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Da utilidade e desvantagem da histria para Hayden White

Da utilidade e desvantagem da
histria para Hayden White*
On the usefulness and disadvantages of
history for Hayden White**

RicaRdO MaRques de MellO


Doutorando em Histria na Universidade de Braslia
Bolsista do CNPq
Ps-Graduao em Histria, ICC Norte A, 648/1. Subsolo.
Universidade de Braslia. Cep: 70910-900 Braslia DF
ricardo.mm@hotmail.com

Somente na medida em que a histria


serve vida queremos servi-la.
Friedrich Nietzsche.

* Artigo recebido em 18/03/2009. Aprovado em 10/11/2009.


** Neste texto apresenta-se parte dos resultados da dissertao de mestrado, de ttulo homnimo, defendida na
Universidade de Braslia no incio de 2008, sob orientao da professora Tereza Cristina Kirschner. Agradeo aos
esclarecimentos do professor Estevo de Rezende Martins e leitura e aos comentrios atenciosos dos pesquisadores Carlos Oiti Berbert Jnior, Daniel Barbosa Andrade de Faria e Tereza C. Kirschner. Sou grato tambm
CAPES Coordenao de Aperfeioamento de Pessoal de Nvel Superior que me proveu uma bolsa de estudos. Deve-se mencionar que o ttulo uma aluso Segunda Considerao Intempestiva de Friedrich Nietzsche
publicada em 1874 (NIETZSCHE, Friedrich. Segunda considerao intempestiva: da utilidade e desvantagem da
histria para a vida. Trad. Marco Antonio Casanova.
Rio de Janeiro: Relume Dumar, 2003. Ttulo original: Unzeitgemsse Betrachtungen Zweites Stk: Vom Nutzen
und Nachteil der Historie fr das Leben). Nela o pensador alemo contrape-se cultura histrica hegemnica de
ento e apresenta dois modos distintos de conscincia histrica, uma negadora da vida outra afirmadora. De
maneira semelhante Hayden White defere crticas dada cultura histrica, materializada, contemporaneamente, em
certas produes historiogrficas. O autor de Metahistory, no entanto, no se limitou a re-enunciar as proposies
nietzschianas em termos atuais e historiogrficos, mas vinculou, de modo original, conscincia histrica, natureza
do discurso produzido pelos historiadores e possveis desvantagens e utilidades que tal campo de cognio pode
exercer no mundo contemporneo.

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Ricardo Marques de Mello

RESUMO Neste artigo apresenta-se a perspectiva do historiador e terico


da histria, e a da literatura de Hayden White a respeito das utilidades e
desvantagens que a histria pode ter, por meio da historiografia, ao mundo
contemporneo, a partir de uma anlise predominantemente interna de
suas obras. Observa-se que a idia norteadora do autor de Metahistory
consiste em argumentar a favor da limitao epistmica na construo do
significado do discurso produzido pelos historiadores, o que possibilitaria
o uso da histria para auxiliar os homens do presente na resoluo de
determinados problemas.
Palavras-chave historiografia, Hayden White, teoria da histria
ABSTRACT This article investigated the perspective of the historian and
literary theorist and historiographic Hayden White about the utilities and
disadvantages that history can have the contemporary world through the
historiography - from a predominantly internal analysis of his works. It was
observed that the guiding idea of the author of Metahistory is to argue in
favour of limiting epistemic of the speech produced by historians, which
would allow the use of history to help the men of this in the resolution of
certain problems.
Key words historiography, Hayden White, theory of history

Hayden White nasceu em 1928, nos EUA. Tornou-se bacharel em Histria pela Wayne State University, em 1951; Mster e PhD em Histria pela
University of Michigan, em 1956, e pela Universidade de Roma, 1953-1955;
doutor Honoris Causa em Letras pela University of Michigan; professor
Emeritus em History of Consciousness, na University of California, Santa
Cruz. especialista em Histria Cultural da Europa Moderna, Filosofia da
Histria, Teoria Literria, Teoria Social e Histria da Literatura. Atualmente
professor de Comparative Literature na Stanford University.1 Sua carreira
acadmica inclui vrias participaes como professor visitante em universidades europias, sobretudo na Itlia, Polnia e Frana. autor de uma
vasta produo intelectual, que inclui, por exemplo, trabalhos sobre G. Vico,2

Dados dos sites http://communications.uwo.ca/western_news/story.html?listing_id=12924 (acesso em dezembro de 2006); http://www.staff.amu.edu.pl/~ewa/Hayden_White_Bibliography.htm (acesso em janeiro de 2008);
MEDEIROS, Pedro Arajo. Ps-modernidade e historiografia: um estudo sobre Hayden White. 2006. Universidade
Federal de Minas Gerais, Belo Horizonte, 2006, p.45-46. (Dissertao, mestrado em Histria).
WHITE, Hayden. The tropics of history: the deep structure of the new science. In: Tropics of discourse. Essays in
cultural criticism. Baltimore and London: The Johns Hopkins University Press, 1978 [1976], p.197-217.

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B. Croce,3 N. Frye,4 M. Foucault;5 sobre historiografia e teoria literria;6 e


um nmero considervel de textos referentes ao estatuto do conhecimento
histrico. White teve, portanto, um percurso intelectual marcado pelo trnsito
em mais de um domnio especfico. Pode-se considerar que grande parte
de seus estudos concentram-se em trs reas: histria (com nfase em
teoria e histria intelectual), literatura (com destaque para teoria literria) e
filosofia (com nfase em filosofia da histria). Em suas teses imiscuem-se
proposies tericas de matriz literria, historiogrfica e filosfica. E parece
ser precisamente no modo como ele estabeleceu relaes entre esses trs
campos do saber que provieram grande parte das crticas destinadas s
suas idias. Sem dvida, White pode ser considerado um dos tericos mais
controversos dos ltimos trinta anos.
Autores como Frank Ankersmit,7 Chris Lorenz,8 Keith Jenkins,9 Paul Ricoeur,10 Roger Chartier,11 Dominick La Capra,12 Arnaldo Momigliano,13 Carlo
Ginzburg,14 David Harlan,15 Lloyd Kramer,16 entre outros, travaram um ativo
dilogo, seja a favor de alguns aspectos da teoria do discurso historiogrfico
de Hayden White e sua conseqncia tica para o conhecimento histrico,
seja contrrio a ela. Duas das mais importantes revistas de teoria da histria

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Oxford University Press, 1979, p.81-115.
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traduzido em lngua portuguesa com outro ttulo: CHARTIER, Roger. Figuras retricas e representaes histricas. In: beira da falsia: a histria entre incertezas e inquietude. Trad. Patrcia Chittoni Ramos. Porto Alegre: Ed.
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no cenrio mundial History and Theory17 e Storia della Storiografia18 j


dedicaram edies inteiras a artigos cujos temas estavam relacionados s
proposies de White.
Embora suas obras tenham sido comentadas sob ngulos muito diversos entre si, h alguns aspectos que receberam maior ateno do que
outros e motivaram um nmero significativo de intelectuais a se sentirem
incomodados ou estimulados a se manifestarem. Em linhas gerais, podese organizar as objees direcionadas a White em trs grandes frentes. A
primeira diz respeito relao que ele estabelece entre historiografia e literatura, mais especificamente, entre os discursos historiogrficos e os textos
ficcionais.19 Ao ressaltar as semelhanas entre relato histrico e ficcional,
White afirma que h, em ambos, um mesmo movimento de estruturao do
discurso. Tal operao realiza-se ao se organizar os dados dispersos em
uma forma de narrativa reconhecida entre autor e leitor. Nesse caso, pouco
importa se os dados mediante os quais o texto estruturado so reais ou
imaginados: a forma de dar-lhes sentido a mesma. Os dois valem-se de
modelos de organizao que, de certo modo, direcionam a construo do
significado no relato. Hayden White, como formalista, enfatiza a estrutura por
meio da qual o discurso composto. A segunda frente refere-se relao
entre historiografia e filosofia da histria. A diferenciao tradicional entre
elas argia que a primeira consistia em uma modalidade cientfica, preocupada em investigar o passado mediante regras metodolgicas passveis
de comprovao emprica, ao passo que a segunda buscaria estabelecer o
sentido da histria no seu acontecer, de modo pr-conceitual, elaborando
seu discurso em busca das leis que governariam a histria da humanidade como um todo de maneira meta-fsica. A tese de White, entretanto,
minimiza as diferenas entre as duas modalidades de conhecimento sobre
a histria e afirma que a distino entre o que faz o historiador e o filsofo
da histria no de tipo, mas de grau. Em outros termos, ambos se valem
de estruturas pr-concebidas em seus relatos, mas enquanto o filsofo
da histria enfatiza e expe manifestadamente sua filiao a alguma teoria
geral, facilmente identificvel na superfcie de seu texto, o historiador desloca o elemento meta-fsico/meta-histrico para o interior de sua narrativa.
A terceira e ltima frente diz respeito concepo de cincia presente nos
escritos de Hayden White. A estratgia utilizada, nesse caso, foi diversa: se
o autor de Metahistory aproximou relato histrico do ficcional, por um lado,
e historiografia e filosofia da histria, por outro, com respeito relao entre

17 History and Theory - Metahistory: Six Critiques. Beiheft v.19, n.4, 1980; History and Theory - Hayden White: TwentyFive Years On, v.37, n.2, May 1998.
18 Storia della Storiografia - Hayden Whites metahistory twenty years after, part. I: interpreting tropology, n.24, 1993;
Storia della Storiografia - part. II: metahistory and the practice of history, n.25, 1994.
19 Hayden White no faz uma diferenciao conceitual entre literatura e relatos ficcionais. Parece trat-los como
termos equivalentes.

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historiografia e cincia, White buscou as diferenas entre elas, ao ponto de


excluir o ofcio dos historiadores do rol das disciplinas acadmicas tidas
por cientficas. Os argumentos mediante os quais ele procurou sustentar
sua tese foram estruturados a partir de duas ausncias no discurso historiogrfico: uma linguagem tcnica e um mtodo convencionalmente aceito
como apropriado entre seus praticantes.
De modo geral, Hayden White interpreta o discurso historiogrfico como
uma modalidade verbal em prosa cujo objetivo transformar as fontes dispersas e desorganizadas do passado em uma narrativa com comeo, meio
e fim, com coeso e coerncia e dotada de certo significado a um leitor do
presente: transformar o no-familiar em familiar. Todavia, de acordo com ele,
as fontes do passado no trazem inscritas em si o modo por meio do qual o
historiador deve organiz-las, relacion-las e, por conseguinte, caracterizar e
explicar o evento com o qual ele se ocupa: elas tm valor neutro, so amorfas. Alm disso, no h um mtodo consensualmente aceito como o mais
adequado entre os praticantes do ofcio, tampouco uma linguagem tcnica
na qual o esforo da pesquisa possa ser transparentemente concretizado.
Por isso, a historiografia est sujeita a interferncias extra-epistmicas na
elaborao e apresentao de seus resultados e, sobretudo, figurao
discursiva, elemento caracterstico dos discursos que se valem da linguagem
natural ou ordinria. Sendo assim, o significado de um objeto investigado
antes uma construo do que uma descoberta.
Com isso, White desloca o valor comumente atribudo s fontes no
discurso historiogrfico, transferindo-o escolha do formato figurativo ou
trpico mediante o qual a organizao verbal e a explicao da narrao
ser efetuada: no o corpus de anlise do historiador que determina a
estruturao de seu discurso e seu significado, mas, antes, a presena de
elementos extra-epistmicos, sobretudo ticos e estticos.20 Diferentemente
das disciplinas tidas por cientficas, em que h possibilidades de dirimir
eventuais litgios cognitivos por meio de uma apreciao da linguagem
tcnica usada e da aplicao de um mtodo, a historiografia estaria cativa
da linguagem natural, a qual efetua, necessariamente, um movimento figurativo na organizao dos dados dispersos em um relato inteligvel, e da
imiscuidade de elementos extra-epistmicos na aplicao de um mtodo.
Embora aceite que uma narrativa historiogrfica possa conter afirmaes
verdadeiras, bastando comparar os enunciados do texto com o material
emprico que lhe viabilizou, White nega a possibilidade de verdade no significado da narrativa compreendida como um todo. A presena ou no de

20 Ver: WHITE, Hayden. Introduction. The poetics of history. In: Metahistory. The historical imagination in nineteenthcentury Europe. Baltimore/London: Johns Hopkins University Press, 1973; WHITE, Hayden. Introduction: Tropology, Discourse, and the modes of human consciousness. In: Tropics of discourse; WHITE, Hayden. Historicism,
history, and the figurative imagination. In: Tropics of Discourse; MELLO, Ricardo Marques de. Teoria do discurso
historiogrfico de Hayden White: uma introduo. OPSIS, UFG/Campus Catalo/GO, v.8, n.11, 2008.

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enunciados verdadeiros estaria relacionada verificabilidade; o significado,


no entanto, no estaria sujeito a nenhum mecanismo objetivo de referenciao: as mesmas fontes possibilitariam discursos muito diferentes entre
si, seno opostos.
Menos pesquisada, porm, to relevante quanto s trs frentes nas
quais giraram os debates a respeito das proposies whiteanas, a questo relacionada s utilidades21 e desvantagens do conhecimento produzido
pelos historiadores. Nela perpassa uma idia presente de modo difuso e
descentralizado nas obras do estadunidense: a de que a historiografia pode
exercer tal ou qual utilidade porque sua condio cognitiva possui tais e
quais caractersticas. Ou, especificamente: dada a limitao epistmica de
seu ofcio, o historiador deve adotar uma postura que auxilie os homens do
presente na resoluo de seus problemas por intermdio da histria: o
passado em funo do presente. Tal questo, portanto, parece cristalizar,
por assim dizer, a posio tica, epistmica e esttica do autor de Metahistory em relao ao que fazem (ou deveriam fazer) os historiadores quando
fazem historiografia.
O carter construtivista da arte e cincia contemporneas
A fim de acompanhar a emergncia e formao das proposies de
White acerca das utilidades e desvantagens do conhecimento histrico,
parece pertinente ter como ponto de partida o polmico ensaio The Burden
of History,22 publicado em 1966, no qual ele acusa os historiadores hodiernos
de valerem-se de uma ttica fabiana para resguardar a historiografia em
uma posio intermediria, entre arte e cincia. Tal ttica consistiria em situar
o conhecimento histrico entre arte e cincia e na medida em que fosse
questionado pelos cientistas sociais dada a amenidade do mtodo, ou
pela rudeza do sistema de metforas empregado, o historiador poderia
defender-se argumentando que a historiografia no uma cincia pura,
que ela depende tanto de mtodos intuitivos quanto analticos. Ao ser, por
outro lado, questionado, por literatos, quanto capacidade de usar modos
contemporneos de representao artstica, o historiador se defenderia
ao afirmar, por exemplo, que as narrativas nas quais ele materializa seu
trabalho so exigncias da natureza da prpria matria histrica, isto ,
de suas fontes, e no uma escolha do prprio historiador. Assim sendo,
a historiografia estaria localiza entre arte e cincia, compartilharia certas
21 O termo utilidade pode remeter a autores e teorias especficas, em que essa palavra assume o carter de conceito
advindo da filosofia utilitarista. Neste texto, porm, tal termo no tomado como conceito, tampouco se filia a
qualquer autor ou teoria, sobretudo porque a traduo da palavra alem Nutzen, que pode significar tanto utilidade quanto vantagem. Utilidade, aqui, significa apenas o que os dicionrios de lngua portuguesa comumente
lhe atribuem: a capacidade de algo em desempenhar certa serventia ou em satisfazer dadas necessidades ou
desejos humanos.
22 WHITE, Hayden. The burden of history. In: Tropics of discourse, p.27-50.

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caractersticas de ambas, faria o dilogo entre as duas, mas no poderia


ser enquadrada em nenhuma delas.
Essa estratgia de defesa teria sido til em um dado momento: o sculo
XIX. No sculo XX, porm, ela deveria ser questionada, sobretudo por que
a cincia e a arte cuja historiografia seria mediadora diziam respeito ao
positivismo cientfico e ao realismo literrio oitocentistas.
Esse plano mdio supostamente neutro entre arte e cincia que muitos historiadores do sculo XIX ocuparam com tanta autoconfiana e orgulho de posse foi
dissolvido com a descoberta do carter construtivista comum tanto das afirmaes artsticas quanto das cientficas. A maioria dos pensadores contemporneos
no concorda com a suposio do historiador convencional de que arte e cincia
so maneiras essencialmente distintas de compreender o mundo.23

Destarte, em vez de espelhar/refletir certa realidade, artistas e cientistas


contemporneos teriam reconhecido que em certa medida eles a constroem,
a criam. Embora os historiadores continuassem a situar o conhecimento
produzido por eles entre arte e cincia, de acordo com White, fazem-no
tendo em mente conceitos h muito abandonados, fundados antes nas
diferenas entre arte e cincia do que nas semelhanas. Uma compreenso
mais recente das operaes pelas quais o artista expressa sua viso de
mundo e o cientista exprime suas hipteses24 demonstraria a presena do
elemento construtivista em qualquer tentativa de apreenso da realidade,
incluindo o conhecimento historiogrfico. A crtica deferida por White
cultura historiogrfica contempornea a qual resiste em aceitar as proposies atuais a respeito da natureza das operaes artsticas e cientficas
parece residir, precisamente, no na posio ocupada pelo conhecimento
histrico, entre duas formas de compreender o mundo, mas por situarem
a historiografia em uma posio mediadora, desconsiderando o elemento
que as une, o carter construtivista.
O estudo do passado como um fim em si
Juntamente com a relutncia em assumir a presena construtivista
no resultado de suas pesquisas e, portanto, ancorar-se em uma pretensa
busca por aquilo que realmente ocorreu, White compreende que parte dos
historiadores atuais procuram afastar de seu ofcio possveis influncias do
tempo presente. Tm como princpio tico estudar o passado pelo passado,
de modo desinteressado pelas questes atuais para evitar, assim, o risco
de incorrer em anacronismos ou ideologizaes. Essa conscincia histrica
aproxima-se, sugere White, do aspecto negativo do antiqurio de Nietzsche:
23 WHITE, Hayden. The burden of history, p.27.
24 WHITE, Hayden. The burden of history, p.41.

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em excesso, essa atitude (...) atribui valor especial a tudo o que velho,
justamente por ser velho, e inspira um sentimento de desconfiana por tudo
o que novo ou se afasta do convencional.25 Por meio do modo antiqurio,
o respeito orientado ao passado e se ope necessidade ou ao desejo
presente. Essa conscincia histrica renega as necessidades do presente
do historiador e gera um tipo de conhecimento descomprometido, cuja valorizao do passado ocorre em prejuzo do presente, e para o qual, como
escreveu Nietzsche, a ampliao do conhecimento a prpria meta. 26
A historiografia que pratica um tipo de produo desinteressada pelo presente, com a justificativa de que se no for assim o passado ser trado,
severamente combatida por Nietzsche e desencorajada por White,
para algum que sensvel diferena radical do nosso presente a todas as
situaes passadas, o estudo do passado como um fim em si s pode parecer
uma forma de obstrucionismo insensato, uma oposio intencional tentativa de
entrar em contato com o mundo atual em toda a sua estranheza e mistrio. No
mundo em que vivemos diariamente, algum que estuda o passado como um
fim em si deve parecer ou um antiqurio, que foge dos problemas do presente
a um passado puramente pessoal, ou uma espcie de necrfilo cultural, isto
, algum que encontra nos mortos e moribundos um valor que jamais poder
encontrar nos vivos.27

Tanto a resistncia em aceitar o carter construtivista presente na


historiografia quanto conscincia histrica que investiga o passado pelo
passado, com um fim em si, tm como base o mesmo pressuposto: a
necessidade de verdade. A crena na qual o historiador deve descobrir a
verdade dos eventos pretritos e ater-se honestidade intelectual, eximindo-se, simultaneamente, de qualquer interveno criadora, construtora,
sob pena de ser infiel ao que realmente aconteceu, e da intromisso de
motivaes presentes em pesquisas focadas em eventos do passado, sob
pena de tornar-se um idelogo. A necessidade de verdade o pressuposto
comum a ambas as posturas, presentes em produes historiogrficas
contemporneas. Embora Hayden White tenha reconhecido, em textos mais
recentes, que a historiografia aceita, de certo modo, o carter construtivista do seu relato e, simultaneamente, admite a influncia de interesses do
presente na elaborao de pesquisas cujo foco o passado, ele pretende
aprofundar a relao presente/passado e especificar o carter construtivo
da narrativa a partir de uma reconsiderao da presena da verdade no
discurso produzido pelos historiadores.

25 WHITE, H. Nietzsche: The poetic defense of history in the metaphorical mode. In: Metahistory, p.350.
26 NIETZSCHE, Friedrich. Segunda considerao intempestiva: da utilidade e desvantagem da histria para a vida.
Trad. Marco Antonio Casanova. Rio de Janeiro: Relume Dumar, 2003, p.31.
27 WHITE, Hayden. The burden of history, p.41.

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Da utilidade e desvantagem da histria para Hayden White

A verdade na escrita da histria


Hayden White visualiza o discurso historiogrfico em dois nveis indissociveis: as partes (sentenas, enunciados) e o todo. As partes compem
o todo, evidentemente, mas este no , para ele, a simples soma daquelas.
Ele no nega que as sentenas possam conter afirmaes verdadeiras. Para
isso, pode-se recorrer confrontao entre sentenas e as fontes que as
possibilitaram. Afirmaes do tipo: Napoleo Bonaparte morreu exilado
na ilha de Santa Helena; ou a oferta de caf na dcada de trinta no Brasil
foi maior que a demanda, enfim, essas afirmaes trazem evidncias que
podem ser comprovadas mediante uma simples anlise das fontes materiais.
Contudo, o discurso historiogrfico no apenas um conjunto de fontes e
fatos dispostos cronologicamente. Essas mesmas fontes so agrupadas
em uma forma de apresentao, cuja seqncia lgica exige um comeo,
meio e fim, identificveis enquanto tal, consubstanciados, geralmente, em
uma narrativa. E na sua construo que a questo da verdade em historiografia ganha em complexidade e impulsiona um debate que coloca na
ordem do dia o alcance cognitivo da historiografia.
De acordo com White, o historiador, ao transformar os resqucios do
passado em uma narrativa inteligvel, opera uma ordenao/disposio dos
fatos, isto , conta a histria de uma determinada maneira, que bem poderia
ser outra, sem incorrer em violao do registro factual. Em outros termos: o
historiador tem acesso a um conjunto amorfo de fontes, apenas dispostas
cronologicamente; a partir delas ele constri seu discurso, reorganizando os
fatos, classificando-os, ressaltando ou minimizando sua importncia dentro
da narrativa, estabelecendo funo motvica ou efeitual, determinando o que
ser includo (e qual papel ele desempenhar) e o que ser excludo, enfim,
um conjunto de manobras as quais dotam de sentido o que antes parecia
apenas ser, e para White o era, um conjunto de fontes sem forma em si. O
historiador, por meio da narrativa, ento, faz mais que uma organizao do
que vem antes e depois. Ele decide a imagem a qual o leitor deve ter do
que aconteceu ao urdir o enredo de uma determinada maneira e no de
outra, transformando o antes no-familiar em familiar.
Concretamente, para White, a narrativa historiogrfica ganha sentido ao
ser vazada em uma das formas culturalmente conhecidas entre autor e leitor.
Tais formas de enredo so as que o cnone literrio consagrou: tragdia,
comdia, romance e stira. Para o autor de Metahistory, um mesmo conjunto
de dados, permite a composio da narrativa em um desses arqutipos.
Nenhum evento histrico intrinsecamente trgico (...) considerados como
elementos potenciais de uma estria (story), os acontecimentos histricos so
de valor neutro (...) eles so convertidos em estria (story) pela supresso ou
subordinao de alguns deles e pelo realce de outros, por caracterizao, re-

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petio do motivo, variao do tom e do ponto de vista, estratgias descritivas


alternativas e assim por diante.28

E Hayden White parece ir alm: um tipo de urdidura de enredo no


apenas uma questo de seleo da forma, mas tem implicaes relevantes quanto ao significado cuja narrativa de tal ou qual conjunto de eventos
passar a assinalar - forma e contedo so inseparveis:
Um tipo especfico de enredo pode simultaneamente determinar os tipos de eventos a serem caracterizados em qualquer estria possvel de ser contada sobre
eles e fornecer um padro para a designao de papis que possam ser representados por agentes e agncias ocupantes do cenrio assim constitudo.29

Destarte, se os eventos em si no trazem inscrito o modo por meio do


qual devem ser postos em uma narrativa, no h possibilidade de um dado
discurso historiogrfico arrogar a si o modo verdadeiro ou correto de narrar
o que aconteceu. Na narrativa no h modo mais verdadeiro que outro;
todos so passveis de serem adotados com o mesmo grau de legitimidade. A verdade, portanto, pode at ser encontrada nas afirmaes factuais,
nos enunciados, enfim, nas partes do discurso, j que se torna possvel a
verificao desta por meio da anlise das fontes. Contudo, quando se trata
da narrativa do discurso historiogrfico, no h elemento que identifique ou
estabelea critrio para se dizer qual e qual no o modo verdadeiro e
correto de se organizar narrativamente uma dada massa de informaes.
A partir disso, um nmero considervel de crticas foram dirigidas a
Hayden White, resultando em um amplo embate intelectual o qual recebeu
sua carga depreciativa mxima ao se aplicar as proposies whiteanas a
eventos histricos concretos, cujo principal, para o debate, refere-se ao
Holocausto e soluo final. O prprio White sintetizou a interrogao a
ele colocada: A questo que nasce com respeito elaborao de enredo
histrico no estudo do nazismo e da soluo final esta: existe algum limite
sobre o tipo de estria que pode ser contada de maneira responsvel sobre
esses fenmenos?. 30
Ao se dispor a responder tal questo sem contradizer o que ele mesmo
havia escrito sobre a natureza do discurso historiogrfico, Hayden White usa,
digamos, uma ttica fabiana. Afirma que epistemicamente no h nem
pode haver critrios os quais exijam que a escrita, ou melhor, a narrativa de
eventos, seja empreendida de uma maneira e no de outra. Acontecimen-

28 WHITE, Hayden. The historical text as literary artifact. In: Tropics of Discourse, p.84. Hayden White chega a mencionar
a possibilidade de se traduzir um discurso estruturado em um tropo a outro, justamente por no haver indicados
os caminhos pelos quais deve trilhar o historiador na elaborao de sua narrativa.
29 WHITE, H. Enredo e verdade na escrita da histria. In: MALERBA, Jurandir. (org.) A histria escrita: teoria e histria
da historiografia, p.197.
30 WHITE, H. Enredo e verdade na escrita da histria, p.193.

620

Da utilidade e desvantagem da histria para Hayden White

tos como o Holocausto e a soluo final, para ele, podem ser vazados
no modo trgico ou cmico sem prejuzo epistmico em suas representaes. Entretanto, embora no haja possibilidade de controle epistmico
de enredo, tampouco na construo do significado de um dado fato, h
mecanismos com os quais se pode submeter representao narrativa a
determinadas modalidades e conter, assim, a liberdade irrestrita na elaborao de enredo de eventos como o Holocausto e a soluo final. Tais
mecanismos, segundo White, so de ordem tica e moral. O que impediria,
por exemplo, o nazismo e seus efeitos serem postos em um modo cmico,
portanto, no seriam incorrees epistmicas advindas da escolha e das
caractersticas formais da comdia mesma. Mas, antes, das necessidades
e valoraes sociais, culturalmente disseminadas, de modos aceitveis de
discursos historiogrficos em um determinado tempo, espao e a respeito
de certos fatos.
Tais formas aceitveis no estariam ligadas apenas s maneiras pelas
quais uma sociedade de modo amplo e a comunidade de historiadores especificamente discorrem acerca de dados eventos, ou seja, como agentes
do tempo presente tratam aes passadas. Mas estaria relacionada tambm
com a maior ou menor proximidade do evento ao historiador que dele se
ocupa. Acontecimentos histricos de tempos longnquos, como as guerras
da antiguidade clssica ou as revolues modernas o exemplo de White
a Revoluo Francesa31 podem ser urdidas em enredos variados sem que
haja uma contestao enftica como aquela direcionada s possibilidades
de escrita referentes ao Holocausto. Os eventos continuam os mesmos, mas
a relao estabelecida entre eles depende, tambm, da maior ou menor
proximidade do tempo presente. Por ser um passado intensamente presente
nos nossos dias, com o qual se mantm um sentimento de pertencimento, a
Segunda Grande Guerra Mundial e suas conseqncias, sobretudo as que
se ligam aos milhes de vtimas, no permitem narraes em qualquer tipo
de enredo, mas apenas naqueles os quais a sociedade considera tica e
moralmente aceitveis. Mas tal limitao, lembra White, no tem vinculao
direta com a verdade da narrativa. No ela que atribui o tipo de enredo
epistemicamente correto e verdadeiro, porque aceitvel socialmente.
O caso do Holocausto e da soluo final so limites, certo. No
entanto, a mesma linha de raciocnio aplica-se a outros eventos histricos.
Da a necessidade de se desvencilhar a verdade do discurso historiogrfico
tomado como um todo. Se pode existir verdade em historiografia, e para
White pode, esta se localiza nas afirmaes individuais, passveis de comprovao documental e verificabilidade:

31 WHITE, Hayden. The politics of historical interpretation: discipline and de-sublimation. In: the content of the form:
narrative discourse and historical representation. Baltimore/London: The Johns Hopkins University Press, 1987
[1982].

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Ricardo Marques de Mello

A narrativa configura o corpo de acontecimentos que servem como seu referente primrio e transforma estes acontecimentos em sugestes de pautas de
significado que nunca poderiam ser produzidas por uma representao literal
daqueles enquanto fatos. Isto no quer dizer que um discurso histrico no se
avalie adequadamente quanto ao valor de verdade de suas declaraes factuais
(enunciados singulares) tomados individualmente e da conjuno lgica de todo
o conjunto dessas declaraes tomadas distributivamente.32

Assim, ao constituir algo mais complexo e significativo do que um aglomerado de fatos, datas e nomes, o historiador opera em outro nvel: o do
sentido e o do significado.33 Hayden White, portanto, no nega a possibilidade da verdade nos textos historiogrficos; apenas a restringe ao nvel das
sentenas. No nvel do significado, entretanto, no concebe a possibilidade
de se estabelecer critrios objetivos capazes de dirimir eventuais conflitos
historiogrficos. A deciso a favor de tal ou qual significado estaria a cargo
de critrios extra-epistemolgicos.
Essa reflexo abre caminho s proposies whiteanas acerca da
utilidade que a histria pode ter, por meio da historiografia, no mundo
contemporneo. O ponto de partida seria reconhecer a presena restrita
da verdade nas narrativas e, por conseqncia, a limitao epistmica da
historiografia em conhecer tal como aconteceu, atribuindo-lhe o seu significado. A assuno desse pressuposto facilitaria a superao e a destituio
de duas perspectivas em historiografia: 1) o estudo do passado como um
fim em si mesmo, o qual gera um tipo de conhecimento descomprometido com o presente; 2) a desconfiana dos historiadores em aceitarem o
carter construtivista de suas pesquisas, assumindo, deste modo, que o
significado de suas narrativas antes construdo a partir das fontes do que
descoberto nestas. Aceitar, portanto, o carter construtivista nas pesquisas
histricas e na apresentao dos resultados, por um lado, e abandonar o
estudo do passado como um fim em si mesmo, por outro, so dois pilares
constitutivos da proposta presentista de Hayden White ao conhecimento
histrico. A partir disso o historiador poderia construir um dado significado
a fim de atingir certo objetivo. Os mecanismos para a criao do significado
localizam-se na elaborao da narrativa. Mais especificamente a partir da
organizao dos dados em certo sentido. A perspectiva de White pode ser
exemplarmente contrastada com certa viso da constituio de sentido na
narrativa por meio de um excerto de uma obra conhecida entre os historiadores brasileiros.

32 WHITE, Hayden. The question of narrative in contemporary historical theory. In: The content of the form: narrative
discourse and historical representation, p.45.
33 Ver: WHITE, Hayden. Interpretation in history. In: Tropics of Discourse.

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Da utilidade e desvantagem da histria para Hayden White

Do sentido e do significado
Em Formao do Brasil Contemporneo, publicado em 1942, Caio
Prado Jnior, no primeiro captulo, intitulado Sentido da Colonizao, inicia
o pargrafo da seguinte maneira:
Todo povo tem na sua evoluo, vista distncia, um certo sentido. Este se
percebe no nos pormenores de sua histria, mas no conjunto dos fatos e acontecimentos essenciais que a constituem em um largo perodo de tempo. Quem
observa aquele conjunto, desbastando-o do cipoal de incidentes secundrios
que o acompanham sempre e o fazem muitas vezes confuso e incompreensvel,
no deixar de perceber que ele se forma de uma linha mestra e ininterrupta de
acontecimentos que se sucedem em ordem rigorosa, e dirigida sempre numa
determinada orientao. isto que se deve, antes de mais nada, procurar quando
se aborda a anlise da histria de um povo, seja alis qual for o momento ou
o aspecto dela que interessa, porque todos os momentos e aspectos no so
seno partes, por si s incompletas, de um todo que deve ser sempre o objetivo
ltimo do historiador, por mais particularista que seja.34

Embora o livro de Caio Prado Jr., de onde se extraiu o trecho supracitado, seja comumente tido por um ensaio de sntese da histria do Brasil
colnia, ou seja, um texto que procura dar conta de mais de trs sculos
em pouco mais de trezentas pginas, h nele, segundo o seu autor, um
elemento que d o tom de sua composio, tornando compreensvel a
histria de um perodo apesar da infindvel mirade factual. Esse elemento
est, para White, presente em qualquer narrativa historiogrfica, seja ela
uma obra de sntese ou um trabalho acadmico com recorte temporal mais
modesto: trata-se do sentido.
Toda narrativa historiogrfica tem o rearranjo dos fatos e dados em
uma ordem, em uma disposio, em uma direo que contemple um incio,
meio e fim delimitados. Mas, para alm disso, que integre as partes ao todo
com coeso e coerncia, indicando o papel a ser desempenhado por cada
ator na pea, o que dever conter o cenrio, a relao entre os atores e a
resoluo final para a qual ir se encaminhar a trama. Dar sentido, portanto,
encaminhar a narrativa em uma direo e no em outra.
Com efeito, a perspectiva de White contrape-se de Caio Prado na
medida em que o historiador brasileiro acredita que com o estudo do conjunto dos fatos e acontecimentos essenciais constitutivos do passado de
uma sociedade, ou como ele preferiu usar, de um povo, pode-se apreender
o sentido pelo qual percorreu esta mesma sociedade, em um certo tempo
e espao. Hayden White, porm, no consideraria vlida a assero que
sustenta a existncia de um sentido nos prprios fatos. Os fatos e as fontes,
para ele, so neutros, no tm sentido inscritos em si mesmos; eles no

34 PRADO JR., Caio. Formao do Brasil Contemporneo: colnia. So Paulo: Brasiliense, 1996, p.19.

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Ricardo Marques de Mello

indicam ao historiador o modo como devem ser dispostos em uma narrativa, tampouco o tipo de relao que se deve estabelecer entre eles. Mas
, ao contrrio, o historiador que inscreve neles um sentido, uma direo,
organizando-os de uma dada maneira e no de outra, e utilizando para
isso estratgias no processo de construo discursiva. Os mesmos fatos
podem, para o autor de Metahistory, prestar-se a enredos com sentidos
muito distintos entre si. Por conseguinte, no o sentido, antes de mais
nada, que deve procurar o historiador: na ausncia dele, este deve, antes
de mais nada, dar-lhe um. Em outros termos, assumir simultaneamente a
inexistncia de um sentido intrnseco nos fatos e, por isso mesmo, construlo conscientemente.
Por conseguinte, a construo de um sentido, mediante a elaborao
de enredo, encaminha a organizao, disposio e relao entre os fatos de
modo a direcionar a narrativa como um todo a um significado determinado.
O significado o nvel profundo do discurso historiogrfico; ele perpassa
a narrativa, e apreendido na inteireza do relato. A construo textual
encaminhada dando subsdios ao leitor para que este, ao fim da leitura,
possa responder a si mesmo: o que tudo isso quer dizer. Prover a narrativa
de sentido em um ou outro caminho , destarte, direcionar o discurso historiogrfico a um dado significado. Ter em mente tal pressuposto possibilitaria ao historiador alcanar certo efeito desejado quando da leitura de seu
texto. E por que as fontes no trazem imanentemente o modo pelo qual
devem ser urdidas em enredo, tampouco como sua organizao em uma
narrativa deve encaminhar o discurso historiogrfico a um dado significado
e, sobretudo, por que a conscincia na construo do significado pode
levar a certo efeito desejado, justamente por tudo isso, que Hayden White
refuta a historiografia a qual despreza o carter construtivista partcipe na
confeco das suas narrativas em prol de um suposto comprometimento
com a verdade no apenas dos fatos, mas principalmente na maneira de
relacion-los.
Tcnicas contemporneas da arte e cincia
Se, portanto, cabe ao historiador valer-se da no-inerncia de sentido
e significado nas fontes para alcanar um dado objetivo, e assim produzir
um conhecimento histrico til, pode-se questionar pelo modo como ele
deve operar essa construo: como pode o historiador desenvolver mecanismos que contribuam criao textual? Nesse momento White retoma a
concepo a qual situa a historiografia entre arte e cincia. No mais para
apontar uma situao controversa, afinal, sabe-se que as crticas do autor
de Metahistory aos historiadores os quais posicionam o conhecimento
produzido por eles entre arte e cincia decorre do fato de terem em conta
conceitos ultrapassados desses dois campos e no posio mediadora
624

Da utilidade e desvantagem da histria para Hayden White

da historiografia. Mas a retoma para repensar as possibilidades contemporneas de dilogo da historiografia com a arte e a cincia. Seu ponto
de partida manter a historiografia entre arte e cincia como um campo
cognitivo capaz de promover a interseco entre ambas , considerando as
mais recentes tcnicas desenvolvidas nessas duas reas de compreenso
do mundo. A mensagem sugerida pelo estadunidense parece ser: caso se
queira posicionar a historiografia entre arte e cincia deve-se igualmente
atentar-se para o arsenal de procedimentos que ambas colocaram disposio nos tempos atuais.
A preocupao de White em atualizar a posio mediadora da historiografia. Ao mencionar, por exemplo, a apropriao das tcnicas contemporneas da arte e da cincia em historiografia, ele identifica alguns
avanos em relao ao uso de procedimentos cientficos.
Muitos historiadores atualmente mostram interesse pelos mais recentes avanos
tcnicos e metodolgicos desenvolvidos nas cincias sociais. Alguns deles
tentam usar a econometria, a teoria dos jogos, a teoria da soluo de conflitos,
a anlise funcional e outros, sempre que sentem que podem servir aos seus
objetivos historiogrficos convencionais.35

Porm, quando se trata do uso de tcnicas contemporneas advindas


da arte, os historiadores hesitam ao aplicarem-nas em suas narrativas.
No houve nenhuma tentativa significativa na historiografia surrealista, expressionista ou existencialista neste sculo (exceto pelos prprios romancistas e
poetas), em que pese ao to alardeado talento artstico dos historiadores dos
tempos modernos. quase como se os historiadores acreditassem que a nica
forma possvel de narrao histrica era aquela usada no romance ingls tal
como se desenvolveu no final do sculo XIX. E o resultado disso foi o progressivo
envelhecimento da arte da prpria historiografia.36

Por isso, para White, a reivindicao do historiador de ser um artista parece pattica, quando no meramente ridcula.37 A resistncia em se lanar
s tcnicas artsticas de composio seria efeito da confiana indissolvel
de se encontrar uma verdade no passado, e, mais precisamente, que tal
verdade poderia ser apresentada de uma nica forma possvel.
Se aplicado escrita da histria, o cosmopolitismo metodolgico e estilstico
(...) foraria os historiadores a abandonar a tentativa de retratar uma parcela
particular da vida, do ngulo correto e na perspectiva verdadeira, como colocou
um famoso historiador anos atrs, e a reconhecer que no h essa coisa de

35 WHITE, Hayden. The burden of history, p.45.


36 WHITE, Hayden. The burden of history, p.43-44.
37 WHITE, Hayden. The burden of history, p.43.

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viso nica correta de algum objeto em exame, mas sim muitas vises corretas,
cada uma requerendo o seu prprio estilo de representao.38

A partir, portanto, da assuno do carter construtivista e do uso de


tcnicas artsticas e cientficas contemporneas, a explicao de um relato
histrico poderia, por exemplo, ser julgada exclusivamente em funo da
riqueza das metforas39 que gerenciam a sua seqncia de articulao.40
Desta forma,
a metfora que rege um relato histrico poderia ser tratada como uma norma
heurstica que elimina autoconscientemente certos tipos de dados tidos como
evidncia (...). Ela permitiria pilhar a psicanlise, a ciberntica, a teoria os jogos
entre outros, sem forar o historiador a tratar as metforas assim confiscadas
como inerentes aos dados em anlise, tal como forado a fazer quando
trabalha sob a necessidade de buscar uma objetividade impossivelmente
compreensiva.41

Tudo isso, segundo White, no acarretaria em um relativismo radical,


tampouco no uso da histria como propaganda militante. Ao propor a utilizao consciente da metfora como norma heurstica, ele sugere que
esta seria um dos critrios pelos quais uma obra historiogrfica poderia
ser apreciada, e que, em ltimo caso, teria na comunidade intelectual dos
historiadores sua avaliao final.
Quando observamos a obra de um artista ou, no caso, de um cientista no
indagamos se ele v o que veramos no mesmo campo de fenmenos gerais,
mas se introduziu ou no em sua representao alguma coisa que poderia ser
considerada como informao falsa por algum que capaz de entender o
sistema de notao utilizado.42

Hayden White, portanto, procura situar a historiografia entre arte e


cincia, tal como fora feito desde o sculo XIX. Agora, entretanto, considerando aquilo que as caracterizam contemporaneamente e atribuindo ao
conhecimento histrico a funo de dilogo entre ambas, fundado mais
na percepo das semelhanas, cujo elemento evidente a assuno do
carter construtivista, do que na das diferenas.

38 WHITE, Hayden. The burden of history, p.47.


39 Aqui o termo metfora deve ser compreendido como uma metfora de longo alcance, ou seja, como a presena
da figurao em todo discurso historiogrfico.
40 WHITE, Hayden. The burden of history, p.46.
41 WHITE, Hayden. The burden of history, p.46-47.
42 WHITE, Hayden. The burden of history, p.47.

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Da utilidade e desvantagem da histria para Hayden White

Epifania
Mas mesmo que se considere as proposies whiteanas relativas
natureza construtivista do conhecimento histrico aplicveis e se aceite
como vlido o emprego de tcnicas contemporneas da arte e da cincia
na narrativa historiogrfica, ainda assim, parece pertinente questionar o
objetivo ou os objetivos que tais procedimentos visariam alcanar.
De acordo com White, a historiografia, ao converter as fontes em narrativa, efetua um movimento que transforma o caos do mundo em forma
estabilizada; o devir em ser; o no-familiar em familiar. Ao empreender tal
movimento, o historiador incorre em uma perspectiva que retira da histria
o absurdo prprio do mundo; a sua falta de sentido intrnseco. Ao tentar
compreender o passado em seus prprios termos o historiador levado
a acreditar na existncia de algo como seus prprios termos. E isso faz
com que ele trate os fatos com certa naturalidade, sem espanto, pois tudo
teria uma explicao. Trate-os, sobretudo, com alto grau de compreenso,
porque eles estariam sob certas condies que os tornam constatveis
por que foram daquela maneira e no de outra: torna o passado bvio
e espontneo, posicionando-o em uma lgica explicativa cujas relaes
humanas, sociais e institucionais so naturalizadas.
Contrariamente a esse tipo de produo discursiva, White sugere ao
historiador fazer distores criativas, nas quais ele disporia os fatos rearranjando-os de forma tal que alcanassem um efeito desejado. Ao citar
uma obra a qual se vale de material histrico, mas, ao mesmo tempo, seria
anti-historiogrfica pois no se atm s regras do cnone acadmico
, White afirma que Brown, em Life Against Death, fez uma srie de justaposies; involues, redues e distores brilhantes e surpreendentes
(shocking), [as quais] foram o leitor a ver sob nova luz elementos que
ele esqueceu mediante uma associao constante, ou que reprimiu em
resposta a imperativos sociais.43 maneira de Nietzsche, o verdadeiro
historiador precisa ter a fora para converter o que conhecido por todos
em algo inaudito.44
Assim, o uso de tcnicas artsticas contemporneas, como no caso de
Life Against Death, pode levar o leitor ver sob nova luz o que at ento
era tido por natural seja mediante uma associao constante, seja em
virtude de imperativos sociais. Desta forma, a sugesto historiografia a
qual se pretende til , em vez de sempre transformar o no-familiar em
familiar, que ela desfamiliarize o familiar; causando um estranhamento no
leitor no que concerne matria sobre a qual versa e impulsione novas

43 WHITE, Hayden. The burden of history, p.45.


44 NIETZSCHE, Friedrich. Segunda considerao intempestiva, p.56.

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interpretaes a perspectivas h muito cristalizadas, e traga, a quem l seu


texto, um momento de surpresa, de epifania.
Da ruptura
E justamente esse momento de epifania, de surpresa, que levaria o
leitor de histria a: 1) ter conscincia de sua condio temporal; 2) interpretar o mundo como produto de um constante esforo em dar-lhe sentido: o
efeito de escolhas humanas; 3) responsabilizar-se de sua participao na
construo de seu prprio presente e 4) encorajar-se a romper com valores
os quais permanecem presentes apenas pela sua condio de antigos,
de tradicionais, porm, mostram-se um empecilho vida na sociedade
contempornea.
Fazer com que o leitor tome conscincia de sua condio temporal
possibilit-lo-ia perceber a presena do passado no seu mundo atual; exporia o passado no presente, no, necessariamente, em uma linha contnua,
mas entre permanncias, atualizaes e criaes, como uma coexistncia
mltipla de aes, costumes, valores, idias e prticas advindas do passado
ao presente, re-significadas por conta de uma nova configurao social e
criados em decorrncia de necessidades atuais, marcando, destarte, as
diferenas e semelhanas entre passado e presente. F-lo-ia compreender o quanto se fruto de idias, valores, instituies que o antecederam
e formaram, em grande medida, os seus prprios valores e idias. Alm
disso, ter conscincia de sua condio temporal permiti-lo-ia dar-se conta
de que o hoje foi, em algum momento, pensado e projetado como futuro
nas aes de sociedades pretritas.
Desta maneira, ao aperceber-se como resultado de condies passadas e, alm disso, de escolhas tomadas em tempos decorridos, que bem
poderiam ser outras o que, por sua vez, acarretaria em um outro presente
, o leitor levado a constatar a fora das decises tomadas em certo
passado no seu prprio mundo e, a partir disso, poder observar o quanto
as idias, valores, aes no tm independncia do tempo, isto , no so
imorredouras e naturais, tampouco impostas por uma fora inescapvel
ou sobre-humana, mas, antes, uma construo condicionada social e
historicamente. A historiografia, assim, assumiria a funo de desnaturar
as relaes petrificadas entre os homens, culturas, instituies: seria desconstrutivista por princpio, mas no destrutiva, pelo menos, no a priori.
Explicitar o mundo como um constante esforo humano por dar-lhe sentido
no equivale a dizer que o sentido a ele atribudo socialmente seja ilegtimo,
falso ou imprprio ao seu tempo, pois fazer afirmaes de tal natureza exigiria, em contrapartida, critrios delimitadores do que legtimo, verdadeiro e
prprio, anulando, desta forma, a premissa na qual se afirma que o mundo
antes recebe sentido do que contm um em si mesmo.
628

Da utilidade e desvantagem da histria para Hayden White

A historiografia, dessa perspectiva, poderia, por exemplo, interpretar


uma idia hoje incontestada como a prevalncia desta idia entre outras
da mesma natureza, que em algum tempo coexistiram. Ou, ainda, expor
a condio historicamente humana de valores h muito introjetados e, por
conseguinte, insuspeitos de serem produtos de relaes de fora; ou que
h, em palavras corriqueiramente enunciadas, mais que uma necessidade
simples de se comunicar: termos como progresso, democracia, nao,
salvao, bem-comum, entre tantos outros, poderiam ser narrativizados
como fortes instrumentos relacionados a disputas de poder, seja em mbito
macro ou micro social.
Tudo isso a fim de fazer o leitor compreender no apenas o mundo
passado como fruto de opes humanas, que, alis, ainda reverberam,
mas, sobretudo, o seu prprio tempo tambm como o resultado de escolhas presentes, no qual ele, leitor, tem certo grau de responsabilidade.
Construir uma narrativa apresentando o mundo, antes de mais, como uma
construo humana, feita de opes circunstanciadas, seja no passado,
seja no presente, objetiva, fundamentalmente, responsabilizar o homem
sobre seu prprio presente. Convoca-o a assumir a iniciativa da resoluo
dos problemas de seu tempo. Com isso, nada impediria que um costume,
idia, valor, instituio fosse alterada em funo das novas exigncias do
mundo contemporneo. exatamente nessa medida que a historiografia
poderia cumprir sua funo, pois encorajaria o homem do presente a romper,
caso avalie necessrio, com a permanncia incmoda de tal ou qual valor,
instituio ou idia criada no passado.
A partir disso, White afirma: precisamos de uma histria que nos eduque para a descontinuidade mais do que nunca; pois a descontinuidade,
a ruptura e o caos so o nosso destino.45 A historiografia pensada dessa
maneira seria, portanto, o campo acadmico, por excelncia, no qual se
cria as condies para que haja o rompimento do mundo presente com os
valores, idias, instituies e costumes do passado, cuja permanncia se
d antes pela sua anterioridade que utilidade mesmo sendo um estorvo
ao presente e s novas necessidades dele advindas. Por isso a afirmao
de White:
Em minha opinio, a resposta mais sugestiva a esta questo [qual a funo da
historiografia] foi fornecida pelos pensadores que floresceram durante a poca
urea da histria o perodo entre 1800 e 1850. Os pensadores dessa poca
reconheciam que a funo da histria, tal como ela se distinguiu da arte e tambm
da cincia daquele tempo, era fornecer uma dimenso temporal inerente conscincia que o homem tem de si mesmo (...) [eles] consideravam a imaginao
histrica uma faculdade que (...) desembocava numa trgica reafirmao do fato

45 WHITE, Hayden. The burden of history, p.45.


WHITE, Hayden. The burden of history, p.50.

VARIA HISTORIA, Belo Horizonte, vol. 25, n 42: p.611-634, jul/dez 2009

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Ricardo Marques de Mello

fundamental da mudana e do processo, fornecendo assim uma base para a


celebrao da responsabilidade do homem por seu prprio destino.46

Trs autores da poca urea da histria so nomeados: Hegel, Balzac


e Tocqueville. White classifica-os como expoentes do historicismo realista.
No que se refere funo ou utilidade do conhecimento histrico, os trs
concordavam que a tarefa do historiador era menos lembrar aos homens
suas obrigaes para com o passado que impor-lhes uma conscincia da
maneira como o passado poderia ser utilizado para efetuar uma transio
eticamente responsvel do presente para o futuro.47 Alm disso, eles
no viam o historiador como prescrevendo um sistema tico especfico, vlido
para todos os tempos e lugares, mas viam nele algum incumbido da tarefa
especial de induzir nos homens a conscincia de que a sua condio presente
sempre foi em parte um produto de escolhas especificamente humanas, que
poderiam, portanto, serem mudadas ou alteradas pela ao humana exatamente nesse grau. A histria, assim, sensibilizava os homens para os elementos
dinmicos contidos no presente, ensinava a inevitabilidade da mudana e
desse modo contribua a libertar esse presente do passado sem revolta nem
ressentimento.48

Do epistmico ao tico
Por fim, alcanar a utilidade no conhecimento produzido pelos historiadores deve a) ter como ponto de partida a assuno das limitaes
epistmicas na produo de seu saber; b) ter como meio o uso de tcnicas
contemporneas da arte e da cincia a fim de conduzir o leitor a uma tomada
de conscincia a respeito do assunto com o qual se ocupa no intuito de
despertar a conscincia de sua condio temporal e percepo do mundo
como construo humana efetivada por meio de escolhas historicamente
condicionadas para, enfim, responsabiliz-lo pelo seu prprio destino, seja
na manuteno de valores e idias pretritas ou no rompimento com estas;
c) ter como ponto de chegada a construo de um presente eticamente
responsvel. O esforo em estudar o passado, destarte, justifica-se menos
em funo do conhecimento pelo conhecimento, que dele pode advir, do
que da contribuio resoluo dos problemas atuais, que dele se pode
esperar.
Desta maneira, ao retirar da historiografia o poder de contar o que
realmente aconteceu, dando a ltima palavra a respeito do significado de
um dado conjunto de eventos, White desloca a importncia da produo

46 WHITE, Hayden. The burden of history, p.48.


47 WHITE, Hayden. The burden of history, p.61.
48 WHITE, Hayden. The burden of history, p.49-50.

630

Da utilidade e desvantagem da histria para Hayden White

historiogrfica do epistmico para o tico. Isto , se no possvel contar


exatamente o que houve da forma que ocorreu, cabe ao historiador escolher
o modo como seu discurso ser composto a fim de auxiliar os homens do
presente na resoluo dos problemas contemporneos. Mas isso no significaria fazer do passado tbula rasa.49 Tampouco vale dizer que qualquer
histria pode ser vazada em qualquer modo narrativo. H sempre acoplado
escrita limitaes ticas, social e historicamente construdas, as quais
permitem a elaborao da narrativa em um sentido, ou em alguns, e no
em outros, dependendo da relao que essa sociedade contempornea
mantm com o evento ao qual se pesquisa.
Assim, possvel, e, alm do mais, permissvel epistemicamente, construir um significado, por meio de uma narrativa, a partir de um conjunto de
fatos ou eventos, no intuito de auxiliar o homem do presente na resoluo
dos problemas de seu prprio tempo. Uma mesma histria do Brasil, por
exemplo, pode ser contada em livros didticos de formas to distintas entre
si que, por si s, poderiam ser consideradas histrias de pases diferentes
por um observador externo, sem que haja infrao factual, sobreposio
ao material emprico ou incorreo metodolgica. A maior ou menor nfase
nas permanncias, ressignificaes ou rupturas; na participao popular na
construo do pas enquanto nao; nas influncias externas europias,
americanas e africanas; a maior ou menor atribuio de responsabilidade
do Estado pelo prprio presente e futuro; o modo como se trabalha noes
como vocao, destino, moderno, obsoleto; a nfase concedida s semelhanas ou diferenas; a forma por meio da qual se focalizam as relaes
entre os indivduos do mesmo gnero e de gneros diferentes; o grau de
otimismo ou pessimismo com o qual o passado tratado; a forma como
se lida com as relaes entre indivduos que esto em status quo distintos;
a maneira como se interpreta as desigualdades internas e em relao a
outros pases; a maneira de interpretar as atribuies da religio, cultura,
economia, poltica; como se estabelecem as relaes de poder; enfim,
tudo isso e mais um sem nmero de elementos que, dependendo do modo
como so arranjados dentro da narrativa, apontam para uma interpretao
possvel sobre o que significou e significa e, ainda, pode significar o passado e o presente do Brasil.50 Por isso, para White, a narrativa historiogrfica
no apenas a forma que recebe o contedo e o expe sem interferir nele
prprio. Forma e contedo so indissociveis.

49 CHESNEAUX, Jean. Devemos fazer tbula rasa do passado? Sobre a histria e os historiadores. So Paulo: tica,
1995.
50 Embora os exemplos tenham como ponto de partida os livros didticos de histria, que j seriam representativos, ao menos pelo grau quantitativo que lhes concerne, eles poderiam ser estendidos, de modo mais restrito, a
qualquer narrativa historiogrfica acadmica, por mais especfico que seja seu objeto.

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Por conseguinte, a opo de White por uma historiografia preocupada


em primeira instncia com o presente, com a mudana, com uma histria na
qual os valores so demonstrados enquanto produto de relaes de fora,
de escolhas humanas e, conseqentemente, com a auto-responsabilizao
do homem pelo seu prprio destino. As desvantagens adviriam de uma
produo historiogrfica focada no passado pelo passado, comprometida
com a permanncia e com uma histria na qual os valores so tomados
como naturais e independentes do tempo.
No se deve perder de vista que o discurso historiogrfico pensado
desta maneira, juntamente com o pressuposto da limitao do conhecimento da historiografia, desloca a relevncia anteriormente atribuda aos
aspectos epistmicos para os fatores relacionados aos ticos, resoluo
de problemas do presente com o auxlio do estudo do passado, embora
White no defina a qual tica se refere, exatamente. De modo resumido
pode-se esquematizar o percurso a ser trilhado por uma historiografia til
ao mundo contemporneo. Ele pressupe:
como ponto de partida a assuno das limitaes epistmicas em
conhecer o significado de eventos pretritos tal como aconteceram,
enfocando o discurso historiogrfico como um todo, e no os enunciados tomados separadamente;
passa, por isso, pela construo consciente da narrativa no intuito de se
atingir um dado sentido com vistas a um certo significado, valendo-se
do que Hayden White denominou de distores criativas;
com isso, desfamiliariza o familiar, criando um momento de tomada
de conscincia pelo leitor; o que, por sua vez, o faz perceber o mundo
como construo humana e provisria, e no uma manifestao de
processos naturais ou mentais hipostatizados;51
simultaneamente, torna-o consciente de sua condio histrica, destituindo aquela autoridade especiosa e irrestrita que o passado parecia
lhe impor apenas por ser antigo;
por ser o mundo uma construo humana, feita de escolhas tomadas
em circunstncias variadas, o leitor apercebe-se da responsabilidade
que ele prprio tem na construo do seu mundo presente;
alm disso, o mundo enquanto construto histrico e social no tem
obrigao em ser contnuo ao que foi criado no passado, apenas por
ser passado. Em outros termos: cabe ao homem do presente decidir se
tal ou qual costume deve ou no ter vivncia mantida. Alguma idia ou
valor criado no passado no tm precedncia sobre as necessidades
do presente: ser antigo no lhe assegura ser eterno;

51 WHITE, Hayden. The burden of history, p.48.

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Da utilidade e desvantagem da histria para Hayden White

encorajando, assim, o leitor de histria a romper com idias, valores,


instituies, crenas etc. que se mostram problemticas ao presente,
ou que sejam um fardo da histria.
A originalidade da proposta de Hayden White parece residir precisamente no tipo de relao estabelecida entre possibilidades cognitivas da
historiografia, de um lado, e funes que esta deve desempenhar, do outro.
Para ele, a limitao epistmica da historiografia, sobretudo no nvel da
narrativa tomada como um todo, em seu significado, que permite ao historiador lanar mo de tcnicas contemporneas, tanto da arte quanto da
cincia, no intuito de construir um significado determinado ao seu discurso.
No se trata de infringir os fatos, pois a veracidade destes pode ou no ser
comprovada mediante uma confrontao entre enunciado e fontes. Como
no h, para o autor de Metahistory, inscrita nos prprios eventos pretritos
a forma por meio da qual a narrativa deva ser composta, tampouco mtodo
e linguagem consensualmente aceitos para caracterizar e explicar o que
realmente ocorreu no passado, cabe ao historiador assumir a restrio
epistmica de seu ofcio e adotar uma postura tica que auxilie os homens
do presente na resoluo de seus problemas por intermdio da histria.
Tudo isso, porm, tem srias implicaes sociais e acadmicas
historiografia. Um nmero relevante de textos foi escrito a respeito das
proposies tericas de Hayden White e suas possveis conseqncias.
De Carlo Ginzburg, que insinua a vinculao entre White e uma postura
fascista;52 passando, por exemplo, pelo professor Luiz Srgio D. da Silva,
que o considera um autor de interesse crtico, de vertente marxista, que
dirigido por valores que se opem sociedade capitalista e cultura
burguesa;53 a Keith Jenkins, que o concebe como autor de sugestes a
serem seguidas pelos jovens historiadores,54 h escalas variadas.
Por isso mesmo, parece apropriado ao historiador contemporneo
indagar-se acerca da relevncia e atualidade das crticas e proposies
do autor de Metahistory, redirecionando, em certo sentido, a preocupao
deste texto: se at aqui se investigou a utilidade e desvantagem da histria
para Hayden White, parece pertinente questionar, a partir de ento, sobre
a utilidade e desvantagem de White para a historiografia. Independente da
concluso, contrria ou favorvel s idias do estadunidense, propostas
como as apresentadas por ele pe em pauta questes capciosas as quais
incitam o profissional de histria, hoje, a formular e direcionar melhor a sua

52 GINZBURG, Carlo. O extermnio dos judeus e o princpio da realidade. In: MALERBA, Jurandir (org.). A Histria
escrita, p.220.
53 SILVA, Luiz Srgio Duarte da. Narrativa e filosofia da histria: o debate do ps-moderno II. In: MENEZES, M. A. e
SERPA, E. C. (orgs.) Escritas da histria: narrativa, arte e nao. Uberlndia: Edufu, 2007, p.84.
54 JENKINS, Keith. On what is History?: from Carr and Elton to Rorty and White. USA: Routledge,1995; JENKINS,
Keith. A histria repensada. So Paulo: Contexto, 2001.

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posio em relao ao seu ofcio com um grau maior de conscincia no


que produz, como produz e por que o faz. Como lembrou Karl Lwith, a
conscincia histrica no pode deixar de comear por si mesma.55

55 LWITH, Karl. O sentido da histria. Lisboa: Edies 70, 1991, p.16.

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