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ECOLOGA AGRARIA 2006

ELEMENTOS PARA UNA AGRICULTURA SOSTENIBLE

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Generalidades sobre agricultura sustentable


Alternancia o rotacin de cultivos
Asociacin de cultivos
Laboreo del suelo
Fertilizacin
Proteccin vegetal
Mejoramiento gentico
Clima
Pastoreo

1 GENERALIDADES SOBRE AGRICULTURA SUSTENTABLE (AS)


Desde el punto de vista biofsico y tecnolgico, los objetivos parciales de la AS son:
Aumentar la productividad en trminos cuali y cuantitativos.
Aumentar la eficiencia en el aprovechamiento de los recursos (ej. radiacin solar, suelo, agua)
y de los procesos naturales (ej. mecanismos de autoregulacin poblacional, control natural de
organismos nocivos, simbiosis, reciclaje de nutrientes).
Reducir los impactos negativos al ambiente (erosin, contaminacin por agroqumicos,
agotamiento de reservas de agua subterrnea, prdida de biodiversidad)
Reducir los riesgos de la produccin, es decir aumentar la estabilidad.
Aumentar la autonoma respecto a los recursos externos, ya sea a nivel de pas o de
establecimiento.
Las estrategias generales para el logro de una AS se resumen en:
La organizacin espacio-temporal de los sistemas (diseo de la estructura).
La racionalizacin de los subsidios energticos (control de las entradas).
Los aspectos centrales en la AS del punto de vista tecnolgico son:
El manejo de la cobertura vegetal (sistemas de cultivo y sistemas de pastoreo).
El manejo del suelo y del agua (sistematizacin de chacras, laboreo, fertilizacin, riego).
El manejo de organismos nocivos (proteccin vegetal y sanidad animal).
La transicin de sistemas agrarios convencionales a sistemas agrarios sostenibles exige un esfuerzo
por parte de los diferentes actores de la produccin en trminos de:
Adquirir conocimientos.
Realizar inversiones.
Afrontar prdidas de productividad.
Dejar transcurrir el tiempo necesario para que comiencen a funcionar los procesos naturales
beneficiosos.

Ecologa Agraria 2006 Esteban Graf

2 ALTERNANCIA O ROTACIN DE CULTIVOS


Frente a la homosucesin cultural que conduce al cansancio de las tierras, se recomienda alternar
cultivos. Los componentes de la secuencia pueden ser cultivos comerciales (cultivos de segunda,
forrajeros, hortcolas, etc.) o cultivos de cobertura (abonos verdes, mulching, etc.) que no sern
cosechados sino enterrados o dejados muertos sobre la superficie del terreno. Luego de cosechado
un cultivo y hasta la preparacin del suelo para sembrar o transplantar el prximo (perodo de
barbecho), se instala generalmente una comunidad vegetal espontnea que se denomina comunidad
ruderal.
Las ventajas de organizar una secuencia variada de cultivos o rotacin son las siguientes:
el aprovechamiento productivo continuo del terreno
el aprovechamiento de la fertilizacin residual
la disminucin de la incidencia de enfermedades y plagas
la facilitacin en el control de malezas
los aportes de materia orgnica al suelo (superficial y/o subterrnea) con los correspondientes
efectos sobre la fertilidad y la estructura del suelo
la proteccin del suelo contra la erosin.
Las limitantes que surgen son:
la necesidad de especializacin del agricultor (ej. conocimientos, organizacin empresarial,
maquinaria)
la disminucin en la intensidad de produccin del rubro principal
la ausencia de un mercado de los productos de las cosechas secundarias.

3 ASOCIACIN DE CULTIVOS
La asociacin de cultivos de diferente tipo, incluso la explotacin conjunta de cultivos y ganado, se
basa en los principios de complementacin y facilitacin. Pueden existir recursos no aprovechados
en el ambiente por parte de uno de los componentes, que son utilizados por el componente
acompaante, dando lugar a una complementacin entre ambos (por ejemplo en plantas que tienen
diferente profundidad de arraigamiento). Por otra parte, la presencia de una especie puede facilitar o
favorecer a una segunda, mejorando la calidad del ambiente en que desarrolla (ej. suministrando
sombra o nitrgeno fijado simbiticamente).
Entre las ventajas de sistemas de cultivos mixtos, encontramos:
la mayor eficiencia en el uso de recursos (luz, agua, nutrientes)
la proteccin del suelo contra erosin
la disminucin de la incidencia de enfermedades y plagas
la reduccin del enmalezamiento
la mayor flexibilidad y mayor estabilidad (menor riesgo) de la produccin.
Las restricciones que surgen en su adopcin son:
la dificultad de mecanizacin y la mayor demanda de mano de obra
el manejo ms complejo dado el aumento de factores a controlar
la reducida informacin e investigacin cientfica y tecnolgica pertinente.

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4 LABOREO DEL SUELO


Respecto al laboreo del suelo podemos reconocer esquemticamente tres alternativas:
el laboreo convencional (aradas, disqueadas, etc. de todo el suelo, que pueden o no seguir las
curvas de nivel e implicar incluso dejar fajas empastadas)
el laboreo reducido (se trabaja slo una parte de la superficie, la franja o lnea de plantacin, o
bien la intensidad de laboreo es significativamente menor, por ejemplo, un pasada de disquera
superficial)
el cero laboreo o siembra directa (en este caso la perturbacin mecnica del suelo es mnima
y est restringida a la linea de siembra, permaneciendo el resto de la superficie cubierta por la
vegetacin muerta, eliminada previamente con herbicida).
El sistema de laboreo utilizado no slo afecta caractersticas propias del suelo como ser el contenido
de materia orgnica, la fertilidad, la dinmica del agua y la temperatura del mismo, sino que tambin
incide en la dinmica de malezas y acta como un factor de seleccin de la flora malherbolgica.
Pero sin duda, su principal efecto es sobre los procesos erosivos.
La siembra directa presenta como ventajas la reduccin de la erosin y especialmente la posibilidad
de ampliar las reas de cultivo que estaban restringidas por condiciones de topografa o dificultades
de laboreo.
Las limitantes de la siembra directa se resumen en:
la alta dependencia de herbicidas
los mayores requerimientos de fertilizacin (N y P)
el manejo de los rastrojos, por los problemas fsicos, sanitarios, alelopticos que pueden
acarrear, siendo la quema de los mismos planteada polmicamente como solucin
Otros aspectos controvertidos del cero laboreo son su efecto sobre la compactacin del suelo, y el
resultado final de la ecuacin econmica teniendo en cuenta los rendimientos obtenidos -que pueden
disminuir- y los costos de produccin, que tambin se reducen.

5 FERTILIZACIN
Tanto para la fertilizacin mineral como orgnica, se debern tener en cuenta el tipo de fertilizante
utilizado, las dosis, momentos y formas de aplicacin a los efectos que la prctica sea eficientemente
aprovechada por las plantas cultivadas, no ejerzan efecto fitotxico, no favorezca a las malezas, y
especialmente no sean lixiviados y contaminen las aguas, o se acumulen en el suelo provocando su
salinizacin. Asimismo debemos recordar que los fertilizantes afectan directamente la sanidad de los
cultivos y la actividad biolgica del suelo. La AS promueve maximizar la tasa interna de reciclaje de
nutrientes en el agroecosistema.

6 PROTECCIN VEGETAL
Respecto a la proteccin de cultivos contra los organismos nocivos (plagas, enfermedades y
malezas), debemos tener siempre presente que existen mltiples mtodos de control, que no implican
el uso de biocidas. Recordemos que el excesivo y mal uso de pesticidas es uno de los temas ms
sensibles a nivel mundial. No slo impacta negativamente al suelo, aguas y biota, sino que tiene
efectos directos sobre trabajadores y productores agrarios, y los consumidores de alimentos
contaminados. Entre los mtodos no qumicos, podemos citar los controles de tipo1:
1

Algunas categoras pueden variar segn el autor consultado.

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Legal preventivo. Incluyen todas las normas referidas al ingreso de materiales vegetales
potencialmente portadores de organismos nocivos (cuarentena) y aquellas que definan la
obligatoriedad del combate de organismos declarados plaga nacional o que entren en un
plan de erradicacin (ej. cotorras, sorgo de alepo, cancro ctrico, etc.). Otro tipo de medida
preventiva comprende la limpieza de herramientas para evitar la dispersin de agentes
(implementos de laboreo para las malezas; tijeras de podar para bacterias patgenas).
Fsico mecnico. En esta categora inclumos formas directas de eliminacin del organismo
problema tales como: las trampas o las barreras mecnicas para el caso de insectos; la
azada, el carpidor o el fuego para malezas; la solarizacin que tiene accin sobre malezas,
hongos y nemtodes patgenos.
Cultural. Estos mtodos se relacionan con el subsistema cultivos del agroecosistema, su
organizacin espacial y temporal, as como todas las intervenciones realizadas durante el ciclo
del cultivo. El vigor y la competitividad por parte del cultivo, que acta en su propia defensa,
se maximiza a travs de la densidad y el arreglo espacial de la siembra o transplante, la
calidad de la semilla o plantines utilizados, la poca y profundidad de siembra, la fertilizacin y
el riego, y la eleccin de variedades. Los cultivos estresados o dbiles son susceptibles al
ataque de cualquier agente y no compiten exitosamente con las malezas. La realizacin de
policultivos y la rotacin de cultivos tambin forman parte del control cultural.
Biolgico. En este caso, los encargados de controlar los organismos nocivos son otros
organismos que los predan, parasitan o perjudican mediante otros mecanismos (ej. antibiosis
entre hongos benficos y patgenos; fitofagia de insectos). Los enemigos naturales pueden
ser componentes espontneos del agroecosistema. En este caso debemos promover su
sobrevivencia, por ejemplo, evitando aplicaciones qumicas a los que sean suceptibles,
favoreciendo refugios para reproduccin y alimentacin alternativa. Por el contrario, pueden
ser poblaciones especialmente seleccionadas, criadas en laboratorio y luego liberadas en las
reas donde se presenta el problema. Existe una gran variedad de organismos que son
reconocidos como efectivos enemigos naturales: avispas, araas, nematodos, bacterias,
hongos, aves, incluso el ganado ovino y caprino puede utilizarse para el control de malezas
arbustivas, por ejemplo. Algunos son muy especficos y otros tienen comportamiento ms
generalista.
Miscelneos. Ej. confusin sexual en insectos, rboles trampa, liberacin de machos
estriles, etc..

Los pesticidas son una herramienta disponible, pero no la nica. Debemos ser capaces de combinar
los diferentes mtodos de control, tomando en cuenta la biologa y la ecologa de los organismos
(integracin vertical). Asimismo debemos tener presente a los subsistemas plagas, enfermedades y
malezas en relacin a los restantes componentes del agroecosistema (integracin horizontal). No
nos centremos exclusivamente en eliminar la especie problema; consideremos la comunidad bitica y
el ecosistema en su conjunto.
El concepto de manejo integrado de organismos nocivos es an ms amplio. Incluye el monitoreo de
las poblaciones -a travs de muestreos- o de las condiciones ambientales que pueden predisponer la
aparicin de una enfermedad; la prediccin y la evaluacin del dao que causara el agente. La
simple presencia de un organismo indeseable no lo convierte en plaga. Las intervenciones qumicas
se justifican si los organismos exceden el nivel de dao econmico (aplicable bsicamente a insectos
y malezas), o si est previsto un desarrollo epidmico de agentes causales de enfermedades (ej.
hongos) que amerite una intervencin preventiva.
Otro punto de alto impacto sobre la sostenibilidad agraria, se refiere a las tecnologas y prcticas de
la aplicacin de biocidas. Debemos asegurar la eficacia, eficiencia y seguridad operativa de cualquier
aplicacin. Estas mejoras no implican necesariamente el desarrollo de nuevos equipos. Una
reduccin significativa de los problemas causados por biocidas se resuelven simplemente con una
responsable manipulacin de los productos (ej. usar equipos de proteccin), y el cumplimiento de
simples reglas (ej. dosificar correctamente, no dispersar libremente remanentes o aguas de lavado de
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tanques en los cursos hdricos) y rutinas (ej. calibrar peridicamente la maquinaria, control de las
existencias de productos).
Por ltimo, la industria agroqumica tiende al desarrollo de biocidas de menor impacto ambiental
negativo, atendiendo caractersticas tales como: toxicidad, persistencia ambiental, biodegradacin,
lixiviacin, volatilizacin y espectro de accin del principio activo.

7 MEJORAMIENTO GENTICO
Un punto crtico para avanzar en la AS es la filosofa con que se han encarado los programas de
mejoramiento gentico durante el desarrollo de la revolucin verde. Predomin la postura de crear el
ambiente para la planta seleccionada en lugar de adaptar la planta para el ambiente en que ser
cultivada. Este hecho conlleva a sistemas que ya desde su origen debern ser subsidiados, para
logar estabilizarlos. Podrn ser muy productivos, pero a base de una alta dependenca de insumos.
Por otra parte, en general los programas de mejora gentica no contemplan la seleccin de especies
y variedades adaptadas a sistemas de produccin alternativos, como los policultivos y sistemas
agroforestales, que son mejor ponderados por la AS en comparacin a los monocultivos en trminos
de eficiencia de uso de los recursos naturales y estabilidad ecolgica.
Un ltimo punto extremadamente polmico lo constituyen las plantas transgnicas (OGM). El
potencial de la biotecnologa para generar variedades resistentes a plagas y enfermedades,
tolerantes a herbicidas y tolerantes a factores de estrs abitico (ej. temperatura, dficit hdrico,
suelos salinos) es real. Sin embargo, entre los propulsores de la AS y por razones estrictamente
ecolgicas y de salud humana, existe una oposicin fundamentada en el principio de precausin.
Debemos tener presente adems que la sostenibilidad agraria no se restringe slo a la dimensin
biofsica-ambiental. Se incorporan consideraciones socio-econmicas y ticas que reafirman dicha
postura.

8 CLIMA
La sostenibilidad agrcola tambin se ve afectada por el clima (que no podemos manejar
directamente) y el microclima que creamos a escala del cultivo:
Resulta determinante decidir correctamente la localizacin geogrfica de los cultivos, para que
las especies y variedades seleccionadas vean satisfechas sus requerimientos de calor, fro,
luminosidad e hdricos en caso de realizarse en un cultivo en secano.
La poca de siembra puede llegar tambin a ser crtica, en tanto determina por ejemplo la
velocidad de germinacin de las semillas, emergencia y establecimiento de las plntulas en
funcin de la temperatura del suelo y del aire. En caso que el cultivo se origine con el
establecimiento de plntulas, el momento de transplante influye en el riesgo de prdidas por
heladas.
La densidad de plantas (cultivos herbceos) y la poda (frutales) son factores que afectan la
circulacin del aire a nivel del cultivo, y por lo tanto la humedad relativa en el mismo. Y este
factor puede desencadenar el ataque de un hongo.
Por ltimo, un sistema de cortinas rompeviento bien diseadas, constituye una herramienta
nada despreciable para reducir los efectos desecantes del viento, los daos mecnicos y la
dispersin de plagas y enfermedades. Puede cumplir adems un papel de refugio de fauna
benfica.

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9 PASTOREO
La sustentabilidad ganadera se puede expresar como el mantenimiento de la productividad animal, la
cual est intimamente relacionada con la conservacin de los recursos forrajeros. El sub y
sobrepastoreo genera una problemtica que se refleja en:

la prdida de especies valiosas


la invasin de malezas
la prdida de productividad del tapiz
la prdida de calidad de los forrajes.

El punto crtico es conjugar la oferta forrajera con los requerimientos animales. La primera est
compuesta por la disponibilidad y digestibilidad de las pasturas, ambas variables con amplia variacin
estacional debido a condiciones climticas y al propio ciclo de las plantas. Los requerimientos
animales dependern de las especies, las razas, las categoras, el estado animal y del ambiente
fsico que le impone estrs trmicos con efectos sobre su consumo.
Las variables tecnolgicas a considerar se resumen en:
la modificacin de la base forrajera: el mejoramiento del campo natural (fertilizacin y
siembras en cobertura), la instalacin de praderas y verdeos
la relacin de pastoreo: el tipo o mtodo de pastoreo (contnuo,diferido, rotativo), ajustar la
dotacin o presin de pastoreo, y la combinacin de especies (lanar-vacuno)
otras medidas como la proteccin (montes de sombra y de abrigo), la suplementacin, etc.

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