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A CHAMA DA PAIXO

Accidental Bride
Darcy Maguire

Brincando com fogo!


Orgulhosa, bonita e sempre com sua agenda lotada, Clare Harrison mal tem tempo
para se divertir... Viver um romance srio iria complicar ainda mais sua vida, e era
exatamente por isso que ela queria distncia de homens atraentes e sedutores!
Conhecer o milionrio Mark King parecia ser a soluo para todos os seus
problemas! Afinal ele era um playboy solteiro, sem a mnima inteno de querer apostar
em um relacionamento. E se divertir com ele em encontros casuais parecia ser perfeito!
Pelo menos at Clare perceber que estava despreparada para o brilho sexy dos olhos dele
e mais ainda pela forte e provocante atrao que existia entre os dois! Agora Clare teria de
encontrar uma maneira de apagar todo aquele fogo... ou ento deixar que a chama da
paixo os dominasse!
Digitalizao : Joyce
Reviso: Luciane Tanaka
Formatao: Ana Ribeiro

CAPTULO I

Como ela era linda!


Mark King no podia fazer nada, exceto fit-la. Lanava olhares da pista de dana,
notando os outros homens no salo, jovens e mais velhos, atrados e enfeitiados por ela.
Eles no tinham a menor idia.
Mark, no entanto, sabia, de alguma forma, que aquela mulher era perigosa. Sentiu o
corao disparar dentro do peito e o sangue ferver perspectiva do desafio. E ela era um
verdadeiro desafio. Ele a olhou de cima a baixo, prestando ateno em cada centmetro
daquele corpo sexy.
Ela estava em p, to imponente quanto o grupo de homens que a paparicava, no
ficando para trs nem na estatura, nem no estilo. A luz do candelabro do salo de baile do
hotel caa levemente sobre ela, fazendo seus cabelos escuros brilharem... cabelos que
estavam penteados para trs, presos na nuca e com pequenas mechas soltas para
emoldurar-lhe a face alva.
Usava um vestido longo, preto, com uma fenda lateral que revelava parte da perna
bem torneada. Prolas pendiam de suas orelhas e um colar, tambm de prolas, pendia
at o vale entre os seios. Ele fechou os olhos e quase pde imaginar-se trilhando os lbios
sobre aquela pele.
Ento puxou seu par para mais perto, movendo-se vagarosamente com a msica.
De repente viu um homem de barba perto dela, intimamente perto, possessivamente
perto, quase roando o terno contra os femininos ombros desnudos. A garganta apertou.
Ele abaixou os olhos at as mos dela... Nenhuma aliana. Ento suspirou longamente.
Quem ela?, perguntou-se.
Mark! A voz de Sasha o tirou de suas fantasias. Se voc no quer danar,
basta dizer. Esses meus sapatos so novinhos!
Ele olhou para baixo e viu a ponta de seu calado social preto sobre os delicados
sapatos vermelhos.
Desculpe-me. Ele afastou o p, notando que a msica tinha mudado. Ento se
obrigou a focar em outra coisa que no fosse a estranha moa sexy fora da pista de
dana.
Havia sempre trabalho mais que suficiente para preencher-lhe a mente. Perseguir o
prximo desafio, desenvolver e pesquisar as fraquezas de uma companhia, a adrenalina
envolvida em adquir-la e o desmembramento e venda para fazer com que cada dlar
gasto se multiplicasse para ele.
Que tipo de trabalho fazia a "Srta. Femme Fatale"? Modelo? Designer? Ou talvez
sobrevivesse como uma destruidora profissional de coraes, indo de um relacionamento
a outro, consumindo tanto a conta bancria quanto o corao de sua vtima?
Uma fugaz compulso de encontrar um lugar para ela em sua empresa surgiu de
suas entranhas... Pelo menos assim, poderia v-la ocasionalmente, com frequncia,
sempre...
Com licena disse uma voz suave. Uma mo de unhas bem-feitas e dedos
longos tocaram o ombro de Sasha.
Mark fitou diretamente os profundos olhos azuis que no tinham o menor receio de

encar-lo de volta. A respirao parou na garganta. O magnetismo sexual que fazia a


estranha parecer to autoconfiante irradiava dela... atraindo-o. Acendendo um fogo nas
suas profundezas.
No conseguia desviar os olhos. A face alva tinha um leve rubor, como se um artista
tivesse esculpido as feies delicadas em mrmore e ento lhe dado um tom rosado nas
faces. Os lbios cor-de-rosa eram cheios e tentadores. Os olhos azuis danavam sobre
ele, despertando um desejo que percorria todo seu corpo. Havia uma pequena cicatriz uma
das sobrancelhas dela, sugerindo que era realmente humana e no alguma obra de arte
maravilhosa.
Sasha soltou a mo de Mark e virou-se, a expresso irritada para confrontar a
intrometida.
Sim?
Quero danar com ele. A voz da estranha soou imperativa quando pegou a mo
de Mark e se colocou nos braos dele. Voc no se importa, no mesmo?!
Mark tentou esconder o divertimento.
E no hesitou.
Deslizou uma mo na cintura dela, deu-lhe a outra e a conduziu atravs da pista de
dana.
Um tremor de excitao o invadiu atravs do leve toque dela em seu ombro.
As sensaes que irradiavam do calor da mo da moa o pegaram de surpresa. Ele
respirou fundo, inalando o doce aroma de rosas que envolvia a estranha.
No conseguia entender a reao de seu corpo diante daquela mulher. J vira muitas
mulheres bonitas antes e at mesmo as assediara. Mas ela era diferente. E a necessidade
de descobrir exatamente como, mexia com seu interior.
A que devo esse prazer?
Clare ficara irritada quando King no notara sua entrada triunfal, mas o fato de saber
que ele a estivera observando fora o bastante para lhe dar a coragem necessria para
interromper a dana dele. Agora ela o tinha aonde o queria.
Eu estava entediada. Ela deu de ombros, delicadamente, sentindo-se vitoriosa.
King mordera a isca. Agora ela conseguiria o que queria. Seria bem mais fcil do que
imaginara a princpio.
Entediada? O comentrio pareceu surpreend-lo.
Oh, sim... Ela suspirou, olhando ao redor para a audincia. Clare no esperara
que seu traje fosse atrair tanta ateno, mas serviu para seu propsito. Talvez a ateno
que todos estavam lhe dando ajudasse King e seu enorme ego a cair em sua cilada.
Depois do que Mark King fizera, ela ia derrub-lo e emoldur-lo, ferindo-lhe
diretamente no corao. Ele ficaria sensacional emoldurado na parede de seu
apartamento, pensou ela com sarcasmo. Os cabelos negros e a pele jambo combinariam
com a decorao. Seria muito mais interessante olhar para a linha forte do maxilar, o belo
rosto quadrado e a generosa boca que prometia ser to sedutora quanto todo o resto dele,
em vez de tomar seu caf da manh olhando o Cezame que tinha pendurado.
Por que uma mulher bonita como voc est entediada?
O timbre rico da voz dele percorreu-lhe a espinha. Ela deu de ombros e sorriu.
Voc nunca sentiu que no sobrou nenhum desafio na vida?
Os olhos acinzentados de King brilharam de forma travessa.
Sei exatamente o que voc quer dizer. Ele a puxou para mais perto, as
delicadas curvas moldando-se aos contornos de seu corpo rgido.
Eles se encaixavam to bem, Clare pensou de forma traidora, rejeitando a idia em
seguida. No ia pensar sobre o inimigo daquele jeito. E ele era o inimigo. O que fizera era
imperdovel e pagaria por isso.
Ele a rodopiou pelo salo em crculos, totalmente vontade na pista de dana. Clare

supunha que ele se achava um presente de Deus para as mulheres. Segurava-a com
firmeza, o calor do abrao to msculo, to envolvente, to... perturbador.
Ela no esperara que King fosse tudo aquilo. Previra algum mais frio, no um
homem que mexesse com seus instintos mais primitivos. No era de se admirar que as
mulheres sucumbissem to facilmente ao charme daquele homem.
Ela podia sentir os msculos rgidos dos ombros sob o palet do smoking, o poder
daquele corpo... a promessa pulsante de que ele seria uma experincia a ser relembrada.
Mas no ia perder a cabea. J tinha ns suficientes na vida para saber a verdade
sobre homens e relacionamentos. Todos mentirosos. Independente do que ele provocava
em seu corpo, de que mgica era capaz de fazer, ela estava imune.
A angstia que passara com seu ltimo namorado, Josh, a curara de qualquer noo
romntica. Ela mordeu o lbio inferior por causa da dor nada bem-vinda que acompanhou
as lembranas.
Ainda no conseguia acreditar em como mergulhara de cabea naquela relao, em
como pensara que finalmente havia encontrado o amor... Os jantares ntimos, as
caminhadas na praia, compartilhar sua casa com ele... E ento... fim. Estava acabado. E
no tivera uma insinuao sequer de que algo estava errado at que encontrara Josh
fazendo as malas.
Como podia ter estado to cega? Ele a estivera traindo desde o momento em que se
mudara para a casa dela. E Clare estivera ocupada demais para perceber.
Podia ter feito alguma coisa, pensou. Mudado de alguma forma. Se tivesse
percebido. Agora ele estava casado com aquela mulher. Ela tencionou os msculos do
pescoo. Nunca mais sentiria aqueles lbios enganadores.
Fora uma tola ingnua. Mas no desta vez. Estava preparada agora. Prevenida.
Calejada. E feliz que podia olhar aquele moreno alto direto nos olhos, graas a seus
generosos saltos.
A msica parou e eles se afastaram, aplaudindo a orquestra com o resto da multido.
Ela tinha de admitir que o imenso salo de festa do Hotel Excelsior era o lugar perfeito
para o jantar beneficente de King. O assoalho de madeira encerada, os extravagantes
candelabros de cristal e a orquestra de vinte componentes, tudo favorecendo a causa dele,
arrecadar dinheiro de seus convidados milionrios.
Clare inclinou-se na direo de Mark e lhe roou de leve o rosto quente com os
lbios.
Voc est apostando em alguma coisa? Os olhos dele brilharam perigosamente.
Um desafio disse Clare casualmente, e virando-se com uma lentido exasperante,
afastou-se, ciente de que o olhar dele a estava seguindo. Ela respirou fundo para tentar
controlar as fortes batidas do corao...

CAPITULO II
O primeiro passo estava dado e o plano estava agora em ao. Agora tinha apenas
que seduzi-lo... e nada iria impedi-la, principalmente Mark King.
Todos j estavam sentados quando Clare chegou mesa. Ela olhou vagarosamente
para os convidados, homens mais velhos com suas esposas carregadas de jias
carssimas, e homens mais jovens acompanhados de belas moas. E Mark King.
Bem-vinda, senhorita... King levantou-se da mesa e indicou a cadeira a sua
esquerda. Do outro lado, estava a mulher de vermelho que ela expulsara da pista de
dana.
Obrigada. Ela ignorou a pergunta e permitiu que ele a ajudasse a se sentar,
ciente de que todos a olhavam.

Quando ele ajeitou a cadeira, Clare sentiu dedos msculos roarem em suas costas,
provocando-lhe um arrepio na espinha. Ento tomou um gole de champanhe, enviando-lhe
um olhar de censura por entre as plpebras baixas. Estava nos negcios tempo o bastante
para se sentir segura perante uma companhia como aquela.
King tomou o prprio assento, aproximando-se mais dela.
Voc est evitando dizer seu nome ou apenas brincando de esconde-esconde?
sussurrou, com um vago tom de censura na voz.
Garanto-lhe que no estou brincando. Clare pde ouvir o tremor na prpria voz
e adicionou um sorriso para disfarar.
Ento viu King levantar a sobrancelha.
O que voc faz ento?
Quase o mesmo que voc, eu diria.
King virou-se na cadeira para lhe dar ateno total.
Por que voc est agindo desta maneira?
Como assim? perguntou ela de modo inocente, ciente de que a maioria dos
ocupantes da mesa estava atenta em cada palavra deles. Surpreendeu-a que ele a
estivesse confrontando to abertamente, na frente de todos, mas ento King era o sujeito
mais arrogante e autoconfiante que ela j conhecera. Provavelmente no se importava
com o que os outros pensavam dele.
Um msculo no maxilar de Mark se contraiu.
Convidei pessoalmente cada pessoa que est aqui esta noite. Ele olhou em
volta da mesa. E posso dizer-lhe que voc no uma delas.
Verdade? Clare abriu seu guardanapo com um gesto desafiante do pulso e o
colocou no colo. Tem certeza?
Ela suprimiu um sorriso. Pegara-o ali. Sabia que ele era to ocupado que necessitava
de trs secretrias para manter-se em dia com sua carga de trabalho e mais dois
assistentes pessoais, ambos do sexo masculino, o que confirmava o fato de que ele levava
a srio o trabalho. Nada de distraes. At mesmo as secretrias estavam sempre acima
dos quarenta e eram casadas, para assegurar que a mente de todos permanecesse no
trabalho.
Um sorriso de quem pensou no assunto curvou a boca de King, amenizando-lhe as
feies.
A voc me pegou. Ele virou-se na cadeira e levantou a mo. John?
Um homem da mesa ao lado virou-se nervosamente e levantando, aproximou-se. A
figura morena, alta e sria, emoldurada por um smoking, era uma pintura. Mas a maioria
dos homens ficava muito bem de preto.
Pois no, senhor?
John meu assistente pessoal. Ele cuidou dos convites. King sorriu. John,
voc convidou esta jovem dama?
John olhou do chefe para Clare, obviamente confuso.
Mais de duzentos convites foram enviados, senhor. Mas farei o possvel. Seu
nome?
Clare sorriu para King.
Ela no lhe dir o nome, John. Certamente voc pode se lembrar de ter convidado
uma jovem dama?
John deu de ombros, parecendo sem sada.
A segurana est a postos, ento ela certamente entrou com um convite. John
olhou para Clare, desconfiado. Mas podemos tir-la daqui, se seu desejo, senhor.
Pode ser uma boa idia. A expresso de King endureceu. Se voc no me
disser seu nome, pedirei que a segurana a retire daqui.
Ela deu de ombros.

Se prefere me expulsar do que... ela interrompeu a frase deliberadamente e


tomou um gole do champanhe, olhando para cada face curiosa ao redor da mesa.
Do qu? Agora ele parecia raivoso.
Do que solucionar o problema para si mesmo, ento, claro... v em frente.
Mark enrijeceu como se ela o tivesse golpeado. O silncio reinou na mesa. Ento, de
repente, ele sorriu e sua face se iluminou.
Clare sentiu uma indesejada excitao perante o calor daquele sorriso. Desviou os
olhos para as rosas sobre a mesa e respirou fundo. Mas no pde se controlar. O olhar
subiu at o rosto dele de novo.
King dispensou John com um aceno e voltou a ateno para ela. Os olhos
acinzentados estudando-a com profundidade, como se estivessem tentando penetrar suas
barreiras com um nico olhar.
Clare rezou para que algum o distrasse antes que ela perdesse o controle.
Um garom, trazendo as entradas, materializou-se entre eles.
Clare o fitou.
Quer tipo de sopa ? A oportunidade para interromper a intensidade do olhar de
King foi excelente. Aquilo poderia interromper at mesmo a linha de pensamentos dele, se
ela tivesse sorte... Se tivesse muita sorte.
Creme de champanhe com pras. O garom lhe deu um sorriso e uma
piscadela conspiratria. Tudo vegetariano, senhorita.
Voc vegetariana? interrompeu King. Muito moderno da sua parte.
No sou vegetariana para acompanhar alguma moda social. Ela pegou a colher
e mergulhou-a no lquido verde. Ele estava muito enganado se achava que ela lhe daria
explicaes sobre seu estilo de vida! Ento se concentrou em tomar a sopa e em como o
delicado lquido quente acariciava-lhe a garganta spera.
Pela sade, ento? sugeriu a mulher de vermelho ao lado dele.
Sim. Clare sorriu amistosamente para a bela loira. Estivera to concentrada em
King que mal dedicara uma segunda olhada para a mulher. Ter praticamente expulsado-a
da pista de dana era uma coisa, mas ignor-la durante a refeio era outra. A moa devia
ter uns vinte anos... apenas uma menina.
Como ele sabia que voc era vegetariana? perguntou King. A menos que
eles soubessem que voc estaria vindo? Telefonou para c ou falou com algum quando
chegou?
Sim. Clare levou outra colherada da deliciosa sopa boca. Aquela era uma
criao de seu primo Paul. Ele fizera a sopa vrias vezes antes, enquanto estava fazendo
o curso de chef, mas aquela era sua primeira oportunidade de jantar onde o primo
trabalhava, sem ele. Paul era como um irmo para ela, apenas dois anos mais velho que
seus vinte e sete e eles eram muito prximos. Tinham crescido juntos sob o mesmo teto.
Sim para qual das opes? King agitou a colher de sopa para ela como se
fosse uma arma.
Tanto faz. Ela deu de ombros. Paul conseguira coloc-la dentro do jantar
beneficente e tudo que ela tivera de fazer fora prometer que o acompanharia num prximo
evento social para enaltecer-lhe a imagem. Alguma armao estratgica, ela apostava.
Clare partiu um pozinho e passou manteiga devagar, ciente do olhar de King.
Como voc conheceu Mark? perguntou para a garota de vermelho, cuja face
continuava a aparecer atrs do ombro de King.
Sou uma amiga ntima da famlia replicou ela na defensiva. Sasha Taylor
Jones.
Bonito nome. Clare reprimiu um sorriso. O olhar de King, por estar sendo
ignorado, era algo impagvel. Voc est sendo muito delicada, fazendo a Mark o favor
de acompanh-lo. Ele teria ficado sem graa de ter chegado aqui sozinho.

Sasha corou.
Na verdade, ele quem est me fazendo o favor... embora voc no pense assim.
Ela ps a mo sobre o ombro de King. Sabia que ele acaba de ser nomeado como
"O Solteiro Mais Elegvel Do Ano"?
Srio? Clare sorriu divertida. Se os organizadores soubessem o que ele fazia
com pobres garotas inocentes, o teriam coroado como "O Maior Bastardo Do Ano". Ela deu
mais uma olhada em Sasha. Seria a pobre garota a prxima vtima?
Os olhos de King faiscaram.
Vocs duas querem parar de falar sobre a minha pessoa como se eu no
estivesse presente? Ele se virou para Sasha.
Mark, no fique bravo com ela criticou Clare.
E no me chame de Mark. Nem mesmo conheo voc! Ela podia dizer que aquilo
o estava matando. Se ele soubesse seu nome ento, descobriria tudo que precisava em
dois minutos e no era isso que ela pretendia. Tinha algo muito mais memorvel em
mente.
Algo que King jamais se esqueceria.

CAPTULO III

O que mais preocupava Clare era como sua irm caula fora parar na cama de King.
Eles no frequentavam o mesmo crculo social. A realidade dele era um mundo a parte. At
mesmo com sua prpria empresa de transportes lucrativa, ela no tinha esperana de um
dia chegar perto do mundo dele.
O tipo de fortuna e poder que King construra por si mesmo era onde os sonhos
podiam chegar. Clare deixou o olhar vagar sobre os cabelos escuros do homem, o maxilar
forte e o contorno dos lbios. Como era bonito!
Conhecer King a fez acreditar que seu objetivo de possuir a prpria empresa era
possvel. Se um sujeito como ele podia fazer aquilo, ela tambm poderia. Um dia.
Voc pode no me conhecer, mas eu o conheo. Ela pousou a colher na
tijelinha vazia de sopa e encontrou os olhos tempestuosos de King. Sei que seus pais
se separaram quando voc tinha apenas dez anos e que voc passou os oito anos
seguintes mudando-se de uma casa para outra, enquanto sua me procurava por amor.
Seu pai foi declarado falido em mil novecentos e setenta e nove e depois em oitenta e seis,
quando voc tinha dez e dezessete anos respectivamente.
Os olhos de Mark faiscaram e uma sombra cobriu-lhe as feies.
Clare suprimiu um sorriso de satisfao. O investigador que contratara valera o
dinheiro.
Voc estudou Administrao de Empresas no exterior e ento retornou para
investir a herana que seus avs lhe deixaram. Preciso continuar?
Ento voc fez bem sua lio de casa disse ele, friamente. Vai me dizer do
que est atrs?
No. Mas lhe direi uma coisa. Ela se aproximou, inalando a colnia ctrica.
Ns temos conhecidos em comum.

Ele estreitou os olhos perante a admisso.


Ah, foi um dos rapazes, no foi? Ele riu, enviando olhares ao redor da mesa.
Qual deles o responsvel?
Dois dos homens pigarrearam, trs riram e os outros apenas o fitaram.
King voltou a ateno para ela, os olhos latentes.
Clare tentou esboar uma risada para confundi-lo. Estava conseguindo. O resultado
estava saindo melhor do que planejara.
Os garons retiraram as tigelas vazias.
Por quanto tempo voc vai fazer esse jogo? ele perguntou, rspido.
Ela esperou at que a mesa estivesse limpa ento se inclinou para ele.
Estou deixando-o entediado?
Sim.
Mas o fogo no olhar dele lhe dava uma mensagem contrria. Oh, meu Deus!
Clare deu um leve tapinha na mo dele.
O que foi? Os olhos de King estavam fixos no lugar onde a mo dela cobria a
sua.
Tdio disse ela, tirando a mo e pondo-a no colo, ainda arrepiada pelo contato.
Voc sabe que o tdio nos faz envelhecer prematuramente? Pode at mesmo levar
depresso e a todo tipo de perturbaes mentais.
Verdade?
Ela se permitiu um sorriso.
No sei, mas acredito que sim...
Um garom colocou diante de Clare um prato com risoto milans coberto com
cebolas caramelizadas. Ela lanou um olhar casual ao redor da mesa. Os outros haviam
recebido uma torta de cogumelos com presunto, guarnecido com ervilhas e cenouras.
King apertou-lhe a mo que estava sobre o colo. Ela no esperara aquilo. Por alguma
tola razo, assumira que teria que resistir a um contato fsico com ele at mais tarde...
muito mais tarde.
Os dedos msculos roaram-lhe a pele, aguando cada nervo de suas pernas,
estmago, o corpo inteiro. A mo era muito quente e firme. Ele provavelmente seduzira a
irm dela com seu charme antes mesmo que a coitadinha tivesse uma chance para
pensar.
Espero que voc no esteja blefando, senhorita. O polegar dele massageou-lhe
as costas da mo, trabalhando depois um pouco mais acima, nas pernas. Mas como
devo cham-la?
Como voc quer me chamar? Clare perguntou, calmamente. Ento pegou uma
pequena garfada do maravilhoso arroz, outra especialidade de Paul, concentrando-se na
comida mais do que na maneira que seu corpo traioeiro respondia a King.
Que tal Scarlet? ofereceu Sasha. Do clssico filme ...E o vento levou.
Mas voc quem est de vermelho, no eu. Clare no pde evitar reparar no
jeito que Sasha tocava King, delicadamente, porm de forma possessiva. Pobre Sasha,
estava totalmente encantada por King, to berrante quanto a Dama de Vermelho, desejosa
e esperando... Se tivesse alguma idia de onde estava a outra mo dele...
Voc est certa. Sasha mordiscou o lbio inferior, deslizando a mo pelo brao
de King.
E que tal Viva Negra? King tocou o topo da fenda do vestido e acariciou a
coxa por baixo dela.
Arrepios incrveis percorreram o corpo de Clare.
Estou de preto, mas no sou viva. Clare pegou outra poro do risoto e
esforou-se para comer sem engasgar.
A vontade de empurrar aquela mo quente e mscula a estava atormentando. Como

ele se atrevia a trat-la daquele jeito? Sem respeito por Sasha, sem considerao por
todos os coraes que deixara atrs de si, despedaados e sangrando.
Ela bebeu um pouco do vinho. Olhou duvidosamente para a pequena poro em seu
prato. Esperara evitar tanta conversa quanto as boas maneiras permitissem, mas calculou
que manter a boca cheia no serviria como desculpa por muito tempo.
Nunca foi casada? perguntou King, levando o garfo boca, parecendo querer
alguma distrao o mais rpido possvel.
Ela apenas meneou a cabea.
O sorriso na face de King sugeria que ficara satisfeito com a resposta.
E que tal alguma coisa do Shakespeare? Sasha fitou Clare, claramente
insatisfeita pela conversa que no girava a sua volta, mas sorriu com alegria para King,
como um cachorrinho querendo um regalo.
Humm, Madame Macbeth me vem mente. A voz de King era profunda e rouca
e a mo acariciava-lhe a pele nua com movimentos vagarosos e sensuais, enlouquecendoa de desejo. Ns a chamaremos de Madame Macbeth ento.
Ela sorriu, disfarando seu desagrado. Aquilo era tudo que podia fazer para deix-lo
continuar tocando sua perna sem quebrar-lhe o nariz. Depois do que ele fizera sua
irm... Clare cerrou os dentes.
Aps o pai t-la abandonado, Clare cuidara da irm caula, Fiona, enquanto a me
trabalhava em trs empregos. Morar com a irm viva da me e o filho dela, tambm no
aliviara a aflio de sua me. A dvida que o pai deixara fora dolorosamente grande.
Clare esforara-se para dar um emprego a Fiona em seu escritrio quando ela
abandonou a escola antes da hora, incapaz de lidar com a presso. Ento aposentara a
me assim que seus negcios tinham progredido o suficiente para comprar uma casa para
ela em Dandenong Ranges. Devia ter mandado Fiona para l tambm, proteg-la da cruel
realidade da vida e de homens como Mark King.
Sua refeio, senhorita, com cumprimentos do chef. com uma piscadinha, o
garom ps um prato frente dela. O rico aroma espalhou-se no ar. Era outra das
especialidades de Paul, lasanha vegetariana, coberta com queijos exticos.
Clare se concentrou em comer, embora os olhos de King, insistentes sobre ela, j a
tivessem feito perder o apetite.
Felizmente ele precisava das duas mos para cortar seu fil. A mo masculina em
sua perna a perturbara demasiadamente. E precisava de todo seu bom senso se quisesse
derrubar aquele sujeito.
King comeu quase em silncio, apenas ocasionalmente respondendo algumas
questes de Sasha. Clare sups que ele estava digerindo os fatos e tentando imaginar
quem ela era.
Sei que voc tem por volta de vinte e sete, vinte e oito anos colocou King friamente,
pausando quando a sobremesa foi servida. Voc est numa alta posio nos negcios
ou possui o seu prprio. Voc prspera, no mora longe e no tem nenhum
relacionamento srio.
A colher de sobremesa de Clare parou no meio do caminho. Devagar, virou-se para
ele, o sangue pulsando nos ouvidos.
Como?
Toda a face dele se iluminou.
Suas maneiras denotam liderana e a qualidade do seu vestido cheira dinheiro.
Voc veio de txi porque nesses saltos... no deve ser fcil dirigir. E no h uma pista de
uma identificao, uma marca mais clara, em nenhum de seus dedos, o que significa que
voc no usa uma aliana h muito tempo. E no usa esmalte continuou ele, seguro de
si. Nenhum anel moderno, apenas jias simples. Eu diria que voc uma mulher muito
capaz e segura, que no precisa de todos esses adornos artificiais para enaltecer seus

dotes.
Clare notou que Sasha retirou as mos da mesa e as colocou no colo, aparentemente
nervosa.
King era esperto. Ela tinha que lhe dar esse ponto. Mas no havia nenhuma razo
para que se rendesse ao comentrio dele. Ela fitou o doce em seu prato, partiu um pedao
e o ps na boca. Massa folhada com recheio de nozes embebidas em creme de limo e
coberta com mel. Era um paraso, mas no ajudava o crebro a pensar numa resposta
inteligente.
Eu no poderia ter trocado de sapatos antes de descer do carro aqui na porta?
Mark sabia que ela estava certa. Caso contrrio no estaria parecendo to tranquila
ou to envolvida por sua sobremesa. E ele pde notar que ela empalidecera um pouco. Ela
tinha razo. Ele gostava de um desafio e aquele era o tipo de desafio ao qual ele queria
entregar-se naquele momento.
Ento, voc precisa de uma carona para casa?
Isso uma oferta? Clare respondeu, a voz melodiosa. Secando os lbios
carnudos com o guardanapo, fitou-o diretamente nos olhos, como se o desafiando a tirar o
sorriso dos lbios dela com os seus prprios.
A msica reiniciou no salo de baile e as pessoas comearam a se levantar das
mesas. Mark, no entanto, no tinha a menor inteno de ir a lugar algum at que obtivesse
algumas respostas.
Notou Sasha se levantando a seu lado.
Vou retocar a maquiagem.
Aquele era o momento de interrogar aquela dama, de proporcionar uma chance justa
ao desafio dela. King no podia abandonar toda a decncia e boas maneiras e arrancarlhe a verdade sem se preocupar com os efeitos sobre a jovem Sasha. Clare levantou-se.
Tambm vai ao toalete? Mark quis saber.
Sim. Ela lhe ofereceu um de seus sorrisos zombeteiros. Voc sentir minha
falta?
Ele fez uma careta.
Ficarei aqui. Tentando adivinhar o que ela pretendia. Certamente era astuta,
sabia que ficaria vulnervel ali sozinha com ele.
O pensamento que ela era alguma caadora de dotes lhe ocorrera. A mulher parecia
conhecer o suficiente sobre ele para saber exatamente o tipo de mulher que o atraa. Mas,
independente do objetivo dela, do quanto lhe custasse, ele entraria no jogo. Estava
sedento por uma chance de dom-la.
Mark no pde evitar observ-la. Mas ela no olhou para trs. Sasha sim, fazendo-o
pensar que a melhor amiga de sua irm poderia torcer o pescoo da ousada estranha
dentro do toalete. Suspeitava que Sasha pensava que ele era territrio dela e com certeza
no estava gostando nem um pouco da postura da intrusa.
Mark tinha de admitir que se sentia mais vivo do que vinha se sentindo h muito
tempo. Gostava daquele jogo. Mas no ia vacilar quanto s regras. Movimentando as
pernas, pegou o telefone celular embaixo da mesa, que tirara propositadamente da bolsa
dela antes que ela se levantasse.
Mark levantou-se e dirigiu-se a um canto privado do salo de juntar. Ele girou o
pequeno celular vermelho na mo. Esperava que ela o tivesse usado para uma ligao
particular e no para a previso do tempo que no o levaria a lugar algum. Mas ento,
ainda haveria o pessoal da cozinha. Ele no teria o menor escrpulo de ir at l e
interrog-los sobre como ficaram sabendo nobre as preferncias alimentares de sua
misteriosa convidada.
Abriu o celular e apertou o "rediscar". Uma empresa de txi seria ideal para localizar
quem a levara de onde at ali, porm fcil demais. Ele sorriu enquanto o telefone

chamava.
Al? Era uma voz trmula. De mulher. voc, Clare? Ele listou o nome
mentalmente.
Hotel Excelsior. Setor de Achados e Perdidos. Acabamos de receber esse telefone
e nos orgulhamos de nossos servios.
Adoraramos devolv-lo ao dono antes que ele fosse embora esta noite. Voc seria
capaz de descrever o proprietrio? Eu apenas apertei o "rediscar", ento significa que o
dono do aparelho falou com voc h pouco tempo. O telefone bem pequeno e vermelho.
Parece de mulher.
Deve ser de Clare. A mulher pigarreou. Clare Harrison. Ela alta, tem
cabelos castanhos na altura dos ombros e olhos azuis.
Bingo! Uma enorme satisfao o invadiu.
Obrigado. Eu o devolverei imediatamente. Ele desligou, sorrindo. Clare
Harrison. Ele a pegara agora.
Este no um celular feminino?
Mark virou-se. John era to jovem e ingnuo sobre os assuntos mundanos que se
tornava um estilo de vida.
Sim... sim.
E voc parece satisfeito, senhor.
Muito satisfeito. Mark ps o celular nas mos de John. Entregue-o ao
garom. Diga que voc o achou.
Sim, senhor.
Conhecemos uma tal de Clare Harrison? O nome me soa familiar arriscou Mark.
Sim, senhor.
Mark levantou a cabea. Eles conheciam? Como podiam se conhecer? Ele jamais
teria se esquecido daquele lindo rosto de mulher.
Quem ela?
E uma das proprietrias da Trans Internacional. Uma das menores empresas de
transporte de oleoduto. John ajeitou a gravata. Por qu?
Mark sentiu a tenso invadi-lo. Trans Internacional. Pequena e inofensiva. Mas
crescera rpido. Uma prola para acrescentar s propriedades dele, uma vez que
comprava empresas falidas e as desmembrava.
Pensei que ningum sabia sobre as nossas intenes com a Trans-Inter.
Ningum deveria saber, senhor. Apenas um seleto grupo envolvido em pesquisar e
reunir as informaes. Voc tem uma reunio com o outro scio na segunda-feira. Ele o
scio majoritrio da Trans-Inter.
Tenho? Mark encarou John, Sob que nome voc marcou a reunio?
Enganos no eram para ser tolerados.
John era novo, mas Mark deixara muito claro o que esperava dele. Se qualquer
detalhe de seu plano fosse revelado antes que pusesse os ps dentro da sala do scio,
no lutaria apenas com a concorrncia, mas com os empregados e o outro scio...
Sob o nome de Mark Johns, senhor.
Mark esfregou o maxilar. Uma estratgia inteligente, e no totalmente falsa. John
ficaria com ele.
Ento, com aquele artifcio usado, como a srta. Harrison descobrira? E o que tinha
planejado para ele? A mente entrou em franca atividade. O que faria para salvar o negcio
se a mesa fosse virada? Nada! No podia evitar os prprios sentimentos, e quaisquer que
fossem os planos dela, estava ainda mais ansioso para saber.
Clare Harrison era completamente mulher. Ele rebateria qualquer coisa que ela
arremessasse no seu caminho. E tinha certeza de que gostaria do jogo.

CAPTULO IV

Por um segundo Clare pensou ter reconhecido um rosto na multido, mas quando
olhou de novo, j tinha desaparecido.
Ela tocou o peito, sentindo se o corao ainda batia. A ltima coisa que precisava era
algum que prevenisse King contra ela e arruinasse seu plano.
No demoraria muito para que ele percebesse a ligao entre Clare e a irm. Fiona
ligara para o escritrio dele mais de dez vezes num nico dia e nenhum dos telefonemas
fora retornado. Clare seguiu Sasha, passando pelas mesas e pelos outros convidados. A
jovem estava requebrando com certo exagero. A menos que tivesse algum problema de
coluna, era bvio que estava se exibindo... para Clare mais do que para qualquer um.
Demarcando descaradamente seu territrio.
Clare conhecera muitos homens como King. Eram como moedas de dez centavos.
Aproveitadores, cada um deles. Ela sentiu o sangue esquentar. Aprendera rpido como
detect-los e evit-los. Se tivesse ajudado a irm a desenvolver um radar para aquele tipo
de homem, no estaria nessa confuso agora.
Enquanto retocava o batom no toalete, notou que Sasha a observava com olhos
estreitos. Imaginou o que estava por vir. Recolocando o batom na bolsa, deu uma olhada
para a garota que estava tentando faz-la encarar o bvio.
Voc gosta dele, certo?
Sim. E quero que voc saiba que meu pai muito rico e... que sou obviamente
mais jovem que voc e loira. Ela mediu Clare dos ps cabea com desprezo. Voc
est perdendo seu tempo.
Acho que deveria prestar um pouco mais de ateno em King. Ele no to
inocente quanto voc pensa. Necessita de um desafio. Ela se conteve antes que falasse
demais. E ele gosta de morenas.
Sanha abriu a boca, mas fechou em seguida.
Ele um homem do mundo, Sasha. Quer algum que possa acompanh-lo e esse
algum no voc. Faa a si mesma um favor e encontre um rapaz jovem e gentil que
adorar o cho que voc pisa.
Sasha inclinou a cabea.
Rapazes jovens vo me adorar?
Oh, sim. Clare suspirou. Encontre um especial e aposto que ele jamais a
trocar por algum.
Sasha virou-se para o espelho e retocou sua maquiagem perfeio.
Voc est dizendo isso para ficar com Mark.
Entenda como quiser. Ela saiu pelas portas duplas e voltou ao salo de festas.
Respirando fundo, organizou os pensamentos. Ento era isso. Hora de atrair King
para a sua casa.
A mesa estava vazia. Clare olhou ao redor. No seria difcil localiz-lo. Os cabelos
negros brilhantes, a formidvel altura e o torno caro eram uma combinao fcil de ser
detectada.
Ela caminhou para o canto reservado do salo de jantar, diretamente para King, sem
hesitao. Quando ele a viu, abriu um sorriso encantador, e Clare compreendeu o que sua
irm experimentara.

Ela no titubeou. Fitou-lhe a boca sensual e diminuiu a distncia entre os dois. Era o
momento de ser sria. Conversa era desnecessria. Havia uma coisa que King queria, e
ela estava lhe oferecendo aquilo. Valia qualquer coisa para atingir o sujeito.
Ento, como voc fez...
Ela o beijou de repente, enquanto uma enorme excitao percorreu involuntariamente
seu corpo.
Ele levou apenas um momento para se recobrar da surpresa. Os lbios logo
corresponderam aos dela e eram mais persuasivos e gentis do que ela ousava admitir.
E o gosto da boca era maravilhoso. Arrepios a percorreram... uma necessidade doda
que negara por tanto tempo. Um desejo primitivo a dominou e Clare roubou os lbios dele
sem pena.
Mark a puxou contra si, as mos movendo-se com sensualidade por suas costas,
acelerando a exploso sexual com beijos ardentes.
Explorou-lhe a boca com delicado domnio, embora estivesse pressionando o corpo
no dela. Cada nervo de Clare estava ciente do homem, do calor dos braos a sua volta, da
presso do corpo msculo contra o seu.
Um tosse prxima a eles fez Clare voltar realidade. Onde estava, quem estava
beijando e o que fazia ali?
Para um primeiro beijo, aquele fora passional demais, sedento e at mesmo raivoso.
E seria inesquecvel. Ela se afastou com relutncia. Era muito melhor beijar o sujeito do
que pensar sobre ele e sobre o que fizera. No era de se admirar que Fiona tivesse se
apaixonado. Ele era um especialista.
Os lbios de Clare formigaram. No podia se aguentar. Testou os lbios dele
novamente, roando-os de leve com os seus. Podia nunca mais senti-los, afinal.
Obrigado, John. King a encarou.
Acho que consigo escapar daqui.
Ela teve raiva de si mesma. Nem mesmo vira o assistente aproximando-se. Estivera
to envolvida por King que no registrar mais nada. Um calor perturbador corou-lhe as
faces.
Ela tocou os lbios trmulos sem deixar de fit-lo.
Voc gostaria de me levar para casa? Clare sabia muito bem qual seria a
resposta. O corpo todo do homem preparava-se para o sim.
Eu ficaria honrado. Ele lhe ofereceu o brao e se moveu para a entrada
principal do salo de festas, depois para o saguo do hotel e finalmente dirigiu-se para a
avenida principal. Clare enganchou o brao no dele, o corpo todo pedindo por mais
daquele homem, a mente viva pela facilidade que ele cara no plano.
No podia acreditar que estava fazendo aquilo. Cruzou os dedos atrs das costas,
observando os carros passarem velozes.
Pensando melhor, vou coloc-la num txi. King estendeu o brao e acenou para
um txi. Ser mais seguro.
Ela ficou atnita.
Para voc ou para mim? conseguiu dizer. O que estava acontecendo? King
deveria ir para a casa dela!
Clare fitou os olhos acinzentados, pensando nas possibilidades, tentando encontrar
algum jeito de salvar a situao. Mas a mente estava em branco.
Um sorriso curvou os lbios de King.
Algum problema?
No, de jeito nenhum. Ela tinha que jogar com calma. Se no fosse naquela
noite, seria na noite seguinte, ou na outra. Mas tinha que ser. Sua irm necessitava que
fosse. Ele j estava fisgado. Um olhar para o sujeito e para a maneira como reagia a ela
era o suficiente para faz-la respirar aliviada. A qualquer momento e ele pediria o nmero

de seu celular...
Um txi amarelo parou na frente deles e King abriu a porta com uma reverncia
floreada.
Clare o encarou. A pulsao ecoava em seus ouvidos. Qualquer segundo agora e ele
pediria o nmero, ou a beijaria, ou iria propor...
Ela entrou no banco traseiro.
Tem certeza? Fao um caf especial sugeriu enquanto o estmago lutava com
a comida. Aquilo no podia estar acontecendo. Ela no poderia ter deixado a oferta mais
bvia...
King fechou a porta do txi e sorriu.
Obrigado, mas no. Ele deu um passo para trs e lhe deu um leve aceno, e at
mesmo atreveu-se a sorrir, os olhos acinzentados zombando dela com uma expresso
impenetrvel.
Clare ergueu a mo e acenou vagamente. O que fizera de errado? Vasculhou o
crebro por uma pista do que podia t-lo afastado e comprometido seu plano. Nada. Ela
conseguiu sorrir, rezando que ele estivesse apenas provocando-a, brincando como um
gato faz com um rato. S que ela no era um rato.
Os olhos de King varreram o trfego na rua movimentada. Ento virou-se e voltou
para dentro do hotel.
Clare recostou-se no banco. Tudo aquilo por nada! Ele nem mesmo esperara para
ouvir o endereo que ela dera ao motorista!
Ela engoliu a amarga verdade. Falhara. Todo o plano no significara nada.
Viu os prdios virando borres quando o txi ganhou velocidade. Exigiria mais que
um vestido sexy para capturar King. Exigiria todo seu crebro, seu corpo e toda a vanglria
que pudesse reunir. Apenas esperava que aquilo fosse o suficiente.
Clare entrou em seu apartamento e jogou as chaves dentro de uma fruteira de vidro
no console do hall. Os ombros estavam doloridos de tenso. O que tinha sado errado?
Tivera certeza absoluta que ele estava capturado!
Indo para a cozinha, acendeu a luz, iluminando os mveis de cozinha de carvalho.
Nunca se cansava da aparncia brilhante da madeira polida, de como o fogo de ao
brilhava, de como tudo aquilo era seu.
Correu a mo pela superfcie lisa e se moveu atravs do banco. Acendeu a chaleira e
alcanou uma lata, entre muitas, da prateleira da parede azulejada. retirando a tampa,
pegou um biscoito de chocolate e mordeu um pedacinho. Sentia-se totalmente perdida.
No sabia o que fazer. Pondo o resto do biscoito na boca, pegou mais dois da lata. Ele no
lhe telefonaria. Aquilo era uma certeza. No sabia nem mesmo o seu nome.
Clare?
A voz esperanosa de sua irm caula a trouxe de volta realidade. Ela se
endireitou, olhando sua irm atravs do balco aberto para a sala.
Como foram as cosias? Fiona estava em p na sala, os braos cruzados sobre
os seios, o cenho franzido.
Como voc pode ver, querida, no muito bem. Clare gesticulou a mo ao redor
da cozinha vazia, fitando a irm carinhosamente: No havia engano que elas eram irms.
Tinham a mesma cor de cabelos, o mesmo formato de rosto, mas Clare tinha olhos azuis,
como o pai, enquanto os de Fiona eram castanhos. Se King tivesse percebido quem ela
era e fizesse uma conexo...
Fiona prendera os cabelos para trs, a maquiagem estava sutil e a cala de linho
seria mais apropriada para um escritrio do que para um apartamento. Clare tencionou.
Sua irm estava vestida e preparada para enfrentar Mark... Se ele tivesse vindo para casa
com ela.
Embora a casa de Clare tivesse o mesmo asseio rgido que seu escritrio, ali ela

permitia diversas cores. Naquele ano o tema era mexicano. Havia cactos e plantas do
deserto em grandes vasos de barro sobre o cho de madeira polida, um tapete amarelo e
vermelho na ampla sala e um enorme sombrero pendurado na parede azul.
Ele... ele no gostou de voc? Havia uma mistura de esperana e medo no tom
de Fiona. Ela andou pela sala vagarosamente. Talvez ele no seja to ruim quanto
pensamos. Talvez s no saiba onde me encontrar.
Clare colocou o que restava de seus biscoitos na boca e deu a volta no balco indo
para sala ao encontro da irm. Ento, abrindo os braos, envolveu-a a fim de confort-la.
Ele no retornou nenhum de seus telefonemas, e sabe onde voc trabalha,
querida.
Ela sentiu o corpo da irm tremer e aquilo a atingiu diretamente no peito, por saber o
quanto no queria que sua irm ficasse deprimida. Enfrentaria uma dzia de bastardos
como King se isso significasse fazer Fiona feliz.
Clare passara mais tempo tomando conta de Fiona do que a prpria me. A me
estivera sempre no trabalho e, tia Rose, a me de Paul, ficara muito triste com a perda do
marido para se preocupar com elas.
Clare apertou ainda mais a irm nos braos. Devia ter feito alguma coisa para afastlo. Mas, independente do quanto vasculhasse o crebro, no podia entender o que o
aborrecera tanto. Se soubesse, podia ter uma chance de remediar o desastre no qual
aquela noite se transformara. Mas ento... estava sem sada.
Olhe, voc no precisa dele. Ela acariciou a irm, suavizando ao voz,
esperando que seu otimismo pudesse ser captado. Tem que fazer o que melhor para
voc.
Mame tambm pensava assim. Fiona afastou-se do abrao e encarou Clare.
Ela fez o que era melhor para ela e olhe onde isso a levou. E a ns.
Aqui, querida, isso nos trouxe aqui. No seramos quem somos hoje se papai no
tivesse partido como fez. Clare tocou a sobrancelha trilhando a linha de sua cicatriz.
E onde exatamente esse lugar? perguntou Fiona Certo, voc tem dinheiro,
uma casa prpria, sua independncia. Porm, h mais coisas a viver alm disso, Clare.
Muito mais, e isso que quero. Quero algum para compartilhar minha vida.
Fiona...
No, estou cansada de voc me dizer o que devo fazer, sei o que preciso. Preciso
dele. Ela se sentou numa cadeira e cobriu a face com as mos. Talvez voc tenha
razo. Ela levantou o rosto Talvez eu no possa t-lo. Mas preciso falar com ele. Por
favor. Voc tem que fazer alguma coisa.
Clare tirou as fivelas dos cabelos, virou-se para uma mesinha de centro, a qual
decorara com maracas coloridas e bonecos de corda.
Tudo dar certo. Eu quase consegui.
Voc vai tentar de novo?
Claro, querida. Clare correu os dedos atravs dos cabelos que iam at os
ombros.
Embora, como poderia fazer aquilo dar certo, no tinha a menor idia. Seus planos
para aquela noite tinham de ter dado certo. Tudo j devia estar terminado a essas alturas.
E o que acontece se ele no vier?
Ns vamos conseguir.
Mark apertou a mo do ltimo convidado. Fora uma noite memorvel. Um dos
melhores jantares beneficentes que j patrocinara. As doaes tinham sido fantsticas, e
no geral a noite fora um sucesso. Em algum lugar, em algum momento, alguma pobre alma
se beneficiaria daquela noite e uma grande satisfao encheu-lhe o peito.
Poderia ter feito melhor, e normalmente se repreenderia por oportunidades perdidas
ou chances esquecidas. Mas naquela noite era Clare Harrison que no lhe saa da mente.

Ela se divertira um bocado.


E ele estava pronto para enfrentar o desafio e descobrir tudo sobre ela.
J era tarde e estava cansado, mas a lembrana de quando ela estivera em seus
braos, a sua mesa, estava ainda muito vvida em sua mente. Por que ainda no
descobrira qual era o jogo de Clare? O que ela queria, afinal?
Mark, estou exausta. Leve-me para casa. Sasha deslizou a mo pelo brao
dele.
Ele lhe ofereceu um sorriso suave. Ela fora extremamente tolerante ao
comportamento dele. Depois que Clare partira, ele finalmente fizera as apresentaes para
as quais ela havia ido. Antes tarde do que nunca, pensou, embora Sasha no parecesse
to interessada quanto ele esperara.
Pea que tragam o carro na entrada. Estarei l em um minuto.
Mark viu Sasha sair do salo de festas, requebrando de maneira exagerada. Era uma
garota bonita e uma boa amiga de sua irm. Jess necessitava de bons amigos. J sofrera
o suficiente e no precisava de mais nenhuma infelicidade em sua vida.
O divrcio dos pais deles fora traumtico. Acrescentado a isso, o pai perdera tudo e
falira, e Jess quase no escapara do envolvimento com drogas e lcool. No era de se
admirar que sua pobre irm agora se apoiava nele para estabilidade.
Mark pensou que era uma ironia que agora tivesse o estilo de vida que seu pai tanto
lutara para conseguir. Ele at mesmo fizera um emprstimo ao pai no ano anterior para
que investisse em outra aventura.
A me tambm no estivera muito presente para Jess. Estava muito ocupada em
procurar "o amor da sua vida" para se preocupar com a filha. Fora difcil para Jess
entender aquilo. Num momento era a "queridinha" da me, ento de repente foi colocada
de lado enquanto a me procurava um novo amor para si.
O pai era famoso por planejar formas de fazer dinheiro rpido. Construra sua fortuna
nos anos oitenta... para perder tudo de novo em oitenta e seis. Ento comeara de novo.
Gostava de estar ocupado, e isso significava no ter tempo para Jess tambm. Ela
certamente sofrera com tudo aquilo, mas pelo menos tinha a ele. Mark nunca a deixaria
cair em depresso. Ele correu as mos por entre os cabelos. Sabia exatamente pelo que
ela passara e o que perdera.
Caminhou at a pista de dana e, fechando os olhos, esforou-se para se imaginar
na posio de Clare. Por que estaria lanando desafios a ele? Uma onda de calor o
percorreu. Estaria avaliando-o como seu prximo scio nos negcios?
Ele se acalmou. No haveria muito para avaliar, uma vez que ele era o dono da
empresa. Ela no poderia ter nada contra ele. Mesmo se tivesse pesquisado, teria obtido
todas as informaes que precisava saber, que ele levava os negcios muito a srio e que
daria o melhor de si pela Trans-Inter.
Talvez ela estivesse vendo quo compatveis eles eram? Havia pouca dvida ali
tambm. Aquele beijo! Ele nunca fora beijado com tanta energia, paixo e intensidade.
O carro est pronto soou a voz melosa de Sasha.
Vamos. Mark saiu rapidamente da pista.
A enorme limusine preta estava na entrada do hotel, o chofer segurando a porta
aberta. Sasha entrou primeiro.
Voc no estava pensando naquela mulher, estava?
Ele a encarou.
Apenas negcios. Por qu? perguntou, acomodando-se no banco ao lado dela.
Sasha examinou suas unhas vermelhas.
Porque no gosto dela. Ela no da nossa classe... Ela lhe deu um olhar de
desdm. Tentou me prevenir contra voc.
King relaxou no assento.

Ela fez isso? Ele no pde evitar sentir um formigamento no corpo todo. E o
que voc respondeu?
O que queria que eu dissesse? Sasha perguntou, irritada, aproximando-se
mais. Ela tocou a manga do palet dele e segurou-lhe o brao. Ento fixou olhos doces
nele antes de abaixar os clios.
Provavelmente que voc apenas uma amiga e que portanto ela seria bem-vinda
a mim. E ele daria mesmo as boas-vindas a Clare. A mente vagou pelo corpo dela,
estampado em sua memria outra vez. Muito bem-vinda.
Sasha abaixou a mo e enrijeceu o corpo.
isso que significo para voc?
Voc a melhor amiga de minha irm. Isso significa muito para mim. Ele viu os
olhos dela faiscarem. E voc jovem demais para um sujeito como eu.
Mas voc tem apenas trinta e trs anos. Ela cruzou as duas mos sobre o colo.
E verdade que gosta de morenas?
Como? Ele foi pego de surpresa. Por que voc diz isso?
Ela disse. Sasha olhou para fora atravs da janela. Aquela mulher que nos
interrompeu. Aquela com a qual voc passou o jantar inteiro conversando. Aquela que
obviamente capturou o seu interesse.
Ela disse isso? Ento ela no estava apenas procurando dados sobre a vida
profissional dele. Intrigante. Esforara-se imensamente para descobrir cada pequeno
detalhe sobre ele.
Aparentemente.
Acho que voc deve a sua irm. Mark franziu o cenho.
Devo o qu?
Dar uma chance a ns dois.
Oh, Sasha... Ele segurou o rosto dela entre as mos e a beijou na testa.
Voc no seria feliz comigo.
O carro parou na frente da casa da famlia de Sasha na parte alta de Toorak, onde
casas magnficas estavam construdas e carros europeus adornavam as ruas.
Por que voc no experimenta? sussurrou ela baixinho, os olhos brilhando.
Ento afastou o rosto das mos dele, abriu a porta, desceu e correu pelo jardim. Sem olhar
para trs.
Mark esfregou os msculos tensos da nuca. Parecia mesmo que no podia sair com
alguma mulher sem se enroscar na teia. Teria que desistir de encontros por enquanto... at
que conseguisse domar Clare Harrison.

CAPTULO V

Clare estava deitada sobre o edredom, papis espalhados a sua volta, desejando que
a mente parasse de tortur-la com os acontecimentos do sbado noite. Irritada, bateu no
travesseiro. No tinha um homem em sua vida h quase dois anos e a cama parecia to
vazia e deprimente quanto ela se sentia.
No pensava sobre Josh ultimamente. Compreensvel, uma vez que tinha a situao
desagradvel de Fiona e King para lidar. E era difcil no pensar em Mark King.

Ela olhou para os papis mo, tentando se concentrar nos projetos que tinha para a
Trans-Inter. Poderia t-lo feito maravilhosamente... se pudesse manter a mente no trabalho
e no no bonito rosto de King.
Vivera o bastante para ser forte. Escolhera seguir algumas oportunidades quando
surgiram em seu caminho e rejeitar outras. King, ela preferiria rejeitar, mas por hora estava
presa ao homem e confuso que ele criara.
Fora uma deciso traumtica parar os estudos aos dezesseis anos, mas ela no tinha
sido capaz de assistir a sade da me deteriorar ainda mais. Possua trs empregos e fora
bvio at mesmo para uma menina como Clare que a me no era capaz de seguir em
frente.
Frank Bolton, o dono da Trans-Inter, a contratara como escriturria-jnior, ensinandoa e desafiando-lhe a mente com tarefas que requeriam raciocnio. Ela tornara-se sua
assistente pessoal em alguns anos, apesar da empresa possuir uma equipe de apenas
doze funcionrios. Poder sustentar sua famlia fora um sonho transformado em realidade.
E Frank a encorajar a estudar noite e adquirir habilidades para ajudar a desenvol ver a
empresa.
Ele fora seu chefe por uns bons cinco anos antes que a esposa tivesse se cansado
dele. Deparando-se com perdas no acerto financeiro do divrcio, Frank acatara a oferta de
Clare. Ela comprara a parte da esposa dele na empresa por um preo mais do que
razovel.
Clare fechou os olhos. A herana de sua av paterna chegara em boa hora. Se
apenas seu pai no tivesse sido to teimoso esm relao fazenda e seus princpios, a
vida da me dela no teria sido to dura ou solitria. E ele poderia ter ido para a sepultura
com a famlia a seu lado.
Por causa das reclamaes de Frank, Clare j sabia que a empresa no andava
muito bem, mas dedicou-se com empenho aos negcios. E ento conseguiu reeguer a
empresa, fazendo novos contatos e conseguindo grandes clientes.
Otimizao fora a chave de tudo, e enquanto eles no conseguissem total
estabilidade, no perderiam dinheiro como as outras grandes companhias perdiam. Agora
Frank estava semi-aposentado e contente de receber os lucros enquanto ela dirigia a
empresa.
Clare respirou fundo e deitou-se no travesseiro. Ser que King soubera quem era
Fiona quando a fez cair a seus ps? Que tipo de problema estava querendo para si? Ela
sorriu. Tinha certeza de que ele sabia disso.
Tentou ler mais um documento, mas as palavras embaralharam-se na mente com a
noite de sbado outra vez. Tocou os lbios com a ponta dos dedos. Se nada mais, ele
beijava fantasticamente.
Com um sobressalto, sentou-se na cama, juntando os papis e guardando-os na sua
pasta de mo. No ia pensar naquele homem. Ele no valia nem o tempo desperdiado.
Ela foi tomar um banho.
No ia deixar King esquivar-se livremente desta vez, nem mesmo se tivesse que
algem-lo e traz-l arrastado at sua casa.
Clare ajeitou as almofadas azuis da sala, deu um passo atrs ti observou o cenrio.
Perfeito. Exatamente como o de uma rovista.
J escolhera o tema "Taiti" para o ano que se aproximava e comeara a colecionar
enfeites e moblias. Era um hobby caro, mas, uma vez que leiloava o velho tema como
conjunto completo, ficava sempre faltando apenas algumas poucas centenas de dlares.
Ela no trocava a excitao de encontrar peas exclusivas por nada e aquilo no afetava
seu trabalho de forma alguma. Tinha um ano inteiro para achar tudo o que precisava.
Passou pelo quarto de Fiona e parou. O som abafado de desespero era audvel. Ela abriu
a porta. Olhos vermelhos a encararam.

O estmago de Clare se contraiu.


No se preocupe. Ns o pegaremos hoje. Fiona secou os olhos.
Espero que sim.
Clare fechou a porta, o corao batendo forte.
Eu tambm murmurou.
Clare consultou seu relgio. Quase dez da manh. No podia se lembrar de um nico
dia que chegara to tarde para trabalhar. O pessoal do escritrio j devia estar
preocupado.
Ela caminhou pelo corredor, olhando para dentro das salas atravs das portas de
vidro que ladeavam ambos os lados do corredor. Uma onda de satisfao a aqueceu
perante a viso do tumulto, dos caminhes e dos funcionrios. Independente do que
estivesse acontecendo em sua vida pessoal, poderia sempre contar com seu trabalho para
mergulhar de cabea.
Espreguiando-se, liberou a tenso daquela experincia difcil da manh.
Normalmente adorava a vida urbana. Aquilo a carregava de energia, a loucura organizada,
como chamava. Mas aquela manh algum sem considerao bloqueara seu carro.
Bom dia, srta. Harrison cumprimentou Tnia. A recepcionista era jovem, bonita
e entusiasmada.
Bom dia. Algum recado?
Tnia estendeu-lhe o pequeno bloco de telefonemas e o celular dela.
Voc o deixou no Hotel Excelsior no sbado noite. Clare virou o pequeno
aparelho nas mos. Provavelmente a bolsa no estivera bem fechada...
Voc perdeu um homem e tanto! O sr. Bolton disse que eu no deveria lhe contar
sobre isso, mas... meu Deus, ele era... O homem era realmente maravilhoso.
O sr. Bolton? Clare pegou o corredor em direo sala de Frank. Ele mal
aparecia l ultimamente. Comprara um barco e passava a maior parte do tempo pescando
e indo a clubes aquticos. Qual o nome desse homem?
Sr. Mark Johns.
O nome no significava nada para ela. Clare mordiscou o lbio inferior. Podia ser um
vendedor de barcos, um representante de vendas ou algum sem importncia. Mas por
que no lhe contar sobre ele?
De que empresa ele era?
No fao a menor idia. No sei do que se tratava, mas havia um outro sujeito
bonito com ele. Os dois estavam de terno. Muito profissionais.
Os msculos de Clare contraram-se. Sobre o que Frank no queria que ela
soubesse? Embora eles trabalhassem juntos h anos, e Clare estivesse dirigindo a
empresa para ele, Frank tinha o irritante hbito de poup-la de preocupaes.
Ela bateu primeiro e ento entrou na sala de Frank. Postando as mos na cintura,
encarou seu mentor.
Quando encontrou os olhos dela, a face redonda de Frank corou. O nariz grande e o
pescoo grosso destacavam-se na camisa branca com gravata azul. O palet estava no
encosto da cadeira.
Tpico. Eu deveria saber que aquela recepcionista no seguraria a lngua.
O que est havendo, Frank? Clare engoliu em seco. A resposta estava to clara
na expresso dele quanto nos registros da contabilidade trimestral: algum queria a
empresa.
Frank abaixou os olhos e tirou os culos. Ento levantou o rosto.
Nada. No sei do que voc est falando.
No sabe? Ela se inclinou sobre a mesa, olhando-o fixamente. Ns mal o
vemos aqui ultimamente, muito menos de manh e com uma reunio misteriosa. E... ela
apontou o traje dele de terno. Ento fez uma pausa, deixando sua acusao penetrar

na mente dele. Quem so eles?


Frank tamborilou um lpis na mesa.
Clare, voc tem que entender minha posio.
E qual a sua posio?
E uma oferta que eu seria um tolo se recusasse.
Que oferta? Ela tencionou. Detestava estar certa. Voc poderia ter me
avisado.
Frank desviou o olhar.
Clare deu um passo para trs. Um tremor percorreu-lhe o corpo. Mas soubera que
aquilo viria. Soubera desde o momento que eles tinham recebido o maior contrato de
transporte, o qual determinava que a empresa deles tiraria proveito de algum predador.
No me diga que voc assinou alguma coisa.
Ela olhou para a caixinha de culos dele. Frank no poderia ter estado lendo os
pormenores em um contrato... no sem lhe contar, sem falar com ela, sem levar em
considerao o quanto fizera por ele e pela empresa.
No h meios de voc lutar contra isso, Clare. Eu ia lhe contar tudo. Mas no
queria que voc se aborrecesse. Ele suspirou. Sabendo o quanto voc ama esse
lugar, no queria que voc se estressasse...
Que absurdo, Frank! Voc sabe o que a companhia significa para mim. Ela
cerrou os punhos. A empresa era a sua vida. Era sua ncora e segurana para sua famlia.
De modo algum, iria deixar que sua irm e me convivessem com a pobreza novamente.
Uma vez j fora o suficiente, e durara tempo o bastante para machuc-las por uma vida
inteira. Voc poderia me dar uma chance. Tenho dado tudo por esta empresa, e no
justo algum chegar e tir-la de mim.
Eu lhe sou grato por tudo que voc tem feito, Clare, mas...
Sem "mas", Frank. D-me uma semana para que eu levante o capital antes que
voc venda sua parte na empresa. Iria ser uma sobrecarga emocional e de trabalho,
uma quantidade incomensurvel de reunies para negociar e levar em frente seus
projetos... a menos que ela pudesse arranjar o dinheiro primeiro.
Ela se virou para a porta, brava consigo mesma por no estar preparada para aquela
situao, brava com Frank por ter presumido que ela no estava.
Clare?
Ela virou-se devagar, suprimindo uma resposta rude. Frank a fitou, o cenho franzido,
e no disse nada.
Frank, voc me deve isso.
Ele suspirou.
Tudo bem, eu lhe darei quarenta e oito horas. No h meios de faz-los esperar
mais que isso.
Quem quer a empresa? perguntou ela. Era estranho que algum tivesse notado
a Trans-Inter e a quisesse.
A Corporao Hulex.
Ela abriu a porta e saiu, batendo-a com satisfao. O nome no lhe dizia nada.
Provavelmente uma subsidiria de uma subsidiria.
Tnia, na minha sala. Agora.
O relgio na parede do escritrio bateu meio-dia. O caf de Clare esfriara a seu lado,
esquecido, o foco de sua ateno inteiramente dedicado a convencer algum a emprestarlhe o dinheiro. Ela bateu o telefone de novo, a garganta doendo perante a ironia. Se no
tivesse levantado tanto a empresa, seria capaz de bancar a parte de Frank. Riscou outro
banco de sua lista.
E apoiou a cabea entre as mos.
Estava perdendo o controle de sua empresa.

O peito doeu. Trabalhara arduamente para comprar uma casa para a me e um


apartamento para si mesma. Lgrimas marearam seus olhos. Esforara-se pela segurana
delas e se tivesse uma chance de salvar a empresa, teria de hipotecar tudo que possua,
colocando-as em risco novamente.
O interfone soou.
Clare? Fiona na linha dois.
Obrigada. Ela respirou fundo e atendeu ao telefone. O que foi, querida?
Estou me sentindo estranha aqui, sem fazer nada.
Eu sei. Mas acho que mais um ou dois dias para se recompor... apenas o que o
mdico recomendou. Tnia est indo bem.
Liguei para saber sobre esta noite. Precisarei estar pronta. Clare olhou sem pensar
para o lpis em sua mo.
Para qu? Houve um silncio.
Se voc trouxer Mark King esta noite.
Meu Deus! Como podia ter se esquecido daquele homem?
Claro, querida. J estou a caminho do escritrio dele.
Voc a melhor irm do mundo. Ela desligou o telefone. Clare meneou a
cabea. Fiona no tinha a menor idia! Ela se levantou, ajeitou a cala, ento hesitou.
Nunca deveria ter comido todos aqueles biscoitos. Precisava atrair o sujeito! Tocou a pele
do rosto e rezou para que o destino no a tivesse presenteado com espinhas tambm.
Bebeu dois copos de gua e observou-se no espelho. Nada de espinhas... Mas
quase desejou que as espinhas estivessem l, assim poderia usar como desculpa, talvez.
No podia acreditar no que estava indo fazer naquele momento, bem no meio de uma
transferncia de poder. A ltima coisa que precisava no momento era enfrentar King outra
vez. Deveria ficar e salvar sua empresa. Mas aquilo era mais importante.
Saber da indiferena de seu pai e de seu av para com a famlia, e quanto sua me
sofrera com o resultado, era o bastante para convenc-la de que a famlia deveria sempre
ser a prioridade mxima.
Clare deu diversas instrues a Tnia quando ela entrou na sala. A garota poderia
cuidar das coisas enquanto ela estivesse fora. Afinal, o encontro com King no seria muito
demorado... Se ele concordasse em v-la.
O escritrio de King era to audacioso quanto ela esperara. O edifcio imenso com
portas automticas de vidro na entrada, refletia os prdios das redondezas. Ela adentrou o
formidvel cho de mrmore, mantendo os olhos frente, recusando-se a aceitar quo
longe daquilo estava sua empresa.
King estava certamente trabalhando em grandes propores. O saguo era grande,
decorado com esculturas de mrmore de arte abstraa. Dois seguranas uniformizados
estavam em p contra a parede, de cada lado do conjunto de elevadores.
A mulher no balco de recepo levantou os olhos do computador e lhe deu um
sorriso agradvel.
Posso ajud-la?
Sim, gostaria de falar com o sr. King, por favor.
A mulher a observou mais atentamente, olhos estreitos.
Clare endireitou os ombros, consciente de estar sendo medida. A cala cinza e blusa
branca eram sociais, embora devesse ter levado sua pasta de executiva ou pelo menos
uma pasta de couro embaixo do brao.
Voc marcou hora?
No. Clare suspirou. J esperara aquilo. Mas agora que estava ali e rodeada
por tudo aquilo, parecia-lhe ainda mais bvio que fora apressada demais em ir correndo
para l, presumindo que entraria, de um jeito ou de outro.
Ento, sinto muito mas...

Eu gostaria que voc o avisasse que estou aqui. Tenho certeza de que ele me
receber. Ela cruzou os dedos atrs das costas e olhou casualmente ao redor do
saguo.
A mulher a olhou em dvida.
Seu nome?
Clare hesitou, mas no tinha escolha.
Madame Macbeth. Os msculos contraram-se involuntariamente. Deveria ter
pensado em outra alternativa naquela noite. Algo mais normal! Mas ento, aquilo
definitivamente no estivera nos planos.
A mulher lhe deu um sorriso nervoso.
Acho melhor voc ir embora, querida.
No sou sua querida e se voc quer manter seu emprego, sugiro que ligue para
Mark. Isso no brincadeira. Ela prendeu a respirao.
Clare pde sentir os dois seguranas atrs de si, esperando um movimento errado de
sua parte, ou uma ordem da mulher atnita atrs do balco.
Qual o assunto? A mulher levantou-se. Estava obviamente tendo dificuldade
em lidar com a situao.
pessoal. Clare comeou a tamborilar as unhas no balco. No tenho
tempo para isso. Olhe, simplesmente faa a ligao. Se eu for uma louca, o mximo que
voc vai perder so alguns minutos de seu tempo. Se eu no for e voc no ligar... ento
ser o seu emprego que estar em jogo, eu lhe asseguro.
A mulher levantou o telefone de comunicao interna de forma hesitante, obviamente
desconfiada.
Clare fitou a porta de entrada, fingindo tranquilidade. Mentalmente cruzou os dedos,
pedindo por sorte. Se King se recusasse a atend-la significaria que ela falhara e que
Fiona no teria sua chance.
Voc pode subir. Dcimo quinto andar anunciou a recepcionista. Pegue o
elevador da esquerda, madame Macbeth.
Em qualquer outra circunstncia, Clare teria rido do espanto da mulher.
Obrigada.
Ser que King antecipara, naquela outra noite, que ela iria insistir? A rejeio dele ao
convite do sbado podia significar que ele no queria que o jogo terminasse to rpido. Ou
que iria jogar pelas prprias regras. Um tremor a percorreu. Onde estava se metendo?

CAPTULO VI

Clare subiu no elevador, ajeitou as roupas e os cabelos, o corao disparado de


nervoso.
Ento hesitou. Todo mundo fazia tanto pelos irmos ou ela era superprotetora? Fosse
o que fosse, sabia que no poderia deixar Fiona naquela situao de incerteza.
Desabotoando os dois primeiros botes da blusa, rezou para que King estivesse mais
flexvel naquele dia.
As portas do elevador se abriram.
As paredes de um rosa-plido da recepo eram decoradas com quadros a leo e um

carpete creme cobria o cho. Ricas samambaias pendiam lindamente de alguns cantos.
Vasos de plantas ladeavam cada uma das trs mesas de secretria, dispostas
estrategicamente para receber os visitantes, impedindo que qualquer pessoa adentrasse
sem ser notada.
Ela respirou fundo. Seu apartamento inteiro caberia naquela sala. Aquilo era um belo
exemplo de grandes negcios perdendo valor monetrio pela segurana das aparncias.
King conseguira aquilo tudo de forma desonesta, comprando empresas por um preo
baixssimo, dividindo-a em pequenas partes e vendendo-as em leiles por um custo muito
mais alto, pensou ela com desgosto. Era o trabalho perfeito para ele.
A secretria da esquerda deu-lhe um sorriso. O nome dela estava escrito numa
plaqueta de bronze sobre a mesa.
Ele a est esperando. Ela apontou uma porta atrs de si. Madame Macbeth.
Obrigada, Freda disse Clare, sentindo as faces quentes. Deveria fazer King
sofrer lentamente por faz-la passar por tudo aquilo.
Ela parou nas portas duplas que levavam ao escritrio dele, desejando que as pernas
parassem de tremer. Tinha que fazer dar certo dessa vez.
Est tudo bem. Ele no to ruim como todos pensam. Clare olhou para a
secretria. A mulher mais velha sorriu.
A quem estava enganando? Talvez as secretrias estivessem a salvo do chefe.
Podiam se esconder atrs de seus culos e computadores e fingir que ele era perfeito.
Mas ela sabia a verdade. Abrindo as portas, entrou, endireitando os ombros.
Ele estava sentado a uma grande mesa de bano, recostado na cadeira de couro,
observando-a com olhos escuros.
Estava to lindo quanto ela se lembrava.
Madame, eu sabia que a veria de novo.
E to arrogante quanto. Ela cerrou os dentes contra a resposta de seu corpo
profunda voz, forando-se a se aproximar.
Como eu poderia ficar longe?
Exatamente como pensei. Ele levantou-se e encontrou-a na metade do
caminho. Aceita um drinque?
Eu adoraria. Clare conseguiu um sorriso, disfarando o nervosismo. A cala
cinza chumbo era impecvel e se adequava com perfeio ao corpo dele. A camisa branca
moldava-lhe o peito largo, mostrando que ele era to bem-estruturado quanto ela
imaginara.
Conheo um Caf adorvel bem aqui na esquina. Ela tinha algo bem mais forte em
mente, mas assentiu.
Tudo bem.
King pegou o palet do encosto da cadeira, colocou-o sobre o ombro e reduziu a
distncia entre eles, enquanto conduzia Clare para a porta.
O calor da mo queimou-lhe a pele, o sangue e a mente. Por que ele no a levara
para casa?
Ele abriu a porta do escritrio com uma reverncia. Freda obviamente no o
esperava. Ficou tensa, lixa de unha na mo.
Sra. Thompson, estou saindo. Voltarei em uma hora anunciou ele, friamente.
A secretria abriu a boca, mas no emitiu um nico som.
O Caf tinha um piso de terracota, cheio de pequenas mesas redondas e cadeiras,
pessoas e garonetes. O aroma de caf fresco e po doce invadiu os sentidos de Clare.
King a conduziu para uma mesa no canto e ajudou-a a se sentar.
Ela o encarou.
Como voc sabia que me veria de novo?
Com todo aquele problema que voc criou no sbado, eu ficaria muito surpreso se

voc me deixasse em paz to facilmente.


O estmago dela se contraiu.
E qual seria esse problema? Imagine se ele soubesse a armadilha que estava
lhe preparando!
O vestido, os cabelos, a seduo divina que voc estava irradiando...
Ela relaxou.
E no estou agora?
No, voc est mais sria hoje. Ele observou os sapatos sociais e, a cala
cinza, a blusa branca, descansando o olhar no lacinho do suti, visvel atravs dos botes
abertos. Finalmente voltou a encontrar os olhos dela.
Verdade? Estou?
Sim. Ele se aproximou. Gosto dos seus cabelos soltos.
Clare nem pensara sobre os cabelos. Ela os tocou distrada. Provavelmente estavam
desalinhados por ter, frustrada, deslizado a mo por eles durante toda a manh.
Voc vai me contar qual o seu jogo?
No. Ela sorriu. Se estivesse com sorte, King no perceberia seu plano at que
fosse tarde demais.
Uma garonete foi at a mesa deles.
O que vocs gostariam? perguntou. Clare sabia esta.
Caf preto com pouco acar para o cavalheiro. Ch com leite e muito acar para
mim.
A moa anotou o pedido.
S isso?
E quero um po doce de framboesa.
E o senhor? Quer um po doce tambm?
Sim. King olhou para Clare cuidadosamente.
Ela assistiu a garonete voltar para a cozinha. Ento cruzou os braos sobre a mesa.
Eu o surpreendo?
Sempre.
Acho difcil acreditar. Tendo recebido o prmio do solteiro mais elegvel, deve
haver mulheres apaixonadas em seu encalo o tempo todo.
Ele levantou uma sobrancelha.
No que eu saiba. Embora eu tenha recebido muitos telefonemas desde o
anncio, King ficou srio. De todos os tipos de mulheres... Houve uma, minha
secretria me contou, que ligou dez vezes. S espero que isso no piore com as fotos que
sero publicadas na prxima semana.
O corao de Clare disparou. Com que facilidade ele dispensava a irm dela.
Voc ligou para alguma delas de volta? Ela podia imaginar aquelas mulheres
aumentando ainda mais o ego dele, pondo lenha na fogueira.
No. Gosto de escolher mulheres por mim mesmo. Clare o fitou diretamente no
rosto, recusando-se a enrubescer sob o olhar examinador dele.
E se elas escolherem voc?
necessrio dois para danar um tango.
Com licena, senhor interrompeu uma voz masculina. Clare olhou para cima. O
assistente de Mark, John, estava parado atrs deles, parecendo desconfortvel. Ele a
levara para o lugar onde costumava ir. Ela olhou para os temperos na mesa, lutando contra
a sensao desagradvel de imaginar que ele levava todas as suas mulheres l.
Seu celular est desligado.
Eu sei respondeu King. porque no quero nenhuma interrupo.
John suspirou.
Um cavalheiro ligou da Witherby. Alegou que no consegue falar no nmero que

voc deu a ele e pede que retorne a ligao. Disse que voc o instruiu que era de alta
prioridade.
Ligarei para ele quando puder. O tom de King era obviamente uma dispensa.
John virou-se vagarosamente, os olhos baixos. Clare sentiu por ele o que sentiria por
um cachorrinho levando um tapa de seu dono por lhe levar os sapatos com marcas de
dente.
Sinto muito quanto a isso disse ele. Os negcios s vezes no me deixam
em paz.
Sei o que voc quer dizer. Ela levantou-se Vou ao toalete. Ento
perguntou-se que tipo de negcios ele tinha com a Witherby. Era loucura, mas sentiu que
tinha algo a ver com ela... isso explicaria a grosseria de King para com John.
Depois de fechar a porta do banheiro atrs de si, Clare discou do celular, pediu
auxlio lista e foi conectada.
Investigaes Witherby, quem est falando?
Freda Thompson. respondeu ela. Estou ligando em nome de Mark King. Ele
me pediu para verificar se vocs j tm alguma informao.
S um momento. Vou passar a ligao para o sr. Roberts. Um homem veio na
linha.
Entendi que o sr. King queria manter isso em particular.
Sim, sou a secretria particular dele. Lido com todos os seus assuntos delicados.
Ela rezou para que ele acreditasse e no fizesse mais perguntas que no tinha
condies de responder.
Entendo replicou o homem. Esta Clare Harrison muito transparente.
O corao dela bateu na garganta.
O pai dela fugiu com outra mulher quando ela tinha dez anos, abandonando a
famlia. Clare Harrison uma mulher realmente determinada... comprou uma parte de uma
empresa de transportes com uma herana. Dizem que vendeu o corpo para conseguir um
bom preo.
Ela reprimiu uma resposta.
Dzias de namorados at dois anos atrs continuou o homem. Parece que
ela os usa e depois os joga fora.
Obrigada. Ela desligou, tentando acalmar-se. Ele sabia quem ela era. E ainda
assim continuava o jogo. E com os investigadores!
Clare cobriu a boca. Havia uma chance de ele no ter feito uma conexo entre ela e
sua irm? Ser que at mesmo nem se lembrava do nome de Fiona? Ou ela era apenas
mais uma diverso que ele dispensara seis semanas atrs?
Assumir que ela era apenas outra mulher devassa, atrs do corpo ou do dinheiro
dele, explicaria o investigador.
Clare olhou seu reflexo no espelho. O rosto estava rubro e os olhos arregalados. No
era a imagem que queria projetar para King. Respirando fundo, retocou a maquiagem para
disfarar o ar preocupado. Podia lidar com isso. Tinha que lidar.
O pedido deles tinha chegado quando ela retornou.
Problemas? Ele ps o caf na mesa.
No. Ela sorriu e se sentou. Queria torturar a mente daquele sujeito at que ele
no soubesse que caminho tomar. Levou a xcara de ch aos lbios.
Os olhos escuros de King brilharam e ele se aproximou.
Ento, fale-me de voc. Ele levantou o caf quente aos lbios, o convite no
olhar descaradamente bvio.
O corpo dela reagiu instantaneamente. O sangue percorreu partes que ela preferiu
ignorar.
Por que voc me pergunta? Tenho certeza que seu investigador far seu dinheiro

valer a pena.
Ela teve a satisfao de v-lo chocado. Caf espirrou na mesa.
O qu?
Mas no acredite em tudo que ouvir. Aqueles sujeitos tm o hbito de exagerar
para fazer com que voc sinta que seu dinheiro valeu a pena.
King limpou o caf derramado com um guardanapo.
Em que parte voc supe que eles exagerariam?
Ele se recuperou rapidamente. Largou o guardanapo molhado e tirou o celular do
cinto, discando nmeros, o cenho franzido.
Deixarei isso para que voc decida disse ela. Eu no gostaria de tirar-lhe
esse gostinho.
Ele a olhou desconfiado.
Witherby? Aqui Mark King Ele a fitou e Clare levantou as sobrancelhas
docemente. O que voc tem para mim? Houve uma pausa. Acabou de passar as
informaes? Para quem? Outra pausa. E o relatrio ...
Clare comeu o po doce to inocentemente quanto conseguiu. No havia razo em
facilitar a vida para o sujeito. Se King queria um mistrio para solucionar, fatos no iam
ajudar.
Ele ps o telefone sobre a mesa e virou a cabea.
Voc se passou por minha secretria? Ela deu de ombros.
Voc sabe meu nome.
Voc sabia o nome dela. Ela deu de ombros de novo.
Vi a plaqueta sobre a mesa dela. H quanto tempo voc sabe quem eu sou? E,
o mais importante, o que mais sabia sobre ela?
Celulares so coisas divertidas.
E foi Clare Harrison quem comeou essa pequena ligao. E o jogo dela, no o meu.
Ele coou o maxilar. E que jogo!

CAPITULO VII
Eles andaram em silncio. Mark quase podia sentir a impacincia de John pelo poder.
Muito parecido com ele naquela idade. Querendo tudo de imediato. Exatamente a mesma
ousadia com a qual o prprio Mark comeara e com a mesma confiana cega de que
alcanaria seu objetivo se tentasse duramente e por tempo bastante.
Eles entraram novamente no edifcio e dirigiram-se aos elevadores.
Mark sabia o que acontecia quando relacionamentos corriam paralelos aos negcios.
Seu pai era testemunha daquilo, caindo em bancarrota duas vezes por sustentar seus
encantos com carros carssimos e mulheres magnficas. E as funcionrias dele ento?
Mais smbolos sexuais do que secretrias!
Jamais esqueceria a primeira vez em que entrara no escritrio de seu pai quando era
ainda bem pequeno. A loira espetacular sentada no colo do pai definitivamente no era sua
me. E o batom que cobria a boca, queixo e pescoo do pai no tinha nada de profissional.
Um aperto na garganta o levou de volta realidade. O grito de seu pai sobre boas
maneiras, o empurro, o haviam colocado para fora do escritrio...
John parou no dcimo andar.
Avise-me quando os documentos para nossa negociao com Frank Bolton
estiver pronta. Quanto mais rpido comprasse a empresa, mais rpido capturaria Clare
Harrison e saberia do que estava atrs. At sabia que podia confront-la a respeito

daquilo, mas o jogo dela parecia muito mais interessante do que a Trans-Inter naquele
momento.
Sim, senhor. As portas do elevador fecharam-se novamente.
Mark ajeitou a gravata. O investigador dissera que ela vendera o corpo por um bom
negcio. Ser que usara o corpo para tomar posse da companhia?
O estmago dele revirou. Poderia Clare ter usado o prprio corpo para assegurar seu
status? Era isso que estava fazendo com ele? Assegurando a si mesma que continuaria no
controle da empresa, vendendo-lhe o delicioso corpo? Interessante. Ele estava pronto para
a oferta?
Quando ouvira que Clare estava na portaria, ainda usando o nome que ele mesmo
lhe dera, imaginou que estava no meio de uma confuso. Afinal, ela j deveria saber que
ele tivera uma reunio com Frank e que comprar a Trans-Inter.
As portas abriram e seguiu na direo de seu escritrio. Ento dirigiu-se a sua
secretria particular.
Sra. Thompson?
Ela levantou o rosto e tirou os culos.
Sim?
Preciso relembr-la de que nossa imagem sagrada? Ele fez uma pausa.
No nada delicado lixar as unhas quando tiver algum na minha sala ou nesta recepo.
Ele correu o olhar pelos assentos vazios ao redor.
Sim, senhor. Ela arrumou os papis sobre a mesa Isso no se repetir.
que eu tinha lascado minha unha no teclado e...
Fui claro? Ele no esperou pela resposta e virou-se em direo porta de sua
sala.
Sr. King? A voz da sra. Thompson estava trmula. H...
No h nada mais a dizer.
Mas...
Ele empurrou as portas de sua sala.
Sua me estava sentada frente da mesa com sua irm, Jessica. Elas se viraram em
unssono.
Se tirasse uns vinte e cinco anos de sua me, ele estaria olhando para um casal de
gmeas. Ambas muito loiras, olhos verdes e suaves.
Querido! A me se levantou.
Mark ergueu uma sobrancelha e deu a volta na mesa. Um homem nunca podia
escapar da me?
A que devo o prazer da visita? Ele olhou para Jess, mas ela no estava lhe
dando respostas.
Viemos convid-lo para jantar esta noite respondeu sua me.
Que coisa! Elas podiam ter telefonado. Ele tirou o palet. Mas ento, sabiam que ele
teria escapado do convite.
J tenho um compromisso. A mente viajou pelas curvas de Clare, os olhos
provocantes e aquela boca carnuda.
Tem certeza de que no pode mudar seus planos? Isso pela famlia arriscou a
me.
Ele olhou para o teto, para esconder a impacincia. Quantas vezes j escutara
aquela frase? Sua me frequentemente usava aquilo para convenc-lo de alguma coisa,
ciente de que ele no poderia ignorar tal apelo.
O que voc tem em mente?
Uma pequena reunio l em casa.
Por favor, v suplicou Jess com grandes olhos verdes.
Por mim.

Isso no justo, Jess. Mark no conseguia recusar nada irm e ela sabia
disso, mas no poderia perder a oportunidade com Clare novamente. Quase a capturara.
O que o est impedindo, filho?
J disse, me. Tenho outros planos.
No pode adi-los?
Era a ltima coisa que ele queria fazer. Seu corpo todo estava latejando para
descobrir quanto Clare Harrison tinha a oferecer.
No, no posso.
O problema uma mulher? perguntou Jess, calmamente.
So negcios mentiu ele.
Bem, tenho certeza que isso pode esperar, querido. Voc precisa de um pouco de
lazer tambm. Os olhos da mulher mais velha brilharam.
Clare Harrison era exatamente o lazer que ele tinha em mente. E precisaria muito
mais que a famlia dele para aterroriz-la a ponto de fugir. A idia repentina fez o sangue
pulsar forte nas veias. King sorriu. Uma festa familiar seria a ltima coisa que Clare estaria
esperando.
Quero fisg-lo desta vez Clare jogou mais um vestido sobre a cama, segurando
o telefone em uma das mos. Mas no tenho nada para vestir!
Nada provavelmente o que funcionar melhor.
Clare ouviu sua melhor amiga rindo do outro lado da linha.
Oh, obrigada. Por que no pensei nisso antes?
Vamos l, menina. Voc est levando tudo isso muito a srio. Haley riu.
De que outra forma eu poderia levar? Olhe o que ele fez a Fiona sem pensar duas
vezes.
Eu estava falando sobre o que voc vai usar. Isso no importa. Voc ficar
maravilhosa independente do que vestir. Ele ficar enlouquecido.
Clare bufou. No o queria enlouquecido. Queria que ele encarasse a
responsabilidade com sua irm para acabar de vez com tudo aquilo. Ela pegou um vestido
vermelho.
Por que voc no est aqui para me ajudar?
Porque meu vo para a Europa est marcado para daqui... ela fez uma pausa
duas horas. Diga-me porque fiz isso comigo mesma?
Porque voc no sabe dizer no, Haley. Clare teve que sorrir. Sua amiga
sempre aceitava qualquer tarefa que a empresa onde trabalhava lhe impusesse. Desde
comprar seda indiana em Calcut at escudos tribais na frica.
Ela conhecera Haley na escola noturna. Costumavam se sentar lado a lado, dando
fora uma a outra quando a infinita monotonia de leituras ameaava faz-las cochilar.
Desde ento, eram grandes amigas e se viam com a frequncia que o trabalho de ambas
permitia.
Voc tem razo murmurou Haley. Bem, vamos nos concentrar. O que voc
tem nas mos agora?
Meu vestido vermelho curtinho.
Perfeito. Use-o. Vi um par de sapatos de salto alto vermelho no fundo do seu
guarda-roupa da ltima vez que peguei um vestido seu emprestado.
Clare fitou o material em suas mos.
Mas isso me faz parecer uma prostituta.
No isso que voc quer? Que ele pense que voc est se oferecendo demais e
assim cair na sua teia?
Ela suspirou.
Sim, isso o que quero. Detestava quando outra pessoa estava certa,
principalmente quando debatia-se contra suas prprias inseguranas.

Tenho que ir. At a semana que vem.


Clare ficou com o telefone junto a orelha alguns minutos antes de desligar, contrria a
quebrar a conexo e relutante a perder a desculpa para no se aprontar. Ento ps o
vestido, fechando os olhos. No queria fazer aquilo.
S depois de colocar os sapatos, olhou-se no espelho. Os cabelos estavam soltos,
com um ar descuidado e selvagem. A maquiagem estava carregada, mas o vestido por si
s j negava qualquer decncia ali. Era bem curtinho e mostrava uma boa parte das
pernas. Abraava-lhe as formas, deixando muito pouco para a imaginao. E certamente
deixaria King sem dvida alguma sobre as intenes dela.
No podia acreditar que estava vestindo aquilo. Comprara a roupa trs anos atrs
para uma determinada festa, mas nunca tivera coragem de usar algo to audacioso... nem
mesmo por Josh.
Haley a ajudara com as consequncias do fim do relacionamento com Josh. Clare
desejava poder estar com ela agora, segurar a mo da amiga naquela situao
desagradvel. Bem, de qualquer forma, apenas estaria usando aquele vestido malintencionado na chegada. Assim que King chegasse porta, ela o arrastaria para dentro.
Ningum veria a roupa ou a julgaria por ela. Exceto Mark King, mas ele no contava.
Clare pegou seu copo e tomou o ltimo gole de conhaque. Olhou suspeitosamente
para o copo vazio. Confiana deveria ter se infiltrado atravs de seus poros agora.
Levando o copo para a cozinha, sentiu uma sensao quente no estmago. Ento
pegou outro biscoito da lata e provou-o. Alguma coisa tinha que amenizar seus nervos.
King no escaparia aquela noite. A campainha tocou.
Clare estremeceu. Era ele. Enquanto ia em direo porta, respirou profundamente e
ps um sorriso de boas-vindas nos lbios. Queria acabar com aquilo e sair daquele vestido
o mais rpido possvel. Abriu a porta. A mscara caiu. Um estranho estava parado porta.
Vestido de terno preto, olhou-a dos ps cabea.
Srta. Harrison? Ele pigarreou. O sr. King pede desculpas. Ficou preso numa
reunio e pediu-me para apanh-la.
Clare abriu a boca, mas nenhuma palavra saiu. Aquele no era o plano!
Os homens em volta da mesa discutiam fervorosamente.
King consultou o relgio novamente. No podia acreditar que estava preso ali,
enquanto a mulher mais fascinante que j conhecera o esperava. Olhou pelas enormes
janelas de vidro, a mente vagando sobre o corpo sexy de Clare Harrison.
Mal podia esperar para descobrir mais a respeito daquela mulher... testar suas teorias
e beijar aquela boca suculenta de novo.
O interfone tocou.
Sr. King, aquele pacote que voc queria chegou.
Obrigado, sra. Thompson. Desculpem-se, cavalheiros. Mark levantou-se.
Sinto muito, mas tenho um problema importante para resolver.
Voc no pode sair, King, no at que tenhamos decidido sobre isso.
Mark franziu o cenho.
Nossa ltima oferta fica valendo. Aceite-a ou assuma as consequncias. Ele
saiu da sala. No podia mais esperar pelo prximo encontro com Clare.
Olhou novamente para o relgio, ento pegou sua maleta de executivo sobre a mesa
da sra. Thompson e caminhou para o elevador. No poderia fazer Clare esperar um minuto
alm do necessrio. O subsolo estava quase deserto, o ar pesado. O chofer abriu-lhe a
porta.
Boa noite, senhor.
Mark cumprimentou-o com um gesto de cabea e entrou no assento traseiro. O
aroma de rosas o golpeou de imediato. E ento o traje dela.
O sangue ferveu com a viso.

Ela era a Scarlet O'Hara aquela noite. Os saltos eram vermelhos, as longas pernas
nuas, as mos sobre a bainha do vestido vermelho, tentando pux-lo para os joelhos. Ele
sorriu perante a tentativa de pudor... Aquilo fazia o efeito todo mais estimulante ainda.
Ele subiu o olhar, notando o formato dos quadris femininos, a cintura fina e os seios
volumosos. O tecido mal os seguravam e o balano deles o hipnotizava.
Sr. King.
Mark levantou o olhar para os vvidos olhos azuis.
Srta. Harrison. Ele se ajeitou no assento e ps a pasta no banco oposto.
Clare pousou as mos no colo.
A limusine partiu e Mark fechou o vidro escuro que os separava do motorista.
Desculpe-me por no ter ido busc-la. Eu no esperava ficar preso at to tarde.
Sim. Eu tambm no esperava por isso.
Ele a encarou. Havia alguma coisa diferente nela aquela noite, algo que no podia
identificar. Ele afrouxou a gravata.
Clare no pde evitar olhar para ele. Os dedos fortes estavam trabalhando no n da
gravata, desatando-o.
Ela prendeu a respirao.
Os dedos msculos comearam nos botes. A camisa se abriu, revelando um trax
bem-estruturado, delicadamente coberto com plos.
Ela abriu a boca. Vises de suas prprias mos deslizando por aquele peito largo, de
quo rgido e quente aquele corpo era, surgiram em sua mente.
O que voc est fazendo? Ela tentou soar normal.
Despindo-me.
Posso ver isso. Por qu? Ela massageou as palmas. Ele no podia estar
querendo dizer que iria possu-la naquele momento... Os corpos enlaados, as mos
devassas, os lbios vorazes.
Ele sorriu.
Estamos atrasados. Acho que vou trocar de roupa durante o trajeto. Tudo bem
para voc? Os olhos dele brilharam com o desafio.
Tudo bem, nenhum problema. Enquanto ele mantivesse as mos em si mesmo.
O fato de sua irm ter sucumbido quele homem charmoso e atrevido estava se tornando
cada vez menos misterioso.
Ele puxou a camisa de dentro da cala e escorregou-a pelos ombros bronzeados.
Clare umedeceu os lbios. Sim, os bceps eram to perfeitos quanto o resto dele.
Voc faz ginstica? perguntou sem pensar.
Sim. Que bom que voc notou. Ele a mediu dos ps a cabea. Voc tambm
me parece em forma.
Ela fechou a boca. Palavras pipocavam em sua mente... criticando-a, dizendo-lhe
para contar a verdade. Que, apesar do escandaloso vestido vermelho, no queria ter nada
a ver com ele.
King abriu a pasta e retirou uma camisa branca limpinha. Vestiu-a com uma lentido
to deliberada que aquilo foi uma tortura.
Clare no conseguia desviar os olhos.
Ele alcanou a cala. Sem conseguir desviar os olhos, ela contemplou a encantadora
dana dos dedos msculos no boto e zper.
Olhos escuros encontraram os dela, e o sangue subiu-lhe s faces perante o
significado... Ele havia percebido que ela o observava. Clare olhou pela janela, onde as
ruas da cidade passavam num borro.
Ouviu o rudo do zper.
Eles estavam numa avenida principal e pelo cenrio, ela podia dizer que a limusine
estava trafegando para o subrbio leste de Melbourne.

Clare conhecia bem a avenida principal leste. Visitava sua me em Dandenongs a


cada quinze dias, principalmente agora que ela estava adoentada. Sua me no estava
vencendo a batalha com a sade.
Quando ouviu o rudo do zper novamente, ousou um olhar. Ele estava vestido,
embora a camisa ainda estivesse aberta.
Voc est com medo?
Como?
Eu no esperava pudor, Clare.
O nome nos lbios de King vibraram atravs do corpo dela.
Pudor? Pensei que estava sendo educada. Ela se permitiu respirar, esperando
que as faces quentes no a entregassem.
Verdade?
Voc falou que estvamos atrasados disse ela, calmamente. No pensei que
quisesse se atrasar mais ainda.
Os brilhantes olhos dele sugeriam que estava pensando sobre como eles seriam
juntos... um ato de amor selvagem, apaixonado, sedento.
Eu no teria me importado veio a voz profunda.
O seu chofer poderia ter se importado.
Voc no tem que se preocupar com isso. Ele est acostumado a presenciar todo
tipo de coisas.
No duvido. Clare fitou atravs da janela e a limusine deixou a avenida
principal. Onde estamos?
King aproximou-se, levantando uma mo at o rosto dela. Clare acovardou-se.
Ele hesitou. Ento a encarou, deslizou vagarosamente a mo pela face delicada,
retirando-lhe os cabelos do rosto.
Sozinhos. Estamos sozinhos.
O corao de Clare bateu descompassado. Ele a estava testando, aquilo era tudo.
Ela sorriu, mas evitou olhar o magnfico trax msculo ainda mostra. Ele poderia pelo
menos ter a decncia de fechar os botes da camisa.
Ele tocou-lhe a boca com as costas da mo. Ela fechou os olhos, entregue
sensao, bloqueando o homem em si, sabendo que o jogo comeara ardentemente.
Ento beijou a mo forte com toda gentileza que pde reunir, inclinando a cabea e
sensualmente passando a boca nos dedos dele.
O motorista bateu no vidro.
Chegamos, senhor.
Ela arregalou os olhos rapidamente.
Onde? E rezou para que ele no a tivesse levado para algum "ninho de amor".
A mente comeou a procurar desculpas.
Na casa da minha me.
Casa da sua me? Clare engoliu em seco. Mas por que razo ele a estava
levando ali? Ela deveria ser apenas mais um caso de uma noite, e no ser levada para a
casa da me! Abaixando os olhos para os seios que ameaavam escapar do ousado
vestido vermelho, para a quantidade de pernas que estava mostrando e os saltos
exageradamente altos, sentiu o tipo de desconforto que apostava que uma danarina de
cabar sentiria numa pera. Onde havia se metido?

CAPTULO VIII

Mark pegou a mo de Clare e a ajudou a descer da limusine. Tentou no sorrir.


Certamente a surpreendera... ela parecia atnita.
Algum problema? Ela sorriu.
No, claro que no respondeu, olhando ao redor como se estivesse buscando
fora extra. Ento se virou na direo da casa e enrijeceu o corpo.
A manso branca estendia-se em ambas direes, com uma garagem para quatro
carros de cada lado. O centro era de dois andares com unia entrada enorme. Duas portas
de vidro com painel superior e lateral de madeira, todo arrojo de um design. Os anexos
laterais eram adornados com janelas de vidro, assim como a entrada.
Mark prendeu as abotoaduras com uma mo, o palet do terno sobre o brao.
Gosta?
Clare virou-se para ele, surpreendentemente calma.
boa.
Ele franziu o cenho. Aquela no era a casa que ele crescera com a famlia, ento
significava pouco para Mark, mas sua me sara do prprio caminho para certificar-se de
que a casa era um grande status para seu estilo de vida. Ficaria lvida ao ouvir que era
apenas boa.
No fique to desapontado. Uma casa uma casa. Ela se aproximou e pegou o
palet do brao dele. Permita-me. Ento o segurou para que ele o vestisse.
Ele se virou e escorregou os braos dentro do palet, ajeitando-o nos ombros.
Obrigado.
Sem problemas. Clare ps as mos nos ombros dele e o virou para si.
Deus, ela tinha olhos adorveis! Era possvel v-los brilhando at mesmo na parca
iluminao de fora. Mark deu uma olhada para os dedos femininos trabalhando nos botes
de sua camisa.
O que voc est fazendo?
O que acha que estou fazendo? Vestindo voc. Ela olhou para a casa. No
vou entrar por aquela porta vestida desse jeito. Ento apontou para o prprio traje. E
com voc vestido s pela metade.
Com medo que eu possa arruinar sua reputao? Ela hesitou.
No, eu estava pensando na sua me.
Mark suspirou. Nem queria pensar na me. Pegou as mos de Clare nas suas,
colocando-as sobre o prprio corao.
Ela o fitou diretamente nos olhos.
Havia algo nos vvidos olhos azuis dela, uma fora, uma nsia, que falava
diretamente a alguma parte profunda dentro dele. Era diferente de todas as mulheres que
j conhecera! Perigosamente diferente.
Ele abaixou as mos. Negcios eram negcios.
Pronta?
Como sempre estarei. Clare estava determinada a no ser um cordeirinho. Se
King fosse alguma indicao do que ela iria enfrentar com a famlia dele, teria uma noite
terrvel. Ela puxou um pouco o vestido sobre os seios e a bainha subiu. No podia vencer.
Teria que fazer o melhor possvel numa m situao. E no havia como negar. Era uma m
situao.
Aguentar King enquanto ele se despia no carro j teria sido o bastante por uma noite,
porm, aps enfrentar a famlia dele, estaria mais do que pronta para lev-lo para dentro
de sua casa aquela noite.

Novamente olhou para a manso. Era fantstica. Enorme, em um excelente bairro, e


ela gostava do modo como estava aninhada entre jardins sob o cu aberto. Seria um lugar
adorvel para criar filhos.
A campainha soou majestosa como a badalada do Big Ben.
King entrelaou os dedos nos dela, enviando-lhe um calor que se irradiou pelo corpo
inteiro.
A porta se abriu. Uma mulher gordinha de preto com um avental branco sorriu para
King.
Sr. King. Voc est aqui! Sua me ficar contente. Ela olhou para Clare de
maneira duvidosa. Entre.
Clare seguiu King, controlando-se para no pegar na mo dele... detestaria que ele
pensasse que estava com medo. Ela no estava, mas encontrava-se totalmente
despreparada para uma reunio de famlia com um homem que abominava.
A casa era to extravagante por dentro quanto por fora. Paredes cor de pssego
ladeavam a grande entrada, um candelabro gigante pendia do teto alto, quadros a leo
adornavam as paredes. Os sapatos de salto alto vermelhos de Clare faziam rudo contra o
assoalho de mrmore.
Querido! Estou to feliz que tenha vindo!
Ol, me. A voz de King era carinhosa. Gostaria de lhe apresentar Clare
Harrison. Ele deu um passo para o lado e deixou que a me e a sala inteira a vissem
em toda sua glria escarlate.
Clare olhou para a pequena mulher que usava um vestido creme, com colar, brincos
e pulseira de prolas. Os cabelos loiros estavam penteados num coque formal e o queixo
alto e os olhos estreitos no deixaram dvidas sobre os sentimentos dela. Clare no
poderia ter criado um contraste maior nem se tivesse tentado.
King deveria ter ido busc-la em casa, conforme o planejado. Aquilo estaria acabado
agora e ela no estaria em p ali como uma tola, numa sala cheia de estranhos, com uma
roupa inadequada. Que coisa, King! Ele soubera que aquilo aconteceria.
Era tudo culpa dele e ela se certificaria que ele soubesse disso e se arrependesse.
Clare conseguiu um sorriso e aproximou-se de King. Se ele quisesse jogar...
Pondo a mo no brao forte de maneira possessiva, fitou os olhos verdes da me
dele.
E um grande prazer conhec-la, sra. King. A mulher comprimiu a boca.
No sou mais uma King. No tenho sido h dcadas. Graas a Deus. Ela olhou
para o teto. Chame-me de Sylvia disse, olhando Clare com desprezo.
Clare no estava acostumada com aquele tipo de preconceito e sentiu-se totalmente
injustiada.
Apertou o brao de King, os msculos rgidos sob sua palma.
Voc tem uma casa linda, Sylvia comentou ela, olhando ao redor da sala. Havia
pessoas bem vestidas, mveis antigos e garons uniformizados de preto, carregando
bebidas em bandejas douradas. E um filho e tanto. Ela sorriu para King.
Ele levantou uma sobrancelha, mas a expresso era ilegvel.
Sim, bem... Sylvia agitou-se, apontando um garom com uma bandeja de taas
de champanhe. Tomem um drinque e fiquem vontade. Ela conseguiu um pequeno
sorriso e voltou-se para os convidados.
Como a mulher podia aborrec-la tanto? No que quisesse que a me de King
gostasse dela. A mulher no significava nada, assim como King tambm no significava
absolutamente nada para ela.
Satisfeito agora? perguntou, fitando King. Ele olhou para a mo dela em seu
brao.
necessrio um pouco mais para me satisfazer. Clare retirou a mo.

Quero dizer, est satisfeito de ter aborrecido sua me?


Eu? Ele arregalou os olhos. Estou agindo como o perfeito cavalheiro que ela
acha que sou. Ele enviou-lhe um sorriso cheio de charme. No se preocupe. Dona
Sylvia no se aborrece com facilidade. Acho que sobreviver.
Clare mordiscou o lbio. Sabia o quanto sua me lhe era preciosa. E como ficaria
desapontada se soubesse o que ela estava fazendo no momento.
Entrou na sala. No teria brincado com King na frente da me dele, mas no fora
capaz de evitar... ser tratada com desprezo lhe despertara memrias dolorosas.
Um garom que estava passando parou e os serviu de uma taa de champanhe rose.
King levantou a taa.
A que devemos brindar?
Que tal ao sucesso? Ela no via a hora de ver a expresso dele depois que lhe
apresentasse sua irm.
Que tipo de sucesso exatamente? A voz dele estava provocativa e os olhos
viajavam pelos seus seios.
Clare desviou o olhar. King era to transparente, mas ento sua atrao por ela era a
questo ali.
Negcios, claro replicou ela.
Voc sempre mistura negcios com prazer?
No, e voc? Ela j sabia a resposta. Lera bastante sobre ele para saber que o
homem mantinha as diretrizes estritas para si mesmo. O boato era que ele insistia no
mesmo para seus empregados, com cada um em seu cargo, mantendo a mente firme no
trabalho.
Geralmente no. Mas estou disposto a fazer excees. Ela o olhou desconfiada.
Ao sucesso ento, em todas as nossas pequenas aventuras. Ela sorriu e bateu a
taa na dele. Sim, obter o sucesso seria fcil aquela noite.
King deslizou uma mo pela sua cintura e a conduziu para o fim da sala.
Eu queria perguntar a voc sobre sua empresa.
Bem, no minha. No toda minha. Ela olhou ao redor, procurando por uma
distrao, detestando conversar sobre sua empresa com ele. A ltima coisa que precisava
era King se metendo em sua vida pessoal. Ou pior, em sua vida profissional.
Porm, voc a dirige, no?
Sim. Ela sorriu. Tinha orgulho do que fizera com a empresa desde que Frank
entregara-lhe as rdeas. Mas no teria se sado to bem se Frank no tivesse confiado
plenamente nela.
Como voc conseguiu essa posio?
Tirei vantagem da situao no momento certo. Se Frank tivesse mantido a vida
pessoal equilibrada depois que sua esposa o abandonara, Clare no teria subido tanto e
to rpido. Mas, se tivesse tido a chance de fazer a esposa de Frank mudar de idia sobre
o divrcio, o teria feito.
Voc foi oportunista.
Sim, mas sagaz. Clare bebeu o lquido espumante. Frank nunca reclamara
sobre o acordo. Quem reclamaria? Qualquer um ficaria radiante de receber os lucros
enquanto uma outra pessoa fazia o trabalho.
Muito. A voz dele foi sugestiva.
Clare o encarou. Se apenas pudesse ler-lhe a mente... Ele bebericou o champanhe.
Voc sempre tem problemas com sua prpria tica em relao da empresa?
Isso profundo. Clare pegou um canap de queijo de uma bandeja que passou.
Me faa rir disse Mark calmamente. Estou interessado.
Ela deu de ombros.
A empresa vem em primeiro lugar. Ele estaria testando seu nvel de

comprometimento com o trabalho antes de se envolver com ela? Seria o primeiro a ser to
cuidadoso. Sempre veio. E sempre vir.
Os olhos de King se estreitaram.
Clare provou o canap e lambeu os dedos, procurando na sala por um garom com
guardanapos. No serviu muito como distrao. Sabia que estava perdendo King. Estava
sendo muito honesta e era bvio que ele estava atrs de um caso passageiro com uma
mulher devassa. No uma mulher de carreira com responsabilidades.
Ela se concentrou em tirar o queijo derretido dos dedos, to sugestiva e
vagarosamente quanto possvel. Correu a lngua devagar pelos dedos, encontrando os
olhos tempestuosos de King, desafiando-o a manter controle.
Ento umedeceu os lbios antes de ir para o prximo dedo.
Ela o hipnotizara.
Os olhos do homem estavam fixos em sua boca.
Filho, quero falar com voc. A me de King pegou no brao dele.
Clare se recomps e desviou o olhar. No sabia se ria ou chorava por ser flagrada
sendo to vulgar daquele jeito, pela mulher mais velha. Bebeu um pouco do champanhe.
Chatear a me dele era a ltima coisa que pretendia fazer. A pobre mulher j parecia
estressada o bastante sem que Clare a perturbasse ainda mais.
Certo. King pigarreou e um rubor subiu-lhe as faces.
Sim, claro.
Clare os observou partir, cuidando para no perder a formidvel figura de King
seguindo a pequena me atravs de uma porta branca de vaivm.
No pde evitar um sorriso. Adoraria ser uma mosca para ouvir de perto a me dele
criticando-o por estar em atitudes to ntimas na frente dos convidados. Clare quase podia
ouvir as palavras: No vai dar certo.
Ol soou uma jovem voz calorosa.
Clare virou-se. A loira era jovem e sorridente, o rosto estranhamente familiar.
Sou Jess, a irm de Mark, No ligue para minha me.
Ela apenas uma perfeccionista fantica. E uma controladora.
A garota deu de ombros. Voc se acostumar a ela. Clare lhe deu um sorriso
amistoso.
Obrigada.
Voc veio com Mark, no foi? Jess olhou para as mos dela.
Sim, vim respondeu Clare, cuidadosamente. No tinha certeza do que dizer.
Nunca se sentira mais desconcertada sobre o que fazer a seguir.
E voc gosta dele? Faz tempo que o conhece? Ela suspirou. Estou
perguntando porque minha amiga gosta realmente dele. Voc deve t-la conhecido. O
nome dela Sasha.
Clare assentiu. Agora comeava a entender o fundamento daquela conversa.
E voc gostaria que eu me afastasse de seu irmo?
Apenas se voc no estiver levando isso a srio. Ela fitou Clare nos olhos.
Eu no me oporia a um amor verdadeiro. Ento...
Clare engoliu em seco.
No irei a lugar nenhum. Jess caiu na gargalhada.
Voc o ama, no ? Ela olhou para a porta pela qual o irmo e me haviam
sado. Eu sabia! Posso ser jovem, mas no sou cega. E est tudo bem por mim... de
verdade.
Clare abriu a boca. E fechou-a. O que poderia dizer garota?
Minha me quer algum com um pouco mais de classe...
Jess deu um passo atrs e correu os olhos pelo vestido ousado de Clare. Mas
acho que voc tem um estilo prprio. E coragem. Mark precisa disso. Tem convivido com

muitas "dondocas". Ele precisa de uma mulher de verdade. Ela sorriu, os olhos verdes
iluminados. voc.
Obrigada. Eu acho. Clare estava nervosa. Aquela era a situao mais estranha
que j vivera!
Jess partiu de repente.
Tenho que ir. Algum acaba de derramar vinho no tapete novo da minha me!
Ela viu Jess desaparecer na multido, agradecida por no ter tido tempo para
responder irm de Mark. Respirou fundo, desejando que pudesse ficar quietinha em um
dos cantos. Mas o traje no lhe concedia discrio.
"Quero que ele me leve para casa logo para que tudo acabe de uma vez", pensou,
olhando para a porta por onde King sara.
De repente, os ps moveram-se por vontade prpria, seguindo o caminho que King
fizera. No se importava em como era o relacionamento dele com a me, ou que tipo de
problema ela causaria aparecendo l.
A cozinha estava em total desordem. Trs chefs e diversos assistentes estavam
trabalhando no enorme ambiente. Parecia que a festa de Sylvia envolvia um grande jantar.
Havia comida para um batalho.
O qu? perguntou o cozinheiro ao ouvir a voz de Clare.
Sylvia? Clare repetiu sob o murmurinho. O homem apontou para outras portas
vaivm esquerda e ela se dirigiu para l.
A sala de jantar era imensa. Uma mesa de mogno grande para acomodar mais de
quarenta pessoas estava perfeitamente arrumada com talheres de ouro, fina porcelana
chinesa e cristais que qualquer restaurante cinco estrelas desejaria. Mas King no estava
l.
Havia vrias outras portas. Ela ouviu atrs de cada uma at que escutou a voz de
Sylvia.
Como pde trazer com voc algum com aquela aparncia, pelo amor de Deus?
Voc sabia quem estaria aqui esta noite. Ela parece algum que voc pegou numa
esquina.
Aparncia no tudo. A voz de King era surpreendentemente calma.
Como pode dizer isso? Ela deu um suspiro exagerado.
Ela no est grvida, est? Clare enrijeceu. Mark tossiu como se o champanhe
tivesse descido pelo canal errado.
O qu?
Bem, por que mais voc traria uma mulher desse tipo?
Ela me interessa.
E quanto a Sasha?
O que tem Sasha? A voz dele era tensa.
Voc no cego. A garota est completamente apaixonada por voc. E seria muito
melhor para no s para voc, como para nossa famlia, do que essa... essa...
Clare prendeu a respirao. No queria ouvir. Aquela mulher no sabia nada sobre
ela. Absolutamente nada. Estava se baseando apenas nas aparncias. E Clare sabia
exatamente onde aquilo a levaria.
No fale, me. Nem pense nisso. Ela uma mulher muito interessante, e quero
conhec-la melhor.
Tome cuidado. Voc sabe do que esse tipo de mulher est atrs.
O rosto de Clare queimou. Ela abriu a porta, os ps movendo-se involuntariamente, a
mente em turbilho.
Do que elas esto atrs, Sylvia? perguntou ela, e pde sentir a indignao
crescendo como uma tempestade em seu interior. Sylvia no tinha idia pelo que ela
estava passando. O que sacrificara por sua famlia. E no tinha direito de fazer tais

suposies.
Ouvindo atrs das portas? Que modos so esses? Clare abriu a boca e fechou. O
que poderia dizer? A situao estava indo de mal a pior e a nica coisa que podia pensar
era que em boca fechada no entra mosquito. King colocou-se entre as duas.
Pode nos dar licena um momento, me?
Com prazer. Sylvia levantou o nariz no ar e virou-se. Mark encarou Clare,
pegando-lhe as mos e segurando-as contra o trax.
Sinto muito, Clare. Voc no merecia isso. O estmago dela se contraiu.
Ela no tinha o direito de dizer que sou uma prostituta.
Eu sei. Mas importa para voc o que ela pensa? Ele olhou para a boca de
Clare.
Ela umedeceu os lbios instintivamente.
Os olhos dele estreitaram-se.
O corao dela disparou.
Mark a pegou pelos ombros, a expresso sria, como se estivesse disputando uma
guerra interna e perdendo. Ento a empurrou contra a parede, envolvendo-a nos braos,
roando a boca na dela.
Clare correspondeu ao beijo, as mos deslizando nas costas msculas por dentro do
palet.
Por que ele estava usando tanta roupa? Ela desceu as mos um pouco mais, tirando
a camisa dele de dentro do cs da cala. A pele estava quente e o corpo dela arrepiou-se.
O poder do homem a dominou. Era como respirar o mesmo ar. E ela queria mais. Muito
mais.
Mark passou as mos embaixo dos braos dela, tocando-lhe de leve as laterais dos
seios e deslizou mais abaixo para cintura, quadris e pernas. Ento puxou-a pelos quadris.
Beijou-lhe o queixo, o rosto, o pescoo, enquanto ondas de puro encanto a percorriam.
Ela deslizou uma mo atravs dos cabelos escuros, acariciando-lhe a nuca. Queria
expressar verbalmente seu desejo por ele, mas o som ficou preso na garganta com o rudo
da porta. Clare abriu os olhos. O que estava fazendo ali com ele, entregue ao prazer
daquele jeito?
King a puxou para si com desejo evidente. Os lbios trilharam-lhe o pescoo.
Olhos magoados encontraram os de Clare.
Sasha! King enrijeceu.
Clare tirou a mo de dentro da camisa dele e se recomps.
O que voc est fazendo com ela? A voz de Sasha estava trmula. Eu
achei... Ns...
King afastou as mos do corpo de Clare e virou-se.
Sasha... voc entendeu mal A voz dele era gentil.
Sasha virou-se e saiu correndo da pequena sala.
Clare prendeu a respirao. O corpo tremia inteiro, as mos desejando rasgar a
roupa de King e beijar os lbios sexy. O que o homem fizera com ela?
Tenho que ir atrs de Sasha.
Uma estranha onda de raiva e desgosto invadiu Clare.
Qual exatamente seu relacionamento com ela? Precisava ouvir para que seu
corpo se lembrasse de que homem horrvel ele era.
No h relacionamento. Caso comprovado.
Ento por que...
Ela jovem e entendeu as coisas de forma errada. Ele tocou-lhe o ombro e
depois a abraou, roando os lbios nos dela.
Mais tarde?
Clare assentiu. No devia t-lo encorajado. Era como brincar com fogo.

Especialmente quando estava to entusiasmada para ser elegvel.


Observando-o partir, cerrou os punhos. Se fosse homem, ela o agrediria e acabaria
de uma vez com aquela histria, em vez de ficar tentando seduzi-lo. Era hora para
negcios.
Precisava sobreviver viagem de volta para sua casa sem perder o controle, as
roupas e o auto-respeito. E por que, perguntou-se, os bons amantes eram todos
bastardos?
Mark encontrou Sasha do lado de fora da casa. A fonte estava borbulhando e as
luzes do jardim criavam uma atmosfera leve. Sua me sempre insistia no melhor e o bonito
jardim no era exceo. Nem o gosto dela em mulheres adequadas para ele namorar.
Ele desceu a escada da varanda, passou atravs de um arco de flores de jasmim e
caminhou pelo caminho de lajotas atravs do jardim. Sentiu o cheiro de lavanda. Mesmo
na luz parca, podia ver a combinao de cores das flores das jardineiras. A lavanda e a
alfazema plantadas enchiam o ar com seu aroma.
Sasha estava em p de costas para ele. O vestido longo preto a deixava com uma
aparncia mais madura, assim como os cabelos presos no alto da cabea. Mas aquilo no
o enganava.
O que est acontecendo, Sasha? Vim at aqui para esclarecer que no tenho
inteno...
Eu no esperava que voc a trouxesse aqui. Ela virou-se para ele. Os olhos
estavam mareados e o rosto rubro.
Foi uma deciso de ltimo minuto disse ele. No lhe devia explicaes. Mas,
Sasha, voc e eu samos apenas uma vez e...
Voc viu o que ela est usando?
Sim, vi. Ele no pde evitar um sorriso. No se importava em chocar sua me e
os convidados. Clare tinha razo. A vida dele tornara-se organizada demais, controlada
demais.
Eu nunca sonharia em comprometer-me ou comprometer sua famlia usando uma
roupa como aquela.
Mark suspirou. No queria mais laos em sua vida. Tudo que queria era uma mulher
bonita para acompanh-lo a eventos sociais sem decidir que era dona dele.
Sasha, quero deixar uma coisa bem clara. No h nada entre voc e eu.
E claro que no. Ela riu. Embora eu apreciasse a chance disse mais
seriamente.
Como eu j disse antes, voc boa demais para mim.
A ltima coisa que Mark queria era ferir os sentimentos dela. Jess nunca o perdoaria
se o fizesse. Eles tinham que ser amigos. Sasha olhou as prprias mos. Estava girando
um anel no dedo, os movimentos instveis.
E ela no boa demais?
No, no . Ele pensou na deleitosa tangente, imaginando quo perversa Clare
poderia ser. O sangue ferveu com o pensamento e ele no via a hora de descobrir se
estava certo sobre aquilo.
Sasha o fitou.
Bem, no mnimo voc tem que me retornar um favor. Ela arrancou uma flor
selvagem do jardim.
Que favor?
Acompanhei voc naquele jantar beneficente. Voc tem que me acompanhar na
festa de um amigo. Na verdade, amigo de um amigo, mas todo mundo estar l.
Mark esfregou o queixo. No queria alimentar as esperanas de Sasha, porm lhe
devia aquela.
Claro. Mas com a condio de que sejamos apenas amigos. Nenhum lao, certo?

As palavras eram inteis. Sasha devia ter a aprovao de Jess e o conselho dela de
como conquist-lo. Aquela noite provavelmente fora toda armada. Porm, elas no tinham
contado com a presena de Clare.
Sasha sorriu.
Eu no sonharia com isso.
Mark a olhou com cuidado. Teria que ficar atento. Talvez pudesse descobrir uma
forma de lhe mostrar que no era o homem certo para ela.
Olhando em direo casa, viu a silhueta de Clare contra a janela. Reconheceria o
formato daquele corpo em qualquer lugar.
Uma onda de desejo o invadiu. Nossa, como a queria perto de si! Como queria beijla, abra-la, toc-la. E queria que ela o desejasse at que gemesse suplicando por mais
beijos e mais toques.
Telefone para mim ofereceu Sasha.
Ele voltou para dentro da casa, o corao descompassado, o sangue vibrando pela
mulher que esperava por ele. Bastava daquela festa de sua me. Era hora de descobrir
exatamente o quanto Clare Harrison dedicava-se a sua empresa.

CAPTULO IX
Clare tentou disfarar o tremor das mos quando enfiou a chave na fechadura. O
tempo que durara o percurso para sua casa na limusine de King fora preenchido de beijos
e carcias, e no tivera como evitar. No deveria t-lo provocado na festa. Deveria ter
previsto o que seria o trajeto de volta depois de seduzi-lo. O que o chofer dele pensara, s
Deus sabia...
Girando a chave, abriu a porta e rezou para que Fiona estivesse pronta. Sua irm
sabia o que fazer, contanto que no deixasse o nervosismo domin-la... King ia receber
exatamente o que estava destinado a ele.
E Clare nunca mais teria que se render queles beijos maravilhosos, queles toques.
Seus lbios formigaram. Talvez pudesse beij-lo s mais uma vez para encaminh-lo ao
gran finale.
Voc mora sozinha? A voz dele era quase um sussurro no seu ouvido enquanto
o corpo msculo pressionava-se contra suas costas, os braos deslizavam a sua volta,
fazendo o tecido do vestido escorregar sobre a barriga. Ele beijou-lhe a nuca, deslizando
os lbios quentes sobre de seu pescoo.
O corpo de Clare ardeu ao toque.
Voc mora? retrucou ela delicadamente, desejando que o corpo se
comportasse.
Sim. De vez em quando.
Ela adentrou o hall com King atrs de si. Mal tinham fechado a porta e ele a beijou
outra vez.
Clare no pde evitar corresponder... tinha que certificar-se de que ele no escaparia,
disse a si mesma. Alm disso, o beijo era quente, macio... perfeito demais. Ela correu os
dedos pelo trax msculo e ento pelos ombros, tirando-lhe o palet e jogando-o no cho
da sala.
Enquanto os lbios de King danavam magicamente sobre os dela, Clare comeou a
conduzi-lo a seu quarto.
Mos determinadas e vorazes deslizaram pelas costas de seu vestido e subiram
novamente para abrir o zper. Ela afastou a boca da dele, gentilmente. Ainda no
disse ento, tocando-lhe os braos e guiando as mos vidas e msculas de volta a sua

cintura.
Ento abriu a camisa dele, boto por boto, fitando profundamente os faiscantes
olhos acinzentados. Ele deslizou uma das mos at os volumosos seios e ela gemeu
quando tremores de excitao a percorreram.
Clare se afastou e respirou fundo, lutando contra o desejo ardente que ameaava sua
racionalidade. No podia hesitar. Fitar aqueles olhos tempestuosos novamente, seria um
grande perigo. Ele era um conquistador, um verdadeiro caador de mulheres e ela podia
ver porqu, sentir porqu, com cada clula de seu corpo. Ele conhecia o caminho mgico
para o corao de uma mulher.
Ela saboreou-lhe a boca, entregando-se aquele ltimo beijo. Queria que o momento
durasse para sempre, viver a iluso que ele era uma outra pessoa, algum que ela
pudesse se permitir sentir algo, algum que sentisse alguma coisa por ela. Mas no era. E
ento, ela tinha que fazer justia com Fiona.
King levantou as mos e tirou-lhe os cabelos do rosto, os olhos brilhando com uma
promessa que ela nunca vira antes.
Clare se afastou.
Aonde voc vai?
Volto em um minuto. Ela lhe lanou o que esperava que fosse um sorriso
provocante e saiu do quarto.
Fiona estava esperando na cozinha.
Ele est... A voz de Clare falhou. Pigarreando, tentou afastar o desejo sexual
que lhe consumia as entranhas. Ele est no meu quarto. Voc pode ir l dizer-lhe o que
quer.
Voc acha que h alguma chance de um relacionamento? Clare fitou a irm, olhos
arregalados.
No. Mark King no assumiria um relacionamento duradouro com sua doce e
despretensiosa irm. Pelo que o conhecia, Clare no podia imagin-lo numa relao total
de entrega e amor... provavelmente ainda estaria andando atrs de saias aos oitenta anos.
Fiona saiu pela porta.
Clare prendeu a respirao e mordeu o lbio. Era isso. Tudo estaria acabado em
alguns minutos e no mais precisaria participar do jogo de King.
No pde ouvir nada, exceto o silncio. Uma dor profunda apertou seu corao.
Alguns segundos depois, ela ouviu a porta de seu quarto abrir-se novamente e Fiona
reapareceu na cozinha completamente plida.
O que aconteceu? perguntou Clare atnita. Ela no podia entender como a
irm o dispensara to rpido, e to delicadamente! Certamente voc poderia ter
conversado mais... abusado dele ou algo assim... Esforcei-me tanto para traz-lo at aqui.
Eu sei, Clare. Fiona mordiscou o lbio inferior. Mas no ele.
O qu? Clare meneou a cabea. Ouvira direito? Talvez King tivesse lhe afetado
os ouvidos, assim como fizera com o resto de seu corpo. Como pode no ser ele?
No tenho a menor idia. Mas aquele no Mark King. Ela tocou a prpria
barriga. No ele o pai desta criana.

CAPTULO X

Clare ficou imvel. A mente estava nublada. Como ele podia ser o sujeito errado

depois de tudo que ela passara?


Elas tinham pesquisado sobre Mark King. Sabiam a data do aniversrio dele, o nome
da me, da irm, do pai, a brutal histria da empresa inteira. Claro, no tinham tido tempo
para pesquisar todos os papis de negcios na expectativa de uma foto dele... aquilo
nunca fora levado em considerao. Mas... tinha que ser ele!
Aquele Mark King. Clare fora ao jantar de caridade, ao escritrio dele, casa
da me dele! No podiam todos estar enganados. No havia meios de todos estarem
errados.
Ela comeou a andar de um lado para o outro. Aparentemente Fiona sucumbira a
outra pessoa.... a um homem que estava fingindo ser King por alguma razo insana. E ela
fizera aquilo tudo por... nada.
Clare parou de andar e se apoiou no encosto da cadeira. Gastara tanto tempo
perseguindo um estranho por justia, enquanto sua empresa estava sendo vendida pelas
suas costas. Fechou os olhos, sentindo a dor tomar conta de si. Tempo que poderia ter
sido gasto salvando sua empresa!
Olhou para a sala, por cima do balco da cozinha americana. Era loucura duvidar da
identidade dele, mas no podia desviar a ateno do palet de Mark King no cho da sala
onde ela o deixara cair. Dando dois passos frente, pegou o palet e comeou a vasculhar
os bolsos.
O que voc est fazendo? A voz de Fiona estava alta, o pnico evidente. Ela
nunca lidava bem com situaes estressantes, era mais do tipo que cobria os rosto com as
mos e chorava do que encarava o perigo de peito aberto.
Clare tinha que admitir que tambm no estava lidando muito bem com a situao.
Cada msculo do corpo estava tenso, a respirao curta e ofegante, as mos trmulas. Os
dedos tocaram uma carteira quadrada e ela a tirou do bolso. Ento girou-a nas mos,
vagarosamente. No couro macio havia duas iniciais em ouro: MK.
Clare fitou a irm, ciente de que os segundos estavam voando.
Estou me certificando de que ele Mark King.
Ela abriu a carteira. Um grande mao de notas foi o que viu primeiro. Havia pelo
menos mil dlares ali... disponveis para ele, pensou Clare. E uma dzia de cartes de
crdito.
Fiona se aproximou.
Ele deve ter um de cada banco. Ela suspirou. Quo rico voc acha que
esse sujeito?
Muito. Clare pegou um dos cartes. O nome Mark King estava l em letras
grandes e legveis.
Acho que podem ser falsificados sussurrou Fiona. Ela retirou a carta de
motorista da carteira. Novamente Mark King, com uma foto que combinava com o homem
em seu quarto. Era absurdo pensar que ele era outra pessoa, mas precisava se certificar.
As coisas estavam muito estranhas, principalmente depois que o crebro dela parara de
funcionar racionalmente a respeito de tudo que o envolvia.
ele. Clare guardou a carteira de volta no bolso e olhou para a porta do
quarto... O verdadeiro Mark King estava l, esperando por ela.
Fiona a encarou.
Ento quem era o homem que eu... Lgrimas escorreram pelas faces dela.
Oh, meu Deus, Clare! Ele pode ter sido qualquer um. Ela tentou engolir os soluos. O
que vou fazer agora?
Clare abraou a irm.
Voc no est sozinha. Tem a mame e a mim. Ns a ajudaremos, seja qual for
sua deciso.
Fiona assentiu e levantou a mo.

E o que voc vai fazer com aquele homem ali?


O corpo de Clare agitou-se perante a noo de que o sujeito errado a esperava no
quarto. Um sujeito que a fazia sentir coisas que nunca sentira antes, como o desejo
ardente de despi-lo.
Alguma sugesto? Clare no tinha idia do que fazer. Jamais considerara
continuar com sua seduo. O esperado era que ele fosse o mesmo Mark King que
dormira com sua irm e a evitara depois. E naquele momento, de acordo com o plano, ele
deveria ter sido confrontado por sua irm e assumido suas responsabilidades, desviando
toda sua ateno de Clare. Ela imaginara-o escapando dali sem graa, mas agora Mark
no iria embora sem confrontar-se com ela.
A mente comeou a vagar. Tinha certeza de que Mark King seria uma experincia a
ser lembrada. Aqueles beijos to maravilhosos... Aquilo no era certo.
O corao apertou. O que ia dizer ao sujeito quando voltasse ao quarto? Era incrvel
que ele ainda no tivesse sado l.
Tudo isso culpa minha. Fiona limpou as lgrimas dos olhos. Ele est
esperando voc para... Ela tocou o ventre.
Eu sei. E o pensamento tanto a excitava quanto a amedrontava. Uma parte sua
queria jogar todo o bom senso ao vento e render-se a tudo que King tinha a oferecer.
Olhe, v embora. V para a casa de mame ou para algum lugar. Eu contarei a ele
disse Fiona.
Contar a mim o qu? perguntou Mark, entrando na sala e ajeitando as roupas.
Se vocs duas j terminaram, eu gostaria de saber o que est acontecendo.
Nada. Clare conseguiu dizer. Ela cerrou os dentes, procurando uma desculpa
razovel.
Mark avanou.
Como nada?
Um problema de famlia. Lamento, mas teremos que encerrar nossa noite mais
cedo. Clare mentalmente cruzou os dedos. Parecia que ia dar certo e...
No podia encar-lo. Mark devia conhecer bastante sobre as pessoas para saber que
aquilo no era verdade. Devia estar se perguntando o que havia mudado as coisas. O que
ele pensara sobre Fiona irrompendo quarto adentro e fitando-o boquiaberta por alguns
segundos antes de empalidecer e sair correndo, ela no tinha a menor idia.
minha culpa, realmente declarou Fiona. Eu pedi a ela...
Para ajud-la. Clare enviou um olhar de aviso irm. Ela me pediu que a
ajudasse com um problema.
Mark olhou para ela.
Voc quer que eu fique?
Clare hesitou. O corao apertou com o pensamento de Mark King partindo. No era
justo. Deveria contar a verdade a ele. Que pesquisara sobre ele, que perseguira e
seduzira-o por vingana. Ela engoliu em seco. No, aquilo no era uma opo.
Por mais que sua vontade fosse responder sim, no poderia. No, dada s
circunstncias. Primeiro, ele ainda era o inimigo. Um tipo diferente de inimigo, mas ainda
assim um inimigo. E segundo, Fiona estava em seu apartamento. E no precisava saber
quo desesperada Clare estava por aquele sujeito.
Desculpe-me... ela comeou.
Sem problemas. Mark pegou o palet da cadeira, puxou o celular de um dos
bolsos e ligou para um txi. Essas coisas acontecem. Se houver algo que eu possa
fazer...
Clare observou o modo como ele cerrou os punhos antes de enfiar as mos nos
bolsos. O que estaria pensando dela agora? Fora arrojada e devassa, completamente
provocante.

Obrigada, mas acho que podemos lidar com isso.


Ela fechou a porta rapidamente atrs de King, perguntando-se como acabara naquela
situao.

CAPTULO XI

Clare tomou banho, porm, por mais que tentasse, no conseguia remover a
sensao que King despertara em seu corpo. Ento encerrou o banho com uma ducha fria
e saiu do box, enrolando-se na toalha. A realidade era que, entregar-se em pensamentos
ao desejo por Mark King, no ajudaria salvar sua empresa.
Vestindo um conjunto de saia e blusa creme, desejou que no tivesse deixado Mark
King com tanta raiva. Ela meneou a cabea. Ainda tinha dificuldade em aceitar que King
no era o sujeito que aproveitara-se cruelmente de sua irm.
Prendeu os cabelos para trs e fixou-os com um palito japons na nuca.
Em momentos como aqueles, perguntava-se como seria ter uma vida simples, sem
obrigaes ou preocupaes. Mas ento afastava a idia. Sentiria-se entediada. Adorava
um desafio. E que melhor desafio haveria do que enfrentar Mark King, mesmo que ele
fosse o sujeito errado? Ela calou os sapatos caramelo. Ento fez uma pausa. Em toda a
confuso da noite anterior, um fato havia lhe escapado. Era livre para explorar aquele
sentimento que King lhe despertava. Um tremor de desejo a percorreu.
Mas ele iria querer? Aps aquela desculpa esfarrapada, provavelmente no ia querer
nada com ela. Clare contraiu os msculos, perguntando-se o que mais poderia inventar
que fizesse algum sentido.
Pegou uma ma da fruteira e as chaves. Enquanto mordia a fruta pensou que havia
uma chance de nunca mais v-lo, e s a idia a entristeceu.
O escritrio estava em plena atividade quando chegou. Ela deu uma olhada para o
relgio, impressionada por estar meia hora atrasada e no ter nem mesmo notado.
Bom dia cumprimentou Fiona, levantando os olhos de sua mesa. Eu estava
comeando a me preocupar com voc.
Clare suspirou e sorriu.
No, estou bem. bom v-la de volta.
Eu no aguentaria ficar mais nem um dia em casa. Estava entediada demais.
Fiona mordeu a caneta. Voc est triste por causa de ontem?
Clare meneou a cabea e entrou em sua sala. Indo at a janela, olhou para fora. A
propriedade industrial no tinha uma bela vista e as laterais da fbrica no proporcionavam
muita distrao do mais recente drama de sua vida.
Fiona a seguiu.
Voc vai v-lo de novo?

Clare mordiscou o lbio, mas no pde evitar sorrir. Sabia exatamente o que ia fazer
com ele se pudesse. Ele tinha os lbios mais sensuais que ela j beijara e estava louca
para descobrir como seria a sensao de t-los sobre seu corpo.
Se ele quiser me ver.
Certo disse Fiona, alegremente. Pelo menos alguma coisa boa decorreu
dessa confuso toda. Voc acha que h alguma chance de encontrar o sujeito que... Ela
parou.
Clare virou-se e franziu o cenho.
No posso ver como. Sem o nome dele... Fiona abaixou o olhar, fitando as
prprias mos. Clare sofreu pela irm.
Talvez se voc voltar ao lugar onde se conheceram sugeriu. Talvez ele v l
com frequncia. Era um caf local, certo?
Sim. Fiona sorriu e deu uma olhada para seu relgio de pulso.
V em frente. Clare tocou o ombro da irm. Est na hora de uma xcara de
caf. Traga-me um capuccino quando voltar.
Obrigada. Ah, e aqui est. Fiona lhe entregou alguns papis. Os seus
recados.
A irm caula lhe deu um sorriso esperanoso e saiu da sala, fechando a porta. Clare
respirou fundo. Desejou que pudesse fugir dali e descobrir onde Mark estava agora, mas
sabia que teria de esperar. Sua empresa tinha prioridade sobre aquela situao estranha
onde ela teria que confessar seu plano tolo.
Clare leu as mensagens. Todos os bancos haviam respondido negativamente ao
pedido de emprstimo por garantia insuficiente. Sem hipotecar a casa de sua me, assim
como seu apartamento, no havia esperana de suprir os requisitos que os bancos
estavam impondo. E ela no faria uma coisa dessas. No podia arriscar a segurana da
me por uma chance de comprar a empresa.
Fechando os olhos, imaginou como seria ser a nica proprietria, chefe de si mesma.
Total e completamente, sem ningum para dar satisfaes, ningum para lhe dar ordens e
ningum para vender a empresa pelas suas costas.
Uma batida porta interrompeu-lhe o devaneio.
Clare levantou os olhos da mesa.
Entre.
A porta se abriu. Mark King estava parado ali. A aparncia era de tirar o flego. O
terno azul-marinho bem cortado combinava perfeitamente com o tom jambo da pele. A
camisa de seda branca e a gravata turquesa apenas aumentavam o efeito devastador. O
maxilar forte estava bem barbeado. Os olhos escuros a imobilizaram.
Srta. Harrison.
Sr. King. Ela levantou-se. No tinha a menor idia de como se aproximar de
Mark. Ele no era mais o malfeitor de sua irm. No era mais um estranho. O que pensava
dela no momento era o importante.
Eu queria conversar sobre ontem noite soou a profunda voz masculina.
Eu tambm. Ela pigarreou. Olhe, Fiona... Mark levantou uma mo.
No h necessidade de explicar. Ele se aproximou, no tirando os olhos
escuros dos dela.
Sim, h. No quero que voc pense... As palavras ficaram presas na garganta.
Estava rendida aqueles olhos tempestuosos, determinados, brilhando com uma chama
latente que enviavam promessas silenciosas ao corpo dela. Quero que voc saiba
que... recomeou.
Ele levantou a mo vagarosamente e tocou-lhe os lbios. Todos os pensamentos
desapareceram da mente de Clare. Fitando a boca sensual, desejou ser beijada, reviver a
paixo que sentira nos braos dele.

Mark inclinou a cabea e beijou-a com paixo, fazendo seu sangue correr
violentamente pelas veias.
Ele envolveu-a nos braos, encaixando-a em sua fora. O calor que o corpo msculo
emanava era como uma estrela-guia para o dela.
Clare no pde resistir. No conseguia controlar o desejo que latejava em seu ser.
Correspondeu ao beijo, estimulando-o, trilhando beijos pelo maxilar forte e deslizando para
o pescoo.
Mark gemeu.
Clare...
Era gostoso demais ouvi-lo pronunciar seu nome de novo. E desta vez era permitido
que ela abraasse as emoes que ele lhe evocava.
O telefone tocou.
Ela deslizou a mo na camisa dele, sentindo cada msculo se contrair em deleite sob
seu toque, praguejando contra o fato de que no poderia ignorar aquele telefonema. Podia
ser de um dos bancos.
Tenho que atender. Minha secretria saiu. Mark beijou o lbulo de sua orelha.
Notei.
Ela estendeu uma mo para pegar o telefone, a outra vagando pelo pescoo de Mark,
roando-lhe a face recm-barbeada e os grossos cabelos negros.
Clare Harrison.
Ol, Clare. Paul. Espero que tudo tenha sado conforme o planejado ontem
noite.
Ela cobriu o bocal do telefone.
Negcios. Liberando-se do abrao de Mark, afastou-se alguns metros,
oferecendo-lhe um sorriso de consolo. Sim?
Estou ligando a respeito da nossa combinada troca de favores, certo?
O momento no muito apropriado. Ela fitou os profundos olhos acinzentados
do homem que estava em sua sala. A ltima coisa que queria fazer era desperdiar uma
noite com seu primo, quando poderia estar aproveitando a companhia de Mark e... algo
mais. Mark a observava com ateno, despindo-a com o olhar. O corpo dela arrepiou-se
em antecipao.
Esta noite disse Paul. E sem desculpas. Todo mundo estar l. Voc tem que
ir, Clare. Prometeu.
Ela podia imaginar-se fazendo coisas muito mais interessantes com Mark King aquela
noite. Mas promessa era promessa e Paul a ajudara a entrar sem convite no jantar
beneficente de King.
Tudo bem.
Eu a apanho s oito. Use algo bem sexy.
Certo. Mas no o vestido vermelho... Nunca mais! Ela desligou o telefone e se
aproximou de Mark.
Problemas?
No. Ela sorriu sem graa. Est tudo bem. Encostou o corpo no dele e o
abraou.
Ele a beijou de novo. O corpo de Clare respondeu imediatamente, abrindo-se para
ele e rendendo-se ao domnio msculo.
Ela trilhou o trax musculoso com os dedos, abrindo os botes da camisa de seda
para sentir o calor da pele sob as palmas.
Ele afastou-se um pouquinho e respirou fundo.
Tenho que ir. Posso ligar para voc? Ele deu-lhe um beijo na testa, traando o
formato de seu rosto com o polegar.
Definitivamente sim. Vagarosamente Clare comeou a abotoar a camisa dele.

Mas tenho um compromisso esta noite.


Eu tambm. Negcios. Ele a estudou. Ela assentiu.
Idem. A ltima coisa que precisava era proclamar que ia sair com outro homem,
mesmo que fosse com Paul. Tinha que manter os dois, longe um do outro... Assim, o que
ela fizera no jantar beneficente e o porqu, continuaria a ser um segredo.
Nos vemos. Ele a olhou fixamente, como se a estivesse memorizando. Ento
abriu a porta e enviou aquele sorriso devastador.
O corao de Clare disparou.
Sim. Veria Mark King muitas vezes mais. Assim que tivesse salvado sua
empresa.

CAPTULO XII

Mark fechou a porta do escritrio atrs de si e endireitou a gravata. Por mais que
tentasse, no conseguia entender o que Clare estava querendo. Mas de uma coisa tinha
certeza: iria descobrir, no descansaria enquanto no o fizesse.
Telefonara para vrios investigadores, e contratara todos eles. No se importava com
os custos. Estava ansioso por respostas e as queria o quanto antes.
Desculpe-me. Eu no sabia que voc estava aqui. Uma voz de mulher, baixinha
e fraca soou.
Ele virou-se. A irm de Clare estava sentada mesa da recepo, os olhos
vermelhos.
No sabia que voc trabalhava aqui disse ele enquanto olhava pela sala, e para
a mesa dela. No havia nada ao redor que justificasse o porqu de ela estar chorando.
Desculpe-me, mas acho que no guardei seu nome ontem noite.
Fiona. Ela limpou o nariz no leno. No se preocupe comigo. Pegando
uma pasta de arquivo, olhou para a papelada como se no a estivesse vendo.
Problemas?
No retorquiu ela, rapidamente. Sim. Lgrimas marearam-lhe os olhos.
Um dos grandes.
Mark no hesitou. Deu a volta na mesa dela e agachou-se a seu lado. Estava
acostumado s lgrimas de Jess e a dar-lhe o ombro para chorar.
Quer que eu chame Clare para voc? Ela meneou a cabea.
No h nada que ela possa fazer.
Quer se abrir comigo? Mark esperou, desejando sinceramente que pudesse
ajudar.
Fiona o encarou, os lbios trmulos.
Eu conheci um homem... Ela assoou o nariz no leno. E ns... E eu... estou
grvida.
Ele no pde evitar olhar para a barriga feminina, onde a mo pousara
protetoramente.
Deixe-me adivinhar. Ele ficou chocado e desapareceu? Fiona meneou a cabea.
No bem assim. Ns nem ao menos podemos localiz-lo para contar-lhe. Ele
sorriu.
Posso lhe dar o telefone de um investigador.
Ela cobriu a boca com o leno, sufocando um gemido.

No adiantaria.
Mark levantou-se e abaixou o olhar, observando-a. Provavelmente no era muito
mais velha que Jess. Ele fechou os olhos e sentiu uma onda de raiva percorr-lo. Se um
homem tivesse feito o mesmo com sua irm...
Por que no adiantaria?
Porque ele usou o nome de uma outra pessoa... provavelmente para me
impressionar. As palavras eram pouco mais que um sussurro.
Mark no podia ver qual era o grande problema, parte um corao despedaado, o
qual se curaria com o tempo. O corpo era dela. Se o cafajeste no queria ter nada a ver
com o assunto, ela poderia decidir por si mesma. Ele cerrou os punhos.
Voc gostava desse sujeito?
Sim. Ela suspirou. Gostei muito dele. Muito mesmo.
Ele suspirou. Queria dizer a ela que seguisse com a prpria vida, mas a expresso
de amor que danava nos olhos da moa fez Mark pensar em Clare novamente. Por que
Clare no o olhava daquela maneira?
Ele deve ter alguma ligao com o sujeito do qual usou o nome, a menos que seja
o nome de algum astro de cinema. Ele tentou sorrir. Que nome ele lhe deu?
Ela o encarou.
O seu. Fiona soluou. Ele me disse que era Mark King.
Mark enrijeceu os msculos. O corao disparou de repente. Olhou para ela e um
rompante de raiva o assolou.
Descobri, claro, que no era voc. Mas agora fiquei sem nenhuma pista.
Nenhum nome. Nada. No sei o que fazer.
Ele usou o meu nome? Um sujeito oportunista usara o seu nome para
aproveitar-se de uma pobre moa inocente? Calor esquentou-lhe o sangue. Descreva
este homem para mim.
Alto, moreno e muito bonito. Fiona corou e desviou o olhar do rosto de Mark.
E tinha uma linda manchinha de nascena no quadril.
Ele virou-se em direo porta. Aquilo era mais do que precisava saber.
Idade?
Ele era um pouco mais novo que voc. Ela arregalou os olhos sem graa.
Desculpe-me, eu no quis dizer...
Sem problemas. Ele enfiou as mos nos bolsos. Quando tudo isso
aconteceu?
Seis semanas atrs. No Caf aqui perto. Ela levantou a cabea para ele, os
olhos cheios de esperana. Voc pode ajudar?
Ele cerrou os punhos. No precisava de mais nenhum detalhe. Sabia bem onde
procurar o acusado.
Verei o que posso fazer.
A mente de Mark girou com as possibilidades, e no havia muitas. O maior dos
candidatos era um sujeito que trabalhava em sua empresa. O que explicava porque Clare
sabia que ele estava atrs de sua empresa. Um dos homens que estava inspecionando a
Trans-Inter, havia dormido com a irm dela.
Ele cerrou os punhos. Medocre. Medocre demais.
Apertando o ltimo andar no painel do elevador, sentiu a fria domin-lo. Que tipo de
cafajestes tinha trabalhando para si, que no apenas usava uma garota como aquela, mas
ainda tentava enganar, comprometendo a empresa e usando o nome dele? Cerrou os
dentes e prometeu-se que faria o sujeito virar p quando pusesse as mos nele.
Olhou fixamente para o painel de controle. O que quer que fosse que Clare estivesse
atrs, tivera tempo o bastante para trabalhar naquilo. Seis semanas! A negociao toda
poderia estar comprometida. Ele secou as palmas midas de suor nas pernas da cala. Se

ela tivesse alguns investidores particulares na empresa, ele poderia acabar de mos
vazias.
Aquilo certamente provava-lhe que devia confiar em seus instintos. Soubera desde o
momento que colocara os olhos em Clare que ela estava atrs de alguma coisa...
provavelmente querendo distra-lo at que tivesse salvo sua pequena empresa das mos
dele.
O que ela no sabia era que ele estava preparado para o desafio, e mais do que
ansioso para enfrentar qualquer coisa que ela tivesse planejado...
E a pobre Fiona. Se algum tivesse levado a irm dele por um caminho como aquele,
ele faria qualquer coisa para pegar o bastardo.
As portas do elevador abriram-se.
Sra. Tompson, na minha sala. Agora.
A mulher largou tudo que estava fazendo e o seguiu. Mark bateu porta e deu a volta
em sua mesa para encarar a secretria.
Quero que voc consulte o arquivo da proposta de compra da Trans-Internacional.
Quero cada um dos homens que trabalhou no recolhimento de informaes, aqui na minha
sala em quinze minutos.
Ela o fitou, boquiaberta.
Mas eles podem estar em qualquer lugar agora.
Quinze minutos.
Sim, senhor. Ela foi para a porta, ento virou-se.
Algum problema srio, senhor?
Haver derramamento de sangue, sra. Thompson. Eu lhe garanto.
Oh, meu Deus! Tem certeza? Eles so todos homens to corretos...
Mark a encarou.
Agora, por favor.
Ele caminhou de um lado para outro enquanto os minutos passavam. Como Clare
pudera desperdiar tempo brincando com ele enquanto vivia o dilema de sua irm? Ou o
jogo para salvar a empresa das mos dele era mais importante do que o problema da
prpria irm?
Ele meneou a cabea. No podia decifr-la.
Estalou os dedos e concentrou-se na satisfao de resolver aquele problema para
Clare. Quo grata ela ficaria. Quo grata... Houve uma batida porta.
Entre disse ele, irritado.
Cinco homens adentraram a sala em fila, e se colocaram perante a mesa como se
fossem um batalho preparado para a guerra. No humor de Mark, aquilo era bem possvel.
Ele os observou. Loiros e morenos. Um deles tinha bigode, o outro, barba. Mas sups
que no requereria muito tempo para deixar uma barbicha daquelas crescer, e apenas
alguns segundos para cortar.
Ele os mediu de cima a baixo, e pensou que deveria ter pedido mais detalhes irm
de Clare.
Voc. Ele apontou para o homem loiro da ponta. A cor dos seus cabelos
natural?
O homem franziu o cenho.
Sim, .
V.
O homem hesitou.
Como, senhor?
Saia! Ele olhou para os outros quatro. Teria que contar com a reao de um
deles. No havia meios de pedir para ver a tal marquinha de nascena.
O da ponta direita era o mais alto, porm muito magro, bem barbeado e com cabelos

castanhos. O prximo da linha era o mais baixo do grupo, tinha uma barbicha e uma
barriga generosa. O outro era um homem barbado, estatura mediana, peso mediano.
Finalmente, o da esquerda era o do bigode, com um fsico excessivamente musculoso.
Mark esfregou o maxilar. No selecionaria nenhum deles para a irm de Clare se
apaixonar. Apostava que todos deviam ter algo de interessante, mas ele pessoalmente no
conseguia detectar. Talvez devesse chamar a sra. Thompson.
Andou atrs da mesa, enviando olhares para os quatro homens restantes. Notou que
os dois da esquerda usavam aliana, mas sabia que no devia dispens-los da sala.
Podiam muito bem ter feito a faanha.
Outra batida porta.
Entre. Ele olhou para os homens em fila, medindo cada um de cima a baixo.
Como poderia um de seus funcionrios ter sido to petulante?
Seu assistente pessoal adentrou a sala.
O que est acontecendo aqui, senhor? John caminhou, colocando-se no fim da
linha. Se houve algum problema com a investigao, ento voc deveria ter falado
comigo. Eu estava conduzindo essa equipe.
Tudo bem, John. Talvez voc possa me responder por que Clare Harrison sabia
que eu estava interessado na Trans-Inter antes mesmo que eu conversasse com o scio
dela?
Silncio.
Mark cruzou os braos sobre o peito.
No? Ento talvez um desses homens morenos e altos seriam gentis o bastante
para me explicar por que foram contra minhas ordens de no misturar negcios com
prazer?
Silncio.
No? Ento talvez um dos homens dessa equipe saiba por que a irm de Clare
Harrison est deprimida porque no consegue contatar um homem com o qual teve um
caso por volta de seis semanas atrs?
Silncio.
No? Ento quem sabe vocs pudessem me contar porque ele escolheu usar meu
nome em vez do prprio?
Silncio.
No? Ele apontou para cada um dos homens. Ento devo informar-lhes que
cada um de vocs tem uma responsabilidade com uma jovem. No apenas desculpar-se
com ela pelo comportamento indigno, mas auxili-la com a gravidez.
John inclinou-se para frente, apoiando-se na borda da mesa. Mark olhou para os
homens e praguejou mentalmente.
Obrigado, rapazes. Acho que encontramos o vencedor! Ele se virou e assistiu a
partida dos homens. Quando o ltimo a sair fechou a porta, lanou um olhar frio para seu
assistente pessoal.
Como voc pde fazer isso? Era um dos homens da minha confiana.
John o fitou, obviamente esforando-se para encontrar palavras.
Desculpe-me, senhor. Mas... no ... o que est pensando.
Mark girou a cadeira e se, sentou.
Voc deliberadamente transgrediu as minhas ordens. Ps um negcio muito
lucrativo em risco...
Senhor, eu no sabia sobre suas regras de manter negcios e prazer separados
quando conheci Fiona. Eu a encontrei no Caf local. No tinha a menor idia de que
trabalhava para a irm.
Ele se inclinou sobre a mesa.
E usou o meu nome?

Eu... no tenho nenhuma desculpa para isso. Estava muito nervoso. Queria
impression-la. Que melhor forma do que usando seu nome?
Bajulao no o levar a lugar nenhum. John respirou fundo.
Isso no fez diferena de qualquer forma. Ela nem mesmo reconheceu seu nome.
No o conhecia. Ento, tudo aquilo foi por nada, porm, uma vez que eu j dissera seu
nome, no poderia voltar atrs. No sem que ela pensasse que eu era um tolo.
Voc um tolo. Mark levantou-se novamente e caminhou at a janela. No
h justificativa para o que voc fez. Tem alguma idia de como ela est?
Grvida! Ele coptorceu-se na cadeira. De um filho meu. Ele se levantou.
Tenho que v-la. Contar tudo a ela.
Conte que voc est demitido.
Por qu? Por me apaixonar?
Apaixonar? Acho difcil de acreditar. Por que voc no a tem contatado?
John baixou a cabea.
Certo, eu no sabia que isso era amor porque no tinha tido a chance de
descobrir. Mas no a contatei porque voc teve comigo aquela conversa sobre negcios e
prazer. Disse-me que eu comprometeria meu emprego se no me adaptasse ao fato. Mas
ento j era tarde. Ele suspirou. Pensei que se eu esperasse... poderia v-la de
novo. O negcio seria fechado e eu estaria livre para ficar com Fiona.
A raiva de Mark apertou-lhe a garganta. Na verdade, o nico culpado daquilo tudo era
ele prprio. Era ele o culpado pelo sofrimento da irm de Clare, por manter os jovens
amantes separados.
Voc deveria ter me explicado tudo.
Tentei. Mas voc no me dava chance. Ele olhou para Mark. Deixou claro
que no haveria excees.
Mark se virou.
Entendi a mensagem. Mas se o negcio no sair por causa de sua tolice, vou ficar
extremamente irado. Ele fitou atravs da janela. Acho que voc precisar de um
emprego se vai cuidar de uma famlia, mas no h meios de mant-lo aqui na matriz.
Todos pensaro que amoleci. Ele apontou um prdio ao longe. Vou transferi-lo de
departamento.
Obrigado, senhor. Voc no se arrepender. John estava sorrindo. Ento
moveu-se rapidamente em direo porta.
Mark tentou sorrir, mas no conseguiu.
V. Saia daqui e faa aquela garota sorrir. E, no caminho, pea a sra. Thompson
para deixar os papis prontos a fim de que Frank Bolton possa assin-los amanh bem
cedo.
Se Clare Harrison ia obstruir aquela negociao, ele no ia ficar sentado esperando.
Havia ainda algumas poucas surpresas deixadas por ele.

CAPTULOXIII

Clare abaixou-se sobre a mesa de trabalho e descansou a cabea nos braos.


Estava correndo contra o tempo. No podia acreditar que aquilo estava acontecendo.
Claro, os ltimos cinco ou seis anos haviam sido como um sonho, tendo assumido a
empresa por si mesma e transformado-a de algo medocre a um empreendimento slido.

Mas no esperara acordar desse sonho. Principalmente no para um grande pesadelo.


Estava perdendo sua empresa e sua liberdade, coisas que trabalhara duro para
conseguir. Mais de dez anos de sua vida tinham sido gastos ali, tudo para que terminasse
fracassada por causa de um dinheiro que ningum lhe emprestaria sem que ela tivesse
que pr em risco tudo que adquirira trabalhando com afinco.
Suspirou. Pelo menos dera uma casa me e um lugar para si mesma.
Agora precisava se concentrar no que possua. Ou seja, sua famlia e Mark King.
Olhou para a porta do escritrio. No havia nada que pudesse fazer para salvar sua
posio, mas lutaria com unhas e dentes para que seus funcionrios mantivessem o
emprego.
Esfregando as sobrancelhas, bateu o punho fechado sobre a mesa. A pancada forte e
a dor na mo, fizeram pouco para confort-la e nada para apagar a sensao crescente de
desamparo.
Caminhou pela sala. Que coisa! O que poderia fazer? Aguentaria ficar e trabalhar sob
o comando de outra pessoa? Ou venderia sua parte na sociedade e iria atrs de um novo
desafio? Queria chorar. Todas as pessoas que conhecia, todos os amigos... tudo deixado
para trs.
Abriu a porta do escritrio.
Fiona, voc poderia pedir algo para eu almoar? Uma salada ou...
Fiona estava olhando inexpressiva para a porta de entrada. A face plida, as
bochechas coradas, os olhos arregalados.
Tudo bem com voc? Clare correu em direo a ela, mas ento parou no meio
do caminho, os cabelos arrepiando na nuca.
O assistente pessoal de Mark King estava porta. Parecia confuso e atrapalhado.
Clare soltou a respirao que estava retendo.
John, que surpresa! O que podemos fazer por voc? Qual era a ltima de
Mark? Estaria a limusine l embaixo esperando para lev-la a algum lugar sossegado e
romntico?
John manteve uma das mos para trs, mas Clare notou o " buque de rosas. Uma
pontada no estmago a assolou. Virou-se para a irm.
Fiona... temos um convidado.
Os olhos de Fiona ainda estavam imveis, a expresso ilegvel. Clare no podia
entender o que estava acontecendo com sua irm, mas deveria tirar mais algum tempo de
licena se ia ficar devaneando no escritrio perante pessoas importantes.
John? Seu nome John? Fiona levantou-se da cadeira. Clare sentia a tenso
no ar. Fiona ia assustar o sujeito com aquele comportamento absurdo. Ela queria as flores
e qualquer que fosse a mensagem que Mark lhe estivesse enviando. Um calor se espalhou
por seu corpo.
Por que voc me deu o nome de outro homem? Estive procurando por voc.
Ela se virou para Clare. E voc o conhece?
Ela assentiu vagamente, a cabea girando perante as palavras da irm.
Ele o assistente pessoal de Mark King.
John adentrou a sala, passou por Clare e ps o buque para frente. Fiona circulou sua
mesa e diminuiu a distncia entre os dois, os olhos faiscando de felicidade, a boca
curvando-se num sorriso. Algo que Clare no via h muito tempo.
Boquiaberta, ela se deu conta do fato. Era John o amante misterioso!
Pensei que voc no se importasse comigo! Fiona exclamou correndo para os
braos dele, lgrimas descendo pelas faces.
John a envolveu nos braos, derrubando o buque para segur-la ainda mais perto.
Eu estava esperando pelo momento certo.
Clare cobriu a boca. O corao estava to quente pela irm que pensou que poderia

incendiar-se. Nunca vira nada to doce em sua vida inteira... O corpo pulsou desejando os
braos de Mark a sua volta.
Agora... A voz de Fiona era um soluo de alegria. Agora o momento certo?
Sim, claro! John trilhou beijos sobre a boca de sua irm. Eu teria voltado... no
dia seguinte... se King... no tivesse me colocado a par... da poltica empresarial da
companhia.
Que poltica? Clare no pde se conter. Qualquer informao extra sobre o
homem poderia ajudar no relacionamento deles. E agora ela tremia dos ps cabea.
John parecia acabar de not-la. Levantou a cabea do pescoo de Fiona.
Uma que diz para no misturar negcios com prazer.
Eu j sabia dessa. Clare olhou para as prprias mos, sentindo-se totalmente
perdida sobre o que dizer. Mas ento, como...
Esse King. John deu mais beijos na testa de Fiona, nos olhos, faces, nariz, na
boca. No sei como ele descobriu. Juro que s vezes aquele homem inacreditvel.
Contei a ele confessou Fiona. No pude me controlar. Eu estava chorando e
ele me confortou. Ento me peguei desabafando. Eu devia estar parecendo uma tola, mas
ele no piscou um olho. Foi to gentil... e disse que me ajudaria.
Uma alegria interior invadiu Clare pela considerao que Mark tivera com sua irm.
Ento sentiu-se tensa novamente.
Voc contou a ele que algum havia usado seu nome? Ela fez uma careta.
Fiona contara a King que elas achavam que ele era o sujeito!
Sim. Fiona beijou John outra vez.
O corao de Clare disparou. Agora ele sabia qual fora o jogo das irms... que fora
tudo um plano elaborado para confront-lo perante a situao desagradvel de Fiona. Um
tremor a percorreu, fazendo seu corao apertar. Ela tocou os lbios. Nunca mais sentiria
os lbios dele. Haviam realmente trocado o ltimo beijo.
Clare adentrou o agradvel hotel, obedientemente de brao dado com o primo. No
desejava estar ali, mas promessa era promessa. Se Paul quisesse que ela o
acompanhasse a alguma festa luxuosa para mostrar status, assim seria.
Esse lugar impressionante comentou Paul, e fez um gesto de cabea,
cumprimentando o porteiro enquanto eles passavam.
Acostumado a conviver com restaurantes, hotis e clubes mais finos, Paul tinha
ligao em todo lugar. O que era bom, tanto para sua diverso noturna, como para sua
carreira.
Clare esforou-se para parecer bem. Devia isso ao primo e os contatos que ele faria
ali poderiam alavancar sua carreira. A festa era definitivamente chique. As roupas de grife
revelavam sofisticao, assim como as jias, o local e a orquestra de vinte msicos.
Ela reconheceu diversos designers que vira nas mais recentes revistas de moda que
Fiona havia levado para casa. Paul a puxou para perto de si. Vamos encontrar uma
mesa.
Ela assentiu. Estava grata por estar sendo til para alguma coisa. Se apenas
pudesse ser til para si mesma e arranjar alguma soluo brilhante para seu problema
financeiro... No queria ficar sentada esperando, sem lutar, e deixar que algum se
apossasse de todo o seu trabalho rduo.
Eles acharam uma mesa ao fundo, onde felizmente estava um pouco mais tranquilo.
Pediram drinques e observaram as pessoas ao redor.
O que est acontecendo, Clare? perguntou Paul. Voc parece to longe.
Ela estava realmente distante e tinha conscincia disso. Tomara uns dois drinques
para condoer-se de seu fracasso em comprar a parte de Frank antes de sair de casa, e
estava planejando mais. E se pudesse tirar Mark King da cabea ao mesmo tempo...
Mark desviara-se do prprio caminho para resolver o problema de Fiona... por Clare

ou por si prprio? Ela no sabia mais o que pensar. A mente e o corpo estavam confusos
pelos fatos, sentimentos, esperanas, e ela continuava voltando ao fato de que fora ele
quem causara tanta confuso!
Queria desprezar King. Mas sentia saudade dele. Dos olhos sorridentes... da voz... e
cada clula de seu corpo o desejava. Aquilo no era justo. Por que tudo no poderia ser
sincero?
Sinto muito, Paul.
No se desculpe. O primo sorriu. Apenas sorria e finja que alguma socialite
confiante.
Ela pousou a mo na de Paul sobre a mesa e recostou-se no ombro do primo.
Darei o melhor de mim.
No entendia porque Paul precisava dela. Seu primo seria um homem muito bonito
se cortasse os cabelos escuros de vez em quando. A pele jambo seria linda se ele se
livrasse daquele bigodinho ralo. Ele provavelmente estava tentando parecer francs para
acelerar a carreira.
Ela fechou os olhos. Tudo que podia ver era Mark King. Podia perceber a presena
dele, quase sentir o aroma da colnia ctrica, quase ouvir a voz profunda.
Ol, Clare. A voz de Mark invadiu-lhe os pensamentos. Ela se endireitou,
atnita.
O qu? Ela olhou diretamente dentro dos olhos profundos. A boca masculina
estava fina, o maxilar tenso e a camisa branca de seda tinha diversos botes
desabotoados, revelando uma leve nuance de plos no trax musculoso. Uma das mos
estava no bolso da cala preta e a outra ligada uma mulher.
Que coincidncia encontr-la aqui! A voz de Sasha soou atravs da msica. O
nariz estava empinado e os olhos fixos em Clare.
Sim, muita coincidncia. Clare teve que olhar duas vezes. No havia nenhuma
dvida sobre as intenes da garota naquela noite. O vestido vermelho sem costas
delineava-lhe as curvas e o salto exagerado lhe dava uma altura extra para olhar para
Mark na altura do queixo.
Clare deixou o olhar vagar pela face de Mark. As sobrancelhas estavam franzidas e
os olhos acinzentados, tempestuosos.
Eu no sabia que voc frequentava esses crculos. Ela ouviu um desafio no tom.
Eu poderia dizer o mesmo de voc. Provavelmente ele estava tentando
impressionar a jovem Sasha, mostrando que no estava completamente fora de moda e
frequentava festas modernas. Clare resistiu vontade de colocar maior distncia entre ela
e Paul. Afinal, Mark tambm estava acompanhado.
Sasha segurava o brao de Mark com firmeza, de maneira possessiva, e ele no
estava resistente.
Negcios? indagou ela com cinismo. Ele levantou as sobrancelhas.
No totalmente. Voc?
Ela engoliu em seco. Talvez ela e Fiona no tivessem se enganado tanto assim a
respeito dele. Mark podia muito bem ser o conquistador que chegaram a acreditar. Ela o
encarou.
Claro.
Voc conhece Sasha. Ele apontou a mulher a seu lado, ento lanou um olhar
curioso companhia de Clare. E este ...
Clare virou-se para Paul.
Um amigo.
Paul abriu seu mais intrigante sorriso.
Quem ele?
Mark King. Ela cutucou o primo por baixo da mesa, a fim de garantir que ele

no fizesse nada para embara-la.


O misterioso Mark King, ento? Em carne e osso? Paul levantou-se e apertou a
mo de Mark. Ouvi falar muito sobre voc.
Eu gostaria de dizer o mesmo, mas...
Mas ns temos que ir interrompeu Clare, levantando-se e derrubando a taa. O
lquido escorreu pela toalha. Ela lanou a Paul um olhar de apelo.
No queria que Mark soubesse que ela sara com o primo. Onde estava seu orgulho?
Se King estava passeando pela cidade com uma garota pendurada no brao, cujas
propostas eram to transparentes quanto cristal...
Tenho uma reunio amanh cedo. Clare tocou o ombro de Paul.
Pode ir, Clare. Paul acariciou-lhe o ombro. Seus olhos esto mesmo quase
fechando. Posso lidar com isso aqui. Voc est bem para ir para casa sozinha? Paul
deu uma olhada para a multido ao redor, visualizando os contatos em potencial.
Clare sabia que no poderia arruinar o resto da noite do primo.
Claro, pegarei um txi.
Paul a abraou.
Obrigado.
Mark podia entender aquilo como quisesse. Ela mordiscou o lbio. Qualquer chance
com ele j estava arruinada. Agora que Mark sabia qual jogo de vingana ela iniciara com
ele, por Fiona, no ia querer nada com ela. Clare se virou.
Prazer em rev-lo. Ela atravessou a multido, partindo para longe de Mark,
Sasha e Paul. Segurou as faces entre as mos, esperando que aquilo a ajudasse a focar a
vista.
Ento parou. Como pudera ceder tristeza e tomar aquele ltimo drinque? Meu
Deus, estava totalmente embriagada! A vida no poderia estar mais errada.
Fechando os olhos, deixou a msica invadi-la. Mark estava com Sasha outra vez. Se
no havia nada entre eles, porque estavam saindo juntos? Ela franziu o cenho. Por que se
importava com o fato? No havia esperanas de um relacionamento com Mark. E mesmo
que houvesse, ele no a encararia como uma relao sria. Ela se portara como uma
mulher devassa e no como uma companheira para uma relao duradoura. Sasha
combinava muito mais com o estilo de vida dele. Era perfeita... para ele, a me dele e seu
estilo de vida.
Ela continuou a caminhada atravs da multido, rezando para escapar dali.
Uma mo em seu brao a fez se virar.
Ei, devagar. Por que a pressa?
Clare fitou silenciosamente os olhos escuros de Mark. A voz dele suavizou.
Voc parecia estar to tranquila at que eu tivesse chegado.
Verdade? Ela o encarou.
Sim. Foi muito interessante ver. Que tipo de jogo voc est fazendo com aquele
pobre sujeito?
Jogo? Clare enrubesceu, mas levantou o queixo. O plano fora feito com todo o
direito... o direito de errar por Fiona e no alguma coisa insignificante e superficial. Ele
tinha que entender isso.
Mark se aproximou.
Voc gosta de jogos, no?
As palavras eram um sussurro quente em seu ouvido. Um tremor percorreu-lhe o
pescoo, fazendo com que seus seios se arrepiassem.
No sei o que voc quer dizer. Ela baixou os olhos, fitando os sapatos pretos de
salto alto. Ele merecia algo por ter reaproximado John e Fiona. Ela respirou fundo.
Tenho que admitir, voc fez uma coisa bonita.
Ele pareceu pego de surpresa.

Fiz?
Fiona e John... obrigada. Ele se movimentou, tentando clarear as idias.
Sem problemas. Ento, quem aquele sujeito? Ele retomou o assunto e tocoulhe os ombros sem tirar os olhos dela. Ele a embriagou? Um msculo do maxilar se
moveu e os lbios comprimiram-se.
Clare no pde evitar um sorriso. Ele estava com cime!
Aquele sujeito meu primo.
Ele pareceu surpreso.
Que tipo de primo?
Um realmente importuno. Ela se inclinou nos braos dele. Era to gostoso se
sentir protegida, e, sem mais problemas com o beb de Fiona... estava livre para se
entregar ao sentimento.
Acho que concordo com voc. Mark deu uma olhada atrs de si. Deixe-me
lev-la para casa.
Clare fechou os olhos, relaxando. A palavra casa tinha um som gostoso. Sua cama
quente e aconchegante era tudo que precisava.
Ela engoliu em seco.
E Sasha?
Eu a colocarei num txi.
Acha que ela vai apreciar isso? Clare podia imaginar a atitude de Sasha sendo
dispensada por causa dela outra vez. Voc pode pr a mim num txi.
Acredito que ela entender. Voc precisa de um caf quente e ar fresco. No acho
que um motorista de txi lhe dar isso.
Clare afastou algumas mechas do rosto.
Sasha no ficar muito feliz com voc.
Ele roou-lhe os dedos nos ombros e desceu pelos braos.
Por qu?
Ela gosta de voc.
Eu sei. E voc?
Isso importa? Mas ela no conseguiu evitar sorrir. Tocou os lbios masculinos
incrivelmente sensuais, relembrando-se da sensao que eles evocavam.
Mark agarrou-lhe o pulso e afastou-lhe a mo.
Isso mexe comigo. Ele fitou-lhe os lbios, os olhos queimando, ento desceu a
boca na dela, como se a luta que viera travando consigo mesmo estivesse perdida.
Foi um beijo sedento. Ele envolveu-lhe a boca com calor e paixo e encontrou
imediatamente uma resposta de Clare. Ela o envolveu, deslizando as mos nas costas
largas e acariciando-lhe os cabelos, rendendo-se splica desesperada de seu prprio
corpo.
Mark envolveu-a nos braos fortes, puxando-a contra seu corpo rgido, reprimindo
todos os pensamentos.
Ento afastou-se, deixando a boca de Clare ardendo em brasas e o corao batendo
dolorosamente porque queria mais. Muito mais.
Espere-me aqui. Voltarei logo. Preciso apenas contar a Sasha o que est
acontecendo.
Ela encostou-se contra a parede e fechou os olhos. Os lbios ainda queimavam e o
corpo todo doa de desejo.
Vamos. A voz de Mark alguns momentos depois era profunda e convidativa.
Vamos sair daqui.

CAPTULO XIV

Clare fechou os olhos enquanto ele dava a volta no carro e sentava-se ao volante. A
emoo, a proximidade do pequeno espao, a privacidade, era quase demais para
suportar. No sabia se ficava apavorada pelo que sentia por Mark ou se abraava o fato.
No queria fazer nada de que viesse a se arrepender depois, mas tudo indicava que
iria fazer. At ento no tivera muita sorte com os homens...
Uma mo quente no ombro a despertou. Ela abriu os olhos e encontrou os escuros
de Mark a centmetros dos seus.
Chegamos.
Clare aceitou a mo oferecida e saiu do veculo. Ento fitou os grandes postes de
concreto, os carros entre eles e o teto forrado de condutes de gua e eletricidade.
Voc no disse que ia me levar para casa?
Disse. Esta a minha casa. Ele sorriu. Vou preparar um caf para voc.
Ele pegou a mo dela e a conduziu para o elevador. Quer comer alguma coisa?
Ela estava com fome.
O que voc tem para me oferecer?
Sei preparar um fettuccini especial. Ele chamou o elevador e virou-se para ela,
os olhos brilhando.
Clare no podia imagin-lo na cozinha, usando um avental.
Voc cozinha?
Sim, e no fique to surpresa. Cozinho to bem quanto cuido dos negcios,
acredite. A porta do elevador se abriu. Sou timo em massas.
Ela sorriu.
Massa est timo.
Mark retribuiu o sorriso e guiou-a para dentro do elevador. Apertou no painel o boto
do ltimo andar. Claro, a cobertura. Ele poderia facilmente ser o proprietrio do prdio
inteiro...
Clare estremeceu. O que estava fazendo? Provavelmente aquilo no era certo, mas,
por outro lado, no poderia perder uma oportunidade nica.
Problemas?
Ela virou-se para encar-lo.
Apenas preocupada com minha virtude. Ele levantou as mos.
Fique tranquila. Como minha me lhe diria, sou um perfeito cavalheiro.
Agora voc ? E l na limusine? Ele ficou mais srio.
Clare... Ele a puxou para mais perto. No vou pedir nada que voc no
esteja preparada para me dar livremente.
Ela abriu a boca e ento fechou. No ouvia uma frase daquelas desde o colegial, e a
sinceridade no tom aqueceu-lhe o corao. Sorriu e roou os lbios nos dele.
Obrigada.
A porta do elevador se abriu.
Eles saram direto dentro do apartamento. Era grande, arrojado e revelava
claramente pertencer a um homem solteiro. A moblia era moderna, preta e totalmente
contrastante com as paredes e tapetes brancos. Clare tirou os sapatos e sentiu a maciez
com os dedos dos ps.
Mark se moveu at o aparelho de som enquanto ela olhava ao redor. Era bvio que
fora decorado por profissionais... a ausncia de um toque pessoal era evidente demais. Ela
passou os olhos pelos quadros abstratos nas paredes at as janelas de vidro que iam do
cho ao teto e corriam toda a extenso para uma rea aberta.

Um som comeou, lento e melodioso. Aquilo acariciou o corpo de Clare e seus


msculos relaxaram.
A vista da cidade atravs das janelas era gloriosa. Milhares de luzinhas piscavam
como estrelas no horizonte. Ela respirou fundo.
A pele arrepiou-se em antecipao e soube que Mark estava atrs dela, observandoa. A pulsao acelerou perante o calor do corpo msculo, to perto do seu, mas ela
continuou olhando as luzes de Melbourne pela janela.
Voc gosta? veio a voz profunda de Mark. Ele pousou as mos nos ombros nus
dela.
Clare tremeu ao toque.
Como poderia no gostar?
Nossa, voc linda! Ele levantou-lhe os cabelos e pousou lbios quentes em
seu pescoo.
O desejo dela era crescente. Queria ser tocada, beijada, possuda por ele.
Ela hesitou. Deveria estar estabelecendo os parmetros do relacionamento deles e
no se entregando com facilidade.
Isso me parece uma tcnica de seduo, sr. King.
Ele no respondeu. Mas trilhou o pescoo dela com os lbios, descendo at o ombro.
Clare prendeu a respirao.
No sou como as outras mulheres.
Conte-me sobre isso! Ele a virou para si. Posso lhe dizer com toda
honestidade, que nunca conheci uma mulher como voc.
Todos os pensamentos fugiram da mente de Clare quando ele lambeu os lbios.
Mark a puxou para si, envolvendo-a nos braos.
Ela deslizou a mo em volta do pescoo dele, pousando a cabea no ombro largo.
Um ombro feito para deitar... para chorar... para descansar... se voc fosse a mulher certa.
Ela inalou a colnia masculina ctrica, e rezou para que fosse a mulher certa...
Eles se moveram ao som da msica enquanto a boca de Mark deslizava pelos
cabelos de Clare, pressionando-lhe beijos sedentos no pescoo.
Ela sentiu o desejo ardente, tanto o seu prprio quanto o que emanava do corpo dele.
Aquilo era loucura. J fora ferida o bastante. Levantando os olhos, deparou-se com
uma expresso cheia de promessas. Ento soube que no poderia escapar daquele
homem... a curva sensual da boca... a lembrana do gosto dele. As mos doam de
vontade de acarici-lo. No podia negar a prpria necessidade.
Alm do mais, no havia nada a temer sobre Mark King. Absolutamente nada.
O tempo se derreteu perante Clare. A msica terminou e Mark sustentou o olhar dela
com uma intensidade quase hipntica, fazendo-a consumir-se em desejo.
Clare tremeu.
Ele a encarou e pressionou-lhe a mo contra seu trax para que ela sentisse a batida
forte de seu corao.
Voc quer aquele caf? A voz dele estava rouca. Ou a massa?
Ela sorriu. Ele estava lhe oferecendo uma escapatria para o desejo que eles
estavam vivenciando.
Eu quero voc sussurrou ela e ficou na ponta dos ps, tocando os lbios dele
com delicadeza e acariciando o peito msculo e pulsante.
Tem certeza? Ele a beijou em deleite e acariciou-lhe belas curvas, como se a
estivesse memorizando.
Sim murmurou ela, arfante.
Dedos fortes subiram pelas costas de Clare e ento desceram de novo, abaixando o
zper. Ele acariciou-lhe os ombros desnudos, livrando-a do vestido.
Mark respirou fundo, deu um passo atrs e se permitiu estudar o corpo dela e as

duas peas de lingerie preta de renda que haviam restado.


Clare... Era quase um gemido ressonante de desejo. Ele trilhou a linha da face
dela com os dedos, puxando-a para si, tocando-lhe os lbios gentilmente, quase com
reverncia.
Clare no podia mais esperar. Com mos impacientes, tirou a camisa dele de dentro
da cala, abrindo os botes com impacincia. Queria sentir o corpo rgido e quente contra
o seu, explor-lo, sabore-lo.
Ela o beijou. Ardente. Ansiosa. Dispersando o controle e convidando-o paixo.
Ento provocou a lngua dele com a sua at que ele estivesse lhe invadindo a boca com
intensa urgncia.
Clare tirou a camisa dos ombros e correu as unhas pelas costas msculas, tocando
os msculos quentes, sentindo a pele bronzeada, querendo conhecer cada centmetro do
homem, necessitando alcan-lo, conhec-lo verdadeiramente.
De repente sentiu os msculos dele contrarem-se e se afastou. Os olhos de Mark
estavam faiscando, o desejo ressonando atravs da poderosa promessa do toque dele.
Ele a puxou para si, pegando-a no colo e dirigindo-se para seu quarto. Ela estava
leve, voluptuosa, flutuante.
Clare hesitou. Seria mais uma marca na cabeceira da cama dele? Mark mordiscoulhe o lbio, e foi abaixando-a at que sentiu sob si a suavidade do lenol de cetim que
cobria a cama king size. Poderia arriscar ser mais uma?
Ele se afastou um passo, abaixou-se e beijou-a lentamente. A lngua passeava por
sua pele nua, enquanto as mos lhe acariciavam as coxas, as ndegas bem-feitas,
abaixando-lhe a calcinha de renda. A ternura do toque era maravilhosamente insuportvel.
Os beijos seguiram por onde as mos tinham estado, deixando-a alucinada de
desejo. Ela agarrou-lhe os cabelos numa splica para que ele subisse. Obedientemente,
Mark trilhou a lngua pela cintura, provocando o bico dos seios atravs da renda preta do
suti. Ento clamou pelos lbios femininos outra vez, enquanto lhe desabotoava o suti e o
jogava no cho.
Clare roou o corpo no dele e deleitou-se com a respirao ofegante de Mark. Ento
acariciou-lhe os cabelos e trilhou as costas msculas at a cintura. Abrindo o cinto, puxouo de dentro dos passantes vagarosamente, largou-o de lado e o encarou. Ele a assistiu
com uma intensidade que quase a incendiou. Clare deslizou os dedos pelo trax, pelos
mamilos, umbigo. A pele dele se arrepiou sob o toque e ela regozijou-se pelo poder que
exercia sobre Mark.
Trabalhou as mos um pouco mais abaixo, abrindo o boto e o zper da cala. Ento
roou as pernas contra as coxas dele, at que a cala e a cueca deslizassem por completo
e ele estivesse totalmente nu.
Eu a quero demais sussurrou ele. Clare respondeu instantaneamente
desesperada agonia na voz de Mark, correndo os dedos pela barriga rgida at a evidente
masculinidade, inalando a colnia masculina. Ele gemeu, contemplando-a com olhos
tempestuosos. Certo ou errado, ele a fez sentir-se inacreditavelmente especial, e com uma
necessidade urgente de retornar o prazer a ele.
Pousando as mos no peito amplo, empurrou-o delicada, porm firmemente.
Mark caiu na cama, levando-a consigo. Corpo com corpo.
Clare capturou-lhe a boca e o beijou, enquanto os dedos o acariciavam com
gentileza, explorando-o, festejando a intimidade. Deixou que suas mos dissessem a ele o
quanto o adorava, o quanto desejava saber e sentir como ele era especial. Era sensual.
Ertico demais. Inacreditvel.
Nunca conheci algum como voc murmurou Mark, a voz cheia de paixo.
Clare sorriu.
Que bom.

Os msculos dele contraram-se sob suas palmas. O corpo msculo estava


respondendo completamente. Ela no conseguia parar de toc-lo.
Ele gemeu e rolou por cima dela, presenteando-a com beijos selvagens. As mos
eram sedutoras, sensualmente gentis, eroticamente sabendo onde toc-la, saboreando-lhe
o corpo, a boca quente e macia seguindo todo o trajeto que as mos faziam primeiro.
Clare fechou os olhos e deixou a sensao carreg-la para onde quer que fosse.
O som da prpria respirao misturada com a dele a preencheu, assim como o cheiro
msculo misturado com seu perfume floral, e os gemidos de ambos criando um coral
ertico que cursava atravs das veias.
Suas coxas tremeram contra a virilidade rgida de Mark e ele lhe tomou os lbios
novamente, absorvendo-lhe o calor. Movimentou-se vagarosamente contra as coxas
macias de Clare, moldando-se entre elas, os corpos clamando um pelo outro.
Ela prendeu a respirao, as emoes descontroladas, ondas de violento desejo
dominando-a. Afastou as pernas e as envolveu no corpo que se movimentava devagar,
mas firmemente sobre o seu, enviando-lhe cascatas de prazer dos ps cabea.
Clare arqueou o corpo e gemeu alto quando ele a penetrou, sentindo a slida fora
do membro viril preenchendo-a.
Mark buscou por mais sensaes, indo mais fundo, friccionando-se com ardor contra
a feminilidade de Clare, at que os movimentos derreteram-se em ondas de puro deleite.
Clare estava flutuando.
Finalmente relaxou, recompondo-se e acariciando os cabelos dele. Mark beijou-a no
pescoo, ofegante.
Nenhum dos dois falou, mas o silncio era belo, satisfatrio e completo. Ele saiu de
cima de Clare e a envolveu nos braos, puxando o cobertor sobre os dois. Ento beijou-a
novamente perto da orelha.
Eu sabia disso.
Do qu? sussurrou ela.
Que voc era uma mulher especial.
Clare sorriu e se aninhou no calor do corpo dele. No podia imaginar nada mais
perfeito do que aconchegar-se nos braos de Mark King. A vida s poderia melhorar dali
em diante.

CAPTULO XV

O sol da manh brilhou atravs das janelas, iluminando o rosto de Mark, num sono
gostoso e relaxado. Ele era to perfeito que Clare no resistiu tocar-lhe o maxilar e beij-lo
suavemente na sobrancelha, boca, orelhas.

Bom dia murmurou ele. Voc pode me acordar desse jeito sempre que
quiser.
Clare tirou os cabelos da face e sorriu.
Isso um convite para que eu fique por aqui? Ela no podia pensar em nada
melhor do que passar suas noites com Mark.
Ele sorriu.
Voc to bonita murmurou, acariciando-lhe o rosto com delicadeza. No
posso acreditar que no seja casada.
O mesmo digo eu. Um medo familiar abalou a alegria de Clare. Algumas
vezes, as pessoas no so quem parecem ser. Josh era ainda uma memria viva do
que mentiras e ter o corao partido por amar um homem podiam causar.
Voc tem que acreditar em algum em algum momento da vida. Ele alisou-lhe a
testa, correndo os dedos por uma das sobrancelhas. Por que no deixa que esse
algum seja eu?
Clare fitou os lindos olhos acinzentados. Nunca amara algum antes, sempre achara
arriscado demais. Porm, deitada ali na cama com Mark, um calor delicioso
aconchegando-lhe o corpo, soube que se tivesse que dar um nome para o que sentia por
ele... Ela engoliu em seco. Chamaria aquilo de amor.
O corao apertou. Poderia finalmente ter se apaixonado pelo sujeito certo? Tocando
os lbios dele com os seus, roou-os de leve e ento toda a dor do passado se dissolveu,
deixando apenas Mark, ela... e o amor.
Podia confiar nele. S de pensar naquilo j se sentiu mais leve e se aninhou ainda
mais no calor e na segurana do corpo quente a seu lado.
Desejou que pudesse ficar na cama com ele assim, para sempre. Mas havia uma
reunio naquela manh... com o pessoal que queria tirar-lhe a Trans-Inter.
Fale comigo, Clare.
Ela sabia que ele era justamente a pessoa que poderia aconselh-la sobre como
salvar sua empresa. Se ele se importasse. E se estivesse sentindo o mesmo que ela, que
existia alguma coisa especial entre os dois, que talvez at pudessem construir um futuro
juntos.
Ela respirou fundo. Era agora ou nunca.
Voc sabe que tenho uma empresa, no sabe? Bem, no totalmente minha. Mas
possuo parte dela.
Mark sorriu.
Sim, eu sei.
Voc pode pensar que uma tolice, mas investi tudo que tinha naquele lugar.
Ela brincou com os plos do trax dele. Eu tinha dez anos quando meu pai nos deixou
revelou.
Sinto muito. Mark acariciou-lhe os cabelos.
Tivemos que morar com minha tia viva. Minha me no podia aguentar
financeiramente a casa sozinha. Juntas, elas se esforaram. Clare parou e suspirou.
Ele franziu o cenho.
E isso? Ele tocou carinhosamente a cicatriz na sobrancelha dela, os olhos
meigos e profundos.
Clare abaixou o olhar.
Isso no nada.
Mark pegou-lhe o queixo e levantou-lhe a cabea, fazendo-a encar-lo.
Verdade? Acho difcil de acreditar. Ela cedeu.
Foi meu pai.
Clare o sentiu recuar e abaixar a mo. Nunca antes contara aquilo a ningum. Rolou
na cama, ficando de costas para ele, a dor na garganta ameaando sufoc-la.

Ei! Ele segurou-a pelo ombro e virou-a de volta para si. Voc quer falar sobre
isso?
Ela fitou os profundos olhos escuros e engoliu em seco.
Papai estava nos deixando contou, tocando a cicatriz. Eu o segui. Ele estava
com pressa e ento me empurrou contra uma porta.
Meu Deus! Ele a abraou forte e beijou-a na testa.
Voc no entende. A voz dela tremeu. Foi minha culpa. Se ele me amasse o
bastante, no teria partido.
Os olhos de Mark se estreitaram.
Clare, voc sabe que isso no verdade. No foi culpa sua. Ele tinha problemas
com a prpria vida. Voc no pode se culpar.
Ela ficaria ali naqueles braos para sempre, ouvindo as batidas fortes do corao
dele e deixando que as lgrimas corressem. Ele acariciou-lhe as costas e a segurou firme
at que a tenso se dissipasse um pouco de seu corpo.
Minha me tinha trs empregos continuou ela finalmente, soluando sob as
faces molhadas. Assim que cresci o suficiente, abandonei a escola. No tive outra
escolha. Ela estava sobrecarregada e no havia meios de poder ajud-la e ao mesmo
tempo frequentar a universidade. Clare respirou fundo e se recomps. Arranjei um
emprego com um homem chamado Frank Bolton. Comecei como estagiria e cresci profissionalmente dentro da empresa.
Mark acariciou-lhe o ombro com o polegar, enviando-lhe arrepios pela espinha.
Ele me incentivou a voltar para a escola e tornei-me sua assistente pessoal. Ento
pude bancar financeiramente minha me e Fiona. Ela passou a mo pelo abdome rgido
dele, sentindo-se mais relaxada do que nunca. Quando Frank se divorciou da esposa,
usei um dinheiro que recebi como herana e comprei a parte dela na sociedade, a qual era
menor que a de Frank. A companhia estava em m situao na poca. Frank ficou meio
deprimido e eu tomei as rdeas. Ela parou, olhando-o. Amo aquela empresa. Faria
qualquer coisa para...
Mark suspirou.
Ento voc finalmente vai esclarecer que tipo de jogo esteve fazendo?
Jogo? ecoou Clare, chocada.
Voc pode parar de fingir. A voz dele era gentil. Ns dois sabemos que estou
comprando sua empresa hoje. Mas o que no captei foi porque voc me seduziu na
semana passada.
Ela estava perplexa.
O crebro recusou-se a raciocinar.
No, no podia ser ele.
Tinha que ter ouvido errado.
Clare o encarou e sentiu o sangue ferver. O homem que se reunira com Frank era
Mark Jones... a terceira parte que estava roubando seu futuro. Mark e John. O estmago
revirou.
A expresso dele estava nublada. Era ele o inimigo!
King, John, Fiona. Clare se deu conta. Claro! King estivera espionando sua empresa
desde o comeo. Porque nunca se perguntara como John e a irm haviam se conhecido?
Coincidncia? Sem chance. Apostaria a vida nisso. Era mesmo uma tola. Se apenas
tivesse visto a verdade antes... Ela saiu da cama de Mark e secou a umidade dos olhos.
Oh, eu no ia querer estragar o jogo para voc. Cabe a voc descobrir. Ela
abaixou-se e recolheu a lingerie do cho.
As roupas estavam por toda a parte. Vises do que compartilhara com King diversas
vezes durante a noite anterior a atingiram. Tentou manter as mos firmes enquanto se
vestia, concentrada em respirar, devagar e profundamente.

King apoiou-se sobre o cotovelo.


Quase enlouqueci tentando adivinhar. No consigo entender. Sem responder, ela
caminhou para a sala e recolheu o vestido do cho, chorando. Por que nunca aprendia?
Ele a seguiu.
Clare virou-se.
King estava encostado no batente, totalmente nu, fazendo-a relembrar-se do que
haviam compartilhado. O corpo dela respondeu involuntariamente perante as memrias e
ela cerrou os dentes, lutando contra o desejo de toc-lo novamente.
King irradiava um tipo de arrogncia que mexia com seu interior, deixando-a com a
dura realidade de que ele soubera o tempo todo. Cada beijo, cada toque, fora para avaliar
o jogo dela. Clare nem sabia mais o que aquilo significava. Calou os sapatos de salto.
Ento deu de ombros. No confiava em si mesma para falar. O corao doa pela
ironia... conseguira fazer aquilo de novo. Apaixonar-se pelo homem errado!
Olhe, podemos conversar sobre isso? sugeriu ele. Aberta e honestamente?
Depois dessa noite, achei...
Clare lhe enviou um olhar de desprezo. A ltima coisa que queria era que ele
levantasse os acontecimentos da ltima noite! Mark pigarreou.
E bvio que voc est triste... Ela no respondeu.
Ele se aproximou.
Seja o que for, sinto muito.
Clare caminhou para a porta do elevador e virou-se para encar-lo. Ento cerrou os
punhos nas laterais do corpo.
Sente muito? No seja cnico, King!
Eu no compreendo...
A porta do elevador se abriu e Clare adentrou.
No se preocupe. Voc entender. Mas ento ser tarde demais!
A porta se fechou na face de King. Independente de qualquer coisa, ela no ia deixar
que ningum tomasse sua empresa. Muito menos Mark King.

CAPTULO XVI

Para Mark, o barulho da porta do elevador sendo fechada teve o efeito de um tapa no
rosto. Meneou a cabea, tentando afastar a sensao de que perdera algo muito
importante.
Tencionou o corpo. Aquilo era provavelmente mais um captulo do jogo de Clare,
traado para deix-lo perplexo, para confundi-lo e tir-lo de equilbrio. A idia o machucou.
Pensara que os jogos estivessem terminados. Acreditara que eles haviam vivido alguma
coisa muito especial, algo que poderia ter se tornado muito maior. Mas, obviamente Clare
no sentira o mesmo. Mark bateu os punhos contra as coxas. Se ela pensava que ele iria
ter problemas em separar negcios e prazer porque haviam compartilhado uma noite de
paixo, teria uma bela surpresa. Negcios sempre vinham em primeiro lugar.
Olhou para a porta do elevador. Ser que Clare j planejara como iria mant-lo longe
da Trans-Inter? Dormir com ele fizera parte do plano dela?
Ele fechou os olhos. Podia ter se deixado levar pelo momento, por ela, por aqueles
lbios deliciosos, pelo profundo azul dos olhos e pela maneira travessa que as mos
delicadas tocavam seu corpo, mas soubera que eles estavam a salvo no apartamento

dele... no no dela. Qualquer tipo de dispositivo de gravao ou chantagem estavam fora


de cogitao. Deus, ela era algo mais...
Ele comprimiu os olhos fechados, esforando-se procura de uma pista sobre que
tipo de jogo ela estava fazendo. O corao disparou no peito pela completa ignorncia. Era
uma sensao que no estava acostumado a sentir e da qual no gostava nem um pouco.
Sabia, sem dvida, que engravidar no era o jogo de Clare. Apesar da situao
desagradvel da irm dela, no era seu estilo... e no salvaria sua empresa.
A Trans-Internacional era a companhia perfeita para ele comandar e conquistar, e no
havia nada que o fizesse desistir disso s porque Clare Harrison era uma lutadora teimosa
com um sorriso atraente.
Ele pressionou os dedos contra as tmporas. Ela era um enigma. Por que razo
revelara-lhe seu passado daquele jeito? Ali no houvera nenhum jogo, nenhuma atuao...
ou ento ele dormira com uma candidata ao Oscar na noite anterior!
Os soluos de Clare o haviam atingido na alma, deixando-o com uma sensao de
inutilidade quanto ao fato de no conseguir proteg-la de seu passado. O peito apertou.
Quando ela chorara em seus braos, ele quase perdera o controle. Se pusesse as mos
no pai dela...
Mark recolheu a camisa do cho e entrou no banheiro, pensativo. Ela ficara
completamente surpresa quando ele lhe falara sobre a transferncia de poder da TransInter naquele dia, como se no soubesse o que estava acontecendo.
Aquilo no fazia sentido. Clare sabia que ele estava atrs de sua empresa. Sabia
porque um homem usara o nome dele para seduzir Fiona. Ele fitou seu reflexo no espelho.
Ou ser que no?
O corao disparou.
Os esforos de Clare para arrast-lo at a casa dela... Fiona irrompendo quarto
adentro daquele jeito... Clare desaparecendo... Deus, elas tinham pensado que fora ele
que dormira com Fiona! Mark cerrou os punhos. E mirou os prprios olhos arregalados. A
verdade o fitou diretamente... Clare no sabia nada sobre ele e sobre a compra da TransInter!
Mas ento, fez uma careta. Aquilo no ia mudar as coisas. Ele nunca misturava
negcios com prazer. A compra da empresa dela era um negcio normal. Clare entenderia
aquilo. Ele entenderia aquilo.
Respirou profundamente e socou o espelho. Ela revelara-lhe a histria de sua vida,
assim ele a ajudaria a sair daquela confuso!
Ele virou-se da imagem que o encarava, a dor queimando-lhe a mo tanto quanto o
peito. Passou a outra mo sobre os dedos sangrando, lutando com a angstia. Ela era
apenas mais uma mulher, de qualquer forma.
Segurou a mo embaixo da gua corrente e o sangue correu na pia. Ento havia
Sasha. Boazinha, tranquila e apropriada. Daria uma esposa perfeita para ele. Estaria l
com os chinelos e o jantar pronto quando ele chegasse em casa. A me dele a adorava.
Jess a amava.
Era hora de se ajustar. Ele envolveu uma toalha de rosto bem apertada na mo,
encontrando satisfao na presso, na dor, na ao em si.
Clare no ia fazer uma diferena nos planos dele. Ela sabia mais do que ningum
que negcios eram negcios.
Clare entrou no saguo da Trans-Inter ciente de que tinha apenas duas horas para
salvar sua empresa das mos do maior exterminador de negcios. King se apossaria de
sua companhia, iria desmembr-la e vender cada pedacinho como um comerciante de lixo
reciclvel.
Ela parou mesa de recepo, a respirao difcil. Apenas duas horas at que
voltasse a encontrar o mentiroso outra vez.

Tnia levantou os olhos.


Bom dia, Clare. Fiona telefonou dizendo que no vem.
Clare cerrou os dentes. Justo quando precisava da irm. Podia imagin-la nos braos
de seu amor, sorrindo, feliz. Ela meneou a cabea. No precisava de ningum. Nunca
precisara e nunca precisaria.
Fiona tinha John agora. E sua prpria vida.
E Paul lhe deixou uma mensagem oculta adicionou Tnia. Ele disse:
"Obrigado pela intromisso. Sasha demais!"
Ela engoliu em seco perante a ironia de que at mesmo seu tolo primo podia viver
uma histria de amor, enquanto ela era um desastre ambulante.
Que assim seja, pensou. No precisava daquilo.
Tnia, ligue para Frank e pea para que ele esteja aqui o mais rpido que puder. E
chame meu corretor de ttulos.
Imediatamente. Tnia sorriu. Problemas?
A palavra bateu dentro do peito. O lindo rosto de King invadiu-lhe a mente sem
permisso.
No. Ela se virou e caminhou para sua sala. Aquilo tinha que funcionar.
Cobriu a boca com a mo, como se a ao fosse sufocar sua estupidez. Apaixonarase pelo sujeito... profundamente, e agora ele a estava ameaando. Ameaando tirar-lhe o
que ela mais adorava.
Fora uma tola de ter feito confisses sobre sua vida na noite anterior. Falara demais.
E estivera prestes a pedir ajuda a ele para salvar sua empresa! Tentou rir, mas o som
parou na garganta, levando lgrimas a seus olhos.
Como pudera us-la daquela maneira?
Ela e Fiona estavam certas desde o incio. Ela deveria ter parado enquanto estava
inteira, enquanto estava ainda emocionalmente intacta. Mark King era um mulherengo de
primeiro grau. Somente havia demorado um pouco mais que o normal para que mostrasse
seu verdadeiro carter. Se ela apenas tivesse percebido o carter dele antes, no teria
colocado seu tolo corao em risco outra vez.
Empurrou a cadeira para trs, contra a parede. Ento era assim. No mais homens.
No mais relacionamentos. Era imprestvel para essas coisas. Arranjaria um gato para
cuidar e daria o assunto por encerrado.
Clare sentou-se na cadeira. Era hora de aceitar que no nascera para uma vida
familiar. Um desastre aps o outro provara o fato, e aquele fora a gota d'gua.
Esfregou os olhos, lutando contra a onda de autopiedade que ameaava domin-la.
Poderia culpar o lcool, mas no bebera o suficiente para perder o controle. Por um lado,
at gostaria que tivesse bebido, ento teria uma desculpa para t-lo amado loucamente a
noite inteira.
Frank est aqui soou a voz de Tnia no interfone. Clare respirou fundo.
Pea-lhe que venha at minha sala. Ela cruzou os dedos e olhou para o teto.
Por favor, meu Deus, faa com que isso funcione.
Quando a porta se abriu, Clare se levantou, colocando um sorriso no rosto. Queria
que Frank se sentisse totalmente vontade com ela e com o plano que ia lhe propor.
No ia perder sua empresa para King, mesmo que j tivesse perdido seu corao.

CAPTULO XVII

A sala era um grande espao vazio, normalmente utilizado pelos funcionrios para
festas. Mas no havia risadas e alegria naquele momento. Longe disso.
Clare sentou-se na cabeceira da mesa retangular para a reunio mais importante de
sua vida. As costas estavam viradas para a parede, a cadeira do inimigo situada
exatamente a sua frente, na outra ponta.
Frank sentou-se a seu lado, segurando-lhe a mo. Eles assistiram em silncio os
minutos passarem no relgio de parede, ambos sabendo o significado da reunio.
Finalmente Tnia abriu a porta.
Entrem, cavalheiros. Os proprietrios os esto esperando aqui.
Clare retirou a mo da de Frank e levantou-se, sabendo muito bem a importncia de
uma primeira impresso. De forma nenhuma iria deixar que algum pensasse que estava
derrotada, principalmente King. Ela prendeu a respirao.
Vrios homens de terno adentraram a sala. Todos lhe dirigiram um olhar observador,
como se ela fosse uma inconsequente, o que, da perspectiva deles, ela era. Eles se
acomodaram nas cadeiras em volta da mesa. King entrou por ltimo.
O terno cinza-chumbo de King se sobressaa aos outros, assim como sua altura,
estrutura muscular, os cabelos negros, o rosto extremamente bonito e os olhos
penetrantes.
Ele ficou em p na cabeceira da mesa.
Srta. Harrison... Ser que poderamos conversar em particular antes de
comearmos a negociao?
No, obrigada. Ela se sentou, fitando os documentos a sua frente, as letras
embaadas.
Ns poderamos fazer um outro acordo. Clare lhe lanou um olhar frio.
Eu preferiria entrar na jaula de um leo, sr. King.
Os homens cobriram a surpresa, pigarreando. King se sentou. Ela pde sentir os
olhos dele sobre si. Os executivos tiraram papis de suas pastas e um deles co meou a
falar:
Estamos aqui hoje em nome do sr. King para negociar a compra da parte da
Trans-Internacional que pertence ao sr. Frank Bolton.
Clare olhou para King, que teve a ousadia de encar-la de volta.
Sr. Frank Bolton. O executivo olhou de modo desafiante para Frank. Voc
conseguiu a documentao?
Sim respondeu Frank corado. Ento abaixou o olhar e as mos estavam
trmulas quando pegou a papelada e passou para os homens.
King se inclinou, esticou a mo, interceptando-os.
Clare prendeu a respirao.
Ele analisou os papis, franzindo o cenho.
Isso no est certo. Onde est o restante? indagou King. Frank virou-se para
Clare, obviamente esperando que ela respondesse.
Ela tomou coragem.
Bem, sr. King, parece que voc tirou concluses precipitadas. Em sua conversa
com Frank quando fez a proposta, voc omitiu qualificar o quanto queria da parte dele.
Ele a encarou, os olhos estranhamente vazios de emoo.
Voc comprou o bastante para ser a scia majoritria. A tom de King era formal.
E para ficar no controle. Ele virou-se para Frank.
Pensei que voc quisesse se aposentar.
E quero. Frank pigarreou. Clare tem se oferecido para comprar partes de
minhas aes da empresa a cada ano, caso voc no queira negociar a compra delas.
Ele fitou as prprias mos, cruzando-as sobre a mesa.

Sendo eu a parte majoritria agora, imagino que voc no v mais querer a parte
de Frank, certo? Clare pegou os papis sua frente. A porta ali. Sinta-se livre para
partir.
Pelo contrrio. King sorriu perigosamente.
Arrepios de desejo percorreram o corpo de Clare, assolando-a com lembranas da
noite anterior e do deleite que experimentara nas mos dele, nos lbios... no corpo inteiro.
Ela o fitou. O que ele poderia fazer com a pequena parte de Frank? No seria capaz
de desmembrar a empresa e vend-la se no estivesse no controle! Ela nem mesmo
considerara a possibilidade de ele querer comprar. Imaginara que se tornaria agressivo,
viraria as costas e que nunca mais o veria.
Como que entorpecida, observou os executivos enquanto primeiro Frank e depois
King assinavam o contrato da venda da parte de Frank. O sangue pulsava em seus
ouvidos e a mente girava, tentando entender o significado daquela reviravolta nos
acontecimentos.
Ento isso. King bateu uma palma na outra. Se todos sassem da sala
agora, eu gostaria de conversar com a srta. Harrison em particular e falar sobre tticas.
Clare assistiu os executivos saindo, a autoconfiana desaparecendo. Frank lhe deu
um olhar tmido, oferecendo-lhe apenas um dar de ombros.
A porta se fechou e ela virou-se para encarar King. Qualquer coisa que ele houvesse
planejado, ela no ia cair desta vez.
O que voc est fazendo? perguntou ela.
Tendo a nossa primeira reunio de negcios.
Nossa o qu? A sala de repente pareceu pequena demais. Voc no vai ter
nada a ver com essa empresa, ou comigo.
Pelo contrrio. Estou apostando nesse negcio e, goste ou no, minha querida,
sou seu scio agora.
Ela abriu a boca. No podia imaginar nada pior do que estar ligada a King.
Mas voc estar ocupado com todos os seus outros investimentos. No ter
tempo.
Na verdade, estive pensando em contratar uma equipe de executivos para dirigir
meu imprio, assim posso me concentrar onde sou mais necessrio.
Aqui?! exclamou ela, ento mordiscou o lbio de raiva da forma como seu corpo
reagia ao homem.
Sim. Exatamente aqui, a seu lado. Voc poderia me mostrar minha nova sala?
Como ela poderia v-lo todos os dias?Ele era o inimigo, E apesar de ela saber disso,
no demoraria para que enfraquecesse de novo e casse nos braos dele.
Claro disso Clare com um falso ar de calma... Aquilo era um jogo, bvio. Ele
no poderia estar verdadeiramente interessado em trabalhar na sala do Frank depois de
ter atingido o status que atingira em suas outras empresas. Ligar o aparelho de ar
condicionado no vero, a absurda conta de gs no inverno, e todos os esforos associados
a isso, por to pouco retorno financeiro.
Ela o conduziu at o antigo escritrio de Frank, ciente do olhar fixo dele em seu
corpo. Parou porta e respirou fundo para se acalmar, lutando para sufocar os insultos
que desejava despejar sobre a maneira insensvel que ele a estava tratando. Ento virouse mais calma.
Aqui est disse, friamente.
Mark sorriu, olhando-a dos ps cabea.
Clare sentia-se tensa. No estava vestida para seduzir e sim para uma batalha. E se
ele ainda se sentia atrado por ela, problema dele. Ela no poderia se importar menos se o
terno de King era impecavelmente cortado sobre o corpo maravilhoso, ou quo macia a
face barbeada parecia, ou quo tentadores eram os lbios...

Porm, o corpo reagiu e a mente foi preenchida com imagens dele nu. Ondas de
calor a assolaram e tudo que pde fazer foi lembrar-se de que precisava ficar calma e
controlada. No se importava que ele a atraa loucamente...
King adentrou o escritrio, circundou a antiga mesa de carvalho e sentou-se na
cadeira giratria de Frank.
A sala tem um grande potencial. Ele olhou ao redor. Uma pintura nova, talvez
derrubar uma das paredes...
Clare abriu a boca.
Diga-me, Clare. Se voc tivesse escolha, o que preferiria? Possuir sua prpria
empresa ou uma chance de amar?
Ela fechou a boca rapidamente e o encarou-o, um aperto no peito.
No acredito no amor disse, finalmente. E quem voc para falar de amor?
Como se soubesse o que ! Seu objetivo destruir as pessoas. Voc as usa quando lhe
satisfaz e ento as abandona quando no mais as quer.
Subitamente a expresso nos olhos dele era de tristeza.
Devo tomar isso como sua resposta?
Exatamente. Os olhos de Clare arderam com a intensidade de seus
sentimentos. Ela abaixou a cabea, contando as batidas do corao, desejando que
pudesse chorar. Mas no queria demonstrar fraqueza na frente de King, acima de qualquer
outra pessoa.
Ouviu um farfalhar de papel e uma caneta escrevendo e ento King empurrou um
papel pela mesa. Ela levantou os olhos.
O que isso?
Sua empresa, Clare. Ele levantou-se e caminhou at a porta, a boca numa linha
fina, os olhos frios. Isso o que voc quer. Seja feliz.
Ela analisou o papel. Ele transferira a parte de Frank para ela! A mente girou perante
a magnitude daquilo. A empresa inteira era sua!
A mente ousou expandir mercados, compra de novos veculos, mais funcionrios,
mais departamentos... E aquilo tudo pareceu vazio. Um buraco oco.
Ela vacilou. Por que Mark lhe dera um presente inestimvel, o seu sonho, sem
provocaes, sem razo? Ela fitou a porta. Aquilo era o que sempre quisera e ele sabia. E
se importara!
Fechando os olhos, deixou que as lgrimas corressem. Poderia se abrir para o amor
e arriscar ser machucada de novo? Mas no poderia desistir da vida ou do amor.
Clare correu para a porta e dirigiu-se ao corredor. Olhou para a esquerda e para a
direita, mas Mark King j tinha partido.
Segurana? Clare Harrison falando. Voc vera um homem descendo, vestindo um
terno cinza-chumbo, chamado King detenha-o para mim, por favor.
Ela sorriu e desligou o interfone. Ajeitou a cala e abriu o boto superior da blusa com
movimentos rpidos. Deix-lo suar por alguns instantes... como ela estava.
Penteando os cabelos com as mos, foi pelo corredor com toda a confiana que pde
reunir. Era hora do se dar uma chance.
Mark estava com as mos nos quadris quando a viu aproximando-se.
Voc no tem o direito de me deter disse ele ao segurana. No fiz nada
errado...
Obrigada, Tom. O segurana acatou o gesto dela e se afastou. Mark virou-se.
O que significa isso, Clare? Sou um homem ocupado. Ela fitou os profundos olhos
acinzentados.
Eu queria lhe agradecer. Ela levantou o papel. Havia muito poder nas suas
mos, muito para controlar. Mas no quero isso, obrigada. Ela rasgou o papel ao
meio e o deixou cair no cho.

Mark pareceu perplexo.


Mas isso era o que voc queria. Ela meneou a cabea.
No. Eu no sabia o que queria. Clare se aproximou, at que pudesse sentir a
respirao dele contra sua face. Ento segurou-lhe o rosto bonito entre as mos. Voc...
Ela roou os lbios nos dele e a reao instantnea do corpo a fez esquecer-se do
restante do discurso que preparara.
Aps alguns segundos de silncio, Clare finalmente conseguiu dizer:
No quero uma empresa. Preciso de um parceiro. E voc o parceiro perfeito
para mim.
Mark a envolveu nos braos, segurando-a forte.
Eu amo muito voc, Clare. Ela sorriu docemente.
E quanto a filhos?
O que tm eles? King a beijou no pescoo. No vai me dizer que seu relgio
biolgico est tocando o alarme.
No, eu ia dizer que o seu est. Ele riu.
Estou pronto, desejoso e capaz. Mas e voc? Pode lidar com tudo isso e tambm
com filhos? Ele gesticulou ao redor e ento pousou a mo sobre os quadris dela.
Voc pode? Ela sorriu de forma travessa. Posso lidar com qualquer coisa
desde que voc esteja ao meu lado.
At com minha me?
O sorriso de Clare murchou. Esquecera-se da me dele e da jovem Sasha.
E Sasha?
Quem? Mark sorriu e abraou-a. E voc pode comear de novo com minha
me. Ela no to m quanto parece.
Diziam o mesmo sobre voc.
E?
E estavam todos errados. Voc muito, muito mau. Mas eu o amo do mesmo jeito.
Ele pegou a mo de Clare e acariciou-lhe os dedos.
Qual a sua histria sobre anis... ou sobre a falta deles? Clare abaixou o olhar.
Acho que eles significam compromisso em um relacionamento. E nunca tive isso.
Mark enfiou a mo em um dos bolsos do palet.
Voc consideraria comprometer-se comigo? Ele tirou uma caixinha de veludo
vermelho e abriu-a, revelando o diamante mais lindo que Clare j vira.
Voc sabia! exclamou ela, encantada.
No, eu apenas esperava. Mark a envolveu em seus braos fortes e beijou-a
longamente.
Ento, voc se casa comigo?
Clare fez uma careta, brincando,
Nao sei. Isso uma tomada de poder sutil?
Venha para casa comigo e lhe mostrarei exatamente no que voc vai se meter
Ela sorriu. Mal podia esperar. No via a hora de descobrir o que mais o destino
reservava para eles.Mas, independente do que fosse, sabia que eles teriam um ao outro.
Para sempre.

FIM