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I .

S O B R E E L S O L , L A
A Q U E L L O Q U E L O S

T I E R R A
R O D E A

NUESTRO planeta, que se encuentra inmerso en el medio dominado


por el material y la radiacin que emite el Sol hacia el espacio es,
junto con el resto de los planetas del Sistema Solar, grandemente
influenciado por este astro. As, no obstante que nuestra estrella ha
mantenido su luminosidad5
prcticamente constante por varios
miles de millones de aos, permitiendo el desarrollo de la vida en la
Tierra, el balance del ecosistema existente es sumamente frgil por
lo que aun pequeas variaciones en la cantidad de radiacin y
partculas que recibimos del Sol, tienen un efecto significativo en
nuestro medio ambiente.
El sistema solar-terrestre puede considerarse constituido por cuatro
componentes principales: el Sol, el medio interplanetario con sus
diferentes poblaciones de partculas y campos, la magnetosfera o
cavidad dominada por el campo magntico de la Tierra y la
atmsfera terrestre. A este sistema hay que agregar toda una serie
de agentes externos como los rayos csmicos, partculas de muy
alta energa capaces de atravesar todo el medio interplanetario, 6
el campo geomagntico y la alta atmsfera, antes de interaccionar
con los ncleos atmosfricos de la baja atmsfera y generar otras
componentes (vase el captulo III), los meteoritos que logran
llegar hasta la superficie del planeta e incluso el medio interestelar
a travs del cual se mueve nuestro Sistema Solar en la Galaxia.
En general, la compresin global del sistema constituido por la
Tierra y sus alrededores en todas las escalas del tiempo desde los
largos periodos entre las eras glaciales hasta los fenmenos
transitorios cuya duracin puede ser de tan slo unas horas, es
una cuestin sumamente compleja e interdisciplinaria. Cualquier
cambio detectable en el sistema es, en ltima instancia, resultado
de la interaccin, la retroalimentacin o incluso la posible
amplificacin de muchos factores causantes.
EL SOL
Ms que el Sol mismo, la principal actriz de nuestro drama es su
actividad. De esta manera, para propsitos de las relaciones SolTierra, baste decir que el Sol es una gran esfera luminosa de
gas7
capaz de enviar hacia el exterior toda clase de radiaciones:
desde las de muy baja energa, como las ondas de radio, hasta las
ms penetrantes como los rayos gamma, as como partculas
energticas y plasma,8 este ltimo en forma de haces el viento
solar que llenan todo el Sistema Solar y se extienden hasta
mucho ms all de sus lmites, creando lo que se conoce como
la heliosfera.9

El Sol es una estrella enana de color amarillo, miembro de uno de


los ms numerosos tipos de estrellas, las del tipo espectral G2, que
se mantiene unida por su propio campo gravitacional 10
y
presiones internas como la del plasma y la de radiacin. Tiene un
radio de 695 980 km, es decir, 109 veces el radio de la Tierra, que
tiene alrededor de 6 371 km, y rota sobre su propio eje en
aproximadamente 27 das (como veremos en la prxima seccin, el
Sol tiene una rotacin que vara con la latitud y a la que se le
conoce como rotacin diferencial). El interior est formado por tres
capas: el ncleo, la zona radiativa y la zona convectiva, mientras
que la atmsfera se divide en: fotosfera, cromosfera, zona de
transicin y corona. Todas estas regiones se ilustran en la figura 1.

Figura 1. Estructura interna del Sol, as como algunas otras estructuras de


su atmsfera.

En el ncleo la densidad y la presin son tan altas que dan lugar a


una temperatura de 15 a 16 millones de grados, suficiente para que
se lleven a cabo reacciones nucleares. La fusin, es decir la
combinacin nuclear de tomos ligeros para crear elementos ms
pesados, es seguramente la fuente de la enorme cantidad de
energa que fluye del interior a la superficie del Sol de donde escapa
hacia el espacio prcticamente sin obstculo, ya que los gases
superiores de la atmsfera son casi transparentes a esa radiacin.
En el ncleo del Sol, la energa liberada en las reacciones nucleares
es en forma de rayos X de alta energa. Debido a la interaccin de
la radiacin con la materia, aqulla va perdiendo energa mientras
se abre paso hacia el exterior y va interaccionando con los
componentes del medio. El transporte de energa hacia el exterior
se lleva a cabo mediante dos tipos de procesos: primero por
transferencia de radiacin, es decir, al absorberse, dispersarse y
reemitirse la misma en parte del interior solar (de ah el nombre de
zona radiativa) y luego por conveccin en la parte externa, por

debajo de la superficie del Sol, donde la conveccin es ms efectiva


que la transferencia radiativa. La energa es llevada hacia arriba por
el gas caliente ascendente; la energa se difunde a medida que el
gas ascendente se expande y entonces el gas se enfra y desciende.
A esta capa del Sol se le conoce como zona convectiva y se
extiende desde unos 8 dcimos de radio solar hasta la superficie
(vase la figura 1).
Debido a la rotacin del Sol, en el gas ionizado o plasma, tanto del
ncleo como de la zona convectiva, se generan corrientes elctricas.
Estas, a su vez, dan lugar a un campo magntico general de forma
dipolar.11
Este campo, en la superficie del Sol, alrededor de las
regiones polares, tiene una intensidad de alrededor de 2 gauss 12
(alrededor de seis veces ms intenso que el de la Tierra en el
ecuador, es decir 0.3 gauss).
En la zona convectiva, donde los movimientos del material son
complicados por el movimiento vertical que ya mencionamos, las
lneas de campo magntico se tuercen y enredan. Esto da lugar a
burbujas en las que el campo magntico es ms intenso. Estos
intensos campos inhiben el movimiento del material en el interior
de la burbuja provocando dentro de ella una disminucin en la
presin del gas. Como consecuencia, las burbujas suben a la
superficie y penetran en la atmsfera del Sol.
Como mencionamos con anterioridad, la atmsfera solar se divide
en varias capas. Primero se encuentra la fotosfera que se puede
considerar como la superficie del Sol. Es sumamente delgada
(aproximadamente 300 km) y es la capa de donde proviene la
mayora de la luz que observamos (de all su nombre). Su
temperatura disminuye con la altura, desde unos 8 500 K en su
base hasta unos 4 500 K en la parte superior, con una temperatura
media de aproximadamente 5 800 grados. En fotografas de buena
resolucin, la fotosfera aparece como una regin granulada que se
asemeja a una salsa de tomate en ebullicin.
Por arriba de la fotosfera la densidad del gas decrece rpidamente.
La regin desde la "superficie" de la fotosfera hasta una altura de
aproximadamente 2 500 km es la que conocemos como cromosfera.
Comienza en donde el gas alcanza una temperatura mnima de 7
000 K. En esta regin se disipa energa mecnica generada
probablemente por la conveccin o la rotacin, por lo que la
temperatura se incrementa hacia afuera, pasando por la llamada
zona de transicin, que es una capa delgada, de algunas centenas
de kilmetros, en la que la temperatura aumenta bruscamente
desde unos 25 000 K hasta el milln de grados.
Una vez que la temperatura alcanza el milln de grados, se tiene la
ltima capa que es la corona, regin sumamente tenue que, debido
a la alta temperatura, se expande continuamente hacia el espacio
formando el viento solar. La temperatura de la corona es casi
constante (un milln de grados en el Sol y 100 000 grados a la

altura de la rbita de la Tierra, que est a 150 millones de


kilmetros o, lo que es lo mismo, a una unidad astronmica).
En la fotosfera y la corona, el campo magntico que emerge genera
patrones muy complejos que dan lugar a las manchas solares,
regiones activas, grandes arcos coronales y hoyos coronales, de los
que hablaremos ms adelante. Todos ellos forman parte de lo que
conocemos como actividad solar.
LA ACTIVIDAD SOLAR
Histricamente, las primeras manifestaciones de la actividad del Sol
que conocimos en la Tierra, fueron las observaciones de las
manchas solares de su superficie. Las manchas son regiones
obscuras de la fotosfera, en donde el campo magntico es muy
intenso (puede llegar a unos 4 000 gauss en manchas de gran
tamao, vase la figura 2). La presencia del campo magntico
inhibe la circulacin de material y las colisiones entre los
componentes del mismo, por lo que el gas es varios miles de grados
ms fro que los alrededores y, por tanto, radia menos hacia el
espacio, de ah que se vean obscuras en contraste con su entorno
ms brillante. El registro en el tiempo de la presencia de estas
manchas, hecho por Galileo en 1610, le permiti no slo observar
que aparecan y desaparecan, sino darse cuenta de su movimiento
a travs del disco del Sol, con lo que atinadamente dedujo que
nuestra estrella rotaba. En efecto, como ya mencionamos, el
periodo de rotacin del Sol es de aproximadamente 27 das en
promedio.
Por razones difciles de entender, los astrnomos descuidaron el
estudio del Sol por cerca de dos siglos despus del descubrimiento
de las manchas solares (entre 1610 y 1612) y fue muchos aos
despus, gracias a las observaciones del farmacutico alemn
Heinrich Schwabe, que se pudo demostrar que la aparicin y
desaparicin de las manchas era un fenmeno cclico con un periodo
de alrededor de 11 aos, al que se le conoce como ciclo solar y que
veremos con ms detalle en el captulo III.

Figura 2. Una mancha solar observada en luz visible. La zona obscura es


la umbra, que est rodeada por una zona filamentosa que se conoce
como penumbra. El campo magntico en una mancha alcanza los miles de
gauss.

Debido a que el Sol no es un cuerpo slido, tiene una rotacin que


vara con la latitud: en el ecuador tarda menos de 26 das en
efectuar una rotacin completa, mientras que en las regiones
polares le toma casi 35 das. Este fenmeno se llama rotacin
diferencial. De hecho, la rotacin diferencial se da tambin hacia el
interior, tal como lo muestra la nueva rama de la fsica solar
conocida como heliosismologa, la cual estudia el interior del Sol a
partir de las oscilaciones de la radiacin que nos llega y que son el
resultado de las oscilaciones propias del Sol como un todo.
En la actualidad sabemos que el ciclo de actividad solar es el
resultado de la formacin y amplificacin de complejas regiones de
campo magntico en la zona convectiva. La interaccin entre la
rotacin diferencial y los movimientos convectivos en el interior del
Sol tuercen las lneas de campo magntico, inicialmente en
direccin norte-sur (poloidal, figura 3(a)) alrededor del Sol, en un
campo acimutal amplificado (toroidal, figura 3(b)). Este campo
toroidal es llevado a la superficie por conveccin o por un fenmeno
de flotacin magntica (inestabilidad producida por la rpida cada
del campo magntico hacia afuera del campo toroidal). Las
columnas de material convectivo que sube o que se hunde son
retorcidas debido al efecto de Coriolis, 13
lo que retuerce a las
lneas del campo magntico. Estas torceduras se convierten en
pequeas componentes poloidales (figura 3(c)). Los efectos
combinados de muchas celdas convectivas subiendo, restablecen,
despus de 11 aos, el campo poloidal original.

Figura 3. La interaccin entre la rotacin diferencial y la conveccin


enreda las lneas del campo magntico poloidal del Sol (a), dando a un
campo toroidal (b). De este campo se forman pequeos campos poloidales
(c), cuyos efectos combinados restablecen el campo poloidal original.

En la cromosfera se observa en la orilla del disco solar o limbo y


extendindose hacia afuera, en ocasiones por varios cientos de
miles de kilmetros, las llamadasprotuberancias solares (figura 4).
Aparecen como flamas rosadas que se proyectan mucho ms all
del limbo y consisten de filamentos de gas incandescente
entrelazados.
En la corona, el campo magntico, aunque no es uniforme, presenta
caractersticas ms claras que resultan fciles de distinguir en
fotografas del Sol tomadas con detectores sensibles a los rayos X.
En estas fotografas las regiones en donde el campo magntico es
cerrado aparecen como zonas claras, las muy brillantes muestran la
localizacin de regiones activas y las partes obscuras muestran las
zonas en las que las lneas de campo estn abiertas hacia el
espacio, a estas ltimas se les conoce como hoyos coronales.

Figura 4. Una protuberancia es una estructura de plasma que parece flotar


sobre la superficie solar. Se observa en el limbo.

Las rfagas son un fenmeno explosivo que se da en las


llamadas regiones activas, regiones situadas sobre grupos de

manchas en donde las lneas del campo magntico son cerradas,


siendo ste muy intenso (varios miles de gauss) y sumamente
complejo. Estas regiones corresponden a las zonas brillantes que se
observan en las fotografas de rayos X. La razn de que sean tan
brillantes es que contienen material a temperaturas sumamente
altas que emiten rayos X. En una rfaga se libera una gran cantidad
de energa en un tiempo muy corto (hasta una dcima parte de
toda la energa que emite el Sol cada segundo, la cual es a su vez
equivalente a unas cien millones de bombas H de 100 megatones
cada una). La energa de una rfaga nos llega a la Tierra en forma
de radiacin, partculas de alta energa y plasma rpido (1 000
km/s en lugar de los 450 km/s del viento solar normal).
Finalmente, los hoyos coronales tienen una emisin de rayos X
sumamente baja debido a que el material puede moverse
libremente, por lo que escapa rpidamente al espacio en forma de
viento solar. Se sospecha en la actualidad que los hoyos coronales
producen erupciones energticas de viento solar que pueden llegar
hasta cerca de los 1 000 km/s. Durante pocas alrededor del
mnimo de actividad solar, estos hoyos coronales ocupan grandes
regiones y estn centrados en los polos del Sol. En tiempos ms
activos, los hoyos polares se contraen y aparecen hoyos pequeos
durante periodos generalmente muy cortos (de horas a das) en
otras latitudes heliogrficas.
Las protuberancias, las rfagas y los menos conspicuos hoyos
coronales son, como ya mencionamos, consecuencia de la
geometra tan compleja que presenta el campo magntico solar en
la atmsfera del Sol y son, junto con las manchas, los fenmenos
visibles ms comunes de la actividad solar.
EL MEDIO INTERPLANETARIO. EL VIENTO SOLAR
El viento solar, que no es ms que la expansin supersnica de la
atmsfera ms alta del Sol (la corona), tiene una velocidad que
aumenta hasta alrededor de 400 km/s a una altura de un milln de
kilmetros sobre la superficie solar (comparado con los alrededor de
30 km/s con que se mueve la Tierra en su rbita alrededor del Sol),
y se mantiene aproximadamente constante hasta los lmites de la
heliosfera. De esta manera, el viento solar transporta parte de la
energa del Sol hacia el espacio. No obstante que esta energa slo
es de alrededor de una diez mil millonsima de toda la energa que
emite el Sol en forma de radiacin, la cual es del orden de 2 x 10
ergs, pequeas perturbaciones en el flujo del viento solar tienen,
como veremos ms adelante, consecuencias apreciables en el
entorno terrestre.
Este plasma, constituido por partculas cargadas elctricamente que
normalmente se encuentran atrapadas por el Sol a causa de su
gravedad, escapa de ste debido a la altsima temperatura que
alcanza la corona, por arriba del milln de grados, y se precipita
hacia afuera a velocidades supersnicas. En ocasiones, la velocidad
del viento solar puede alcanzar los 1 000 km/s o ms a la altura de

la rbita de la Tierra. Este flujo de alta velocidad envuelve nuestro


planeta y perturba su campo magntico.
El plasma del viento solar es tan poco denso que sus partculas
atraviesan la distancia del Sol a la Tierra (una unidad astronmica)
casi sin colisiones; en contraste, las molculas del aire a nuestro
alrededor se mueven apenas unas millonsimas de centmetro
cuando chocan una con otra. A la altura de la rbita de la Tierra el
viento solar tiene una densidad de 10 partculas por cm. Aunque
fluye
continuamente,
su
densidad
y
velocidad
cambian
constantemente. El origen de estas fluctuaciones parece estar
asociado con los hoyos coronales.
De
medidas
realizadas
por
los
satlites
artificiales Viajero y Pionero, sabemos que la regin del espacio que
controla el Sol a travs del viento solar, la heliosfera, se extiende
ms all de 50 unidades astronmicas (es decir, ms de cincuenta
veces la distancia promedio del Sol a la Tierra).
A medida que el Sol rota, cada partcula que escapa de su dominio
gravitacional se lleva consigo una pequea fraccin de momento
angular14
de la estrella. La accin combinada de todas las
partculas del viento solar hace ms lenta la rotacin solar.
EL CAMPO MAGNTICO INTERPLANETARIO
Debido a que el plasma de viento solar tiene una conductividad
elctrica15
muy alta, el campo magntico del Sol se desplaza con
el viento, siguindolo en su expansin por el medio interplanetario,
como si se encontrara "pegado" a l. As pues, el campo magntico
que llega a la Tierra junto con el viento solar, al que se conoce
como campo magntico interplanetario, no es ms que la extensin
del campo magntico del Sol.
El campo magntico general del Sol es, como ya indicamos, de tipo
dipolar. El viento solar expande este campo de tal manera qu, a
grandes distancias del Sol, las lneas del campo magntico que
salen del hemisferio norte del Sol estn separadas de las que
regresan a ste, en el hemisferio sur, por una delgada hoja de
corriente una capa magnticamente neutra a lo largo de la cual
puede fluir libremente una corriente151 que se encuentra cercana
al plano ecuatorial del Sol. Debido a la rotacin del Sol, las lneas de
campo se deforman para dar lugar a lo que se conoce
como espirales de Arqumedes, las cuales se muestran en la figura
5. Las primeras observaciones de esta estructura tambin
mostraron que el campo magntico interplanetario presentaba
sectores de polaridad diferente (indicadas en la figura con los signos
+ y -), los cuales variaban segn la poca de observacin a lo largo
del ciclo solar.

Figura 5. Estructura sectorial del campo magntico interplanetario tal


como fue deducida por el satlite IMP-1. Los signos + corresponden al
campo magntico dirigido fuera del Sol, y los signos - al campo dirigido
hacia el Sol.

Ahora sabemos que esta simple estructura sectorial tiene una forma
tridimensional mucho ms interesante. Si el flujo del viento solar
fuera uniforme e igual en ambos hemisferios, la hoja de corriente se
encontrara cercana al plano de la eclptica.16
Sin embargo,
debido a que los ejes magntico y de rotacin del Sol no coinciden,
la hoja de corriente no es plana sino que se encuentra ondulada
hacia arriba y hacia abajo segn se extiende en el medio
interplanetario (vase la figura 6). Como resultado, el campo en
cualquier punto en el plano de la eclptica no es una espiral plana
sino que puede estar dirigida hacia arriba o hacia abajo a ngulos
tan grandes como 30 con respecto a la eclptica. Esta hoja de
corriente ondulada pasa entonces a travs de la Tierra como la falda
ondulante de una bailarina.

Figura 6. La extensin del campo magntico del Sol hacia el espacio


genera una hoja de corriente elctrica entre campos magnticos en la
misma direccin, pero opuestos en sentido, razn por la cual se le
denomina hoja de corriente neutra. El hecho de que el eje de rotacin del
Sol no coincida con el eje magntico hace que la hoja de corriente tome la
forma de una "falda de bailarina".

La estructura sectorial del campo magntico interplanetario se


deriva ahora del paso de la hoja de corriente ondulada por la Tierra
cada 27 das, es decir, un periodo de rotacin del Sol. En cada
cruce, la polaridad magntica cambia de positiva a negativa o
viceversa, dependiendo de que la Tierra se encuentre por arriba o
por abajo de la hoja de corriente. De una rotacin a la siguiente, el
tamao de cada sector puede variar al igual que la inclinacin u
ondulacin de la hoja. No obstante las diferencias con el punto de
vista anterior, los efectos del cruce de la hoja de corriente por la
Tierra, o sea de un sector magntico a otro, siguen siendo los
mismos. Durante el mnimo de manchas, el doblamiento de la hoja
de corriente es pequeo, pero en los periodos de alta actividad
solar, la hoja de corriente se deforma apreciablemente de tal
manera que en ocasiones alcanza latitudes de hasta 60 grados.
Cada once aos, pasando el mximo solar, la polaridad del dipolo
solar se invierte e igualmente la heliosfera se ve modificada.
A medida que el viento solar se lleva consigo los campos
magnticos del ecuador solar hacia el espacio interplanetario, la
rotacin solar se encarga, como vimos antes, de darles forma de
espiral. En los polos solares, en donde no existe el efecto de la
rotacin, los campos magnticos son probablemente radiales. Si son
radiales
(cosa
que
se
espera
comprobar
cuando
el
satlite Ulises17
pase sobre ambos polos del Sol), no darn lugar
a las formas complejas que se observan en el plano de la eclptica y
sern, por tanto, ms fciles de entender. El patrn de campo
magntico que se encuentra en un volumen de espacio
interplanetario est determinado por dos factores: los patrones
presentes en el Sol (que dependen fuertemente de la latitud solar)
y la manera en que estos patrones son arrastrados por el viento
solar.

Finalmente, el campo magntico interplanetario no es uniforme sino


que contiene irregularidades de diferentes tamaos e intensidades.
Estas irregularidades tambin difieren segn la poca dentro del
ciclo solar y son de suma importancia porque controlan la llegada
de los rayos csmicos a la Tierra, y son tambin "agentes"
importantes en la interaccin del viento solar con los campos
magnticos de los diferentes objetos planetarios (vase el captulo
IV).

LA MAGNETOSFERA DE LA TIERRA
A su paso por el medio interplanetario ese plasma magnetizado que
es el viento solar encuentra un obstculo en el campo magntico de
la Tierra, al cual no puede penetrar, por lo que sufre una deflexin
que deja una cavidad en forma de cometa (vase la figura 18,
captulo IV). En condiciones normales, el frente de la cavidad se
encuentra a una distancia de alrededor de diez radios terrestres (un
radio terrestre es igual a 6 371 km) de la Tierra y su cola se
extiende ms all de la rbita de la Luna, como a unos mil radios
terrestres.
La cavidad del campo geomagntico o magnetosfera, es una regin
de plasma que contiene partculas cargadas de un gran rango de
energas, desde los cientos hasta los millones de electrn volts (un
electrn volt es la energa cintica que adquiere un electrn al ser
acelerado en un campo elctrico producido por una diferencia de
potencial de un volt). Como puede apreciarse en la figura, frente a
la magnetosfera se localiza una regin muy extensa en la que la
densidad, velocidad y presin, del gas y del campo magntico,
sufren un salto brusco: una onda de choque. sta es una
discontinuidad generada por el hecho de que el viento solar se
mueve a velocidades supersnicas (de la misma manera que ocurre
cuando un avin, en su vuelo por el aire, rebasa la velocidad del
sonido). En el captulo IV se describir la magnetosfera con mayor
detalle.
LA ATMSFERA
ATMSFERA

TERRESTRE.

COMPOSICIN

QUMICA

DE

LA

La atmsfera es la envolvente gaseosa de nuestro planeta, a la que


comnmente llamamos aire. Consiste de: 1) una mezcla de gases
que no reaccionan qumicamente entre s, es decir, no dan lugar a
otros componentes, 2) vapor de agua, y 3) una gran variedad de
partculas en suspensin.

CUADRO 1. Composicin aproximada del aire de la baja atmsfera


de la Tierra

Nitrgeno (N2)

78.084%

Oxgeno (O2)

20.946%

Argn (A)

0.934%

Bixido de carbono
0.033%
(CO2)
Otros gases inertes

0.00256%

Hidrgeno (H2)

0.00005%

Metano (CH4)

0.00002%

xido ntrico (N2O)

0.00005%

La composicin qumica de los gases del aire, los cuales se


encuentran en proporciones que no varan apreciablemente
alrededor de la Tierra y forman la casi totalidad del volumen de la
atmsfera, de la superficie a alturas de aproximadamente 72 km, se
da en el cuadro 1.
Como puede verse la mayor parte es nitrgeno, alrededor del 78
por ciento, o ms de las tres cuartas partes del aire puro seco por
volumen. El oxgeno, el segundo compuesto ms abundante,
constituye aproximadamente el 21 por ciento, o una quinta parte
del aire por volumen.
Mientras que la mayor parte del nitrgeno es un gas inactivo, el
oxgeno, por su parte, es qumicamente muy activo, se combina con
algunos minerales en el decaimiento de las rocas, con metales en el
enmohecimiento, con los combustibles en la combustin, y con los
alimentos en proveer calor y energa a los seres vivos. A pesar de
su actividad qumica la cantidad de oxgeno en el aire permanece
constante debido a que la cantidad usada la equilibra, de manera
exacta, el oxgeno que las plantas arrojan a la atmsfera.

Debido a que el nitrgeno y el oxgeno constituyen alrededor del 99


por ciento del aire, los restantes gases listados en el cuadro
integran slo el uno por ciento. El bixido de carbono, aunque
constituye nicamente la 33/1 000 parte de un uno por ciento, es
extremadamente importante, tanto en el control del clima como en
la subsistencia de la vida en la Tierra. Climticamente, el bixido de
carbono es importante en las funciones de absorcin de calor y
como manto aislante que ayuda a regular la temperatura del aire
cerca de la superficie de la Tierra. Biolgicamente, es esencial para
el crecimiento de las plantas. Desde principios de siglo, el bixido
de carbono se ha incrementado en la atmsfera en ms de un 10%,
debido principalmente a la quema de enormes cantidades de
madera, carbn y combustibles fsiles.
La segunda mayor componente atmosfrica es el vapor de agua, el
estado gaseoso del agua en el cual las molculas de agua tienen la
misma libertad de movimiento que, digamos, las molculas de
nitrgeno u oxgeno; por lo tanto, se difunden o mezclan
completamente en el aire. El vapor de agua no es visible al ojo
humano y no debe ser confundido, por lo tanto, con la niebla o las
nubes, las cuales estn compuestas de partculas lquidas o slidas.
El vapor de agua proporciona el agua de todas las nubes y la lluvia,
y durante su condensacin libera calor latente, 18
que suministra la
energa para las tormentas.
El polvo de la atmsfera lo componen partculas tan pequeas que,
por ejemplo, 250 000 de ellas colocadas una al lado de otra
formaran una lnea de poco ms de dos centmetros y medio de
largo. La mayor parte del polvo atmosfrico proviene de la
superficie terrestre. El humo de la hierba y los bosques quemados
es una importante fuente de ese polvo. Los vientos que soplan
sobre las superficies de suelos secos o desrticos levantan, a veces,
partculas minerales a miles de metros en el aire. Las erupciones
volcnicas contribuyen tambin a crear nubes de polvo que viajan a
grandes alturas alrededor del mundo y pueden ser fcilmente
seguidas. La erupcin del Chichn, por ejemplo, en marzo de 1982,
lanz cerca de 500 000 000 de toneladas de residuos volcnicos a
una altura cercana a los 27 km, la mayor nube de polvo volcnico
desde la erupcin del Katmai en Alaska hace 75 aos. El monte Sta.
Helena lanz aproximadamente seis o siete veces ms material que
el Chichn, pero la erupcin de ste tuvo mayores consecuencias
atmosfricas. Durante el primer ao despus de la erupcin, el
polvo redujo la radiacin solar directa en un 25 o 30% sobre una
amplia banda de latitudes; la dispersin secundaria, sin embargo,
redujo la prdida total de radiacin a tan slo un 5% o menos.
Especialmente importantes en la formacin de nubes y en la
precipitacin pluvial son los pequesimos cristales de sal dejados
por la evaporacin de pequeas gotas de agua que han sido
levantadas por vientos turbulentos de las crestas de las olas.
Finalmente, grandes cantidades de partculas slidas son tambin

aadidas a la atmsfera por la evaporacin de los meteoritos al


entrar en las capas altas de la atmsfera.
ESTRUCTURA DE LA ATMSFERA
Un importante concepto respecto de la atmsfera terrestre es que
consiste de zonas arregladas como capas esfricas de acuerdo con
la altura sobre la superficie. La mayora de esas capas no estn bien
definidas y sus lmites son establecidos arbitrariamente. Debido a
que las diferentes propiedades fsicas y qumicas de la atmsfera
dependen de la altura de la capa donde ocurren, el sistema de
capas y el nombre que se les da dependen de la clase de
propiedades seleccionadas.
Una base para describir la estructura de la atmsfera a medida que
cambia con el incremento de la altitud es servirse de parmetros
como la presin, la densidad, la temperatura y tambin la
composicin del aire. La presin decrece paulatinamente con la
altura de un valor de 760 mm de Hg al nivel del mar hasta unos
150 km de altura y ms all de ese nivel lo hace ms gradualmente
(figura 7(a)). La densidad de masa (en g cm -3) y el nmero de
densidad (en cm-3) decrecen con la altura de la misma manera
(figuras 7(b) y 7(c)). La variacin de la temperatura, sin embargo,
es mucho ms complicada; la temperatura T tiene dos mnimos a
aproximadamente 15 y 80 km de altura. Por arriba de ese
nivel T aumenta montonamente (figura 7(d)).
Con base en la distribucin de la temperatura, la atmsfera
terrestre
se
divide
en
cuatro
regiones:
la troposfera, la estratosfera, la mesosfera y
la termosfera (figura
7(d)).
La troposfera es la regin entre la superficie y la tropopausa o
"techo del tiempo atmosfrico",19
en que la temperatura decrece
constantemente con la altura a razn de unos 6.5 C por cada 1
000 m de altura. Est caracterizada por una intensa conveccino
transporte de calor, que tiene lugar por medio del movimiento de
materia, y puesto que contiene la casi totalidad del vapor de agua
de la atmsfera, en ella se forman casi todas las nubes, la
precipitacin pluvial y las tormentas; es la capa atmosfrica donde
tiene lugar el conjunto de fenmenos que determinan el tiempo
atmosfrico. La altura de la tropopausa no es uniforme alrededor
del mundo, llega a los 16 km sobre el ecuador y a 7 u 8 km sobre
los polos. En las zonas templadas oscila con las estaciones,
manteniendo una altura media de 13 km.
Sobre la tropopausa, en la regin llamada estratosfera, la
temperatura
aumenta
ligeramente
con
la
altura
hasta
la estratopausa a una altura de aproximadamente 50 km. Esta
regin incluye la mayor parte del ozono atmosfrico, cuya mxima
densidad ocurre a una altura de entre 25 y 30 km. La absorcin de
radiacin por el ozono es la principal causa del aumento de la

temperatura con la altura. En esta regin ya no hay meteoros


(fenmenos atmosfricos como la lluvia, el granizo, etctera).
Sobre la estratosfera se encuentra la mesosfera, la cual se extiende
hasta la mesopausaa una altura de unos 80 km. Esta regin se
caracteriza por un rpido decremento de la temperatura. Como la
troposfera, la mesosfera se encuentra sujeta a fuertes variaciones
estacionales de la temperatura a altas latitudes. La constancia de
un nivel de mnima temperatura indica otra divisin de la atmsfera,
conocida como la mesopausa.

Figura 7. Distribuciones con la altura de (a) la presin atmosfrica, (b) la


densidad atmosfrica, (c) el nmero de densidad.

Figura 7. (d) La temperatura (lnea slida), la densidad electrnica (lnea


punteada) y nomenclatura atmosfrica.

A la regin situada sobre la mesopausa se le conoce como


termosfera. En ella la temperatura aumenta constantemente hasta
unos 500 K en el curso de la noche durante el mnimo de actividad
solar y por arriba de los 1 750 K en el curso de un da durante el
mximo de actividad solar. La capa a la que este incremento en la
temperatura cesa se le conoce como termopausa, donde da
comienzo la exosfera, zona exterior, ilimitada, de la atmsfera. La
exosfera es una regin en que la temperatura aumenta tan poco
con la altura que puede considerarse como isoterma (temperatura
constante) y se extiende probablemente hasta la frontera de la
magnetosfera o magnetofunda, la regin del espacio extraterrestre
asociada con la interaccin del viento solar con el campo
geomagntico (vase el captulo IV).
Por arriba de cierto nivel, la atmsfera est expuesta a radiacin
ultravioleta, rayos X y partculas solares. stas causan la produccin
de partculas cargadas elctricamente esto es, iones de varias
clases de tomos, electrones y molculas en la ionosfera, la cual
se extiende desde la mesosfera hasta los lmites ms externos de la
atmsfera. Las partculas cargadas son afectadas por el campo
magntico de la Tierra y, por lo tanto, se comportan de manera
diferente que las partculas neutras en el aire. En las regiones
donde la presin es lo suficientemente alta, como en la mesosfera y
en la mayor parte de la troposfera (vase la figura 7(a)), las
condiciones ionosfricas estn dominadas por la preponderante
atmsfera neutra. Pero cuando la razn numrica de partculas
cargadas a partculas neutras no es ya despreciable, la ionosfera
est caracterizada por condiciones en las cuales debe tomarse en
cuenta el campo elctrico que conecta a las partculas cargadas
positiva y negativamente. Otras regiones importantes son las

llamadas zonas aurorales, tambin llamadas valos aurorales (por


su forma) que se distinguen por la ocurrencia de auroras que, como
veremos, resultan del influjo de partculas cargadas elctricamente.
De esta manera existe, tambin, una divisin geogrfica de la
atmsfera resultante de la presencia del campo magntico
terrestre.

I I . D E L O S T I E M P O S Y E S C A L A S D E
L A S V A R I A C I O N E S E N E L S O L Y S U
R E P E R C U S I N E N E L S I S T E M A
T E R R E S T R E

COMO se mencion en la Introduccin, las relaciones solar-terrestres


tienen que ver con el estudio de la generacin, flujo y disipacin de
energa, as como la transferencia de masa, en el sistema solarterrestre, incluyendo los mecanismos fsico-qumicos de interaccin
y sus efectos en el entorno terrestre.
Tambin se hizo mencin de que mediante el estudio de estas
relaciones, en los ltimos aos se ha podido determinar que las
variaciones temporales en el flujo de energa que sale del Sol como
resultado de la actividad solar desempean un papel predominante
en multitud de fenmenos que ocurren y observamos en la Tierra y
su entorno cercano. El estudio de estas variaciones y sus efectos,
as como de los mecanismos fsicos que vinculan causas con
efectos, son fundamentales para entender las relaciones solarterrestres.
Las variaciones ms importantes se dan tanto en la radiacin
electromagntica de alta frecuencia (ultravioleta, extremo
ultravioleta y rayos X, vase el captulo V), como en el flujo de
materia. Es importante entonces tratar de entender cmo se
depositan estas emisiones en el medio de estudio. As, por ejemplo,
la cantidad total de energa radiante en forma de radiacin
electromagntica del Sol que llega al tope de nuestra atmsfera se
ha rastreado por dcadas continua y eficientemente tanto desde el
espacio como desde Tierra. Mientras que este flujo de energa ha
registrado variaciones de slo 0.5 por ciento en los ltimos siete
aos, las teoras ms aceptadas de la evolucin del Sol indican que
su luminosidad, desde el inicio de su vida estable, hace alrededor
de 4.5 millones de aos, ha aumentado en un 30 por ciento. No
obstante, aparentemente la Tierra ha sido capaz de absorber esta
variacin sin que el clima se haya alterado apreciablemente.

Una manera de investigar las interacciones Sol-Tierra es, pues,


mediante
la
bsqueda
de
tendencias
comunes,
ciclos,
periodicidades y recurrencias que se encuentren presentes en los
diferentes procesos de evolucin de los elementos del sistema.

ESCALAS DE VARIACIN SOLAR


Para estudiar el comportamiento de un sistema dinmico
cualquiera, es importante conocer las escalas de variacin de los
procesos ms importantes que tienen lugar en l. Para el caso del
Sol, las escalas ms representativas (sobre todo aquellas que se
piensa puedan estar relacionadas con posibles efectos en los otros
medios vecinos) se dan en el cuadro 2.
CUADRO 2. Escalas caractersticas del Sol.
Proceso
Dinmico
Convectivo
Trmico

Nuclear
Difusin magntica
Difusin viscosa
Rotacin
Ciclo solar magntico
Prdida de momento
angular

Escala

KH

Valor solar
0.5 horas
1 mes
7
3 x 10 aos *
5 x 106 aos **
8 x 104 aos +
1010 aos
1010 aos
1013 aos
1 mes
22 aos
3 x 1010 aos

* Para todo el ** Para el ncleo + Para la


Sol.
solar.
conectiva.

zona

Vamos a explicar brevemente cada una de estas escalas de tiempo,


segn el proceso fsico que en ellas se lleva a cabo.
1) Dinmico. Corresponde al tiempo de respuesta del Sol como un
todo a alguna perturbacin que modifica el equilibrio impuesto por
la fuerza de la gravedad. Por lo tanto, en ella intervienen el tamao
del objeto (en este caso el radio del Sol, R y la aceleracin de la
gravedad (en este caso GM/R, en donde G es la constante de la
gravedad y M es la masa del Sol). As pues, el tiempo se obtiene
dividiendo el radio entre la aceleracin y obteniendo la raz
cuadrada. El valor dado en el cuadro se obtiene entonces de
sustituir los valores de R=695,980 km, G = 6.67 x 10-8 cm g-1s-2,
y M = 1.98 x 10g.

2) Convectivo. Corresponde al tiempo que le toma a una celda o


remolino en la zona convectiva (vase el captulo I) dar una vuelta.
Si l es el tamao promedio de los remolinos (como de 20 000 km)
y v es la velocidad con que se mueven (alrededor de 25 km/hr), el
periodo que buscamos es del orden de un mes.
3) Trmico. Es el tiempo caracterstico de enfriamiento por el hecho
de que la energa que se produce en el centro del Sol tiene que
viajar a la superficie. Se obtiene dividiendo la energa interna 20
entre la luminosidad (vase el captulo I). Para el ncleo y la zona
convectiva se consideran las energas internas de slo esas capas.
4) Nuclear. Es el tiempo necesario para convertir la totalidad del
hidrgeno del ncleo solar en helio.
5) Difusiones magntica y viscosa. Son los tiempos caractersticos
para que el campo magntico y la cantidad de movimiento del Sol
se reduzcan apreciablemente. Dependen, pues, de los respectivos
coeficientes de difusin que son muy pequeos, dando lugar a
escalas mayores que la vida del Sol, estimada en unos 4.5 a 5 X
109 aos.
6) Periodo de rotacin. La velocidad con que rota la superficie del
Sol vara, como vimos en el captulo anterior, con la latitud.
Mientras que en el ecuador el periodo de rotacin es de 25 das, en
las regiones polares alcanza hasta los 35 das. En promedio, el
periodo de rotacion del Sol es de unos 27 das, o alrededor de un
mes, como se indica en el cuadro.
7) Ciclo solar. A reserva de estudiarlo con mayor detalle en el
siguiente captulo, se considera aqu slo el tiempo caracterstico de
variacin del campo magntico solar a gran escala, que es de 22
aos en promedio.
8) Prdida de momento angular. Debido a la presencia de un campo
magntico que se extiende hacia el espacio arrastrado por el viento
solar, este ltimo se encuentra sujeto a corrotar con el Sol hasta
una distancia de 8.4 millones de kilmetros sobre la superficie
(unos doce radios solares) de tal manera que ejerce una resistencia
a la propia rotacin del Sol, hacindola ms lenta. La escala de
tiempo a la cual la velocidad angular del Sol () se vera modificada
apreciablemente depende de la energa de rotacin y del flujo de
energa que se lleva el viento solar. Como este ltimo es
sumamente pequeo, la escala de tiempo es enormemente grande
(del orden de seis veces la edad del Sol).

VARIACIN DE LA LUMINOSIDAD
Junto con la prdida de momento angular, el Sol ha presentado una
evolucin en su luminosidad a lo largo de su vida como estrella de
la secuencia principal,21 es decir, a lo largo de su vida estable.

Dado que la escala de tiempo nuclear n es mayor que la asociada


con la difusin trmicaKH, el Sol debera permanecer siempre en
balance trmico, esto es, la produccin de energa por las
reacciones nucleares Ln, debera ser igual a la energa radiada por la
superficie, es decir, su luminosidad L; sin embargo, ste no es el
caso pues se han observado pequeas variaciones de esta cantidad
desde el espacio.
Al llevarse a cabo las reacciones nucleares en el ncleo del Sol, la
composicin qumica de esta regin cambia (en particular hay una
clara disminucin de la cantidad de hidrgeno por estar
convirtindose en elementos ms pesados) y hay una tendencia a
que se contraiga. Esto se debe a que al convertirse el hidrgeno en
helio disminuye el nmero de partculas (cuatro ncleos de
hidrgeno forman uno de helio) dando lugar a una disminucin de
la presin en el ncleo solar. Como esta presin no contrarrestra la
gravedad, el ncleo se contrae. Al suceder esto, la presin y la
temperatura en el ncleo aumentan, lo que hace que las reacciones
nucleares sean ms eficientes; esto da lugar a un nuevo incremento
de la temperatura y, por tanto, de la luminosidad.
Otras variaciones en la luminosidad han sido correlacionadas con el
ciclo de 11 aos de las manchas solares, puesto que la presencia de
manchas en el disco solar disminuye su rea brillante. Dado que la
actividad solar, medida con base en el nmero de manchas,
presenta una gran cantidad de periodicidades diferentes a la de 11
aos (2, 5.5, 80, 180, etc.), es de esperarse que estos ciclos
influyan tambin en la luminosidad solar. Ha sido hasta el presente
ciclo solar cuando la luminosidad solar ha sido medida con gran
precisin desde satlites, encontrndose una variacin que, aunque
pequea, no es despreciable.

ESCALAS DE VARIACIN EN EL MEDIO INTERPLANETARIO


El problema que mencionamos en la seccin anterior de la falta de
datos recientes es an ms notable en el caso del medio
interplanetario (viento solar y campo magntico) y de los rayos
csmicos, ya que su estudio cubre slo unas cuantas dcadas. En
efecto, no es sino hasta que se pusieron en rbita los primeros
vehculos espaciales (alrededor de 1957) que se pudo tener acceso
a la medicin directa en el espacio. El caso de los rayos csmicos es
un poco diferente, ya que desde la superficie de la Tierra se miden
directamente desde los aos treinta. Sin embargo, el conocimiento
de los procesos inferidos a partir de estas cortas observaciones
permite deducir el comportamiento tanto de los rayos csmicos
como del viento solar en el pasado a travs de medidas indirectas
(vase el captulo III).
La deteccin de los rayos csmicos desde tierra y desde el espacio
es importante para obtener informacin acerca de las escalas de
variacin en el medio interplanetario ya que estas partculas, al

atravesar el plasma magnetizado del viento solar, sufren


desviaciones en su trayectoria, es decir, son "moduladas" por el
medio que cruzan.
Entre las variaciones que se han deducido a partir del anlisis del
flujo de los rayos csmicos,22
se encuentran, entre las ms
importantes, la variacin asociada con eventos de partculas en la
atmsfera del Sol (generalmente rfagas), la variacin cuasibienal,
la variacin cuasiquinquenal y las correspondientes a los ciclos
solares de 11 y 22 aos.
De las mediciones directas del viento solar se han deducido
variaciones de densidad, velocidad, temperatura y campo
magntico que, aunque estn asociadas con el ciclo solar, muestran
caractersticas
diferentes
relacionadas
con
las
diferentes
manifestaciones de la actividad a nivel solar, como las rfagas, las
protuberancias o los hoyos coronales, de estos ltimos tanto los
polares, que son grandes y de larga duracin, como los de baja
latitud que tienden a ser pequeos y de corta duracin (vase el
captulo I).

ESCALA DE VARIACIN TERRESTRE


Las escalas de variacin del medio terrestre son muy diversas.
Varios parmetros presentan variaciones ms o menos peridicas,
importantes en el estudio de las relaciones solar-terrestres. Para
estudiarlas, resulta natural ver cmo se manifiestan segn su tipo,
cmo pueden ser las variaciones en parmetros atmosfricos o
climticos, las variaciones del campo magntico de la Tierra, las
variaciones en los rayos csmicos, y aun las variaciones de origen
biolgico.
1) Parmetros atmosfricos. Las variaciones en la presin y la
temperatura son variaciones de tipo climtico. De stas se tienen
primero las que pueden considerarse como naturales por el hecho
de provenir de factores como el de que la Tierra es un planeta con
una cierta rotacin que se mueve en una rbita alrededor del Sol,
como pueden ser el da y la noche, las estaciones o el ao. Tenemos
despus variaciones provenientes de las condiciones locales o de los
agentes externos.
Asociadas con la presin atmosfrica se tienen dos variaciones
sumamente importantes como, por ejemplo, la variacin
cuasibienal, la cual se presenta en los vientos estratosfricos, o la
llamada oscilacin del Sur, que es una variacin con una
periodicidad de entre dos y tres aos, y que est relacionada con el
fenmeno de El Nio (vase el captulo VI). Tambin en el aspecto
de la presin se tienen la variacin diurna (muy importante en la
variacin de la intensidad observada de los rayos csmicos) y una
variacin de cerca de seis aos.

La temperatura presenta, aparte de la anual, una variacin muy


importante de cerca de 22 aos, la cual no se manifiesta siempre,
sino que parece haber pocas en las que se produce y otras en que
no.
Tambin de origen climtico se producen fenmenos como las
pocas glaciales, las sequas, las inundaciones, la presencia de
tornados o de zonas de baja presin en ciertas localidades, algunas
de las cuales se ha considerado son peridicas, y cuyos tiempos
caractersticos son muy diversos.
2) Parmetros asociados con el campo geomagntico. El campo
magntico de la Tierra presenta una serie de variaciones, como
aqullas asociadas al hecho de que el eje del dipolo no coincide con
el de la rotacin de nuestro planeta (principalmente la variacin
secular o de muy largo periodo), o como aqullas debidas a
variaciones en el sistema de corrientes elctricas que fluyen en el
interior de la Tierra (vase el captulo IV).
Hay igualmente variaciones debidas a la interaccin del viento solar
con el campo geomagntico, la cual da origen a algunas variaciones
como la de 27 das, asociada a la rotacin del Sol, y otras asociadas
con los ciclos solares de 11 y 22 aos. Adems, se dan variaciones
asociadas con el paso por la Tierra de un haz de viento solar de alta
velocidad (dos o tres veces ms rpido que el normal) generado en
un hoyo coronal, y otros eventos de tipo explosivo como una rfaga
o la explosin de una protuberancia.
ntimamente asociadas con el campo geomagntico y su interaccin
con el viento solar estn las auroras que iluminan las noches
polares de las regiones en forma de valo situadas alrededor de los
casquetes polares (vase el captulo IV). Las auroras presentan
tambin variaciones en varias escalas temporales y, dado que se
han observado desde hace mucho tiempo, nos dan informacin de
pocas ms o menos lejanas, de hace unos dos mil aos o ms.
Para monitorear las variaciones del campo geomagntico se mide
una serie de ndices, en los observatorios de todo el mundo. Los
diferentes
ndices
corresponden
a
diferentes
parmetros
relacionados con el estado del campo geomagntico. Entre los ms
utilizados estn los llamados Kp y Ap, que tienen carcter
planetario. El primero intenta expresar el grado de "actividad
geomagntica" o perturbacin magntica de todo el planeta para
intervalos trihorarios. El segundo es equivalente al ndice Kp pero
en escala lineal para todo el da. Se tiene tambin el ndice AE (que
mide la intensidad de la corriente elctrica este-oeste en la
ionosfera auroral)23
el cual est relacionado con la ocurrencia de
subtormentas magnetosfricas (vase el captulo IV). Se ha
encontrado que este ndice est bien correlacionado con el paso de
haces de viento solar por la Tierra y con la presencia de picos en la
componente sur del campo magntico interplanetario. Otro ndice
del que tambin se ha descubierto est relacionado con la presencia
de tormentas geomagnticas es el Dst, que mide la perturbacin

promedio del campo geomagntico en la zona ecuatorial.


Finalmente, est el ndice aa, que es una medida promedio entre
dos estaciones antipolares; este ndice, se ha visto que se
correlaciona muy bien con la velocidad del viento solar.
3) Los rayos csmicos. A la Tierra llegan partculas cargadas de alta
energa de dos tipos: los rayos csmicos galcticos y los rayos
csmicos solares. Ambos son modulados en su paso por el medio
que atraviesan (el medio interplanetario, la magnetosfera y la
atmsfera) y presentan variaciones asociadas con estos medios. En
la seccin correspondiente al medio interplanetario de este captulo
vimos algunas de ellas, y ahora mencionaremos otras como la
diurna, la semidiurna y la anual. Estas tres variaciones estn
asociadas con parmetros de origen climtico. Existen tambin
variaciones relacionadas con eventos de partculas en el Sol, slo
que en este caso, dada la energa que deben tener estas partculas
para atravesar la atmsfera terrestre, se trata de rfagas muy
intensas. A este tipo de eventos en rayos csmicos se les conoce
comoGLEs.24
4) Parmetros de origen biolgico. Hablar de todas las variaciones
de origen biolgico que se conocen se saldra completamente del
contexto de este libro. En el caso de las relaciones solares
terrestres hay, sin embargo, algunos parmetros que resultan
importantes. Entre stos se encuentran los anillos de los rboles,
que como veremos en el siguiente captulo, guardan informacin
valiosa para el estudio del pasado. En los anillos de los rboles se
han encontrado variaciones en el espesor de los anillos que
corresponden a variaciones climticas anuales, de 11 aos y, al
medir la cantidad de carbono 14 (C14) producida por la llegada a la
atmsfera de los rayos csmicos (vase el prximo captulo), se han
encontrado tambin variaciones de periodos ms largos.
En combinacin con los cambios en el clima, las inversiones del
campo magntico de la Tierra, las glaciaciones, etc., se ha
observado la desaparicin de algunas especies. Como veremos en el
siguiente captulo; restos de estos fenmenos se encuentran sobre
todo en los sedimentos de lagos antiguos.
Para finalizar este captulo cabe hacerse la siguiente pregunta:
responde la Tierra a las escalas de variacin del Sol? Aunque todo
parece indicar que la respuesta es afirmativa, no existe a la fecha
un mecanismo fsico capaz de explicar un vnculo entre los dos. En
los siguientes captulos abordaremos este problema con mayor
detalle.

I I I . D E L A
T I E R R A C O M O U N A R C H I V O Q U E
P R E S E R V A L A H I S T O R I A D E L A
A C T I V I D A D S O L A R

LAS ESCALAS de tiempo que importan al hombre son aqullas de


aos, dcadas, siglos y a lo ms milenios. Lo que ocurrir en los
prximos diez aos es de vital importancia para nosotros.
Por tanto, los cambios en las emisiones solares que tendrn
profundos efectos en nuestras vidas sern los que ocurran en las
escalas de tiempo que nos afectan. Y como vimos en el captulo
anterior, hay algunas manifestaciones de la variabilidad de nuestra
estrella que suceden en los tiempos que nos ocupan, pues el Sol
tiene ciclos de actividad cuya duracin puede ser de dcadas. Hay
varias preguntas que se nos pueden ocurrir al leer esto, por
ejemplo, cmo sabemos que el Sol tiene ciclos de dcadas?, o
bien, estos ciclos han existido y existirn siempre? La respuesta la
podemos obtener si buscamos en el pasado informacin sobre la
actividad del Sol, y qu mejor si los informes sobre el
comportamiento de nuestra estrella se hallan por escrito.
Los registros escritos, o como son llamados ms comnmente,
histricos, sobre la variabilidad del Sol, son principalmente de tres
tipos: el primero proviene de la descripcin de la forma de la corona
solar durante los eclipses totales de Sol, el segundo de las
observaciones de las manchas solares, y el tercero de las
observaciones aurorales.

OBSERVANDO LA CORONA SOLAR


Hasta hace poco la corona del Sol, la parte ms externa de la
atmsfera solar, slo se poda observar desde la Tierra cuando
ocurra un eclipse total de Sol.
Normalmente no podemos observar la corona a simple vista debido
a que la luz que emiten las capas ms profundas del Sol, la opacan.
Cuando hay un eclipse total de Sol, el disco de la Luna, que por una
afortunada coincidencia observado desde la Tierra tiene
aproximadamente el mismo tamao aparente que el disco solar,
cubre al Sol permitiendo que slo la corona quede visible. La forma
de la corona vara con la actividad del Sol. Cuando el Sol est ms
activo la corona presenta una serie de rayos y se observa muy
brillante, como lo muestra la figura 8(a). En el mnimo de actividad
se observa que la corona es opaca y sin mucha estructura (figura

8(b)). Las observaciones sistemticas de la corona durante los


eclipses totales de Sol se han llevado a cabo desde 1706.

Figura 8. (a) Forma de la corona solar durante el mximo de actividad. La


foto fue tomada durante el ecplise del 11 de julio de 1991 en Cuernavaca.
(b) forma de la corona durante el mnimo de actividad solar.

Las observaciones previas a este siglo son muy escasas en Europa,


y no porque no hubiera eclipses sino porque su ocurrencia se dio en
reas muy poco pobladas. De hecho, slo se tienen cuatro
referencias de los aos 1560,1567,1605 y 1652, que no ofrecen
detalles sobre la forma que asumi la corona. En pocas anteriores
los testimonios son muy vvidos y detallados pero slo en cuanto a
los efectos aterradores que la repentina oscuridad provocaba entre
la gente. En Europa slo uno, en 968, menciona a la corona. De
aqu que la informacin que esta clase de fenmeno nos puede dar
sobre la pasada actividad del Sol es de valor muy limitado.

LAS MANCHAS DEL SOL


La manifestacin ms evidente que se tiene de la actividad del Sol
son sus manchas, ya que su nmero presenta un ciclo de
aproximadamente once aos y se pueden observar a simple vista.
Son, por tanto, la fuente ms antigua de los registros directos de la
historia de la actividad solar. En el mundo occidental, los griegos

dan noticias de ellas desde el ao 28 a. C., el curioso observador


fue un discpulo de Aristteles: Teofrasto de Atenas. Posteriormente
la observacin de las manchas solares cay en desgracia en
Occidente, ya que uno de los dogmas de la Iglesia catlica era que
el Sol, siendo creacin divina, era una esfera perfecta y, punto
importante, inmaculada. Las manchas solares, por lo tanto, fueron
eliminadas por bula papal Fue Galileo, en 1610, quien al construir
su telescopio y enfocarlo al Sol las redescubri. Por cierto, debido a
la observacin directa del Sol, Galileo se da un ojo.
Las observaciones de Galileo provocaron que el estudio de las
manchas cobrara auge en las culturas europeas; de hecho desde el
siglo XVII slo ha habido un ao en el que no se inform sobre las
manchas. Su comportamiento cclico no fue notado sino hasta 1843,
lo cual, dicho sea de paso, es fuente de escarnio para los
astrnomos y dems estudiosos de los cielos ya que se contaba con
casi dos mil aos de observaciones, y nadie aparentemente advirti
esta regularidad tan evidente. Al que correspondi el honor de tal
descubrimiento fue al boticario alemn, Heinrich Schwabe, quien se
bas en el estudio de 17 aos de sus observaciones. Poco despus
de este descubrimiento, los astrnomos profesionales (finalmente!)
se dedicaron a ver si ste era un ciclo real, mediante un programa
de observaciones diarias del nmero de manchas desde varios
lugares de la Tierra. El organizador de esta ambiciosa empresa fue
Rudolf Wolf del observatorio suizo de Zurich. Wolf tambin se dedic
a ver si el ciclo se present en el pasado. Despus de un cuidadoso
trabajo recopil los datos existentes entre 1610 y 1843,
concluyendo que el ciclo de aproximadamente once aos estaba
presente al menos desde 1700. En la figura 9 se puede apreciar el
nmero de manchas solares promedio por ao de 1610 a 1980. El
lector puede comprobar que entre mnimo y mnimo (o entre
mximo y mximo) de este nmero de manchas, transcurren
aproximadamente once aos.

Figura 9. Nmero promedio anual de manchas solares de 1610 a 1980. El


nmero anual promedio de manchas solares en los aos del mximo solar
(es decir, los aos del mximo nmero de manchas) presenta un patrn
ondulante.

Aparte de este ciclo de once aos podemos inferir otros de ms


largo periodo. Por ejemplo, si tomamos slo el nmero mximo de
manchas de cada ciclo con respecto al tiempo, los mximos del
nmero de manchas van a presentar una periodicidad de

aproximadamente
80
aos,
el
llamado ciclo
de
Gleissberg, denominado as en memoria a su descubridor. De la
figura 9 observamos que el mximo de manchas tiene alzas y bajas
con periodos de 80 aos, y que el nmero mximo de manchas ha
ido aumentando sistemticamente desde 1610 hasta nuestros das.
Analizando con ms detalle el ciclo de manchas aparece un periodo
de 180 aos, el cual no es fcilmente apreciable en una inspeccin
visual de la grfica de manchas solares. Este periodo ha sido
interpretado como un doble ciclo de Gleissberg.
Hoy en da, aun durante el mnimo del ciclo de manchas solares,
puede observarse media docena de ellas diariamente. En los
tiempos de mximo, cien o ms al da, sin embargo, las cosas no
siempre han sido as. Entre 1887 y 1890 los astrnomos Gustav
Spoerer de Alemania y Walter Maunder de Inglaterra se dieron
cuenta de que casi no se inform sobre la presencia de manchas
entre 1645 y 1715 (vase la figura 9). A esta aparente ausencia de
manchas se le ha denominado mnimo de Maunder. La realidad de
este inusitado descenso fue reconfirmada en 1976, cuando el
cientfico estadounidense John Eddy estudi los registros histricos
y mostr que en efecto hubo un mnimo anmalo de la actividad
solar en esa poca.

Figura 10. Cincuenta y tres observaciones de manchas solares


recolectadas por Kanda (en 1933) de registros histricos de China, Japn
y Corea desde 28 a.C. hasta 1800.

Como ya dijimos, desde el ao 28 a. C. se cuenta en Occidente con


noticias sobre la observacin de las manchas solares que, sin
embargo, no se producan en forma regular. De hecho, el estudio de
estos documentos nos da tres o cuatro observaciones de manchas
por siglo en promedio. Del Oriente, en cambio, se tienen registros
desde la dinasta Han (200 a. C. a 200 d.C.), en cuyos juicios surgi
una burocracia dedicada a la observacin astronmico-astrolgica
que mantuvo, a lo largo del tiempo, informado al emperador en
turno sobre cualquier portento de los cielos, desde las "estrellas
nuevas" (hoy llamadas supernovas) y los cometas hasta la
cambiante faz del Sol. De Corea se tiene una informacin similar,
por razones parecidas, desde el siglo XVI. En la figura 10 aparecen
las observaciones de las manchas solares efectuadas en China,
Japn y Corea desde el ao 28 a. C. hasta 1800. En general, las
manchas solares eran, para el emperador en turno, signo de que
algo andaba mal con su gobierno; entonces las presiones polticas y
sociales del momento, no las religiosas, podan influir para que
estas seales de los cielos fueran o no suprimidas. Como ejemplo
podemos citar lo que ocurri en China durante la dinasta Chin (26
a. C. a 420 d.C.). Cuando el primer emperador de esta dinasta
acababa de subir al trono hubo en los cielos muy pocas seales de

cualquier clase. Ms tarde, conforme la insatisfaccin popular contra


el rgimen creci, se presentaron numerosos eventos celestes. Esta
situacin implica que los registros de fenmenos celestes de esas
pocas y esos pases deben ser tomados con gran cautela. Sin
embargo, observando la figura 10 vemos que entre 1640 y
aproximadamente 1715, cuando poltica y socialmente no haba
razones para suprimir eventos celestes, no hay manchas
reportadas, lo cual concuerda con el mnimo de Maunder de la
figura 9. Por otro lado, entre 1100 y 1300 se avistaron numerosas
manchas sin causa poltica o social que pudiera hacerlas necesarias.
Con todo y las enormes limitaciones de las observaciones a simple
vista, estos testimonios son tiles para informarnos sobre extensos
periodos de alta o baja actividad solar.

LAS AURORAS
Las manchas solares no son las nicas manifestaciones de la
actividad del Sol que, cuando es ms activo, produce muchas
explosiones en la corona, las denominadas rfagas. Estas
explosiones, como vimos, provocan la emisin de partculas muy
energticas que se mueven con velocidades cercanas a las de la luz
(algunas de ellas alcanzan un tercio de esta velocidad). Estas
partculas llegan a la alta atmsfera de la Tierra a alturas entre los
500 y 900 m. Otra fuente de partculas que penetran tambin la
alta atmsfera es el viento solar, el flujo de iones, electrones y
protones que continuamente sale del Sol. Tanto el viento solar como
las partculas provenientes de las rfagas ingresan en la atmsfera
interaccionando con sus tomos y produciendo ionizacin y
excitacin. Los fenmenos de desexcitacin y recombinacin de
estos tomos producen la luz que da lugar al hermoso espectculo
de las auroras, en regiones que van de los 60 a 70 grados de latitud
en ambos hemisferios. Por supuesto, algo tan espectacular como
una aurora no pudo pasar desapercibido para los estudiosos de los
cielos en ninguna poca. Y como este fenmeno es una causa
directa de la actividad solar, entonces el estudio de los registros
aurorales es un medio indirecto de estudiar las variaciones en la
actividad del Sol. Ms an, las auroras no estaban proscritas por la
Iglesia catlica, por lo que su observacin no acarreaba problemas.
En el siglo pasado, el astrnomo alemn H. Fritz (1873) compil un
catlogo de observaciones de auroras en Europa, que cubre desde
aproximadamente el ao 1100 hasta el 1870 (vase la figura 11(a))
y donde es notorio el aumento en el nmero de auroras registradas
a partir de 1500, interrumpido por una disminucin, de 1645 a
1700, que coincide con el mnimo de Maunder en manchas solares,
para despus presentarse otra subida abrupta. Sin embargo, no
podemos saber si este aumento es debido, completa o
parcialmente, a un cambio en la actividad solar o a un mayor
inters popular en la observacin de aqullas. Hay que recordar que
la llamada poca de la ilustracin en la ciencia empez

precisamente alrededor de 1700. Fue el momento en que la visin


newtoniana del mundo se impuso y los fenmenos celestes ya no se
consideraron como algo divino e inexplicable. En particular, fue en
1720 cuando el astrnomo ingls Edmond Halley escribi un artculo
sobre la aurora, que tuvo amplsima circulacin entre los cientficos
de la poca. Este trabajo pudo haber influido sobre el nmero de
auroras de las que se empez a dar noticia. Por otro lado, el
nmero total de auroras de las que se tiene registro durante el
siglo XII super al nmero total de auroras reseadas en los tres
siguientes siglos, lo que indica que en ese siglo hubo un periodo de
alta actividad solar, situacin tambin sugerida por los testimonios,
resultado de observaciones visuales de manchas solares en Oriente.
Los informes japoneses, coreanos y chinos de auroras se resumen
en la Figura 11(b), y abarcan desde el ao 200 a. C. Nuevamente
apreciamos pocas de numerosas observaciones, por ejemplo entre
los aos 1000 y 1200, as como largas pocas en que no se
presentaron auroras, como en los siglos VII y VIII, y de 1600 a
1700, coincidiendo este ltimo periodo con el mnimo de Maunder.

Figura 11. (a) Reportes de auroras compiladas por Fritz en 1873 en


nmeros por dcada para latitudes de 0 a 60 grados norte. Los
avistamientos despus de 1715 se deben multiplicar por los nmeros que
aparecen en la parte superior de las barras.

Figura 11. (b) Observaciones de auroras compiladas por Kanda en 1933 y


Matsushita en 1956 con datos de China, Japn y Corea, desde 28 a. C.
hasta 1800.

EL SIGLO XX NOS PROPORCIONA MS HERRAMIENTAS PARA


INVESTIGAR LA ACTIVIDAD SOLAR DEL PASADO
Hasta ahora hemos visto que existen evidencias de que,
independientemente de las razones culturales, polticas y sociales,

ha habido pocas en que la actividad del Sol se encontraba


disminuida. Sin embargo, los testimonios que nos permiten
vislumbrar este fenmeno cubren cuando mucho un periodo de
aproximadamente 2 000 aos. Sera deseable poder contar con
registros en los que las veleidades mundanas no existieran y que se
extendieran ms all en el tiempo. Existe tal cosa? La respuesta es
s.

ISTOPOS COSMOGNICOS
Uno de ellos tiene que ver con la entrada a nuestra atmsfera de
partculas cargadas, como iones y protones, que provienen no del
viento solar o las rfagas, sino del espacio interestelar, los
llamados rayos csmicos.
Durante el mximo de actividad solar el viento solar y su campo
magntico presentan muchas irregularidades. En el mnimo, sin
embargo, las irregularidades son mnimas. Ahora bien, son
precisamente
las
irregularidades
del
campo
magntico
interplanetario las que modulan la intensidad de los rayos csmicos.
Cuando el Sol est en su mximo de actividad las irregularidades
actan como obstculos al flujo de los rayos csmicos y menos
partculas penetran a nuestra atmsfera. Pero cuando la actividad
del Sol disminuye hasta llegar a su mnimo hay menos
irregularidades que dispersen los rayos csmicos y stos penetran
en mayores cantidades a la atmsfera de nuestro planeta.
Una vez que las partculas que forman los rayos csmicos ingresan
a nuestra atmsfera, interaccionan con los ncleos atmicos ah
presentes produciendo una gran variedad de otros ncleos,
llamados cosmognicos por haber sido generados por partculas del
cosmos exterior a nuestro Sistema Solar. Muchos de estos ncleos
son istopos radiactivos.25
Despus de ser producidos los
radioistopos, siguen el movimiento de las masas de aire
convertidos en gases tales como el C14 o se adhieren a partculas de
tamao de micras, los denominados aerosoles: tal es el caso del
radioistopo berilio 10 (Be10). Estos istopos bajan hasta la parte
inferior de la atmsfera, la que est en contacto con los seres vivos.
Una vez all, los istopos adheridos a los aerosoles se incorporan al
suelo por medio de la lluvia, mientras que los gases se depositan
directamente en el mar.
El mecanismo ms importante que afecta la variacin en la
concentracin de los istopos radiactivos es de origen terrestre: la
variacin del momento magntico de la Tierra,26
que se lleva a
cabo en un periodo de aproximadamente 10 000 aos. Como
veremos en el captulo IV, el campo magntico terrestre, como
primera aproximacin, es muy parecido al de un dipolo, es decir, se
parece mucho al campo magntico generado por un imn. Este
campo acta como un escudo que dificulta la entrada de partculas
a la atmsfera terrestre, ya sea que estas partculas provengan del

viento solar, de rfagas o de rayos csmicos. Si la intensidad de


este campo disminuye, lo que es equivalente a decir que el
momento magntico disminuye, habr ms partculas que puedan
penetrar y, por lo tanto, mayor produccin de istopos
cosmognicos. El efecto inverso se da cuando la intensidad del
campo magntico aumenta. Como ya mencionamos, entre
aumentos (o disminuciones) de la intensidad magntica transcurren
aproximadamente 10 000 aos.
Para poder hacer uso de la informacin que nos pueden
proporcionar los istopos cosmognicos tenemos que encontrar
archivos donde est almacenada esta informacin. La buena noticia
es que estos archivos existen y a continuacin los describiremos:
1) Capas polares y glaciares. El hielo se forma de la precipitacin de
nieve y sta se va comprimiendo en capas, que se van acumulando
a lo largo del tiempo. En la poca actual se extraen de la capa de
hielo unos cilindros de varios cientos de metros o aun kilmetros de
profundidad en los que pueden estudiarse caractersticas tales como
la composicin y el espesor de las capas de hielo depositadas, en
las que se puede estudiar pocas que se remontan hasta 10 000
aos.
2) Los sedimentos de las profundidades marinas. Los istopos que
nos dan informacin son el Be10 y el Al26. Llegan al mar
directamente por la precipitacin de los aerosoles a los cuales estn
adheridos o por el viento y los ros que transportan los aerosoles de
los continentes hacia el mar. El anlisis de la composicin de estos
sedimentos permite estudiar las caractersticas del clima de
diferentes pocas por varios millones de aos.
3)
Los
anillos
de
los
rboles. Durante
la
fotosntesis,
el C02 atmosfrico y el agua son absorbidos por los vegetales.
El C02 contiene C14 por lo que el anlisis de su abundancia en las
diferentes capas de los anillos de los rboles que se van formando
anualmente permite estudiar indirectamente el flujo de los rayos
csmicos en diferentes pocas, hasta de 9 000 aos en el pasado.
En la figura 12 se observa la variacin a lo largo de 7 000 aos de
la concentracin deC14. Se advierte que la curva punteada va dando
la variacin en la concentracin de este istopo debida al cambio en
la intensidad del momento magntico. Observamos que al
retroceder hacia el pasado la concentracin primero disminuye,
hasta llegar a un mnimo alrededor del ao 450 de nuestra era, lo
que indica que la intensidad del campo magntico iba en aumento,
provocando una cada en la concentracin de C14. Al retroceder en el
tiempo, el escudo magntico de la Tierra fue disminuyendo su
intensidad, lo que provoc una mayor concentracin de C14. Hacia el
ao 5000 a. c., la intensidad magntica va de nuevo en aumento
con la consecuente disminucin paulatina en la concentracin del
multicitado istopo.

Figura 12. Desviacin de la concentracin de C 14 en partes por mil. Las


desviaciones atribuidas al Sol estn marcadas con flechas.

Adems de la tendencia global en los aumentos y disminuciones


del C14, vemos mltiples desviaciones a ms corto plazo sobre la
curva punteada. Algunas son las que podramos achacar a la
actividad solar. Las tres flechas que aparecen en la figura 12
identifican al mnimo de Maunder (M) caracterizado por un aumento
en la concentracin de C14 debido a un Sol poco activo que dio lugar
a un viento solar y campo magntico interplanetario sin muchas
irregularidades, el mnimo de Spoerer (S) y un mximo (GM), el del
siglo XII. Podramos tratar de ir ms lejos en el pasado y ver qu
otros mximos y mnimos de actividad solar identificamos. Los
resultados aparecen en el cuadro 3.
Los sugestivos nombres dados a estos periodos inmediatamente nos
hablan de la poca histrica en la que ocurrieron, con excepcin de
los de Spoerer y Maunder, que hacen honor a sus descubridores.
Cabe notar que la brusca disminucin de la concentracin
observada en el C14 cerca de 1950 tiene origen humano, se atribuye
a la quema del carbn vegetal que se inici a gran escala con el
inicio de la edad industrial a fines del siglo XIX.
De la figura 12 y del cuadro 3 no se deriva que los cambios
extremos de la actividad solar sigan algn patrn cclico, en una
escala de tiempo de aproximadamente 3 000 aos.
CUADRO 3. Algunos periodos de mxima y mnima actividad
solar en el pasado a partir de la concentracin de C 14 en los
anillos de los rboles

Evento

Mximo sumerio

Duracin aproximada

2720-2610 a.C

Mximo piramidal

2370-2060 a.C

Mximo
Stonehenge

1870-1760 a.C

de

Mnimo egipcio

1420-1260 a.C

Mnimo homrico

820-640 a.C

Mnimo griego

440-360 a.C

Mximo romano

20a.c. -80 d.C.

Mnimo medieval

640-710 d.C.

Mximo medieval

1120-1280 d.C.

Mnimo de Spoerer

1400-1510 d.C.

Mnimo de Maunder

1640-1710 d.C.

Mximo moderno

empez en 1800

Los resultados que arroja el estudio de depsitos de Be 10 son muy


similares a los obtenidos del estudio del C14.

EL CICLO SOLAR EN EL PASADO REMOTO


Hay an otra forma de investigar la actividad pasada del Sol que
nos puede remontar muy atrs en el pasado. El medio son unas
rocas de lodo rojo y arena muy fina conocidas con el nombre de
formaciones de Elatina, que estn constituidas por capas cuyo
grosor nos puede indicar variaciones en los valores promedio
anuales de la temperatura. La informacin que nos proporciona se
extiende hasta 680 millones de aos en el pasado. La Tierra, en la
poca en que estas rocas se formaron, estaba pasando por una

etapa de fro intenso, a tal grado que en las regiones ecuatoriales,


donde hoy la temperatura oscila entre 26 y 28 C, el suelo estaba
cubierto de hielo durante todo el ao. No haba plantas sobre la
superficie y la nica vida consista de algas primitivas y bacterias.
En lo que ahora es el sur de Australia haba grandes lagos que
reciban peridicamente el agua de los icebergs derretidos. Esta
agua contena sedimentos que se depositaban en el lecho del lago.
El volumen de las aguas provenientes de los icebergs variaba segn
la temperatura, y esto hizo que el grosor de los estratos lodosos
depositados variara. Fue as como se constituy la formacin de
Elatina. Cuando esta era glacial termin y la temperatura ascendi,
el hielo derretido form mares que cubrieron la formacin de
Elatina. Movimientos subsecuentes de tierra y la erosin volvieron a
exponer los depsitos de Elatina y permitieron que hoy podamos
estudiarlos.
En la figura 13 aparece una seccin de Elatina. Las lminas o
estratos individuales tienen un grosor que va de 0.2 hasta 3 mm,
los estratos forman a su vez grupos de 10 a 14 laminaciones. El
grosor de las laminaciones vara de manera similar en cada grupo,
alcanzando
un
mximo
para
la
formacin
que
est
aproximadamente en el centro del grupo. Adems, cada grupo est
usualmente limitado al principio y al final por bandas oscuras que
son laminaciones ms delgadas y con mayor cantidad de arcilla que
las centrales.

Figura 13. Laminaciones de una seccin de la formacin de Elatina, donde


se observan los ciclos de 11 aos de actividad solar, separados entre s
por bandas oscuras.

Pero, cmo interpretar esto? Para nuestra fortuna podemos hacerlo


observando lo que pasa en los lagos modernos, formados por
glaciares derretidos. Durante la primavera y verano las aguas
provenientes de los hielos derretidos llevan abundante materia a los
lagos. Las aguas derretidas son ms fras y por tanto ms densas
que las aguas del lago, y se hunden depositando en el lecho del
lago una capa de lodo y arena fina; sin embargo, el material ms
fino, que adems es ms arcilloso y oscuro, se queda suspendido en

la superficie del lago. En los meses posteriores este material


tambin se depositar en el fondo del lago.
Si las capas de la formacin de Elatina tuvieron un origen similar a
las capas depositadas en los lagos modernos, es decir, si reflejan el
volumen de las aguas formadas por los hielos derretidos que
llenaron peridicamente el lago, entonces estas laminaciones nos
indican la temperatura promedio de cada verano a lo largo de
aproximadamente 1 800 aos hace ms o menos 680 millones de
aos.
Para poder estudiar este archivo de temperaturas se extrajo en
1982 del sur de Australia un cilindro de 10 metros de largo. Se
compararon los resultados de la distribucin de las capas de Elatina
con los del registro de manchas solares. Lo sorprendente es que
ambos registros presentan periodos de aproximadamente 11 y 100
aos.27
Adicionalmente, el registro de Elatina presenta una
periodicidad de 22 aos, que es la misma que la del llamado ciclo
magntico del Sol, explicado en el captulo I. Estas similitudes con
los ciclos de variacin de la actividad solar nos indican que puede
haber una conexin directa entre la variabilidad climtica y la
actividad del Sol. En otras palabras, podemos pensar que un
incremento en la actividad solar caus un incremento en la
temperatura terrestre, que a su vez provoc una mayor
precipitacin pluvial anual y, por tanto, una mayor cantidad de
materia depositada en los antiguos lagos.
Estos resultados nos llevan a preguntarnos cmo pudo el Sol afectar
tan directamente el clima de la Tierra en esas pocas remotas,
cuando que hoy es bastante ms difcil encontrar los rastros del
ciclo de actividad solar en nuestros patrones climticos.
Una posible explicacin tiene que ver con el campo magntico
terrestre, que como ya mencionamos anteriormente, sirve como un
escudo que protege al planeta de la entrada de partculas
energticas y plasma. Tambin vimos que la intensidad de ese
campo disminuye peridicamente, y precisamente hace ms o
menos 700 millones de aos, su intensidad era 10% menor que la
del actual, de modo que ese campo de menor intensidad permiti a
las partculas y plasma solar penetrar en la atmsfera a niveles
mucho ms profundos que hoy, provocando que la influencia del
ciclo solar en el clima fuera mucho mayor que actualmente.
Otra posible explicacin tiene que ver con la composicin
atmosfrica de esa poca remota. Los estudios realizados sobre la
atmsfera primitiva de la Tierra indican que antes de que la vida
vegetal empezara a liberar oxgeno como uno de los productos de la
fotosntesis, el contenido de ese elemento en la atmsfera era una
pequea fraccin del actual. Ese menor contenido permiti a la
radiacin ultravioleta solar penetrar ms profundamente dentro de
la atmsfera antes de ser absorbida por el poco oxgeno presente,
el cual al convertirse en ozono form un estrato a una altura menor
a la que se encuentra hoy en da. La capa de ozono es directamente

controlada por la actividad solar, y estando sta a una menor altura,


su interaccin con la troposfera debi ser mayor, afectando de este
modo los patrones climticos ms fuertemente que en la actualidad.

LA ACTIVIDAD SOLAR PRESENTA CICLOS MENORES QUE EL DE 11


AOS
De los anlisis llevados a cabo por diferentes investigadores sobre
la variacin en el nmero de manchas solares, tambin se ha
observado que existen ciclos adicionales de 2.1, 3, 5.4, 7 y 8 aos.
Algunos de estos ciclos se pueden relacionar claramente con
fenmenos especficos de la actividad solar, para otros la causa no
es clara. Por ejemplo, el de 2.1 aos est relacionado con la
produccin de neutrinos en el interior del Sol, es decir, con cambios
en la generacin de reacciones nucleares en esa zona solar. Algunos
investigadores consideran incluso que es ste y no el de once aos,
el ciclo fundamental en la actividad del Sol.
Por su parte, el ciclo de 5 aos est relacionado con una asimetra
en la actividad solar entre los ciclos solares pares y los ciclos
solares nones. Lo de par o non depende del nmero del ciclo, el
ciclo nmero uno comenz en el ao 1755.
La conclusin ms importante que podemos sacar de todos los
resultados arrojados por los diversos registros que tenemos en la
Tierra sobre los ciclos de variacin de la actividad solar es que
desde hace casi 700 millones de aos el ciclo de actividad del Sol ha
sido aproximadamente el mismo. Por lo cual podemos pensar que
su actividad es relativamente estable aunque presenta de vez en
cuando variaciones. No obstante, stas, dado que ocurren en
escalas de tiempo importantes para el ser humano y la compleja
sociedad que ha construido, tal vez puedan afectar el clima
terrestre, y aunque desde el punto de vista solar son variaciones sin
mucha importancia, para nosotros en este pequeo planeta pueden
significar la vida o la muerte de los ecosistemas.

I V . E L C A M P O
G E O M A G N T I C O : U N E L E M E N T O
I M P O R T A N T E E N L A S R E L A C I O N E S
S O L A R - T E R R E S T R E S

BREVE RESEA HISTRICA


EN 1576, Robert Norman, un constructor de instrumentos para
barcos, escribi un pequeo panfleto describiendo un importante
descubrimiento: mientras que una aguja no magnetizada (no
imantada) permaneca perfectamente balanceada, al magnetizarla
(al imantarla) abandonaba su posicin horizontal. Montndola de
manera que pudiera girar libremente en el plano vertical del norte
magntico (como primera aproximacin el plano horizontal paralelo
a la superficie), observ que la aguja se inclinaba alrededor de 70.
En esa poca, William Gilbert, fsico de la reina Isabel I, y
contemporneo de Shakespeare, pasaba muchas de sus horas libres
realizando experimentos sobre magnetismo y electricidad esttica.
En 1600 public, en latn, su famoso tratado De Magnete, en el
cual, adems de resear sus descubrimientos, revisaba lo que se
haba escrito sobre el tema con anterioridad, y refutaba todo
aquello que hoy llamaramos pseudociencia. Mediante imanes
pequesimos explor el campo superficial de una esfera de
magnetita; traz en ella las lneas de la componente tangencial de
la fuerza magntica, como lo haba hecho ms de tres siglos antes
Petrus Peregrinus (1269), quien vio que esas lneas convergan en
dos puntos opuestos, que llam polos. Gilbert not tambin cmo
esos pequesimos imanes se inclinaban a diferentes ngulos a
diferentes latitudes relativas a esos polos. Recordando el
descubrimiento de Norman, su imaginacin le permiti salvar las
diferencias
de
escalas
e
inici
la
ciencia
que
hoy
llamamosgeomagnetismo, al escribir: Magnus magnes ipse est
globus terrestris.28
La ms antigua consecuencia que se conoce del magnetismo
terrestre es la brjula, aparato de gran importancia en la
navegacin. Esta era conocida y haba sido usada por siglos, antes
de que Gilbert viera que la causa se encontraba en el interior de la
Tierra y no, como muchos haban supuesto, en los cielos.
En 1635 Gellibrand mostr que el campo magntico de la Tierra
cambiaba lentamente. De hecho, en Londres la brjula se movi
constantemente hacia el oeste por 220 aos, de 11 E en 1580 a
24 W en 1800; tambin, durante el ltimo siglo, el momento
magntico29
de la Tierra disminuy 5 por ciento. Hoy en da
puede estar incrementndose de nuevo.
Durante el periodo de 1698 a 1700 Edmond Halley realiz el primer
estudio magntico en el Ocano Atlntico norte y en el sur,
produciendo en 1701 la primera carta magntica ocenica. Un ao
despus, basado en muchas observaciones de la direccin de la
brjula hechas por otros marinos, public la primera carta
magntica mundial.
Pero no fue sino hasta 1832 cuando el geomagnetismo alcanza el
carcter de ciencia exacta con el gran cientfico alemn Carl
Friedrich Gauss, quien adems de mostrar cmo medir la intensidad

magntica en unidades absolutas, y establecer en Gotinga,


Alemania, el primer observatorio magntico, realiz en 1838 un
anlisis matemtico en el que mostraba que ms del 95 por ciento
del campo geomagntico se origina en el interior de la Tierra y
nicamente el 5 por ciento restante tiene fuentes externas.

LA TIERRA COMO UNA SIMPLE BARRA IMANTADA


En una simplificacin, o primera aproximacin, el campo magntico
de la Tierra puede ser descrito como parecido al de una pequea
barra de imn, supuestamente localizada cerca del centro de la
Tierra (figura 14). El eje a lo largo de la barra de imn se conoce
comoeje magntico, el cual si lo extendemos hasta que emerja en
la superficie terrestre lo har en dos puntos conocidos como polos
magnticos. El polo que se encuentra en el hemisferio norte se
llama polo magntico norte; el del hemisferio sur polo magntico
sur.El eje magntico est inclinado 11 con respecto al eje
geogrfico de la Tierra, de manera que el polo magntico norte se
encuentra en el rtico a aproximadamente una latitud de 75.6 N y
101 W de longitud, mientras que el polo magntico sur est en la
Antrtida a 66.3 S de latitud y 141 E de longitud. La posicin de
estos polos tiene pequeos corrimientos diarios y estacionales,
debido principalmente a variaciones transitorias del campo
magntico terrestre, de ah que las posiciones arriba indicadas no
sean las actuales sino las aproximadas para 1965.

Figura 14. Las lneas de la fuerza del campo magntico de la Tierra son
mostradas en un corte longitudinal que pasa a travs del eje magntico.
La letra M designa magntico y la G geogrfico. Las flechas en la superficie
de la Tierra muestran la inclinacin de la brjula.

Si localizamos estos polos en un globo terrqueo veremos que los


puntos no sonantpodas30
y que el eje magntico, por lo tanto, no

pasa por el centro de la Tierra (vase la figura 14). Se trata pues,


de un dipolo que recibe el nombre de excntrico. El eje magntico
pasa por un punto que se encuentra directamente por debajo del
Ocano Pacfico medio, a unos 340 km del centro de la Tierra. El
plano que se encuentra formando un ngulo recto con el eje
geomagntico contiene lo que se conoce como ecuador magntico.

ELEMENTOS DEL CAMPO GEOMAGNTICO


Cuando se habla de campos, algunas veces de lo que hablamos es
de las llamadas lneas de campo ya que su nmero por unidad de
rea y su direccin representan grficamente la intensidad y
direccin del campo magntico. La intensidad del campo
geomagntico, o su fuerza, en cualquier punto de la superficie de la
Tierra es costumbre especificara por medio de las componentes
rectangulares X, Y, Z, de la intensidad total B definida como
sigue: X es la componente a lo largo de la direccin horizontal hacia
el norte, Y es la componente horizontal hacia el este; Z es la
componente hacia abajo, todas en coordenadas geogrficas, como
se ilustra en la figura 15. Otra forma comn de especificar la
intensidad del campo magntico es por medio de los elementos
magnticos, simbolizados por H, D e I, definidos como sigue: H es
la magnitud de la componente horizontal, considerada como
positiva cualquiera que sea su direccin y a la cual
llamamos intensidad horizontal; D es el ngulo acimutal de la
intensidad horizontal, positiva del norte geogrfico hacia el este,
llamada declinacin magntica; e I es el ngulo hecho por la
direccin de la intensidad magntica total con la horizontal, positiva
cuando la direccin de la intensidad se inclina hacia abajo y se le
llama inclinacin magntica. A una lnea horizontal a lo largo de la
intensidad magntica horizontal, H, se le llama meridiano
magntico. Las componentes de la intensidad (X, Y y Z) o los
elementos magnticos (H, D e I) tienen una simple relacin
trigonomtrica, como se muestra en la Figura 15. Las
intensidades B (intensidad o fuerza total), H, Z (intensidad o fuerza
horizontal y vertical), y X, Y se miden en gauss (), gammas () o
teslas,31
mientras que D e I (declinacin e inclinacin) son
medidas en grados y minutos de arco.

Figura 15. La fuerza geomagntica B, sus componentes rectangulares X,


Y y Z, y los elementos H, De I.

La misma especificacin de los elementos magnticos puede ser


usada para describir la magnitud y direccin de la intensidad del
campo geomagntico en una posicin a no demasiada altura sobre
la superficie de la Tierra, digamos entre 100 y 300 km, que es
observada por un avin o un satlite orbitando a baja altura.
En la actualidad, la intensidad del campo geomagntico se mide
durante reconocimientos magnticos en un gran nmero de puntos
sobre la superficie, ocanos, aire y espacio exterior. Sobre la
totalidad de la superficie terrestre existen aproximadamente 140
observatorios magnticos permanentes en los cuales ciertas
combinaciones de tres elementos magnticos son continuamente
registrados.
La intensidad geomagntica total en el ecuador geogrfico y cerca
de los polos de la Tierra es de aproximadamente 0.3 y 0.7 gauss,
respectivamente.
Esta intensidad total geomagntica, sin embargo, cambia durante el
transcurso del da, en alrededor de 0.0002 gauss (20 gammas) en
el ecuador y 0.0005 gauss (50 gammas) en los polos. Adems de
las variaciones temporales, como la variacin diaria, la variacin
estacional, y perturbaciones espordicas, la media anual de la
intensidad geomagntica est sujeta a una variacin secular 32
no
peridica, que llega a varias gammas por ao.
Para representar la distribucin mundial de cualquier elemento
magntico en un mapa, debe eliminarse primero las variaciones
temporales, y los valores de los elementos geomagnticos que
interesen reducidos a cierto periodo comn de tiempo (como un
ao) por referencia a la variacin secular del elemento. Por ejemplo,
la figura 16 muestra una carta mundial de la declinacin
magntica (D) en la superficie de la Tierra para el ao de 1965.

Figura
16.
Mapa
de
lneas isgonas o
de
igual
declinacin
magntica D calculado en base al campo geomagntico de referencia
internacional para el ao 1965. Las lneas de declinacin magntica igual
estn medidas hacia el Este (E) u Oeste (W) (vase la figura 15).

ORIGEN DEL CAMPO GEOMAGNTICO


Como ya hemos indicado, aproximadamente el
campo magntico de la Tierra es producido en
tanto, debemos buscar en l un mecanismo que
de generar y mantener el campo de un simple
tambin de explicar su variacin secular.

95 por ciento del


su interior. Por lo
sea capaz no slo
dipolo, sino capaz

La explicacin parece estar en las propiedades y movimientos del


ncleo de la Tierra, un cuerpo esfrico de material metlico,
probablemente de una composicin nquel-hierro, cuya parte
externa se encuentra en estado lquido. El dimetro del ncleo es de
alrededor de 6 920 km, poco mayor que el radio terrestre. El ncleo
se encuentra rodeado por elmanto, consistente de roca slida y de
un espesor de 2 860km.
El magnetismo interno de la Tierra se explica por la llamada teora
del dnamo, segn la cual el ncleo lquido est dando vueltas
lentamente, con respecto al manto slido, generando de esta
manera corrientes elctricas que rodean al ncleo. Estas corrientes
generan a su vez un campo magntico (vase la Figura 17), parte
del cual escapa a la superficie de la Tierra, dndonos el campo
magntico que observamos, y otra parte interacciona con el ncleo
lquido que est en movimiento, sosteniendo de esta manera la
accin del dnamo.

Figura 17. Representacin esquemtica de las corrientes elctricas en el


ncleo de la Tierra, que se cree son capaces de producir el campo
magntico dipolar terrestre.

Cuando los valores del campo dipolar son sustrados de los valores
observados en todos los puntos, permanece un segundo
constituyente del campo magntico, bastante irregular, conocido
como campo residual, que consiste de centros hacia los cuales, o
hacia afuera de los cuales la aguja de una brjula apuntara si no
hubiese campo dipolar. Este campo residual parece estarse
moviendo lentamente hacia el oeste alrededor de la Tierra a una
velocidad tal que el patrn completara el circuito de la Tierra cada
1 600 aos. Dentro de este campo residual, sin embargo, los
patrones estn cambiando constantemente.
Para explicar la configuracin de este campo residual es necesario
suponer que existen adems grandes sistemas convectivos dentro
del ncleo lquido. Estos movimientos dan lugar a sistemas de
corrientes locales que generan centros magnticos sobrepuestos al
campo dipolar. El continuo cambio de este modelo convectivo,
segn gira el ncleo dentro del manto, se cree es responsable de la
naturaleza irregular de los cambios seculares.
Que el ncleo se mueve con respecto al manto lo sugieren los
cambios sbitos que han sido observados en el periodo de rotacin
de la Tierra. En 1897, el periodo de rotacin diaria se increment
sbitamente en aproximadamente 0.003 segundos; en 1914
decreci sbitamente en una cantidad comparable. Tales cambios
abruptos en el periodo rotacional sugieren que cambios sbitos
ocurren ocasionalmente en las velocidades relativas de rotacin del
manto y el ncleo. Algunos autores han sugerido que el ncleo est
rotando ligeramente menos rpido que el manto que lo rodea. Esto
explica la observacin de que, aparentemente, el ncleo se traslada
hacia el oeste arrastrando consigo las caractersticas del campo
magntico.

LA CAVIDAD GEOMAGNTICA O MAGNETOSFERA

Sin la presencia del viento solar, el campo magntico de la Tierra se


extendera indefinidamente hasta desaparecer en el espacio
interplanetario. Sin embargo, como resultado de la interaccin de
ese flujo de plasma de baja energa del Sol con el campo
geomagntico, el espacio extraterrestre lo podemos dividir en tres
regiones:
1) La regin interplanetaria, donde las propiedades del medio no
estn perturbadas por la presencia de la Tierra y su campo
magntico.
2) La magnetofunda, asociada con la interaccin del viento solar
con el campo geomagntico.
3) La magnetosfera, aquella regin del espacio o cavidad que
contiene al campo geomagntico.
Separando estas tres regiones del espacio existen dos superficies de
caractersticas fsicas bien definidas:
a) Una onda de choque que separa al medio interplanetario no
perturbado de la magnetofunda.
b) La magnetopausa, que es la frontera que separa la regin de
interaccin (magnetofunda) de la magnetosfera.
A continuacin pasaremos a dar una breve descripcin de las
principales caractersticas de cada una de estas regiones y las
superficies que las separan.
La primera regin ya ha sido discutida en el captulo I y baste
mencionar aqu que se trata de la regin dominada principalmente
por el viento solar, resultado de la expansin supersnica de la
corona solar, y el campo magntico general del Sol que arrastra,
debido a la alta conductividad elctrica del plasma. Ese campo
magntico, que a causa de la rotacin del Sol lo vemos formando
espirales de Arqumedes, lo conocemos como campo magntico
interplanetario, y a la altura de la Tierra tiene una intensidad de
aproximadamente
5
gammas.
Estructuras
magnticas
y
perturbaciones en el Sol, son as "impresas" en el viento solar y
llevadas a la vecindad de la Tierra; ondas de choque originadas en
rfagas solares o en la interaccin de haces de viento solar de
diferentes velocidades, se propagan a travs del plasma solar y son
capaces de causar, como veremos, profundos efectos cuando llegan
a la vecindad de la Tierra.
Justo enfrente de la cavidad magnetosfrica y su frontera,
la magnetofunda, se encuentra una regin donde el plasma solar
perturbado fluye alrededor de la magnetosfera y donde el viento
solar interacciona con el campo geomagntico. En esta regin,
llamada magnetopausa o regin de transicin, el plasma solar se
hace turbulento y el campo magntico interplanetario es arrastrado
tendiendo a alinearse tangencialmente con la magnetopausa. En

esta regin, la intensidad del campo magntico vara entre 5 y 20


gammas y el campo flucta en periodos de tiempo cortos. El
espesor de esta regin se ha estimado entre 100 y 200 km.
Las
mediciones
realizadas
por
los
satlites Explorador
10 y 12 mostraron que la regin del espacio que contiene al campo
geomagntico, la magnetosfera, tiene forma parecida a un cometa:
se extiende a ms de 10 Rt (radios terrestres) en la direccin
Tierra-Sol, y por varios miles de radios terrestres en la direccin
antisolar,
formando
lo
que
se
conoce
como
la cola
magnetosfrica. Puesto que la frontera magnetosfrica se ha
observado que se mueve hacia adelante y hacia atrs, los valores
dados arriba son meramente valores promedio. Las causas de estos
movimientos no son bien conocidas pero existen algunas
sugerencias que podran explicar el fenmeno. Algunas tratan de
explicar estos movimientos magnetosfricos como producidos por
ondas en la superficie de la frontera, en la magnetopausa; otras por
la expansin y contraccin de la magnetosfera entera en respuesta
a variaciones en el flujo de viento solar, o por un cambio en la
posicin relativa de la magnetopausa debido a variaciones en el
ngulo del eje del dipolo terrestre y la velocidad del flujo de viento
solar.
Las observaciones del campo geomagntico a grandes distancias del
lado noche de la Tierra, han revelado que las lneas de fuerza del
campo son principalmente paralelas a la lnea Tierra-Sol y con
intensidades de 10 a 20 gammas a distancias de entre 10 y 15 Rt.
Sin embargo, una de las caractersticas ms interesantes,
observadas a una distancia de alrededor de 16 Re, es que la
magnitud del campo decrece a un valor muy pequeo y cambia de
direccin abruptamente, de una direccin antisolar a una direccin
solar, segn el satlite se mova de sur a norte con respecto al
plano solar eclptico. Este cambio direccional abrupto en el campo
magntico de la Tierra fue identificado como la primera deteccin
experimental de una hoja de corriente neutra en el campo
magntico de la Tierra, anloga a la que existe en el medio
interplanetario y que vimos en el captulo I. Esta importante
caracterstica del campo geomagntico es permanente y separa
regiones de campo magntico con una direccin, de regiones de
campo con direccin opuesta. La hoja de corriente neutra tiene un
espesor de 0.1 a 1 Rt.
La presencia de un cambio en la direccin del campo en, la cola
magnetosfrica implica, adems de la existencia de una hoja de
corriente neutra, la existencia de una hoja de plasma que se
encuentra confinada entre dos campos magnticos con direcciones
opuestas entre s. Adems de ese plasma, en el interior de la
magnetosfera encontramos tambin regiones de radiacin atrapada,
como los citurones de Van Allen y una multitud de partculas
cargadas, de todas energas, cuyo origen es el viento solar y la alta
atmsfera.

A partir de mediciones con satlites se ha observado que la hoja


neutra est frecuentemente en movimiento y tambin que las lneas
de campo tienen pequeas componentes que permiten que lneas
en lados opuestos de la hoja neutra se puedan interconectar.
Finalmente, un resultado adicional importante del estudio del medio
interplanetario a partir de los datos del Explorodor I2 fue la
aparicin en la magnetofunda de un plasma turbulento de baja
energa. Esta evidencia observacional apoy las sugerencias de
algunos cientficos de que el flujo supersnico de viento solar dara
lugar al desarrollo de una onda de choque al frente de la
magnetosfera, como la que se presenta al frente de un avin
cuando ste rebasa la velocidad del sonido. En nuestro caso
podramos pensar que quien se mueve a velocidad supersnica es la
magnetosfera y el viento solar est quieto. La aparicin de la onda
de choque frente a la magnetosfera se dara por el hecho de que
sta se mueve a velocidad supersnica. Cuantitativamente, la
posicin de esta onda de choque del lado da de la Tierra estuvo en
excelente concordancia con las estimaciones tericas; intercepta la
lnea Tierra-Sol a aproximadamente 14 Rt. Esta onda de choque no
es estacionaria y sus movimientos parecen ser ms frecuentes que
los de la frontera magnetosfrica.
Una visin moderna de la magnetosfera y de la cola
magnetosfrica, a partir de las mediciones hechas con satlites, se
muestra en la figura 18.

Figura 18. Diagrama esquemtico del campo


magnetosfrica formada por el viento solar.

magntico

la

cola

LA MAGNETOSFERA COMO UN ACUMULADOR DE ENERGA


La magnetosfera de hecho nunca est en un verdadero estado de
equilibrio. A veces estimulada por perturbaciones en el viento solar
y en otras ocasiones respondiendo de manera catica al exceso de
energa acumulada en la cola magnetosfrica, sufre cambios
globales en los que se reestructura su distribucin de plasma y de

campo magntico. Estos procesos son los que dan lugar a diversos
fenmenos que detectamos en la superficie terrestre y que se
conocen desde hace ya mucho tiempo; entre ellos los principales
son: la actividad geomagntica, las auroras y las perturbaciones
ionosfricas.
Uno de los principales problemas en la dcada de los aos sesenta
fue explicar de qu manera la energa del viento solar poda ser
transferida al interior de la magnetosfera terrestre. Hoy en da
sabemos que es el campo magntico interplanetario el que
desempea el papel ms importante en dicha transferencia. En
particular, el fsico ingls J. W. Dungey propuso un mecanismo
explicatorio. Si el campo magntico interplanetario tiene una
componente dirigida hacia el sur, ste puede conectarse con las
lneas de alta latitud del campo dipolar de la Tierra, al frente de la
magnetosfera. Una vez que esto sucede las lneas as unidas son
arrastradas por el viento solar hacia la parte posterior formando
una especie de cola que est abierta. Esto ha sido corroborado
mediante observaciones de satlites.
Otros investigadores ampliaron este concepto sugiriendo que las
lneas de campo de la cola magnetosfrica pueden reconectarse y
regresar de nuevo a la configuracin de lneas de campo dipolar
interno que exista antes de la conexin (figura 19), liberando en
ese momento la energa magntica que haba estado
almacenndose en la cola y transfirindose en forma de energa
cintica al plasma magnetosfrico. Algunos investigadores han
sugerido que este proceso ocurre de una manera explosiva en la
cola magnetosfrica, causando perturbaciones magnticas polares,
conocidas tambin comosubtormentas polares,33
y la aparicin de
auroras.

Figura 19. Conveccin estacionaria en el meridiano medioda-medianoche.


Los nmeros indican las posiciones sucesivas de las lneas de campo
geomagntico, con reconexin ocurriendo en los puntos 1 y 6.

Ahora bien, mientras que la componente norte-sur del campo


magntico interplanetario desempea un papel importante en la
transferencia de energa a la magnetosfera, sta no es el principal
parmetro fsico en esta serie de eventos. El parmetro importante

es la cantidad de flujo magntico dirigido hacia el sur que es llevado


al frente de la magnetosfera por unidad de tiempo, y el cual
depende de la velocidad del viento solar. Este parmetro representa
la componente de un campo elctrico que est en el plano de la
eclptica34
y que es transversal a la lnea Tierra-Sol. Es importante
hacer notar que, cuando el campo magntico interplanetario est
dirigido hacia el sur, el campo elctrico est dirigido a travs de la
magnetosfera del lado de la maana hacia el lado delatardecer. Son
las variaciones en este campo elctrico, a travs de la cola
magnetosfrica, las que regulan el flujo convectivo (transporte) de
plasma de la cola magnetosfrica hacia el lado noche de la
magnetosfera cercana. Este flujo convectivo, por otro lado, parece
ser el proceso dominante en la aceleracin e inyeccin de plasma
moderadamente energtico a la magnetosfera. Las auroras, las
perturbaciones magnticas polares y los cinturones de radiacin
atrapada (cinturones de Van Allen) estn directamente controlados
por la conveccin inducida por el viento solar en el interior de la
magnetosfera.
Aunque el campo elctrico interplanetario se hace sentir en el
interior de la magnetosfera en unos cuantos minutos (de 1 a 5), el
tiempo que le toma a la magnetosfera responder a cambios en las
condiciones del medio interplanetario se ha estimado que es del
orden de 30 a 50 minutos. Este retraso implica que la magnetosfera
(cola magnetosfrica ms campo dipolar interno) debe acumular
cierta cantidad de energa antes de que se inicien las
perturbaciones arriba indicadas.

LAS AURORAS COMO UN GIGANTESCO FENMENO DE DESCARGA


Si pudiramos ver una aurora desde un punto a gran altura sobre la
regin polar mientras sta se encuentra a obscuras, lo que
observaramos sera un anillo ovalado resplandeciente alrededor del
polo geomagntico. Este anillo encierra una regin ovalada que
recibe el nombre de valo auroval, el cual est en continuo
movimiento, expandindose hacia el ecuador o contrayndose hacia
el polo y cambiando de brillantez continuamente. Cuando la
observamos desde la superficie es ms frecuente que su apariencia
sea como la de una cortina de color verdiblanco con algunos tonos
amarillos en su parte superior, mientras que en la inferior se
observa a menudo una regin rojiza. A diferencia de la porcin
superior, el borde inferior est bien definido y alcanza una altura de
aproximadamente 100 km, mientras que la frontera superior es ms
bien difusa, extendindose generalmente hasta unos 400 km y en
algunas ocasiones hasta los 1000 km de altura. La aurora boreal, o
luces del norte, tiene su contraparte en el hemisferio sur en la
aurora austral. Las imgenes tomadas desde la Luna por el Apolo
16 muestran anillos aurorales en ambos hemisferios. En ambos
casos, las auroras se observan generalmente entre los 60 y 70
grados de latitud.

Las auroras, por otro lado, se observan generalmente del lado


noche, a lo largo de losanillos aurorales que rodean cada polo,
teniendo una longitud de varios cientos de kilmetros y con una
direccin aproximada este-oeste. Su espesor es de slo unos
cuantos cientos de metros.
Las formas que presentan las auroras son generalmente descritas
en trminos de cinco categoras bastante amplias: arcos, los cuales
son rayos de luz que se curvan suavemente y tienen los bordes
inferiores lisos y bien definidos; bandas, que son arcos que han
desarrollado
torceduras
o
dobleces
en
las
partes
inferiores; manchas, que parecen nubes de luminosidad confinadas
a regiones pequeas; velos, los cuales son como sbanas de
luminosidad bastante uniformes que se extienden sobre regiones
extensas, y, finalmente, los rayos, que son, como su nombre lo
indica, lneas de luz orientadas con respecto al campo magntico a
un ngulo con la vertical. Estas formas, junto con las
llamadas cortinas, tapices y las coronas rayadas, pueden ser
homogneas o estriadas. Como eventos temporales, las auroras
pueden ser quietas o pulsantes, fluctuantes o flameantes, y pueden
durar unos cuantos minutos o persistir durante horas.
Trataremos ahora de dar una explicacin ms o menos sencilla del
mecanismo a travs del cual se generan las auroras mediante el
empleo de un modelo bastante esquemtico que nos ayude a
comprender la naturaleza general del fenmeno.
Las auroras son causadas por la precipitacin de partculas
(principalmente electrones y protones) de origen magnetosfrico en
la atmsfera; al chocar stas con los tomos atmosfricos los
excitan. Estos tomos excitados, despus de un tiempo, regresan a
su estado normal mediante la emisin espontnea de luz, la cual
constituye la aurora.
Como ya mencionamos en el apartado anterior, la conveccin
magnetosfrica es el mecanismo directamente involucrado en la
generacin de las auroras y otras perturbaciones magnetosfricas.
Esta conveccin es, por otro lado, debida a la presencia en el
interior de la magnetosfera de un campo elctrico de gran escala
inducido por el viento solar. Este campo elctrico generado por la
interaccin viento solar-magnetosfera est dirigido del lado de la
maana al lado de la tarde. Ahora bien, debido al movimiento
relativo de protones y electrones del viento solar en la
magnetopausa, el lado de la maana de la hoja de plasma va a
funcionar como la "terminal" positiva de un generador elctrico
mientras que el lado de la tarde lo va a hacer como la "terminal"
negativa del mismo, como se muestra en la figura 20.

Figura 20. Movimientos de los protones y electrones del viento solar en la


vecindad de la magnetosfera. Los lados de la maana y la tarde de la hoja
de plasma equivalen a las terminales positiva y negativa, respectivamente,
del generador elctrico "viento solar- magnetosfera".

La mayor parte de las corrientes elctricas generadas de esta


manera fluyen a travs de la regin cilndrica de la cola
magnetosfrica dirigidas del lado de la maana al lado de la tarde.
Esto crea dos solenoides,35
uno en la mitad norte de la cola
magnetosfrica y el otro en la mitad sur (vase la figura 21).

Figura 21. Parte de la corriente elctrica producida por el generador


elctrico "viento solar-magnetosfera" se descarga a travs de la ionosfera.

A lo largo de las lneas de campo magntico fluye una pequea


parte de la corriente elctrica (alrededor de 2 a 4 x 10 6 amperes),
de la terminal positiva, en el lado de la maana, a la alta atmsfera
de la maana y regresa por la alta atmsfera de la tarde a la
terminal negativa del lado de la tarde. La figura 21 muestra esta
porcin de la corriente, la cual se conoce como corriente
auroral puesto que es esta parte del circuito la que causa la aurora.
La regin de la alta atmsfera participante en este circuito es la
ionosfera. La corriente hacia arriba, paralela a la lnea de campo
magntico, de la ionosfera del lado de la tarde, se debe a los
electrones que vienen hacia abajo a lo largo de esas lneas. Estos
electrones a menudo son acelerados en la cola magnetosfrica a
energas de ms de 10 keV.

Los electrones acelerados ionizan y excitan las moleculas y tomos


de la alta atmsfera a medida que descienden hasta unos 100 km
de altura, regin de la ionosfer llamada capaE. Las radiaciones
aurorales son emitidas por esos tomos y molculas, siendo la ms
comn, como ya mencionamos, la de color verdiblanco proveniente
de los tomos de oxgeno, los constituyentes ms abundantes de la
baja ionosfera. La longitud de onda de esta emisin particular es de
5 577. Una luz roja muy obscura, la cual puede ser vista en las
latitudes medias durante las grandes tormentas magnticas,
proviene tambin del oxgeno atmico. Existen otras emisiones
provenientes del nitrgeno molecular y otros constituyentes
atmosfricos.
La explicacin anterior sobre la causa de las auroras, aunado a lo
dicho en el apartado anterior respecto a la cantidad de flujo
magntico sur llevado al frente de la magnetosfera por el viento
solar, sugiere que la eficiencia del generador auroral depende no
slo de la velocidad del viento solar sino, de manera determinante,
de la direccin del campo magntico interplanetario.

TORMENTAS MAGNETOSFRICAS
Como ya vimos, la actividad solar puede estar asociada con la
emisin intensa de rayos Xy radiaciones en el ultravioleta (UV) y en
el extremo ultravioleta (EUV), as como tambin con la expulsin de
partculas cuyas energas van desde unos cuantos keV hasta ms de
10 GeV, en algunas ocasiones. La ionosfera terrestre se ve afectada
en aproximadamente unos 10 minutos despus de la emisin en el
Sol, por los rayos X y las radiaciones UV y EUV. La mayora de las
partculas se esparcen rpidamente en el medio interplanetario. De
esta manera, la magnetosfera puede encontrarse temporalmente
inmersa en el flujo de dichas partculas por unos cuantos das.
Algunas de estas partculas pueden llegar directamente a las capas
altas de la atmsfera en las regiones polares. Las partculas
energticas son seguidas por una nube de plasma solar que se
propaga a travs del medio interplanetario con velocidades del
orden de 500 a 1 000 km /s. De esta manera, como ya vimos
anteriormente, una onda de choque se genera en el viento solar y
avanza un poco ms adelante que la nube de plasma. Las
tormentas magnetosfricas ocurren entonces como el resultado de
la "colisin" del sistema onda de choque interplanetaria-plasma
solar con la magnetosfera.
Una tormenta magnetosfrica tpica consiste de tres fases.
Comienza cuando la onda de choque interplanetaria alcanza la
magnetosfera y la comprime. Esta compresin ocurre de manera
bastante rpida. Su efecto es claro en las variaciones del campo
geomagntico donde puede observarse un incremento sbito de
alrededor de 50 a 100 gammas, simultneo en toda la Tierra en un
intervalo de un minuto o menos. sta es seguida de la fase principal
de la tormenta magnetosfrica, la cual empieza cuando el plasma

que empuja a la onda de choque llega a la magnetosfera, lo cual


produce una corriente elctrica dirigida hacia el oeste y en forma de
un anillo que rodea la Tierra y cuyo efecto neto es reducir la
intensidad del campo horizontal en unas 100 o ms gammas, por
debajo de su nivel normal, en unas cuantas horas. Durante esta
fase
ocurre
una
sucesin
de
procesos
explosivos,
llamados subtormentas
magnetosfricas.36.
La
fase
de
recuperacin o regreso gradual a intensidades de campo magntico
normal puede tomar varios das. La figura 22 muestra los registros
de la componente horizontal del campo magntico durante la
tormenta del 17 y 18 de abril de 1965, donde puede verse
claramente el carcter global del evento y las tres fases que
acabamos de describir.

Figura 22. Registros de la componente magntica H durante la tormenta


magntica del 17 y 18 de abril de 1965. La superficie de la Tierra ha sido
dividida, aproximadamente, en cuatro sectores: Europa-frica, Medio
Oriente-India, Pacfico y N-S Amrica.

Durante las grandes tormentas magnetosfricas, las auroras pueden


ser visibles en regiones mucho ms extensas de la Tierra. Por
ejemplo, durante las tres grandes tormentas que ocurrieron durante
el Ao Geofsico Internacional una aurora fue vista en la ciudad de
Mxico en la noche del 10 y la madrugada del 11 de febrero de
1958.

Otros efectos conocidos que ocurren durante las grandes tormentas


magnetosfricas son, por ejemplo, las perturbaciones en las
comunicaciones por radio, particularmente las de longitudes de
onda corta, o las fallas en los transformadores de potencia de las
estaciones generadoras de electricidad que dejan a oscuras a
grandes ncleos de poblacin.

OTROS TIPOS DE ACTIVIDAD GEOMAGNTICA


Adems de las perturbaciones magnticas que acabamos de
mencionar, desde mediados de los sesenta se sabe que la actividad
magntica tiene una marcada tendencia a incrementarse, hasta un
nivel de alrededor de tres veces, al paso por la Tierra, de la frontera
de un sector magntico, o ms bien, del cruzamiento por parte de
la Tierra de la hoja neutra de corriente del medio interplanetario. La
actividad magntica decae despus lentamente durante los
siguientes tres o cuatro das. La mxima actividad magntica es
casi la misma cuando la Tierra cruza la hoja de corriente yendo de
una regin con campo magntico interplanetario de polaridad
positiva a otra con campo magntico de polaridad negativa, que al
revs.
Se saba desde haca muchos aos que esos incrementos de la
actividad magntica tenan una periodicidad de alrededor de 27
das. Sin embargo, hoy sabemos que esto se debe a haces de viento
solar rpido, provenientes de hoyos coronales en el Sol, y no a la
estructura sectorial del campo magntico interplanetario.

PERTURBACIONES IONOSFRICAS
Algunos de los fenmenos ms importantes asociados con las
tormentas magnetosfricas son las perturbaciones ionosfricas y las
auroras. Las perturbaciones en las regiones ionosfricas pueden
clasificarse de acuerdo a dos grandes procesos que tienen lugar en
la ionosfera: 1) una intensificacin de la ionizacin en la baja
ionosfera (capas D y E), y 2)complicados procesos aeroqumicos y
dinmicos en la capa F.
Se sabe que la ionizacin anormal en la baja ionosfera es producida
por haces espordicos de radiacin solar o por la precipitacin de
partculas energticas en la ionosfera. Adems de las
perturbaciones ionosfricas sbitas, producidas por rayos Xemitidos
en rfagas solares, una precipitacin excesiva de partculas
energticas en la ionosfera causa los llamados "apagones" polares,
tambin conocidos como PCA's,37
que son absorciones anormales
de las ondas de radio al pasar a travs de la ionosfera. Entre las
partculas energticas que producen este fenmeno se encuentran
los llamados rayos csmicos solares que son partculas energticas
producidas en intensas rfagas solares.

En este captulo hemos visto cmo la interaccin del viento solar


con el campo magntico de la Tierra genera una serie de fenmenos
que van desde lo espectacular, como las auroras, hasta lo
tormentoso, como las diversas clases de perturbaciones
geomagnticas que pueden alterar las redes de comunicaciones de
nuestro planeta o las plantas de generacin de electricidad, a veces
con resultados desastrosos.
Sera entonces sumamente til el poder predecir cundo va a
ocurrir, por ejemplo, una tormenta magntica. Para poder hacerlo,
tendramos que conocer las fuentes en el Sol que producen las
perturbaciones geomagnticas, cmo se propagan stas en el
medio interplanetario y, finalmente, cmo interaccionan con la
cavidad magnetosfrica.
Estos problemas son objeto de intensa investigacin y sentimos que
cada vez estamos ms cerca de darles respuesta.

S O L

L A

V .
A T M S F E R A

E L I N Q U I E T O
T E R R E S T R E

UN PROBLEMA AN NO RESUELTO
LA POSIBILIDAD de que variaciones en el Sol en particular
variaciones peridicas asociadas con diferentes aspectos de la
actividad solar afecten el tiempo atmosfrico o el clima38
en la
Tierra, ha sido objeto de gran inters popular y cientfico por ms
de un siglo. Las implicaciones de este posible vnculo entre los
fenmenos que ocurren en el Sol y el tiempo o clima tienen una
enorme relevancia socioeconmica. Podran resolverse varios de los
problemas ms complejos que afectan a la humanidad hoy en da.
Por ejemplo, el agua para irrigacin en el altiplano mexicano es
abundante cuando los huracanes del Golfo de Mxico hacen que la
humedad del aire sobrepase la Sierra Madre Oriental y llegue a la
altiplanicie. Sin embargo, cuando por alguna razn no ocurren
huracanes en el Golfo entonces escasea el agua de riego y la
produccin de alimentos en Mxico, alterada por condiciones
climticas adversas, puede reducirse considerablemente con graves
consecuencias para el pas. De ah la importancia de predecir con
exactitud el tiempo y el clima, sobre todo si los influyen las
variaciones en la actividad solar.
La bibliografa sobre el tema es amplia y existen en ella gran
cantidad de controversias y contradicciones debidas en buena parte
a la ausencia de un modelo satisfactorio de prediccin climtica. En

la actualidad los pronsticos del tiempo atmosfrico a corto plazo y


para una regin dada raras veces son exactos por ms de un par de
das. Los pronsticos a plazos de un mes, basados en modelos de
cmputo de los sistemas atmosfricos, son marginalmente
efectivos; mientras que el pronstico de cambios climticos a largo
plazo es, prcticamente, una conjetura.
La nica manera de que esta situacin pueda cambiar es mejorando
los mtodos de prediccin tanto del tiempo como del clima. Las
tcnicas meteorolgicas, incluso las ms complejas tcnicas de
modelaje computacional, pueden mejorarse slo introduciendo
nuevos conceptos sobre cmo trabaja la totalidad del sistema
atmosfrico. Un elemento clave, que ha sido ignorado por muchos
aos y que creemos puede ser crucial para el mejor entendimiento
y prediccin del tiempo y el clima, es la posible influencia de la
actividad solar sobre los diversos parmetros meteorolgicos y
climticos.

INDICADORES DE LA ACTIVIDAD SOLAR


Uno de los medios ms sencillos de medir la actividad solar es a
travs de indicadores directos, como el nmero de manchas visibles
en el disco solar en un instante de tiempo dado: cuanto mayor sea
su nmero, ms activo estar el Sol. Un Sol activo producir otro
tipo de eventos, de carcter espordico, como las rfagas solares,
las cuales son enormes explosiones de energa electromagntica
principalmente en las porciones del visible, ultravioleta y rayos X del
espectro de radiacin solar (vase en la siguiente seccin el
apartado sobre Radiacin electromagntica). Una rfaga puede
durar desde unos minutos hasta unas cuantas horas y es
acompaada de emisiones electromagnticas en el rango de
frecuencias de radio (microondas). Durante las grandes rfagas
solares, el Sol a menudo emite tambin partculas cargadas
(protones, alfas, y electrones) con energas relativistas: los
llamados rayos csmicos solares. Los ms abundantes son los
protones solares. La energa liberada en una de estas grandes
rfagas (alrededor de 10 ergs) se estima que es suficiente para
abastecer de electricidad a toda la Tierra durante un milln de aos
a la tasa de consumo actual.
Entre los indicadores indirectos de la actividad solar tenemos a las
auroras boreales, las tormentas geomagnticas y las variaciones en
la intensidad de la radiacin csmica galctica. Otro indicador
importante lo constituyen los cruces de las fronteras de los
llamados sectores magnticos solares por la Tierra, los cuales se ha
encontrado que estn asociados con varios otros indicadores de la
actividad solar (por ejemplo, la intensidad del campo magntico
interplanetario, la velocidad del viento solar, su densidad, la
actividad geomagntica y las variaciones en la intensidad de los
rayos csmicos galcticos).

Sin embargo, como ya vimos en el captulo I, hoy en da sabemos


que esta simple estructura sectorial tiene una forma tridimensional
mucho ms interesante. La estructura sectorial del campo
magntico interplanetario se deriva ahora del paso de una hoja de
corriente ondulada por la Tierra cada 27 das, es decir, un periodo
de rotacin del Sol. En cada cruce, la polaridad magntica cambia
de positiva a negativa o viceversa, dependiendo de la polaridad del
campo magntico solar y de que la Tierra se encuentre por arriba o
por abajo de la hoja de corriente. De una rotacin a la siguiente, el
tamao de cada sector puede variar al igual que la inclinacin u
ondulacin de la hoja. No obstante las diferencias con el punto de
vista de la simple estructura sectorial, los efectos del cruce de la
hoja de corriente por la Tierra siguen siendo los mismos.
Como veremos en el prximo captulo, casi todos estos indicadores
de la actividad solar, tanto directos como indirectos, han sido
utilizados, en innumerables estudios de correlacin con parmetros
del tiempo y el clima, con diversos grados de xito. Sin embargo,
las hiptesis fsicas que se han propuesto para explicar las
correlaciones observadas no han sido an usadas para hacer
predicciones que puedan ser sujetas a pruebas crticas e
independientes. En parte, esto se debe al escepticismo de los
meteorlogos, el cual ha evitado que los resultados positivos de las
investigaciones solar-terrestres hayan sido incorporados a los
modelos de prediccin del tiempo y el clima. Un ejemplo claro lo
tenemos en las palabras del destacado meteorlogo sovitico A. S.
Monin, quien dice que la existencia de una relacin entre el tiempo
en la Tierra y las fluctuaciones en la actividad solar "sera casi una
tragedia para la meteorologa, puesto que esto evidentemente
significara que habra primero que predecir la actividad solar para
luego poder pronosticar el tiempo".
Las principales objeciones que se han interpuesto para considerar
seriamente el tema son: 1) Las correlaciones observadas entre los
parmetros de la actividad solar y las respuestas meteorolgicas y
climatolgicas a menudo desaparecen despus de unos cuantos
ciclos solares. 2) Ninguna explicacin fsica cuantitativa aceptable
de por qu deba existir una relacin causal entre la actividad en el
Sol y el tiempo atmosfrico en la Tierra ha sido propuesta y ningn
mecanismo que relacione a los dos ha sido identificado.3) La
cantidad de energa del Sol debida a la actividad solar es muy
pequea comparada con la energa radiante continua, la cual ha
sido considerada como la fuerza motora de nuestro sistema
atmosfrico; de esta manera, la actividad solar a lo ms sera un
disparador de los cambios en el tiempo y el clima de la Tierra.
Parte de todo este problema radica en el hecho de que la energa
solar llega a la Tierra en una gran variedad de formas, algunas de
las cuales pueden ser desviadas por el campo geomagntico (la
radiacin corpuscular), y porque existe tambin una gran variedad
de posibles combinaciones de altitud, latitud y longitud para que la
energa, que finalmente es transformada en calor, est disponible

para impulsar la circulacin de la atmsfera. Adems, la atmsfera


es
un
sistema
extremadamente
complejo
con
muchasretroalimentaciones y
efectos
de
segundo
orden,
aparentemente no relacionados con la actividad solar, que puede
muy bien ocultar su influencia. Un incremento en la temperatura
puede, por ejemplo, causar un aumento de la evaporacin, de la
humedad absoluta, e inestabilidad atmosfrica. Como resultado de
lo anterior tendramos la formacin de nubes, las cuales, puesto
que son mejores reflectores de la radiacin solar que la superficie
de la Tierra, causaran un decremento en la cantidad de radiacin
solar que llega a la baja atmsfera y, consecuentemente, en la
temperatura durante el da. Efectos meteorolgicos asociados a
estas condiciones seran un incremento en laciclognesis,39
que
dara lugar al desarrollo de centros de baja presin y un aumento
en la velocidad de los vientos y de la precipitacin pluvial. La
complejidad del sistema atmosfrico y los eslabonamientos de las
retroalimentaciones climticas se muestran grficamente en la
figura 23. En este captulo nos concentraremos principalmente en
los efectos atmosfricos registrados, resultantes de variaciones en
la energa de entrada al sistema atmosfrico mostrada en la esquina
superior izquierda de la figura. Variaciones en este parmetro,
"radiacin solar", comprendern a la actividad solar en todas sus
manifestaciones.

Figura 23. Modelo de la mquina del tiempo y el clima, que ilustra su


complejidad e intrincados mecanismos de retroalimentacin. La influencia
de varios de los procesos de retroalimentacin es comparable en magnitud
pero de direccin opuesta. Es evidente que variaciones en el parmetro
energa de entrada en el extremo superior izquierdo pueden afectar varios
de los parmetros meteorolgicos dentro de la mquina.

LA RADIACIN SOLAR
ELECTROMAGNTICA

SU

VARIABILIDAD.

RADIACIN

James C. Maxwell, fsico escocs, con sus trabajos sobre electricidad


y magnetismo, demostr en 1864 que una perturbacin que
consistiera en un campo elctrico y un campo magntico
transversales poda propagarse a travs del ter40
con la
velocidad de la luz. Ms tarde, en 1887, Heinrich R. Hertz produjo
ondas electromagnticas mediante una corriente oscilante y
demostr la exactitud de la teora de Maxwell. La moderna
telegrafa sin hilos y la radio son derivaciones prcticas de la teora
de Maxwell y Hertz. Despus surgieron serias dificultades
relacionadas con las propiedades del ter a travs del cual se
supona que se propagaban estas ondas. Sin embargo, en 1905 la
teora de la relatividad de Einstein resolvi estas dificultades
demostrando que el ter no era necesario para la propagacin de
las ondas electromagnticas y en consecuencia, las ondas
electromagnticas, de las cuales la luz forma parte, se consideran
como oscilaciones electromagnticas, consistentes en variaciones
de un campo elctrico y otro magntico transversales entre s
(figura 24), cada uno de los cuales puede existir en el espacio libre,
es decir, en el espacio completamente vaco de materia.

Figura 24. Onda electromagntica de longitud de onda y velocidad de


propagacin c (velocidad de la luz), mostrando los vectores de campo
elctrico (E) y un campo magntico (H).

Como ya dijimos, las ondas electromagnticas viajan a travs del


espacio a velocidades de 300 000 kilmetros por segundo. Como las
pequeas ondas en un estanque de agua, estas ondas tienen una
longitud de onda caracterstica la distancia entre cresta y cresta
y una frecuencia caracterstica el nmero de crestas que pasan
por un punto dado cada segundo. La longitud de onda y la
frecuencia de las ondas estn relacionadas por la sencilla frmula:

donde es la
y v frecuencia.

longitud

de

onda, c la

velocidad

de

la

luz

Muchas formas de radiacin, como el calor, la luz, las ondas de


radio y televisin, etc., difieren una de otra por su frecuencia
caracterstica, mas no por la clase, todas ellas son ondas

electromagnticas. Se diferencian por la forma en que son


producidas y las tcnicas usadas para detectarlas. As, por ejemplo,
un electrn que vibra un milln de veces por segundo (un megaciclo
por segundo) radia un tren de un milln de ondas electromagnticas
cada segundo. A la velocidad de la luz, ese tren de ondas se
extiende 300 000 kilmetros cada segundo, y la longitud de onda es
de 300 metros. En particular, esta frecuencia y longitud de onda
corresponden a las ondas de radio de una estacin de radio de
amplitud modulada (AM). Para frecuencias mayores encontramos la
banda de las ondas de televisin, la del infrarrojo y la del visible, y
para frecuencias an mayores tenemos las bandas de los rayos
invisibles al ojo humano como los ultravioleta, los rayos X y los
gamma, estos ltimos con frecuencias tan altas como 10 30 ciclos por
segundo.
El Sol, como emisor de radiacin, emite en casi todas las
frecuencias, desde las muy largas ondas de radio hasta las de
longitud de onda muy pequea como los rayos gamma de
longitudes de onda menores de 10 -11 m, producidos por reacciones
nucleares en la atmsfera solar durante las rfagas solares.
A continuacin se da un listado de las diferentes regiones del
espectro de radiacin electromagntica solar de acuerdo a su
longitud de onda:

1 mm

Radio
Infrarrojo lejano

10 m > 0.75 m

Infrarrojo

0.75 m
0.3 m
>

Visible

Ultravioleta (UV)
Extremo
(EUV)

1 mm > 10 m

ultravioleta

Rayos X suaves
Rayos X duros

> 1200
1200
100
>
100 > 1
1>

donde las unidades usadas estn relacionadas de acuerdo a la


siguiente igualdad:
1 m = 10 mm = 106m = lO9nm = 1010
Los flujos absolutos caractersticos de las diferentes bandas de
longitud de onda se muestran esquemticamente en la figura 25,
que presenta claramente la forma del espectro solar. Aunque ste
se extiende desde los rayos X con longitudes de onda menores de
1 hasta las ondas de radio con longitudes de onda mayores de 1
mm, el 99% de la radiacin solar total est concentrada en el rango
de longitudes de onda de los 0.3 a l0 m, y el 99.9% en el rango
0.2 a 11m. En otras palabras, todo excepto el 0.1% de la energa
se encuentra en las porciones del visible, infrarrojo y ultravioleta del
espectro de radiacin solar.
Aunque la variabilidad intrnseca del espectro es difcil de observar
en la figura, es claro que el espectro visible es relativamente
estable, mientras que las regiones de radio, UV y rayos X son las
que muestran grandes fluctuaciones en diferentes escalas de tiempo
que van desde segundos hasta dcadas. La variabilidad con el ciclo
magntico solar de 22 aos, el ciclo solar de 11 aos, as como la
modulacin de 27 das41
han sido observadas en varias de estas
regiones del espectro de radiacin solar.

Figura 25. El espectro solar de radiacin.

Desde el punto de vista de la importancia de la variabilidad del


espectro de radiacin solar, dentro de las relaciones solarterrestres, es interesante observar lo que sucede con el flujo de
ondas de radio. ste tiene poco impacto en la interaccin solarterrestre, mas su estudio es de inters en las comunicaciones, ya
que constituye una herramienta de diagnstico en las predicciones
de corto periodo de eventos solares que emiten partculas de alta
energa, y como indicador de otros flujos solares tales como las
emisiones en el UV y en los rayos X. Con respecto a la banda de
longitudes de onda correspondiente al lejano infrarrojo, la
irradiacin integrada en esta regin, a la altura de la Tierra, es de
slo un 0.057% de la constante solar.42
En regiones activas, sin
embargo, la irradiacin en esta banda puede incrementarse en tan
slo un 1%, de aqu que esta radiacin no tenga consecuencias
importantes en la Tierra.
La regin del visible y el infrarrojo contiene, como ya mencionamos,
el 99% de la radiacin solar total y, por tanto, es la que mayor peso
tiene en la constante solar. Es una de las regiones espectrales ms

importantes con respecto tanto al equilibrio trmico de la atmsfera


terrestre como a nuestro conocimiento de la fotosfera solar y la
baja cromosfera. Las radiaciones visible e infrarroja son usualmente
consideradas como emisiones del "Sol quieto", de ah que hasta la
fecha no hayan podido medirse con seguridad variaciones en esta
regin del espectro, excepto por algunos cambios en ciertas lneas
de Fraunhofer43
afectadas por la presencia de regiones activas en
el disco solar, y una pequea variacin de entre 0.1 y 0.3% en la
constante solar debida principalmente al rea del disco solar
cubierta por manchas solares. Los efectos de esta pequea
variacin en la constante solar sobre la temperatura superficial en la
Tierra parecen ser menores.
El flujo solar en la regin del ultravioleta es importante por sus
efectos en la alta atmsfera. Aunque esta banda contiene slo
alrededor del 1% de la irradiacin solar total, su energa es muy
importante porque es completamente absorbida por el ozono y las
molculas de oxgeno diatmico en la alta atmsfera de la Tierra.
Puesto que el ozono es producido por radiacin ultravioleta de
longitudes de onda menores de 2 420 y el ozono atmosfrico
absorbe
completamente
la
radiacin
ultravioleta
entre
aproximadamente los 3 000 y 2 200 , variaciones en esta porcin
del espectro solar son muy importantes como posible causa de
cambios climticos.
Una de las cuestiones importantes respecto a esta radiacin es
saber si cambia con el ciclo solar de 11 aos. Es sumamente
importante medir la variacin en la irradiacin solar en esta regin,
entre el mnimo y el mximo de actividad solar, ya que dicha
variacin es extremadamente importante para entender las
variaciones observadas en la estructura de la estratosfera y la
mesosfera y su relacin con el tiempo atmosfrico, puesto que
dichas variaciones son producidas ya sea por cambios en la
irradiacin espectral solar o por la introduccin de constituyentes de
origen antropognico.44
El flujo solar en el rango de los 10 a 1 200 , es decir, en las
bandas del extremo ultravioleta y los rayos X, tiene importancia
dentro de las relaciones solar-terrestres porque constituye la
principal fuente de ionizacin de la ionosfera (regiones E y F y esto
a pesar de que el flujo de energa en este rango de longitudes de
onda constituye una porcin despreciable de la irradiacin solar
total. Sin embargo, los rayos X con longitudes de onda menores de
10 tienen diferente comportamiento que aqullos por arriba de los
10 , porque los de longitudes de onda ms corta conforman la
fuente ms importante de ionizacin de otra regin inosfrica: la
regin D.
Mediciones a la altura de la Tierra han mostrado que el flujo integral
de rayos Xprovenientes del Sol vara considerablemente con el ciclo
solar. Mientras que durante el mnimo de actividad solar es del
orden de 0.15 erg cm-2 s-1,durante el mximo llega de 0.5 a 1 ergs

cm-2 s-1, es decir, tiene una variacin que va aproximadamente del


200 al 600 por ciento. Por otra parte, fuertes emisiones de
rayos X se observan tambin durante las rfagas solares, cuando se
tienen incrementos asombrosos sobre los niveles anteriores a la
rfaga. Durante los grandes eventos, como los ocurridos entre el 1
y 11 de agosto de 1972, el flujo de rayos X, observado por los
satlites artificiales, se increment en ms de un 100%.

RADIACIN CORPUSCULAR
Adems de la radiacin electromagntica que emite el Sol y que
acabamos de repasar, el Sol emite tambin, de manera continua o
espordica, partculas de diferentes energas.
En primer lugar tenemos, como ya vimos en el captulo I, el flujo
continuo de viento solar, el cual transporta hacia fuera del Sol
aproximadamente la diez mil millonsima parte de la energa que es
emitida en forma de luz y otras formas de radiacin
electromagntica; sin embargo, este flujo de partculas, cuando
est perturbado, tiene un impacto terrestre de inmensas
proporciones como vimos en el captulo anterior. Dado que en el
captulo I ya vimos algo sobre el viento solar y el campo magntico
interplanetario que arrastra, y en el captulo IV tratamos ms a
fondo los efectos de la interaccin de este plasma y campo, con el
campo geomagntico, pasaremos a continuacin a describir otros
tipos de emisiones de partculas del Sol.
Existe una emisin permanente de protones con una energa del
orden de 1 MeV (la cual se observa durante varios das sucesivos),
que est asociada con regiones activas especficas. No existe
evidencia de que estos flujos de partculas de baja energa y de
larga duracin sean de importancia dentro del marco de las
relaciones solar-terrestres.
Se tienen tambin eventos discretos de partculas, llamados
eventos sbitos, por ser observados en la Tierra, dentro de un
intervalo de tiempo corto despus de una rfaga. En esta categora,
los ms importantes son los llamados eventos de protones (E )
loMeV) y los rayos csmicos solares (E>= 1 a 30 GeV). Las
energas liberadas durante una rfaga intensa en forma de protones
energticos y rayos csmicos solares son del orden de 2 x 10 31 y 3 x
1030 ergs, respectivamente. La radiacin corpuscular de baja
energa, cuando llega a la Tierra y entra en la alta atmsfera, en las
regiones polares, produce los llamados eventos de absorcin en los
casquetes polares (PCA). Este fenmeno, mediante el cual ondas
de radio de varios Mhz de frecuencia son absorbidos entre los 50 y
90 km de altura, es ocasionado por la ionizacin que producen esos
protones al penetrar en la alta atmsfera de las regiones polares.
Estos eventos pueden durar de uno a seis das.

Los protones solares relativistas, por su parte, al penetrar en la


atmsfera terrestre pueden ocasionar, debido a la alta ionizacin
que producen, alteraciones en la conductividad elctrica atmosfrica
que pueden dar lugar al desarrollo de tormentas elctricas. Cuando
ocurren, la ionizacin puede llegar a manifestarse a alturas tan
bajas como 10 km.
Grandes eventos como los ocurridos en agosto de 1972, cuando se
produjo una de las rfagas solares ms intensas de que se tenga
memoria, originaron, se cree que a causa de los cambios inducidos
por la actividad solar en la circulacin atmosfrica de gran escala,
alteraciones en la velocidad de rotacin de la Tierra con la
consecuente disminucin en la longitud del da en unos cuantos
milisegundos.

LA RADIACIN SOLAR Y LA ATMSFERA


Es bien sabido que la radiacin solar que llega a la Tierra en forma
de ondas electromagnticas, que viajan a la velocidad de la luz,
pero con diferentes longitudes de onda, es la inagotable fuente de
energa que alimenta el inmenso "motor" de la mquina
atmosfrica. El movimiento del aire, su calentamiento, la
evaporacin del agua, las tormentas elctricas, los ciclones,
tornados, etc., son fenmenos que no ocurriran sin un consumo de
energa. Es por ello que si existe una posible conexin entre
cambios en la actividad o variabilidad solar por un lado, y el tiempo
y el clima terrestres por el otro, la relacin potencial entre estos
factores es de gran inters prctico dadas las implicaciones
socioeconmicas que de ella se derivaran, especialmente aqullas
en las reas de la produccin global de alimentos y en la de la
utilizacin de la energa solar para las necesidades humanas.
En primer lugar, de la enorme cantidad de energa radiada por el Sol
en forma de ondas electromagnticas, la Tierra intercepta tan slo
una dos mil millonsima parte del total emitido. En la figura 26
podemos ver esquemticamente las proporciones de cada una de
estas ondas del espectro electromagntico segn llegan al tope de
la atmsfera. La longitud de las flechas es proporcional a la
cantidad de energa transportada por cada longitud de onda.
Podemos ver que la energa ms intensa proviene de las partes del
visible y el ultravioleta del espectro, mientras que la intensidad de
la radiacin de longitudes de onda larga, como el infrarrojo, es
relativamente baja.

Figura 26. Representacin esquemtica del espectro de radiacin solar


fuera de la atmsfera terrestre y las prdidas de energa a su paso por la
atmsfera.

Como ya mencionamos, esa radiacin electromagntica del Sol que


llega al tope de la atmsfera, a la cual los meteorlogos
llaman insolacin y
los
astrnomos irrradiacin
solar, es
la
responsable de la circulacin atmosfrica y, por tanto, del tiempo.
De esa cantidad de radiacin que llega al tope de la atmsfera, las
nubes reflejan cerca de un 25%, absorben un 1% y difunden, a
travs de las gotitas de agua y cristales de hielo de las nubes,
alrededor de un 14% que llega a la superficie terrestre como
radiacin de onda muy corta. En el resto de la atmsfera, donde no
hay nubes, se absorbe directamente un 16% de la radiacin
incidente (3% por el ozono estratosfrico y 13% por el vapor de
agua de la troposfera) y se difunde un 18% (11% que alcanza la
superficie y 7% que se pierde en el espacio exterior). Por lo tanto,
de manera directa, a la superficie de la Tierra llega slo un 26% de
la radiacin incidente, y de sta se refleja un 5% que se pierde
hacia el exterior (figura 27(a)).
De lo anterior podemos ver que la cantidad de radiacin efectiva
que absorbe la superficie terrestre es un 46% de la radiacin
extraterrestre incidente en la parte alta de la atmsfera.
Si la Tierra no cediese esa energa, el planeta se calentara
indefinidamente. De ah que la superficie terrestre tenga que emitir
sin
interrupcin
energa
radiante
en
forma
de
ondas
electromagnticas, pero en esta ocasin, de onda larga. Ahora bien,
debido a que el suelo emite una energa equivalente a un 114% de
la constante solar, de sta un 96% es absorbido en la baja
troposfera y reemitida hacia el suelo y nicamente un 18% se
pierde hacia el exterior (figura 27(b)). De aqu que si a la radiacin
efectiva recibida por el suelo le restamos ahora la que se pierde
definitivamente (46%-18%), obtenemos que en el planeta queda
atrapada una cantidad cercana al 28% de la constante solar, la cual
ser utilizada en producir lo que conocemos como el tiempo y el
clima.
Uno puede considerar a la troposfera como una gigantesca mquina
de calor, con la fuente de calor en el ecuador y la de enfriamiento
en los polos. La diferencia de temperatura entre los dos da lugar al

movimiento horizontal de grandes masas de aire (circulacin


atmosfrica), el cual transporta aire caliente hacia los polos y aire
fro hacia el ecuador.

Figura 27. (a) Diagrama de transferencia de la radiacin solar a travs de


la atmsfera. (b) Radiacin infrarroja emitida por la Tierra.

Este sobresimplificado modelo de la troposfera es mantenido por la


insolacin. El mximo flujo de radiacin solar se recibe en la
denominada zona torrida que se extiende entre los paralelos 23.45
N y 23.45 S, latitudes de los trpicos de Cncer y de Capricornio,
respectivamente. Cerca de los polos el flujo de radiacin solar,
aunque depende de la estacin del ao, es de alrededor de 2.4
veces menor en promedio que en el ecuador.
La eficiencia de esta mquina, o sea la capacidad de transformar
calor en trabajo, es directamente proporcional a la diferencia de
temperatura entre la fuente de calor y la de enfriamiento, e
inversamente proporcional a la temperatura del ecuador. Ahora
bien, de acuerdo a estimaciones aproximadas, la eficiencia de la
troposfera es del orden de 2%, lo que significa que 0.02 de la
energa (potencial) radiante que llega a la Tierra es transformada en
"energa cintica de movimiento atmosfrico".

Con esto pensamos que hemos dado un panorama de cul es la


situacin actual en este tan importante campo de las relaciones
solar-terrestres, habiendo repasado las principales variaciones del
espectro de la radiacin solar que nos llega a la Tierra y cmo
afectan a la atmsfera de nuestro planeta.
En el prximo captulo pasaremos a describir algunas de las
correlaciones encontradas entre los parmetros atmosfricos y las
variaciones en la radiacin solar (electromagntica y corpuscular).

V I . E N
B S Q U E D A D E U N A C O N E X I N
C L I M T I C A

DENTRO del marco general de las relaciones solar-terrestres, y en


particular el de las relaciones del tiempo y el clima con la actividad
solar, existen cuatro grandes facetas. Primero, manifestaciones de
la actividad solar, algunas de las cuales exhiben periodicidades bien
definidas, mientras que otras ocurren de manera impredecible, se
trata de eventos transitorios. Segundo, los estudios y las
observaciones meteorolgicas y climatolgicas han mostrado
caractersticas, tanto peridicas como aperidicas, que slo pueden
ser explicadas de manera parcial con base en procesos
meteorolgicos de corto y largo periodo. La tercera faceta es
consecuencia de las dos primeras, esto es, la similaridad de las
periodicidades observadas, tanto en la actividad solar como en los
fenmenos del tiempo, sugiere que debe haber alguna conexin
entre los dos, y un gran esfuerzo ha sido dedicado a la bsqueda de
dicha conexin a travs de estudios de correlacin. Finalmente, los
algunas veces contradictorios, confusos y discutibles resultados de
innumerables estudios han dado lugar al reconocimiento de la
cuarta, y quizs ms importante faceta: cules son los procesos
qumicos y fsicos atmosfricos que permiten que las relativamente
menores fluctuaciones inducidas por la actividad solar en la energa
solar que llega a la Tierra, influyan en la inmensamente ms
energtica dinmica de la troposfera? Esta faceta es la ms reciente
en el problema de las relaciones Sol-tiempo, y la menos estudiada
de todas ellas.
Para entender y resolver el problema general, es necesario atender
todos sus aspectos principales. Las primeras dos facetas
representan disciplinas geofsicas bastante complejas, y la tercera
trata de reunirlas (con el consecuente incremento en complejidad).
La cuarta faceta debe delinear los procesos qumicos y fsicos

comprendidos en las interacciones entre la actividad solar y el


tiempo y el clima.
Para apreciar de manera completa este fascinante y a menudo
frustrante rompecabezas, es til examinar sus piezas por separado
pero pensando en cmo podran ir unidas. En el captulo anterior
hemos ya examinado por separado dos de las principales piezas del
rompecabezas: la variabilidad solar y sus supuestas influencias
sobre el sistema atmosfrico. Pasaremos ahora a presentar algunas
de las correlaciones ms importantes encontradas entre la
variabilidad solar y el tiempo y clima en la Tierra.
Las tendencias climatolgicas asociadas con ciclos de largo y corto
periodo en la actividad de manchas solares han sido estudiadas por
un gran nmero de investigadores usando datos que abarcan un
periodo de aproximadamente dos siglos. La bsqueda de esta
asociacin empez aun antes de que Schwabe descubriera el Ciclo
de manchas solares en 1843. Por ejemplo, el famoso astrnomo
ingls W. Herschel, descubridor del planeta Urano y sus satlites,
as como los de Saturno, y a quien se considera como el padre de la
astronoma estelar, sugiri en 1801 que el precio del trigo en
Londres estaba indirectamente controlado por el nmero de
manchas solares; esto basado en sus observaciones de que cuando
el nmero de manchas solares era pequeo menos lluvia caa en
Londres. En la mayora de los casos, la significacin estadstica de
resultados histricos como el citado no puede ser evaluada hoy en
da. Su valor, por lo tanto, est abierto a discusin. No obstante, lo
hemos mencionado para ilustrar la gran variedad de resultados de
que disponemos as como para proporcionar una perspectiva para
los anlisis ms recientes.
Los dos parmetros ms comunes usados para definir el clima han
sido la precipitacin y la temperatura, y stos han sido utilizados en
una gran cantidad de estudios sobre la asociacin Sol-clima/tiempo.
Indicadores indirectos de la precipitacin, tales como los niveles del
agua en ciertos lagos, tambin han sido correlacionados con el
nmero de manchas solares, aunque estas variables son de mayor
inters para los hidrlogos que para los climatlogos.
La presin atmosfrica en la superficie, en instalaciones especiales
como medida en promedio para zonas diversas, ha sido tambin un
parmetro popular para correlacionar con el nmero de manchas
solares, habindose investigado tambin los sistemas de presiones
y vientos, as como las trayectorias de las tormentas. Ahora bien, si
existe alguna relacin de la actividad solar con los parmetros
atmosfricos, sta debe ser distinguible en todos y cada uno de
ellos, ya que se hallan ntimamente relacionados en el sistema
atmsfera.
En algunos lugares, la presin, temperatura y cantidad de lluvia
parecen estar mejor correlacionadas con el ciclo de Hale (ciclo
magntico o doble ciclo solar) que con el ciclo de manchas de 11
aos.

CORRELACIONES CON EL CICLO SOLAR


En esta seccin revisaremos algunos de los estudios
intentado relacionar el ciclo de manchas solares de 11
variables climticas como la precipitacin e indicadores
(como por ejemplo el nivel de los lagos), la temperatura
atmosfrica, los vientos y las trayectorias de tormentas.

que han
aos con
indirectos
y presin

Precipitacin pluvial
La correlacin entre el nmero de manchas solares y la
precipitacin pluvial anual puede ser positiva, negativa, o
inexistente, dependiendo del lugar donde se han efectuado las
mediciones meteorolgicas. As, por ejemplo, en las latitudes
ecuatoriales se han encontrado correlaciones positivas segn las
cuales, en promedio, cae ms lluvia durante los aos del mximo
solar que durante los del mnimo. Por otro lado, en las estaciones
de latitud media (20-40) parece haber menos precipitacin
alrededor de los aos del mximo que en los cercanos al mnimo.
Esto se ve claramente en la Figura 28 donde, adems de las medias
anuales, se han graficado promedios mviles45
para suavizar las
fluctuaciones de corto periodo.

Figura 28. Relacin entre la precipitacin pluvial anual promedio y los


aos alrededor de los mximos y mnimos de actividad solar en las
estaciones ecuatoriales y de las latitudes medias para los aos 1860-1917.
Las lneas slidas representan los promedios mviles de 5 aos, centrados
en el ao en que se suavizan las fluctuaciones de corto periodo. Las lneas
verticales punteadas indican que las curvas son discontinuas entre las
porciones correspondientes al mximo y al mnimo de actividad solar.

Uno de los indicadores indirectos de la precipitacin es el nivel del


agua en los lagos. La correlacin encontrada, por ejemplo, por
Shaw en 1928 sobre el nivel del agua en el lago Victoria y el
nmero de manchas solares para el periodo de 1880 a 1920, fue
muy buena. Esto implicaba un exceso de lluvia durante el mximo
de manchas solares en esa regin (2.0 S, 32.2 E). Sin embargo,
hacia 1930 esta correlacin desapareci y a partir del comienzo de
la dcada de 1950 el nivel del agua del lago Victoria se encuentra
correlacionado negativamente con el nmero de manchas solares.
Temperatura en la superficie
Los intentos de correlacionar la temperatura del aire en la superficie
de la Tierra con el ciclo de manchas solares han producido, en
general, resultados contradictorios. La correlacin con el ciclo de 11
aos puede ser positiva (mxima temperatura promedio durante el
mximo en manchas solares) o negativa, dependiendo de la regin
geogrfica y la extensin en tiempo de los datos.
Por ejemplo, W. Kppen, en 1914, usando series largas de datos de
temperatura recolectadas de todas las fuentes disponibles en el
mundo, mostr que, durante los aos 1804-1910, la temperatura
media global anual fue ms baja durante el mximo que durante el
mnimo de manchas solares. Esta correlacin negativa segua
siendo vlida si se divida la serie de datos originales en
subconjuntos de datos organizados en regiones tropicales y
extratropicales de ambos hemisferios (Figura 29). La variacin en
las temperaturas medias globales entre sucesivos mximos y
mnimos de manchas solares es de aproximadamente 0.3 a 0.4 C.
Este cambio en la temperatura es suficiente como para causar
cambios climticos importantes en la Tierra.

Figura 29. Desviaciones de la temperatura respecto de los valores


normales (promedio) para diferentes regiones de la Tierra. Las lneas
slidas y punteadas representan lo mismo que en la figura 28, ms para el
caso de la temperatura. Aqu, las curvas son ligeramente discontinuas
entre las porciones del mximo ( 33max) y el mnimo de manchas solares
(33min).

Ahora bien, cuando tratamos con series ms largas de datos, que


abarcan alrededor de un par de siglos, las temperaturas globales
parecen estar correlacionadas positivamente: periodos largos de fro
coinciden con los de mnima actividad solar; un ejemplo de esto lo
vimos en el captulo III cuando hablamos del mnimo de Maunder.
Al igual que con el caso de la precipitacin pluvial, hay estudios que
muestran que existi una correlacin negativa entre la temperatura
y el nmero de manchas solares hasta antes de 1920. Esta
correlacin se redujo a cero y luego se hizo positiva despus de
1920.
Entre los indicadores indirectos de la temperatura se han realizado
correlaciones entre el nmero de manchas solares y la cantidad de
hielo a latitudes altas o el nmero deicebergs observados en el
Ocano Antrtico. Aunque los datos sobre estos ltimos cubren un
periodo de tiempo relativamente corto (1890-1912), parece existir
una correlacin positiva entre el nmero anual de icebergs en el
Ocano Antrtico y el ciclo de manchas solares (vase la figura 30).
Sobre este tipo de resultados hay que tener mucho cuidado, puesto

que esta clase de datos pueden ser slo indicacin de que un mayor
nmero de barcos navegaron por esas aguas observando, por lo
tanto, mayor nmero de icebergsdurante los aos de mxima
actividad solar que durante los de mnima actividad, por razones
enteramente no relacionadas.

Figura 30. Nmero anual promedio (curva a) y promedios mviles de 5


aos (curva b) de losiceberg observados en las aguas de la Antrtida
durante el periodo 1890-1912.

Presin atmosfrica
Correlaciones directas entre el ciclo de manchas solares y la presin
atmosfrica en la superficie fueron realizadas principalmente a
principios de este siglo. Se argumentaba desde entonces que los
efectos de la actividad solar en el tiempo seran ms evidentes en
las variaciones de los sistemas de presin, sus intensidades,
localizaciones y en los vientos generados por ellas.
Para analizar los efectos solares de largo periodo en la presin
atmosfrica superficial, Clayton (1923) elimin primero las
variaciones de corto periodo causadas por procesos meteorolgicos
ms complejos y determin las diferencias entre aos de mxima y
mnima actividad solar. De ah obtuvo distribuciones globales de las
variaciones promedio en la presin atmosfrica anual y para las
pocas de verano (junio-agosto) e invierno (diciembre- febrero),
como se ilustra en la figura 31. Las lneas de contorno se dan en
pasos de 0.5 mb y las diferencias positivas (presin ms alta
durante el mximo de actividad solar) estn sombreadas en la
figura.

Figura 31. Distribucin de las diferencias en presin entre el mximo y


mnimo de actividad solar para todo el ao (arriba), diciembre-febrero (en
medio) y junio-agosto (abajo). Las lneas de contorno estn espaciadas a
0.5 mb (milibares) y las diferencias positivas (mayor presin durante el
mximo de actividad solar) se muestran sombreadas.

Varios rasgos generales de estas distribuciones son de inters. Por


ejemplo, cuando el nmero de manchas solares es grande existe
una tendencia a que la presin atmosfrica sobre los continentes
sea mayor durante el invierno local (diciembre-febrero, hemisferio
norte; junio-agosto, hemisferio sur) y sobre los ocanos en el
verano. Con base en los valores anuales (mapa de arriba) se puede
ver claramente una diferencia positiva sobre los continentes de los
20 de latitud norte o sur hacia los polos, y una diferencia negativa
sobre las regiones ecuatoriales. En los promedios anuales, el
decrecimiento en la presin durante el mximo de manchas solares
es especialmente notable en las regiones hmedas de la Tierra,
tales como el rea norte de Australia, la Costa de Oro de frica y el
noreste brasileo. El comportamiento en regiones de particular
importancia meteorolgica debe ser notado: la regin de baja
presin semipermanente en la vecindad de Islandia tiende a tener
menor presin durante el mximo de actividad solar que durante el
mnimo, tanto anualmente como en cada estacin. La presin en la
reginsemipermanente de alta presin de las Bermudas (regin del

Atlntico medio, alrededor de los 30 de latitud norte) es mayor


durante el mximo de actividad solar que durante el mnimo, tanto
anual como estacionalmente. La regin semipermanente de baja
presin en la regin de las Aleutianas no fue cubierta por
observaciones en aquellos aos.
De la distribucin global de diferencias de presin (figura 31) es
evidente que existe una tendencia general a que la presin sea ms
baja durante el mximo de actividad solar en las latitudes
ecuatoriales y ms alta en las intermedias.

Sistemas de presin y vientos


La circulacin general de la atmsfera est controlada
principalmente por los llamados "centros de accin" o cinturones
semipermanentes de alta y baja presin distribuidos alrededor de la
Tierra. Entre los ms importantes, en el hemisferio norte, se
encuentran dos de baja y dos de alta presin: los de baja en
Islandia y las islas Aleutianas y los de alta en las Azores y el
Pacfico, mientras que en el hemisfeno sur existen tres regiones
semipermanentes de alta presin que parecen controlar la
circulacin atmosfrica en dicho hemisferio, cada uno de ellos en los
ocanos Atlntico, Pacfico e ndico.
Puesto que la circulacin de los vientos en el hemisferio norte se da
en sentido contrario al de las manecillas del reloj en los centros de
baja presin, y en el sentido de las manecillas del reloj en los
centros de alta, la localizacin relativa de estos centros de accin
influye en varias de las caractersticas generales de la circulacin
atmosfrica. Incluidas entre ellas se encuentran los predominantes
vientos del oeste que soplan a travs de los Estados Unidos de
Amrica y el Ocano Atlntico hacia Europa a latitudes medias, y los
llamados vientos alisios, que soplan desde las altas presiones
subtropicales hacia las bajas presiones ecuatoriales, los cuales
incrementan la circulacin meridional (sur-norte) y desarrollan las
llamadas vaguadas o bajadas de presin cerca de los bajos de
Islandia y las Aleutianas.
De acuerdo a algunas investigaciones existen indicios de que las
posiciones de los cuatro centros de accin, en el hemisferio norte,
varan con el ciclo de manchas solares. As, por ejemplo, la latitud
de la zona de baja presin en las Aleutianas aumenta durante el
mnimo de actividad solar; la zona de alta presin en las Azores y la
de baja en Islandia se estuvieron moviendo hacia el norte, de 1889
a 1940, para luego hacerlo hacia el sur y despus hacia el este.
Este patrn es paralelo al comportamiento, en el hemisferio norte,
de las temperaturas promedio anuales durante el mismo periodo y
parece estar asociado con un ciclo de la actividad solar de 80 a 100
aos, el llamado ciclo de Gleissberg. Por lo tanto, es claro que si las
posiciones de los centros de accin varan con la actividad solar, la

circulacin atmosfrica se ver afectada por las posiciones relativas


de aqullas.
Las trayectorias de las tormentas
Adems de los centros semipermanentes de accin, los cuales
gobiernan la circulacin general, existen sistemas transitorios de
alta y baja presin (anticiclones y ciclones, respectivamente) que
pueden recorrer distancias considerables y persistir hasta por varias
semanas. Las trayectorias seguidas por estos sistemas se
encuentran dominadas por los centros de accin, y si las posiciones
de stos son afectadas por la actividad solar, como vimos en la
seccin anterior, uno esperara que sus trayectorias variaran con el
ciclo solar.
Los resultados recientes sobre la actividad ciclnica en los Estados
Unidos de Amrica y la totalidad del norte del continente americano
durante los aos 1951-1970, pueden ser usados para establecer la
influencia del ciclo solar.
C. H. Reitan cont el nmero de eventos ciclnicos que ocurrieron
durante los meses de enero, abril, julio y octubre de cada ao
durante el periodo 1951-1970. Los resultados sobre el nmero total
de ciclones por ao en Norteamrica para los cuatro meses arriba
indicados se muestra en la figura 32, junto con el total para EUA.
Comparando estas curvas con la del nmero de manchas solares
mostrada en la figura 9, parece haber una correlacin inversa, es
decir, las curvas tienen mximos cerca de los aos de mnima
actividad solar, en 1954 y 1964, y mnimos cerca de los aos de
mxima actividad solar, en 1958 y 1969. La correlacin entre estos
parmetros es mucho mayor cuando se considera la curva
correspondiente al nmero total de ciclones en EUA.

Figura 32. Nmero de eventos ciclnicos por ao en Norteamrica,


sumados para los meses de enero, abril, julio y octubre (curva a) y para el
sector de EUA en los mismos meses (curva b).

CORRELACIONES CON EL CICLO SOLAR DE 22 AOS


Un buen nmero de estudios indica que algunos parmetros
meteorolgicos estn mejor correlacionados con el doble ciclo solar
que con el de 11 aos. Los resultados de algunos de estos estudios
sern mostrados en la siguiente seccin.
Precipitacin
Ya habamos visto que la correlacin entre el ciclo solar de 11 aos
y la precipitacin pluvial anual poda ser positiva, negativa o
inexistente, dependiendo del lugar donde se efecten las
mediciones pluviales; sin embargo, estudios recientes han mostrado
que una mejor correlacin con la precipitacin anual se obtiene
cuando se utiliza el doble ciclo solar.
La figura 33 muestra la impresionante correlacin entre el doble
ciclo solar y la precipitacin en tres estaciones de frica del sur. La
periodicidad de 22 aos en la precipitacin pluvial de 1910 a 1965
est, como puede verse en la figura, en fase con el doble ciclo
solar.

Figura 33. Precipitacin pluvial anual en tres localidades de frica del sur
y el doble ciclo de manchas solares. Curva 1, Rustenburg (26 S, 27 E);
curva 2, Bethal (27 S, 30 E); curva 3, Dundee (28 S, 30 E). Los datos
han sido suavizados utilizando medias mviles con objeto de eliminar las
variaciones de corto periodo.

Sequas
Estrechamente relacionada con la cantidad de precipitacin se
encuentra la ocurrencia de sequas. Entendemos por sequa un
prolongado periodo seco en una regin en la cual se espera lluvia o
cada de roco normalmente pero donde sta se encuentra ausente
o por debajo de lo normal. Las sequas ms importantes se han
dado, en este siglo, en la regin de las altas planicies y los estados
del medio oeste en EUA. Basado en los resultados de otras
investigaciones, W. O. Roberts ha mostrado que existe una marcada
tendencia de las sequas a repetirse con intervalos de 20 a 22 aos
durante el pasado siglo y medio en la regin de las altas planicies, y
su ocurrencia mantiene una fase ms o menos constante con el
doble ciclo solar (Figura 34).

Figura 34. Periodos de sequas en Nebraska, EUA entre 1740 y 1970

Temperatura
Las temperaturas del mes de julio en Inglaterra central, durante el
periodo 1750-1880, exhiben una oscilacin de aproximadamente l
C en fase con el doble ciclo solar, es decir, las temperaturas son
mximas durante los aos de mximo nmero de manchas en la
mitad positiva de un ciclo de Hale y mnimas durante los aos de
mximo nmero de manchas en la mitad negativa del ciclo (figura
35).

Figura 35. Medias suavizadas de las temperaturas de julio en Inglaterra


central comparadas con el doble ciclo de manchas solares. El periodo
incluye doce mnimos de manchas solares. Desde 1880 la influencia del
doble ciclo solar sobre la temperatura de Inglaterra ha sido menos
aparente que la influencia del ciclo de 11 aos. Al igual que en la figura
33, los datos han sido suavizados empleando medidas mviles.

Presin atmosfrica
Con respecto a la presin atmosfrica, los resultados encontrados
sobre correlaciones de este parmetro con el doble ciclo solar son
contradictorios. La influencia del doble ciclo solar parece
manifestarse en la presin atmosfrica de manera diferente en
diferentes regiones geogrficas y depende tanto de la longitud como
de la latitud. De aqu que sea mejor concentrar la atencin en la
periodicidad de 11 aos y en las respuestas de corto periodo,
cuando lo que se busca son los mecanismos fsicos que nos vinculan
los cambios en la presin atmosfrica con la actividad solar.

INVERSIONES Y FALTAS DE CORRELACIN


En un buen nmero de casos hemos visto que las correlaciones
entre parmetros meteorolgicos y las manchas solares han
desaparecido o, aun, invertido despus de varios ciclos solares.
Aunque esto podra deberse a varias causas, como por ejemplo un
anlisis mal realizado, la posibilidad de que ciertas condiciones en el
Sol, no reflejadas en el mismo nmero de manchas, pudieran haber
experimentado ciertos cambios seculares debe ser considerada.
Adems, otros aspectos meteorolgicos, como por ejemplo el rea
de hielo que cubre los casquetes polares, que no estn relacionados

directamente con la actividad solar, podran cambiar el papel que


desempean de uno menor a uno dominante cuando tratamos con
periodos de tiempo largos.
Es por lo tanto de inters revisar los principales casos en que ha
habido un cambio o inversin de la correlacin y determinar si ellos
comparten un periodo de tiempo comn, de manera que otros
indicadores de la actividad solar diferentes de las manchas solares
pudieran ser examinados para el mismo periodo de tiempo. Si se va
a postular un mecanismo fsico que vincule la variable actividad
solar con posibles respuestas meteorolgicas, estos cambios o
inversiones de la correlacin deben ser tomados en cuenta al igual
que todas aquellas correlaciones significativas que hemos citado.
Con base en estas fallas en la correlacin, a menudo se ha
argumentado que no existe una relacin fsica entre el tiempo/clima
y el Sol variable, y que las fallas se deben simplemente a cambios
de largo periodo en la troposfera. Por otro lado, puede ser que esas
fallas contengan informacin vital para identificar el vnculo real.
Los aos o periodos de inversin o falla de la correlacin estadstica
entre el nmero de manchas solares y parmetros meteorolgicos o
climticos estn resumidos en el cuadro 4. En l se puede ver que
la dcada de los aos veinte es un periodo crucial para la mayora
de los parmetros meteorolgicos listados.
La curva del nmero de manchas solares dada en la figura 9 no
muestra nada raro en su comportamiento cclico durante ese
periodo; el ao 1922 fue un ao de mnima actividad que coincidi,
por otro lado, con el final de la mitad positiva de un doble ciclo de
Hale. Est, sin embargo, cerca del mnimo de un ciclo de Gleissberg
de alrededor de 90 aos, aproximadamente a la mitad de los
prominentes mximos de 1871 y 1958.
Es aparente, por lo tanto, que para interpretar las inversiones de las
correlaciones en trminos de la actividad solar, quizs sea necesario
utilizar otros parmetros solares, diferentes del nmero de
manchas.
CUADRO 4. Inversiones (I) o fallas (F) en las correlaciones
entre el nmero de manchas solares y varios parmetros
meteorolgicos

Parmetros

Fechas de las inversiones o


fallas

Temperatura

global
Temperatura en

Inglaterra

central
Temperatura

tropical
Precipitacin

en Fortaleza

Precipitacin

en la zona
50 - 60 N
Precipitacin

en la zona

40 - 50 N
Nivel de agua

FI

lago Victoria

Oscilaciones

este-oeste

del bajo de
Islandia

Ao

1830 1850

1900

1950

RESPUESTAS DE LA BAJA ATMSFERA A FENMENOS SOLARES DE


CORTA DURACIN
En aos recientes, los resultados de diversos anlisis han mostrado
que fenmenos solares de corta duracin pueden disparar una
respuesta en la baja atmsfera. Por ejemplo, se ha visto que la
capa de los 500mb de presin 46
cambia considerablemente, en el
hemisferio norte, durante las primeras 24 horas despus de una
rfaga solar. Los cambios muestran un alza en la altura de esa capa
en la regin del polo geomagntico y un descenso en su altura en
una regin muy amplia que coincide con la zona auroral. Otros
resultados han mostrado que el flujo de aire estratosfrico hasta el
nivel de los 3 km se incrementa en el segundo o tercer da despus
de una rfaga solar con emisin de rayos X.
Resultados como stos muestran que la circulacin de la baja
atmsfera se modifica significativamente despus de rfagas
solares.
Como ya vimos, los fenmenos geomagnticos tienden a repetirse
con periodos del orden de 27 das, el periodo sinptico de rotacin
del Sol, el cual se encuentra cercano al periodo de mxima
fluctuacin de los vientos del oeste a latitudes medias y altas. Un
comportamiento parecido no se observa a bajas latitudes.
Tambin se ha informado sobre asociaciones entre la actividad
magntica y los fenmenos en la baja atmsfera, mientras que
otros han mostrado que los incrementos y decrementos en la
circulacin atmosfrica tienen lugar en un periodo que puede estar
relacionado con el periodo medio de rotacin solar en la zona
ecuatorial (solar).

Finalmente, para terminar este captulo, pasaremos a describir otro


fenmeno, El Nio, el cual pensamos forma parte del conjunto de
fenmenos meteorolgicos asociados con la variabilidad solar y
forma parte de las relaciones solar-terrestres.

UN NIO QUE RETOZA EN TIERRA Y MAR


Anualmente, por diciembre o enero, hace su aparicin en las costas
ecuatorianas y peruanas una corriente marina cuya temperatura es
ligeramente ms alta, 1 o 2 C, que la temperatura promedio del
Ocano Pacfico de esa zona. Como esta corriente surge en la poca
navidea los pescadores de la regin la han llamado El Nio, en
alusin al nio Jess de la tradicin catlica. En ciertos aos, el
aumento de temperatura de esa corriente es mayor, de 5 a 6 C, y
es a este fenmeno, anormalmente caliente, al que para fines
cientficos se le denomina El Nio.
Al parecer, El Nio representa slo el aspecto ocenico de un
fenmeno ms complejo que tiene tambin una manifestacin
meteorolgica conocida con el nombre de Oscilacin del
Sur. Cuando la perturbacin ocenica aparece, lo hace acompaada
de la meteorolgica, sin que sea todava posible determinar, con los
datos disponibles, cul precede a cul. Esto ha dado pie a que
algunos investigadores al referirse a este fenmeno global le
llamen ENSO (El Nio/Southern Oscillation). Asimismo, se ha
observado que este fenmeno no est restringido a la regin del
Pacfico ecuatorial.

LAS TRAVESURAS DE EL NIO


Para darnos una idea de la importancia que tienen las travesuras de
El Nio, es suficiente decir que produce la mayora de las
alteraciones climticas que no son atribuibles a las estaciones, no
slo en las regiones ecuatoriales, sino hasta latitudes como las de
nuestro pas. Su influencia se manifiesta especialmente en las
variaciones del rgimen subtropical de lluvias. Como ejemplo basta
recordar que El Nio de 1982-1983 provoc tremendas sequas en
frica del sur, Indonesia, Filipinas y Australia, mientras Ecuador se
ahogaba bajo un diluvio y la pennsula de Baja California era
azotada por violentos huracanes. Ms recientemente, en 1990,
tuvimos un muy largo periodo de lluvias en nuestro pas debido a El
Nio de ese ao. Todo esto afecta, adems, considerablemente los
ecosistemas y nos indica que las repercusiones de este nio
malcriado sobre la vida del planeta pueden ser devastadoras.
El fenmeno de El Nio ya ha sido adecuadamente descrito, con
base principalmente en los datos recabados durante el evento de
1982-1983. En cuanto a las causas que lo producen, se piensa que
tienen su origen en el propio Ocano Pacfico, o incluso en el ndico,

al comprobarse que ah tambin se manifiestan las perturbaciones


meteorolgicas asociadas con l. Otros investigadores han
propuesto que puede originarse alternativamente en el Antrtico o
en el rtico, lo cual le dara a este fenmeno una escala planetaria.
No obstante, ninguna de las proposiciones hechas explica de
manera satisfactoria el o los mecanismos que dan lugar a tal
evento.

EL SOL ES EL CULPABLE
Otra posibilidad sera que esta clase de eventos fuera originada por
causas externas al sistema ocano-atmsfera, y en este caso lo
obvio sera pensar en nuestro Sol como el culpable. De hecho se ha
observado que los Nios ms intensos coinciden con periodos de
actividad solar poco comn, es decir, periodos fuera del mximo
solar durante los cuales se presenta un nmero anormalmente alto
de manifestaciones de la actividad solar, tales como rfagas y
manchas solares.
Contar con registros de El Nio desde 1726, ha permitido estudiar
la distribucin de estos acontecimientos a lo largo de veintids
ciclos solares. Hay que tener en cuenta, sin embargo, que clasificar
un evento determinado como El Nio en los siglos anteriores al XXes
difcil. Para elaborar la serie de Nios, los investigadores tuvieron
que recurrir a recuentos anecdticos, la relacin de campaas
militares, las descripciones hechas por misioneros y exploradores o
los anuarios sobre la cosecha de granos.
Al estudiar la serie de Nios con respecto al nmero de manchas
solares, se encuentra que en efecto El Nio est relacionado no con
el nmero de las manchas, sino con sus cambios, es decir, con los
gradientes en el nmero de manchas, adems, se encuentra que los
eventos tienden a ocurrir cerca del mnimo de actividad solar.
No intentaremos describir en detalle la manera en que esta
interaccin da como resultado el desarrollo de El Nio, no es la
intencin de este libro, pero s decir que este fenmeno parece ser
uno ms de los resultados de las relaciones solar-terrestres que
hemos visto.