc
sabe, a avalanche que vocs duas causaram acabou por nos mostrar que
tnhamos escolhido errado o local para construirmos a casa. Ela deve ficar
mais distante das encostas. Bem, vou andar por a at encontrar Abby. Temos
de conversar sobre os nossos planos. Ele montou e, quando j estava
virando o cavalo, acrescentou: Se ela aparecer aqui, diga-lhe para ficar
quietinha, esperando por mim.
Grace suspirou e balanou a cabea enquanto Duke se afastava a galope.
Gostaria muito de poder ajudar os dois. Pegou a camisa e abriu a cesta de
costura. Ento viu o bilhete em cima das linhas e sobras de pano.
Meu Deus! exclamou ao ler. Meu Deus!
Levantou-se de um salto, atirando a cestinha para longe. Tinha de avisar
Duke para reunir alguns homens e ir cidade para o caso de Phillip GodfreyBennett estar por l.
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AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

No havia tempo para uma sela. Grace, com gestos nervosos colocou o
brido no cavalo e tirou-o do cercado. Se Abigail tivesse esperado! Earl lhe
dissera que ele e Duke iam sair procura de Phillip. Grace montou e saiu
galopando na direo que Duke tomara.
De jeito nenhum vou escrever um bilhete para Duke e Earl dizendo
que comecei um incndio! gritou Abigail, tentando se desvencilhar das
cordas que a prendiam a um tronco de eucalipto. Tinha de dar um jeito de
adiar seu destino e o da propriedade dos Braden.
Phillip e seu capanga a tinham trazido a uma colina pedregosa junto s
encostas das montanhas, onde outros homens os aguardavam. Dali era
possvel ver o topo do morro onde ela e Grace haviam tentando construir a
represa, a fumaa que subia do fogo e, entre as colinas esverdeadas e a faixa
azul do rio, os carneiros que ela agora conhecia pelo nome. Como aprendera
a amar essa vida, essa terra.
Lgrimas marejaram seus olhos. Ainda no conseguira entender o plano
de Phillip por completo, mas sabia que ele pretendia usar os ventos quentes
da tarde para iniciar uma queimada e depois contar a Duke que ela fora a
responsvel. Se ao menos chovesse um pouco, como na tarde anterior!
Eles vo acreditar nisso e muito mais! ameaou Phillip. De
qualquer modo, isso os far sair da toca e nem precisaremos buscar Duke.
Ns trs temos uma questo no resolvida, de modo que um de meus
homens ir traz-lo at aqui para uma visita quando ele aparecer para lutar
contra o fogo. E o vento est exatamente como eu queria. O destino est
novamente ao meu lado, Abigail. Primeiro voc surgiu de repente e agora as
prprias foras da natureza esto me ajudando!
Voc est completamente louco!
A resposta foi uma bofetada que fez o resto dos cabelos dela se soltarem
dos grampos.
Tudo certo, agora podem ir! ordenou Phillip aos homens, fazendo
um sinal para eles derramarem leo de baleia no ponto onde terminava o
terreno pedregoso e comeava a vegetao. Assim que comearmos o
fogaru, vamos fazer nosso prprio foguinho, querida prima disse,
examinando com olhos baos a atividade de seus capangas.
Est bem, Phillip, se voc ainda quiser, escreverei o recado para Duke!
gritou Abigail, tentando ganhar tempo.
Depois que George a soltou, ela sentou-se numa pedra e, com mo
trmula, escreveu o que Phillip ditava:
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CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Decidi que voc deve pagar pelas suas mentiras e crueldade para
comigo e aqueles a quem amo, minha famlia em The Grange e as pessoas que
desejam manter Sidney e a Nova Gales do Sul dentro de padres de pureza,
moralidade e justia
Ela quase desistiu, mas Phillip, que olhava por cima de seu ombro,
acariciou sua nuca com o cano da arma.
Ningum que no pode pagar tem o direito de vir roubar estas terras
daqueles que merecem o que possuem. Isso prova mais uma vez a mcula
moral que vocs midos possuem. E jamais o perdoarei por me seduzir,
afastando-me daqueles que realmente gostavam de mim.
Assine ordenou Phillip. J o bastante.
Duke jamais acreditar nisso!
O bilhete no para ele. Ser entregue ao juiz que ir presidir o
julgamento de Duke Braden. Phillip pegou o bilhete com um gesto brusco.
Decidira no se arriscar subornando um magistrado rural. Do modo como
estava fazendo as coisas, no precisaria nem mesmo recorrer a um juiz de
Sidney subordinado influncia de sua famlia. Enfiou o papel num bolso e
de outro retirou um charuto e um fsforo.
O julgamento de Duke? repetiu Abigail. Ningum vai acus-lo
de incendiar suas prprias terras! E existem muitas testemunhas de que ele
no matou Kulalang!
Ela arrependeu-se de suas palavras no mesmo instante.
Quando Phillip a interrogara brutalmente sobre o motivo de sua ida
cidade, respondera apenas que pretendia obter a licena para demarcar suas
prprias terras. Evitara ao mximo no tocar na morte do aborgene para ele
no desconfiar de sua verdadeira inteno, que era acus-lo de assassinato.
Mas ele no prestou ateno s suas palavras, nem mesmo meno do
nome de Kulalang, o que a deixou ainda mais enfurecida. Para seu primo,
matar um aborgene era menos do que dar cabo de um animal.
Phillip esbravejou uma ordem e George veio segur-la com os braos
atrs das costas. Abigail gritou desesperada, tentando se soltar, quando viu
Phillip avanando para a linha de leo de baleia, mas ele no parou. Riscou
um fsforo na sola da bota e, com um floreio, atirou-o sobre o leo.
As chamas logo se alastraram para a vegetao. As chuvas espordicas
no tinham sido suficientes para proteg-la de uma queimada provocada.
Phillip soltou uma gargalhada spera e depois virou-se com a arma em
punho.
223

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Apontou-a para Abigail e fez sinal para George solt-la.


Ela s tinha olhos para a muralha de chamas que avanava para o vale.
Agora, Abigail, v para atrs daquelas pedras. Phillip apontou com
a arma. J deixei um cobertor nossa espera. Obedea direitinho minhas
ordens ou voc no estar aqui para ver o filho da me do Braden quando
meus homens o trouxerem.
Por favor, Phillip. Se no for pelos nossos laos de famlia, pense ao
menos em seus pais em Lottie
Voc no pensou neles! Voc estragou tudo! No faa essa cara de
medo, querida. Prometo-lhe que vai gostar muito por algum tempo, muito
mais do que gostou quando se submeteu aos apetites de Braden! Vamos!

224

CAPTULO XVI

Quando Grace encontrou Duke e lhe mostrou o bilhete que Abigail


deixara na caixa de costura, ele gritou para os homens mais prximos, Joe e
Herb, e saiu galopando na direo da estrada e da cidade com os dois logo
atrs.
Abby escrevera que seria cuidadosa, pensou Duke, tentando se acalmar.
Mas todo o cuidado era pouco com o demnio do Phillip por perto. Ele
obviamente estivera se escondendo e a presena de Abby logo seria notada na
tranqila Bathurst. E se corresse pela cidade a notcia de que ela estava ali
para acus-lo da morte de Kulalang? E pensar que ainda tinha quinze
quilmetros pela frente!
O que aconteceu, Duke? berrou Joe, quando o alcanou.
Lady Abigail est numa encrenca. De novo!
Joe s fez que sim com um gesto de cabea, mas Herb gritou:
Ela vale ser salva mais de uma vez!
Duke mordeu o lbio inferior at sentir gosto de sangue. Herb usara
poucas palavras mas fora muito mais eloqente do que ele, o famoso orador,
defensor das causas dos midos. Fora burro, teimoso e se mantivera calado,
e agora estava apavorado com a possibilidade de no conseguir convencer
Abigail de que a amava alm de todas as crenas, alm de todo o raciocnio!
Duke, olhe! gritou Herb, apontando para as encostas. Aquele
brilho no fogo vindo para o nosso lado?
Duke diminuiu a marcha. Viu uma longa linha de chamas descendo para
o vale, devorando relva e arbustos!
Voltem, vocs dois! Encontrem Earl e levem os homens l para cima
para tentarmos erguer uma barreira! Maldio, o vento est soprando para c!
Contem a Earl por que eu tive de ir cidade. Mandarei gente para ajudar. Vou
verificar a extenso da linha de fogo quando eu passar por perto. Agora
voltem, depressa!
Os dois homens deram meia-volta. Duke acelerou o galope de seu cavalo.
Queria chegar mais perto do fogo para ter uma melhor idia de sua extenso
e poder dar informaes corretas ao chegar cidade. Uma queimada nessa

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

poca do ano destruiria no apenas sua propriedade, como a dos outros


posseiros no vale! Saindo da estrada e subindo as colinas, tambm cortaria
um pouco de caminho at Bathurst.
Abby Rose. Abby Rose. As patas de seu cavalo batiam na terra ameaada,
fazendo-o recordar dos tambores dos aborgenes. Abby Rose. Abby Rose.
Acontea o que acontecer, eu a amo e vou cidade lhe dizer isso.
Voc pior do que um salteador de estrada! gritou Abigail
enquanto Phillip a arrastava para a pedra onde estava o cobertor. Voc fala
em mcula moral, numa falha de carter hereditria, mas
Ele a empurrou com fora, fazendo-a cair de joelhos. Ela levantou-se com
dificuldade, ofegante. Estava desesperada. At mesmo a morte seria melhor
do que sentir Phillip tocando-a como tinham feito os ladres. L fora salva
por Kulalang, mas agora o amigo estava morto, assassinado por Phillip.
Minha idia inicial era fazer o canalha assistir nossa brincadeira,
querida prima, mas no quero mais perder tempo anunciou Phillip, com
uma risadinha maliciosa. Portanto, tire a saia, tire tudo e deite-se de costas
no cobertor.
A mente de Abigail fervia enquanto ela procurava meios de fuga.
Deveria obedecer para depois tentar arrancar a arma dele? Ou seria melhor
atracar-se com ele, tentar atirar terra em seus olhos? Se conseguisse pegar
uma pedra
Patrozinho! Patrozinho! O senhor no vai acreditar em quem est
vindo para c! A voz de George veio de trs da pedra enquanto o capanga
corria ao encontro do patro. Duke Braden! Quer que o peguemos agora
Phillip soltou uma gargalhada, com a cabea voltada para o cu.
Perfeito, tudo perfeito. o destino! O destino! Depois, num esgar
de dio, acrescentou: Sim, tragam o patife at aqui, tenho algo a lhe
mostrar!
Abigail tremia tanto que sentiu a terra faltar aos seus ps. Era como se
estivesse no Challenge, navegando sobre mar revolto. Pensou no que tinha
acontecido desde sua chegada. Como Phillip se tornara o louco que agora via
sua frente? Como Duke e ela tinham cado na emboscada enquanto o sonho
de Earl e Grace era consumido pelas chamas?
Duke! Duke! gritou ao v-lo de mos na cabea, caminhando sob a
ameaa da arma do homem chamado George. Quis correr para ele, mas
Phillip a impediu com o cano do revlver.
Quer a arma dele, patrozinho?
226

CLR Caryn Cameron

AS NOIVAS DE BRADEN (Bradens Brides)

Sim, sim, quero muito disse Phillip, com os olhos arregalados.


Vai ser outra prova contra ele. Jogue-a para mim e depois o amarre para ver o
espetculo!
Abby, ele machucou voc? Ele a fez sofrer? perguntou Duke, como
se no tivesse ouvido nem uma palavra, enquanto George o arrastava para
perto de uma rvore.
No gritou Abigail, por cima do ombro de Phillip. S sofri
quando pensei que tinha perdido voc.
Nunca. Nunca, querida.
Calem a boca, vocs dois! rugiu Phillip. George, ponha uma
mordaa nele, porque
Um espoucar de tiros veio de trs da pedra. Phillip virou-se. George
vacilou. Duke, pela primeira vez desde que era menino, atacou com os
punhos. George tombou, atordoado com um soco no queixo. Duke chutou a
arma do capanga para longe e mergulhou para as pernas de Phillip. Os dois
caram aos ps de Abigail, rolando, grunhindo, trocando socos e pontaps.
Ela correu para pegar o revlver de George antes de ele se levantar.
Eu atiro, juro! disse, apontando para ele. Voc ajudou a matar
meu amigo Kulalang! Eu atiro!
Duke estava sobre Phillip, socando-o no rosto e no peito. Depois pegoulhe a cabea e bateu-a no cho. Ao ver Earl, Joe e Herb chegando e agarrando
George, fez Phillip se levantar puxando-o pelas lapelas, mas ele logo caiu,
desacordado.
Eu porei uma bala nele por voc! gritou Earl. Ele comeou o fogo
com leo de lampio e as chamas esto se espalhando rpido!
Nada de balas! Ele vai ser julgado por isto e muito mais! disse
Duke, enquanto arrastava o ensangentado Phillip pelo colarinho. Agora
v lutar contra o fogo, Earl. Cave uma trincheira em volta do acampamento.
Se voc j pegou os capangas deste louco, daqui a pouco estarei l.
Eles fugiram. Pelo jeito, nunca mais os veremos. Earl e os outros
saram a galope. Duke amarrou Phillip com sua prpria corda. Abigail, ainda
de arma na mo, pegou o cobertor, imaginando que poderia us-lo para
abafar as chamas. Porm, quando olhou para o vale, soube que ele seria intil.
O inferno criado pelo dio de Phillip devastava tudo sua frente.
Tem certeza de que ele no a machucou? perguntou Duke,
pegando-a pelos ombros, com a ansiedade estampada no rosto.
Sim, est tudo bem. S no quero que voc pense que
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tive parte nisto. Phillip me obrigou a escrever um bilhete Duke s


balanou a cabea, no querendo ouvir mais. Tinha o rosto arranhado e
poeirento, e sangue lhe escorria pelo nariz. Puxou Abigail e deu-lhe um
abrao rpido e ansioso.
Voc s teve parte em me ensinar o quanto necessito de voc, o quanto
desejo vivermos juntos para sempre. Mas agora temos de descer para ajudar
Earl. Veremos o que possvel salvar.
Ele colocou Phillip de bruos na sela de seu prprio cavalo e depois
montou, ajudando Abigail a subir na garupa.
Ela lanou um olhar aflito para a queimada que prosseguia,
incontrolvel. Efi ento que a idia lhe ocorreu.
Acho que sei como pararmos as chamas perto de onde esto, Duke. A
represa que desmoronou ontem! Se conseguirmos afastar as pedras que Earl
colocou l, tentando consert-la
Duke no respondeu: j esporeara o cavalo, galopando na direo do
topo do morro. Phillip, gemendo, semi-inconsciente, quase caiu da sela.
Eles chegaram ao morro um pouco antes das chamas. Tiveram de
diminuir o passo quando entraram na nuvem de fumaa e cinzas. Com
alguma dificuldade, desmontaram perto do riacho, acima da represa. Duke
rasgou tiras do cobertor e os dois as amarraram em torno da cabea. J
estavam parecendo aborgenes com o rosto e cabelos enegrecidos. Abigail
pensou em Kulalang e em como ele salvara sua vida. Talvez tivesse sido para
isso: tentar salvar o sonho de Earl e Grace, e poder amar Duke para sempre.
Em p no riacho, tossindo por causa da fumaa, eles comearam a
empurrar as pedras que tinham sido repostas.
Para trs! Para trs! Est indo! gritou Duke e agarrou o brao de
Abigail para pux-la do riacho.
Como no chovera, a gua represada no era tanta como no dia anterior,
mas ela desceu em cachoeira pelos dois regatos, arrastando lama, indo apagar
a linha de fogo que se dirigia para o corao da propriedade.
Abigail gritou de alegria e engoliu fumaa atravs da tira de cobertor.
Tossiu, tossiu, tossiu e aplaudiu e aplaudiu. Exultante, Duke deu-lhe alguns
tapas nas costas e depois pegou-a no colo. Abigail agarrou-se a ele, mal
acreditando que nesse mundo de fogo e inundao seu amor pudesse
finalmente ser real. Como dois bandidos com mscaras no rosto, eles se
entreolharam com imenso carinho.
Case-se comigo, Abby Rose, por favor pediu Duke, com a voz rouca
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devido fumaa e aos gritos de alegria. Aqui ou no outro lado das Blue,
em Sidney, fique ao meu lado e seja a minha noiva de Braden!
Sim! ela gritou e abaixou as duas mscaras. Sim, para sempre!
acrescentou, pouco antes de os dois se beijarem.
Uma inundao, um incndio, uma priso e um casamento. Nossas
primeiras semanas aqui tm sido um bocado agitadas comentou Earl
enquanto ele e Duke esperavam Abby e Grace sarem do armazm da rua
principal de Bathurst. E no tenho certeza de qual deles vai resultar em
maior encrenca.
Duke soltou uma risadinha. Estava nervoso demais para falar. No
gostaria de ter sado direto da audincia onde Phillip Godfrey-Bennett fora
formalmente acusado de assassinato e incndio criminoso para a cerimnia
de seu casamento, mas no quisera esperar nem mais um dia.
Imaginou qual seria o impacto da notcia da priso de Phillip quando
chegasse a Sidney. Em outra ocasio, seria bom estar l para ler o Gazette ou
ver o espanto dos cidados ao serem informados de que o orgulhoso herdeiro
dos Godfrey-Bennett, um dos mais ilustres seletos, iria cumprir uma longa
pena.
Mas agora no queria pensar nisso. No quisera esperar nem mais um
dia pelo casamento por que j perdera tempo demais. Devia ter se casado
com Abby na chegada do navio a Sidney. Ele a queria desesperadamente
desde essa poca! Agora no via a hora de ver como Abby gastaria o dinheiro
que lhe dera para a compra do vestido de casamento. Talvez, sendo
acostumada elegante moda inglesa, ficasse desapontada com o que
encontraria sua disposio na pequena vila rural. E no queria v-la triste.
Seu nico desejo era compens-la por tudo que a forara a passar, fazendo-a
sempre feliz.
Ao v-la saindo da loja, prendeu a respirao. Ela estava corada e
tambm parecia tensa. Uma leve brisa ergueu o babado na barra do vestido
azul e o fez recordar da primeira vez em que a vira no convs do navio. O
vestido, apesar de simples, era perfeito para ela. O chapu pequeno era
enfeitado com fitas azuis num tom mais escuro, que se repetiam no entremeio
da saia.
Eles tinham quatro vestidos venda contou Abigail. Escolhi este
para combinar com a cor de seus olhos.
Duke pegou-lhe a mo e olhou-a de alto a baixo, como que sorvendo sua
beleza. Admirou a cinturinha fina e a pele macia exposta pelo pequeno
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decote. As mangas franzidas eram curtas e os braos bem feitos estavam nus.
Decidi no gastar dinheiro em luvas explicou Abigail, um tanto
tmida. Preferi reservar o restante para substituir a pedra de sal que se
derreteu na inundao.
Duke sorriu e fez que sim. Ainda no tinha certeza se seria capaz de
falar. Dava graas por tudo ter sado bem.
S a pastagem sul fora queimada e o fogo at fora til para eliminar os
arbustos perenes que estavam dando trabalho para serem arrancados. Phillip
ficaria preso por muitos anos e sua condenao representava uma grande
vitria para o argumento dos midos de que a tendncia para o crime no
era algo passado de pai para filho e que qualquer classe social estava sujeita a
transgredir as leis. E, mais importante, ele e Abby Rose agora iam ser marido
e mulher!
Os quatro ficaram diante do altar da pequena igreja anglicana que fora
construda pelos prisioneiros, como tantas outras robustas estruturas de Nova
Gales do Sul. Os olhos de Abby estavam marejados de lgrimas de alegria.
Duke, o admirado orador, gaguejou na hora de dizer o sim. O pastor os
abenoou e lady Abigail Anne Rosemont finalmente se tornou uma noiva de
Braden.
De volta propriedade, eles comemoraram com comida e bebida que os
quatro trouxeram da cidade.
Est sendo um dia perfeito, como quando Earl e eu nos casamos
disse Grace abraando novamente Abby ao som da gaita de um dos homens,
que tocava perto da fogueira.
S esto faltando Squire e H.M.! lamentou Abby, enquanto Duke
vinha pux-la para mais uma dana improvisada.
Os homens no mostravam nenhuma timidez. Quando no conseguiam
Grace ou a noiva como parceiras, danavam uns com os outros, s
gargalhadas.
Abby e Duke danaram sob as estrelas. Seu brilho a fez se recordar dos
diamantes que vira nas damas de Londres durante sua primeira e nica
temporada social. No, pensou, segurando com mais fora o ombro e a mo
do marido, esta minha temporada. Esta minha vida e meu pas agora e
serei sempre grata pela minha felicidade, mesmo no meio de poeira e cheiro
de carneiros. Continuou girando, girando nos braos de Duke, s parando
para dar al ou at logo para os homens enquanto eles iam ou vinham de
seus turnos. Finalmente Duke apertou sua mo e sussurrou:
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Hora de irmos.
Irmos aonde? ela perguntou, surpresa. Grace disse que
poderamos usar o carroo at voc encontrar um bom lugar.
J encontrei um bom lugar retrucou Duke e completou com um
beijo to longo que os homens comearam a assobiar e vaiar. Earl e eu o
arranjamos pela manh e ele me jurou que no levar ningum at l no meio
da noite. Venha!
Os dois se despediram. Grace abraou-os chorando de alegria.
Eu lhe disse que conseguiramos domesticar os dois mais cedo ou
mais tarde sussurrou no ouvido de Abby mas no os queremos dceis
demais, no ?
Como uma princesa encantada dos livros de histria que lera em menina,
Abby viu-se levantada pelos braos de Duke e colocada em seu cavalo.
Percebeu que ele no carregava nenhum suprimento. Ento no poderiam
estar indo para muito longe, pensou. Earl aproximou-se com uma tocha que
entregou a Duke, acompanhada de uma brincadeira:
Deus abenoe vocs dois meu velho irmo e minha nova irm!
Duke deu rdeas ao cavalo e eles comearam a tomar a direo das
encostas.
Por acaso vamos atravessar as montanhas para irmos dormir em
Castle Keep? brincou Abby, aninhando-se contra o corpo de Duke.
Quando atravessarmos as Blue de volta j estaremos com meses de
casamento. Primeiro temos de recuperar todo o tempo que perdemos.
O cavalo comeou a subir o morro e finalmente Abby percebeu para
onde estavam indo. Ao chegarem perto do riacho que primeiro devastara e
depois salvara as terras dos Braden, Duke levou-a para um telheiro que ele e
Earl tinham construdo no meio de um bosque de eucaliptos.
Com a tocha, ele acendeu a pequena fogueira no estilo aborgene que j
estava preparada.
Abby aninhou-se nos braos do marido, saboreando a segurana que
extraa dele. Mas logo a necessidade aguda que sentiam um pelo outro foi
demais para carcias lentas e ternas. Duke comeou a beij-la com ardor.
Puxou o decote do vestido, expondo a pele macia do ombro, que mordiscou
apaixonadamente.
Estou com calor por causa das danas sussurrou to perto do
ouvido de Abby que balanou os cachos que Grace fizera com tanto cuidado.
Quero me refrescar no riacho.
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Mas eu quero ir com voc para todos os lugares! Vamos ento comear
com o riacho!
E depois iremos a Castle Keep, ao palcio do governo em Sidney e ao
parlamento se voltarmos a Londres. Tambm tenho de conhecer sua Fairleigh
e mais tarde construiremos nossa prpria casa perto de Bathurst
Para mim, qualquer barraco ou clareira ser suficiente.
Um dia eu lhe perguntei se voc queria nadar com ou sem roupas
disse Duke, mas no esperou pela resposta. Suas mos trabalharam rpido
nos botes do colete e do vestido de Abby. Creio que devemos a ns
mesmos um desenho do que vai acontecer esta noite.
Ento esta ser minha terceira lio de natao? brincou Abby.
Ela tremia inteirinha de ansiedade. Entregou-se aos toques de Duke
enquanto ele ia tirando sua roupa, beijando, lambendo e mordendo cada
pedao de pele que descobria.
Tenho muito que gostaria de lhe ensinar, mas querida, o mais
importante foi o que voc me ensinou. Voc me ensinou a amar.
O beijo comeou terno e depois se tornou quase desesperado. Abby
agarrou-se aos quadris estreitos de seu homem, seu marido, para no cair na
gua. A simples presena dele a entontecia.
Os dois deixaram as roupas na margem e entraram no riacho. A gua
que vinha das montanhas era muito fria, mas eles no se importaram. Mos
comearam a levantar a gua e a acariciar pele molhada. Os dois fizeram suas
prprias ondas, virando, abraando, contorcendo, como se estivessem
nadando no oceano revolto. A luz do fogo iluminava curvas e ngulos de
pele, o cobre e o dourado de cabelos molhados. Depois de alguns minutos,
Duke pegou Abby nos braos e a levou para a cama macia feita de cobertores
assentados sobre uma camada de fragrantes folhas de eucalipto.
As folhas amassadas exalaram o perfume que Abby considerava a
essncia daquele pas. As mos e os lbios de Duke cobriam seus seios, seu
abdmen, suas pernas. Enlevada pela onda de sensaes, entregou-se para
sabore-la. Acariciou os ombros e braos musculosos, mordiscou o tendo do
pescoo orgulhoso e depois lambeu-o como para se desculpar.
A lngua de Duke brincava com seu corpo e seus sentidos. Ela no
conseguia se manter imvel. Instintivamente comeou a mover os quadris em
pequenos crculos, gemendo e puxando-o cada vez mais para perto.
Minha querida, meu amor, diga-me agora como voc se sente falou
Duke, contra a pele de cetim de seu ventre.
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Feliz muito feliz. Apaixonada, encantada.


Eu tambm, minha querida e linda esposa. Eu costumava sentir medo
quando achava que estava perdendo o controle sobre minha vida por sua
causa. Mas voc minha vida. De agora em diante acrescentou ele,
ajoelhando-se quase com reverncia entre as pernas de Abby para abri-la para
ele , terei prazer em perder o controle.
Abby queria sorrir, mas o desejo falou mais forte. Ela fechou os olhos.
Puxou Duke e moveu-se para encontr-lo. Percebeu que sua ansiedade o
agradou. A maravilha da unio a surpreendeu de novo enquanto ambos
cavalgavam at atingirem as nuvens luminosas do xtase. As longas noites de
agonia e os dias de espera explodiram dentro dela e a fizeram se mesclar com
Duke em mente e corao para sempre.
Mais tarde os dois estavam deitados abraados, enrolados em cobertores,
por causa do frio da noite.
Gelada? perguntou ele por entre pequenos beijos.
Nunca mais. E no preciso de uma cova com cinzas por baixo quando
tenho voc.
E agora voc me tem mesmo riu Duke. E custou um bocado!
Sim. O oceano, a cidade, o mato, as montanhas, a plancie
O que eu quis dizer foi que levamos muito tempo at juntarmos
nossas vidas como marido e mulher.
Sabe, eu estava pensando que talvez nosso amigo esteja l em cima no
seu caminho de estrelas, olhando e sorrindo para ns.
Duke abraou-a com mais fora e os dois ficaram olhando para o cu.
Abby sentiu as lgrimas turvarem-lhe a viso. Aninhou-se mais contra o
corpo musculoso do marido. Ele comeou a acarici-la.
E nosso querido amigo espera um belo futuro para ns e para seu pas
acrescentou Duke, trmulo de emoo.
Abby queria dizer alguma coisa, mas as palavras ficaram presas na
garganta. Mas conversa no seria necessria. A paz interior que sentia era
imensa e continuou quando Duke comeou a am-la novamente, com todo o
ardor. Ele perguntara como se sentia. Sentia-se parte desse homem e dessa
terra. E nunca se sentira mais completa, mas contente ou mais feliz. Era Abby
Rose, uma noiva de Braden na realidade e no s em sonhos.

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Nota da Autora
O ano seguinte, 1836, foi uma poca de grande importncia para Nova
Gales do Sul. O governador Bourke, que estivera ouvindo os porta-vozes dos
seletos e dos midos, deu grandes passos na tentativa de solucionar as
injustias sociais.
Ele outorgou um sistema de licenciamento protegendo os direitos dos
posseiros e assim evitou que grandes extenses de terra ficassem em poder de
uma minoria. Por uma taxa de apenas dez libras por ano, os posseiros
mantinham o uso legal de suas fazendas de carneiros. Por volta de 1847,
puderam comprar as terras pela mdica quantia de umas duas libras por
hectare. Sendo um homem prtico, o governador percebeu que a
prosperidade da colnia dependeria cada vez mais da l produzida pelos
posseiros. Os porta-vozes dos midos o ajudaram a entender que essas
pessoas possuam iniciativa, independncia, fora e ambio exatamente as
qualidades que distinguem o carter dos australianos de hoje em dia.
A luta pela justia social iniciada pelos porta-vozes dos midos
resultou em outras mudanas positivas na colnia, antes firmemente
controlada por alguns poucos ricos, que s pensavam em seu prprio
benefcio. Uma comisso britnica condenou o tratamento cruel dado aos
aborgenes e indicou protetores, embora a espoliao e abuso dos nativos
tenham continuado por anos sob esse sistema paternalista.
A imigrao tornou-se mais aberta por volta dos meados do sculo XIX,
especialmente para mulheres inglesas solteiras. O transporte de prisioneiros
para Nova Gales do Sul terminou em 1840 e o para a Terra de Van Diemen
a atual Tasmnia terminou em 1853. No entanto, a pratica continuou na
Austrlia ocidental at 1868. E, medida que mais e mais membros da classe
dos midos comearam a se destacar no campo dos negcios e outras
profisses, a velha idia de que havia uma falha moral inerente classe dos
condenados foi-se desvanecendo. Atualmente, muitos australianos tm
grande orgulho de serem descendentes de prisioneiros que construram uma
grande nao com sua determinao e trabalho.
Quanto tranqila cidadezinha de Bathurst, anos depois ela tornou-se o
centro da corrida do ouro da Austrlia, e os proprietrios de terras na regio
tornaram-se fabulosamente ricos.
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No perca a prxima edio de


Clssicos da Literatura Romntica

BELA SEDUTORA
Mary Daheim

Inglaterra,1695
A revelao foi recebida com alegria e perplexidade por den Berenger: ela, uma
humilde camponesa, era filha de um conde!
Uma vida de riqueza e felicidade poderia aguard-la na corte, se o pai no fosse
subitamente preso sob a terrvel acusao de traio. Para salv-lo, ela precisava
conquistar a simpatia do rei William Tinha de se tornar sua amante!
Princpios morais e religiosos afligiam a alma atormentada de den. Mas a pior
provao era conviver com o enigmtico e atraente nobre Maximilian de NassauDillenburg.
Encarregado de prepar-la para entrar na corte, acaba conquistando seu corao.
Cheia de amor e ousadia, den iria surpreender Maximilian e o inflexvel rei da
Inglaterra.

MARY DAHEIM
Uma das melhores escritoras
contemporneas descreve os
bastidores da corte inglesa
do sculo XVIII com seu
insupervel estilo.

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