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EL HIDRGENO Y LAS

PILAS DE COMBUSTIBLE
Xavier Elas y Lorena Jurado
(Esta monografa es un captulo del libro TRATAMIENTO Y
VALORIZACIN ENERGTICA DE RESIDUOS)

Coleccin: Monografas
Serie: ENERGA, MEDIOAMBIENTE, TRATAMIENTO DE RESIDUOS

Esta monografa est formada por algunos captulos del libro:

TRATAMIENTO Y VALORIZACIN
ENERGTICA DE RESIDUOS de
Xavier Elas Castells.
(Obra completa publicada por Ediciones Daz de Santos). Puede
ocurrir que en el texto de esta monografa se haga referencia o
citen otras pginas que correspondan a otros captulos de la obra
completa, esto sera normal al haberse respetado la paginacin
original.
Obra completa: ISBN 978-84-9969-141-1 (Libro electrnico)
Obra completa: ISBN 978-84-7978-694-6 (Libro en papel)

Xavier Elas Castells y Lorena Jurado, 2012


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ISBN 978-84-9969-139-8

15

El hidrgeno y las pilas


de combustible
Xavier Elias y Lorena Jurado

NDICE
4.2. Electroqumica y pilas
de combustible ............................. 1065
4.3. Comportamiento ideal de la pila
de combustible ............................. 1066
4.4. Eficiencia de las pilas
de combustible ............................. 1067

1. Introduccin........................................ 1034
1.1. Generalidades ............................. 1034
1.2. Modelo actual de gestin
energtica.................................... 1034
2. Energa a partir de biomasa................ 1037
2.1. La biomasa como fuente
de energa limpia ......................... 1037
2.2. Rendimiento real de la fotosntesis ... 1038
2.3. Biomasa transformable
en electricidad ............................. 1039
2.4. Biocombustibles............................ 1041
2.5. Biocarburantes a partir
de biomasa.................................. 1043
2.6. Metanol a partir de biomasa......... 1047
3. El hidrgeno como combustible ........... 1049
3.1. La produccin de hidrgeno ......... 1050
3.2. Almacenamiento y transporte
de hidrgeno ............................... 1056
3.3. Transporte y distribucin............... 1061
4. Introduccin a las pilas
de combustible.................................... 1062
4.1. El mecanismo de oxidacinreduccin..................................... 1063

5. Tipos de pilas de combustibles............. 1070


5.1. Pilas de combustible de baja
temperatura ................................. 1070
5.2. Pilas de combustible de alta
temperatura ................................. 1077
5.3. Comparacin de las pilas
de combustible ............................. 1082
6. Aplicaciones de las pilas
de combustible.................................... 1082
6.1. Aplicaciones estacionarias ............ 1082
6.2. Aplicaciones porttiles.................. 1084
6.3. El hidrgeno y la automocin........ 1085
6.4. Proyectos de la UE........................ 1087
Bibliografa ............................................. 1091

RESUMEN
Las pilas de combustible, y el hidrgeno como el combustible que las alimenta, representan una tecnologa que genera una energa limpia y adecuada para diferentes aplicaciones, utilizando combustibles alternativos a los tradicionales y con una eficiencia mayor a la que las mquinas trmicas ofrecen. Esto ha motivado el inters de la comunidad internacional en esta tecnologa, con numerosos
proyectos de investigacin tanto en el mbito pblico como privado para optimizarla y alcanzar el
umbral de rentabilidad que la incluya en el mercado. El inters suscitado puede obedecer a tres factores: la dependencia energtica del exterior, sobre todo en Europa, la escasez de recursos energticos y la necesidad de frenar el aumento de los niveles de contaminacin.

1034

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

1. Introduccin
1.1. Generalidades
El incremento del consumo energtico y la emisin de gases contaminantes se consideran factores indicativos del grado de desarrollo industrial de un pas. Esta tendencia, ampliamente
aceptada hasta finales de los aos 90, est cambiando debido a las polticas de proteccin del
medio ambiente que impulsan cada vez ms los
pases desarrollados. De esta manera se puede
observar en la Tabla 15.1 cmo Alemania o los
Pases Bajos emiten menos gases contaminantes
con relacin a su PIB, a pesar de estar fuertemente industrializados, que Espaa o Grecia.
Las emisiones corresponden a actividades
antropognicas relativas al ao 1997 (o ltimos
datos disponibles).
El elevado consumo energtico de los
pases desarrollados, en constante aumento,
la necesidad de proteccin del medio ambiente como medio de proteger la salud pblica y
la dependencia energtica del exterior, sobre
todo en el caso de Europa, han sentado las
bases para el inters mostrado por la comuniTabla 15.1. Emisiones contaminantes en diferentes
pases por unidad de PIB. (Fuente: OCDE, Environmental Data. Compendium 1999).
kg/1.000 US$

SOx

NOx

CO

Compuestos
orgnicos
Partculas voltiles

Alemania

1,5

2,4

8,7

0,5

2,6

Australia

5,2

6,1

42,5

4,8

Espaa

3,7

2,4

8,4

2,2

Finlandia

1,1

2,9

5,4

0,6

2,1

Francia

0,9

1,5

7,5

0,2

2,2

Grecia

4,6

3,4

12,5

Holanda

0,4

1,5

0,2

1,2

Portugal

3,3

3,4

3,1

Reino Unido 2

EE UU

2,6

2,9
12
4,5
10

0,2

0,5

2,4

Emisiones por actividades humanas para 1997 o ltimos datos


disponibles. En las cifras expresadas hay algunos detalles y
particularidades. Vase fuente.

dad internacional en el hidrgeno y las pilas


de combustible.
La nueva tecnologa, accionada por el
hidrgeno, incide directamente en el transporte, responsable de aproximadamente el 30%
de las emisiones de CO2 y el 35% del consumo energtico, ofreciendo la posibilidad de un
transporte prcticamente sin emisiones contaminantes y energticamente ms eficiente.
Como toda nueva tecnologa, esta tambin
tiene grandes detractores y devotos seguidores, pero es indudable que, aunque quedan an
muchos inconvenientes por resolver, el inters
suscitado ha supuesto un esfuerzo por parte
tanto del sector pblico como del privado para
investigarla y hacer de ella una realidad.

1.2. Modelo actual de gestin


energtica
Para poder calibrar la magnitud del problema
energtico y ambiental es preciso avanzar
algunas cifras relativas al sector energtico y,
en particular, al sector de la automocin como
uno de los principales protagonistas.
El consumo de energa en la industria, servicios pblicos y sector domstico se produce
en forma de electricidad, energa trmica y
carburantes, pues son las formas de energa
de mayor y ms fcil disponibilidad, ya sea
para generar calor o energa mecnica.
La estructura de consumo de energa primaria en Espaa es la indicada en la Tabla 15.2.
Las industrias que consumen ms energa
siderurgia, qumica y petroqumica, papeleras
y cementeras, suman alrededor del 45% del
consumo energtico industrial total.
En el sector servicios y vivienda se estima en
un 30-50% el ahorro energtico potencial si los
hbitos de uso fuesen ms respetuosos y, sobre
todo, si se mejorase la eficiencia de los aparatos
elctricos y si se utilizase un aislamiento trmico apropiado en las edificaciones. Esto ltimo
es especialmente relevante en Espaa donde,
debido al clima clido, no se ha invertido lo suficiente en una climatizacin eficiente.
El transporte es el sector de mayor consumo
de energa y se considera fuente de gran parte de
las emisiones contaminantes, solo en Europa

El hidrgeno y las pilas de combustible

1035

Tabla 15.2. Consumo de energa final (en ktep) por sectores y fuentes en Espaa. (Fuente: Ministerio de
Ciencia y Tecnologa e IDAE).
Petrleo

Gas

Electricidad

Renovables

Industria

.......

Carbn
665

5.180

7.369

6.575

1.423

21.212

Transporte

.......

31.568

10

307

31.885

Residencial

.......

134

3.952

1.774

3.908

1.999

11.768

Servicios

.......

1.444

537

4.060

21

6.072

Agricultura

.......

1.712

81

394

2.192

808

43.856

9.772

15.244

3.448

73.128

TOTAL

TOTAL

Datos en ktep para 2000 (avance).

hay 290 millones de vehculos pero la relevancia de este sector y el aumento continuado de su
uso hace difcil incidir en su control. Las regulaciones que intentan reducir el impacto de las
emisiones del transporte se circunscriben a obligaciones de eficiencia y al uso de catalizadores
en los vehculos impuestos a los fabricantes y
sobre la composicin de los carburantes; pero,
por ejemplo, queda fuera del mercado de emisiones de efecto invernadero que se pretende
poner en funcionamiento en 2005, y que s afectar a la industria y a la generacin elctrica.
Actualmente se generan unos 16 kg por
persona y da de gases de combustin procedentes de los vehculos (las estadsticas son
bastante confusas porque los fabricantes solo
hacen referencia al CO2 emitido, pero este gas
viene acompaado del exceso de aire, el vapor
de agua y otros contaminantes; por tanto, es el
conjunto de gases lo que ha de tenerse en

cuenta). En la UE el transporte es el responsable del 7% de las emisiones de SOx, el 28% de


CO2, el 87% de CO y del 66% de NOx.
En el sector de la automocin el consumo
crece un 2% anualmente y acapara el 45% de
los derivados del petrleo. No hace falta hacer
nmeros ni extrapolarlos para comprender
que, teniendo en cuenta tan solo el parque
automovilstico de los pases industrializados,
este incremento, junto con la generacin de
energa, acabar con el petrleo en menos de
50 aos.
La eficiencia de los motores de combustin
interna se considera poco mejorable en el estado actual de tecnologa; por este motivo el
hidrgeno y las pilas de combustible se perciben como una gran solucin para el ahorro
energtico de este sector y, sobre todo y si el
combustible proviene de fuentes renovables,
para la reduccin de emisiones contaminantes.

Hidrgeno lq. (electricidad renov)


Hidrgeno gas (electricidad renov)
Hidrgeno gas (gas natural)
Metanol (madera)
Metanol (gas natural)

Figura 15.1.
Consumo de
energa no
renovable en el
uso de vehculos
con motor de
combustin
interna.

Disel
Gasolina
0

0,5

Distribucin y consumo de combustible

1,5
2
MJ PCS/km

2,5

Produccin del vehculo

3,5

1036

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Hidrgeno lq. (electricidad renov)


Hidrgeno gas (electricidad renov)
Hidrgeno gas (gas natural)
Metanol (madera)
Metanol (gas natural)
0

0,5

1,5

2,5

MJ PCS/km
Distribucin y consumo de combustible

Produccin del vehculo

Las Figuras 15.1 y 15.2 muestran una estimacin realizada por el Instituto de Investigacin Energtica y Ambiental de Heidelberg
(Institut fr Energie und Umweltforschung,
Heidelberg) del ciclo de vida de mquinas
estacionarias o mviles de baja potencia, asumiendo unas prdidas de combustible durante su transporte y unos valores de peso de los
materiales homogneos que permiten comparar pilas de combustible y motores de combustin interna utilizando diferentes fuentes
de extraccin de los combustibles. Los grficos indican el consumo energtico total por
kilmetro, expresado en Megajoules, referido
al PCS.
El grfico de la Figura 15.1 muestra, para
los vehculos con motor de combustin interna, un consumo energtico idntico en la
produccin de los vehculos (0,45 MJ/km).
Sin embargo, para los automviles con pilas
de combustible (Figura 15.2) el consumo en
la manufactura es superior, casi el doble
(0,75 MJ/km). Esto es debido a que la tecnologa de pilas de combustible implica materiales y mtodos de fabricacin no solo de
mayor coste econmico sino tambin energtico, frente a la optimizacin de los procesos de fabricacin de vehculos convencionales. Este es uno de los factores de difcil
evaluacin en el futuro, entendindose que
una generalizacin del uso de coches con
pilas de combustible podra suponer una
automatizacin de su fabricacin y por tanto
una optimizacin de su coste, tanto energti-

3,5

Figura 15.2.
Consumo de
energa no
renovable en el
uso de vehculos
con pila de
combustible.

co como econmico, que disminuyera esta


diferencia.
El consumo de energa primaria no renovable no depende del tipo de propulsin sino de
la fuente de extraccin del combustible. Las
mayores diferencias de consumo de energa no
renovable en la distribucin y consumo de
combustible se dan principalmente entre las
diferentes fuentes de extraccin del combustible. La generacin de hidrgeno a partir de
electricidad supone un gasto de energa mucho
menor que la obtencin mediante reformado
de gas natural, independientemente de que el
hidrgeno sea usado en un motor de combustin interna o en una pila de combustible. As,
se observan costes energticos similares entre
la distribucin y consumo de metanol o hidrgeno procedentes de energas renovables, tanto
si el combustible se usa en un motor de combustin interna como en una pila de combustible. Las ligeras diferencias que se aprecian, en
las que el consumo en pilas de combustible es
siempre ligeramente menor, se deben a la
mayor eficiencia energtica de este sistema
respecto a las mquinas de combustin interna.
El grfico de la Figura 15.3 muestra el
impacto en trminos de calentamiento global
(en mg de CO2 equivalente/km) para mquinas de combustin interna, mientras que el
grfico de la Figura 15.4 se refiere a las pilas
de combustible. Conviene destacar que las
pilas de metanol, si el combustible procede
de fuentes no renovables, suponen una elevada aportacin de CO2, lo que contribuye a

El hidrgeno y las pilas de combustible

1037

Hidrgeno lq. (electricidad renov)

Hidrgeno gas (gas natural)

Metanol (gas natural)

Figura 15.3.
Emisiones de CO2
a lo largo del ciclo
de vida de un
vehculo con motor
de combustin
interna.

Gasolina
0

20

40

60

80

100

120

140

160

180

200

160

180

MJ PCS/km
Distribucin de combustible

Emisiones directas

Produccin del vehculo

Hidrgeno lq. (electricidad renov)


Hidrgeno gas ( electricidad renov)
Hidrgeno gas (gas natural)
Metanol (madera)
Metanol (gas natural)

Figura 15.4.
Emisiones de CO2
a lo largo del ciclo
de vida de un
vehculo de pila de
combustible.

20

40

60

80

100

120

140

MJ PCS/km
Distribucin de combustible

incrementar significativamente el efecto


invernadero. En cambio, si el metanol proviene directamente de la madera, estas emisiones
no se contabilizan, puesto que no es CO2
antrpico aadido a la atmsfera sino CO2
fijado previamente por la biomasa. En el caso
de las pilas de hidrgeno no se emite CO2 en
su operacin pero se observan grandes emisiones de CO2 en la produccin del hidrgeno
a partir de fuentes no renovables de energa.
Las tecnologas del hidrgeno y del metanol se encuentran todava en fase de investigacin, por lo que no son fcilmente contrastables los resultados obtenidos a partir de
anlisis de ciclo de vida y anlisis econmicos de los combustibles convencionales y de
dichas tecnologas en estadio de desarrollo.

Emisiones directas

Produccin del vehculo

2. Energa a partir
de biomasa
2.1. La biomasa como fuente
de energa limpia
El Sol ha sido y ser el origen de la energa
que el hombre pueda transformar y utilizar, a
excepcin de la energa geotrmica y mareomotriz. Adems:
Se considera el origen de toda la energa primaria que abastece plantas y animales que posteriormente se convierten
en combustibles fsiles o biomasa (y
residuos).

1038

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Genera corrientes calentando las masas


de aire.
Aporta la energa necesaria para el ciclo
del agua.
Puede ser utilizada directamente como
energa solar trmica o mediante celdas
fotovoltaicas.
La biomasa es una fuente de energa renovable, cuyo uso est siendo favorecido por la
legislacin, que puede ser utilizada como
combustible en diferentes sistemas tal como
se ha descrito en captulos anteriores. Es tambin una fuente potencial de gases precursores del hidrgeno y de metanol, los combustibles utilizados por las pilas de combustible
que se tratan este captulo.
Parece lgico hacer referencia a la biomasa como eslabn para la obtencin del
hidrgeno a travs de la funcin fotosinttica. O explorar las posibilidades de los biocarburantes como combustibles renovables,
a la vez que se agotan las fuentes energticas
no renovables y se ponen a punto las pilas de
hidrgeno.
La PAC (Poltica Agraria Comn de la
Unin Europea) ha contribuido al excedente de produccin agrcola para alimentacin
en la UE. La falta de rentabilidad de los
cultivos subvencionados y los grandes excedentes hacen previsible una modificacin
a la baja de la PAC, que desproteger la
agricultura con el objetivo de potenciar los
cultivos econmicamente viables. Todo
ello, unido a la carencia de recursos energticos de la UE, hace que la produccin
agrcola para usos energticos cobre nuevas
posibilidades.
Segn la FAO1, la biomasa se define como
el conjunto de plantas terrestres y acuticas
junto con sus derivados, subproductos y residuos producidos en su transformacin. Cabe
aadir que la biomasa debe su formacin a la
fotosntesis y por lo tanto ha fijado el CO2
atmosfrico obteniendo la energa necesaria

del Sol; por tanto, es una energa renovable


que no aporta CO2 antropognico a la atmsfera con su oxidacin.
A travs de la funcin cloroflica, las plantas sintetizan el tejido vegetal segn la reaccin bsica:
6CO2 + 6H2O + 6O2 + C6H12O6
(H = 2.802,1 kJ/mol)
Mediante esta reaccin endotrmica se
evala la produccin total de biomasa en la
biosfera en 140109 toneladas/ao, lo que
equivale a 2,4251018 kJ/ao, que representa
aproximadamente 5,81010 tep/ao, seis veces
el consumo energtico mundial en el ao
2002. El valor terico del rendimiento fotosinttico resulta ser, aproximadamente, de un
30%. A pesar de que la cantidad realmente
aprovechable ser, necesariamente, una fraccin muy reducida, el potencial contina
siendo muy importante.

2.2. Rendimiento real


de la fotosntesis
Del total de la radiacin solar que llega a la
Tierra, 3.0001021J/ao, solo algo ms del
40% es fotosintticamente activa, ya que solo
una parte del espectro de la luz solar puede
ser absorbido en la funcin fotosinttica.
Adems, escasamente el 70% de esta es
absorbida por las hojas, ya que el resto suele
ser reflejada, con lo cual, la eficacia mxima
terica de este proceso es:
EMT = RF RFA RA
donde:
EMT: eficacia mxima terica.
RF: rendimiento fotosinttico (30%).
RFA: radiacin solar fotosintticamente
activa (40%).

FAO son las siglas de Food and Agriculture Organization (Organizacin de las Naciones Unidas para la Alimentacin y la
Agricultura).

El hidrgeno y las pilas de combustible

RA: radiacin absorbida por las hojas


(70%).
30
40
70
EMT = ( 4 ) 100 =
100
100
100
= 8,4%
Las prdidas de energa debido a la respiracin vegetal se estiman en un 40%, pero a
menudo estas cifras corresponden a periodos
cortos de crecimiento y cuando se derivan los
valores medios para el ao completo, se
obtienen valores entre el 0,5 y el 2,5%, siendo el rendimiento real efectivo de un 1%. An
as hay grandes cantidades de biomasa residual de cultivos y explotaciones forestales
que puede ser aprovechada y, paralelamente,
los cultivos energticos complementan esta
disponibilidad de biomasa.
Aplicando este porcentaje a la cifra antes
calculada, resulta que la energa real solar
aprovechada por la biomasa es de 301021J/ao.
Desde el punto de vista del aprovechamiento energtico, la biomasa contiene poco
carbono y mucho oxgeno y compuestos voltiles, que aportan ms del 60% de su PCI, del
orden de 4.000 kcal/kg (4,65 kWh/kg).
Ambientalmente la biomasa se considera
un recurso energtico muy favorable; est
exenta de azufre, por lo que su combustin no
emite xidos de azufre, responsables de la
formacin de cido sulfrico y posterior lluvia cida. En cuanto a las emisiones de efecto invernadero, el CO2 emitido por la combustin equivale al que ha sido previamente
capturado. Cada kg de madera captura 1,47
kg de CO2 y genera a su vez 1,07 kg de O2. La
Tabla 15.3 compara el potencial energtico
que ofrece la biomasa respecto a los combustibles fsiles.
Tabla 15.3. Potencial energtico de la biomasa
comparado con el de los combustibles fsiles.
TIPO DE ENERGA

(1021 J)

Almacenada en combustibles fsiles (comprobada)

30

Almacenada en combustibles fsiles (estimado)

300

Almacenada en la biomasa

30

1039

2.3. Biomasa transformable


en electricidad
La biomasa puede ser convertida en electricidad mediante la transformacin de la energa
qumica que contiene o extrayendo un combustible a partir de ella. Actualmente el aprovechamiento energtico de la biomasa es
bajo, aunque la legislacin y los planes energticos cuentan con este recurso para la generacin energtica en el futuro y pretenden
incrementar su uso.
El origen de la biomasa para su aprovechamiento energtico puede ser diverso:
Residuos agrcolas. De las plantaciones
actuales se calculan unas 2,5 t materia
seca/ha.
Residuos forestales. Tomando los residuos in situ y los elaborados se puede
aplicar 1 t ms/ ha.
Cultivos energticos. La ratio es de 10 t
ms/ha.
Fraccin orgnica de los residuos municipales. Se estima una media de 500
kg/habitanteao.
Cabe destacar que hay otros materiales residuales, como los residuos ganaderos, que aunque no pueden ser incinerados para recuperar
la energa y producir electricidad, pueden generar energa mediante otros sistemas, como la metanizacin. Asimismo, la fraccin orgnica de los
residuos municipales que se contabiliza en estas
estimaciones, est estipulado por la poltica de
la UE que sea tratada mediante compostaje.
Se puede decir que hay un cierto solapamiento entre los recursos y sus posibles usos
y los intereses de diferentes sectores, que abogan por la idoneidad de una u otra va de valorizacin de los materiales residuales que pueden ser objeto de valorizacin energtica.
Una visin ms global de las posibilidades de
valorizacin se expone en el Apartado 2.4 del
presente captulo.

2.3.1. Residuos agrcolas


Las grandes cantidades de residuos existentes
apuntan hacia la incineracin o a la conver-

1040

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

sin en carburantes como va de valorizacin


energtica.
Para dar una idea de la desproporcin
entre producto agrcola y la cantidad de residuo que se genera, la Tabla 15.4 estima el
coeficiente de generacin de residuos de biomasa, es decir, la relacin entre el residuo
generado por tonelada de producto, segn el
tipo de cultivo.
Tabla 15.4. Coeficiente de generacin de la biomasa procedente de diversos tipos de cultivo.
Tipo
de cultivo

Coeficiente de generacin
(t residuo/t producto)

CEREALES GRANO
Trigo

1,20

Cebada

1,35

Avena

1,35

Centeno

1,35

Maz

2,00

Arroz

1,50

Sorgo

1,70

FRUTALES
Ctricos

0,15

F. pepita

0,25

F. hueso

0,25

F. seco

3,15

Olivar

1,55

Viedo

0,85

INDUSTRIALES
Girasol

2,00

Algodn

2,00

Caa azcar

1,50

Atendiendo solo a los residuos procedentes de los cereales, la media aritmtica indica
una generacin de 1,5 kg de residuos por kg
de cereal, lo que da una idea del enorme
potencial de explotacin.

2.3.2. Cultivos energticos


Los cultivos para la obtencin de biomasa,
para presentar una mayor rentabilidad, idealmente deben cumplir una serie de condiciones que los haga aptos para el aprovecha-

miento energtico, tanto directamente en calderas como para la obtencin de biocarburantes, y que ofrezcan tambin la mayor rentabilidad econmica. Estos requisitos se pueden
resumir en:
Especies de alta productividad, que produzcan el mximo de biomasa por unidad de superficie y tiempo.
Especies que almacenen gran cantidad
de energa, con alto PCI.
Capacidad de reproduccin de cultivos
sin invertir en siembra, es decir, cultivos
que rebroten.
Resistencia y adaptabilidad a terrenos
de poca calidad agrcola.
De entre los cultivos que pueden ser utilizados como fuente de energa destacan los
siguientes:
Azucareros: para la obtencin de alcohol mediante fermentacin y su uso
como combustible en motores y pilas de
combustible; los restos vegetales pueden
ser asimismo combustible para el propio
proceso de destilacin o produccin de
electricidad.
Oleaginosos: para la extraccin de aceite y su uso en motores especficos o para
esterificarlos y usarlos en motores disel
mezclados o puros, el llamado biodisel. Los restos vegetales pueden servir
de aporte de energa en el proceso, tanto
trmica como elctrica.
Forestales: especies de crecimiento rpido para usar como combustible en calderas de pequea y media potencia (briquetas, carbn, etc.) para obtencin de
energa trmica o en calderas de 30-50
MW para generar electricidad.
Cultivos de crecimiento rpido para
metanizacin, gasificacin o pirlisis y
obtencin de combustible gaseoso. Este
gas puede alcanzar un PCI de 2025MJ/m3.
En la UE, teniendo en cuenta residuos y
cultivos energticos la biomasa potencial-

El hidrgeno y las pilas de combustible

mente transformable en energa se distribuye


tal como indica la Figura 15.5:

Cultivos
energticos 16%

Agricultura
53%

RSU
11%
Residuos
forestales 20%
Figura 15.5. Origen de la biomasa utilizable como
fuente potencial de energa en la UE.

1041

electricidad que se hallan reflejados en la grfica de la Figura 15.6, donde las cifras estn
expresadas en TWhe.
La grfica demuestra que Espaa es el pas
europeo con un mayor potencial de aprovechamiento, en particular por lo que hace referencia a los cultivos energticos de rpido
crecimiento debido a las especiales caractersticas orogrficas y climticas del pas. En
contraste, la realidad indica lo contrario, ya
que las polticas oficiales no favorecen, a partir de las primas a la produccin de electricidad como instrumento de promocin, la instalacin de plantas de conversin energtica.

2.4. Biocombustibles
Como era de esperar, la mayor cantidad
de biomasa potencialmente valorizable proviene de la agricultura. Sin embargo el factor
de recoleccin y transporte es el que ms
negativamente influye a la hora de ponerlo
en prctica.

2.3.3. Potencial de transformacin


de la biomasa en la UE
La UE en su Libro Blanco sobre la energa
(Energa para el futuro: Fuentes de Energas
Renovables. Libro Blanco para una Estrategia y un Plan de Accin Comunitarios) presenta diversos escenarios de valores potenciales de transformacin de biomasa en

Por biocombustible se entiende toda aquella


materia orgnica de origen no fsil con potencial para generar energa, ya sea a travs de su
incineracin o mediante otro proceso de conversin energtica que genere gases o lquidos combustibles, como la gasificacin o la
fermentacin anaerobia.
Los biocombustibles pueden ser slidos,
lquidos o gaseosos. Tradicionalmente, los
slidos se han usado en los hogares para producir energa. Adems de la combustin
directa de la biomasa, tambin se puede extraer energa mediante la produccin de biocombustibles lquidos, evitando as los inconvenientes de almacenamiento de los slidos.
Aqu se puede contemplar un rango ms

R. Unido
Espaa
Italia
Alemania
Francia
Figura 15.6.
Potencial de
generacin
elctrica a partir
de biomasa
en la UE.

Dinamarca
0
Agricultura

50.000
Forestal

100.000
RSU

150.000

Cul. energ.

1042

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Combustin

Procesos de
conversin de
la biomasa

Procesos de
conversin
pirolticos

Gasificacin
Pirlisis
Fermentacin
metnica

Procesos de
conversin
bioqumicos

amplio de materiales residuales que pueden


ser valorizados energticamente o utilizados
como materia prima para la generacin de
biocombustibles.
Los biocombustibles pueden tener orgenes diversos:
Cultivos energticos agrcolas o forestales: cardo, sorgo, girasol, maz, soja,
chopos, eucaliptos, robinias, etc.
Residuos de cultivos agrcolas y de la
industria agroalimentaria: paja, restos de
cereales, especies herbceas y cultivos
leosos, vid, frutales, frutas, etc.
Residuos silvcolas y forestales: podas
y clareo de bosques, cortas finales, etc. y
restos de la industria de la transformacin de la madera.
Residuos ganaderos.
Residuos orgnicos industriales procedentes de la industria agroalimentaria,
animales, vegetales y grasas.
Residuos slidos urbanos: materia orgnica combustible de origen animal o
vegetal, descartando papel y plsticos.
A partir de estos materiales se puede obtener energa mediante diversos procesos. La
Figura 15.7 sintetiza las principales conversiones energticas:
La idoneidad de cada proceso segn el
material que se deba tratar viene condicionada por la humedad del residuo. As, segn su

Fermentacin
alcohlica

Figura 15.7.
Procesos de
conversin
energtica.

humedad, se pueden obtener los biocombustibles que muestra la Tabla 15.5.


Resultado de las conversiones.

Tabla 15.5.

A partir de biomasa seca


Procesos termoqumicos

A partir de biomasa hmeda


Procesos bioqumicos

Combustin Calor/
electricidad

Fermentacin
alcohlica

Metanol

Gasificac.

Gas sntesis/
electricidad

Esterificacin

Metister

Pirlisis

Carbn
vegetal/Aceites

Digestin
anaerobia

Metano

La Tabla 15.6 muestra el PCI de algunos


combustibles obtenidos por transformacin,
ya sea mecnica, como la compactacin en
Tabla 15.6.
ticas.

Resultado de las conversiones energ-

Biocombustible

Poder calorfico
(kcal/kg materia seca)

Leas y astillas

4.500-5.300

Pelets y briquetas de madera

4.500-5.3001

Carbn vegetal y briquetas


de carbn vegetal

7.200-7.800

Lquido piroleoso

8.000-8.500

Lquido de hidrlisis

8.000-8.500

Bioetanol

9.700-10.500

Bioaceite

9.700-10.500

Metilster

9.700-10.500

Biogas

Variable

El hidrgeno y las pilas de combustible

forma de briquetas de residuos de madera, o


qumica, como la fermentacin para obtener
bioetanol. Hay que indicar que el bioetanol se
obtiene a partir de la fermentacin alcohlica
de la biomasa y, por lo tanto, se debe valorar la
rentabilidad energtica de transformar la biomasa en alcohol. Tomando como ejemplo la
caa de azcar, esta tiene un PCI inferior al
etanol, por lo que el proceso de transformacin absorber energa. Es fundamental, por
lo tanto, conocer el PCI de la biomasa, el del
combustible obtenido y la energa gastada en
el proceso.

2.5. Biocarburantes a partir


de biomasa
Se denominan biocarburantes al conjunto de
combustibles lquidos elaborados a partir
de materia vegetal y que pueden sustituir a los
combustibles convencionales en motores de
combustin.
La relacin de biocarburantes, segn la
UE, es:
Bioetanol: etanol producido, para uso
como biocarburante, a partir de la biomasa o de la fraccin biodegradable de
los residuos.
Biodisel: ster metlico producido a
partir de un aceite vegetal o animal de
calidad similar al gasleo, para su uso
como biocarburante.
Biogas: combustible gaseoso producido a
partir de la biomasa y/o a partir de la fraccin biodegradable de los residuos y que
puede ser purificado hasta alcanzar una
calidad similar a la del gas natural, para
uso como biocarburante o gas de madera.
Biometanol: metanol producido para
uso como biocarburante a partir de la
biomasa.
Biodimetilter: dimetilter producido
para uso como biocarburante a partir de
la biomasa.
BioETBE (etil ter-butil ter): producido
a partir del bioetanol. La fraccin volumtrica de bioETBE que se computa
como biocarburante es del 47%.

1043

BioMTBE (metil ter-butil ter): producido a partir del biometanol. La fraccin


volumtrica de bioMTBE que se computa como biocarburante es del 36%.
Biocarburantes sintticos: hidrocarburos
sintticos o sus mezclas, producidos a
partir de la biomasa.
Biohidrgeno: hidrgeno producido a
partir de la biomasa y/o a partir de la
fraccin biodegradable de los residuos
para su uso como biocarburante.
Aceite vegetal puro: aceite obtenido a
partir de plantas oleaginosas mediante
presin, extraccin o procedimientos
comparables, crudo o refinado, pero sin
modificacin qumica, cuando su uso
sea compatible con el tipo de motor y
las exigencias correspondientes en
materia de emisiones.
(Nota: la legislacin actual espaola no
incluye los productos de origen animal u
otros derivados de la gasificacin de la madera excepto el metanol).
Las metodologas actuales de obtencin
de biocarburantes se enumeran en la Tabla 15.7.
Los biocarburantes con mayor potencial
de desarrollo comercial se exponen en la
Tabla 15.8.
Se han desarrollado dos biocarburantes
bsicos: el bioetanol, que sustituye a la gasolina, y el biodisel, que hace lo propio con el
gasoil.
Tabla 15.7.
rantes.

Procesos de obtencin de biocarbu-

Proceso

Biomasa utilizada

Biocombustible

Hidrogenacin

Indiferente

Biocrudo

Pirlisis

Indiferente

Aceites de pirlisis

Fermentacin

Cultivos que
Bioetanol
contengan azcar

Hidrlisis +
fermentacin

Biomasa
lignocelulsica

Bioetanol

Extraccin +
esterificacin

Cultivos que
contengan aceite

Biodisel

Gasificacin

Indiferente

Hidrgeno o
metanol

1044

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Tabla 15.8.

Biocarburantes de desarrollo comercial y origen.

Materia prima

Proceso de fabricacin

Biocarburante

BIOCARBURANTES PRODUCIDOS EN LA ACTUALIDAD


Azcares
Caa y remolacha

Fermentacin alcohlica

bioetanol

Sacarificacin y fermentacin alcohlica

bioetanol

Esterificacin con metanol

biodisel

Fermentacin anaerobia

metano (1)

Almidones
Cereales
Lpidos
Aceites vegetales
Vrgenes o usados
Grasas animales
Residuo orgnico
Aguas residuales
Residuo slido urbano
Residuos de granjas

BIOCARBURANTES EN INVESTIGACIN Y DESARROLLO


Celulosa

Hidrlisis y fermentacin

Biomasa genrica

Gasificacin por oxidacin parcial

bioetanol
metanol

Sntesis especfica

dimetil ester (DME)

Sntesis especfica

hidrocarburos

Reaccin de Fischer y Tropsch

hidrgeno

Desplazamiento del CO
Biomasa genrica

Pirlisis

biodisel

Biomasa especial

Fermentacin selectiva

hidrgeno

2.5.1. Bioetanol
Se obtiene a partir de cultivos tradicionales,
como cereales (trigo, cebada, maz), caa de
azcar y remolacha. Esto es debido al contenido en hidratos de carbono de estas plantas,
que permite realizar una fermentacin alcohlica con la que obtener etanol.
El etanol se puede utilizar directamente en
motores especialmente adaptados. En caso
contrario se realizan mezclas con gasolinas
convencionales a un mximo del 5-10% en
zonas fras y templadas y no ms del 20%
en zonas clidas. Para poder realizar esta mezcla y utilizar motores convencionales, el etanol no debe tener ningn contenido en agua.
Actualmente el bioetanol se utiliza para
elaborar ETBE, un aditivo para gasolinas que,
al igual que el etanol, aumenta el ndice octano, es decir, la explosividad de la gasolina y
por tanto la facilidad para su ignicin. El
ETBE es un producto que realiza la misma

funcin que el aditivo MTBE, utilizado


actualmente para aumentar el octanaje de las
gasolinas sin plomo en sustitucin de las sales
de plomo. En la actualidad, el MTBE se
obtiene de la destilacin del petrleo; es, por
lo tanto, de origen fsil.
El ETBE se obtiene por sntesis del etanol
con isobutileno, un subproducto de la destilacin de petrleo, y se aade como aditivo en
proporciones tambin del 5-10%, siendo ms
miscible en la gasolina que el etanol.
El proceso de fabricacin se compone de
una compleja sucesin de reacciones que,
desde el punto de vista tecnolgico, puede
reducirse a:
C6H12O6 D 2 C2H5OH + 2 CO2 + calor
(H = -217,7 kJ/mol)
De acuerdo con esta reaccin, 1 kg de glucosa genera 0,51 kg de etanol y 0,49 de CO2,
si bien en la prctica los rendimientos reales

El hidrgeno y las pilas de combustible

Energa solar
183,0 GJ/ha

Deshidratacin

Fermentacin

Grano
78,9 GJ/ha

Molienda y
malteado

Paja
104,1 GJ/ha

Cultivo

Medios tcnicos
26,2 GJ/ha

1045

Etanol 44,5 GJ/ha


(2.080 l/ha)
Almacenamiento
10,1 GJ/ha
Biogas
9,6 GJ/ha

Energa del proceso


29,9 GJ/ha

Secado en almacen
Deshidratacin del etanol
Etanol de la plana

Prdidas de energa
70,8 GJ/ha
Tratamientos anerbicos
y aerbicos

Figura 15.6. Balance de masa de obtencin de etanol a partir de trigo. (Fuente: Camps Michelena, M. y Marcos
Martn, F. Los biocombustibles).

de etanol son menores. La Figura 15.8 reproduce el diagrama de Shankey para la generacin de etanol a partir de trigo. El balance de
masa concluye que se pueden obtener 2.080
litros por hectrea cultivada. Suponiendo una
productividad de 3.000 kg de grano por hectrea y una generacin de residuos aproximada de 1,2 kg por cada kg de producto, se estima que por cada tonelada de grano se
obtienen casi 700 litros de etanol.
En el caso de la remolacha azucarera, respecto al trigo, el rendimiento es ms del
doble, aunque en Europa la opcin ms realista es el trigo, ya que en la ltima dcada del
siglo XX, el coste ha descendido de 0,95 a
0,30 /l.
Es interesante sealar que el subproducto de la reaccin de fermentacin, CO2, se
vende, lo que adems de constituir una fuente de ingresos contribuye al ahorro de energa
ya que no debe fabricarse de manera explcita.
En el ao 1996 se cre en Espaa la empresa Ecocarburantes Espaoles, S.A., participada por el IDAE (Instituto para la Diversificacin y Ahorro de Energa) y la empresa
privada Abengoa. Tena como objetivo la
construccin y operacin de una planta de

obtencin de etanol a partir de cereales en


Cartagena (Murcia, Espaa). La materia
prima utilizada en esta planta es el cereal,
principalmente cebada y trigo, con un consumo anual de unas 300.000 toneladas, lo que
requerira una superificie a cultivar superior a
las 60.000 Ha. De esta materia prima se obtienen, anualmente:
100 millones de litros de bioetanol cuyo
destino es su incorporacin a las gasolinas sin plomo en forma de ETBE.
120.000 toneladas de alimento proteico
cuyo destino es materia prima para la
elaboracin de piensos animales.
80.000 toneladas de CO2 cuyo destino es
la produccin de carbonato de estroncio
(en la empresa Qumica del Estroncio) y
produccin de bebidas carbnicas.
Asimismo la mencionada empresa construy y opera otra planta en Galicia (Bioetanol Galicia, SA) con una capacidad de produccin de 168 millones de litros anuales y
una tercera en Salamanca (Biocarburantes de
Castilla y Len, SA) donde desarrolla una
nueva tecnologa para producir 200 millones
de litros anuales.

1046

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Adems, hay que destacar la definicin de


biodisel segn la ASTM2, que lo describe
como: steres monoalqulicos de cidos grasos de cadena larga derivados de lpidos
renovables o grasas animales, y que se emplean en motores disel o en calderas. El biodisel se obtiene mayoritariamente a partir de
cultivos convencionales de oleaginosas, girasol y colza, pues son los cultivos ms extendidos de la UE, pero se puede producir tambin
a partir de otras especies como la soja.
El grfico de la Figura 15.9, en el que se
aprecia la predominancia del biodisel sobre
el etanol, muestra la distribucin por pases
de la produccin de biocarburantes en la UE.
Mediante operaciones de esterificacin y
refino se obtiene un combustible que puede
ser utilizado directamente en motores disel
convencionales sin ninguna modificacin,
mezclndolo con el combustible convencional en proporciones no superiores al 50%.
Son metilesteres obtenidos de los aceites
vegetales mediante reaccin de transesterificacin con metanol. El biocarburante ms utilizado es el ster metlico, obtenido a partir
del aceite de colza.
La mezcla de biodisel al 20%, estndar
de uso habitual de comprobada eficacia que
da nombre al Biodisel 20, aumenta en 2 C
la temperatura a la que debe mantenerse el

El objetivo en la UE es que el bioetanol


pueda mezclarse en un 3-4% en el volumen
actual de consumo de gasolina sin plomo.

2.5.2. Biodisel
Este trmino puede resultar ambiguo ya que
engloba toda una serie de productos que pueden ser usados como combustibles. Se debe
distinguir entre:
El aceite vegetal usado, tpicamente de
frer, en el mbito tanto domstico y
hostelera como industrial, es txico y difcilmente biodegradable. El generado
en la industria alimentaria de procesado
y la hostelera es gestionado obligatoriamente y recogido por empresas especializadas: gestores de residuos. El domstico y el procedente del comercio no
gestionado correctamente, en cambio,
presentan un gran problema en las depuradoras de aguas residuales urbanas y
est siendo objeto de iniciativas para su
recogida.
Aceites vegetales mezclados con gasleo o disolventes (microemulsiones).
steres metlicos o etlicos preparados a
partir de aceites vegetales o grasas animales. Solos o mezclados con gasleo.

Toneladas

500
400
300
200
100
0

Francia Alemania

Italia

Espaa

Austria

Suecia

Blgica

Pases productores
Produccin total de biodisel

ASTM: American Society for Testing and Materials

Produccin total de etano

Figura 15.9.
Produccin
de biocarburantes
en la UE.

El hidrgeno y las pilas de combustible

combustible respecto a la temperatura del


petrodisel. En climas fros esta diferencia
podra hacer que el biodisel presentara problemas en el filtro del motor o de escanciado
desde el depsito de almacenado al ser demasiado viscoso con respecto al petrodisel.
Esto, aunque es bastante improbable, puesto
que se ha demostrado operativo sin inconvenientes a temperaturas ambientales de hasta
32 C, se podra subsanar con depsitos no
expuestos a la intemperie o mecanismos de
precalentado del combustible en el motor.
Es de inters para los consumidores saber
el porcentaje de biodisel que incorpora el
combustible que se vende bajo ese nombre,
ya que un disel con el 3% de biodiesel ser
tambin vendido bajo la etiqueta de biodisel
pero sus beneficios ambientales sern bastante inferiores a los del Biodisel 20.

2.6. Metanol a partir de biomasa


2.6.1. El metanol como fuente
de hidrgeno
Aunque no relacionado con los biocarburantes que sustituyen a los carburantes convencionales, gasolina y gasoil, el biometanol,

entendido como metanol extrado de biomasa, es de gran importancia desde el enfoque


de las pilas de combustible.
Algunas pilas de combustible utilizan directamente metanol y, sobre todo, la importancia
radica en que es una fuente de hidrgeno:
Se puede transformar industrialmente
para la obtencin de hidrgeno.
Se puede utilizar como combustible en
los depsitos de las pilas de combustible, con las ventajas que un lquido tiene
sobre un gas en cuanto a manipulacin y
transporte, y ser transformado insitu
para la obtencin del hidrgeno necesario para las pilas.
Actualmente, el metanol se obtiene predominantemente a partir del gas natural; es por
lo tanto un combustible de origen fsil. Sin
embargo, se puede obtener metanol a partir
de otros gases que contengan metano u otros
gases hidrocarbonados, que es el compuesto
principal del gas natural. Los gases de vertedero (biogas), o el gas de sntesis que se produce mediante la gasificacin de biomasa,
pueden dar origen a metanol mediante un

Reformador
CyHz CO + Hz

Shift reaction
CO + H2O CO2 + H2

Scrubber

Gasificador
CO2
Biomasa
Figura 15.10.
Obtencin del
metanol a partir
de la biomasa por
gasificacin.

1047

Sntesis
CO + 2H2 CH3OH
Metanol

1048

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

proceso industrial tal como muestra la Figura 15.10.


Tomando como ejemplo la digestin anaerobia de residuos, este proceso se puede resumir en tres etapas:
1. Digestin de la biomasa: se pueden
gasificar restos vegetales o digerir anaerobiamente restos orgnicos de procedencia animal y vegetal, como por
ejemplo los residuos orgnicos municipales. Este proceso responde a la
reaccin bsica:
CxHyOz + H2O COOH-(CH 2)n-CH3
CH4 + CO2
En el digestor se produce aproximadamente un 65% de CH4, un 34% de CO2
y un 1% de trazas de otros gases, como
NH3 y H2S.
2. Obtencin de hidrgeno: despus de
depurar el gas con sosa para eliminar
los compuestos de azufre, que ocasionan problemas de corrosin, el gas se
eleva a una temperatura de 700 C
junto a vapor de agua supercalentado,
que hace reaccionar el metano segn
las reacciones:
CH4 + H2O 3H2 + CO
CH4 + 2H2O 4H2 + CO2
Mediante el control de la temperatura
y la eleccin del catalizador se mantiene la reaccin inversa del gas de agua, o
ms conocida como water gas shift
reaction (WGSR), para conseguir una
ratio de H2 y CO2 favorable a la sntesis
de metanol, idealmente 2H2:CO. La
WGSR se describe como:
CO + H2O i CO2 + H2
El gas de agua es el resultante del clsico proceso de hacer pasar agua por carbn incandescente, segn la reaccin:
C + H2O CO + H2

Utilizando un catalizador de xido de


hierro, cromo y torio, el hidrgeno
queda inalterado pero el CO responde a
la reaccin inversa anterior.
Estas reacciones, y la de metano escrita previamente, son la clave de la
obtencin de hidrgeno a partir de
fuentes carbonosas.
El biogas contiene una gran proporcin de CO2 de la que no dispone el
gas natural que aporta los elementos
para la WGSR sin necesidad de aadir
este gas; es por tanto ms apropiado
en este aspecto.
Este es el proceso de obtencin de
hidrgeno que se utiliza habitualmente
y se describe en el Apartado 3.1.3.2 del
presente captulo.
3. Sntesis de metanol: a partir de estos
gases, despus de eliminar el CO2 en
un scrubber, se produce la reaccin
cataltica de sntesis de metanol, que
opera a unos 200 C de temperatura y
alta presin con catalizadores basados
en nquel, liberando calor:
CO + 2H2 CH3OH
CO2 + 3H2 CH3OH + H2O
De esta manera se puede simplificar el
proceso globalmente como esquematiza la
Figura 15.11.
Existen ya en el mercado prototipos de
automviles que funcionan con pilas de
combustible de hidrgeno, en cuyo interior
disponen de una pequea refinera para
la sntesis del hidrgeno a partir del metanol.
El metanol es un lquido y, si en el futuro
pudiese usarse como carburante portador de
hidrgeno, sera muy conveniente conservar
toda infraestructura actual de tuberas, sistemas de transporte y almacenamiento. No obstante, se estn llevando a cabo muchos
esfuerzos para que la pila de metanol sea
directamente operativa sin necesidad de conversin alguna.

El hidrgeno y las pilas de combustible

1049

Biomasa

Metanol

Sntesis
CH3OH CO + 2H2
H2

Bateria

Motor elctrico

H2O

Figura 15.11.
Sntesis del H2 a
partir del metanol.

2.6.2. Proceso general de generacin


de energa por conversin
energtica de la biomasa
La Figura 15.12 muestra esquemticamente el
proceso ntegro de transformacin de biomasa,
residual o no, en gas de sntesis a partir del cual
se puede obtener energa, en caso de la combustin de los gases, o vectores energticos como el
metanol y el hidrgeno mediante reformado.

Clula de
combustible

cenada en la gasolina. En cambio, por unidad


de volumen, se necesita 4 veces el volumen de
la gasolina para almacenar la misma cantidad
de energa en forma de hidrgeno.
Como combustible es no contaminante y
no txico, aunque su difusin en ambientes
confinados puede provocar problemas debido
a su explosividad. El poder calorfico del
hidrgeno es:
PCI =120 MJ/kg (28.669 kcal/kg)
PCS=142 MJ/kg (33.887 kcal/kg)

3. El hidrgeno
como combustible
El hidrgeno es el elemento ms abundante de
la naturaleza, aunque no se encuentra en estado libre, y es el elemento ms ligero, de peso
atmico 1. El hidrgeno lquido tiene una densidad de 0,07 g/m3, muy inferior comparativamente con el agua (1 g/m3) o con la gasolina
(0,75 g/m3). Esto le confiere la ventaja de
almacenar por unidad de masa aproximadamente 2,6 veces la cantidad de energa alma-

Su densidad de energa gravimtrica es de


120 MJ/kg, notablemente superior a la del
petrleo (45 MJ/kg). Sin embargo la densidad de energa volumtrica es menor, puesto
que 1 litro de petrleo equivale a 4,6 litros de
hidrgeno comprimido a 700 bar.
PCSv = 11,7 kJ/l
PCIv = 9,9 kJ/l
Actualmente, la industria europea produce
del orden de 65 billones de metros cbicos de

1050

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Celulosa
Hemicelulosa
Lignina
20-30% humedad

Biomasa
Calor
Secado

Materia seca: C6H7O4

120-150C
Calor

Gas: CO-CO2-CH4-H2

Pirlisis

Condensables: agua, cido actico, cido


frmico, acetona, metanol, metilacetato,
feno, creosota
alquitranes

500-600C

Carbn: carbono + sales minerales


Calor

Gasificacin
Exceso de nitrgeno

Aire
u oxgeno
o vapor de agua

Exceso de CO2
C + CO2 2 CO
C + H2O CO + H2
CO + HO CO2 + H2
Inicio de fusin de las cenizas
Final del craqueo de cidos y alquitranes

900-1100C

Gas de sntesis

Combustin

Calor
Electricidad
Energa
mecnica

Sntesis

Calor
Combustible
lquido
(metanol)

Purificacin
Calor
Hidrgeno

Figura 15.12. Esquema general de obtencin de energa a partir de biomasa.

hidrgeno. Aproximadamente el 48% del


hidrgeno procede del reformado de gas natural, el 30% de procesos a partir del petrleo,
el 18% del carbn y el 3% restante de los procesos de cloro-lcali.
Teniendo en cuenta su uso como combustible se puede comparar con otros combustibles

de origen fsil ampliamente utilizados en la


actualidad, como se muestra en la Tabla 15.8.

3.1. La produccin de hidrgeno


En la actualidad, se pueden considerar dos
formas bsicas de produccin de hidrgeno a

El hidrgeno y las pilas de combustible


Tabla 15.8.

1051

Propiedades comparativas de combustibles.


Hidrgeno

PCI (kJ/kg)
Densidad en condiciones estndar (g/l)
Estado en condiciones estndar
Temperatura de autoignicin en aire (C)
Concentracin de inflamabilidad en aire (% en volumen)
Coeficiente de difusin en el aire (cm2/s)
Toxicidad para las personas

partir de combustible fsil, el reformado de


hidrocarburos y la produccin electroltica.
Hay adems, una gran variedad de procedimientos alternativos de obtencin.

3.1.1. Reformado de hidrocarburos


Se realiza a partir de combustibles convencionales como gas natural, metano, metanol u
otros hidrocarburos, que a su vez pueden provenir de combustibles fsiles o de la biomasa
mediante metanizacin o formacin de bioalcoholes, ya comentada anteriormente.
Actualmente, la industria de produccin
de hidrocarburos, y especialmente el sector
gasista, se ha involucrado en el desarrollo de
tecnologas que utilicen el hidrgeno como
combustible. El gas natural ya tiene presencia
tanto en el sector de la automocin, con vehculos que funcionan con gas natural, como en
el de la generacin elctrica, mediante las
centrales de ciclo combinado.
Para la obtencin del hidrgeno existen dos
procesos principales, el Steam Methane Reforming (SMR), con eficiencias de 70-80% y la
oxidacin parcial de hidrocarburos pesados.

3.1.1.1. El proceso de reformado


del gas natural
El Steam Methane Reforming genera tambin
CO2, que resulta una impureza sin importancia en el hidrgeno para segn qu aplicaciones pero, en el caso de las pilas de combustible, envenena los catalizadores. Por ese

Gas natural

Gasolina

Propano

120

49,5

42 - 44

44

0,086

0,598

718 - 778

505

Gas

Gas

Lquido

Lquido

565 - 582

540

257

454 - 510

4,1 - 74

5,3 - 15

1,4 - 7,6

2,2 - 9,5

0,61

0,16

0,051

0,109

No txico
Asfixiante

No txico
Asfixiante

Venenoso
No txico
Irritante para
Asfixiante
pulmones, estmago
y piel

motivo, y para reducir emisiones de gases de


efecto invernadero, se estn desarrollando
tecnologas para capturar ese CO2 resultante
inyectando carbn activo en el SMR.
El gas natural contiene aproximadamente
un 90% en volumen de metano pero tiene trazas de gases sulfurados que actan envenenando los catalizadores, por lo que debe ser
desulfurado. Este proceso tambin se lleva a
cabo en algunas aplicaciones de pilas de combustible aadiendo un mdulo de eliminacin
de compuestos sulfurados a la propia pila. En
el SMR los gases desulfurados se mezclan
con vapor sobrecalentado (entre 600-900 C)
para ser reformado en tubos con un catalizador a base de nquel o cobre-zinc.
El gas reformado consistente en vapor,
hidrgeno, monxido de carbono y dixido
de carbono se enfra, y se hace pasar de nuevo
por un catalizador de hierro que hace que el
CO reaccione con el vapor para formar ms
hidrgeno y CO2. De esta manera se puede
pasar del 10-14% en volumen de CO a aproximadamente 50 ppm. El CO2 se elimina de la
corriente gaseosa mediante un lavado con
aminas y el CO remanente pasa a convertirse
en metano.
Las grandes unidades de reformado alcanzan producciones de hasta 100.000 m3/h.

3.1.1.2. Oxidacin parcial


de hidrocarburos pesados
Los hidrocarburos pesados no se pueden craquear mediante el SMR porque a temperatu-

1052

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

ras de unos 800 C rpidamente colapsan los


catalizadores e impiden el flujo de gas. A
diferencia del SMR, no se necesitan materias
primas de alta calidad; el fuelleo pesado y
los aceites residuales se pueden utilizar con la
oxidacin parcial.
Este proceso requiere el aporte de aire u
oxgeno y unas temperaturas entre 1.300 y
1.500 C a una presin entre 30 y 100 bar que
evita el uso de catalizadores.
Se ha calculado aproximadamente el
coste de produccin de hidrgeno en 5 /GJ
a partir de gas natural y 10 /GJ a partir de
carbn.

3.1.2. Produccin electroltica


de hidrgeno
3.1.2.1. Generalidades
La produccin de hidrgeno mediante electrlisis del agua fue ampliamente utilizada
hasta la dcada de 1950 cuando la obtencin
de hidrgeno a partir de hidrocarburos se
generaliz por su inferior coste. Actualmente solo se utiliza este sistema para producir hidrgeno y oxgeno de muy elevada
pureza. Si el hidrgeno debe ser utilizado
para generar energa, como en el caso de las
pilas de combustible, no es eficiente este
proceso puesto que se consume ms electricidad en el proceso de electrlisis de la que
se obtiene al usar el H 2 resultando como
combustible. Actualmente, entre el 1 y el 2%
del hidrgeno del mercado se produce a partir de electrlisis, en la que el coste de la
electricidad supone los dos tercios del coste
total de operacin. Debido a los costes, se
utiliza este sistema mayoritariamente de manera descentralizada, generando el H2 de alta
pureza en aquellos lugares o instalaciones
donde se necesita. La produccin a mayor
escala se hace ms rentable mediante electrlisis alcalina a presin.

3.1.2.2. Electrlisis del agua


La electrlisis alcalina a presin atmosfrica
es fiable y ha sido utilizada mayoritariamente

durante dcadas. La reaccin se inicia aplicando una corriente de 1,5 V a dos electrodos
situados en un electrolito ion conductor, normalmente potasa custica (KOH). En el
nodo se genera oxgeno, y en el ctodo
hidrgeno, que se mantienen separados por
una membrana permeable a los iones que
mantiene el equilibrio de cargas.
Industrialmente se apilan estas celdas electrolticas para hacer un stack (apilamiento, en
terminologa inglesa) donde se separan los
gases y se bombea la solucin electroltica. Se
opera principalmente a presin atmosfrica,
aunque trabajar a presiones superiores supone la
ventaja de obtener un hidrgeno ligeramente
comprimido que necesita posteriormente menos
aporte de energa para comprimirlo al almacenarlo y reduce el volumen de las celdas. Este
sistema llega a eficiencias del 70%. El sistema
ms efectivo consiste en aprovechar las puntas
de energa de la red, entre otras, para generar
hidrgeno, operando a una presin de 3 MPa.
Para menores capacidades de produccin
tambin se utilizan celdas electrolticas PEM
(Proton Exchange Membrane), de membrana
polimrica de intercambio de protones o de
electrolito de polmero. La eficiencia es todava menor que con el sistema anterior debido
a que an no est totalmente desarrollado ya
que es ms reciente. Se usa, por tanto, para
pequeas producciones, teniendo en cuenta
que tiene los mismos inconvenientes econmicos que las PEMFC (Proton Exchange
Membrane Fuel Cell) el coste de los catalizadores y de la membrana protnica. El coste de
obtencin de hidrgeno mediante electrlisis
se estima en 18 /GJ.
Mientras la Figura 15.13 muestra de
manera elemental que el proceso de electrlisis del agua representa el inverso del de una
celda de combustible, la Tabla 15.9 muestra
unos parmetros comerciales de operacin de
estos dos tipos de electrolizador.
La electrlisis se realiza mediante energa
elctrica, pudiendo ser producida a partir de
energas renovables. Para producir 1 kWh
de hidrgeno utilizable son necesarios, en
funcin del rendimiento de las conversiones
elctricas, 3,3 kWh si la energa es de origen

El hidrgeno y las pilas de combustible

Electrlisis del agua

1053

Pila de combustible

Alimentacin con
corriente contnua
e

e
O2

H2

H2

O2
nodo de platino

Ctodo de platino

nodo de platino

Ctodo de platino
H+

H+

Solucin cida acuosa (H2SO4, etc.)

Solucin cida acuosa (H2SO4, etc.)

Solucin catdica: 2H+ + 2e H2


Reaccin andica: H2O 1/202 + 2H+ + 2e

Reaccin andica: H2 2H+ + 2e


Reaccin andica: 1/202 + 2H+ + 2e H2O

H2O H2 + 1/202

H2 + 1/202 H2 O

Figura 15.13. Esquema de funcionamiento de un electrolizador y una pila de combustible.


Tabla 15.9. Parmetros de operacin de un electrolizador y una pila de combustible.
Tecnologa

Parmetro de operacin/proceso

Aplicacin

Electrlisis alcalina con potasa


como electrolito

T: aproximadamente 80 C
P: atmosfrica - 12 MPa
Uso comercial aproximadamente 3 MPa

Todo tipo de capacidades de produccin,


aplicando del orden de kW a MW

PEM celda electroltica

T: aproximadamente 80 C
P: atmosfrica - 12 MPa
Uso comercial aproximadamente 3 MPa

Para pequeas producciones, celdas


de aproximadamente 100 kW, para
aproximadamente 20 Nm3 H2/h

hidrulico, 8 si es de origen nuclear (menos si


se utilizan reactores de alta temperatura y se
aprovecha el vapor) y 20 kWh si procede de
paneles fotovoltaicos.

3.1.3. Otros mtodos de obtencin


de H2
3.1.3.1. Hidrgeno a partir
de biomasa
A partir de la biomasa se puede obtener
hidrgeno de diversas maneras. Mediante

gasificacin, pirlisis o metanizacin se generan gases ricos en metano a partir de los que
se obtendra hidrgeno mediante SMR. Se
puede conseguir metanol a partir de la materia orgnica, como se ha explicado anteriormente, y utilizar el metanol como precursor
del hidrgeno.
Estas tcnicas, aunque conocidas de otras
aplicaciones, no se han implementado todava
a escala comercial. En el Apartado 2.6 se
explican los procesos de conversin de biomasa mediante gasificacin para la obtencin

1054

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

de metanol o hidrgeno a partir del gas de


sntesis (vase Figura 15.10).

3.1.3.2. Reformado de metanol


El hidrgeno puede obtenerse por tres vas
catalticas diferentes a partir del metanol: oxidacin parcial con oxgeno o aire [Ecuacin 1],
reformado con vapor de agua [Ecuacin 2] y
descomposicin [Ecuacin 3]:
CH3OH + 1/2 O2 CO2 + 2 H2 [Ecuacin 1]
CH3OH + H2O CO2 + 3 H2 [Ecuacin 2]
CH3OH CO + 2 H2
[Ecuacin 3]
Oxidacin parcial. Es una reaccin exotrmica, que alcanza una eficiencia trmica aproximada del 82% y no requiere vapor, por lo que
el coste es menor al utilizar nicamente aire.
La cantidad de hidrgeno producida, sin
embargo, es menor segn su relacin estequiomtrica.
Este proceso es de gran inters desde el
punto de vista de la transformacin in-situ de
metanol a hidrgeno para su uso en pilas
de combustible, sobre todo en automviles.
La principal dificultad est en conseguir
catalizadores que operen a bajas temperaturas
y que permitan una oxidacin del metanol a
H2 y CO2, pero que no oxiden el hidrgeno a
agua. Asimismo, el catalizador debe procurar
una mnima formacin de CO y, en caso de
formarse, debe poder oxidar el CO a CO2
generando a su vez ms hidrgeno mediante
la reaccin inversa del gas de agua.
Los catalizadores investigados son, principalmente los de Cu/ZnO y de Pd/ZnO,
xido de zinc enriquecido con cobre o paladio, que a pesar de sus buenos resultados no
evitan que en la corriente final haya pequeas
cantidades de agua y CO, adems de hidrgeno. Estos gases, a la salida del reactor parcial
de metanol, deben ser depurados para rebajar
la concentracin de CO por debajo de 50
ppm. Esta eliminacin se puede dar por tres
vas, aunque ninguna de ellas es ptima:
Metanacin, es decir, haciendo reaccionar el CO con H2 para obtener metano,

aunque esto consume parte del hidrgeno y en caso de muchas impurezas de


CO hara el proceso inviable y una incorrecta operacin metanara tambin el
CO2 agotando el hidrgeno formado.
Oxidacin: es poco efectiva an; se
estudian catalizadores de Pd/Pt y de
Ni/Pd que puedan catalizar la oxidacin
de CO a CO2 sin oxidar el H2.
Separacin con membranas: es una
solucin aparentemente sencilla ya que
el hidrgeno es el compuesto de menor
tamao de la corriente gaseosa resultante del reformador; es de hecho la molcula ms pequea que existe. La diferencia de tamao entre el H2 y el CO es
pequea, lo que dificulta la obtencin de
un material con un tamao de poro tan
pequeo que pueda discriminar ambos
compuestos.
Reformado con vapor de agua. El reformado con vapor de agua responde al mismo
esquema que el Steam Methane Reforming o
el reformado explicado anteriormente. Una
combinacin de este sistema, endotrmico,
con el de oxidacin parcial del metanol,
exotrmico, permitira la obtencin de
hidrgeno con un balance de energa casi
nulo. Este proceso combinado se puede dar
a altas temperaturas, poco operativas; por
ello se investiga con catalizadores que bajen
la temperatura de operacin basados en Cu,
Ni, Pd y Pt.
Los gases resultantes del reformado con
vapor tienen un poder calorfico un 8% mayor
que el metanol puro, lo que supone una eficiencia trmica del reactor del 108%. Si se
compara con el poder calorfico del metanol
lquido, que siempre contiene agua, se alcanza el 114% de eficiencia trmica. Estos
supuestos de eficiencia ideal slo se daran en
caso de recuperar una parte del calor de los
gases resultantes como aporte energtico para
realizar la reaccin de reformado, que es
endotrmica.
Actualmente, el metanol se obtiene habitualmente a partir del gas natural, por lo que
no hay una produccin industrializada de

El hidrgeno y las pilas de combustible

hidrgeno a partir de metanol. Esto tendra su


lgica si se obtuviera metanol a partir de biomasa.
El metanol es un lquido mucho ms fcil
de transportar que el hidrgeno y que podra
solventar muchos problemas relacionados
con el transporte y almacenaje. Por ello diversos programas de investigacin se han centrado en disear mdulos de reformado de metanol que puedan ensamblarse directamente a
las pilas de combustible, ya sea en aplicaciones estacionarias o mviles.
Uno de estos programas es Mercatox, que
parte del programa de la Unin Europea
Ecojoule III, y estudia sistemas catalticos
metlicos para el reformado de metanol con
vapor y la combustin de metanol y el gas
con contenido en hidrgeno de la pila de
combustible. Hasta ahora, este tipo de dispositivos genera problemas debido a la formacin de puntos fros y calientes en el lecho
del reactor ofreciendo pobres resultados de
funcionamiento. Adems requiere demasiado
tiempo para alcanzar la temperatura de trabajo, resultando inaplicables en automocin. El
objetivo de este proyecto es desarrollar un
prototipo de reformador cataltico de metanol
integrado y un sistema de limpieza de gases
por oxidacin selectiva a alta temperatura
para obtener un gas rico en hidrgeno en cantidad suficiente para alimentar una pila de
combustible de 20 kW.
Estas dos reacciones se dan en el reactor para poder compensar la energa necesaria para
el reformado, como indica la Tabla 15.10.
En la Figura 15.14 se muestra una foto del
prototipo para la combustin y reformado
Tabla 15.10. Reacciones en el sistema de reformado/combustin de metanol.
Steam reforming
(reformado con vapor)

Combustin

Reaccion endotrmica:
libera calor

Reaccin exotrmica:
consume calor

CH3OH + vapor
H2 + CO2

2CH3OH + 3O2
2CO2 + 4H2O

CH3OH + H2O
3H2 + CO2

2H2 + O2
2H2O

1055

Figura 15.14. Imagen de un prototipo para la combustin y reformado integrados en un intercambiador de calor comercial recubierto con catalizador
para el reforming de metanol. (Fuente: www.ecn.nl).

integrados en un intercambiador de calor


comercial recubierto con catalizador para el
reformado del metanol.

3.1.3.3. Produccin mediante algas


Es ampliamente conocida la capacidad de algunas bacterias y algas fotosintticas de producir
hidrgeno bajo el efecto de la luz. Esta lnea de
investigacin se inici con sistemas fotosintticos constituidos artificialmente: con cloroplastos aislados con la enzima hidrogenasa y una
ferredoxina, con cianobacterias que fotodisocian el agua y con bacterias fotosintticas.
La evolucin y la bsqueda de nuevas
soluciones han avanzado en la obtencin de hidrgeno a partir de microalgas, capaces de
fotooxidar molculas de agua a oxgeno y a
ferredoxinas, especies muy reductoras. Este
potencial de reduccin generado lo utiliza la
microalga para la fijacin de CO2 en forma de
azcar en su ciclo de Calvin. La ferredoxina,
bajo ciertas condiciones, interacta con la
hidrogenasa, una enzima que cataliza la produccin de hidrgeno a partir de dos protones
y el potencial de reduccin de la ferredoxina,
que aporta electrones.
Este proceso se ve limitado biolgicamente como sistema de produccin de hidrgeno
de manera continuada. Por un lado la hidrogenasa es muy sensible al oxgeno formado
en la fotodisociacin. El potencial de reduc-

1056

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

hidrofbicos que son capaces de dejar pasar


tambin el oxgeno y otros inhibidores, como
el CO. La saturacin parcial de estos canales
podra suponer el paso de hidrgeno, de mucho
menor tamao y la retencin del oxgeno.
La produccin de hidrgeno a partir de
bacterias fotosintticas empleando sistemas
controlados y con catalizadores puede alcanzar una eficiencia del 24%.

3.2. Almacenamiento y transporte


de hidrgeno

Figura 15.15. Seccin al microscopio electrnico


de una alga unicelular, Chlamidomonas, de longitud
aproximada de 10 micras. Las letras cp indican los
cloroplastos. (Fuente: www.cea.fr).

cin formado en el fotosistema I, primera


cadena de reacciones de la fotosntesis, tiene
como funcin la de reducir el CO2 a azcar, es
por tanto necesario evitar esta reaccin apartando esta substancia y desvindola para que
acte con la hidrogenasa.
Estos son los principales obstculos que se
estn intentando salvar, a base de modificar las
expresiones de las enzimas, su estructura, para
hacer a la hidrogenasa insensible al O2. Esto se
puede conseguir eliminando gradualmente el
oxgeno a medida que aparece arrastrndolo
con un gas inerte como el nitrgeno, aunque es
bastante caro y complejo. Por otro lado se est
investigando en modificar la estructura qumica de la hidrogenasa para hacerla resistente al
oxgeno. El Instituto de Biologa Estructural
Jean-Pierre Ebel de Grenoble ha obtenido la
estructura molecular de las hidrogenasas. Estas
protenas estn divididas en dos familias principales, las hidrogenasas Fe-Ni, consumidoras
de hidrgeno y la hidrogenasas de solamente
hierro, productoras de hidrgeno. El centro
activo de las enzimas que aceptan el hidrgeno
puede ser modificado por mutacin. El hidrgeno llega al centro activo a travs de canales

Para el almacenamiento y transporte de hidrgeno, teniendo en cuenta la rentabilidad y,


por tanto, las perspectivas de futuro de su uso
como combustible, es muy importante considerar su poder calorfico volumtrico. El
hidrgeno debe ser comprimido o licuefactado para su almacenamiento y transporte, y
posterior comercio.
A cualquier presin, el hidrgeno contiene menos energa por unidad de volumen
que el metano (entendido como gas natural),
metanol, propano u octano (entendido como
gasolina), tal como muestra el grfico de la
Figura 15.16.
A 800 bar el hidrgeno alcanza la misma
densidad de energa que el hidrgeno lquido,
pero el metano alcanza una densidad energtica superior a la del hidrgeno en un factor
de 3,2. El metanol la sobrepasa en un factor
de 1,7 a presin atmosfrica.
El hidrgeno a 800 bar o licuefactado, que
sera lo ms efectivo, solamente puede ser
almacenado en tanques a presin de alta tecnologa y tanques criognicos, lo que supone
un alto coste, mientras que los lquidos a presin atmosfrica son fcilmente transportables. Esto hace del metanol un vehculo energtico ideal. La molcula de hidrgeno es tan
sumamente pequea que se difunde y escapa
muy fcilmente. Esto se traduce en que los
tanques para contener hidrgeno son muy
especiales y caros.
Para que el hidrgeno se erija como un
combustible ampliamente utilizado es imprescindible que el coste, tanto energtico
como econmico, de sntesis, de almacena-

El hidrgeno y las pilas de combustible

40

PCS por litro de combustible (?)

Figura 15.16.
Densidad de
energa para
diversos
combustibles.

1057

35
30
25
20
15
10
5
0
Hidrgeno Metano Hidrgeno Metano Hidrgeno Metano
(200 bar) (200 bar) (800 bar) (800 bar) lquido
lquido

miento y transporte sea menor que la ganancia reportada en su uso, tanto energtica como
econmicamente.
Se puede diferenciar entre el almacenamiento en grandes tanques, a gran escala, y en
pequeas cantidades para su uso, como un
depsito de combustible en un vehculo. En
funcin de este aspecto se pueden utilizar
diferentes mtodos para el almacenaje.
Debido a la importancia de este aspecto, el
proyecto europeo STORHY (Sistema de
almacenamiento de hidrgeno para la aplicacin en automocin), que di comienzo en
marzo de 2004, pretende desarrollar un sistema fiable de almacenamiento de hidrgeno
para vehculos. Este programa explorar las
posibilidades del almacenamiento a alta presin, criognico y en forma de hidruros metlicos.

Propano
lquido

Octano
lquido

3.2.1. Mantenimiento a baja


temperatura
Se necesita mantener el hidrgeno a una temperatura de 20 K, lo que provoca un gran
gasto energtico y se producen prdidas entre
0,1-0,01% diariamente.
Tericamente, se necesitan absorber 4
MJ/kg para enfriar el hidrgeno hasta 20 K,
pero el proceso de enfriamiento tiene una eficiencia gobernada por el ciclo de Carnot del
7%, por lo que el consumo real, en funcin de
la capacidad de la planta de licuaefaccin,
vara tal como muestra la Figura 15.17.
Una planta con una capacidad de 100 kg/h
requiere 60 MJ de energa elctrica para
licuefactar 1 kg de hidrgeno, lo que supone
aproximadamente el 50% del PCS del hidrgeno.

250
200
150
100
50
Figura 15.17.
Energa precisa
para licuefactar el
hidrgeno, en
MJ/kg H2.

0
1

10

100

1000

Capacidad de la planta de licuefaccin (kg/h)

10000

1058

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

3.2.2. Mantenimiento a alta presin


La energa necesaria para comprimir los
gases depende del proceso termodinmico de
compresin, que se aproxima a la ecuacin
de compresin adiabtica para gases ideales:

n
W = p0 V0
n1


p1

p0

n1

Donde:
W: trabajo especfico de compresin
(J/kg). Este parmetro depende de la naturaleza del gas.
p0: presin inicial (Pa).
p1: presin final (Pa).
n: coeficiente adiabtico.
V0: volumen especfico (m3/kg).
El coeficiente adiabtico y el volumen
especfico dependen del gas:
H2: n=1,41; V0=11,11 m3/kg
He: n=1,66; V0=5,56 m3/kg
CH4: n=1,31; V0=1,39 m3/kg

Energa de compresin (MJ/kg)

Se puede comparar la energa necesaria


para la compresin adiabtica de estos gases
como muestra la grfica de la Figura 15.18.
Actualmente los compresores multietapa
con refrigeracin consiguen realizar la com-

presin con un gasto energtico intermedio


entre la compresin adiabtica e isotrmica,
ya que el calor de compresin del gas pasa a
las paredes del compresor. Un compresor de 5
etapas necesita el 7,2% del PCS del hidrgeno para comprimir 1.000 kg/h desde 1 bar
hasta 200 bar. Para alcanzar una presin final
de 800 bar se necesitara aproximadamente
un 10%. La grfica de la Figura 15.19 muestra la energa necesaria para la compresin,
adiabtica e isotrmica, en % de energa respecto al PCS:

3.2.2.1. Tanques de alta presin


Actualmente se consiguen buenos resultados
a presiones entre 400 y 450 bar, pero las
investigaciones se orientan a conseguir presiones de hasta 700 bar para optimizar el
espacio y rentabilizarlo econmicamente.
Estos tanques deben ser los apropiados para
almacenar el hidrgeno previamente a su uso
en vehculos, unidades generadoras elctricas
o pequeas aplicaciones. Estos tanques, debido a las altas presiones, deben estar fabricados con materiales de gran resistencia, como
aleaciones metlicas o polmeros reforzados
con fibra de carbono, para evitar que se difunda el hidrgeno.
La investigacin para el almacenamiento
del gas est actualmente orientada al desarro-

25
20
15
10
5
0
0

200

400

600

800

Capacidad de la planta de licuefaccin (kg/h)


Hidrgeno
Helio
Metano

Figura 15.18.
Energa necesaria
para la
compresin
adiabtica del H2.

Energa de compresin
respecto al PCS (%)

El hidrgeno y las pilas de combustible

1059

20
15
10
5
0
0

200

400

600

800

Presin final (bar)


Figura 15.19.
Energa comparada entre la compresin adiabtica
y la isoterma.

llo de materiales de construccin de los tanques para aumentar prestaciones, disminuir el


volumen y la cantidad de material utilizado, y
abaratar los costes.
Las aleaciones de aluminio y el acero austentico (enriquecido con cromo y nquel)
ofrecen gran resistencia a la presin y la
corrosin. Sin embargo, conviene observar
que slo el 2-3% del peso del tanque lleno
corresponde al combustible.
Otra posibilidad es mantener un recubrimiento interior metlico, para evitar la difusin del hidrgeno soportado por un tanque
de polmero reforzado. Este sistema permitira una relacin de capacidad de almacenamiento del combustible del 5%.
Los tanques enteramente realizados en
polmeros multicapa para controlar la permeabilidad, resistir la presin y corrosin, y
reducir el peso estn an en fase de experimentacin. Podran suponer una capacidad de
almacenamiento del 5-10% en peso de combustible y una considerable reduccin de costes.
Cabe recordar que, para aplicaciones mviles, como vehculos, la resistencia de estos tanques al choque, en conjunto con sus vlvulas,
es de gran importancia para la seguridad.
3

CEA: Comisariado para la Energa Nuclear, Francia.

Adiabtica
Isoterma

3.2.2.2. Microesferas de vidrio


Se trata de una investigacin desarrollada por
la CEA3 en el contexto de experimentos fsicos con lser. Las microesferas tienen un dimetro aproximado de 1 mm y un grosor del
orden de decenas de micras. Se llenan a alta
temperatura (400 C) por permeabilidad y
posteriormente liberan el gas por fractura de
las esferas o por difusin al exterior al calentarlas. Es una tecnologa que no se considera
actualmente como opcin de futuro para el
almacenaje, aunque supone una ventaja desde
el punto de vista de la reduccin de los riesgos de explosin.

3.2.3. Almacenamiento
a baja presin
3.2.3.1. En forma de hidruros
metlicos
Se evitan los riesgos asociados a la explosividad del hidrgeno y se conciben como una
opcin de futuro a desarrollar para los depsitos de alimentacin de las pilas. Actualmente
la velocidad de absorcin-desorcin de hidrgeno es demasiado baja.

1060

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Los experimentos realizados con diversos


compuestos presentan unas caractersticas
que limitan sus usos potenciales segn las
condiciones de operacin, como que la aplicacin sea estacionaria o mvil, o la temperatura a la que operar. La velocidad de absorcin-desorcin del hidrgeno, su estabilidad a
la temperatura ambiente de operacin o la
presin de equilibrio determinarn la seguridad del almacenamiento sin sufrir prdidas ni
producir impurezas en el hidrgeno. Estas
caractersticas se detallan para algunos casos
estudiados en la Tabla 15.11.
Por ser un sistema compacto y de baja presin, el almacenamiento en forma de hidruros
metlicos presenta una gran ventaja en cuanto
a seguridad. La capacidad de almacenamiento
es en general insuficiente, entre 1-2% en peso,
cuando se considera necesario un mnimo del
6% para que sea viable en aplicaciones mviles. El hidruro de magnesio ofrece una capacidad de absorcin del 7%, pero su baja velocidad de desorcin limita su uso en las
aplicaciones consideradas de futuro actualmente. El coste es actualmente elevado, unos
20 /kg de material.
La investigacin se dirige a conseguir hidruros de aleaciones metlicas que ofrezcan una
mayor capacidad de absorcin y una cintica
ms favorable, para lo que tambin se experimenta con el grado de fragmentacin o dispersin de las partculas del hidruro. Los sistemas
convencionales de almacenamiento en hidruros
metlicos requieren altas temperaturas, entre
Tabla 15.11.

300-350 C, de las que no se dispone en las


aplicaciones de transporte de las pilas de combustible donde son ms habituales.
Se est trabajando para obtener sistemas
de baja temperatura con una capacidad de
almacenamiento en peso de H2 del 3-5%,
puesto que el principal problema es el gran
volumen que ocupan y su peso con relacin al
combustible almacenado.
Los hidruros de aleaciones metlicas son
los que mejores resultados han dado. Los alanatos, hidruros de Al y Na han ofrecido buenos resultados.
En el caso del hidruro de litio, se ha estudiado la posibilidad de que un fluido estabilizador mantenga el hidruro sin reaccionar y
sea bombeable. En el momento de obtener el
H2 se aade agua para que tenga lugar la reaccin:
2LiH + 2H2O i 2LiOH + 2H2
El hidruro de litio agotado se podra regenerar en una planta especfica.

3.2.3.2. Nanotubos de carbono


Al igual que las microesferas de vidrio, este
sistema tiene un muy alto coste actualmente y
est en fase inicial de desarrollo.
Esta tecnologa se desarrolla sobre el descubrimiento de los nanotubos de carbono
realizado por Sumio Iijima en 1991. Cientficamente se considera que las nanoestructuras de carbono pueden alcanzar una capaci-

Caractersticas para el almacenaje de hidrgeno de diferentes hidruros metlicos.


Hidruro de
magnesio

Hidruro de
paladio

Hidruro de
Fe-Ti

Hidruro de
Mg-Ni

Hidruro de
Mn-Zr

Hidruro de
Ni-La

7,6

0,72

1,86

3,6

1,77

1,5

Presin de equilibrio a 20 C

10-6

8,210-3

4,1

10-5

10-3

1,8

Temperatura a 1 bar (C)

279

147

255

167

15

Nivel de sensibilidad a las


impurezas en el hidrgeno

Altamente
sensible al
oxgeno y
al agua

Sensible
al CO

Altamente
sensible
al oxgeno,
agua y CO

Relativamente
baja
sensibilidad

Sensible
al SO2

Sensible al
oxgeno,
agua y CO

Cintica de absorcin/
desorcin

Muy lenta

Rpida

Rpida

Intermedia

Muy rpida

Muy rpida

Capacidad de absorcin
de masa(%)

El hidrgeno y las pilas de combustible

Figura 15.20. Imagen de microscopio electrnico de


barrido de un cristal de hidruro de sodio y aluminio.

dad de almacenaje de hasta el 65%. Es una


tecnologa muy incipiente, dado que no se
domina la formacin de las nanoestructuras
de carbono y los fundamentos de la capacidad
de absorcin de hidrgeno de los diferentes
materiales tampoco han sido enteramente
desvelados.

3.3. Transporte y distribucin


Las opciones para el transporte y distribucin
de hidrgeno como combustible estn condicionadas por sus caractersticas fisicoqumicas, que dificultan el uso de las infraestructuras ya establecidas para el transporte de
combustibles convencionales. Tanto si se utilizaran gaseoductos como si se produjera in
situ, el transporte por carretera sera tambin
de gran relevancia y, para que el hidrgeno
sea viable como combustible, el coste de
transporte y distribucin debera llegar a ser
competitivo con el de los combustibles de
gran difusin no solamente en trminos econmicos sino tambin de seguridad.
Hay muchas variables para hacer un clculo estimativo del coste de transporte, por lo
que los resultados son polmicos y discutidos
por diversos estudios, aceptndose unnimemente la imprecisin de los resultados y las
posibilidades de variar en funcin de los

1061

avances tecnolgicos y los beneficios que


pudiera reportar a las empresas.
Segn Eliasson y Bossel, a partir de los
datos de las tres principales distribuidoras
gasistas alemanas, es inviable la distribucin
de hidrgeno mediante camiones para abastecer las gasolineras por razones econmicas y de seguridad. Estiman que una estacin de servicio necesitara la llegada de 21
camiones de 40 toneladas para vender 25
toneladas de combustible diariamente, en
comparacin con un solo camin de gasolina. Este trfico supondra que, si hoy el 1%
de camiones circulando es de gasolina o
gasoil, aumentara hasta el 17% los camiones que transportaran hidrgeno y generaran uno de cada seis accidentes de carretera
relacionados con camiones.
El grfico de la Figura 15.21 muestra
comparativamente el coste energtico del
transporte de hidrgeno a presin, asumiendo
los siguientes parmetros:
La presin del gas para transportarlo en
cisternas es de 200 bar en camiones de
40 toneladas que consumen de media
40 kg de gasoil por cada 100 km, es
decir, 1 kg de gasoil por cada tonelada
de hidrgeno transportado 100 km.
Las cisternas solo pueden ser vaciadas
desde 200 bar a 42 bar aproximadamente, que es la presin a la que el gas deja
de salir al abrir las vlvulas sin bombear,
por lo que el hidrgeno (y el metano)
entregado en la estacin de servicio ocupara el 80% de la capacidad del tanque.
Un camin presurizado a 200 bar puede
suministrar 3,2 toneladas de metano pero
solo entre 320 y 500 kg de hidrgeno, a
causa de su baja densidad.
El transporte mediante gaseoductos est
ampliamente extendido actualmente para
el transporte de gas natural, pero esta red de
transporte no podra ser utilizada para el
hidrgeno, ya que su diferencia de viscosidad
provocara muchas prdidas por difusin.
Para que el gas fluya por los gasoductos se
instalan bombas cada 150 km aproximada-

% consumido del inicial

1062

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

40
30
20
10
0
0

1000

2000

3000

4000

5000

Distancia desde el origen (km)


Hidrgeno
Metano

mente, que se alimentan con el propio gas que


impulsan, suponiendo este gasto el 0,3%
aproximadamente en el caso del gas natural.
No hay datos reales relativos al hidrgeno,
por lo que los clculos son una aproximacin;
se estima que el coste energtico de las bombas supondra el 1,4% de la energa transportada en forma de hidrgeno cada 150 km. Si
se desea mover a travs de los conductos un
flujo energtico equivalente, el hidrgeno
debera ser impulsado a mayor velocidad; es
decir, para igual flujo energtico, el caudal de
hidrgeno tendra que ser superior al de gas
natural y por tanto la velocidad debera ser
unas tres veces superior. Esto supondr un
mayor coste energtico, que se representa en
la Figura 15.21 como porcentaje consumido
en el transporte del PCS de los gases.

3.3.1. Estndares de seguridad


en el manejo del hidrgeno
El desarrollo y consolidacin de estndares
de seguridad son esenciales para la expansin
del uso de las tecnologas de produccin,
almacenamiento y transporte del hidrgeno y
sus aplicaciones. Se consideran necesarios
para garantizar la seguridad y calidad a los
usuarios. La ISO cre en 1990 el comit tcnico 197 para cubrir las carencias de normalizacin en las tecnologas del hidrgeno y en

Figura 15.21.
Coste energtico
del transporte de
gases.

1999 se publicaron las dos primeras Normas


ISO respecto a los sistemas de llenado de
hidrgeno lquido y la pureza del hidrgeno
como combustible para pilas de combustible.
En cuanto al almacenamiento de hidrgeno
a bordo de vehculos, comprimido y lquido,
se han autorizado diversos sistemas. Tanques
de hidrgeno comprimido, entre 35.000 kPa y
70.000 kPa han sido certificados de acuerdo a
la ISO 11439 en Europa, el NGV en EE UU, el
Reijukijun Betten en Islandia y aprobados por
la TV alemana y el Instituto de Seguridad
para Gases a Alta Presin japons (KHK).
Asimismo, la Organizacin de Estandarizacin Internacional (ISO) ha publicado en
2004 un informe tcnico titulado ISO/TR
15916:2004: consideraciones bsicas para la
seguridad de los sistemas de hidrgeno, donde
establece directrices para mejorar la seguridad y ayudar a reducir los riesgos asociados al
uso del hidrgeno en plantas energticas, sistemas de calefaccin y transporte.

4. Introduccin a las pilas


de combustible
Un proceso qumico puede suministrar no
solo calor sino tambin cualquier otra forma
de energa, y si la reaccin se lleva a cabo de

1063

El hidrgeno y las pilas de combustible

cationes, se oxidan y reducen respectivamente generando un flujo de electrones que constituyen la electricidad.
Habitualmente se utiliza el trmino
semicelda para designar el conjunto de
electrodo ms electrolito.
nodo. Es el electrodo donde tiene lugar
la reaccin de oxidacin, liberando electrones que fluirn a travs de un material
conductor, un cable elctrico, hacia el
ctodo. Puede ser de Zn. La oxidacin
del material provoca la liberacin de
electrones y por tanto los tomos de Zn
quedan cargados positivamente, se repelen entre s y se disgregan entrando a
formar parte de la disolucin que baa
el electrodo. De esta manera el electrodo
se va agotando a lo largo de la vida de la
pila.
Ctodo. Es el electrodo en el que ocurre
la reaccin de reduccin, aceptando los
electrones provenientes del nodo. Puede ser de Cu. Los electrones cargan
negativamente el ctodo, que atrae los
cationes de Cu que hay en la disolucin

manera que se produzca energa elctrica, el


sistema constituye una pila galvnica o pila
voltaica.
Puesto que en un proceso de oxidacin se
liberan electrones que se consumen en el proceso de reduccin, una pila ha de consistir en
un circuito elctrico formado en parte por los
conductores metlicos para la aparicin, consumo y flujo de electrones y en parte por conductores electrolticos para el doble flujo de
iones.

4.1. El mecanismo
de oxidacin-reduccin
El funcionamiento bsico de una pila tradicional est basado en la propiedad electroqumica de los materiales para oxidarse o
reducirse (Fig. 15.22).
El esquema bsico de una pila Daniell
consta de:
Electrodos. Son dos piezas de diferentes
materiales que, sumergidos en sendas
disoluciones de sales que contienen sus

Puente salino

Zn

CI

K+

Zn

2+

Figura 15.22. Celda de


Daniell. (Fuente:
http://www.geocities.com/
bioelectrochemistry/daniell.
htm).

Cu2

nodo
Zn

Cu

Ctodo
2e + Zn2+

Cu2+ + 2e

Cu

1064

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

que baa al electrodo, formndose Cu


metlico que se deposita en el ctodo.
Electrolito. Es la disolucin que baa
los electrodos. Es una disolucin salina
del metal respectivo: en el nodo una
disolucin de sulfato de zinc (ZnSO4) y
en el ctodo una disolucin de sulfato
de cobre (CuSO4). El electrolito acta
en el ctodo como aporte de cationes de
Cu que se van depositando en el electrodo, quedndose cargado negativamente
por la presencia de aniones SO42-. Asimismo, en el nodo la liberacin de
cationes de Zn por parte del electrodo
cargara positivamente la solucin e
impedira, debido a la repulsin elctrica, que la reaccin de oxidacin siguiera producindose. En ambos casos se
debe conseguir la neutralidad de cargas
en cada una de las semiceldas de la pila
para que pueda seguir funcionando.
Puente salino. Para permitir la neutralidad de cargas es necesario permitir el
paso de aniones hacia el nodo y de
cationes hacia el ctodo. Esto ocurre con
un puente salino. El puente salino es un
tubo que une los dos recipientes sin
dejar circular ni mezclarse las dos disoluciones. Contiene un electrolito que
puede ser KCl, NH4NO3, KNO3, etc., y
que aporta, por ejemplo, cationes K+ a la
solucin catdica y aniones Cl- a la solucin aninica para mantener la neutralidad.
La representacin de esta celda voltaica se
resume como:
Zn (s) ZnSO4 (ac) CuSO4(ac) Cu(s)
Donde representa el puente salino que
separa las dos semiceldas.
Si se tienen en consideracin solamente
las especies que reaccionan:
Zn (s) Zn2+ (ac) Cu2+ (ac) Cu(s)
En esta celda el tipo de electrodos (o
semiceldas) utilizados es el de metal-in

metlico. Hay otros tipos de electrodos,


como el electrodo gas-in, en el que un gas,
tpicamente hidrgeno, est en contacto con
su in mediante un conductor elctrico inerte, tpicamente platino, y que suponen la base
de funcionamiento de las pilas de combustible.
Cuando acta como nodo, sigue la siguiente reaccin:
H2 (g) 2 e- + 2 H+ (ac)
Pt (s) H2 (g) 1atm H+ (ac) 1M E = 0 V
Si acta como ctodo:
2 H+ (ac)+ 2 e- 2 H2 (g)
H+ (ac) 1M H2 (g) 1atm Pt (s) E = 0 V
Este electrodo es asimismo el considerado
como base para el clculo del potencial redox
(reduccin-oxidacin) del resto de sustancias, y se le ha asignado el potencial 0 en
condiciones estndar, tanto si acta de nodo
como de ctodo. De esta manera se miden los
potenciales estndar, de electrodo o potenciales de reduccin estndar (E) de diversos
materiales y se puede obtener la diferencia
de potencial de una pila sin medirlo directamente, a partir de los E de cada uno de sus
electrodos.
En caso de que la E resultara negativa,
supondra que la reaccin no se puede producir de manera espontnea, sino que necesita
de energa externa para poderse realizar.
Los materiales utilizados como electrodos
actuarn como ctodo o nodo segn su
potencial redox respectivo, es decir, en funcin de su capacidad reductora, o tendencia a
oxidarse de cada material respecto al otro.
As, el Zn actuar como nodo en combinacin con un ctodo de Cu pero actuar como
ctodo en combinacin con un nodo de Li.
Asimismo, el Cu actuar como nodo en
combinacin con un electrodo de plata, que
actuar como ctodo. Con respecto a los
electrodos estndar de hidrgeno (EEH), el

El hidrgeno y las pilas de combustible

zinc actuar como nodo, teniendo un E


negativo, y el Cu como ctodo, teniendo un
E positivo.
Cuanto mayor sea la capacidad del
reductor del nodo y mayor la del oxidante
del ctodo a ceder y aceptar, respectivamente, electrones, mayor ser la fuerza electromotriz de la pila (fem). Esta fem se podr
apreciar con un voltmetro en el conductor
como la diferencia de potencial elctrico o
voltaje (E)4.
Merece ser mencionado que la unidad
bsica, la celda electroqumica, recibe por
asimilacin el nombre de pila de combustible. Es conveniente especificar que el apilamiento de diversas celdas electroqumicas
forma lo que se denomina un stack, que a su
vez pueden ser conectados en paralelo para
obtener la potencia deseada de lo que
comercialmente se entiende por pila de
combustible.

1065

4.2. Electroqumica y pilas


de combustible
4.2.1. Generalidades
El hidrgeno y el oxgeno se pueden combinar dando agua y gran cantidad de energa:
H2 + 1/2 O2 H2O + energa
Desde 1839, gracias a los trabajos de Sir
William Groves se sabe que la reaccin puede
realizarse en un dispositivo de pila galvnica,
de modo que la energa liberada se desprenda
como energa elctrica. En esencia, en estos
dispositivos, denominados pilas de combustin de hidrgeno, la reaccin que tiene
lugar es la inversa de la que tiene lugar en la
electrlisis del agua.
Tal como muestra el esquema de la pila,
en el nodo, en el que es indispensable la
presencia de un catalizador (que general-

2e

2e

nodo
H2

Ctodo
2H2

2OH

H2O

H2

O2
O2

Electrolito
Figura 15.23.
Diagrama de pila
de combustible.
4

El voltaje, potencial elctrico o fuerza electromotriz, hace referencia a la fuerza con la que pasan los electrones. (1 V = 1 J/1 C). La
intensidad elctrica hace referencia a la cantidad de electrones que forman el flujo elctrico y su unidad de medida es el Amperio (A).

1066

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

mente es el platino) el hidrgeno se oxida disocindose en protones H+, y electrones, e:


H2 2H+ + 2e
Los protones se incorporan al lquido electroltico y los electrones entran en el circuito
elctrico.
En el ctodo, gracias tambin a la presencia del catalizador, el oxgeno, introducido
generalmente como aire, se reduce adquiriendo electrones y convirtindose, en presencia
de agua, en aniones hidrxido:
1/ O2 + H2O + 2e 2OH
2
Los aniones hidrxido se incorporan al
lquido electroltico, donde reaccionan con
los protones dando lugar a agua.
En el siglo XIX y principios del XX se trabaj mucho en las pilas de combustin de hidrgeno, y de otros materiales, pero no fue
sino hasta 1960 cuando empezaron a adquirir
relevancia, pues fueron escogidas por el programa espacial norteamericano para proporcionar electricidad y agua para las aeronaves
de los programas Gminis y Apolo.

4.2.2. Funcionamiento de las pilas


Comparadas con las tcnicas tradicionales de
generacin de energa que usan procesos
de combustin antes de convertir el combustible en calor y energa mecnica, las pilas de
combustible convierten la energa qumica
del combustible directamente en energa elctrica sin procesos de conversin intermedios.
Ms del 80% de la energa obtenida a partir
de combustibles en las pilas de combustible
puede ser convertida en electricidad y calor
til, adems, pueden operar a la mitad de su
capacidad sin disminuir su alta eficiencia en
el uso de combustible.
Las pilas de combustible trabajan como
una batera, con la diferencia de que jams se
descargan ya que en la medida en que se les
suple hidrgeno y oxgeno, se mantendrn
produciendo electricidad indefinidamente.
El oxgeno requerido es fcilmente obtenible del aire. En lo referente al combustible, el

sistema puede utilizar hidrgeno obtenido por


algunos de los procedimientos indicados en
el Apartado 3.1.
Como las pilas de combustible se basan en
procesos qumicos y no de combustin, las
emisiones de este tipo de sistemas son mucho
menores que las emisiones de los ms limpios procesos de combustin. Comparadas
con las convencionales fuentes de energa,
estas pilas son excepcionalmente limpias y
eficientes. Su nico residuo es agua; de
hecho, en algunos tipos de pilas de combustible, dependiendo de qu tipo de electrolito se
use, el agua producida es totalmente potable.
Para que el funcionamiento de estos dispositivos sea operativo, se deben utilizar catalizadores y electrlitos que solo actan con hidrgeno muy puro, caro de producir y complicado
de almacenar y transportar. El hidrgeno es
adems un elemento muy voltil y en determinadas circunstancias, peligroso. Por todo ello,
para que las pilas de combustible puedan llegar
a ser implantadas masivamente, debern utilizar otro tipo de combustibles. Uno de estos
candidatos es el alcohol metlico o metanol.
Aunque los combustibles fsiles son
empleados directamente mediante combustin como fuente de energa, las pilas de combustible son mucho ms eficientes a la hora
de extraerla. El metanol es adems compatible con los actuales sistemas de transporte de
combustibles y ya se usa en algunos motores.
Sin embargo, la oxidacin del metanol contamina la superficie del electrodo cataltico
(platino) en las pilas. Por eso, los cientficos
estn desarrollando nuevos catalizadores formados por aleaciones ms apropiadas, aleaciones que contienen varios elementos,
incluido el iridio, el propio platino y otros.

4.3. Comportamiento ideal de la pila


de combustible
La energa, definida como la capacidad de
producir un trabajo W, permite realizar las
siguientes precisiones:
Al darse una reaccin espontnea, como
sucede con la oxidacin/reduccin en una

El hidrgeno y las pilas de combustible

pila, se libera una energa que se expresa


como una variacin de entropa (S)
negativa. No toda esta energa liberada
podr ser aprovechada puesto que parte
ser destinada a las reacciones que se producen segn su entalpa (H).
La energa que queda libre para poder
realizar trabajo es la energa libre de
Gibbs (G), que a P y T constantes ser el
mximo trabajo til:

la expansin isotrmica con aporte de calor a


temperatura ms elevada, seguido de expansin adiabtica, compresin isoterma con
liberacin de calor a menor temperatura y
compresin adiabtica. Las dos temperaturas,
T1 y T2, ayudan a expresar la mxima eficiencia de este proceso cclico, , que es la relacin entre la energa mecnica ganada a partir
de la energa calorfica empleada:
= (T1 - T2) / T1

G = Wtil mx (P y T constantes)
En las celdas voltaicas, el W aprovechable ser el trabajo elctrico derivado del
paso de electrones por el circuito externo, que depende de la carga (Q) transportada y la diferencia de potencial
segn la siguiente expresin:
Welctrico = Q Ecelda
Si la carga de 1 mol es 1 Faraday (1 F =
9,6485104 C/mol):
Welctrico = nFEcelda

El ciclo de Carnot asume que el proceso lo


realiza un gas ideal y que el ciclo es reversible, pero en la prctica el comportamiento es
diferente y las eficiencias son menores.
Las pilas de combustible permiten la conversin directa de energa qumica a elctrica
y su mxima eficiencia terica es la relacin entre G y la entalpa, puesto que la
energa de Gibbs es la energa tericamente
disponible para generar un trabajo y H es el
total de energa contenida en el combustible.
G = H - TS
T S
G
= =1
H
H

Teniendo en cuenta la ecuacin isoterma


de una reaccin:
G = G + RTlnQ
donde Q representa el cociente de la reaccin
y se expresa como relacin de las concentraciones o presiones parciales de los productos
y reactivos, segn su estado fsico, y teniendo
en cuenta:
G = n F Ecelda
G = n F Ecelda
se obtiene la ecuacin de Nernst:

La Tabla 15.12 compara la eficiencia


terica de diversos mtodos de generacin
elctrica:
Tabla 15.12. Eficiencia de los diversos sistemas de
generacin de electricidad.
Fuente de energa

Eficiencia termodinmica (%)

Hidroelctrica

70 - 90

Fotovoltaica

7 - 11

Solar trmica

10 - 25

Turbinas:

Ppreducido
RT
E = E ln

nF
Ppoxidado

4.4. Eficiencia de las pilas


de combustible
La mquina de vapor ideal fue descrita por
Carnot, y est basada en el proceso cclico de

1067

de gas

15 - 65

de vapor

25 - 38

Aerogeneradores

30 - 45

Nuclear

32 - 34

Combustin interna (ignicin)

25 - 35

Combustin interna (disel)

35 - 47

Ciclo combinado

50 - 55

Ciclo combinado de gasificacin

40 - 42

1068

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

4.4.1. Comportamiento real


de la pila de combustible
Para determinar el comportamiento real se
necesitan modelos informticos complejos,
aunque para simplificar la modelizacin se
pueden aplicar ajustes a un funcionamiento de
referencia en condiciones de operacin conocidas. En este caso existen prdidas irreversibles, tambin conocidas como polarizacin (h)
que hacen que el potencial de celda real disminuya respecto de su potencial de equilibrio:
V = E Prdidas
Las polarizaciones pueden ser de tres
tipos: de activacin (hact), hmica (hohm) y de
concentracin (hconc).
El comportamiento de las pilas de combustible viene determinado por diversas variables: presin, temperatura, densidad de
corriente, impurezas, etc., por lo que conviene seleccionar las mejores condiciones para
obtener un rendimiento ptimo en funcin de
la operacin: vehculos, plantas de potencia
estacionaria, etc.

4.4.2. Consumo de las pilas


de combustible
El grado de utilizacin (U) se define como el
cociente entre el combustible consumido
(H2,entrada H2,salida) y el combustible de entrada. Determinar U en las celdas de baja temperatura es relativamente fcil, ya que el H2
es el nico combustible. Sin embargo, el H2
puede consumirse por otros caminos: fuga
hacia el exterior, reaccin qumica, etc., lo
que incrementa su consumo sin que ello contribuya proporcionalmente a la produccin de
energa elctrica.
En las pilas de alta temperatura, el CO
tambin puede utilizarse como combustible:
CO + H2O i H2 + CO2
En este caso, U viene definido por la relacin entre el H2 consumido y el combustible
de entrada (H2,ent + COent). A medida que se
consume el H2, la reaccin se desplaza a la

Figura 15.23. Stack de IRD Denmark a partir del


que comercializan sistemas de 50 kW.

derecha, ya que el H2O y el CO2 se producen


en igual cantidad.
Los datos contenidos en la Tabla 15.12
corresponden a una pila de combustible
PEMFC (Proton Exchange Membrane Fuel
Cell) comercializada por IRD Denmark, y el
sistema de cogeneracin de 50 kW a partir de
ella se detalla en la Tabla 15.13.
Tabla 15.12. Parmetros de operacin de un stack
de PEMFC.
Nmero de celdas

Nominal

70

Rango
Elctrico
Potencia del stack, kW
2,5
2,35-2,65
Intensidad del stack, A
81
78 - 86
Voltaje stack, V
31
29 - 33
Eficiencia elctrica (%)
>45
Presin del aire, bar (g)
1,5
1,5 2,0
Presin del hidrgeno, bar (g)
1,5
1,5 2,0
-Aire
3,0
2,0 4,0
-H2
2,0
1,5 2,5
Caudal aportado de hidrgeno,
3,6
Nm3/h
Caudal consumido de hidrgeno,
1,8
Nm3/h
Caudal aportado de aire, Nm3/h
12,9
O2 consumido, Nm3/h
1,0
Agua producida, kg/h
1,4
Mecnico
Dimensiones del stack, mm
185,7 213,7 531,2
Ambiente
Temperatura de operacin, C
20 - 50
Humedad, (RH)%
0 - 90

El hidrgeno y las pilas de combustible


Tabla 15.13. Parmetros de operacin de un sistema de cogeneracin de 50 kW.
Tipo de stack

FC2500 (el anteriormente


descrito)
20
100

Cantidad de stacks
Total de energa generada,
calor y electricidad, kW
Potencia elctrica del stack, kW
50
Intensidad del stack, ADC
81
Voltaje del stack, VDC
620
Eficiencia del stack, %
>45
Presin del aire, bar(g)
1,5
Presin del hidrgeno, bar(g)
1,5
- Aire
3,0
-H2
2,0
Caudal aportado de hidrgeno, Nm3/h
72
Caudal consumido de hidrgeno, Nm3/h 36
Caudal aportado de aire, Nm3/h
258
Caudal consumido de aire, Nm3/h
20
Agua producida, kg/h
28
Ambiente
Temperatura de operacin, C
20 - 50
Humedad, (RH)%
0 - 90
Mecnico
Dimensiones del generador, mm 2.024 1.546 746

1069

4.4.3. La eficiencia real


La eficiencia trmica tambin se puede expresar como la relacin entre la tensin de la
celda en operacin y la tensin ideal:
Para una celda electroqumica de hidrgeno:
Videal (1 atm, 25 C) = 1,229 V
G
237,2
H2 = = = 0,83
H
285,8
As pues, una pila de combustible puede
operar a diferentes densidades de corriente (en
A/m2). La tensin de la celda determina la eficiencia de la pila de combustible: si disminuye la densidad de corriente, aumenta la tensin
y se incrementa la eficiencia de la celda. Si se
reduce la densidad de corriente, el rea debe
aumentar para obtener la potencia requerida.

4.4.4. Sistema de pila de combustible


El sistema generador de electricidad tiene
principalmente tres componentes: procesador
del combustible, generador y acondicionador
de potencia.

4.4.4.1. Procesador del combustible


Transforma el combustible en el gas apropiado para el correcto funcionamiento de la pila
en funcin del tipo del que se trate.
En las PEMFC, por ejemplo, el gas debe
ser muy rico en hidrgeno, con el menor
grado de impurezas posible para evitar el
envenenamiento del catalizador de platino.
Las impurezas que se pueden encontrar habitualmente son CO, NOx, NH3, compuestos de
azufre y compuestos halogenados.
En caso de no procesarse el combustible in
situ, el depsito de combustible debe considerarse tambin una parte del sistema.

4.4.4.2. Generador de potencia

Figura 15.24. Sistema de cogeneracin de 50 kW a


partir de stacks como el mostrado en la Figura 15.19.

Es la propia pila de combustible. Transforma


la energa qumica del combustible en energa elctrica. La potencia generada depende
del nmero de celdas apliladas y de la densidad de potencia y voltaje que proporcione
ese tipo de celda.

1070

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

4.4.4.3. Acondicionador de potencia


Las pilas generan en corriente continua, si
bien se puede acondicionar en corriente alterna, ajustar el nivel de voltaje e imponer un
nivel de armnicos determinado.
Comercialmente se considera una pila de
combustible a todo el sistema.

5. Tipos de pilas
de combustibles
Los diferentes tipos de pilas tienen un nivel
de desarrollo tecnolgico variado. Los programas de investigacin sobre pilas de combustible suelen ir dirigidos a la concepcin
de pilas que den resultados en condiciones de
operacin que correspondan a una aplicacin
real. Las pilas ms desarrolladas actualmente son la PEMFC y la SOFC (Solid Oxid Fuel
Cell).

5.1. Pilas de combustible de baja


temperatura
Las pilas de combustible que operan a baja y
media temperatura ofrecen propiedades de
fcil y rpido arranque y enfriamiento, lo que
las hace apropiadas para las aplicaciones
mviles o en automocin. En cambio, requieren una gran pureza del combustible.

5.1.1. PEMFC (Pilas de combustible


de membrana
de polielectrolito)
Tambin llamadas de membrana de intercambio protnico (o Proton Exchange Membrane,
en terminologa inglesa). Su gran avance se
debe no tanto a su elevada eficiencia, puesto
que no es la ms eficiente de todas las pilas de
combustible, sino a la operacin a bajas temperaturas y al hecho de tener un electrolito
slido. Ofrecen una alta densidad de potencia
que las hace ideales para aplicaciones en
automocin, el sector que ms se ha volcado
en el desarrollo de esta tecnologa dndole un
impulso consolidador.

Las principales caractersticas de este tipo


de pilas son:
Combustible utilizado: hidrgeno.
Polielectrolito: sustitucin del tradicional lquido electroltico que separa el
nodo del el ctodo por una membrana
intercambiadora de protones. El material utilizado generalmente para la
construccin de la membrana es un
poliestireno entrecruzado, perfluorado y
sulfonado que tiene como caracterstica
bsica el no ser conductor de electricidad, no deja pasar los electrones pero s
los protones. Su grosor oscila entre 0,10,5 mm. Con fines de eficiencia la membrana debe permanecer hmeda, por lo
que la temperatura de operacin queda
limitada por debajo de los 100 C.
Electrodos: son piezas porosas de carbono con partculas de platino, que
acta de catalizador acelerando las reacciones de oxidacin y reduccin.
Inicialmente, la cantidad de platino era
bastante elevada, entre 4-5 g/cm2, pero
se ha ido reduciendo hasta los 0,2 g/cm2
de la actualidad. A travs de los poros
del nodo fluye el combustible, H2, que
se oxida pasando a H+ y dos electrones,
que pasan al circuito elctrico y acaban

Hidrgeno
PEM (membrana)
Placas
bipolares

nodo/Catalizador
Ctodo/
Catalizador
Agua/Calor

Oxgeno

Figura 15.25. Conjunto de pila de combustible


PEMFC. (Fuente: http://www.eere.energy.gov/hydrogenandfuelcells/).

El hidrgeno y las pilas de combustible

por reducir, en el ctodo, al oxgeno. El


oxgeno reducido en combinacin con
los protones da agua, que es evacuada
por los canales de las placas bipolares.
Si el combustible utilizado no es hidrgeno puro, el CO (impureza muy frecuente) a concentraciones por encima de
10 ppm puede fcilmente envenenar el
catalizador. Para evitarlo, el catalizador
se enriquece con rutenio, llegando a
tolerar los 100 ppm de CO. El catalizador es resistente al CO2 aunque una elevada concentracin puede impedir la
difusin del hidrgeno a travs del
nodo. Pueden, sin embargo, presentarse problemas de envenenamiento en presencia de azufre, especialmente cuando
el combustible no es puro y proviene de
hidrocarburos.
Placas bipolares: estn fabricadas a base
de un material conductor, soportan
estructuralmente la celda, dirigen el
flujo de H2 y O2 hacia los electrodos y
evacuan los electrones del nodo. En la
actualidad son de grafito, si bien se est
investigando con otros materiales alternativos que ofrezcan una buena conductividad trmica y elctrica, mejoren la
resistencia a la corrosin y sean a la vez
ms ligeros y econmicos. Representan
el 50% del coste total de la pila y el 90%
de su peso.
Este tipo de pilas puede trabajar a elevadas
densidades de corriente y ofrecen una respuesta rpida a variaciones en la demanda de
potencia. Son, por tanto, muy adecuadas para
el transporte.
Se consigue una densidad de corriente de
hasta 3 A/cm2 y potencial superior a 0,4 V con
oxgeno; y D = 1 A/cm2 y V = 0,65 V con aire
a presin.
Los programas de investigacin de pilas
de combustible para vehculos se basan todos
en esta tecnologa. Tambin puede resultar de
inters para fuentes de energa estacionarias
de hasta 1 MW, porttiles de hasta 100 W y
mviles de hasta 5 kW.
Las caractersticas ms sobresalientes son:

1071

La temperatura de operacin relativamente baja, a unos 80 C, facilita la rpida


disipacin de la energa en el ambiente,
favoreciendo un arranque y enfriamiento
rpidos necesarios para los vehculos.
La presencia de CO2 en el aire reactante
no afecta al catalizador.
Es compacta y todos sus componentes
son slidos, lo que alarga la vida til con
respecto a las pilas que tienen componentes lquidos, como la AFC, y facilita su
produccin a escala industrial. La eficiencia es del 50% para hidrgeno puro y del
45% para combustible con impurezas.
Actualmente se han conseguido pilas de
combustible de hasta 1.000 W/kg o 1.000 W/l
de densidad de potencia.
En los ltimos tiempos se han realizado
importantes avances en la formulacin de
membranas PE. El material de referencia, el
Nafion de Du Pont de Nemours, tiene un
coste de 700 /m2, aunque la automatizacin
y el volumen de produccin para un mercado
generalizado bajaran sensiblemente los precios. Esta membrana de polmero perfluorado
es de difcil reciclaje y de alto coste, por lo
que las investigaciones avanzan para proponer otros materiales alternativos.

Figura 15.26. Imagen de un stack de PEMFC de 1


kW de estudio en la CEA en de Grenoble, con la
membrana en la izquierda y la placa bipolar de grafito en la derecha. (Fuente: www.cea.fr).

1072

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

5.1.1.1. Poliamida sulfonada


Los polmeros termoestables heterocclicos
aromticos aceptan con facilidad los radicales
sulfonados en los ciclos aromticos. A partir
de esta propiedad, la CEA, el CNRS (Centro
Nacional de Investigacin Cientfica) y el
Laboratorio de Materiales Orgnicos Franceses, han desarrollado un programa de investigacin que experimenta con la distribucin
de monmeros sulfonados a lo largo de las
cadenas polimricas.
Se utilizaron dianhdridos naftalnicos por
las propiedades de resistencia qumica que
confieren a los polmeros resultantes. Se utilizan diferentes diaminas en secuencias no sulfonadas que se aaden a la cadena polimrica
sulfonada para favorecer la migracin inica
y la estabilidad de la membrana. La capacidad de intercambio depende de la ratio de diaminas sulfonadas y no sulfonadas. El proceso
de fabricacin se ha probado a escala industrial, generando piezas de varios metros cuadrados tanto homogneas como reforzadas
con fibra de vidrio. Se realizaron pruebas de
operacin de ms de 3.000 horas en pilas de
combustible, obteniendo resultados de operacin similares a los del Nafion.
A partir de estas membranas se estn desarrollando pruebas de envejecimiento y de funcionamiento en las pilas de combustible por
la empresa francesa fabricante, Sorapec.
La Figura 15.27 muestra la formulacin de
las poliamidas sulfonadas, en un esquema
divulgado por la CEA.

5.1.1.2. Desarrollo de las placas


bipolares
Las placas bipolares ms comunes son las de
grafito, que se mecanizan para realizar los
canales por los que circular el gas. Este proceso encarece ostensiblemente estas piezas e
impide un uso industrial.
El laboratorio de la CEA desarrolla un
programa de investigacin de materiales
alternativos, basndose en compuestos orgnicos y metal laminado, tal como muestra la
Figura 15.28.

Estos compuestos orgnicos se basan en el


uso de cargas de carbono o grafito difundidas
en todo el material termoplstico o termoestable, que confieren las caractersticas elctricas conductoras, y el polmero matriz atribuye las caractersticas mecnicas necesarias
para el montaje de los diferentes elementos y
permite realizar las piezas por moldeo, evitando la mecanizacin. Se reduce el coste de
los materiales y de la manufactura.
La naturaleza y geometra de las cargas y el
tipo de polmero matriz se pueden ajustar y
combinar en diferentes proporciones para conseguir las propiedades requeridas para su
implementacin en pilas de combustibles en
condiciones reales de operacin. Actualmente,
dos de estas composiciones estn siendo desarrolladas para que alcancen el nivel comercial
y puedan ser utilizadas por las empresas y los
grupos de investigacin que desarrollan las
PEMFC, ya que se han comprobado caractersticas equivalentes a las placas de grafito en
pruebas de varios cientos de horas de aplicacin.

5.1.1.3. Metal laminado


Los metales y aleaciones metlicas, sobre todo
los aceros inoxidables, poseen unas caractersticas que los hacen apropiados para conseguir
placas bipolares de bajo coste, ligeras, compactas y fciles de producir. Tienen una excelente
resistencia mecnica, rigidez, conductividad
elctrica y son fciles de conformar en procesos
industriales ampliamente conocidos y rentables.
Al ser mucho ms densas que el grafito,
deben usarse en capas muy finas fcilmente
obtenidas por presin. De esta manera el control
de la temperatura y la disipacin del calor puede
ser controlado con las pilas de combustible en
funcionamiento introduciendo un refrigerante
lquido. Se han desarrollado sistemas de placas
en acero inoxidable 316L mediante soldadura
lser o sujetndolas en marcos precortados
Los mayores problemas a los que se enfrentan los investigadores para desarrollar
esta opcin son los relacionados con las
caractersticas del metal, la mxima elongacin de la aleacin para conformar los canales

El hidrgeno y las pilas de combustible

Dianhdrido naftalnico

H2N

R
O

SO3+M

O
O

Diamina sulfonada

1073

NH2
M+O3S

Formacin de oligmeros sulfonados


Metocresol
SO3+M
H2N

O
N

M+O3S

SO3+M

N2H

R
O

x M+O3S
O

O
O

Dianhdrido
naftalnico

Metocresol
Continuacin de la
policondensacin y alternancia
de los olgmeros sulfonados
con secuencias no sulfonadas

H2N R NH2
O
N

R
O

SO3+M

N
M+O3S

Diamina no sulfonada

Funciones sulfona SO3M+


convertidas mediante intercambio en medio cido en SO3H+
Secuencia hidroflica sulfonada

Secuencia hidrofbica

Figura 15.27. Formulacin de las poliamidas sulfonadas. (Fuente: www.cea.fr).

de distribucin del gas, la resistencia a la


corrosin in situ, puesto que la formacin y
liberacin de cationes metlicos alterara el
funcionamiento de las pilas de combustibles
reduciendo la conductividad inica de la
membrana o incluso obstruyendo los canales.
La investigacin se dirige a conseguir la composicin, la aleacin ms apropiada que supere y optimice todos estos inconvenientes en
aplicaciones entre 3.000 y 5.000 horas de fun-

cionamiento para aplicaciones en automocin


y entre 30.000 y 50.000 horas para aplicaciones estacionarias de generacin elctrica.

5.1.2. AFC (Pilas de combustible


alcalinas)
El inicio de las pilas de combustible alcalinas
se remonta a los aos 50 del pasado siglo
cuando Francis Bacon prob un sistema de 5

1074

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Figura 15.28. Placa bipolar a partir de compuestos


orgnicos termoconformados, con una superficie de
circulacin de los gases de 50 cm2.

kW a 200 C con una presin inferior a 5 bar


para impedir la ebullicin del electrolito. En
los aos 60 los programas espaciales Gemini
y Apolo de la NASA iniciaron una implementacin que llega hasta la actualidad.
Las caractersticas ms sobresalientes de
este tipo de pilas son:
Electrolito: hidrxido de potasio en
disolucin al 35-50% para temperaturas
de operacin inferiores a 120 C, que
pueden aumentar al aumentar la concentracin hasta 250 C con una concentracin de KOH del 85%. Esto es debido a
que la temperatura, a consecuencia del
calor desprendido, puede hacer que el
electrolito vaporice o hierva, por lo que
una concentracin de sales ms elevada
permite trabajar a mayor temperatura.
Matriz: es necesario un recipiente para
contener el electrolito lquido.
Electrodos: nodo: platino/paladio; ctodo: oro/platino. Los electrodos tienen
una gran cantidad de metales nobles y un
gran rango de catalizadores: Ni, Ag, xidos metlicos y espinelas (xidos dobles
de Fe y Al, y posible sustitucin del
magnesio por Fe2+, Zn2+ o Mn2+. El aluminio, a su vez, puede ser sustituido por
hierro, cromo, manganeso, vanadio o
titanio. De propiedades refractarias).
Eficiencia: utilizando oxgeno e hidrgeno puros se alcanza una eficiencia

cercana al 63%. Si se utiliza aire la eficiencia es menor, sobre el 50%, aunque


mejora en aspectos de seguridad. Se
puede incrementar la eficiencia aumentando la concentracin de KOH y la
temperatura, mientras que la densidad
de potencia se puede incrementar
aumentando la presin, pero el aumento
de presin necesario para que el electrolito no inicie la ebullicin hace ms
compleja las pilas de combustible y su
rentabilidad.
La tecnologa de las AFC est bastante
desarrollada. Se ha utilizado en aplicaciones
espaciales, por ejemplo a 4 bar de presin,
dentro del programa Apolo, se obtuvieron
0,85 V a 150 mA/cm2 y en el Shuttler Orbiter
470 mA/cm2 a 0,86 V, a temperaturas ms
bajas (entre 80 y 90C).

5.1.3. DMFC (Pilas de combustible


de metanol)
Se trata de pilas de combustible de metanol
como combustible directo.
En la actualidad estn poco desarrolladas
todava. Se pretende encontrar el material
apropiado para poder trabajar a temperaturas
superiores a 130 C sin problemas de crossover (paso de los reactivos del nodo al ctodo
y a la inversa a travs de la membrana).
Asimismo, se debe optimizar la actividad del
catalizador, realizndose experimentos combinando platino y rutenio. Utilizando aire
como oxidante se han logrado densidades de
corriente entre 180 y 250 mA/cm2. Las caractersticas ms sobresalientes son:
Combustible: metanol, aportado en una
disolucin al 3% con agua.
Eficiencia: entre el 20 y el 40% a una
temperatura de operacin de 90 C.
En las DMFC el metanol es transformado
en el nodo en CO2, protones y electrones.
Las Tablas 15.14 y 15.15 muestran los parmetros de funcionamiento de una celda de
metanol directo tpica y de una pila respectivamente.

El hidrgeno y las pilas de combustible

1075

Electricidad

Colector de corriente
Placa final
Conductos de gas y refrigeracin
Placa bipolar
Aire

Metanol
Ensamblaje de la membrana

Figura 15.29. Principio de


funcionamiento de una pila
DMFC.

Calor

Tabla 15.14. Especificaciones de una DMFC fabricada por IRM.

Tabla 15.15. Especificaciones del stack a partir de


la celda DMFC fabricada por IRM.

Combustible
1,0 M CH3OH
Ambiente
Temperatura de operacin, C
20-90
Humedad %
0-90
Presin del aire
0,5 bar(g)
Elctrico
Voltaje de la celda, V
0,1 - 1,0
0,1 - 1,0
Voltaje de la celda, nominal, V
0,43
0,45
Intensidad, A
0 - 70
0 - 100
Intensidad, nominal, A
36
36
Potencia de la celda, nominal, W
15
16
Densidad de potencia, nominal;
mW/cm2
75
90

Nmero de celdas:
51
Mecnicas:
Dimensiones del stack, mm 175,6 x 147,6 x 254,0
peso, kg
16
Aporte de combustible:
0,5 - 2,0 M metanol
Aire
2 0 - 4,0
Metanol
3 0 - 6,0
Presin del aire, Bar
ambiente 0,5 bar(g)
Electricidad:
Nominal
Rango
Potencia del stack, nominal, kW
0,70
0,85
Potencia del stack, mx., kW
0,90
1,10
Intensidad del stack, A
36
36
Voltaje del stack, V
21
23,6
Eficiencia, %
35
39
Ambiente
Temperatura de operacin, C:
20 - 90
Humedad %
0 - 90

5.1.4. PAFC (Pilas de combustible


de cido fosfrico)
Las pilas de combustible de cido fosfrico se
han desarrollado desde hace 20 aos y han
alcanzado el nivel comercial con empresas
como ONSI, que las comercializan en sistemas de 200kW. El gran impulso en su desarrollo comenz en los aos 60, cuando
Estados Unidos promovi un gran apoyo institucional a la tecnologa de las pilas de combustible.
Las caractersticas ms sobresalientes son:

Combustible: hidrgeno. Suele aportarse como combustible gas procedente del


reformado de gas natural, con un contenido aproximado de un 80% de hidrgeno y un 20% de CO2
Electrolito: cido fosfrico concentrado, retenido por una matriz de carburo
de silicio. El hecho de ser un electrolito cido hace que tolere mayor propor-

1076

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

trodos ha reducido los 9 mg/cm 2 de


platino hasta 0,1-0,5 mg/cm 2 en la
actualidad. Estn separados por una
placa de carbn vtreo que permite la
conduccin elctrica e impide la mezcla de los gases reactivos.
Eficiencia: suele estar alrededor del
40%, aunque si se tiene en cuenta la
obtencin de vapor se puede alcanzar
hasta el 80%. Por la capacidad de generar energa y vapor suelen destinarse a
aplicaciones de cogeneracin, como
hospitales o hoteles.
Caractersticas de la corriente producida: entre 100-400 mA/cm 2 y entre
0,6-0,8V.

0,7 kW DMFC Stack


Figura 15.30.
www.ird.dk).

Pila de combustible DMFC. (Fuente:

cin de CO2, pudiendo suponer incluso


un 20% en volumen del gas combustible.
Funcionan con una temperatura de operacin entre 150 y 250 C.
Electrodos: platino sobre carbono,
muy sensibles al envenenamiento por
CO. Por encima de 190 C el catalizador se hace resistente al envenenamiento de CO a concentraciones de
hasta un 1%. La evolucin en los elec-

A mayor presin incrementa el rendimiento al aumentar la concentracin de oxgeno


en la reaccin, pero tambin aumenta la complejidad de las pilas de combustible y su
coste.
El calor excedente puede ser disipado
mediante canales en las placas de carbono,
por los que pueden hacerse pasar aire o un
refrigerante como agua.

4e

O2

Ctodo

nodo

H2

4H

PO4H3
2H2O
+

nodo: 2H2 4H + 4e
+
Ctodo: O2 + 4H + 4e 2 H2O

Figura 15.31.
Pila de combustible
de cido fosfrico.

El hidrgeno y las pilas de combustible

5.2. Pilas de combustible de alta


temperatura
En este tipo de pilas, debido a su temperatura de
operacin, los tiempos requeridos para el arranque y parada son muy superiores a los de las
pilas de baja temperatura. El combustible, sin
embargo, no requiere tanta pureza. Su mayor
potencial se asocia a la cogeneracin a escala
industrial y a sistemas de generacin de energa.

5.2.1. MCFC (Pilas de combustible


de carbonato fundido)
Las principales caractersticas de las pilas de
combustible de carbonato fundido son:
Combustible: hidrgeno. La temperatura
de operacin es lo suficientemente elevada como para transformar directamente combustible ricos en hidrgeno
en el nodo de la pila, por lo que se
puede utilizar gas natural, gas de refinera, biogas o gas de agua directamente.
Electrolito: sales fundidas de carbonatos
alcalinos (Li-Na, Li-K) en una matriz de
aluminato de litio. La matriz es una mezcla de polvos cermicos que garantizan
una estructura slida, aunque no interviene en las reacciones electroqumicas que
se llevan a cabo, con una mezcla de carbonatos alcalinos fundidos inmovilizados
en el polvo cermico. La distribucin del
electrolito en la matriz debe ser homognea y mantenerse en el tiempo por encima
de unos determinados niveles. Si se generan zonas de menor concentracin de
electrolito, el gas fluira hacia ellas y rpidamente la celda se deteriorara. Es uno
de los parmetros a controlar en las celdas, tambin se debe controlar la migracin, corrosin y volatilizacin del electolito. Este aspecto es uno de los puntos
dbiles de esta tecnologa.
Electrodos: nodo: Ni dopado con Cr habitualmente, con Cr hasta el 10%; ctodo:
xido de nquel litiado. La disolucin del
xido a lo largo de la operacin de la celda
puede depositarse en el electrolito y el
nodo por migracin, provocando un corto-

1077

circuito en la celda. Para evitarlo se est


investigando en otros materiales que lo
sustituyan y que permitan la disminucin
de la temperatura de operacin de la pila.
Algunos de estos materiales son las sales
de litio, que se intentan dopar con cobalto,
cobre o manganeso para mejorar la conductividad. Estos electrodos admiten CO
y CO2 en el combustible sin problemas de
envenenamiento.
El CO no se usa directamente en la reaccin electroqumica de oxidacin, pero produce hidrgeno adicional a partir del vapor de
agua procedente de la reaccin:
CO + H2O i H2 + CO2
El combustible se alimenta directamente
al nodo, donde se produce el reformado
debido a la temperatura y el catalizador presente. El ctodo es alimentado con el oxidante, el oxgeno del aire, que se mezcla con
CO2. En el ctodo, el CO2 reacciona con el
oxgeno formando iones CO32- que migran
hacia el nodo, produciendo una corriente
inica. Estos reaccionan con el hidrgeno
del nodo, y en parte tambin con el CO,
para formar agua, CO 2 y electrones, que
migrarn por la placa bipolar generando una
corriente elctrica.
Las reacciones electroqumicas que se dan
en la celda son:
nodo:
H2 + CO32- i H2O + CO2 + 2e Ctodo:
1
O2 + CO2 + 2e- i CO322
La reaccin general en la celda es la que se
muestra a continuacin:
1
H2 + O2 + CO2 H2O + CO2
2
(ctodo)
(nodo)
CO + H2O i H2 + CO2

1078

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

El uso de CO2 es caracterstico de este tipo


de celdas y, al ser transformado en el ctodo y
formado de nuevo en el nodo, el objetivo es
poder recogerlo y recircularlo, aspecto en el
que se centran muchas investigaciones.
Cuando se utiliza gas natural, el combustible es reformado directamente en la celda
debido a la temperatura en presencia de un
catalizador formando hidrgeno y CO segn
la reaccin:
CH4 + H2O i 3H2 + CO
Los compuestos sulfurados deben ser
lavados de la corriente de gas hasta una concentracin inferior a 0,1 ppm para evitar el
envenenamiento del catalizador y problemas
de corrosin.
Otras caractersticas son:
Corriente: 100-200 mA/cm2 y 0,75-0,90 V.
Eficiencia: 50-60% a una temperatura
de operacin entre 550 y 650 C, alcan-

zando el 80% si se recupera el calor.


Mejoran las prestaciones al trabajar a
presin. Su temperatura ptima se estima en 800-900 C, pero los materiales
convencionales para las placas bipolares
no resistiran temperaturas tan elevadas
y el coste de desarrollar materiales resistentes hace inviable que operen a esa
temperatura.
La elevada temperatura de salida del agua
en forma de vapor, aproximadamente a 600 C,
permite aadir un ciclo de turbinas y aprovechar an el calor resultante.
Actualmente se han producido unidades
de prueba de 2 MW, aunque se contemplan
diseos para unidades entre 50 y 100 MW. En
Estados Unidos estas pilas de combustible
estn asociadas al gas de agua como combustible.
La fotografa de la Figura 15.33 corresponde a una unidad de prueba instalada en la
estacin de la Marina estadounidense en

Combustible
agotado

Oxidante agotado
y gases resultantes (H2O)

H2
CO2
H2O

CO3

O2
CO2

Combustible

Oxidante

nodo

Electrolito

Ctodo

Figura 15.32.
Principio de
funcionamiento de
una pila de
carbonato fundido.
(Fuente:
http://www.dodfu
elcell.com/molten.
html).

El hidrgeno y las pilas de combustible

1079

de corrosin y manejo del electrolito. Las


principales caractersticas son:

Figura 15.33. Pila de combustible de carbonatos fundidos. (Fuente:http://fuelcells.si.edu/mc/mcfc3.htm).

Miramar, San Diego. Es una planta de cogeneracin de calor y electricidad formada por
una pila de 250 celdas de carbonato fundido
de 1,02 m2 de rea activa. La unidad alcanza
los 210 kW y genera 158,7 kg/h de vapor
usado en calefaccin. La prueba se realiz en
1997, alcanzando un total de 158 MWh de
electricidad durante las 2.350 horas de operacin. Esta planta fue puesta en marcha por la
compaa M-C Power Corporation que, dos
aos ms tarde, instal un nuevo stack de 75
kW para continuar las pruebas de operacin y
conseguir una planta de 300 kW que sea el
prototipo de una planta comercial.
Actualmente la comercializacin de estas
pilas de combustible est siendo impulsada por
varias compaas: Energy Research Corporation, International Fuel Cells y MC Power
Corporation (EE UU), Brandstofel Nederland,
Deutsche Aerospace AG y Ansaldo en Europa,
e Hitachi, Ishikawajima Harima Feavy
Industries y Mitsubishi en Japn.

5.2.2. SOFC (Pilas de combustible


de xidos slidos)
Las pilas de combustible de xidos slidos,
aunque surgieron posteriormente, han tenido
un gran desarrollo y numerosos programas de
investigacin trabajan en la mejora y optimizacin de sus perspectivas econmicas y de
aplicacin. El hecho de que todos sus componentes sean slidos disminuye los problemas

Combustible: hidrgeno seco o humedecido. La alta temperatura, igual que


sucede en las MCFC, permite reformar
in situ el gas aportado sin necesidad de
catalizador, por lo que se puede introducir directamente gas natural o gas de
gasificacin de carbn previa desulfurizacin, aunque admite concentraciones
de S muy superiores a las de las pilas de
baja temperatura. El CO reacciona asimismo como en las MCFC, no suponiendo ningn problema.
Electrolito: xido metlico no poroso
que sea un buen conductor inico (de
oxgeno en forma de O2-), habitualmente
xido de circonio estabilizado con ytrio.
Temperatura de operacin: entre 900 y
1.000 C. La alta temperatura de operacin permite aprovechar fcilmente el
calor, por lo que se utilizan en gran
medida para aplicaciones de cogeneracin, igual que las MCFC. Los inconvenientes de la alta temperatura de operacin son el tiempo de arranque y de
parada necesarios para alcanzar la temperatura y la prdida de rendimiento
ante cadas de la temperatura. Una cada
del 10% de la temperatura puede provocar un descenso del 12% del funcionamiento de la pila debido al ralentizamiento de la difusin de los iones
oxgeno a travs del electrolito.
nodo: habitualmente una mezcla de
material cermico y metal (Ni) en un
esqueleto de ZrO 2 estabilizado con
Y2O3. El material cermico impide la
sinterizacin del metal y aporta un
coeficiente de expansin trmica similar al del resto de pila. La estructura es
de una porosidad del 20-40% para
facilitar el paso de los gases reactivos
y los productos.
Ctodo: habitualmente de manganato de
lantano dopado con estroncio o selenio.
Su estructura tambin es porosa, igual
que la del nodo.

1080

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

O2 + 4e 2 O2
Aire
Ctodo

Electrolito

O2 O2

O2

nodo
Fuel
2 H2 + 2 O2 2 H2O + 4 e
2 CO + 2 O2 2 CO2 + 4 e
Figura 15.34. Principio de funcionamiento de una pila
de xidos slidos. (Fuente:http://www.cea.fr/gb/publications/Clefs44/an-clefs44/fig_58).

El electrolito es depositado en una capa


cubriendo el ctodo y finalmente una capa de
material de nodo encima del electrolito para
formar una celda. Las diferentes celdas se
unen mediante materiales semiconductores
resistentes a las altas temperaturas.
El oxgeno es disociado en el ctodo a O2-,
atraviesa el electrolito ion-conductor (a 800
C) para combinarse en el nodo con el H2
formando vapor de agua y liberando electrones que generarn la corriente elctrica.
En operacin, el hidrgeno o el CO de la
corriente de combustible reacciona con los
iones O2- del electrolito para producir H2O o
CO2, y depositar electrones en el nodo, que
circulan por el conductor generando la
corriente elctrica y yendo al ctodo. En el
ctodo los electrones se combinan con el oxgeno del aire para formar los iones O2- que
pasarn al electrolito.
Tanto el CO como el CH4 pueden ser utilizados como combustibles en las SOFC, ya que
debido a las altas temperaturas se puede dar la
reaccin inversa del gas de agua (WGSR):

Mediante estas reacciones se produce el


H2 que es fcilmente oxidable en el nodo. La
oxidacin del CO ha sido comprobada, formando parte este CO del flujo de combustible
de entrada a la celda. El gas natural, en cambio, no se ha experimentado con profundidad
a causa de los problemas de los compuestos
sulfurados inherentes a la corriente gaseosa y
que deben ser eliminados hasta niveles inferiores a 0,1 ppm para evitar el envenenamiento del catalizador.
La eficiencia de las pilas SOFC es del 5055%, pudiendo alcanzar el 70-80% en caso
de recuperar el calor. Su temperatura de operacin dificulta el arranque y parada, por lo
que no la hace apropiada para aplicaciones de
ciclos cortos, sino para aplicaciones estacionarias de generacin continua, optimizada
con cogeneracin, con unidades desde 1 kW a
varias decenas de MW.
Siendo una de las pilas con mayor potencial de avance y de ofrecer ventajas para la
cogeneracin, debido a la alta temperatura de
operacin, su desarrollo tecnolgico ha quedado actualmente relegado en favor de las
PAFC y las MCFC para las aplicaciones estacionarias. Se han desarrollado diversos tipos
de estructura de las SOFC. Existen tres tipos:
tubular, planar y monoltica.

CO + H2O i H2 + CO2
y el reformado de vapor:
CH4 + H2O i 3H2 + CO

Figura 15.35. Pila de combustibles de xidos slidos. Prototipo de SOFC desarrollado en el centro alemn de investigacin Jlich (ForschungZentrum
Jlich). (Fuente: http://www.cea.fr).

El hidrgeno y las pilas de combustible

1081

Convertidor ac/dc
UPS sistema de alimentacin
ininterrumpida
Alimentacin ininterrumpida

Turbina
de gas
Cabina
elctrica
SOFC

Figura 15.36. Unidad de cogeneracin de 100 kW


instalada por Siemens-Westinghouse en Werstervoort,
Holanda. (Fuente: Siemens-Westinghouse).

Figura 15.37. Diagrama de sistema hbrido SOFC/


turbina de gas. (Fuente: http://www.siemenswestinghouse.com).

5.2.2.1. Geometra tubular

rrollo a escala comercial de estas pilas. En


Australia, la Ceramic Fuel Cells Ltd. fabrica
generadores de 25 a 100 kW. Las empresas
Sofco o Ztek en EE UU proponen generadores
de 250 kW con turbinas de recuperacin. El
Departamento de Energa de EE UU (DOE)
impulsa un programa de I+D para desarrollar
pilas que ofrezcan un coste de 500 /kW y
que puedan ser competitivas en el mercado.
En Europa, Sulzer Hexis comercializa
pilas basadas en gas natural para aplicaciones
residenciales. Las caractersticas tcnicas de
su producto son las que se muestran en la
Tabla 15.16.

El grupo Siemens-Westinghouse, ha desarrollado la tecnologa de geometra tubular


durante los ltimos 20 aos en EE UU. Desde
1998 el grupo ha hecho una gran inversin
para poder introducir en el mercado un modelo comercial de generador de 250 kW a un
precio entre 1.000 y 1.500 /kW. Asimismo,
junto al Departamento de Energa de EE UU
realiza pruebas para determinar los sistemas
que ofrezcan un mayor rendimiento, lo que
ha llevado al desarrollo de un sistema hbrido
de pila de combustible y turbina como el
mostrado en la Figura 15.37.
Si se opera a presin (aprox. 3 atm) la
SOFC el gas exhausto a presin puede ser utilizado directamente para generar electricidad
mediante una turbina (sin vapor) alcanzando
rendimientos del 55% en sistemas de 220 kW
con pequeas turbinas y de hasta el 70% en sistemas de 3 MW con turbinas de mayor sofisticacin y coste. Las pruebas llevadas a cabo en
Pittsburgh con un sistema hbrido de este tipo
de 300 kW auguran un gran portencial de desarrollo de estos sistemas, de muy elevado coste.

5.2.2.2. Geometra plana


Esta tecnologa est ms avanzada y ofrece
mejores niveles de operacin, aunque es ms
compleja. Varias compaas, junto a grandes
grupos de investigacin, han iniciado el desa-

Figura 15.38. Unidad de SOFC para aplicacin


residencial. (Fuente: http://www.hexis.ch/eprise/
SulzerHexis/Sites/Fuelcell/HXS1000/HXS1000.html).

1082

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Tabla 15.16. Caractersticas tcnicas de pilas Sulzer.


Datos tcnicos
Datos de operacin
Potencia elctrica
Potencia trmica generada
Potencia trmica
de la caldera auxiliar
Eficiencia elctrica
Eficiencia total
Tipo de pila
Volumen del tanque
de almacenaje de calor
Procesado del combustible
Desulfurizacin
Tipo de reformador
Connection data
Combustible
Conexin elctrica
Dimensiones
ancho prof. altura
Requisitos de espacio
Peso total instalado

200 l

Investigacin de la Energa, Holanda), el DLR


(Deutsches Zentrum fr Luft und Raumfahrt,
Alemania), la Universidad de Keele (Reino
Unido) y el Jlich Centre (Alemania). Entre
las empresas implicadas destacan: industrias
gasistas (Gas de France y British Gas), compaas elctricas (Electricit de France), grupos automovilsticos (BMW, Renult), fabricantes de calderas (Vaillant, Alemania) y
fabricantes de componentes industriales
(Houvenaghel-Hennequin, Francia).

Carbono activo
Reformador de vapor, CPO
(catalytic partial oxidation)

5.3. Comparacin de las pilas


de combustible

1 kW mx.
2,5 kW mx.
12, 16, 22 kW
25-30% (objetivo: >30%)
Aproximadamente 85%
Sulzer Hexis SOFC

Gas natural
230 V AC, (13A), 50 Hz
1.080 720 1.800 mm
4 m2 (incl. service room)
vaco: aprox. 350 kg
lleno: aprox. 550 kg.

La eficiencia, tanto elctrica como total,


teniendo en cuenta que es un sistema de cogeneracin con recuperacin de calor, se basa
en el PCI del combustible. Este sistema se
conecta a la red y absorbe el exceso en horas
de bajo consumo y debe ser gestionado, en un
principio, por la compaa elctrica. El tiempo de vida de estas pilas de combustibles se
estima en 5 aos (40.000 horas). Este tipo de
pilas de combustible son producto de un programa de investigacin de esta empresa de
nueve aos de duracin, apoyado econmicamente al 25% por el gobierno suizo.

5.2.2.3. Geometra monoltica


Son ms compactas y ofrecen mayores densidades de corriente. El desarrollo de estas pilas
de combustible corresponde al grupo estadounidense Honeywell (Allied Signal) y no
hay informacin disponible sobre su desarrollo, salvo que estn hechas de finas capas de
material corrugado.
La I+D de SOFC en Europa est menos
desarrollada que en EE UU y hay pocas compaas o grupos de investigacin dedicados a
ello. Se pueden destacar el ECN (Centro de

Eficiencia de los diferentes tipos de pilas:


La eficiencia termodinmica tabulada en
la Tabla 15.17 hace referencia a la eficiencia
de cada una de las celdas por defecto o se
especifica que la eficiencia es con relacin a
un conjunto de celdas o a un sistema hbrido.

6. Aplicaciones de las pilas


de combustible
Por el momento, las aplicaciones de las pilas
de combustible se circunscriben a tres mbitos:
Aplicaciones estacionarias para la generacin de electricidad y cogeneracin.
Aplicaciones de sistemas de pequea
energa en aparatos mviles.
Aplicaciones en automocin.
Tabla 15.17. Eficiencia termodinmica de los
diversos tipos de pilas.
Tipo

Eficiencia
Densidad de Temperatura de
termodinmica
potencia
operacin
(%)
(kW/m2)
(C)

PAFC

40 - 50
41
(sistema hbrido)
40 - 55
40
50 - 60
55 - 70
(sistema hbrido)
-

PEMFC
DMFC
MCFC

SOFC

0,8 - 1,9

160 - 210

3,8 - 6,5
0,1 - 1,5

50 - 100
50 - 200
650 - 800

1,5 - 2,6

600 - 1.000

El hidrgeno y las pilas de combustible


Tabla 15.18.
Tipo

1083

Caractersticas generales de las pilas de combustible.

Temperatura
de operacin

Eficiencia

Aplicaciones

Ventajas

Inconvenientes

PEMFC

50 - 85 C

50 - 60%

Traccin
Generacin de potencia
Aplicaciones militares

Funcionamiento a
baja temperatura
Equipo simple y
compacto
Tolerante al CO2
Facilidad puesta
en marcha

Elevado coste de
catalizador y
membrana
Gestin del agua
y compresor

AFC

50 - 200 C

40%

Traccin
Especiales
Aplicaciones militaresen

Rpida puesta
marcha
Baja corrosin
No presurizado

Intolerancia a CO2
Catalizador de
platino.
Funcionamiento:
H2 puro y O2

PAFC

160 - 200 C

40 - 47%

Generacin (50-100 kW)


Traccin

Gama amplia
de potencia
Opcin ciclo
combinado
Alta densidad
de corriente
Tolerante al CO2
Larga vida

Coste alto
Lenta puesta
7en marcha
Bajo voltaje
de celda
Precisa
reformador externo

MCFC

650 - 700 C

Empleo de
catalizadores
no-preciosos
Tolerante a CO
y CO2
Construccin simple

Vida limitada
Electrolito corrosivo
Baja tolerancia
a sulfuros

SOFC

800 - 1.000 C

54%
Plantas de generacin
(25 kW) y 60% (1 a 1.000 kW)
con recuperacin Ciclo combinado
de calor

65%

Generacin de
electricidad
Plantas de ciclo
combinado

6.1. Aplicaciones estacionarias


Las pilas de combustible son aptas para la produccin de energa, tanto en plantas como en
industrias, incluyendo la cogeneracin. Aplicable a demandas de potencia muy variadas,
desde pocos vatios hasta decenas de MW.
Constan de equipos estacionarios para el
suministro de energa en lugares apartados o
donde no es posible hacer llegar el fluido elctrico. Suponen una alternativa a los generadores
en regiones apartadas o en las que por razones
ambientales no se puede disponer de instalaciones elctricas, como refugios de montaa,
parajes naturales, etc. Las pilas de combustible
de 1 kW de potencia pueden suponer una
buena alternativa al suministro de energa.

Posibilidad de usar
Coste elevado
varios combustibles
Puesta en marcha
Densidad de potencia lenta
elevada
Ciclo combinado

La liberalizacin energtica y el fomento de


las energas renovables pueden fomentar el uso
de pilas de combustible como generadores en la
industria. Las mayores perspectivas se dan en la
generacin elctrica comercial/colectiva, con
potencias desde 200 kW a varios MW, y la produccin domstica, con potencias entre 2 y 7 kW.
La firma canadiense Ballard ha instalado
un centro de produccin de prueba con
Alstom en Europa y otro con la firma japonesa Ebara. El objetivo consiste en distribuir
cogeneradores de PEMFC con una potencia
elctrica de 250 kW y trmica de 230 kW.
Actualmente, se est desarrollando un cogenerador en Treptow (Berln, Alemania), en el
marco de un programa europeo de investigacin junto a EDF (Electricit de France) y

1084

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

cuatro compaas alemanas (Bewag, HEW,


Preussen Elektra y VEA).
La firma americana ONSI Corp. lleva
varios aos comercializando unidades de
PAFC de 200 kW elctricos con un aporte
de 200 kW trmicos. Existen otras tecnologas que estn siento testadas pero no se
encuentran todava en el mercado. La firma
alemana MTU y la japonesa Hitachi estn
comprobando la operacin de una MCFC de
1 MW. La firma Siemens-Westinghouse participa en varios proyectos de investigacin,
principalmente de SOFC de 100 kW elctricos para generacin elctrica domiciliaria.
El potencial del mercado internacional de
pilas de combustible para aplicaciones estacionarias se estima en 45 billones de euros
para el ao 2030. El coste que comenzar a

ser competitivo se estima en 1.000 /kW instalado y la tecnologa actualmente est ya


bastante cerca de conseguir esa meta; por ese
motivo varios fabricantes, principalmente
americanos, calculan cercana la introduccin
en el mercado de esta tecnologa.

6.2. Aplicaciones porttiles


Se han desarrollado principalmente para telefona mvil o comunicaciones, inicialmente
en el ejrcito, donde se requieren equipos de
gran autonoma. Telfonos mviles y ordenadores porttiles, de uso comn y creciente,
son los objetivos del desarrollo de pilas de
pequeo tamao y potencia. Un telfono
requiere una potencia entre 50 y 400 mW en
reposo y de 1 W en conversacin.
Se pueden definir las diferencias y rangos de potencia de acuerdo con la siguiente
gama de potencia:
Potencia inferior a 10 W para cmaras
fotogrficas digitales, telfonos mviles, agendas electrnicas (PDA).
11-50 W para cmaras de vdeo digital,
cargadores de bateras.
51-100 W para ordenadores porttiles.

Figura 15.39. Imagen de una PAFC pionera instalada en el ao 2000 por EDF que abastece a un grupo
de apartamentos en Chelles (Seine-et-Marne, Francia).

Los ordenadores funcionan actualmente


con bateras que han demostrado su techo en
una densidad de potencia de 160 Wh/kg y
volumtrica en 450 Wh/l. Para estas aplicaciones se estn desarrollando PEMFC que debido
a su baja temperatura de operacin y a que sus
componentes son slidos ofrecen ms ventajas
para estos dispositivos, pudiendo proporcionar densidades de potencia de hasta 5.600
Wh/kg y 4.300 Wh/l. Con minidepsitos
recambiables o rellenables la autonoma de
estos aparatos solo depende de la disponibilidad de combustible, hidrgeno o metanol. Se
estima que este sistema ser rentable cuando
sea competitivo en el mercado de las bateras,
es decir, cuando alcance un coste de 1 /Wh,
que es el precio de las bateras de litio.
Los aspectos a tener en cuenta en las aplicaciones porttiles de pilas de combustible son:
La variacin en la demanda de energa
de estos dispositivos en los diferentes

El hidrgeno y las pilas de combustible

1085

El almacenaje seguro del combustible es,


como en otras aplicaciones, una de las
mayores dificultades. Es necesario que
los tanques estn integrados en el dispositivo y sean fciles y seguros de cambiar
o rellenar. Una de las opciones que est
siendo intensamente estudiada es el aporte de metanol almacenado a alta concentracin y transformado mediante catlisis
en el momento de ser utilizado.
La Figura 15.41 muestra una pila de combustible PEM porttil de AirGen-Ballard de 1
kW de potencia que, por sus caractersticas,
puede utilizarse para la generacin elctrica
de aparatos de pequea potencia domsticos
en zonas donde no llegue la red de suministro.
El voltaje es de 120 V de corriente alterna,
con un peso de 50 kg y unas dimensiones de
69 40 48 cm, y trabaja a una temperatura
entre 5 y 32 C.
El estado de desarrollo comercial de diferentes pilas de combustible se refleja en la
Tabla 15.19.

Figura 15.40. Imagen de un telfono con pilas de


combustible en miniatura creado en octubre de 2000
por la firma americana Energy Related Devices, con
la pequea carga de metanol y ordenador porttil de
Casio con carga y reformado de metanol.

momentos de uso, en reposo o transmitiendo datos, requiere una variacin en


el flujo de combustible. Esto es todava
inviable, por lo que de momento se disean bateras intermedias tampn, que
almacenan una cierta cantidad de energa para disponer de ella de manera
inmediata.
Los productos de la reaccin deben ser
gestionados de manera fcil y prctica.
Es muy sencillo evacuar el agua en una
pilas de combustible estacionarias de
gran tamao, pero en un dispositivo porttil hay ms dificultades.

6.3. El hidrgeno y la automocin


6.3.1. El uso del hidrgeno en
trminos de eficiencia
El rendimiento de los motores elctricos es
muy superior al de los motores trmicos.
Aplicados a la automocin, la desmultiplicacin en cuatro motores elctricos, uno por

Figura 15.41. Pila de combustible PEM porttil de


AirGen-Ballard de 1 kW.

1086

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Tabla 15.19.
Tipo
PAFC
PEMFC

SOFC/MCFC

Desarrollo comercial de diferentes pilas de combustible. (Fuente: http://fuelcellworld.org).


Aplicacin

Disponibilidad comercial

Cogeneracin comercial <5MW


Automocin
Cogeneracin residencial y comercial <500kW
Generadores no estacionarios
Generacin distribuida/cogeneracin
Cogeneracin industrial
Generacin centralizada

rueda, que evita las prdidas de eficiencia del


sistema de transmisin mecnica, hace que la
eficiencia sea prxima al 100% en transmisin elctrica, y alrededor del 90% para la
mecnica.
Una batera tampn, presente en los vehculos con motor elctrico aunque tambin
aplicable a los de motor trmico, supone un
10% de ahorro de energa total debido a que
conserva la energa que se disipara en los
procesos de frenado.
El rendimiento del motor trmico y elctrico marca la mayor diferencia, con unos
rendimientos del 35% y 40% para los motores trmicos de gasolina y disel, respectivamente, y del 90 y 95% para el elctrico. Los
trmicos, adems, varan su rendimiento en
funcin del rgimen de funcionamiento
(velocidad, aceleracin, ralent del vehculo...); no as los elctricos, que tienen un rendimiento constante.
Teniendo en cuenta el rgimen habitual de
funcionamiento (o trfico) y las diferentes eficiencias, se puede ponderar un rendimiento
global medio de transformacin de la energa
del 20-25% para la automocin basada en
motores trmicos y del orden del 85% la
basada en tecnologas elctricas.
Pero la electricidad debe tener una fuente.
Estas estimaciones parten de la base de una
electricidad inicial; por ejemplo proveniente
de una batera previamente cargada, como se
iniciaron los prototipos de vehculos elctricos. La electricidad que alimentar los motores de las ruedas puede ser generada tambin
a partir de pilas de combustible o de motores
trmicos con un alternador.

1996
2002
2003
1999
2005
2005
desconocido

Basndose en esta valoracin de la eficiencia, algunos fabricantes de automviles


han investigado y comercializado alternativas
hbridas, como Toyota (modelo Prius) u
Honda (modelo Civic). Estos vehculos utilizan un motor trmico convencional para
generar electricidad y su eficiencia en transformar la energa contenida en el combustible
en energa elctrica es del 35-42%.
En comparacin, las pilas de combustible tienen una eficiencia del 40-55%. Comparativamente, pues, la diferencia de eficiencia entre estos dos sistemas disminuye
considerablemente.
Estas valoraciones hacen referencia a la
eficiencia a partir de tener un combustible en
el vehculo, solo valora la eficiencia de los
procesos que intervienen para propulsar el
vehculo. Una visin ms global obliga a considerar asimismo la eficiencia o las prdidas
de energa que se producen en la obtencin
del combustible, su acondicionamiento, transporte y almacenamiento hasta que llega al
vehculo.
En las siguientes valoraciones se tiene
en cuenta tambin la energa necesaria para
poner a disposicin del vehculo el combustible. En el caso de gasoil o gasolina es despreciable, pero en el caso del hidrgeno es
considerable, puesto que se comprime o
lica.
El rendimiento de todas las operaciones
para obtener carburante a disposicin de los
vehculos (extraccin, transporte, refino, distribucin) es del 85-90%.
El rendimiento de obtencin de hidrgeno
vara segn el sistema:

El hidrgeno y las pilas de combustible

Electrlisis: teniendo en cuenta el rendimiento de la generacin de energa


elctrica (35-60%), de la electrlisis
industrial (inferior al 60%) y de la
compresin y almacenamiento (75%),
la obtencin de hidrgeno disponible
como combustible a bordo de un vehculo tiene un rendimiento del 15-25%.
Metano: a partir de metano se puede
obtener hidrgeno con un rendimiento
del 75%. Tras su almacenamiento el
rendimiento global es del orden del 55%
Metanol: a partir del reformado de
metanol directamente en el vehculo,
con lo se ahorra la prdida de eficiencia
del almacenamiento. Se obtiene un rendimiento del 48-60%
En la Tabla 15.20 se muestran estos datos.
De acuerdo con esta comparativa, los sistemas ms eficientes seran el hbrido disel y
la pila de combustible con sistema de reformado de metanol a bordo del vehculo.

6.3.2. El uso del hidrgeno


en trminos econmicos
Teniendo en cuenta el rendimiento inferior al
60% de los grandes electrolizadores, EDF
estima en 600 el precio de fbrica por tep
de hidrgeno obtenido por electrlisis a partir
de energa elctrica nuclear en horas de bajo
consumo, que supone la opcin ms barata de
electrlisis. El hidrgeno obtenido a partir del
reformado de hidrocarburos oscila entre 500
y 600 .

Tabla 15.20.

1087

Las membranas de intercambio protnico


tienen un coste muy elevado. La ms utilizada, el Nafion de Du Pont de Nemours, tiene
un coste de 700 /m2, aunque la automatizacin y el volumen de produccin para un mercado generalizado bajaran sensiblemente los
precios. Un vehculo medio, al que se le calcula una potencia aproximada de 60 kW, tendra una pila de aproximadamente 60 l y 60
kg de peso, que necesitara unos 10 m2 de
membrana.
Las investigaciones orientadas a encontrar
materiales de altas prestaciones a bajo coste
se centran en todos los componentes del sistema, las pilas y el almacenaje del combustible. Las placas bipolares de grafito son tambin otro de los componentes de mayor coste,
para los que se investiga con compuestos
orgnicos y metlicos.

6.4. Proyectos de la UE
La Unin Europea promueve la investigacin
con relacin a las pilas de combustible
mediante los programas de investigacin que
subvenciona. Asimismo, ha creado un grupo
de alto nivel para el hidrgeno, es decir, un
panel de expertos para fomentar el desarrollo
tecnolgico de las pilas de combustible y de
la tecnologa del hidrgeno que permita situar
la UE a la vanguardia de esta tecnologa. El
gran inters depositado se basa en los objetivos medioambientales y de desarrollo definidos en la UE.

Rendimiento de los vehculos. (Fuente: Benjamin Dessu, Mundo Cientfico, nm. 241).

Tecnologa

Rendimiento de obtencin
de combustible disponible (%)

Rendimiento del sistema


de propulsin del vehculo (%)

Rendimiento global
(%)

Convencional gasolina

80 - 85

20

16 - 17

Convencional disel

85 - 90

25

21 - 23

Pila de hidrgeno (electrlisis)

15 - 25

37 - 52

5,5 - 13

Pila de hidrgeno (metanol)

48 - 60

37 - 52

18 - 31

Pila de hidrgeno (metano)

40 - 60

37 - 52

15 - 31

Hbrido disel

85 - 90

32 - 39

27 - 34

1088

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Figura 15.42. El
prototipo Necar4
de DaimlerChrysler utiliza
hidrgeno lquido
como combustible.
Actualmente se ha
desarrollado el
prototipo Necar 5,
con un reformador
de metanol a
bordo.

En el 5 Programa Marco de Medio Ambiente se hace especial referencia a la energa


y las fuentes de energa, marcando unas prioridades:
Reducir el nivel de CO2 un 8% respecto
a 1990 para el periodo 2008-2012.
Doblar, del 6 al 12%, la demanda de energa cubierta por las energas renovables.
Incrementar la eficiencia energtica un
18% respecto a los niveles de 1995.

de la Comisin Europea, se encuentran dos


iniciativas relativas a la aplicacin de pilas de
combustible a los transportes pblicos urbanos, con la intencin de reducir la contaminacin y el ruido en las ciudades. El proyecto
Fuel Cell Bus para Lisboa, Copenhague y
Berln, de menor envergadura, y el CUTE,
para nueve ciudades europeas.

6.4.1. Proyecto CUTE

Optimizar las tecnologas de combustin, utilizando combustibles hidrocarbonados ms limpios u otros combustibles alternativos, como el hidrgeno.
Desarrollar y demostrar sistemas hbridos de funcionamiento de vehculos y
nuevos mecanismos, como las pilas de
combustible o las bateras.
Comprobar la viabilidad, seguridad y
funcionamiento de estos sistemas y sus
beneficios.

El proyecto CUTE (Clean Urban Transport


for Europe) supone la primera produccin en
cadena de un vehculo propulsado por pila de
hidrgeno. Las ciudades en las que estos vehculos se probarn son: Barcelona, Madrid,
Oporto, Londres, Luxemburgo, Stuttgart,
Hamburgo, Amsterdam, Estocolmo y Reijkiavik. De esta manera se pretende estudiar el
funcionamiento de los autobuses en diferentes
condiciones climatolgicas y con diferentes
sistemas de obtencin y abastecimiento de
combustible.
El sistema de obtencin y abastecimiento
de combustible se encuentra en la Figura 15.43.

Se pueden consultar todos los proyectos


en la pgina web de la UE http://europa.
eu.int/comm/research/energy y en el buscador CORDIS de la CE. En los apartados
siguientes se exponen los datos de algunos de
estos proyectos.
Dentro del programa ENERGIE de la
Direccin General de Energa y Transportes

Obtencin del hidrgeno. El hidrgeno puede


extraerse a partir de combustibles fsiles,
como el gas natural, o de la electrlisis del
agua. La electrlisis requiere mucha energa,
por lo que se pretende que sean energas renovables que no supongan un perjuicio para el
medio. As, se pretende conseguir la electrlisis del agua en climas clidos, como el de

Para ello se hace especial hincapi en el


transporte, con el nimo de:

El hidrgeno y las pilas de combustible

1089

Almacenamiento a alta presin


(450 bar)
Mdulo de
transformacin
de alta presin

Figura 15.43.
Esquema general
de
almacenamiento
de hidrgeno.
(Fuente:
http://www.fuelcell-busclub.com/hydroge
n_refueling_c1.ht
ml).

Mdulo de compresin

Vlvula del
dispensador

Dispensador
de hidrgeno

Almacenamiento
a media presin (50 bar)

Barcelona, mediante energa solar, y en climas fros, como Islandia, a partir de energa
geotrmica.
Abastecimiento de combustible. Para repostar
los vehculos es necesario una estacin de
servicio con un compresor. Una hidrogenera es bastante similar a una estacin de servicio de gas natural, con los siguientes componentes principales:
Tanque de almacenaje de media presin:
en caso de una distribucin centralizada
por carretera este sera el tanque de
almacenaje del hidrgeno con capacidad
para abastecer durante varios das los
autobuses que repostan hasta la llegada
de ms combustible. En el caso de generacin in situ sera de tamao ms reducido y actuara de tanque intermedio
entre el generador de hidrgeno y el
compresor. Se encuentra a una presin
de 50 bar, prcticamente la presin de
vaciado de los tanques de transporte.
Mdulo de compresin: comprimir el
hidrgeno de 50 bar hasta los 450 bar
de las bombonas de alta presin, la presin a la que se reposta el combustible

en las bombonas del autobs que se


aprecian ne la Figura 15.44. Este mdulo debe ser de operacin prcticamente
constante.
Mdulo de transformacin de alta presin: es un banco de vlvulas que debe
permitir el cambio de presin del flujo
de hidrgeno de media a alta presin
hacia las bombonas de almacenamiento
y a alta presin hacia el dispensador de
hidrgeno.

Figura 15.44. Aspecto de los tanques de hidrgeno de los autobuses de CUTE.

1090

Tratamiento y valorizacin energtica de residuos

Bombonas de almacenamiento de alta


presin: contienen el hidrgeno a 450
bar. En el momento de repostar, esa
misma presin har fluir el combustible
hasta los tanques del vehculo hasta que
estn llenos sin necesidad de la intervencin del compresor.
Dispensador de combustible: de similar
aspecto a un dispensador de combustible lquido convencional.
Vlvulas de presin: compartimentadas
en mdulos para permitir la reparacin y
el mantenimiento.
En Barcelona, con un clima muy clido
buena parte del ao, se obtendr hasta un
10% del hidrgeno por electrlisis del agua
a partir de electricidad de la red y proveniente de paneles solares fotovoltaicos, principalmente instalados en el propio garaje de
estacionamiento de los autobuses, donde
tambin se generar el hidrgeno, se comprimir, almacenar y suministrar.
El coste del proyecto en Barcelona se ha
estimado para los dos aos iniciales en 3,75
millones de para la compra de dos autobuses
y su mantenimiento y operacin, entre 250.000
y 1.100.000 para infraestructuras, y entre
100.000 y 200.000 para el combustible,
suponiendo una media de 50.000 km anuales.
Actualmente hay ya tres unidades en servicio.
Los autobuses del proyecto CUTE han
sido expresamente fabricados por la firma
alemana Daimler-Chrysler a partir de tecnologa de la firma canadiense Ballard. Esta
empresa fabric pilas de combustible de 200
kW para 6 autobuses que han sido probados
en Chicago y Vancouver.

rsticas comerciales y de operacin equiparables a un vehculo con motor de combustin


interna, aadiendo las ventajas de eficiencia y
medioambientales de los vehculos hbridos.
La principal caracterstica es el uso de metanol, procedente de diversas fuentes primarias
de energa, como combustible.
La base es un vehculo elctrico con una
PEMFC que alimenta la batera utilizando
hidrgeno como combustible y aire como
reactante. El hidrgeno procede de un
reformador a bordo de metanol, y se genera
mediante un proceso de reaccin autotrmica.
El proyecto investiga todos los componentes del vehculo excepto las pilas de combustible en s y la unidad de separacin de gases.
Los mayores retos de este proyecto son:
Desarrollar el reformador y los catalizadores que permitan el reformado de la
solucin de metanol en el proceso autotrmico y sean extremadamente selectivos con el hidrgeno. Deben ser compactos y dar una rpida respuesta a la
demanda de combustible.
Controlar y monitorizar el comportamiento trmico de las pilas de combustible y el reformador, tambin integrado
en el vehculo.
Conseguir unos parmetros de operacin de 35 kW elctricos proporcionados por la batera y 15 kW por las pilas
de combustible alimentada por metanol
puro. El objetivo en cuanto emisiones
son 0,15 gramos de CO por km y 0,02
gramos de hidrocarburos y NOx por km
recorrido.

6.4.2. Proyecto CAPRI

6.4.3. Programa EFFECTIVE

En el proyecto CAPRI (Car Autothermal


Process Reactor Initiative) el Energy research
Centre of the Netherlands (ECN) disea el
sistema de pila de combustible para un vehculo hbrido. Este proyecto forma parte del
programa de la UE JOULE III.
El principal objetivo de este proyecto es
crear un vehculo de pasajeros, con caracte-

Consiste en la integracin de la tecnologa de


las MCFC para la mxima eficiencia, utilizando biogas como fuente de energa renovable.
El principal objetivo es probar el uso de biogas como combustible de una pilas de combustible y obtener una eficiencia mnima del 49 %.
Para ello, uno de los puntos clave del proyecto

El hidrgeno y las pilas de combustible

es eliminar los compuestos traza presentes en


el biogas que pueden impedir el buen funcionamiento de las pilas de combustible a un precio competitivo. La unidad de limpieza de
gases ser desarrollada en este proyecto a partir de principios qumicos y biolgicos.
Los resultados del proyecto que se persiguen son:
Integracin de las MCFC y el biogas.
Desarrollo de una unidad de limpieza de
biogas.
Desarrollo de una unidad de monitorizacin de la durabilidad y predicciones del
funcionamiento de las pilas de combustible y la unidad de limpieza de gases.
Encontrar socios para una comercializacin posterior.
Este proyecto est coordinado por la firma
austraca Profactor Produktionsforschungs
GmbH y finalizar en junio de 2004, habiendo recibido unos fondos de 2 millones de
de la UE.

1091

Disear e integrar sistemas que permitan la reduccin de costes de operacin,


desarrollando unidades de hidrlisis y
aerogeneradores que se puedan integrar
de manera ptima y acondicionadores
de potencia que faciliten la operacin.
Desarrollar una planta de desalacin por
smosis inversa, en Espaa, integrada al
sistema elico-hidrgeno.
En Espaa, la potencia elica a utilizar
ser aproximadamente de 450kW, que proporcionaran corriente alterna directamente a
la red y a la planta desaladora de 40kW de
potencia y el exceso de potencia se convertir
en corriente continua que alimentar un electrolizador de 100kW de potencia. Este electrolizador tiene una capacidad de produccin
de 50 m3 de hidrgeno y 25 m3 de oxgeno a
25 bar de presin. Este hidrgeno ser utilizado para alimentar una pila de combustible
PEMFC modular que se pretende que alcance
los 40kW.

6.4.4. El Proyecto RES2H2


El ttulo oficial del proyecto es Cluster Pilot
Project for the integration of Renewable
Energy sources into European Energy Sectors
using Hydrgen, es decir, explora las posibilidades de integrar las tecnologas de energa
renovable, concretamente la elica, con la
produccin de hidrgeno para optimizar la
generacin elctrica al conseguir almacenar
el vector energtico hidrgeno.
El presupuesto del proyecto es de
5.358.000 , con una aportacin de la CE de
2,5 millones de euros, a desarrollarse entre
2002 y 2006 en dos parques elicos emplazados en Espaa y Grecia. Cuenta con la participacin de 14 socios, bsicamente espaoles,
griegos, chipriotas y tambin alemanes, suizos
y portugueses, coordinados por Inabensa, una
filial de la empresa espaola Abengoa.
Los principales objetivos del proyecto
son:
Probar la viabilidad de produccin de
hidrgeno a partir de energa elica.

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1092

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GLOSARIO

Abatir. En la terminologa de tratamiento de


gases: eliminar un contaminante contenido en
los gases y confinarlo en el filtro de mangas o
en los lodos.
Absorcin. Operacin qumica bsica por medio
de la cual se separa uno o ms componentes de
una mezcla gaseosa por medio de un lquido en
el que son solubles. Proceso por el que una sustancia se integra en otra a escala molecular y se
difunde homogneamente.
Acetileno. Hidrocarburo insaturado del grupo de
los alquinos, tambin llamado etino, de frmula qumica C2H2. Obtenido por la accin del
agua sobre el carburo clcico, es un compuesto
muy empleado en la industria qumica.
Adiabtico. Transformacin termodinmica que
experimenta un sistema sin que se produzca
intercambio de calor.
Aditivo antidetonante. Compuesto que se aade a
los carburantes para evitar la autoignicin en
las mquinas de combustin interna. El ms
utilizado era el tetraetilo de plomo, actualmente sustituido habitualmente por el MTBE (metil
terbutil ter) en la mayora de aplicaciones.
Adsorcin. Fenmeno utilizado en numerosos
mtodos de control de contaminacin mediante el cual se incorpora una sustancia a la superficie de un slido o disolucin debido a las
fuerzas en superficie, o fuerzas de Van der
Waals.
Aerobio. Proceso desarrollado en presencia de oxgeno.
Aerobiosis. Forma de vida de organismos aerobios
que, para mantener la actividad metablica,
obtienen la energa a partir de procesos de oxidacin en los que el oxgeno molecular interviene como oxidante final.

Aerogenerador. Mquina que utiliza la energa


cintica del viento para mover las palas de un
rotor y generar energa elctrica.
Aerosol. Dispersin o suspensin de partculas
muy finas de un lquido o un slido en el aire o
en un gas con una velocidad de cada insignificante.
Agencia Internacional de la Energa Atmica
(AIEA). Organizacin fundada en 1957, con el
objetivo de promover la cooperacin para usos
especficos de la energa nuclear y evitar la proliferacin de armas nucleares a travs de un
programa de inspecciones, auditora y contabilidad de materiales nucleares, para garantizar
que los materiales bajo la supervisin de la
Agencia no sean desviados para el desarrollo
de armas nucleares.
Agenda 21. Conjunto de principios y declaraciones suscritos por la mayora de los Gobiernos
reunidos en la Cumbre de Ro de Janeiro en
1992, encaminadas a conseguir un desarrollo
ms sostenible.
Agente oxidante. Sustancia que se reduce y gana
electrones.
Agente reductor. Sustancia que se oxida y pierde
electrones.
Agua blanda. Agua sometida a un proceso de
reduccin de dureza.
Agua dura. Agua que en disolucin contiene cantidades importantes de calcio y magnesio, normalmente en forma de cloruro, sulfato o bicarbonato.
Agua residual urbana. Combinacin del agua
residual domstica, comercial e industrial,
generada en un rea urbana determinada.
Agua supercrtica. Agua a una presin y temperatura superiores a 218 atm y 370 C, respectiva-

1184

Glosario

mente, utilizada para eliminar la carga contaminante mediante oxidacin hmeda.


Agujero de la capa de ozono. rea de la capa de
ozono estratosfrica, cercana a los polos, que
disminuye significativamente de manera estacional debido a la accin de gases clorados.
Esta disminucin implica que la capa tiene
menor capacidad de retencin de los rayos
ultravioletas procedentes del Sol, aumentando
la radiacin UV sobre la Tierra. (Ver capa de
ozono, ozono).
Aire. Mezcla de gases que constituye la capa de la
atmsfera terrestre en la que se desarrolla la
vida. De manera natural contiene un 78% de
N2, un 21% de O2 y un 1% de otros gases de
composicin variable dependiente de las condiciones atmosfricas.
Aire de combustin. Aporte del oxgeno necesario
para la combinacin con el hidrgeno, carbono
y azufre presente en un combustible. En las
plantas de incineracin se introduce en la
cmara-horno mediante una aspiracin desde la
fosa de recepcin de residuos.
Aireo. Incorporacin de oxgeno en la pila de compostaje.
Aislamiento acstico. Capacidad de reducir la
transmisin y propagacin de las ondas sonoras.
Aislante trmico. Material que se coloca en
techos, tabiques y muros, y que reduce o impide el flujo de calor entre un sistema y su entorno. Los aislantes trmicos pueden ser de origen
vegetal (corcho, fibra de madera), sintticos
(poliestireno, poliuretanos) o minerales (fibra
de vidrio, arcilla expandida).
Albedo. Medida de la fraccin de radiacin solar
incidente que es reflejada por la superficie
terrestre y la atmsfera. El albedo de la Tierra
es de 0,3. La nieve y las superficies de las nubes
tiene un albedo prximo a la unidad, mientras
que la vegetacin y el mar presentan un valor
bajo, absorbiendo una gran cantidad de energa.
Alcano. Hidrocarburo que no presenta ningn
grupo funcional y que nicamente posee enlaces sencillos. Los alcanos ms comunes son
metano, etano, propano y butano.
Alcohol. Nombre genrico que se da a los compuestos orgnicos que contienen el grupo
hidroxilo unido a un radical aliftico o a alguno
de sus derivados. La frmula qumica general
es R-OH.
Aldehdo. Cada uno de los compuestos orgnicos
ternarios que se forman como primeros pro-

ductos de la oxidacin de ciertos alcoholes. Se


utilizan en la industria y en laboratorios qumicos por sus propiedades reductoras.
Aliftico. Compuesto orgnico cuya estructura
molecular es una cadena abierta.
Almidn. Hidrato de carbono que constituye la principal reserva energtica de casi todos los vegetales, y que se sintetiza gracias a la clorofila.
Alotropa. Propiedad de algunos elementos qumicos de presentarse bajo estructuras moleculares
diferentes (oxgeno atmosfrico y ozono), o
con caractersticas fsicas distintas (grafito y
diamante).
Alpechn. Residuo lquido oscuro que sale de las
aceitunas cuando estn apiladas en las almazaras antes de la molienda, y, cuando al extraer el
aceite, se las exprime junto con agua hirviendo.
Alquitrn. Lquido oscuro que a baja temperatura
condensa en una masa negra y de olor desagradable. El ms estudiado procede de la destilacin seca de la hulla. De su destilacin se obtienen aceites ligeros, medios y pesados, y aceites
de antraceno.
Altura de la capa de mezcla. Nivel hasta el que
pueden dispersarse verticalmente los contaminantes. Delimita superiormente la zona atmosfrica donde tienen lugar los fenmenos de dispersin, conocida como capa de mezcla.
Altura efectiva. Equivale a la suma de la alternativa de la chimenea y la sobreelevacin del penacho. Es la altura a la que principalmente se va a
transportar el centro del penacho a lo largo de
su trayectoria.
Almina. xido de aluminio. Compuesto qumico
muy refractario con punto de fusin superior a
2.000 C.
Amina. Compuesto orgnico muy abundante derivado del amoniaco, en el que uno (amina primaria), dos (amina secundaria) o tres hidrgenos (amina terciaria) se han sustituido por
grupos alquilo o arilo.
Aminocido. Compuesto qumico orgnico en cuya
composicin molecular entran un grupo amino y
otro carboxilo. 20 de tales sustancias son los
componentes fundamentales de las protenas.
Amoniaco. Gas incoloro y brillante, soluble en
agua y alcohol, de frmula qumica NH3. Se
forma por descomposicin bacteriolgica de
protenas, purines y urea. Tambin se genera a
causa de la combustin de combustibles fsiles.
La vida media estimada oscila entre 1 y 24 das.
Anaerobio. Proceso desarrollado en ausencia de
oxgeno.

Anaerobiosis. Forma de vida de microorganismos


anaerobios que, para desarrollar la actividad
metablica, obtienen la energa a partir de procesos de oxidacin en los que el receptor final
de electrones es un compuesto orgnico.
Anlisis de ciclo de vida (ACV). Proceso objetivo
que permite evaluar las cargas ambientales asociadas a un producto, proceso o actividad, identificando y cuantificando el uso de materia y
energa y los vertidos al entorno, para determinar el impacto que producen en el medio
ambiente el uso de esos recursos y los vertidos,
y para evaluar y llevar a la prctica las estrategias adecuadas de mejora ambiental.
Anemmetro. Instrumento que permite medir la
velocidad del aire.
Anerga. Parte de la energa de un sistema que no
puede ser transformada en trabajo mecnico.
Anhdrido. Producto qumico formado por la
combinacin del oxgeno con un elemento no
metlico que, al reaccionar con agua da un
cido.
Anhidrita. Sulfato clcico anhidro. Roca de mayor
densidad y dureza que el yeso, que a diferencia
de este no est hidratada.
Anin. Partcula cargada negativamente.
nodo. Electrodo de una celda electroqumica o
par galvnico que experimenta una oxidacin,
dando electrones.
Antracita. Variedad de carbn, poco bituminoso,
con un contenido en carbono del orden del
90%. Es de color negro intenso y brillo metlico. Tiene un poder calorfico superior a 8.700
kcal/kg. Se emplea como combustible industrial y en la fabricacin de carbono amorfo.
Antropognico. Relativo a la actividad humana.
Aromaticidad. Propiedad que designa a las molculas cuya estructura es de tipo insaturado, con
una estabilidad superior a la de las estructuras
de cadena abierta con igual nmero de enlaces
mltiples. El trfico y la industria petroqumica
son fuentes de emisin de hidrocarburos aromticos.
Atomizacin. Operacin de mezcla de un lquido
con un tamao de gota muy pequeo en el seno
de un gas. Reducir un lquido a tamao de gota
muy fina.
Autoclave. Aparato utilizado para la esterilizacin de instrumentacin quirrgica. La accin
se obtiene a partir del calor hmedo que se
consigue al hacer hervir el agua dentro de un
depsito cerrado a una presin superior a la
atmosfrica.

Glosario

1185

Bacteria termfila. Bacteria que puede trabajar a


altas temperaturas.
Bagazo. Residuo lignocelulsico, separado mediante una operacin de tamizado, resultante de
la elaboracin de cerveza y malta o de la obtencin de azcar de caa, entre otros. Puede
emplearse como fertilizante, para la extraccin
de protenas, como alimento para el ganado o
como combustible.
Balance de masa. Principio de la fsica segn el
cual la masa total de los materiales que entran
en un proceso (input) es igual a la masa total de
la materia de salida (output).
Barril de petrleo. Unidad de volumen empleada
para medir el petrleo crudo. Un barril de
petrleo equivale a 42 galones, o a 158,9 litros.
Becquerel. Unidad de radiactividad del Sistema
Internacional, que equivale a una desintegracin por segundo.
Benceno. Hidrocarburo aromtico de frmula qumica C6H6, cuyo punto de ebullicin es 80,1
C. Es el hidrocarburo aromtico ms caracterstico, del que pueden considerarse derivados
todos los dems. Es txico e inflamable. Se
emplea como disolvente y en la fabricacin de
productos intermedios: fenol, tolueno, anilina,
estireno, etc. Como componente de la gasolina
su contenido ha sido limitado en las Directivas
85/210 y 87/416: el contenido en benceno en
gasolina no debe exceder del 5% en volumen
desde 1 de octubre de 1989.
Bifenilo policlorado (PCB). Compuesto organoclorado formado por dos fenilos y entre dos y
diez tomos de cloro que sustituyen a los hidrgenos. Considerados como muy txicos, se
emplean como dielctricos en aparatos transformadores.
Bioacumulacin. Acumulacin en los seres vivos
de sustancias no metabolizadas, que provoca un
efecto multiplicador en la concentracin de
contaminantes a lo largo de la cadena trfica.
Biocarburante. Combustible producido a partir de
residuos, generalmente, vegetales. Los principales son los bioalcoholes y los steres.
Biocombustible. Combustible, apto para su uso en
quemadores o motores de combustin interna,
de origen orgnico no fsil.
Biodegradable. Sustancia qumica que puede transformarse en compuestos ms sencillos por la
accin biolgica de bacterias y microorganismos.
Biofiltro. Filtro compuesto de microorganismos
aerobios empleado para eliminar el olor de
gases y mezclas malolientes.

1186

Glosario

Biogas. Gas combustible que se produce debido a


la degradacin anaerobia de los residuos orgnicos biodegradables. Est compuesto bsicamente de metano y dixido de carbono. Su
poder calorfico es notable.
Biomasa. Conjunto de materia orgnica procedente de la actividad de los seres vivos acumulada
en un ecosistema.
Bioqumica. Ciencia que estudia la estructura, la
composicin y las funciones de los seres vivos.
Biosfera. Regiones de la superficie de la Tierra y la
atmsfera donde se desarrollan los seres vivos.
Bioslido. Fango originado en cualquier proceso de
depuracin de aguas residuales, susceptible de
valorizacin (abono agrcola, ecobrick, etc.).
Biota. Conjunto de la fauna y flora de una regin.
Blanco. Muestra que carece del compuesto de inters y que se utiliza como referencia en anlisis
ambientales.
British Thermal Unit (BTU). Cantidad de calor
para elevar 1 F la temperatura de 1 libra de
agua. Una BTU equivale a 252 caloras.
Buenas prcticas. Conjunto de procedimientos
destinados a evitar la formacin de residuos
generados por causas organizativas de la propia
empresa o por motivos humanos. Son fciles de
aplicar y no aumentan considerablemente los
costes econmicos, al mismo tiempo que tampoco interfieren en los procesos de produccin.
Butadieno. Gas empleado para la produccin de
caucho sinttico y pinturas de ltex basadas en
agua. Obtenido por deshidrogenacin de butanos y butenos, polimeriza fcilmente y es muy
inflamable.
Cal. xido de calcio (CaO). Sustancia alcalina de
color blanco o blanco grisceo que, que al contacto con el agua, se hidrata o se apaga, con
desprendimiento de calor, y, mezclada con
arena, forma la argamasa o mortero. Se forma
por descomposicin del carbonato de calcio.
Cal apagada. Polvo blanco, compuesto principalmente por hidrxido de calcio, obtenida
mediante el tratamiento de cal con agua. Se
emplea en la purificacin de gases y en la estabilizacin de fangos. Tambin se utiliza en agricultura como sustitutivo de la cal pura para
aumentar el pH del suelo.
Calcn. Cascote de vidrio fragmentado, que puede
ser acondicionado para una nueva fabricacin
de vidrio.
Calcinacin. Efecto prolongado de calentamiento
a alta temperatura de los minerales para eliminar el agua y descomponer los carbonatos.

Calibracin. Conjunto de operaciones que establece, bajo condiciones especficas, la relacin


entre los valores indicados por instrumentos o
sistemas de medicin y que estn representadas
por una unidad de medida y los valores conocidos correspondientes a una medicin. Los resultados de la calibracin permiten estimar errores
en los instrumentos o sistemas de medicin.
Calor. Energa en trnsito debido a una diferencia
de temperaturas entre dos sistemas.
Calor de condensacin. Calor asociado al cambio
de estado de una sustancia cuando esta pasa del
estado gaseoso al lquido.
Calor especfico. Cantidad de calor que por unidad
de masa necesita una sustancia para que su
temperatura se eleve un grado centgrado.
Calor latente. Calor asociado al cambio de estado
de una sustancia, sin que haya variacin de
temperatura.
Calor sensible. Calor asociado al cambio de nivel
trmico de una sustancia. Depende del calor
especfico y de la temperatura.
Calora. Unidad de energa trmica equivalente a
la cantidad de calor necesaria para elevar la
temperatura de un gramo de agua en un grado
centgrado, de 14,5 C a 15,5 C. Equivale a
4,184 julios.
Cmara de combustin. Parte de un hogar de caldera dentro de una instalacin trmica en la que
se efecta la combustin de los productos voltiles y gaseosos del combustible.
Cmara de postcombustin. Zona de una instalacin trmica donde se mantienen las condiciones de temperatura, tiempo de residencia y
exceso de oxgeno necesarias para asegurar la
completa combustin de los gases obtenidos
mediante craqueo previo.
Cmara de sedimentacin. Recinto donde se
separan las partculas de un fluido por la accin
de la fuerza de gravedad.
Cambio climtico. Modificacin en el clima debido a la creciente concentracin de gases de
efecto invernadero en la atmsfera, principalmente CO2, N2O y CH4. Esta transformacin se
traduce en frecuentes situaciones meteorolgicas extremas: incremento del nivel del mar,
olas de calor, sequa, etc.
Caote. Residuo del tallo resultante de la recoleccin del maz, que puede ser empleado como
combustible o como materia prima para elaboracin de alcoholes.
Capa de ozono. Estrato donde se concentra el
ozono atmosfrico, de espesor variable y situa-

Glosario

do entre 10 y 50 km de altura. Tiene gran


importancia biolgica porque atena los efectos de la radiacin ultravioleta.
Caracterizacin de residuos. Determinacin del
tipo, composicin y proporcin de los diferentes compuestos de una muestra de residuo. La
caracterizacin de los residuos puede servir
para clasificar los residuos como inertes o txicos y peligrosos, y determinar su poder calorfico, las vas ms correctas de gestin, su aplicacin ms correcta, etc.
Carbn. Combustible fsil, compuesto mayoritariamente por carbono, producido por la acumulacin de materia orgnica que, a causa de
variaciones de presin y temperatura, ha sufrido un proceso de carbonizacin. Los tipos principales de carbn, de menor a mayor edad geolgica, contenido en carbono y poder calorfico
son la turba, el lignito, la hulla y la antracita.
Carbn activo. Carbn amorfo, en polvo o granulado, caracterizado por una gran superficie
especfica a causa de su porosidad, utilizado
como adsorbente de determinados gases, vapores, lquidos y slidos coloidales.
Carbonizacin. Proceso mediante el cual la materia orgnica se convierte en carbn.
Carbono orgnico total (COT). Parmetro que
indica la cantidad de materia orgnica biodegradable y no biodegradable presente en el
agua. Se obtiene analizando el CO2 de una
muestra en la que se han eliminado previamente los compuestos inorgnicos carbonados.
Carburante. Mezcla de hidrocarburos que se
emplea en los motores de explosin y de combustin interna.
Carga contaminante. Nivel de contaminacin
indicado en alguno de sus parmetros ms significativos: DBO, DQO, MES, etc.
Carga trmica. Cantidad de calor que se debe aadir o eliminar por el equipo de acondicionamiento o de calefaccin. Energa entrante en un
horno o caldera.
Carnaza. Residuo procedente de la industria del
curtido de la piel. Es la cara de la piel que ha
estado en contacto con la carne y opuesta a la
flor. Se puede aprovechar para fabricar protenas para piensos.
Catalizador de tres vas. Convertidor cataltico
provisto de un soporte cermico recubierto de
metales nobles (Pt, Rh o Pd), que favorece
simultneamente la oxidacin de hidrocarburos
y monxido de carbono, y la reduccin de NOx
a nitrgeno.

1187

Catalizador. Sustancia que permite la aceleracin


o retraso de una reaccin qumica, no experimentando por s misma la menor alteracin, y
pudiendo recuperarse cuando se ha complementado la reaccin.
Catlogo Europeo de Residuos (CER). Clasificacin de los residuos sobre la base de las
analogas fisicoqumicas de sus componentes o
a las analogas entre los procesos productivos
de procedencia.
Catin. Partcula cargada positivamente.
Ctodo. Electrodo de una clula electroqumica o
par galvnico donde ocurre una reaccin de
reduccin.
Caudal de gases. Volumen de gases que sale por la
boca de la chimenea por unidad de tiempo. El
caudal equivale a la velocidad de salida de los
gases multiplicada por la seccin.
Cavitacin. Formacin de discontinuidades, en
forma de burbujas de vapor o de gas, en el seno de
un lquido, causada por las variaciones de presin.
Clula fotovoltaica. Dispositivo formado por
metales sensibles a la luz que desprenden electrones al incidir la radiacin solar sobre ellos,
convirtiendo la energa luminosa en elctrica.
Celulosa. Polisacrido que forma parte de la pared
de las clulas vegetales. La celulosa pura se
obtiene eliminando toda incrustacin de lignina, resina y otras materias orgnicas, mediante
tratamiento con lcalis, cidos, sulfuro sdico,
etc. Es la materia prima para fabricar papel,
seda artificial, lacas de celulosa y pelculas.
Ceniza volante. Partcula de naturaleza amorfa no
combustible arrastrada por los gases de combustin. Puede contener contaminantes, como
restos de combustible que no se haya quemado
completamente y metales procedentes del propio combustible.
Central minihidrulica. Pequea central hidroelctrica que tiene una potencia instalada inferior a 5 MW.
Central trmica. Centro de produccin de electricidad a partir de combustibles convencionales.
En el caso de emplear uranio, se denomina central nuclear.
Cermica. Compuesto arcilloso modelado y cocido, que puede contener elementos metlicos y
no metlicos, en el que el enlace interatmico
suele ser inico.
Ceramizacin. Proceso en el que se confina a los
metales pesados en una estructura vtrea, convirtiendo el producto txico y peligroso en un
producto inocuo.

1188

Glosario

Ciclo de Brayton. Ciclo termodinmico que, en


condiciones ideales, se compone de dos procesos isentrpicos y dos procesos isobricos.
Ciclo de Carnot. Ciclo termodinmico reversible
de mximo rendimiento constituido por dos procesos isotrmicos y dos procesos adiabticos.
Ciclo de Rankine. Ciclo que sigue una mquina
de vapor, donde el fluido se hace recircular
segn un ciclo cerrado reversible. Es muy utilizado en la mayora de las conversiones energticas de la biomasa.
Ciclo del carbono. Ciclo biolgico esencial de la
respiracin animal y vegetal, que contribuye
adems al mantenimiento de las constantes
atmosfricas y climticas necesarias para la
vida en la Tierra.
Cicln. Separador inercial formado por un tubo
cilndrico-cnico en el que entran los gases a
depurar de forma tangencial. Debido a la trayectoria que sigue el gas, las partculas se ven
sometidas a una fuerza centrfuga que, al cabo
de un cierto nmero de revoluciones, las hace
chocar contra las paredes y depositarse en la
parte inferior del cono.
Citosttico. Con capacidad de frenar el crecimiento celular.
Clausura de vertedero. Cierre definitivo de un
vertedero con el fin de impedir su utilizacin.
Clean Air Act (CAA). Legislacin estadounidense
establecida en 1970, cuyo objetivo es reducir la
contaminacin atmosfrica.
Clnquer. Producto que se obtiene de calcinar,
hasta la fusin total o parcial, los principales
constituyentes del cemento antes de triturarlos
y aadirle otras sustancias.
Clorina. Emisin producida cuando los rayos solares actan sobre los CFCs en la estratosfera, contribuyendo a la destruccin de la capa de ozono.
Tienen una elevada estabilidad molecular.
Clorofuorocarbono (CFC). Molcula orgnica
estable, fcil de convertir al estado lquido.
Formada por tomos de cloro y flor unidos a
carbono, est considerada como la principal responsable de la destruccin de la capa de ozono.
Tiene una vida media superior a 30 aos.
Cloruro de polivinilo (PVC). El ms conocido y
ms usado de los plsticos de vinilo. Se usa en
forma rgida para la fabricacin de tuberas en
las que es necesario una gran resistencia qumica. En forma plastificada se usa en lminas,
cubiertas de cables, moldes y como fibra textil.
Desprende cloruro de hidrgeno al ser quemado.
Es inestable al calor y a los rayos ultravioletas.

Coeficiente de absorcin acstica. Relacin entre


la energa sonora absorbida por una superficie
en contacto con un sonido y la energa sonora
total que llega.
Cogeneracin. Produccin conjunta de electricidad de electricidad y calor en una planta termoelctrica, para su utilizacin industrial. Los
sistemas ms habituales son los basados en turbinas de vapor, ciclo combinado y motores
alternativos de combustin interna.
Coliforme. Nombre aplicado genricamente a
todas las bacterias de la familia de las enterobacterias, parsitos y saprfitos del intestino
humano y de otros animales superiores.
Comburente. Sustancia oxidante capaz de producir
combustin bajo las condiciones apropiadas.
Combustin. Combinacin de materia combustible y oxgeno con desprendimiento de calor.
La combustin se considera completa cuando
los nicos productos son dixido de carbono y
agua.
Compost. Humus obtenido artificialmente por
descomposicin bioqumica aerobia o anaerbica de la fraccin orgnica de los residuos,
parcialmente estabilizado.
Compostaje. Reciclado completo de la materia
orgnica biodegradable mediante el cual se la
somete a fermentacin controlada para obtener
el compost, un producto estable de caractersticas definidas y tiles para actividades agrcolas.
Compuesto orgnico halogenado (AOX). Parmetro que designa la cantidad total de hidrocarburos clorados. Es una medida de la concentracin de cloro vinculado a las sustancias
orgnicas.
Compuesto orgnico voltil (COV). Sustancia
orgnica que participa en las reacciones fotoqumicas de la atmsfera. En los vehculos y
calderas se emite a partir de la combustin de
petrleo y gas natural, tanto por efectos de la
evaporacin, como por combustin incompleta.
Es responsable de la niebla de verano, o smog
fotoqumico. Estn presentes en otras sustancias orgnicas de amplia difusin, como por
ejemplo los disolventes de tintas y pinturas.
Compuesto organometlico. Sustancia qumica
en la que un tomo de carbono de un grupo
orgnico se encuentra unido a un metal. Es un
tipo de producto muy til en sntesis orgnica.
Compuesto qumico orgnico. Sustancia que
tiene como componente constante el carbono,
en combinacin con otros elementos, principalmente hidrgeno, oxgeno y nitrgeno.

Glosario

Concentracin. Magnitud que expresa la cantidad


de una sustancia por unidad de volumen. Su
unidad en el Sistema Internacional es el mol
por metro cbico.
Concentracin mxima permisible. Cantidad de
sustancia que no debe excederse bajo ningn
concepto.
Condensacin. Proceso de formacin de un lquido a partir de su vapor. Cuando el aire hmedo
se enfra por debajo de su punto de roco, el
vapor de agua se condensa siempre que se
hallen presentes superficies o ncleos de condensacin, que pueden ser partculas de polvo o
iones. La niebla, los cmulos y las nubes se originan por condensacin nuclear.
Conservacin de la energa. Principio segn el
cual la energa no puede crearse ni destruirse.
Contaminacin. Introduccin directa o indirecta,
como resultado de actividades antropognicas,
de sustancias, vibraciones, calor o ruido, en
aire, agua o suelo, que pueden ser perjudiciales
para la salud humana o para la calidad del
medio ambiente, dando como resultado un
dao para la propiedad material, o deteriorando
el medio ambiente.
Contaminante. Sustancia que aparece en el medio
ambiente como resultado de las actividades
antropognicas o naturales, y representa un
efecto nocivo al alterar la composicin y condicin normal del entorno.
Contaminacin trmica. Calentamiento del
medio acutico como resultado de actividades
humanas que descargan aguas residuales a alta
temperatura tras utilizarlas en procesos industriales.
Contaminante antropognico. Contaminante
producido por la actividad humana en diferentes procesos.
Contaminante de aire peligroso. Sustancia presente en la atmsfera que no est cubierta por
los estndares de calidad del aire, pero que
representan una amenaza para la salud humana
o para el medio ambiente. Segn criterios de la
USEPA, se incluyen 1.890 productos qumicos.
Contaminante orgnico persistente (COP).
Compuesto qumico a base de carbono que
incluye productos qumicos industriales
(PCBs), plaguicidas (DDT) y residuos no
deseados (dioxinas). Los COPs son productos
y subproductos de la actividad industrial, y
pueden dispersarse a lugares alejados de la
fuente de emisin. Se bioacumulan en los tejidos grasos de los organismos vivos. Son persis-

1189

tentes en el medio ambiente, y resisten los procesos de degradacin fotoltica, qumica y biolgica.
Contaminante primario. Sustancia evacuada
directamente al medio natural desde fuentes
puntuales o mviles. Algunos ejemplos son:
CO2, SO2, HCl, CH4, partculas, etc.
Contaminante secundario. Originado por la interaccin qumica entre los contaminantes primarios y los componentes normales del medio.
Destacan: SO3, O3, etc.
Control del aire. Aplicacin de medidas o estrategias utilizadas para la reduccin de emisiones
contaminantes a la atmsfera.
Conveccin. Mecanismo que designa el desplazamiento advectivo vertical de una magnitud fsica, como masa, electricidad o calor, debido a
las diferencias de densidad. Puede ser natural o
forzada mediante un sistema mecnico.
Convertidor cataltico. Dispositivo que contiene
uno o diversos catalizadores, utilizado como
medida correctora para reducir la emisin de
contaminantes atmosfricos de los automviles
o de algunas industrias.
Coque. Residuo slido, ligero y poroso, producido
por la destilacin destructiva de carbones, especialmente hulla. Es muy usado como combustible y como agente reductor de xidos metlicos.
Corrosin. Prdida por deterioro de un material
como consecuencia de reacciones con el medio
ambiente.
Cracking (Craqueo). Proceso de transformacin
de determinadas fracciones hidrocarbonadas
del petrleo en otras ms ligeras por el efecto
combinado de temperatura, presin y, a veces,
un catalizador.
Creosota. Lquido viscoso, de color pardo amarillento y sabor custico, que se extrae del alquitrn. Antiguamente era muy utilizado para preservar algunas carnes y maderas de los
fenmenos de putrefaccin.
Cresol. Compuesto orgnico empleado como conservante, herbicida, desinfectante y agente de
limpieza en la industria textil. Se obtiene a partir de la hulla o del petrleo y se encuentra en la
madera y en otros materiales biognicos. Se
expulsa al medio ambiente a partir de procesos
de combustin en vehculos y en sistemas de
calefaccin domsticos. Es txico y tiene la
misma aplicacin que los fenoles.
Cromatografa. Mtodo de anlisis qumico para
la separacin de los componentes de una mezcla por distribucin entre dos fases, una esta-

1190

Glosario

cionaria y otra mvil, utilizada en un principio


para separar sustancias coloreadas.
Crudo. Petrleo que se conserva en estado natural,
sin purificar o refinar.
Cultivo energtico. Tipo de cosecha de rpido
crecimiento cuyo fin es exclusivamente el aprovechamiento energtico, bien directamente o
mediante procesos de conversin energtica.
Curio. Unidad de radiactividad, equivalente a
3,71010 becquerels, o desintegraciones por
segundo.
Curva de potencia. Representacin grfica de la
potencia suministrada por un aerogenerador en
funcin de la velocidad del viento incidente.
Chimenea. Conducto cerrado a travs del cual se
desplazan los gases residuales o humos generados en los procesos industriales o energticos
hasta producirse su descarga a la atmsfera.
Choque trmico. Rotura de un material frgil,
como consecuencia de la tensin causada por
un sbito cambio de temperatura.
DBO5. Valor de la DBO a los cinco das.
Declaracin de Impacto Ambiental (DIA).
Documento que identifica y analiza detalladamente los impactos ambientales de una accin
concreta.
Deflector. Pieza mecnica empleada para modificar la direccin normal de un fluido.
Demanda bioqumica de oxgeno (DBO).
Cantidad de oxgeno que necesitan las bacterias
para descomponer las sustancias orgnicas biodegradables presentes en un agua residual. Los
ensayos suelen hacerse a 20 C y durante 5
das.
Demanda qumica de oxgeno (DQO). Cantidad
necesaria de oxgeno para oxidar los componentes orgnicos presentes en un agua residual.
Depuracin aerobia. Tratamiento de aguas residuales mediante la actividad de microorganismos que solo pueden vivir en presencia de oxgeno.
Depuracin anaerobia. Tratamiento de aguas
residuales mediante la actividad de microorganismos capaces de vivir en ausencia de oxgeno.
Depuracin biolgica. Asimilacin de la materia
orgnica biodegradable presente en las aguas
residuales a partir de reacciones redox por parte
de microorganismos.
Desarrollo sostenible. Proceso que tiende a mejorar la calidad de vida, y que est basado en
medidas apropiadas de preservacin del equilibrio ecolgico, proteccin del medio ambiente

y aprovechamiento de recursos naturales, de


manera que no comprometa la satisfaccin de
las necesidades de las generaciones futuras.
Descomposicin facultativa. Transformacin de
la materia orgnica por microorganismos que
se adaptan por s mismos al medio en que se
desarrollan, tanto en presencia como en ausencia de oxgeno.
Descomposicin. Transformacin de sustancias
orgnicas complejas en otras ms simples por
medios qumicos o biolgicos.
Desgasificacin. Generacin de gases provenientes de reacciones anaerobias, y a veces aerobias, que tienen lugar en los vertederos.
Desorcin. Recuperacin o disminucin de la cantidad de una sustancia que se encuentra adsorbida en un medio especfico.
Destilacin. Separacin de los diferentes componentes de una mezcla lquida mediante la vaporizacin de la parte ms voltil y su condensacin posterior.
Desulfuracin. Tratamiento utilizado para reducir
el contenido de azufre de un combustible, de
unas aguas residuales antes de ser vertidas, o de
unos gases antes de ser emitidos a la atmsfera.
Dicloro difenil tricloroetano (DDT). Producto qumico sinttico clorado, notable por su alta toxicidad para los insectos, an a pequeas proporciones de aplicacin. Acta como insecticida por
ingestin o por contacto, siendo muy persistente
en comparacin con los insecticidas naturales
antiguos. Junto con otros compuestos clorados
orgnicos, ha tenido un efecto destructivo sobre
especies superiores en sus cadenas alimentarias,
en particular aves de presa y peces.
Difusin molecular. Mecanismo de transporte de
la materia que tiene lugar a causa del gradiente
de concentracin.
Difusor de aire. Dispositivo situado en el fondo de
un reactor biolgico por el que fluyen burbujas
de aire que se incorporan a las aguas residuales.
Digestor aerobio. Depsito en el que tiene lugar la
digestin de materia orgnica en presencia de
oxgeno o aire.
Dilucin. Operacin qumica consistente en la disminucin de la concentracin de una disolucin
al aadir disolvente.
Dinamo. Mquina destinada a transformar la energa mecnica en energa elctrica, por induccin electromagntica, debida a la rotacin de
cuerpos conductores en un campo magntico.
Dixido de azufre. Gas incoloro y muy irritante,
de frmula qumica SO2. Es una sustancia muy

Glosario

contaminante que se genera en los procesos de


combustin. En la atmsfera es capaz de oxidarse a trixido de azufre que puede reaccionar
con agua para formar cido sulfrico, uno de
los componentes de la lluvia cida.
Dixido de carbono. Gas incoloro e incombustible, componente habitual de la atmsfera, de
frmula qumica CO2. Las plantas verdes lo utilizan en la fotosntesis como fuente de carbono.
Se libera a la atmsfera como resultado de la
combustin, respiracin y fermentacin. Junto
con CH4 y N2O es el principal responsable del
efecto invernadero.
Dioxina. Nombre genrico de un grupo de compuestos qumicos orgnicos, conocidos como
dibenzo-paradioxinas policloradas, que aparecen como impurezas txicas en los plaguicidas.
Directiva. Norma dirigida a los Estados Miembros
de la Unin Europea, que estn obligados a
incorporar su contenido en la normativa estatal.
Cada Estado Miembro elegir la forma y los
medios para cumplir el objetivo establecido en
la Directiva.
Dispersin de contaminantes. Fenmeno mediante el cual las sustancias contaminantes se
distribuyen o expanden, de forma que se ven
reducidos sus niveles de concentracin.
DL-0. Concentracin y dosis mxima de un producto sin que resulte peligroso para los organismos.
DL-10. Concentracin y dosis mnima para que un
producto txico resulte venenoso para los organismos.
DL-50. Concentracin de un contaminante determinado capaz de producir la mortalidad en el
50% de los individuos.
Eco-Management and Audit Scheme (EMAS).
Sistema voluntario de gestin y verificacin
ambiental de mbito europeo, regido segn el
Reglamento 1836/93 de 29 de junio.
Edafologa. Estudio de las caractersticas fsicas,
qumicas y biolgicas del suelo, y sus relaciones con la vegetacin y los cultivos.
Efecto fotovoltaico. Conversin directa de energa
radiante en energa elctrica.
Efecto invernadero. Calentamiento de la atmsfera producido por la alteracin del balance trmico al entrar ms energa de la que sale, debido a la presencia de contaminantes que
absorben la radiacin reflejada por la superficie
terrestre.
Efecto NIMBY (not in my back yard). Reaccin
que puede producirse en la poblacin de pro-

1191

testa por la ubicacin de plantas de tratamiento


de residuos cerca de su ncleo urbano.
Eficiencia energtica. 1 Es la relacin entre el trabajo til obtenido por una mquina en relacin
a la energa invertida para producir ese trabajo;
su valor oscila entre 0 y 1, o se expresa en %.
Tambin se habla de eficiencia energtica al
referirse a un equipo que, ofreciendo iguales o
mejores prestaciones de servicio, consume
menos energa. 2 Relacin entre el consumo de
energa final y el producto interior bruto de un
pas. La eficiencia disminuye cuando el consumo de energa crece proporcionalmente ms
que el PIB.
Electrodilisis. Procedimiento adecuado para la
desalacin de agua aprovechando las propiedades de unas membranas que, ayudadas por una
corriente elctrica, permiten el paso de iones de
un signo determinado, mientras que impide el
de los de signo contrario.
Electrodo. Conductor elctrico a travs del cual
entra o sale una corriente elctrica en un sistema.
Electrlisis. Descomposicin de una sustancia en
disolucin mediante la corriente elctrica.
Electrolito. Sustancia que, en estado lquido o
disolucin conduce la corriente elctrica, con
transporte de materia, por contener iones libres.
Electroqumica. Parte de la fisicoqumica que
trata de las leyes referentes a la generacin de
electricidad por combinaciones qumicas y de
su influencia en la composicin de los cuerpos.
Emisin fugitiva. Liberacin de contaminantes no
controlados por un sistema de captura.
Emisin. Liberacin directa o indirecta de sustancias, vibraciones, calor o ruido, procedentes de
fuentes individuales o difusas existentes en
aire, agua o suelo.
Emisividad. Capacidad de un material para emitir
energa radiante. Es la relacin entre la radiacin energtica emitida por una superficie real
y por un radiador ideal a igual temperatura.
Endotrmico. Proceso que va acompaado de
absorcin de calor.
Energa. Capacidad de un sistema para realizar un
trabajo.
Energa alternativa. Nombre con el que tambin
se conoce la energa renovable, debido a la
posible sustitucin o alternancia de los recursos
convencionales o no renovables que actualmente son utilizadas.
Energa cintica. Energa que dispone un sistema
a causa de su velocidad.

1192

Glosario

Energa elica. Energa cintica del viento, que


puede utilizarse para mover las palas de un
aerogenerador y producir energa elctrica.
Energa geotrmica. Energa procedente de la utilizacin del calor existente en el interior de la
Tierra.
Energa hidrulica. Energa potencial gravitatoria de una masa de agua que puede ser aprovechada para mover una turbina y generar electricidad.
Energa interna. Magnitud de estado cuyo
aumento en un sistema equivale a la suma del
calor que recibe y el trabajo que realiza.
Energa nuclear. Energa que se desprende en las
reacciones entre ncleos o partculas atmicas.
Se distinguen las reacciones atmicas de fisin,
que suponen la rotura de ncleos de tomos para
dar otros ms ligeros, y las de fusin, donde se
unen dos tomos ligeros para dar otro de masa
mayor. En ambos casos hay desprendimiento de
energa y de partculas contaminantes.
Energa primaria. Fuente energtica tal y como se
obtiene de la naturaleza, sin sufrir transformacin o conversin alguna.
Energa solar. Energa transmitida desde el Sol en
forma de radiacin electromagntica.
Entalpa. Magnitud termodinmica de un cuerpo,
que equivale a la suma de su energa interna
ms el producto de su volumen por la presin.
Se define como el calor transferido durante un
proceso isobrico.
Entropa. Medida del grado de desorden de un sistema. Es una magnitud termodinmica que
mide la fraccin no utilizable de la energa contenida en un sistema. Su variacin en un proceso diferencial reversible equivale al cociente
entre el calor absorbido del entorno y la temperatura absoluta del sistema.
Escala de Bacharach. Graduacin consistente en
un conjunto de diez placas que se oscurecen
gradualmente del blanco al negro y que permite medir la opacidad de un filtro al retener los
humos.
Escorrenta. Agua que fluye sobre la superficie del
suelo en lugar de infiltrarse. Puede arrastrar
materiales y por tanto sustancias contaminantes
disueltas o en suspensin; puede originar erosin.
Espesamiento de fangos. Separacin de parte del
agua contenida en los fangos por gravedad o
por flotacin, con un aumento de la concentracin de la materia seca del lodo.
Espirmetro. Instrumento destinado a la medicin
del flujo de aire.

Estacin de muestreo. Conjunto de equipos instrumentales que resultan necesarios para medir
la concentracin de un contaminante en un
lugar determinado.
Estacin Depuradora de Aguas Residuales
(EDAR). Instalacin destinada a la reduccin
de la carga contaminante presente en las aguas
residuales, antes de su abocamiento a un medio
receptor, por lo general un cauce fluvial.
Estado. Conjunto de los valores de las variables que
definen todas las propiedades de un sistema.
Estndar de calidad ambiental. Valor establecido
como lmite para un cuerpo receptor en un
lugar determinado, y calculado en funcin de
los objetivos de calidad ambiental y de las
caractersticas particulares de dicho cuerpo
receptor en el referido lugar.
Estequiometra. Relacin numrica entre las masas
de los elementos que forman una sustancia y las
proporciones en que se combinan los elementos
o compuestos en una reaccin qumica.
ster. Compuesto orgnico, insoluble en agua, que
resulta de sustituir un tomo de hidrgeno de
un cido por un radical alcohol.
Esterificacin. Proceso de formacin de un ster
mediante la reaccin de un cido y un alcohol.
Esta reaccin se utiliza para sintetizar ciertos
biocarburantes.
Esterilizacin. Proceso de destruccin de microorganismos o de organismos indeseables por
medios qumicos, fsicos o biolgicos. Se aplica especialmente a los residuos sanitarios.
Estratificacin trmica. Existencia de un volumen de aire o agua con una sucesin de capas
bien diferenciadas, cada una a temperatura diferente y a profundidades distintas.
Estufa de secado. Instrumento utilizado para determinar la humedad de los materiales. Se basa en
la introduccin de una muestra a menos de 100
C en una estufa con circulacin forzada de aire
hasta obtener un peso constante, comparando
entonces el peso de entrada y salida. Es el sistema ms fiable para determinar la humedad.
Etanol. Alcohol cuya molcula tiene dos tomos de
carbono. Es un lquido incoloro de sabor urente
y fuerte olor, que arde fcilmente dando llama
azulada y poco luminosa. Es miscible en agua y
en la mayora de disolventes orgnicos. Se obtiene por destilacin de productos de fermentacin
de sustancias azucaradas o feculentas, como uva,
remolacha o patata. Forma parte de muchas
bebidas, adems de ser muy empleado a escala
industrial. Su frmula qumica es CH3CH2OH.

Glosario

La USEPA lo ha propuesto como combustible


limpio, capaz de hacer funcionar vehculos en
las ciudades ms afectadas por smog.
ter. Compuesto qumico que resulta de la unin
de dos molculas de alcohol con prdida de una
molcula de agua. Son lquidos ligeros que se
emplean como disolventes. Su frmula general
es R-O-R.
ter etlico. Lquido transparente, inflamable y
voltil, de olor penetrante y sabor dulzn, que
se obtiene al calentar a elevada temperatura
una mezcla de alcohol etlico y cido sulfrico.
Eutctico. Punto de fusin de una mezcla de dos
compuestos. El punto de fusin de la mezcla es
inferior a los puntos de fusin de cualquiera de
ellos.
Eutrofizacin. Proceso natural en ecosistemas
acuticos, especialmente en lagos, que se
caracteriza por un aumento en la concentracin
de nutrientes, con los consiguientes cambios en
la composicin de los ecosistemas.
Evaporacin. Proceso de transformacin de un
lquido en vapor.
Exerga. Parte de la energa que s puede transformarse en trabajo mecnico. Es la medida cuantitativa de la mxima cantidad de trabajo que
puede obtenerse de un desequilibrio entre un
sistema fsico y el entorno que lo rodea.
Exotrmico. Proceso que va acompaado de desprendimiento de calor.
Exposicin. Cantidad de radiacin o de cualquier
sustancia contaminante presente en un hbitat
que constituye un peligro potencial para los
organismos que lo habitan.
Externalidad. Coste o beneficio asociado a una
actividad econmica concreta que, sin embargo, recaen indiscriminadamente sobre la sociedad y el medio ambiente, no encontrndose
contemplados en la estructura del precio del
producto o actividad que los ocasiona.
Extraccin. Separacin de los componentes de
una mezcla lquida por contacto con un disolvente adecuado inmiscible con ella.
Fango. Materia slida que se deposita en el fondo
de las fosas spticas o de los tanques de sedimentacin de las plantas de tratamiento de
aguas residuales. Debe procesarse mediante
digestin bacteriana u otros mtodos, o extraerse con bombas para su vertido, incineracin o
compostaje.
Fango activado. Materia que contiene microorganismos capaces de estabilizar ciertos contami-

1193

nantes por va aerobia, eliminando la materia


orgnica carbonosa y/o nitrogenada.
Fango deshidratado. Fango que ha estado sometido a un proceso mecnico para aumentar la
sequedad.
Fango digerido. Lodo sometido a un proceso de
fermentacin aerobia o anaerobia con estabilizacin y reduccin de la materia orgnica.
Fango primario. Lodo obtenido en el proceso de
decantacin primaria en el tratamiento de aguas
residuales.
Fenol. Alcohol derivado del benceno, de frmula
qumica C6H5OH, obtenido por la destilacin
de aceites de alquitrn.
Fermentacin. Proceso de descomposicin lenta
de las sustancias orgnicas producido por
microorganismos o enzimas que no se modifican a lo largo de las reacciones. La fermentacin suele ir acompaada de desprendimiento
de calor y gases.
Fermentacin aerobia. Degradacin de la materia
orgnica en presencia de oxgeno.
Fermentacin anaerobia. Degradacin de la
materia orgnica en ausencia de oxgeno, que
da lugar al biogs.
Filtro bacteriano. Recinto cerrado, recubierto
por un material de alta superficie especfica,
por donde circula el aire o el agua proveniente de dispositivos estticos, en sentido descendente, y se produce la depuracin biolgica.
Tambin llamado biofiltro o filtro biolgico.
Filtro biolgico. Dispositivo provisto con cubierta
natural o sinttica, destinado a depurar biolgicamente la carga contaminante mediante la
accin de microorganismos situados en la
superficie.
Filtro electrosttico. Dispositivo de depuracin de
gases en que las partculas se retienen cargndolas elctricamente y atrayndolas posteriormente hacia una superficie de carga contraria,
de la que se desprenden por procedimientos
mecnicos.
Fisin nuclear. Rotura de un ncleo de un tomo,
con liberacin de energa, tal como se produce
mediante el bombardeo de dicho ncleo con
neutrones.
Fisin nuclear. Separacin de un ncleo atmico
en dos o ms ncleos, con la consiguiente generacin de energa.
Fitosanitario. Sustancia o producto utilizado con
la intencin de proteger a las plantas de posibles enfermedades.

1194

Glosario

Fluido caloportador. Aire, agua u otro fluido que


pasa a travs de un colector, o que est en contacto con l, extrayendo la energa trmica captada.
Fluorocarbono. Compuestos orgnicos anlogos
a los hidrocarburos donde uno o ms tomos de
hidrgeno han sido reemplazados por tomos
de flor. Al principio eran muy utilizados como
propelentes en aerosoles, mientras que actualmente se utilizan como refrigerantes en algunos
procesos industriales.
Formaldehdo. Gas incoloro de olor picante, muy
soluble en agua, resultante de la oxidacin del
metanol. Es txico a bajas concentraciones,
afectando a la calidad de interiores. Su frmula
qumica es CH2O.
Fosfato. Sal del cido fosfrico, que forma parte
de los organismos vivos. Se suele asociar a los
detergentes, donde ablanda el agua al retener el
calcio y el magnesio. Su vertido incontrolado
produce alteraciones en el ecosistema, como el
crecimiento desordenado de algas, lo que deriva en episodios de eutrofizacin.
Fosgeno. Gas muy txico que interfiere en el sistema nervioso causando una inflamacin pulmonar. Se produce en el calentamiento de agentes
desengrasantes (por ejemplo, tricloroetileno),
en procesos de plateado de metales y en la
combustin de algunos compuestos clorados
(cloruro de polivinilo) si la temperatura es alta
y hay monxido de carbono en la atmsfera.
Su frmula molecular es COCl2.
Fotoconductor. Material cuya conductividad elctrica vara segn la intensidad de la luz que lo
ilumina.
Fotodegradable. Material vulnerable a los rayos
ultravioletas procedentes del Sol. En el caso de
algunos plsticos, la luz debilita los polmeros
y rompe las cadenas en unidades ms cortas.
Fotn. Cada una de las partculas que constituyen
la luz y, en general, la radiacin electromagntica en aquellos fenmenos en que se manifiesta su naturaleza corpuscular.
Fotoqumica. Parte de la qumica que estudia la
interaccin de las radiaciones luminosas y las
molculas, as como los cambios fsicos y qumicos que resultan de ella.
Fotosntesis. Proceso metablico especfico de ciertas clulas de los organismos auttrofos, por el
que se sintetizan sustancias orgnicas a partir de
otras inorgnicas, utilizando la energa luminosa.
Fren. Nombre comercial de ciertos hidrocarburos
fluorados, muy utilizados industrialmente
como refrigerantes. Al principio este nombre

englobaba a los primeros derivados halogenados de metano y de etano, amplindose posteriormente a toda la familia de CFCs. Tienen
gran estabilidad frente a los agentes qumicos y
tendencia a migrar hacia la estratosfera donde
reaccionan con el ozono presente.
Frigora. Unidad de medida de absorcin de calor,
empleada en la tcnica de la refrigeracin.
Corresponde a la absorcin de una kilocalora.
Ftalato. Compuesto qumico derivado del cido
ftlico, liposoluble, y muy utilizado en la fabricacin de plsticos.
Fuelleo. Fraccin pesada del petrleo natural
obtenida por rectificacin o mezcla de otras
fracciones, utilizada como combustible.
Fuente de emisin difusa. Foco emisor que tiene
ms de un punto de emisin o que no est canalizado en ningn punto de salida.
Fuente de emisin estacionaria. Foco emisor de
contaminacin inamovible. Suele referirse a
instalaciones industriales.
Fuente de emisin. Instalacin a travs de la cual
se vierten o emiten sustancias contaminantes.
Fuente de energa. Recurso que permite la produccin de energa til directamente o mediante procesos de transformacin.
Furano. Trmino que engloba un grupo de compuestos qumicos cuyo nombre genrico es
policloro-dibenzofuranos (PCDF). Es un grupo
de 135 compuestos de estructura y efectos
similares a las dioxinas y cuyas fuentes de
generacin son las mismas. Se considera que
estos compuestos son los contaminantes principales de los policlorobifenilos (PCBs).
Furfural. Derivado aldehdico del furano. Se
obtiene a partir de productos ricos en azcares
(pentosas). Es muy utilizado como disolvente.
Fusin nuclear. Reaccin nuclear producida por
la unin de dos ncleos ligeros que da lugar a
un ncleo ms pesado, con gran desprendimiento de energa. La energa solar se origina
por la fusin nuclear del hidrgeno.
Gas azul de agua. Combustible compuesto por una
mezcla a partes iguales de monxido de carbono
e hidrgeno, que se obtiene haciendo pasar
vapor de agua sobre coque incandescente en
generadores especiales. La potencia calorfica es
de 2.600 kcal/m3. Tambin llamado gas pobre.
Gas de alcantarilla. Gas combustible recogido en
los tanques de digestin de fangos de alcantarilla. Este gas tiene baja propagacin de llama,
con potencias calorficas que oscilan entre
5.800 y 6.700 kcal/m3.

Glosario

Gas de altos hornos. Combustible de escaso poder


calorfico, producto secundario de los procesos de
obtencin del hierro, empleado para calentar el
aire. Puede contener hasta un 30% de CO. Su
potencia calorfica aproximada es de 950 kcal/m3.
Gas de efecto invernadero. Compuesto qumico
gaseoso cuya emisin a la atmsfera contribuye al
efecto invernadero. Destacan: CO2, CH4 y N2O.
Gas de hulla. Gas obtenido industrialmente por
carbonizacin de las hullas bituminosas en las
fbricas de gas de alumbrado, sea en hornos de
coque o por carbonizacin a baja temperatura.
Gas de petrleo. Gas de gran potencia calorfica
obtenido por destilacin de aceites minerales de
elevado punto de ebullicin. Consiste principalmente en metano, etileno, acetileno, y otros
compuestos de nmero de carbono elevado.
Gas licuado del petrleo (GLP). Mezcla de
hidrocarburos ligeros, bsicamente propano y
butano, gaseosos en condiciones normales de
temperatura y presin, que se lleva al estado
lquido.
Gas mostaza. Compuesto qumico de frmula
general (CH2CH2)2Cl2S, sulfuro de dicloro dietil. Es un gas txico, de color amarillento, utilizado como arma de guerra durante la Primera
Guerra Mundial.
Gas natural. Combustible fsil procedente de formaciones geolgicas, formado principalmente
de metano. Se forma en el interior de la Tierra,
en cuencas sedimentarias donde puede presentarse asociado al petrleo.
Gas noble. Cada uno de los elementos qumicos de
un grupo formado por helio, nen, argn, kriptn, xenn y radn, que por su estructura atmica son qumicamente inactivos. Con excepcin del radn, todos pueden encontrarse en el
aire atmosfrico.
Gas pobre. Mezcla de gases de bajo poder calorfico, cuyos principales componentes son el
hidrgeno y el xido de carbono. Se produce
por la accin del vapor de agua y del aire sobre
el carbn candente. Ver gas azul de agua.
Gasificacin. Tratamiento trmico consistente en
una oxidacin parcial, entre 600 y 1.000 C, a
que se someten los residuos con un elevado
contenido en carbono, obteniendo una mezcla
de gases de descomposicin y un residuo slido que puede ser combustible.
Gasoducto. Tubera de grueso calibre y gran longitud empleada para transportar a grandes distancias gas combustible procedente de emanaciones naturales.

1195

Gasleo. Fraccin destilada del petrleo crudo,


con punto de inflamacin de 76 C, que se purifica especialmente para eliminar el azufre. Se
emplea normalmente en motores diesel y como
combustible en hogares abiertos. Tambin se
conoce como aceite diesel, aceite solar o aceite
de gas.
Gasolina. Mezcla de hidrocarburos lquidos voltiles e inflamables obtenidos del petrleo
crudo, que se usa como combustible en diversos tipos de motores. Tiene un peso especfico
de 0,745, y un punto de inflamacin entre 21 y
38 C.
Generador fotovoltaico. Conjunto de todos los
elementos que componen una instalacin fotovoltaica necesarios para suministrar la energa
elctrica a partir de radiacin solar.
Gestin ambiental. Conjunto de acciones encaminadas a lograr la mxima racionalidad en el
proceso de decisin relativo a la conservacin,
defensa, proteccin y mejora del medio
ambiente, a partir de un enfoque interdisciplinario y global.
Gestin de residuos. Prctica que consiste en utilizar diversas tcnicas alternativas para tratar el
flujo de residuos generados en las actividades
antropognicas. Las alternativas incluyen:
reduccin en origen, reciclaje, compostaje,
valorizacin energtica, vertido, etc.
Glicol. Molcula que contiene grupos alcohlicos sobre tomos de carbono adyacentes. Es
muy empleado como disolvente y anticongelante.
Grado francs. Unidad de medida de la dureza del
agua equivalente a 10 mg CaCO3/l.
Gray. Unidad de dosis absorbida de radiacin ionizante del Sistema Internacional, equivalente a
una absorcin de un julio por kilogramo.
Gris. Gas combustible que emana naturalmente
de ciertas clases de hullas. En general, es una
combinacin de metano y otros hidrocarburos.
Forma mezclas gaseosas inflamables y explosivas en combinacin con el aire.
Halocarbono. Hidrocarburo halogenado.
Haln. Compuesto orgnico de la familia de los
clorofluorocarbonos que contiene bromo en su
estructura. Se caracterizan por su elevada persistencia en la atmsfera, y por contribuir a la
degradacin de la capa de ozono.
Heptacloro. Insecticida clorado. Se descompone
en el suelo en forma de heptacloroepxido, que
es una sustancia ms estable y peligrosa que el
heptacloro original.

1196

Glosario

Hertz. Unidad de frecuencia del Sistema Internacional, que equivale a la frecuencia de un


fenmeno electromagntico cuyo periodo es un
segundo.
Heterociclo. Estructura cclica o en anillo en la
que uno o ms tomos constituyentes no son de
carbono. Estos tomos pueden ser principalmente de nitrgeno, de oxgeno o de azufre.
Hexaclorociclohexano. Compuesto qumico
estrictamente reservado a determinados usos a
causa de sus efectos sobre la salud humana y el
medio ambiente. La Directiva 84/491 establece
valores lmite, objetivos de calidad, plazos,
mtodos de medicin y procedimientos de control para los vertidos. La Orden de 12 de
noviembre de 1987 adapt la legislacin espaola a esa Directiva.
Hidracina. Compuesto qumico de frmula general N2H4. Es un lquido aceitoso, muy inestable,
venenoso y de olor semejante al amoniaco. Es
muy empleado en la industria y como combustible de misiles.
Hidrato de carbono. Cada una de las sustancias
orgnicas formadas por carbono, hidrgeno y
oxgeno, que contienen los dos ltimos elementos en la misma proporcin que la existente en el agua. Son ejemplos la glucosa, el almidn y la celulosa.
Hidrocarburo. Compuesto orgnico resultante de
la combinacin de carbono e hidrgeno. Puede
ser aliftico, si forma cadenas abiertas, o aromtico, si forma ciclos o anillos. Algunos
hidrocarburos de estructura complicada construyen un problema para la salud ya que son no
biodegradables y cancergenos, como el benzopireno. Productos compuestos de hidrocarburos son el crudo del petrleo y el gas natural.
Hidrocarburo aromtico policclico (PAH).
Producto qumico proveniente de la combustin incompleta de combustibles slidos y
lquidos, formado por compuestos orgnicos
con mas de un ncleo de benceno y cuyo punto
de ebullicin es superior a 100 C. Es uno de
los ms peligrosos contaminantes del aire por
su alta retencin en los pulmones y por su efecto cancergeno. Se origina en motores de combustin interna, hornos, incineradoras, humo de
cigarrillos, estufas y calefactores, procesos de
pirlisis, fundiciones, incendios forestales,
quema de desechos, etc.
Hidrocarburo clorado. Compuesto qumico en el
que uno o varios tomos de hidrgeno han sido
sustituidos por cloro. Es un pesticida persisten-

te que suele acumularse en la cadena alimentaria. Destacan el DDT, el aldrn y el TCE.


Hidrocarburo natural. Compuesto orgnico formado por descomposicin de los restos de
plantas y animales. Comprende diversos tipos
de carbones, aceites minerales, petrleo, parafina, resinas fsiles y betunes slidos que se presentan en las rocas.
Hidroclorofluorocarbono (HCFC). Compuesto
qumico muy utilizado a escala industrial por
sus propiedades refrigerantes. Aunque en
menor media que los CFCs, tambin contribuye al efecto invernadero.
Hidrofluorocarbono (HFC). Compuesto qumico
inflamable pero poco txico, que puede emplearse en diversas aplicaciones con el mnimo
riesgo, an en el caso de fuga accidental. Su
emisin atmosfrica supone el incremento del
efecto invernadero.
Hidrogenacin. Proceso en el que se adiciona
hidrgeno a compuestos orgnicos insaturados.
Se usa como tcnica de tratamiento de residuos,
ya que las formas hidrogenadas son menos
agresivas que las originales.
Hidrgeno. Elemento qumico de nmero atmico
1. Es el elemento gaseoso ms ligero y abundante de la corteza terrestre. En la atmsfera se
encuentra en su forma molecular H2, gas incoloro, inflamable e inodoro. Se utiliza como
combustible, y en la industria qumica para la
hidrogenacin de distintos productos como grasas y petrleos. Tiene dos istopos naturales,
protio y deuterio, y uno artificial, el tritio. En la
industria qumica se emplea en la sntesis de
muchos compuestos. Sus istopos se convierten en helio produciendo una gran cantidad de
calor y emitiendo radiaciones en la reaccin
termonuclear. Es inflamable.
Hidrlisis. Descomposicin de ciertas sustancias
qumicas por reaccin con el agua.
Hidrosfera. Conjunto de partes lquidas que forman la superficie terrestre.
Higrmetro. Aparato utilizado para medir la
humedad del aire.
Hogar. Lugar donde se produce la combustin en
contacto directo con el aire, ya se trate de chimeneas, fogones o calderas.
Holln. Partculas finas de carbn, agrupadas en
cadenas largas que se generan durante la combustin incompleta de los combustibles.
Holln cido. Partculas de carbn unidas por efecto del agua en estado cido por su combinacin
con trixido de azufre. Dichas partculas proce-

Glosario

den de la combustin, y tienen entre 1 y 3 m


de dimetro. En las instalaciones donde se queman aceites pesados el holln puede formar sulfato de hierro, causando una coloracin marrn
y efectos indeseables sobre materiales y la pintura. La emisin de holln cido puede reducirse con el uso de combustibles con bajo contenido en azufre, reduciendo el flujo de aire para
minimizar la formacin de trixido de azufre,
construyendo calderas inaccesibles al aire, aislando las chimeneas y aumentando la temperatura.
Horno continuo de incineradora. Horno de gran
capacidad que funciona con alimentacin continua de RSU, as como con continua extraccin de cenizas y escorias.
Horno solar. Horno a gran temperatura obtenida
mediante la concentracin de los rayos solares
sobre el material sometido a tratamiento trmico.
Hulla. Variedad de carbn con un contenido en
carbono del orden del 80%, empleado como
combustible y para la fabricacin de coque
siderrgico. Su poder calorfico oscila entre
7.000 y 8.700 kcal/kg.
Humo. Partculas finas, de origen carbonoso, suspendidas en el aire, y que se originan por condensacin de vapores y arrastre de partculas
slidas. Tambin pueden formarse por sublimacin y otras reacciones qumicas. Absorben la
luz y pueden ser medidas por reflectometra
despus de haber sido recogidas sobre un filtro.
Ignicin. Accin de iniciarse una combustin.
Impacto ambiental. Respuesta de la naturaleza
ante la modificacin que las actividades antropognicas ejercen sobre un ecosistema, resultante de una serie de efectos negativos y positivos.
Incineracin. Proceso tecnolgico utilizado para
degradar trmicamente los residuos slidos y
lquidos, que suele llevarse a cabo con exceso
de aire y sin el empleo de combustibles adicionales.
ndice de contaminacin. Coeficiente numrico
que representa la desviacin de la contaminacin medida en relacin con la concentracin
de referencia.
ndice de octano. Unidad que expresa el poder antidetonante de una gasolina u otros carburantes en
relacin con cierta mezcla de hidrocarburos tomados como referencia, el isooctano y el heptano.
Una gasolina de alto octanaje tiene mayores propiedades antidetonantes que la de bajo octanaje.
El ndice de octano puede incrementarse refinando ms la gasolina o aadindole tetraetilo de

1197

plomo. Las Directivas 78/611, 85/210 y 87/416


imponen un octanaje mnimo de 85,0 para la proteccin de la salud y el medio ambiente.
Inertizacin. Operacin destinada a reducir la
carga contaminante de un residuo. Consiste en
mezclar el residuo con reactivos especficos
con el objetivo de obtener un material inerte.
Inmisin. Concentracin detectada de un contaminante atmosfrico en un receptor alejado de la
fuente emisora.
Insaturacin. Dicho de una estructura qumica
que posee uno o varios enlaces covalentes mltiples.
Insolacin. Radiacin solar total que llega a la
placa de cubierta del colector. Comprende las
radiaciones difusa, directa y reflejada. Depende
de la posicin de la Tierra sobre su rbita, del
espesor y transparencia de la atmsfera, de la
inclinacin de la superficie que intercepta los
rayos solares y de la constante solar.
Instalacin offsite. Planta de tratamiento, lugar de
almacenamiento o zona de depsito de residuos
que se encuentra alejada del lugar de generacin.
Instalacin onsite. Planta de tratamiento, lugar de
almacenamiento o zona de depsito de residuos
que se encuentra localizada en el mismo lugar
de generacin.
Intensidad de emisin. Cantidad de contaminantes emitidos por unidad de tiempo.
Intercambiador de calor. Dispositivo que transfiere el calor de una sustancia a otra, sin mezclarlas.
International Organization for Standardization
(ISO). Organizacin que agrupa organismos de
agrupaciones nacionales de diversos pases,
con el objeto de favorecer el desarrollo de la
promocin y apoyo de actividades conexas en
el mundo estableciendo estndares de clculo y
medida en materiales y procesos, para facilitar
el intercambio de mercancas y servicios entre
naciones.
Inversin trmica. Aumento anmalo de la temperatura con la altura en la troposfera. Cerca
del suelo, la inversin se acompaa frecuentemente de niebla. En altura indica el lmite de
masas de aire diferentes o el lmite de la troposfera. Cuando el viento est en calma puede
acumularse polvo y gases en la atmsfera y
producir smog.
Inyector. Dispositivo mecnico utilizado para
inyectar fluidos a presin dentro de un horno.
In amonio. Radical monovalente formado por
un tomo de nitrgeno y cuatro de hidrgeno,

1198

Glosario

de frmula qumica NH4+, y que en sus combinaciones tiene semejanzas con los metales
alcalinos.
Irradiacin. Transmisin de luz, calor u otra energa. En procesos de desinfeccin y potabilizacin del agua se utiliza radiacin solar. Las
radiaciones ultravioleta eliminan los microorganismos existentes en el agua. Este proceso no
puede aplicarse a grandes caudales de agua ya
que el poder de penetracin es limitado; el 30%
de la radiacin se pierde en profundidades
superiores a 5 cm en aguas limpias y a 1 cm en
agua fluvial.
Irradiancia. Flujo de radiacin solar que incide
sobre una superficie por unidad de tiempo. Se
trata de una densidad de potencia.
Isobrico. Proceso desarrollado a presin constante.
Ismero. Compuestos que, con igual composicin
qumica, tienen distintas propiedades fsicas.
Isotrmico. Proceso desarrollado a temperatura
constante.
Istopo. Cada uno de los elementos qumicos con el
mismo nmero atmico pero distinta masa atmica. Muchos elementos qumicos tienen algn
istopo inestable y radiactivo que se descompone en otros elementos liberando radiactividad.
Julio. Unidad de trabajo del Sistema Internacional,
que equivale al trabajo producido por una fuerza de un newton cuyo punto de aplicacin se
desplaza un metro en la direccin de la fuerza.
Lavado de gases. Sistema de depuracin de gases
por va hmeda. Se circula el gas a travs de
una nebulizacin de agua, o agua con aditivos,
que acta de filtro para las partculas slidas o
reaccionan con ellas.
Lechada. Masa muy suelta de cal o yeso, o de cal
mezclada con arena, o de yeso con tierra.
Lecho (o era) de secado. Equipo de tratamiento en
el proceso de secado de fangos procedentes de
depuradoras de aguas residuales. Est formado
por un drenaje, una capa de grava y otra de
arena de diferentes granulometra. Su objetivo
es eliminar el agua contenida en los fangos tras
el proceso de digestin.
Lecho bacteriano. Filtro constituido por gravilla,
utilizado en la fase final de algunos tratamientos de aguas residuales.
Licor negro. Residuo combustible proveniente de
las fbricas de pasta de papel. Est compuesto
por una parte mineral y otra orgnica, formada
mayoritariamente por lignina.
Lignina. Celulosa compuesta principalmente por
compuestos aromticos. Es un compuesto org-

JL

nico presente en los tejidos leosos de las plantas, que sirve para darles consistencia. Es poco
degradable.
Lignito. Variedad de carbn mineral con un contenido en carbono del orden del 70%, y de color
negro o parduzco. Se trata de un carbn mineral intermedio entre la turba y la hulla, con un
gran contenido de humedad. Su poder calorfico oscila entre 2.000 y 4.500 kcal/kg.
Lmite de deteccin (LOD). Capacidad de un
mtodo analtico para detectar los componentes
de una muestra. Es la concentracin ms
pequea, diferente de cero, que puede ser
determinada por una nica medicin dentro de
un nivel de probabilidad especificado.
Lmite de emisin. Nivel de emisin que, de
acuerdo con la legislacin, no se debe superar.
Lpido. Sustancia orgnica insoluble en agua y
soluble en disolventes orgnicos. Comnmente
se llaman grasas.
Litosfera. Envoltura rocosa que constituye la corteza exterior slida de la Tierra.
Lixiviacin. Proceso de separacin de uno o ms
componentes de un material slido mediante la
accin del agua, que acta como disolvente.
Lodo. Residuo semislido producido en procesos
de tratamiento de agua o aire, que puede constituir un residuo peligroso. Este trmino se aplica con ms propiedad a los residuos pastosos
de la industria minera, reservando la palabra
fango para los lodos de naturaleza eminentemente orgnica.
Lumen. Unidad de flujo luminoso del Sistema
Internacional, que equivale al flujo luminoso
emitido por una fuente puntual uniforme situada en el vrtice de un ngulo slido de un estereorradin y cuya intensidad es una candela.
Lluvia cida. Precipitacin caracterizada por un
elevado contenido en cidos disueltos, principalmente xidos de azufre y de nitrgeno, procedentes de combustiones industriales.
Materia en suspensin. Parmetro que determina
la calidad del agua mediante la medida de la
cantidad de partculas que pueden ser decantadas o retenidas con un filtro de 0,45 micras.
Materia orgnica. Sustancia cuyo componente
constante es el carbono. Trmino empleado
para designar a los residuos de alimentos, restos de poda y jardinera, papeles y celulosa
mojados. Es fcilmente fermentable y se utiliza
para la fabricacin de compost.
Mejor tecnologa disponible (MTD). Tecnologa
ms avanzada del mercado para un sector de

Glosario

actividad, capaz de reducir al mnimo las emisiones, adems de ser rentable desde el punto
de vista econmico.
Melaza. Lquido ms o menos viscoso, de color
pardo oscuro y sabor muy dulce, que queda
como residuo de la fabricacin del azcar de
caa o remolacha.
Mercaptano. Compuesto azufrado muy oloroso.
Se utiliza para detectar olfativamente la presencia de gases naturales inodoros.
Metal pesado. Cada uno de los metales caracterizados por un peso atmico relativamente elevado. Algunos metales pesados son: plomo, cadmio, cromo, mercurio, paladio, etc. Incluso en
pequeas concentraciones pueden daar a los
seres vivos, ya que tienden a acumularse en los
organismos.
Metano. Hidrocarburo producto de la descomposicin anaerobia de la materia orgnica, de frmula qumica CH4. Es el componente principal
del gas natural y del biogs. Junto con CO2 y
N2O es el principal gas responsable del efecto
invernadero.
Metil mercaptano. Compuesto qumico formado
por emisiones biognicas en procesos anaerobios, emanaciones y estircol de animales.
Fuentes antropognicas son la fabricacin de
pulpa de papel y el refino de petrleo. Tiene
una vida estimada de tres das.
Mtodo de anlisis. Procedimiento analtico que
permite determinar cualitativa y cuantitativamente la presencia de contaminantes.
Mtodo Kjeldahl. Mtodo analtico utilizado para
determinar el nitrgeno total basado en una
oxidacin o combustin hmeda. Consiste en
convertir el nitrgeno orgnico presente en la
muestra en nitrgeno amoniacal mediante una
digestin con cido sulfrico. Para aumentar el
punto de ebullicin se utiliza sulfato de potasio
o sulfato de sodio y para catalizar la oxidacin
de la materia orgnica se emplea mercurio,
selenio o cobre. El nitrgeno amoniacal formado se libera durante una destilacin mediante la
adicin de un lcali.
Mol. Cantidad de materia de una sustancia que
equivale a su peso molecular expresado en gramos. Un mol de un gas ideal a 0 C y 1 atm
ocupa un volumen de 22,4 litros.
Monxido de carbono. Gas incoloro, inodoro,
inflamable y muy txico, que se genera en la
combustin incompleta de materiales orgnicos
y combustibles fsiles. Su frmula qumica es
CO. Suele encontrarse en la atmsfera en con-

1199

centraciones bajas, aunque por encima del


0,01% resulta altamente txico. Sus propiedades reductoras hacen que sea utilizado en
muchos procesos industriales. Se origina por la
oxidacin incompleta de hidrocarburos. Su
vida media estimada oscila entre 30 y 90 das.
Monxido de nitrgeno. Gas generado en los
motores de combustin al realizarse esta reaccin a alta temperatura y presin. Su frmula
qumica es NO. Se transforma rpidamente a
dixido de nitrgeno, y contribuye al smog
fotoqumico.
Motor. Mquina destinada a producir movimiento
a expensas de otra fuente de energa.
Motor de gasolina. Motor que funciona con la
energa producida por la combustin de una
mezcla de aire y gasolina. Las altas temperaturas que alcanza generan sustancias contaminantes, como xidos de nitrgeno, monxido
de carbono e hidrocarburos.
Motor diesel. Motor de explosin en que el combustible consiste en aceites pesados, y la combustin se produce por la alta temperatura
alcanzada mediante la compresin del aire dentro del cilindro. Las Directivas Europeas
72/306, 77/537, 80/77 y 87/351 hacen referencia a la contaminacin atmosfrica causada por
las emisiones de los vehculos de motor.
Motor hidrulico. Motor que aprovecha la energa
de un salto o una corriente de agua.
Muestreo isocintico. Tcnica que permite tomar
una muestra representativa, en condiciones reales, en un conducto igualando la velocidad lineal del flujo de gas y la velocidad de succin en
la entrada de la boquilla de la sonda de muestreo. Es una tcnica aplicable a las fuentes fijas
que generan emisiones de material particulado
a la atmsfera.
Multicicln. Equipo formado por varios ciclones,
empleado para el tratamiento de gases.
Mutgeno. Agente capaz de producir alteraciones
en la estructura gentica de un organismo.
Pueden ser agentes qumicos o radiaciones.
Naftaleno. Hidrocarburo aromtico que resulta de
la condensacin de dos anillos de benceno.
National Emissions Standard for Hazardous Air
Pollutants (NESHAPs). Normas establecidas
por la CAA con el objetivo de regular los contaminantes atmosfricos que producen efectos
dainos sobre la salud humana a bajas concentraciones. Entre estas sustancias destacan: arsnico, asbesto, benceno, mercurio, radionucleidos, cloruros de vinilo, etc.

1200

Glosario

Neutralizacin. Operacin que consiste en dosificar una disolucin bsica o cida para ajustar el
pH al valor neutro.
Niebla fotoqumica. Mezcla de gases que se forman en los niveles bajos de la atmsfera cuando los rayos solares actan sobre los xidos de
nitrgeno emitidos por fuentes contaminantes,
precursores de reacciones fotoqumicas donde
se genera ozono. La intensidad del smog (o niebla) est relacionada con la concentracin en
las capas atmosfricas inferiores.
Nitrgeno Kjeldahl. Parmetro que determina la
concentracin de nitrgeno en forma de amonio, protenas, aminas, etc., de una muestra.
Norma de calidad ambiental (EQS). Serie de
requisitos que establece la legislacin comunitaria que deben colmarse en un tiempo determinado en un entorno concreto.
Nube polar estratosfrica (NPE). Nube presente
en el hemisferio sur, formada por partculas
qumicas congeladas que aceleran el proceso de
destruccin de la capa de ozono.
Nucleido. Ncleo atmico caracterizado por contener igual nmero de protones que de neutrones.
Objetivo de calidad ambiental (EQO). Meta
necesaria para cumplir un requisito particular
del medio receptor, ya sea aire, agua o tierra.
Occupational Safety and Health Act (OSHA).
Ley federal estadounidense que hace referencia
a las condiciones ambientales y a la seguridad
laboral.
Octano. Hidrocarburo saturado cuya molcula
consta de 8 tomos de carbono y 18 de hidrgeno. Es un lquido incoloro, de punto de ebullicin 126 C, obtenido a partir del petrleo.
Odorante. Producto natural o artificial que produce olor. Se utiliza en alimentos y bebidas, y su
uso est sometido a reglamentaciones tcnicosanitarias.
Organizacin para la Cooperacin y el Desarrollo Econmico (OCDE). Asociacin fundada en 1961 cuyo objetivo es la planificacin e
intensificacin de la colaboracin econmica
entre todos los pases miembros y la coordinacin de la ayuda al desarrollo.
Orujo. Residuo pastoso proveniente de la aceituna
despus de prensarla para extraer el aceite, el
cual todava se somete a una segunda extraccin con disolventes. Se puede emplear como
combustible.
smosis inversa. Proceso industrial para eliminar
iones y otras sustancias presentes en el agua

forzando la circulacin del flujo a travs de una


membrana semipermeable a una presin superior a la presin osmtica de forma que el flujo
circula en direccin contraria a la del flujo
osmtico normal. Se emplea en procesos de
desalinizacin de agua y en descontaminacin
de aguas residuales.
smosis. Paso de disolvente pero no de soluto en
dos disoluciones de distinta concentracin
separadas por una membrana semipermeable.
Oxidacin hmeda. Oxidacin de los contaminantes orgnicos por la accin del oxgeno a
altas temperaturas (entre 150 y 350 C) y a presiones elevadas (entre 10 y 220 bar).
xido de nitrgeno (NOx). Nombre comn que
engloba a NO y NO2, formados por la elevada
presin y temperatura presentes en la cmara
de combustin. El monxido de nitrgeno
(NO) es un gas que se oxida rpidamente a dixido de nitrgeno (NO2), un contaminante muy
perjudicial a altas concentraciones que participa, junto con otros contaminantes, en la acidificacin y eutrofizacin.
xido nitroso. Gas incoloro de olor y sabor dulce,
soluble en agua, alcohol, ter y benceno. Es utilizado como anestsico suave. Tambin se
conoce como dixido de nitrgeno o gas hilarante. Su frmula qumica es N2O. Las bacterias desnitrificantes del suelo y los ocanos son
fuentes naturales de xido nitroso. La combustin tambin genera este contaminante, que
tiene una vida media de ms de 100 aos.
Ozono. Forma alotrpica del oxgeno, de frmula
qumica O3, resultante de las reacciones fotoqumicas de la atmsfera. Tiene un elevado
carcter oxidante. A nivel troposfrico es muy
txico e irritante, pero en la estratosfera constituye un elemento esencial para proteger la vida
terrestre de la radiacin solar. Se genera por la
accin de radiaciones ultravioleta sobre el oxgeno, as como cuando el aire o el oxgeno
sufren una descarga elctrica silenciosa. Es un
poderoso agente oxidante y se emplea en el
acondicionamiento de aire para ventilacin.
Tiene una vida estimada de 0,005 das. Como
contaminante contribuye de forma muy importante al smog fotoqumico.
Panel Intergubernamental de Cambio
Climtico (IPCC). Organismo fundado en
1988 por la Organizacin Meteorolgica
Mundial (OMM) y el Programa de las
Naciones Unidas para el Medio Ambiente
(PNUMA), con objeto de asesorar sobre todos

Glosario

los aspectos del cambio climtico y, en particular, sobre cmo las actividades humanas pueden inducir dichos cambios y sufrir su impacto.
Parafina. Cada una de las sustancias slidas, opalinas, inodoras, menos densas que el agua y
fcilmente fusibles, compuestas por una mezcla de hidrocarburos, que se obtienen como
subproducto de la destilacin del petrleo.
Tiene muchas aplicaciones industriales.
Parte por billn (ppb). Unidad que equivale a una
billonsima parte del volumen o el peso.
Parte por milln (ppm). Unidad que equivale a
una millonsima parte del volumen o el peso,
muy utilizada para expresar pequeas concentraciones de sustancias contaminantes.
Parte por trilln (ppt). Unidad que equivale a una
trillonsima parte del volumen o el peso.
Partcula en suspensin. Material de dimetro
muy pequeo que permanece suspendido en el
aire sin llegar a depositarse en la superficie
terrestre por efecto de la gravedad.
Peligro de inhalacin venenosa. Trmino empleado para describir gases y lquidos voltiles
que resultan txicos al inhalarse.
Penacho. Masa de aire sobresaturado de vapor de
agua que puede contener contaminantes slidos,
lquidos o gaseosos, vertida a la atmsfera a travs
de una chimenea. Su forma depende de las condiciones meteorolgicas existentes en la atmsfera.
Pentaclorofenol. Bencenol clorado de frmula
qumica C6Cl5OH. Se utiliza como fungicida.
Esta sustancia se incluye en la lista I de la
Directiva 76/464, cuyos valores lmite y objetivos de calidad para sus residuos figuran en la
posterior Directiva 86/280, que indica que la
concentracin total de vertidos debe ser inferior
a 2 g/l a partir de 1 de octubre de 1988.
Percloroetileno. Disolvente orgnico clorado utilizado en la mayora de productos de limpieza en
seco. Se ha identificado como agente cancergeno. Las Directivas 86/280 y 88/347 incluyen
los valores lmite y los objetivos de calidad para
determinadas sustancias peligrosas, entre las
que se encuentra el percloretileno.
Prdida de carga. Disminucin de presin esttica en la corriente de un fluido causada por rozamiento, presencia de obstculos, cambio de
direccin del flujo, etc.
Petrleo. Combustible fsil que se extrae de yacimientos naturales, formado principalmente por
hidrocarburos aromticos y alifticos insaturados, proveniente de la descomposicin anxica
de los organismos vivos. Para su empleo indus-

1201

trial se somete a refinacin y destilacin, con


objeto de separar los diversos componentes y
extraer el azufre.
Petroqumica. Conjunto de tcnicas que tienen
por objeto la obtencin de productos qumicos
por sntesis de sustancias derivadas del petrleo.
Pez. Sustancia negruzca, muy viscosa, residuo de
la destilacin del alquitrn que, por ser insoluble en agua, se emplea para impermeabilizar
superficies.
pH. ndice que expresa el grado de acidez o alcalinidad de una disolucin. Entre 0 y 7 la disolucin es cida, y entre 7 y 14 es bsica.
Pinch-point. Diferencia entre la temperatura de los
humos calientes en el evaporador y la del vapor
saturado.
Pirlisis. Proceso trmico mediante el cual una
sustancia se descompone qumicamente en una
atmsfera deficiente de oxgeno al someterla a
temperaturas entre 400 y 800 C. Se considera
una etapa intermedia, ya que transforma los
residuos en otros ms fciles de tratar.
Planta de clasificacin. Instalacin donde se separan las fracciones residuales para su posterior
reciclaje o valorizacin, que en otras condiciones se depositaran en vertederos.
Planta de incineracin. Instalacin preparada
para la quema de residuos bajo condiciones
controladas.
Plasma. Materia gaseosa ionizada, que es el resultado de someter una sustancia a una temperatura muy elevada.
Plstico. Trmino que designa un amplio rango de
sustancias orgnicas sintticas o semi-sintticas producto de condensacin o polimerizacin
de molculas elementales o monmeros.
Tienen caractersticas especficas de resistencia
y maleabilidad y se suelen moldear o extruir en
forma de objetos, films y fibras para multitud
de aplicaciones comerciales e industriales. Los
polmeros naturales son derivados de la casena
y la celulosa, as como de gomas y resinas.
Poder calorfico inferior (PCI). Cantidad de calor
neto desprendido por unidad de combustible,
sin enfriar o condensar los productos de la
combustin, con lo que se pierde el calor contenido en el vapor de agua formado en la combustin. El PCI es siempre menor que el PCS, y
es el valor que se tiene en cuenta al hablar de
las cualidades energticas de un producto.
Poder calorfico superior (PCS). Calor cedido al
medio ambiente cuando una unidad de com-

1202

Glosario

bustible en condiciones de referencia se quema


completamente, estando la totalidad del agua
en estado lquido.
Polietilenterftalato (PET). Plstico muy resistente al impacto. Es atravesado por la luz y muy
resistente a los agentes qumicos y al paso de
agua y gases. Se refuerza con vidrio, cargas
minerales y otros agentes. Es reciclable al
100%.
Polipropileno (PP). Plstico fabricado a partir del
propileno. Tiene gran demanda en el mercado
del automvil. Su nica limitacin es la fotodegradabilidad, por lo que es aditivado con fotoestabilizantes.
Polvo. Conjunto de partculas slidas y secas obtenidas por friccin o arrastre en los procesos de
combustin o por precipitacin mediante reaccin qumica.
Potencia nominal. Mxima potencia desarrollada
por una instalacin o equipo en condiciones de
diseo.
Potencial de calentamiento global. ndice que
relaciona la potencia de un gas de efecto invernadero con la del CO2. Por convenio, el clculo
integra el efecto de cada gas durante un periodo de 100 aos.
Precursor fotoqumico. Sustancia que precede a
un oxidante. Reacciona con la luz solar formando ozono y otros oxidantes fotoqumicos.
Prevencin y Control Integrados de la
Contaminacin (IPPC). Directiva Europea,
que entr en vigor el 30 de octubre de 1996,
que exige a los Estados Miembros que otorguen
y controlen los permisos de actividad a las
grandes instalaciones industriales para controlar sus emisiones y promover el uso de las
mejores tcnicas disponibles, con el fin de
reducir las emisiones de contaminantes especificados.
Protena. Compuesto orgnico complejo formado
por cadenas de aminocidos sintetizadas en el
citoplasma celular.
Protocolo de Montreal. Protocolo suscrito en
1987, relativo a las sustancias que agotan la
capa de ozono. Entr en vigencia en 1989,
cuando 29 naciones ms la Unin Europea, productores del 89% de las sustancias nocivas para
la capa de ozono, lo ratificaron. Actualmente,
unas 180 naciones se han comprometido a cumplir con sus metas de reduccin en la produccin de CFCs, halones y bromuro de metilo,
cuya presencia en la atmsfera es la causa principal de la degradacin de la capa de ozono

Punto de roco. Temperatura a la que tiene que llegar el aire hmedo (u otros vapores condensables), evolucionando a presin y proporcin de
mezcla constantes, para conseguir la saturacin
con respecto al agua.
Purn. Conjunto de las heces lquidas provenientes
del ganado.
Quenching. Tratamiento que consiste en un enfriamiento rpido de una corriente de gases en un
medio lquido.
Queroseno. Producto obtenido por refino y destilacin del petrleo. Tambin se conoce con el
nombre de petrleo lampante. Se utiliza como
combustible en motores de poca compresin,
en lmparas y estufas.
Rad. Unidad de medida de las radiaciones absorbidas por un cuerpo, que equivale a la centsima parte de un gray.
Radiacin. Emisin y propagacin de ondas capaces de transmitir energa.
Radiacin difusa. Parte de la radiacin solar incidente procedente de todas las direcciones despus de su difusin en la atmsfera y de eventuales reflexiones en la superficie terrestre.
Radiacin directa. Parte de la radiacin solar incidente que no sufre ningn cambio de direccin.
Radiacin infrarroja. Radiacin invisible electromagntica de longitud de onda superior al
intervalo correspondiente a la luz visible y de
elevado poder calorfico.
Radiacin ionizante. Radiacin que puede extraer
electrones de los tomos. Son las radiaciones
alfa, beta y gamma.
Radiacin solar. Cantidad de energa procedente
del Sol que se recibe en una superficie y un
tiempo determinados.
Radiacin ultravioleta. Radiacin invisible electromagntica de longitud de onda inferior al intervalo correspondiente a la luz visible. Esta parte
de la radiacin solar interviene en los procesos de
deterioro de las superficies expuestas al sol. En el
proceso de desinfeccin del agua es utilizada
como desinfectante fsico. La luz ultravioleta
producida por lmparas de vapor de mercurio se
emplea principalmente para desinfectar aguas
claras. Las frecuencias producidas por lmparas
ultravioletas normales tienen un efecto germicida
equivalente al 85% del mximo posible que se
puede ejercer sobre bacterias, hongos y virus.
Radiactividad. Propiedad de ciertos cuerpos
cuyos tomos, al desintegrarse espontneamente, emiten radiaciones. Su unidad de medida en
el Sistema Internacional es el becquerel.

Q
R

Glosario

Radical. Agrupamiento de tomos que interviene


como una unidad en un compuesto qumico y
pasa inalterado de unas combinaciones a
otras.
Radioistopo. Istopo radiactivo de un elemento
qumico.
Rayos ultravioleta. Radiacin electromagntica
invisible, fuertemente ionizada, que provoca
fluorescencia. Provienen del Sol y pueden ser
muy tiles pero tambin muy peligrosos. Por
ejemplo, favorecen la vida de las plantas, y se
utilizan en algunas tcnicas mdicas y dentales,
pero pueden producir cncer de piel y otras
enfermedades. La capa de ozono estratosfrico
evita que esta radiacin puede llegar a la Tierra
en exceso.
Reactor. Instalacin preparada para que en su interior puedan desarrollarse reacciones qumicas o
biolgicas.
Reactor biolgico. Recinto abierto donde la materia orgnica contenida en las aguas residuales
se somete a degradacin biolgica a travs del
fango activado y la incorporacin artificial de
aire u oxgeno.
Reactor nuclear. Instalacin en la que puede iniciarse, mantenerse y controlarse una reaccin
nuclear de fusin o de fisin en cadena.
Recuperacin energtica. Aprovechamiento de la
capacidad calorfica de un material mediante su
uso como combustible, en general, despus de
un proceso de tratamiento previo, mezcla y
homogeneizacin.
Recurso energtico no renovable. Fuente de
energa cuyas reservas son limitadas. Engloba a
combustibles fsiles (petrleo, carbn y gas
natural) y uranio.
Recurso energtico renovable. Energa que se obtiene de fuentes inacabables o que se pueden renovar, como la elica, la fotovoltaica o la biomasa.
Rechazo. Parte impropia, inadecuada y excedente
de los procesos de reciclaje y compostaje.
Red trfica. Conjunto de relaciones de produccin
y obtencin de alimentos que se establece entre
los diferentes organismos de un ecosistema.
Reflector. Aparato que refleja ondas luminosas o
calorficas.
Refractario. Material resistente mecnicamente a
altas temperaturas. Se emplea como revestimiento interior de las cmaras de combustin
de los hornos, ya que son capaces de resistir las
solicitaciones mecnicas a temperaturas elevadas, situando inmediatamente despus el aislante trmico. La gran inercia trmica del

1203

refractario contribuye a minimizar las variaciones de temperatura en el interior del horno.


Refrigerante. Material empleado para enfriar.
Algunos ejemplos son el agua, el etileno o el glicol, empleados en los motores de combustin.
Tambin son aptos en mquinas frigorficas.
Refused Derived Fuel (RDF). Fraccin combustible de los RSU. Puede ser papel, cartn, plsticos, madera, gomas, cueros, etc.
Rem. Abreviatura de roentgen equivalent man.
Unidad que mide la dosis de radiacin absorbida por un organismo vivo, que equivale a la
centsima parte de un sievert.
Residuo. Cualquier sustancia u objeto del cual su
poseedor se desprende o tiene intencin u obligacin de desprenderse.
Residuo radiactivo. Material que contiene o est
contaminado con radionucleidos en concentraciones o niveles de actividad superiores a los
establecidos por la legislacin vigente y para
los cuales no est previsto ningn uso.
Residuo slido urbano (RSU). Material de desecho que se genera en espacios urbanizados
como consecuencia de actividades de consumo,
domsticas, de servicios, etc.
Rodete. Elemento mecnico mvil de una turbina
que transmite un movimiento de rotacin al eje
como consecuencia de la accin del agua o del
vapor de agua.
Sal soluble. Materia mineral disuelta en el agua.
Tambin se utiliza como parmetro para
determinar la carga contaminante de las aguas
residuales.
Saturacin. Dicho de un compuesto qumico orgnico cuyos enlaces covalentes, por lo general
entre tomos de carbono, no son de tipo sencillo.
Scrubber. Instalacin destinada al lavado y tratamiento de la contaminacin del aire. Utiliza un
spray de agua o de un reactivo para atrapar a los
contaminantes emitidos.
Secado trmico. Tratamiento trmico a baja temperatura orientado a evaporar el agua incluida
en los residuos, reduciendo su peso y volumen.
Secador. Equipo empleado en el tratamiento de
fangos cuando se quiere conseguir un grado de
sequedad superior al que aporta la centrifugacin o la filtracin.
Semicoque. Combustible producido por carbonizacin de la hulla a una temperatura aproximada
de 600 C. Se usa para fines domsticos, siendo
su potencia calorfica se unas 7.200 kcal/kg.
Separacin con membrana. Mtodo de tratamiento de efluentes industriales que permite

1204

Glosario

eliminar los metales que contiene. Consiste en


hacer circular el agua a travs de una membrana porosa selectiva en cuya superficie se acumula el material metlico concentrado. La
membrana suele ser de acetato de celulosa,
poliamida o polisulfona, cermica.
Separacin de gases. Proceso de tratamiento en el
que se separan los contaminantes gaseosos utilizando diferentes tcnicas: absorcin, adsorcin, incineracin, combustin cataltica,
reduccin cataltica, etc.
Sievert. Unidad de medida de la dosis equivalente
de radiacin. Equivale a un julio por kilogramo.
Slice. Mineral formado por silicio y oxgeno, de
frmula qumica SiO2. Si es anhidro forma el
cuarzo; si est hidratado, el palo.
Silvicultura. Cultivo de bosques y montes. La
Agenda 21 propone la creacin de programas
nacionales de accin en silvicultura para promover el desarrollo sostenible de bosques y
apoyar la aplicacin de las declaraciones de
principios sobre ellos.
Sistema. Particular porcin del universo que es
objeto de estudio.
Sistema de captacin. Procedimiento que sirve
para obtener muestras representativas de cada
contaminante, de forma que su composicin no
experimente variacin significativa en ningn
instante anterior a su anlisis.
Sistema de medicin. Conjunto de elementos tcnicos que utilizan de forma coordinada los procedimientos descritos en los mtodos de medicin, con el fin de evaluar la contaminacin
existente en un rea determinada.
Sobreelevacin del penacho. Mxima distancia
que alcanza el penacho por encima de la altura
de la chimenea. La sobreelevacin est provocada por la velocidad vertical de salida de los
gases de la chimenea y por la mayor temperatura que tienen los gases emitidos.
Slido en suspensin. Partcula slida contaminante que flota o se encuentra suspendida en
aguas residuales u otros lquidos. Se puede eliminar por centrifugacin.
Soplante. Ventilador que impulsa el aire a travs
de una conduccin al final de la cual hay dispuestas unas rejas de difusin.
Sorcin. Transferencia de un componente desde una
fase gaseosa hasta otra slida o lquida. Concretamente, mediante absorcin o adsorcin.
Suelo contaminado. Superficie que, por el uso
que se hace o que se ha hecho, contiene contaminantes en una concentracin superior a la

que le sera propia, afectando a sus funciones y


suponiendo un riesgo para las personas o el
ecosistema.
Sulfato. Sal mineral u orgnica del cido sulfrico. Se produce cuando el cido acta sobre
ciertos metales, xidos metlicos, hidrxidos o
carbonatos.
Sulfuro. Sal del cido sulfhdrico.
Tcnica. Conjunto de procedimientos y recursos
de que se sirve una ciencia.
Tcnica patrn. Mtodo de anlisis y de medicin
preciso para cada contaminante, que sirve de referencia y contraste para otras tcnicas aplicables.
Tecnologa limpia. Conjunto de procesos, tcnicas y procedimientos productivos que generan
menos residuos y emisiones que las tecnologas utilizadas normalmente en la industria para
obtener productos similares.
Temperatura. Magnitud fsica que expresa el
grado de calor de un sistema.
Teratgeno. Agente que produce malformaciones
en el embrin o feto.
Termia. Unidad tcnica de calor equivalente a un
milln de caloras.
Termogravimetra. Anlisis trmico que analiza la
prdida de peso en funcin de la temperatura.
Termmetro. Instrumento empleado para medir la
temperatura. El ms usual se compone de un
bulbo de vidrio y un tubo capilar, y que contiene mercurio o alcohol teido. Su dilatacin por
efecto de la temperatura se mide sobre una
escala graduada.
Termostato. Dispositivo sensible a la temperatura
que controla la parada y puesta en marcha del
sistema de suministro de calor. Consiste en una
aparato que se conecta a una fuente de calor o
fro para impedir que la temperatura suba o
baje de la prefijada, conectando y desconectando dicha fuente. Los termostatos programadores son los que tambin ofrecen la posibilidad
de realizar la programacin horaria.
Tetracloruro de carbono. Disolvente halogenado,
de frmula qumica CCl4, utilizado habitualmente en el desengrase de piezas metlicas y
pieles, y en la limpieza de fibras textiles.
Tiempo de residencia. Permanencia de una sustancia en la atmsfera.
Tierra de diatomeas. Sustancia terrosa caliza formada empleada por su porosidad como filtro
para las aguas. Es un material aislante.
Tiocido. Molcula de cido oxocido en la un
tomo de oxgeno ha sido sustituido por otro de
azufre.

Glosario

Tixotropa. Cualidad que presentan algunos materiales de recuperar con rapidez la consistencia
inicial cuando esta se destruye por efecto de
una agitacin o fuerza de cizallamiento. El
agua y los aceites minerales no tienen tixotropa y se les llama lquidos newtonianos.
Tonelada equivalente de carbn (tec). Unidad
fsica de energa que expresa el poder calorfico de otras fuentes energticas en trminos del
contenido en una tonelada de carbn.
Tonelada equivalente de petrleo (tep). Unidad
fsica de energa que expresa el poder calorfico de otras fuentes energticas en trminos del
contenido en una tonelada de petrleo.
Total chlorine free (TCF). Proceso industrial de
blanqueo en que se utilizan reactivos no clorados, como el ozono o el perxido de hidrgeno.
Toxic equivalents (TEQ). Mtodo para expresar
los anlisis de dioxinas, asignando un factor de
equivalencia de toxicidad (TEF) a cada dioxina
respecto a la 2,3,7,8-tetraclorodibenzo-p-dioxina, considerada una de las ms txicas, y as
proporcionar un solo valor a un estudio que
analice la mezcla de algunos compuestos.
Toxicidad. Grado de toxicidad de una sustancia
peligrosa. La toxicidad aguda viene determinada por una nica toma de un producto. La toxicidad subcrnica est provocada por la toma
repetida de un producto en un periodo relativamente corto comparado con lo que dura la vida
del organismo receptor.
Trabajo. Forma de transferencia de energa.
Transferencia de calor por conduccin. Cesin
de calor a travs de un medio fsico sin desplazamiento de materia.
Transferencia de calor por radiacin. Radiacin
electromagntica que transmite calor desde un
objeto a otro, sin necesidad de un medio material entre ambos, y sin calentamiento del espacio comprendido entre ellos.
Tratamiento biolgico. Tecnologa que utiliza
bacterias para degradar la materia orgnica.
Tratamiento de residuos. Operacin o conjunto
de operaciones de transformacin de las caractersticas fsicas, qumicas o biolgicas de un
residuo con el objetivo de reducir o neutralizar
las sustancias peligrosas que contiene, recuperar materias o sustancias valorizables, facilitar
su uso como fuente energtica o favorecer su
eliminacin.
Tratamiento fisicoqumico. Proceso utilizado
generalmente en plantas de tratamiento de
aguas residuales. Mientras que el tratamiento

1205

fsico incluye mtodos como aireacin o filtracin, el tratamiento qumico se refiere a procesos de coagulacin, cloracin y adicin de
ozono. El mismo trmino se utiliza tambin en
tratamiento de productos txicos en aguas
superficiales o subterrneas, vertidos de crudo
y residuos peligrosos depositados en el suelo.
Tratamiento primario. Proceso que tiene lugar en
una estacin depuradora de aguas residuales,
consistente en una decantacin, con el fin de
eliminar la materia en suspensin.
Tratamiento secundario. Segunda fase del proceso de depuracin de las aguas residuales, consistente en eliminar los contaminantes orgnicos mediante la aplicacin de un tratamiento
biolgico u otro tipo de tratamiento alternativo.
Tratamiento terciario. Cualquier proceso fsico,
qumico o biolgico, utilizado para conseguir
un grado de tratamiento superior al obtenido
mediante el tratamiento secundario de aguas
residuales.
Tratamiento trmico de residuos. Tecnologa
consistente en someter los residuos a la accin
del calor.
Traza. Cantidad muy pequea de un constituyente.
Trementina. Aceite esencial obtenido por destilacin al vapor de la resina del pino. Se emplea
como disolvente para lacas, pinturas, barnices,
etc., y para la obtencin del aguarrs.
Tricloroetano. Sustancia tambin conocida como
metil cloroformo, de frmula qumica
CH3CCl3. Es un lquido estable, de bajo punto
de ebullicin e incoloro y txico al ser inhalado. Se utiliza como disolvente y como agente
desengrasante de metales as como otras instalaciones industriales. Es un disolvente clorado
de baja toxicidad (ms baja que la del tetracloruro de carbono) y no inflamable.
Tricloroetileno. Compuesto de frmula qumica
C2HCl3, derivado del acetileno, utilizado como
disolvente en el lavado en seco, en la extraccin
de la grasa de la lana y en la fabricacin de pinturas y barnices. Tambin tiene aplicaciones en
la ciruga como anestsico. El nombre comercial registrado es trilene. Est clasificado segn
las Directivas 86/280, 88/347 como una sustancia peligrosa.
Trifenil policlorado. Compuesto organoclorado
formado por tres feniles enlazados, y entre uno
y catorce tomos de cloro que sustituyen a los
hidrgenos.
Trigeneracin. Tecnologa consistente en la generacin simultnea de electricidad, calor y fro.

1206

Glosario

Tromel separador. Criba cilndrica giratoria que


separa por tamaos los productos triturados de
una cantera o de una explotacin minera.
Turba. Producto de descomposicin anaerbica de
materias vegetales al quedar enterradas bajo el
agua y sedimentos. Corresponde a la primera
etapa de la transformacin del tejido vegetal en
carbn. Tiene un poder calorfico de unas 2.000
kcal/kg.
Turbina. Elemento mecnico que se encarga de
transformar la energa cintica y potencial del
agua o del vapor de agua en energa mecnica
de rotacin transmitida a un eje.
Ultrafiltracin. Separacin de partculas coloidales por filtracin, mediante aspiracin o presin, a travs de un filtro coloidal o de una
membrana semipermeable.
United States Environmental Protection Agency
(USEPA). Agencia estadounidense, creada en
1970, encargada de la imposicin de todas las
normas federales acerca de los contaminantes
vertidos a la atmsfera, agua y suelo, de la
radiacin, de los peligros de los pesticidas, de
la investigacin ecolgica y de la evacuacin
de residuos slidos.
Valencia. Nmero que expresa la capacidad de
combinacin de un tomo o un radical con
otros para formar un compuesto. La unidad se
atribuye al hidrgeno.
Valor gua. Concentracin de sustancias contaminantes que, durante un periodo de tiempo
concreto y bajo unas condiciones determinadas, ser tomada como referencia para el establecimiento de regmenes especficos de niveles de inmisin a fin de mejorar el medio
ambiente y como medida preventiva en materia de salud.
Valor lmite. Concentracin de contaminantes
que, durante un periodo de tiempo y en unas
condiciones determinadas, nunca debe superarse con el fin de proteger el medio ambiente y la
salud humana.
Valorizacin. Conjunto de operaciones que tienen
como objetivo que un residuo vuelva a ser utilizado, total o parcialmente.
Vaporizacin. Transformacin de un lquido en
vapor.
Vatio. Unidad de potencia elctrica del Sistema
Internacional, que equivale a un julio por segundo.
Vatio hora. Unidad de trabajo o energa, que equi-

U
V

vale a la potencia elctrica desarrollada durante una hora.


Vector contaminante. Organismo o elemento fsico o qumico que acta como medio transmisor
de agentes contaminantes.
Vermiculita. Silicato de estructura exfoliada en
lminas entre las cuales se aloja el aire, lo que
la convierte en un gran aislante trmico.
Vertedero controlado. Mtodo para evacuar residuos sobre la tierra, sin crear peligros o molestias para la salud y la seguridad pblica. Para
asegurar un vertido correcto se precisa de una
preparacin cuidadosa de la zona de relleno y
un buen control del drenaje del agua.
Asimismo, se colocan tubos para la captacin
de biogs.
Vertedero incontrolado. Lugar donde se vierten
ilegalmente los residuos slidos, dentro de una
zona controlada.
Vida media. Valor medio de la vida de todos los
tomos radioactivos considerados, que equivale a la inversa de la constante de desintegracin.
Vidrio. Lquido sobreenfriado duro, amorfo y quebradizo, fabricado mediante fusin de xidos
de slice, boro o fsforo con otros xidos bsicos (sodio, magnesio, calcio o potasio),
enfriando rpidamente el producto para evitar
su cristalizacin o desvitrificacin.
Vinaza. Poso que se forma en el fondo de los
depsitos del vino, turbio y de consistencia casi
pastosa.
Vitrificacin. Proceso que consiste en mezclar
un residuo, preferiblemente industrial, con
vidrio en polvo u otro material cermico, y
calentar la mezcla en un horno a ms de 1.000
C, con la finalidad de que, al enfriarse, se
convierta en un bloque vtreo slido que haya
insertado los elementos peligrosos en la red
molecular.
Voltil. Que posee un punto de ebullicin bajo, una
temperatura de sublimacin baja a presin ordinaria, o una presin de vapor alta a temperatura ordinaria.
Zeolita. Silicato que presenta la propiedad de
intercambiar iones de sodio por cal u otros
iones. A este tipo de zeolitas se les llama permutitas. Existe una variante que separa el nitrgeno atmosfrico, con lo que aumenta el porcentaje de oxgeno en el aire.

Coleccin: Monografas
Serie: ENERGA, MEDIOAMBIENTE, TRATAMIENTO DE
RESIDUOS
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Sistemas de tratamiento trmico. Procesos a alta temperatura: la vitrificacin y el
plasma trmico
Sistemas de tratamiento trmico. Procesos a baja temperatura: el secado
Tratamiento trmico de gases
Tratamiento y acondicionamiento de gases

ISBN 978-84-9969-139-8