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Talionis apresenta:

Cheryl Holt

Nicholas
"Quando um arrogante Lorde encontra uma senhorita determinada, o nico vencedor o amor."
O Capito Nicholas Price um homem com um plano. Como o recm-denominado Lorde
Stafford, est determinado a ter o melhor de tudo. Roupas, cavalos, mulheres. Est bem em seu
caminho com uma noiva bem-nascida e uma propriedade no campo. A senhorita Emeline Wilson
uma mulher em uma misso. Forada a penria pelo cruel administrador da propriedade do
indiferente Lorde Stafford, Emeline est decidida a confrontar o novo lorde e seus modos
insensveis. Quando eles finalmente se encontram, fascas disparam, e Nicholas se encontra
laado pela mal-humorada, inteligente, e definitivamente no bem-nascida senhorita. Mas o
que um lorde j comprometido faz quando seus planos to perfeitamente estabelecidos para o
futuro, de repente parecem to errados?
Traduzido e Revisado do Ingls
Envio do arquivo:
Reviso Inicial: Lythium
Reviso Final: Khaleesi
Formatao: Greicy
Capa: lica
Talionis

Cheryl Holt
Nicholas

Comentrio da Revisora Lythium: Os personagens so marcantes, e a histria envolvente,


daquelas que te prendem do incio ao fim.
Mocinho amargurado, com sede de vingana e um plano preparado para dar o troco
naqueles que um dia zombaram de seus pais. Para tanto, quer a tudo quanto custo, fazer os
outros acreditarem que um canalha sem corao.
Mocinha solteirona, rf e com duas irms pra criar. culta, mas bastante ingnua do
tipo Tem pai que cego, ou S no v quem no quer... Sempre preocupada com os outros,
acha que o lorde um homem honrado e decente e por isso vai atrs dele para que ele resolva os
problemas que os aldees esto enfrentando sob a tirania do administrador.
E quem disse que o mocinho quer resolver algum problema??? Pois , a mocinha se coloca
numa enrascada logo de cara e a as coisas s pioram...
Pra deixar a histria mais interessante temos dois maldosos viles, uma viva sofrida, um
xerife inescrupuloso e trs meninas inquietas e arteiras. Enfim, tima leitura! Recomendo!!!
Comentrio da Revisora Khaleesi: Adorei demais essa historia, um belo romance com o
tipo de mocinho bad boy mais apaixonante possvel. Tudo muito bem desenvolvido, inclusive as
historias secundarias. O que posso dizer, muito mais que recomendvel, uma historia linda com
muita rincha dos mocinhos, momentos hot, viles malvados e principalmente um amor
improvvel.

Captulo 1
Londres, Maio, 1814
Voc tem certeza disso?
Muita certeza.
Emeline Wilson forou um sorriso quando se inclinou sobre o assento da carroa e bateu na
mo do Sr. Templeton.
Ele era um senhor mais velho, um conhecido do vilarejo rural de Stafford. Tinha se oferecido
para lev-la a Londres quando fosse entregar uma carga de couros para o curtidor1. Como ela no
tinha dinheiro para viajar de outra maneira, ela aceitou.
A viagem tinha sido acidentada, demorada e repleta de incertezas. Estava preocupada se
devia continuar com seu plano, e ainda no tinha se convencido de que estava fazendo a coisa
certa.

Curtidor: Trabalhador de Curtume (que o nome ao local aonde se processa o couro cru)

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

Cheryl Holt
Nicholas

Nervoso, o Sr. Templeton apontou para a ostentosa manso que se erguia sobre eles. Esta
pertencia a Nicholas Price, o novo Lorde Stafford, um misterioso personagem que tinha sido eleito
conde h um ano e que ningum na propriedade de Stafford j tinha visto ou encontrado.
A casa muito grande, no?, disse ele.
No to grande quanto a Manso Stafford.
Como voc entrar?
Simplesmente baterei na porta.
Voc acha que seus criados permitiro que entre?
Por que no iriam?, respondeu com firmeza.
Dois dias antes, quando saram de casa, estava cheia de indignao, afligida pelo interesses
de seus vizinhos e preparada para matar qualquer drago enquanto procurava uma insignificante
migalha de justia para eles.
Mas agora, com sua chegada, sua confiana estava enfraquecendo.
Por que assumiu que poderia fazer a diferena? Por que estava sempre to ansiosa para
carregar as cargas dos outros? Talvez devesse ter ficado no campo e mantido sua boca fechada.
Infelizmente, no era sua natureza ficar em silncio ou ser submissa. Estava sempre
discutindo quando no devia, lutando batalhas invencveis, e apoiando os menos afortunados.
Geralmente sem sucesso. Havia poucas recompensas a serem recolhidas por herosmo, mas no
conseguia se conter.
A vida era to injusta, repleta de catstrofes aleatrias e, normalmente, despejadas sobre os
menos capazes de resistir ao ataque. Se ela no se pronunciasse sobre a desigualdade, quem o
faria?
Seu querido, falecido pai, professor da escola do vilarejo e o melhor homem que ela havia
conhecido, tinha educado-a a alm de suas necessidades. Reconhecia os problemas e as bvias
solues muito claramente, e no conseguia compreender por que as solues mais fceis eram as
mais difceis de alcanar. Especialmente de algum to rico e poderoso como Lorde Stafford.
Seus inquilinos estavam sofrendo brutalmente. A colheita tinha sido ruim e as condies
eram desesperadoras, mas ele no poderia se importar menos. Nunca se preocupou em visitar
Stafford. Em vez disso, havia instalado o Sr. Mason como seu administrador. Mason era um
diablico valento a quem tinha sido dado rdea livre e controle irrestrito.
Seu nico objetivo era colocar a propriedade em uma situao financeira slida, por
quaisquer meios necessrios. Implementou suas medidas rigorosas sem levar em conta o custo
humano. Famlias haviam sido jogadas na estrada. Lotes foram confiscados.
Ningum estava a salvo de suas duras ordens, nem mesmo Emeline. Apesar de seu pai ter
prestado trs dcadas de servio leal, ela, suas duas irms gmeas de dez anos, Nan e Nell,
estavam prestes a ser despejadas.
O Sr. Mason j as tinha forado a abandonar sua confortvel casa, localizada ao lado da
manso, na qual tinha sido criada. Haviam sido relegadas a uma casa em runas no bosque, e
tiveram que comear a pagar aluguel ou a partir, seu dilema que no tinha como pagar o aluguel
e nenhum lugar para viver se no o fizesse.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

Cheryl Holt
Nicholas

Devo esperar por voc? O Sr. Templeton perguntou, puxando-a para fora de seu
furioso devaneio.
No h necessidade, Emeline disse. V fazer suas entregas, ento me pegue s
quatro horas como combinamos.
No parece que h algum na casa.
Emeline estudou a manso. As cortinas estavam fechadas. Nenhum menino do estbulo
correu para cumpriment-los. Nenhum mordomo tinha aparecido.
Algum vai estar aqui, afirmou. Tenho um encontro marcado, se lembra?
Era uma pequena mentira, mas a disse de qualquer maneira. Tinha escrito trs vezes para o
conde, pedindo uma audincia, mas no recebeu resposta. Finalmente, exasperada, tinha escrito
uma quarta vez para inform-lo que estava indo para Londres, quer ele gostasse ou no.
No podia suportar esnobismo ou a vaidade, e considerando os antecedentes de Lorde
Stafford, por que ele exibiria qualquer um deles?
Doze meses atrs, ele era apenas um capito do exrcito. Quando o velho conde morreu
sem filhos, tinha sido um grande choque saber que o ttulo passaria para Nicholas Price. Em um
instante, ele tinha ido de um soldado comum para um nobre do reino. Que motivo tinha para agir
como superior?
Voc solicitou uma audincia, Sr. Templeton concordou, mas isso no significa que o
conde ir atend-la. Seu tipo no tem de ser corts.
Talvez ele deva se lembrar que no est to acima de ns.
Oh, senhorita, tenha cuidado com seus comentrios depreciativos. Se no estiver aqui s
quatro horas, eu provavelmente precisarei procur-la na priso local.
No seja bobo. Ele no mandaria me... prender apenas por falar francamente.
Ele jantou no palcio com o rei. Esse tipo de experincia tende a alterar uma pessoa. Ele
pode fazer qualquer coisa com voc.
Ele no vai. um oficial do exrcito. No faria mal a uma mulher inocente.
Nunca se sabe, advertiu-a ameaadoramente.
Vou ficar bem, insistiu, enquanto um calafrio de medo deslizava por sua espinha.
Com medo de que sua coragem pudesse falhar, saltou para o cho antes que pudesse mudar
de ideia.
Boa sorte, disse-lhe ele.
No preciso de nenhuma sorte, respondeu com ousadia. Tenho a justia ao meu
lado, e a justia sempre prevalecer sobre a injustia.
Afastou-se, e ele soltou as rdeas, os cavalos arrastando-se para longe. Quando ele partiu,
Emeline sentiu-se terrivelmente sozinha, como se tivesse perdido seu ltimo amigo. Teve um
momento de fraqueza, um momento de dvida, ento se endireitou com determinao.
Voc pode fazer isso, voc pode fazer isso, murmurou uma e outra vez.
Houve uma reunio da vizinhana e, em votao unnime, ela tinha sido eleita para
apresentar suas queixas ao lorde Stafford, e buscar algum alvio da opresso dos decretos de Sr.
Mason. No voltaria a Stafford sem ganhar a concesso do conde.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

Cheryl Holt
Nicholas

Subiu as escadas e estava prestes a bater, quando, de repente, a porta foi puxada ao ser
aberta.
At que enfim voc chegou, um homem gritou. Agarrou-a, puxando-a para dentro.
O que?, Emeline gaguejou, pega de surpresa pelo peculiar acolhimento.
Voc deveria estar aqui h duas horas.
Deveria?
Ele provavelmente no est sbrio o suficiente para entret-la agora. Se ele estiver alm
da incoerncia, no espere ser paga.
Paga pelo que? perguntou, mas no obteve resposta.
Ele saiu, agarrando firmemente seu pulso, e ela tropeou atrs dele.
Depois de estar no sol brilhante, o vestbulo estava muito escuro, e ela piscou e piscou,
tentando ajustar sua viso. Antes que pudesse se orientar, estava espalhada no cho e sendo
arrastada pelas escadas. Para retardar seu progresso, fincou seus calcanhares no cho, mas aquele
bruto que a tinha abordado era muito grande e estava extremamente irritado. Ela tinha apenas
um metro e sessenta e cinco, e pesava cinquenta e cinco quilos. Teria mais sucesso se tentasse
parar um touro.
Chegaram a um extravagante corredor e comearam a atravess-lo. Ficou um pouco mais
claro, e ela teve um vislumbre de um casaco vermelho, uma lapela pendente, botes de ouro. Ele
estava vestindo um uniforme de soldado, ento tinha que ser um dos subordinados de lorde
Stafford.
O conde tinha herdado o condado, mas no renunciou sua patente no exrcito, e Emeline
no tinha ouvido falar que ele pretendia faz-lo.
Evidentemente, sua posio no exrcito era to fascinante que preferia continuar nisso a se
preocupar com suas responsabilidades para com o povo de Stafford.
A ideia fez o sangue de Emeline ferver. Sua vida, a vida de suas irms, a vida de todos que
conhecia, estavam penduradas por um fio, mas lorde Stafford estava totalmente despreocupado.
Com licena. Lutou contra o aperto forte do homem, mas no conseguia soltar-se.
Com licena! disse com mais firmeza, puxando o brao com fora e cambaleando livre.
O homem parou abruptamente, e pareceu do tipo capaz de agir com violncia. Ela deu um
passo para trs hesitante.
O que ? ele rosnou.
Eu... eu... estou aqui para ver lorde Stafford.
Bem, claro que est. Por que outra razo voc estaria aqui? franziu o cenho,
examinando seu chapu esfarrapado, seu manto usado para viajar. Esperamos todo esse
tempo, e assim que voc aparece vestida? Voc poderia ser uma governanta mais exigente.
O que h de errado em ser uma governanta? No espero impressionar com minha roupa.
No espera? Pelo amor de Deus, no sabe nada sobre os homens e o que eles gostam?
Devido a seus insultos, seu temperamento chiou. Ela no podia fazer nada se ela era pobre,
quando estava a uma semana de ser despejada pelo Sr. Mason. No era sua culpa estar em
grandes dificuldades financeiras, e no iria rastejar ou se desculpar por sua condio reduzida.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

Cheryl Holt
Nicholas

De todos os homens rudes, ofensivos e grosseiros...


Ele soltou um suspiro irritado. Que tipo de garota a Sra. Bainbridge anda contratando
esses dias? Ela ciente das preferncias dele, ele no vai gostar de voc.
Por que no? zombou.
Porque voc desleixada...
Desleixada! bufou.
... e voc muito magra. E loira. Ele odeia loiras. A Sra. Bainbridge foi informada disso.
Por que ela a enviaria est alm de mim.
Quem a Sra. Bainbridge?, perguntou, mas ele agarrou seu pulso novamente e seguiu
seu caminho. Rapidamente, e apesar de seus melhores esforos para se afastar, estavam nas
portas duplas no final do corredor.
Voc pode pelo menos tentar ficar bonita? Ele implorou. Aperte suas bochechas.
Solte seu cabelo.
No quero ficar... bonita, afirmou, estranhamente irritada que ele no a achasse. Eu
gostaria de ser ouvida e... e... atendida.
Oh, Senhor, me poupe. S o que eu preciso, uma filsofa!
Girou a maaneta e empurrou-a para dentro. Quando ela passou, ele apressadamente tiroulhe o prendedor que mantinham seu coque simples, equilibrado na parte de trs de seu pescoo.
Suas mexas caram para baixo em uma onda de ouro.
Voc est louco? grunhiu, girando para confront-lo.
melhor no ouvir qualquer queixa dele, vociferou, em resposta. Agora, v em
frente e saa daqui.
Bateu a porta na cara dela e girou a chave na fechadura, prendendo-a.
Em que tipo de hospcio tinha entrado?
Puxou a maaneta, em seguida, bateu na madeira, gritando. Solte-me! Imediatamente!
Mas no recebeu resposta.
Abaixando-se, espiou pelo buraco da fechadura, e pde v-lo recuar. Jogou as mos para
cima em exasperao, ento se virou para examinar o espao onde estava presa.
Era necessrio fugir imediatamente, e ela tinha que destravar a fechadura ou encontrar
outra sada. Desde que no tinha habilidades mecnicas, localizar uma sada era sua nica opo.
Estava presa na sala de uma grande sute, com vrias salas interiores. Com um pouco de
sorte haveria escadas dos criados na parte traseira, e assim poderia fugir por elas.
Andou na ponta dos ps at o dormitrio que estava vazio. Soltando um suspiro de alvio,
correu para dentro, mas protegeu seus olhos para que no vislumbrasse a enorme cama no meio.
Era grande e ornamentada, projetada para um rei. Os cobertores estavam no cho, as almofadas
espalhadas, assim era muito provvel que as criadas ainda no houvessem aparecido, ou talvez
no houvesse criadas.
Que mulher que se preze trabalharia em tal hospcio?

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Cheryl Holt
Nicholas

Cautelosamente, aproximou-se da porta ao lado que dava para uma sala de banho. Havia
uma banheira cheia de gua. Barras de sabo e uma escova estavam empilhadas em um
banquinho.
Estava prestes a esgueirar-se, mas antes que pudesse, ficou horrorizada ao notar que havia
um homem dentro. Era Lorde Stafford?
Ele estava a poucos metros de distncia, de costas para ela, o que podia ver claramente
porque ele no estava vestido. Com apenas uma toalha enrolada na cintura, estava nu como no
dia em que veio ao mundo, e avidamente, ela avaliou seus atributos... ombros largos, quadris
magros e pernas longas.
Sua pele era bronzeada do sol, seu cabelo escuro como o de um corvo e necessitado de um
corte, uns braos musculosos pelo esforo extenuante. Ele tinha um corpo perfeitamente
formado, o tipo de forma impecvel que um escultor poderia criar enquanto desbastava2 um
bloco de mrmore.
Estudou-o, paralisada e confusa com a viso.
Seus vizinhos em Stafford tinham fofocado sobre ele to frequentemente e em termos to
depreciativos que ela desenvolveu uma imagem dele que se correspondia com seus comentrios
depreciativos. Embora soubesse que ele tinha trinta anos, em sua mente, pintou-o como um
idoso, gordo e feio, mas a realidade no coincidia com a fantasia.
Ele era forte e jovem, vigoroso e saudvel. Sua personalidade descarada se destilava, sua
confiana arrogante flutuava sobre ela.
Ela pairava atrs dele, apavorada demais para se mover. Seu corao batia contra suas
costelas, incitando-a a fazer algo, mas o qu? No podia voltar pelo caminho que tinha vindo e ela
no poderia prosseguir.
Ele pegou uma garrafa de licor, tirou a rolha, e engoliu o lquido mbar diretamente da
garrafa. A facilidade com a qual engoliu provava que estava bem familiarizado com a embriaguez.
Ele estava bebendo e estava nu, e ela estava tentando o destino.
Alguma coisa ruim poderia lhe acontecer, e, a menos que encontrasse um jeito de escapar,
isso provavelmente aconteceria.
Por que, oh, por que tinha mandado o Sr. Templeton embora? Por que o visitou por conta
prpria? Mataria trazer um acompanhante?
Ele colocou a bebida em uma cmoda prxima, ento impressionantemente, curvou-se
sobre a banheira, com as palmas segurando na borda, e mergulhou sua cabea sob a gua. Por
alguns segundos, esteve submerso, ento se levantou.
Como um cachorro molhado, sacudiu-se, gotas caram em cascata em toda parte. Riachos
brilhavam em seus ombros, escorrendo e desaparecendo sob a toalha.
Seu cabelo estava encharcado, e ele empurrou-o da testa, ento, sem aviso, virou-se e lhe
sorriu. Era um sorriso mal, perverso, informando-a que no tinha sido nem o mnimo furtiva. Ele
sabia que ela tinha estado escondida do lado de fora, sabia que tinha estado espionando.

Em ferramentaria, significa retirar material de uma superfcie, sem que seja necessrio deix-la em uma medida precisa.

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Cheryl Holt
Nicholas

Ela ficou mortificada e queria correr, mas ficou presa no lugar pelo ndigo hipnotizante de
seus olhos.
Ele era incrivelmente bonito. Tinha um rosto que demonstrava no tolerar negativas, que
fazia mulheres desmaiarem e deixava homens felizes simplesmente por seguirem para onde ele os
levassem.
Por uma eternidade, se olharam e olharam, e poderiam ter permanecido assim para sempre,
mas ele quebrou o interldio falando. Sua voz era de um bartono, rico e calmante, deixando seus
joelhos fracos, como se fizesse questo de que fizesse o que ele pedisse.
Sou o capito Nicholas Price, Lorde Stafford.
Ela empalideceu com desnimo.
Este no era o encontro que tinha imaginado em absoluto. Imaginou uma biblioteca
entupida, cadeiras desconfortveis, conversao maante, ch em uma bandeja. Como poderiam
se envolver em um debate racional sobre as colheitas em Stafford, quando o tinha visto sem
calas?
Deu-lhe a reverncia mais evasiva do mundo. Ol, Lorde Stafford. Sou Emel...
Ele a cortou. No preciso saber seu nome.
Bem!
Deu-lhe outro sorriso perverso. Voc est impressionada comigo?
No muito.
Detesto sua roupa. muito deselegante.
No me importo.
Voc no me desperta, no mnimo.
Despert-lo!
Tire sua capa. Deixe-me ver o que est escondendo embaixo disso.
Absolutamente no! Que pedido rude!
Como vai seduzir-me com tal atitude desagradvel?
No sou... desagradvel. Minha atitude bastante agradvel, quando estou em
companhia agradvel.
Ele riu. No conhece as regras? Voc deveria me bajular. Deveria fingir excitao e me
dizer que eu sou o homem mais viril que j conheceste.
Ele era o homem mais viril que j conheceu, mas no admitiria isso nem em mil anos.
Nunca fui muito de bajulao.
Bom. Eu mesmo no posso dizer que gosto. Voc j reparou no seu vestido? Apontou
para baixo em seu corpo, como se tivesse que deliberadamente exibi-lo a ela. Gostaria de
continuar me admirando? Ou devemos comear a trabalhar?
Sim... ah... trabalhar seria bom. Acenou para a pele nua dele. Ser que voc poderia
colocar alguma roupa?
Por que eu iria querer fazer isso?
No posso imaginar que discutamos qualquer tema de importncia enquanto voc est
sem roupa.

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Cheryl Holt
Nicholas

No estou interessado em discutir. No momento, tenho coisas mais importantes em


minha mente. Tal como quo rapidamente podemos fazer o ato vil concludo.
No posso continuar quando voc est nesta condio.
Ele levantou uma sobrancelha em curiosidade. Voc a prostitua mais estranha em toda
a histria das prostitutas.
A mais estranha... o que?
Ele avanou para ela, e ela gritou e correu para o dormitrio, mas tropeou em um
travesseiro. Enquanto se apressava para a direita, ele estava sobre ela.
Pegou-a nos braos e caminhou at a cama, e embora ela chutasse e reclamasse, no
poderia impedi-lo. Ele deixou-a cair sobre o colcho, e caiu em cima dela, seus pulsos presos sobre
sua cabea, seu tronco estendido sobre o comprimento dela.
Embora tenha planejado continuar lutando, ficou surpreendida com a ntima posio. Podia
senti-lo e sentir o cheiro dele e mesmo que estando completamente vestida, no parecia como se
estivesse. Ansiava por estar mais perto dele de uma forma muito imprpria.
Suas interaes com os homens tinham sido poucas e fugazes. Nunca tinha sido cortejada,
nunca teve um namorado, ento no tinha experincias pelas quais avaliar o que estava
acontecendo. Deveria estar irritada e estava mas tambm deveria estar petrificada, e no
estava.
Embora ele fosse, obviamente, um libertino, ela no sentia nenhuma ameaa evidente. Sua
virtude estava certamente em perigo, embora o que teria de acontecer para que a perdesse, no
sabia dizer. Ela era ignorante quanto conduta fsica entre homens e mulheres.
Ainda assim, percebeu detalhes sobre ele que ela no tinha nenhuma razo para saber. Ele
no iria machuc-la. No faria nada que ela no quisesse que ele fizesse o truque era prender
sua ateno arrogante o suficiente para faz-lo ouvir.
Me solte, exigiu.
No.
Quis dizer isso: Me solte!
No.
Se voc no fizer isso, ir se arrepender.
Duvido. Eu nunca me arrependi em toda a minha vida.
Tenho certeza de que verdade.
Ele desamarrou seu manto e empurrou-o para que pudesse olhar para baixo em seu corpo.
Esse o vestido mais feio que j vi, disse ele.
Acho que no se adquam a seus padres incrivelmente altos, respondeu
sarcasticamente.
Voc nova nisso? No tem nenhum talento. No podia ter pegado emprestado um
vestido mais sofisticado de uma das outras meninas?
Honestamente, voc um vira-lata vulgar e irritante.
Sim, eu sou, concordou, parecendo orgulhoso desse fato.
E no sou uma...

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Cheryl Holt
Nicholas

Seu discurso foi interrompido quando ele inclinou-se e beijou-a. No mesmo instante, sua
mo errante deslocou-se para seu seio e ali parou. O toque ilcito fez seu mamilo endurecer em
uma tensa protuberncia. Cutucando a palma da mo dele, como se implorando para ser
acariciado.
Seus lbios eram quentes e macios, e ela inalou uma respirao chocada, o que s o
incentivou. Ele enfiou a lngua em sua boca, e acariciou-a dentro e fora enquanto massageava seu
seio.
O contato ultrajante foi to inesperado, to excitante, que por um delicioso segundo, ela se
esqueceu de protestar. Ento lembrou a si mesma, de sua misso, seu lugar e gritou, empurrandoo com toda a fora.
Conseguiu deslizar para longe dele e precipitar-se por todo o colcho. Segurando sua capa,
arrastou-se at o cho.
Que diabo? ele murmurou, em plena confuso. Que tipo de puta voc?
No sou uma prostituta, esbravejou.
Ele estreitou seu olhar e observou-a to atentamente que ela entendeu como os soldados
sob seu comando se sentiam quando cometiam uma infrao. Perguntou-se se estava prestes a
ser aoitada.
Se voc no uma prostituta, perguntou, quem diabos voc?
Sou a senhorita Emeline Wilson.
Ele inclinou a cabea, fazendo uma careta. Por que parece que conheo seu nome?
Talvez porque eu lhe escrevi quatro vezes, solicitando uma audincia. Temos um
encontro hoje, ns dois.
No.
Temos.
Sobre o qu?
Sobre a condio dos moradores de sua propriedade. Se voc se dignasse a visitar
Stafford, teria descoberto que...
Em um movimento fluido, ele pulou da cama, agarrando a toalha na cintura. Assassinato
invadiu seu olhar, agarrou-a e arrastou-a para a porta.
Quando chegaram at ela, a porta ainda estava trancada, e ele estava to furioso que ficou
desconcertado ao perceber o motivo desta estar fechada e como poderia abri-la...
Golpeou a madeira gritando, Stephen! Stephen! Traga seu traseiro aqui!
Ela sibilou e lutou, tentando libertar-se, enquanto ele continuava a bater e bater.
Eventualmente, passos voaram em direo a eles. A chave foi colocada e virada. A porta foi
escancarada. O homem que inicialmente a tinha agarrado, possua caractersticas que ela agora
reconhecia, com um olhar muito semelhante ao de Lorde de Stafford, estava l.
Lembrou-se de que ele tinha um irmo, o Sr. Stephen Price, que era dois anos mais novo.
Stephen Price tambm estava no exrcito. Serviram juntos.
O que ? Stephen apontou para ela. O que ela fez? Eu avisei que ela no seria paga
se causasse qualquer problema.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

10

Cheryl Holt
Nicholas

Lorde Stafford a arremessou a seu irmo, e Sr. Price a pegou. Ela no uma prostituta,
o lorde explicou.
Ela no ? O Sr. Price franziu a testa. Quem ela ento?
Ela aquela irritante que me repreende sobre Stafford.
Emeline Wilson?
Sim. Por que ela est na minha casa?
Ela entrou com arrojado descaramento.
Bem, v para o inferno! ruim o suficiente eu ter de aturar seus absurdos pelo correio.
No deveria ter de toler-la em minha prpria casa. este meu castelo ou no?
Posso dizer uma coisa? Emeline interrompeu.
No, voc no pode, Lorde Stafford ladrou.
Deu um breve aceno de cabea ao seu irmo. O Sr. Price girou nos calcanhares e marchou
pelo corredor, o brao de Emeline apertado em seu punho.
Lutou contra ele, mas ela era muito pequena e com muita dificuldade causaria qualquer
efeito nele.
Mas... mas... murmurou Emeline, Eu no disse o que vim dizer.
Acredite em mim, Sr. Price respondeu, voc disse muito.
Ele desceu as escadas com Emeline cambaleando atrs dele. Em trs passos, estavam do
outro lado do vestbulo, e ela foi jogada para fora, no alpendre.
Com uma batida firme, a porta foi fechada e trancada atrs dela.

Captulo 2

O que voc estava pensando? Nicholas exigiu de seu irmo, Stephen.


Pensei que ela era a prostituta que a Sra. Bainbridge enviou do bordel.
Voc viu o que ela estava vestindo? Nicholas perguntou.
No poderia ter deixado de ver, poderia?
Ento por que sups que ela era uma prostituta? Ela estava vestida como uma copeira.
Achei que ela estava nua sob o manto. Ou que tinha tirado o espartilho e as calinhas.
Voc no checou?
Stephen revirou os olhos. No estou a ponto de tatear sob as capas das mulheres que lhe
prestam servios. Se voc no gosta da aparncia das garotas que eu deixo na porta, pode dizerlhes assim que elas baterem nela.
Eles estavam na biblioteca do conde, com Nicholas sentado atrs da mesa de madeira
macia e Stephen na cadeira em frente. Ambos estavam bebendo, e para enfatizar sua observao
irritada, Stephen bateu o copo na mesa. O baque forte fez pulsar a cabea de Nicholas. Ele se
encolheu e massageou as tmporas.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

11

Cheryl Holt
Nicholas

Aps duas semanas de festas que haviam includo muito depravao e bebedeiras, mas
muito pouco descanso, estava de ressaca, cansado, faminto e rabugento. Queria tomar caf da
manh, um banho quente e fazer a barba. Queria que a baguna de festividades da noite anterior
fossem removidas. Queria lenis limpos na cama para que pudesse rastejar de volta para ela e
dormir at a manh seguinte.
Geralmente, no era to preguioso. Com trinta anos, passou os ltimos dezesseis no
exrcito, ento estava acostumado com disciplina e conteno. Mas esta era a primeira vez que
estava na Inglaterra desde que tinha sido intitulado como Conde de Stafford. Para sua surpresa, a
instalao foi extremamente estressante, e a tenso fazia com que agisse de maneira inusitada.
No era mais um cidado comum. As pessoas procuravam favores que ele no estava
inclinado a dar. Foi bajulado e ouviu mentiras. Estranhos encontravam-se ansiosos para serem
seus amigos ntimos.
Quando o elevado ttulo tinha sido despejado sobre ele, esteve atordoado, no tinha
percebido que era o herdeiro e o status elevado foi como um sonho. Ou talvez um pesadelo.
Odiava Stafford e no tinha interesse nas riquezas que lhe ofereciam, tanto que nunca viajaria
para l. No se importava com o condado, e ningum poderia obrig-lo a cuidar dele.
Seus advogados tinham incomodado-o para voltar Londres, a fim de lidar com negcios
urgentes, e para isso tinha enviado uma carta solicitando seu afastamento ao seu comandante,
antes que houvesse recebido ordens de ficar em casa em uma licena de dois meses.
Nunca tinha tido anteriormente uma folga. Como um humilde soldado, no poderia ter
recebido um perodo de frias, mas como aristocrata, realmente tinha dinheiro para gastar com
frivolidades. Estava fazendo o mximo para se divertir, mas estava exausto pela folia constante.
Era dono de uma das maiores casas da cidade, mas no havia criados para atend-lo. Eles
no haviam sido pagos por uma eternidade, ento desistiram e partiram. Considerou contratar
uma equipe para as curtas oito semanas que estavam programadas para ele na cidade, mas
parecia bobeira arranjar para si tantos problemas.
Havia histrias terrveis circulando que era um brbaro incivilizado mas no eram
verdadeiras. Ele sabia como se comportar, s no queria.
Seu pai era um primo do conde de Stafford, mas havia se apaixonado por uma atriz e tinha
tido a audcia de fugir e se casar com ela. Tal transgresso fez com que fosse prontamente
deserdado e desprezado.
At aquela tarde to triste que ele e sua mulher haviam morrido em um acidente de
carruagem Nicholas tinha seis e Stephen quatro anos o pobre homem nunca havia sido
perdoado por seus crticos parentes ou por seus arrogantes amigos. Em uma homenagem
equivocada a seu falecido pai, Nicholas aproveitou a oportunidade de rudemente insinuar-se entre
seus novos companheiros. Eles o odiavam, e o sentimento era mtuo.
Apesar de seu ttulo de conde, nunca fez nada para pertencer a alta sociedade. Os
arrogantes membros anteciparam sua conduta, e ele estava feliz em viver alm de suas
expectativas.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

12

Cheryl Holt
Nicholas

Querendo saber que horas eram, cometeu o erro de olhar para a janela, e estremeceu em
agonia.
Ser que voc poderia fechar as cortinas?, perguntou. Tenho uma forte ressaca. No
posso suportar todo esse sol alegre.
Voc realmente devia ir limpar-se.
Se eu decidir aceit-lo como meu mordomo ou camareiro, deixarei voc saber.
Este lugar est nojento.
Sua opinio foi anotada.
E se Lady Vernica aparecer?
Lady Vernica Stewart era filha de um duque, uma debutante por excelncia, um exemplo
perfeito da feminilidade adequada. E Nicholas estava noivo dela.
Tal como acontecia em grande parte de sua vida, no parecia possvel que estivesse noivo,
especialmente com uma to bela, vaidosa muito rica moa de dezoito anos. Ela era jovem e
imatura, e eles no tinham nada em comum, mas ele tinha escolhido-a propositadamente.
Em outro esforo equivocado, uma constante tentativa de vingar seu pai, estava
determinado a casar to nobremente quanto fosse capaz, e lanar seu status nos rostos daqueles
que tinham sido to terrveis para seus pais. Seu casamento com Vernica, previsto para o final de
agosto, era a soluo perfeita.
Os esnobes da alta sociedade ficaram para sempre irritados sobre o fato de ter se
relacionado com a sua queridinha. Por ter escalado paredes e tomado algo que no deveria ter
sido dele.
No se preocupe com Vernica, insistiu. Ela nunca vir aqui. Ela sabe que melhor
no visitar o alojamento de um homem solteiro, mesmo estando envolvidos.
E se ela tomar uma deciso inesperada? Ou se ficar corajosa e aparecer sem avisar? E se o
fizer?
No o far, retrucou, agora feche as malditas cortinas.
Stephen levantou-se e estava puxando o pesado tecido, quando uma viso l fora o fez parar
e amaldioar.
Oh, que maldio... resmungou.
O que ? Nicholas perguntou.
a Senhorita Wilson. Ela est caminhando pela entrada.
Poderia jurar que voc a jogou para fora.
Ela no me deixou!
O que h de errado com ela? Nicholas resmungou.
Voc acha que ela louca? Literalmente. Poderia ela ser insana?
Sim.
Talvez ela seja a luntica da aldeia.
Eu no ficaria surpreso.
Ela poderia ser perigosa?
Ha! Nicholas zombou. Ela muito pequena para ser perigosa.

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Cheryl Holt
Nicholas

Ele se levantou e foi se juntar a seu irmo. Juntos, olharam para a pequena megera. Ela se
virou na direo deles, e no pde deixar de not-los olhando para ela.
Um momento constrangedor se seguiu, com Nicholas tentando intimid-la, mas sem causar
efeito. Embora fosse uma pequena fada, seu desdm o fez sentir-se mesquinho e pattico.
Ela tinha os maiores e mais bonitos olhos verdes, e havia tdio neles, que mergulharam
direto para o centro de seu frio e escuro corao. Sob seu intenso escrutnio, ele saiu.
Ela era a primeira e nica moradora de Stafford que tinha conhecido. O que ela queria? Mais
importante, quais histrias contaria quando voltasse para o campo?
Embora ele detestasse a propriedade, ele tinha seu orgulho. Em Londres, trabalhou duro
para ofender, mas curiosamente estava irritado com a ideia de ter seu carter maculado na
rural e provinciana Stafford.
Girou e foi para fora. A clera flutuava dele como uma nuvem, mas ela parecia
imperturbvel e sem medo. E ao observar sua intrepidez, ficou ainda mais irritado.
Ela no entendia o quo poderoso ele era? No percebia como poderia esmag-la? Como
poderia arruinar sua famlia? Com o golpe de uma pena, poderia t-la presa ou enforcada ou
transportada. Ele nunca o faria, mas mesmo assim!
Srta. Wilson, rosnou quando se aproximou, por que voc est passeando na frente
da entrada da minha casa?
Tnhamos uma reunio s duas horas. Ela lhe lanou, o que se ele fosse um homem um
pouco mais supersticioso, um olhar malfico. So quase trs. Voc est atrasado.
Ns no temos um encontro.
Sim, temos.
Para haver um encontro, ambas as partes devem concordar com a reunio. Fui bem claro
que no tenho absolutamente nenhum desejo de falar com voc.
Voc no tem sido muito claro. Foi rude e imaturo. Escrevi-lhe quatro vezes, e voc nunca
respondeu.
J lhe ocorreu que h uma razo para eu no responder?
Bem, claro que h. Voc um cafajeste descorts, mas est se comportando como uma
criana. Voc o Lorde de Stafford agora, ela pronunciou a palavra lorde como se fosse um
epteto3 , e no pode fugir de suas responsabilidades. H muitas pessoas contando com voc.
Um msculo tremeu em sua bochecha.
Ela era baixinha. A cabea dela batia no meio de seu peito, e ela era to magra que se um
vento forte soprasse poderia lev-la. Mas havia uma aura sobre ela, de justia e retido, que a
fazia parecer muito maior do que era.
Era uma verdadeira bola de ressentimento, ondulando com indignao sobre sua conduta, e
ela nem o conhecia. Se tivesse tido a infelicidade de lhe conhecer melhor, nunca sobreviveria s
afrontas que sofreria a seu mando.

Palavra que qualifica algum ou algo, cognome, alcunha.

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14

Cheryl Holt
Nicholas

Aps morte de seus pais, ele teve que cuidar de seu irmo, que havia crescido muito rpido.
Festejou e tropeou em seu caminho para a vida adulta, e mesmo antes de ser nomeado conde,
era considerado mimado e impossvel.
Nunca fazia o que no queria fazer, e nunca aceitava conselho ou ouvia queixas
particularmente queixa de mulheres.
Suportava-lhe a presena somente por uma e nica coisa, sexo. Amava suas bocas bem
torneadas, mas sentia que estas deveriam ser usadas para aes que no fossem falar.
Na rua, uma carruagem aberta sacudia-se. Estava cheia de moas indo para um passeio no
parque. Elas o viram e acenaram, cumprimentando-o em paquera.
Imaginava que era uma viso peculiar, ele vadiando enquanto discutia com a diminuta
megera. No gostou da imagem que criou: de si mesmo sendo castigado e no estando no
controle da conversa.
Voltou seu olhar furioso a Srta. Wilson.
Voc, apontou um dedo condenando-a. Dentro. Agora.
Levando em conta a forma como me tratou, disse rancorosamente, no sei se
deveria...
Srta. Wilson, voc exigiu uma reunio, e agora est prestes a t-la. Ele curvou-se
zombeteiramente e apontou para a porta. Depois de voc.
Ela estudou-o, em seguida, cedeu, como ele poderia ter previsto que ela faria. Ele era um
mestre em emitir comandos e em t-los obedecidos. Seu nariz empinado ergueu-se ao ar,
enquanto marchava para ele. Ela sorriu com triunfo, mas muito em breve ele tiraria esse sorriso
dela .
Ele caminhou para a biblioteca, indicando-lhe a cadeira onde deveria se sentar. Ento deu a
volta, tomando lugar atrs da escrivaninha.
Stephen estava espreita perto da janela, depois de ter visto sua lamentvel escapada na
entrada da residncia. Levantou uma sobrancelha em curiosidade, como se perguntando se
Nicholas estava louco, e Nicholas decidiu que provavelmente estava. Um breve momento na
presena dessa irritante mulher, e ele ficaria inegavelmente louco.
Srta. Wilson, com o polegar apontou para Stephen posso apresentar-lhe meu irmo,
o Sr. Stephen Price?
Eu j tive o desprazer de conhec-lo.
Ignorando a farpa, Stephen foi muito educado. Ol, Srta. Wilson.
Ela est aqui, disse Nicholas, para... para...
ele parou, sem ter ideia do que ela queria. Nunca se preocupou em ler suas cartas.
Por que exatamente voc est aqui? perguntou.
Venho em nome dos locatrios e moradores que foram afetados pela deteriorao das
condies de Stafford.
Stafford est bem.
Voc nunca esteve l. Como sabe?

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Cheryl Holt
Nicholas

Tinha estado l uma vez. Pouco depois do funeral de seus pais, um ministro muito
gentilmente rastreou seus parentes, escreveu a eles solicitando assistncia, mas nunca recebeu
resposta. O ministro ento pagou-lhes a viagem, acompanhando-os at Stafford, erroneamente
presumindo que a famlia cederia e receberia dois meninos rfos.
Para eterna mortificao de Nicholas, foram detidos no porto e tiveram a entrada negada,
como se fossem mendigos implorando por migalhas.
Nunca esqueceu de como se sentiu naquele dia, nunca tinha esquecido a vergonha e o
constrangimento de ser repudiado. Quando foram arrastados de volta a Londres, havia jurado que
faria algo de si mesmo, o que lhes causaria arrependimento por terem se afastado deles.
Finalmente, tinha sido elevado acima de todos eles, exatamente como tinha imaginado
muitas vezes, mas para sua consternao, no tinha nenhuma satisfao do resultado.
Nunca retornou a Stafford, e nunca o faria.
No preciso visitar Stafford, informou a senhorita Wilson. Contratei o Sr. Mason
para gerenciar a propriedade para mim. Ele tem uma vasta experincia, e me envia relatrios
peridicos.
Se ele est dizendo que tudo est bem, ento est mentindo.
Srta. Wilson, Nicholas lutou para controlar seu temperamento. Compreendo que
teve alguns contratempos, e que isso a deixou mal-humorada, mas...
No se atreva a me menosprezar ou a minha queixa.
Eu no sonharia com isso, disse sarcasticamente, porque claro que o faria.
No gostava de mulheres mandonas, e no achava que tinham qualquer razo para fazer
negcios. Por que ela era uma senhorita de qualquer maneira? Por que no estava em sua casa
em Stafford, atendendo o fogo da lareira e perseguindo sua dzia de filhos?
Obviamente, com essa atitude desagradvel e insolente, nenhum homem a teria.
Est sendo deliberadamente condescendente, ela reagiu. s de mim que voc no
gosta? Ou trata a todos dessa forma?
Seu comentrio impertinente agitou a ira de Stephen. Srta. Wilson, voc deve ter alguma
coragem para insultar o conde. No temos que aturar isso.
Voc no me assusta, respondeu alegremente, e eu no tenho medo de nenhum de
vocs.
Stephen olhou-a como se pudesse determinar se sua ostentao era verdadeira, como se
pudesse marchar at ela, agarr-la e jog-la para fora novamente. Nicholas no queria briga. Tinha
que atender sua petio, pois tinha certeza de que se no o fizesse, ela iria se tornar uma sem-teto
em sua varanda.
Ergueu a mo, pedindo a Stephen que se contivesse.
Srta. Wilson, Nicholas perguntou, Qual sua posio em Stafford?
Meu pai foi o professor por trinta anos.
A escola! Algo muito moderno.
Sim, era. A velha condessa era muito dedicada ao projeto.
O que seu pai est fazendo agora?

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Cheryl Holt
Nicholas

Ele falecido.
Oh. E voc? Voc parece uma pessoa muito... ah... brilhante. J assumiu seu posto?
No. Olhou-o como se fosse estpido. Voc fechou a escola, lembra? Afirmou que
no iria gastar seu dinheiro ensinando os filhos dos camponeses.
Eu disse isso?
Sim.
Ah, murmurou novamente.
No recordava nenhuma deciso ou comentrio desse tipo. Ele mesmo tinha sido educado
em um orfanato muito progressista, onde ele e Stephen haviam sido criados. Acreditava fielmente
que todos devem aprender a ler e escrever.
Ser que tinha fechado a escola de tal maneira arrogante? Estava preocupado que ela
pudesse levantar um ponto que no queria ouvir.
Continue, falou, querendo que ela terminasse sua queixa para que em seguida fosse
embora.
Estou apresentando nossas queixas.
Nossas queixas? Ceticismo escorria dele.
Sim. Temos muitas.
Quem somos ns?
J lhe disse, toda a aldeia, mais os locatrios e os servos da manso.
A vila inteira? Todos os locatrios e funcionrios?
Sim.
Ento voc algum tipo de... porta-voz para toda a cidade?
Sim.
Ela estava sentada muito quieta, com as costas retas, as mos cruzadas no colo. Um raio de
sol lanava-se sobre ela, fazendo seu cabelo dourado brilhar. Parecia calma e serena, mas cheia de
energia, uma Joana d'Arc, sem medo e pronta para a batalha.
A mais estranha sensao deslizou por ele, que em sua chegada seus destinos foram
entrelaados. Um arrepio de medo percorreu sua espinha. No queria seus destinos ligados, no
queria nada com ela, em absoluto.
Por que eles a escolheriam? Questionou depreciativamente.
Porque sei diferenciar o que certo do errado.
No h ocorrncia de errado em Stafford.
O Sr. Mason um tirano cruel.
Ele no , Nicholas insistiu sem refletir.
No estava muito familiarizado com o Sr. Mason. O homem tinha referncias impecveis, e
durante sua entrevista, revelou-se conhecedor e competente.
O velho conde tinha sido um jogador no um agricultor. Nicholas tinha herdado um lugar
inclinado a falncia, com muitos empregados, colheitas insuficientes, pouqussimos animais
enviados ao mercado, e a renda gerada no era suficiente.

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17

Cheryl Holt
Nicholas

A ordem de Mason era clara, reduzir as contas. A grande propriedade no era uma casa de
caridade, e Nicholas no poderia trat-la como uma. As pessoas na propriedade tinham de ser
essenciais para sua sobrevivncia financeira ou teriam que partir.
Desde que voc nunca esteve em Stafford, a Srta. Wilson o provocou, como sabe se
o Sr. Mason cruel ou no?
No preciso estar l. Como mencionei, recebo relatrios completos.
Estou aqui para lhe dar uma viso diferente.
E eu tenho sido mais do que paciente em ouvi-la.
Levantou-se, indicando que a reunio tinha terminado e que ela deveria sair, mas ela era
muito obstinada e no se moveu. Ao invs disso, comeou a citar uma lista de transgresses, e
quando passou a dar curtos passos e bater a palma da mo sobre os lbios, ele no tinha ideia de
como faz-la calar a boca.
Ela descreveu um desfile de atrocidades uma viva com seis filhos jogados na estrada;
servos idosos demitidos sem penses; o parque fechado para a caa, sendo que os locatrios no
podiam estocar suas despensas com carne como sempre fizeram no passado.
Ela arremessou palavras como fome, inanio e catstrofe. Certamente, a situao no
poderia ser to ruim assim?
Poderia?
Quanto mais ela falava, mais animada se tornava. Suas bochechas coraram, seus olhos
brilhavam com fervor moral. Ela era bonita, vibrante e persuasiva, uma mrtir em uma misso,
uma salvadora inclinada ao sucesso.
Ele estava comeando a sentir vergonha, comeando a se arrepender de ser uma triste cpia
de senhorio, quando uma de suas crticas repuxou sua ateno.
O que foi isso? Perguntou. Repita a ltima frase.
Se no controlar o Sr. Mason, fui autorizada a inform-lo que vamos atacar.
Ela sorriu, como se estivessem jogando cartas e ela tivesse um s.
Entraro em... greve?
Sim.
De que maneira?
Os locatrios no vo mais plantar, assim voc no ter nenhuma renda.
Ento eles no tero comida para suas famlias durante o inverno.
Voc empurrou-os ao limite. Esto dispostos a arriscar.
Srio?
Sim.
Seu temperamento explodiu.
Achava que ela era uma inofensiva repressora, que apenas o repreenderia como se fosse sua
bab ou tutora. Tinha planejado agrad-la, em seguida, envi-la para casa, ignorando-a e
esquecendo-a no instante em que estivesse fora da porta.

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Cheryl Holt
Nicholas

Devido ao seu pequeno tamanho e seu gnero, no tinha reconhecido o perigo que ela
representava. Ela era uma maldita ameaa, uma agitadora radical que idiotamente assumiu que
poderia impedi-lo com a sua loucura.
Intrometeu-se em sua casa, tinha perturbado sua paz e tranquilidade, havia o insultado e
ofendido, e agora o havia ameaado.
Que tipo de revolucionrios estava abrigando em Stafford? Que tipo de maldade estava
incentivando?
Questionou-se sobre o Sr. Mason. Ser que Mason sabia sobre a conspirao dos locatrios?
Estava ciente de que a senhorita Wilson estava em Londres a mando deles?
Nicholas no admitiria nenhuma rebelio. Se a senhorita Wilson e seus companheiros
acreditavam que o faria, estavam loucos.
Passou boa parte de sua vida comandando homens. Aprendeu a mold-los, como coagi-los,
como lev-los. A Srta. Wilson presumia que o tinha superado, que cumpriria suas exigncias, em
vez de sofrer a humilhao de um motim.
Teriam uma surpresa!
Obrigado por sua agitada apresentao, disse suavemente. As suas preocupaes
foram anotadas, e vou lev-las ao meu assessor. Assim, pode ir.
Ela franziu a testa. Esperava teatralidade, gritos ou negaes de culpa, por isso sua calma
despedida a confundiu.
isso? perguntou ela. Isso tudo que tem a dizer?
Sim.
Mas se no plantarmos nada, voc estar falido.
Eu certamente estarei.
Voc no est preocupado?
Oh, estou preocupado, Srta. Wilson, mas no da maneira que voc supe. Por favor, se
apresse a chegar a Stafford e notificar o seu pessoal de que eu, pessoalmente, chego na quartafeira para investigar as denncias.
Vai visitar a propriedade?
Sim.
Realmente quis dizer isso? No est brincando?
Confie em mim, Srta. Wilson, eu nunca brinco.
Sua fcil capitulao deixou-a perplexa. Chamava-a de blefe, tinha lhe dado o que queria, e
ela tinha medo disso ser um truque. E era. Ele iria para Stafford, mas nunca a perdoaria por
obrig-lo a fazer essa viagem.
Bem, ento... ela tropeou em seus ps. Aprecio seu tempo. Vejo-o na quarta-feira.
Voc definitivamente ver.
No vai se arrepender.
J o fao.
Stephen conduziu-a para fora, e Nicholas deu um suspiro de alvio quando ouviu a porta da
frente ser fechada atrs dela.

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Cheryl Holt
Nicholas

Foi janela e observou-a caminhar at a rua. Quando Stephen voltou, uma carroa de
granjeiro parou, um homem mais velho nas rdeas. A Srta. Wilson subiu a bordo, e eles partiram.
Ela estava conversando a mil por hora, aparentemente, deleitando-o com seu sucesso. Quando
desapareceram de vista, Nicholas virou-se.
Que diabos vai fazer? Stephen perguntou.
No posso deixar que a pequena megera provoque uma rebelio, posso?
No, no pode. Sua bravura irritante.
Sim, .
Ento... finalmente vamos para Stafford?
Finalmente, disse irritado, e a Srta. Wilson vai se lamentar muito por ter me pedido
para ir.

Captulo 3

O que acha que est acontecendo l dentro?


Vamos saber em breve.
Ouviu os homens resmungando atrs dela, e girou, dando-lhes um sorriso confiante.
Lorde Stafford est aqui para acertar as coisas, insistiu.
De acordo com voc.
Sim, de acordo comigo. Ele prometeu que viria na quarta-feira, e veio. Ele vai arrumar
essa baguna.
No muito provvel, algum resmungou, e outro disse. O Sr. Mason est l
sozinho com ele, contando-lhe contos. Vai nos ferrar ainda mais. Ver se no o faz.
Emeline ignorou e estudou a manso. Estavam na entrada da casa, Emeline na frente da
multido, com o velho Sr. Templeton ao seu lado. Dezenas de pessoas pairavam prximas, todos
os lavradores, a maioria de suas esposas, muitos dos lojistas e comerciantes da vila.
Ningum tinha certeza de quando Lorde Stafford e seu irmo haviam chegado
propriedade. s oito horas da manh, a notcia de que estavam presentes e encerrados na
biblioteca com o Sr. Mason se espalhou. Todo mundo tinha corrido para descobrir o que estava
ocorrendo e qual seria o resultado uma vez que o conde sasse da reunio.
A viagem de Emeline para Londres foi a comentrio da vizinhana. Lorde Stafford era visto
como um vagabundo e ingrato, e foi comumente assumido que tinha enganado-a, que nunca
mostraria o rosto, onde era to completamente desprezado.
Emeline estava um pouco ctica. No entanto, ele viajou para Stafford como havia dito que
faria. Naquele exato momento, estava na casa, conferindo com seu administrador. Ela era um
otimista e sempre tinha sido, e se recusava a aceitar que ele tinha vindo com inteno maliciosa.

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20

Cheryl Holt
Nicholas

Se estava ansiosa, era s porque ele tinha falado com o Sr. Mason antes de qualquer outra
pessoa. Mason era um mentiroso convincente, e distorceria os fatos para que estes parecessem
razoveis quando eram completamente recalcitrantes.
Teria de contrariar as falsidades ditas por Mason, e estava certa de que o conde daria
ouvidos a ela. Ao contrrio dos desprezveis relatrios enviados a Stafford, ele tinha uma
conscincia, e ela iria jogar com sua compaixo independentemente de quo profundamente
enterrada essa compaixo pudesse estar.
Eles forjaram uma ligao, e eram aliados, ambos querendo o que era melhor para Stafford.
Juntos, passariam a propriedade a uma nova direo. O Sr. Mason seria contido e as vidas
poderiam melhorar, e muito.
Tinha que acreditar nisso. Era muito deprimente considerar qualquer outra concluso.
A porta se abriu, e Emeline podia sentir o aumento de tenso.
Ela se virou e pediu, Lembrem-se, fiquem firmes. Emitimos nossas reivindicaes, e o
alertamos da greve. Temos que deixar o conde saber que isso srio.
O Sr. Mason ter enchido sua cabea com besteiras. O comentrio gritado provocou
uma onda de assentimentos. No temos a menor chance.
Sim, temos. Vou corrigir eventuais equvocos que o Sr. Mason criou. O conde um
homem racional, e vamos conseguir o que queremos. S temos que apresentar uma frente unida.
No podemos vacilar.
Lorde Stafford saiu, ladeado por seu irmo de um lado e o Sr. Mason do outro.
Os dois irmos usavam seus uniformes do exrcito, seus casacos vermelhos cintilantes
contra a pedra curtida da casa. Suas calas eram de um branco ofuscante, suas botas pretas,
polidas e brilhantes.
Com suas escuras e belas aparncias, grande altura e ombros largos, eram bonitos e
intimidantes. O conde em particular, era magnfico, seu cabelo liso caindo em sua testa, seus
cativantes olhos azuis varrendo a multido encolhida. Ele os avaliava meticulosamente, fazendo-os
embaralharem-se em seus ps com preocupao.
Os irmos se erguiam sobre o Sr. Mason. Ele era baixo e corpulento, com cabelo grisalho,
opressivas costeletas, e banais olhos castanhos. Parecia pequeno e inofensivo, enquanto os outros
dois pareciam inacessveis, resistentes, prontos para uma batalha e destinados a vencer.
Em suas posies, permaneceram no topo da grande escadaria, deixando a multido
embasbacar-se com eles. A mensagem transmitida foi sutil: Nicholas Price tinha nascido de
antecedentes humildes, mas estava muito acima de todos eles.
Este foi o primeiro vislumbre dos dinmicos irmos, e as pessoas os estavam irrequietas com
choque e admirao. Emeline tambm estava boquiaberta, enfraquecida como se fosse uma
garota apaixonada e em sua percepo, corou com desgosto.
Por um breve instante, o olhar do conde bloqueou o dela, ento voltou sua ateno para a
multido, examinando cada indivduo. Ele estava tomando nota, registrando-lhes seu valor, e
Emeline podia senti-los ficarem um pouco mais eretos.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

21

Cheryl Holt
Nicholas

Ele se afastou de seu irmo e o Sr. Mason, separou-se, mas ficou poderosamente ladeado
por eles, no entanto. Emeline ignorou a onda de pnico.
Sou o capito Nicholas Price, Lorde Stafford. Sua voz ressoou sobre o povo. Eu
orgulhosamente servi o rei e o pas durante os ltimos dezesseis anos. Agora sou seu Senhor e
Mestre. Reconhecem minha autoridade sobre vocs?
Os homens tiraram o chapu e se curvaram. As mulheres fizeram reverncias. Ele era uma
figura imponente, e era impossvel no responder com deferncia. Apenas Emeline foi corajosa o
suficiente para no mostrar nenhum sinal de respeito. Olhou-o, e ele a olhou de volta.
Fui informado pela Srta. Wilson, ele continuou enquanto ela empalidecia por ter sido
apontada, que alguns de vocs esto insatisfeitos com a forma como a propriedade tem sido
dirigida desde que fui nomeado conde. Houve um murmrio embaraado nas fileiras com o
nome dela sendo menosprezado. Tambm tenho sido informado de que vocs participariam de
uma greve e no plantariam qualquer cultivo. Isso verdade?
Emeline avanou. Estava tremendo e no podia escond-lo.
No queremos brigar, Lorde Stafford. Simplesmente pedimos um tratamento justo.
O velho conde era um jogador, disse aos reunidos, ao invs de para Emeline, e ele
no valorizava suas contribuies para o Stafford. A condio fiscal da propriedade horrvel.
Preciso de vocs para me ajudar a coloc-lo em uma base financeira slida. Preciso de sua ajuda e
de seu trabalho duro. Vo me dar isso?
Houve um silncio constrangedor. Ele estava tremendamente eloquente, um lder para ser
obedecido, o seu pedido de assistncia difcil de resistir.
Estamos ansiosos para ajud-lo, Emeline disse, mas preciso ter certeza de que
nosso trabalho no ser em vo.
Esta propriedade no uma instituio de caridade, respondeu ele multido, e eu
no vou permitir uma rebelio. Se quiserem ficar, podem ficar, mas nos meus termos. Se no
puderem cumprir minhas regras, implementadas pelo Sr. Mason, saiam imediatamente.
Ningum se mexeu. Ningum respirava.
Depois de uma pausa dramtica, acrescentou, Para aqueles que escolherem ficar, ofereo
um saco de sementes de graa e uma jarra de cerveja. Eles esto em um vago no celeiro.
Ps embaralharam-se novamente, em seguida, um homem, e depois outro e outro, deu de
ombros e comeou a recolher a recompensa que ele tinha proposto.
Emeline sacudiu-se fora de seu estupor.
Espere, disse-lhes. No ganhamos nenhuma concesso.
No preciso de concesses, algum resmungou.
Um saco de sementes de graa , um segundo disse. E cerveja! Voc teria que ser um
imbecil para recusar.
Ele est jogando com a gente, continuou. No o deixemos vencer sem luta!
O Sr. Templeton deu um tapinha em seu ombro. Ele superou-nos, senhorita.
No, no o fez, rogou. No aceitem seu... suborno!
Voc fez o que pde, mas um sujeito tem que reconhecer quando foi derrotado.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

22

Cheryl Holt
Nicholas

Derrotado, ela bufou. A batalha ainda nem comeou e voc est derrotado?
O Sr. Templeton virou-se pesadamente, seguindo a horda para o celeiro. Viu quando ele a
abandonou. Logo, estava sozinha, e sentiu-se estpida, usada, e muito, muito tola.
Eles tinham implorado-lhe que intercedesse com o conde. No sabiam como se salvar, e
levaram-na a carregar sua carga.
V a Londres, pediram. Traga-nos alguma justia.
Ouviu suas splicas, aceitou seu pedido, e este era seu agradecimento?
Lorde Stafford e seu irmo olharam-na presunosos, encantados com a forma como tinham
jogado com os temores dos pobres e desesperados. O Sr. Mason simplesmente olhou-a malvolo,
e Emeline entendeu que haveria retaliao e que ela suportaria o peso de sua vingana. Mas o que
mais ele poderia lhe fazer que j no tivesse feito?
Fechou a escola de seu pai e no permitiu que Emeline a mantivesse aberta. Expulsou a ela e
a suas irms de sua casa. Mudou-as para uma casa em runas na floresta, e agora sua expulso
tinha sido ordenada, o casebre marcado para demolio.
No ano anterior, quando chegou em Stafford, desenvolveu um interesse em Emeline que ela
no tinha correspondido. Seu pai ainda estava vivo, e o Sr. Mason tinha lhe falado sobre um
namoro com ela. Naqueles dias, Emeline era arrogante e confiante, assumindo ingenuamente que
o mundo continuaria como tinha sido.
No tinha compreendido quo rapidamente as coisas poderiam mudar ou quo mal Sr.
Mason veria sua rejeio. Desde que o rejeitou, cada ato em direo a Emeline parecia executado
com o nico propsito de lembr-la que ela no deveria t-lo recusado.
Lorde Stafford fez uma arrogante avaliao dela. Parecia esperar uma indicao de rendio,
mas ela no iria se intimidar, no rastejaria. No o deixaria ver como o seu comportamento tinha
ferido-a terrivelmente.
Isso tudo, Srta. Wilson? perguntou maliciosamente.
Sim, Lorde Stafford, tudo.
Seus vizinhos no esto to preocupados quanto voc imaginava que estavam.
No, no esto.
Presumo que no terei de ouvir suas reclamaes no futuro.
No, no ouvir.
No me importune. No bata na minha porta. Nunca mais me incomode com suas queixas
frvolas.
Ela queria dizer que suas queixas no eram nada frvolas, mas que diferena faria?
No vou, milorde. Peo desculpas por incomod-lo. Ao ter que implorar seu perdo,
quase se engasgou.
Tendo demonstrado suficientemente sua autoridade, ele deu um aceno de cabea, com
benevolncia imperiosa. Por que no ajuda a si mesma e pega sua parte de semente e cerveja
antes que acabem?
Se tivesse batido nela, ele no poderia ter sido mais ofensivo.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

23

Cheryl Holt
Nicholas

Raiva rugiu dentro dela, e ela desejou ter a ousadia de marchar at os degraus e sacudi-lo
at os dentes se agitarem. Mas to rapidamente quanto sua fria havia queimado, apagou,
substituda por uma sensao desoladora de traio.
Seus fardos pressionavam-na, to pesados que sentia como se no conseguisse respirar. Ela
era apenas uma mulher, que no tinha competncias ou capacidades que valessem a pena
mencionar.
A vida que ela conhecia, a vida que queria para Nan e Nell, tinha desaparecido, e ela no
tinha ideia de como traz-la de volta. Estava ele ciente de que elas estavam prestes a ser jogadas
na rua? Ser que se importava?
Tinha certeza de que no o fazia.
Porque a beijou, porque olhou-a com luxria em seu corao, ela tinha o imbudo com
traos honrosos que ele no possua.
No era o homem que ela acreditava que era, e o desespero que estava sofrendo por seu
erro ficou ainda maior, fora de proporo devido aos fatos da situao. Ele era um bruto, no um
campeo. Por que havia antecipado um resultado diferente?
Estava muito perto de chorar, e mal conseguia impedir-se de cair no cho em um monto
desprovido de vida.
Muda e desafiadora, olhou para ele, recusando-se a ser a primeira a desviar o olhar. Por um
intervalo curto, completo, ele encontrou seu olhar, e, aparentemente, era capaz de um pouco de
vergonha.
Ele virou-se e entrou na casa. Seu irmo e o Sr. Mason entraram depois dele. Quando
partiram, Mason olhou para ela, sua ameaa clara.
O que aconteceria agora? luz de como facilmente seu protesto tinha sido anulado, sua
atual situao era pattica. No tinha nenhum poder ou influncia para exercer, por isso no
haveria qualquer chance de parar uma calamidade a mais.
De fora do celeiro, podia ouvir risos e a camaradagem, os jarros de cerveja desarrolhados.
No era hora de alegria, logo a realidade afundaria sobre eles. Poderia ter se juntado a eles, mas
naquele momento, no queria ver nenhum deles nunca mais.
E quando o Sr. Mason expulsar a prxima famlia, quando as pessoas ficaram indignadas e
chegaram a bater... bem...
Virou-se para o outro lado, em direo floresta e casa que seria dela por mais alguns dias,
e comeou a longa caminhada para casa.

Ela sempre foi uma encrenqueira, Benedict Mason tagarelava.


Foi? Nicholas perguntou, no que realmente quisesse ouvir.
Assim como seu pai. Queixava-se constantemente.
Coisa boa ele estar morto ento. Nicholas estava sendo sarcstico, mas Mason no
reconheceu sua zombaria pelo o que era.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

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Nicholas

Sim, sua morte foi uma bno disfarada para ns, Mason disse rudemente. Ele
nunca deveria t-la ensinado a ler e a escrever. Isso fez com que ela se sentisse superior.
Stephen entrou na conversa No h nada pior do que uma mulher instruda.
No, no h, Mason concordou.
Esta era apenas a segunda vez que Nicholas tinha gastado tempo conversando com Mason,
e percebeu que a personalidade brusca e rude dele, eram-lhe irritante. Tinha rapidamente
descoberto porque seus moradores estavam to contrariados. Era ruim o suficiente um
funcionrio se deixar levar, mas quando palavras eram proferidas de forma to dura, por um
indivduo rude e desagradvel, era duplamente difcil aceitar as consequncias.
Estavam caminhando pelo corredor, seguindo para a biblioteca, quando passaram por uma
janela e Nicholas pde ver por fora dela. A Srta. Wilson ainda estava l. O que havia de errado com
ela? Por que no ia embora? Afastou-se, nem um pouco ansioso em ver o sombrio quadro que ela
pintava.
Odiava admiti-lo, mas estava extremamente orgulhoso de como ela tinha tido coragem de
confront-lo. Ela era to apaixonada, to dedicada sua causa. Era raro presenciar tal
determinao, to cega e potente.
Sabia que poderia esmagar sua revolta logo de incio. Mas estava arrependido pela forma
como a envergonhou, e ficou furioso com a maneira como ela tinha sido abandonada por seus
covardes aliados.
Que tipo de homens eram? Que tipo de vizinhos? Escolheram-na como sua lder, mas ao
primeiro sinal de conflito, a tinham abandonado.
No ficou feliz com os covardes idiotas que serviam em seu regimento. No gostaria que
qualquer um deles lhe guardasse as costas.
Na biblioteca, sentou-se atrs da pomposa mesa, lutando para se concentrar enquanto
Mason derramava nmeros sobre cultivos e colheitas e medidas de economia, mas no conseguia
se concentrar. A Srta. Wilson continuava distraindo-o. No final, ela tinha estado to desamparada.
Por um selvagem instante, pensou que ela poderia explodir em lgrimas, mas no o tinha feito, do
que estava muito aliviado.
Se ela tivesse comeado a chorar, ele sentiria-se como se estivesse chutando um cachorro.
Onde que a Srta. Wilson mora?, perguntou, interrompendo um dos discursos de
Mason.
A Srta. Wilson? Mason parecia confuso, como se ela, aps ter sido derrotada, estivesse
to longe de sua mente que no se lembrava de quem era.
Ser que ela ainda reside na propriedade?
Sim, mas no na casa que seu pai ocupava. Forneci a elas uma casinha no povoado longe
dos edifcios principais.
A elas? Nicholas perguntou. Ela tem famlia?
Duas irms gmeas, Nan e Nell.
Quantos anos elas tm?
Tem dez anos ou mais.

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Nicholas

Nicholas deixou morrer o assunto, e desperdiou mais uma hora fingindo que prestava
ateno. Felizmente, Stephen estava interessado na contabilidade de Mason, e fez as perguntas
que Nicholas deveria fazer.
Eventualmente, o mordomo anunciou a refeio do meio-dia, e Nicholas conseguiu escapar.
Pleiteando cansao, foi para sua sute, mas uma vez que estava fora de vista, saiu furtivamente
pelas escadas dos criados e foi para o estbulo para selar seu cavalo.
Foi fcil obter instrues sobre chegar casa da Srta. Wilson. Ela era popular, e os moos
dos estbulos sabiam onde encontr-la.
Apesar de ser absurdo, tinha que descobrir se ela estava bem. Estranhamente, queria
explicar-se a ela, queria que ela entendesse porque se comportou como o fez. Droga,
praticamente queria lhe pedir desculpas. Por mago-la. Por envergonh-la.
S que nunca pediu desculpas na vida, e no estava prestes a comear agora. No entanto,
no poderia ir alm da impresso de que ela poderia se beneficiar de um sbio conselho e que
deveria ser ele o nico a dar-lhe.
Ela era muito otimista, e precisava endurecer, ser mais astuta e sagaz. Tinha que parar de ser
to malditamente confiante e crdula. Ele era uma ilustre imprudente. Por que assumiu que iria
ajud-la?
Ela era louca por ter pensado que ele o faria, e ele se sentia compelido a deix-la saber disso.
Cavalgou para fora da floresta, parando em uma clareira, de onde podia avistar sua casa. Era
pequena e decrpita, com janelas tapadas e um telhado flcido que provavelmente vazaria como
uma peneira quando chovesse. Atrs dela, havia fundaes de vrias outras estruturas decrpitas
que haviam sido derrubadas, a madeira envelhecida empilhada em pilhas para serem queimadas.
Era um lugar to desolado e triste que ele no conseguia imagin-la vivendo ali.
Ela e suas irms viviam extremamente isoladas, a milhas da vila e da manso. No havia
nenhum sinal de cavalo ou de uma carruagem. Como se locomoviam? Como ela alimentava suas
irms? Como as criava?
As preocupaes voaram a ele, exigindo solues, e ele empurrou-as de volta. Havia muitas,
muitas mulheres pobres na Inglaterra, e ele no era o salvador de ningum.
Desmontou e caminhou at a porta que se abriu por dentro. Duas bonitas meninas surgiram,
verses mais jovens da Srta. Wilson, com o mesmo cabelo loiro e os grandes olhos verdes. Usavam
vestidos idnticos que haviam sido remendados muitas vezes e que eram muito pequenos.
Ele foi atingido pelo um impulso de comprar roupas novas pra elas, mas nunca o faria.
Qualquer presentes seria tolo e inadequado e, provavelmente, jogado na cara dele pela Srta.
Wilson.
Ol. Sou Lorde Stafford.
Suas sobrancelhas levantaram com surpresa, mas elas conheciam boas maneiras e fizeram
uma reverncia.
Eu sou Nan.
E eu sou Nell.

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Estou encantado em conhec-las. Abaixou-se teatralmente, o que as fez rir. Sua


irm est em casa?
No, responderam em unssono, mas no disseram nada mais.
Onde ela est?, perguntou, e uma troca visual ocorreu entre elas.
Ns no devamos dizer, Nan respondeu hesitante.
Por que no?
No queremos que voc fique com raiva, Nan murmurou quando Nell acrescentou
Mais irritado do que j est.
Ele bufou com falsa indignao. Emeline disse que eu estava com raiva? Eu no estava. Ela
no devia mentir assim.
Ento... voc no est furioso? Nell cautelosamente arriscou.
No. Ela est sendo ridcula.
Ela nos disse que voc gritou com ela.
Nunca gritei com uma mulher em toda a minha vida. Que vergonha para ela dizer que eu
o fiz. Nunca tinha conhecido uma mulher que pudesse lhe resistir. Agachou-se e deu seu sorriso
mais encantador. Onde ela est?
Elas aproximaram-se e hesitaram, ento Nan admitiu. Ela foi pescar.
Essa era a ltima resposta que esperava. Pescar?
Para a ceia. Mas no muito boa nisso, assim no precisa se preocupar. Ela nunca pega
muitos.
Nell perguntou Voc no est chateado, n?
No.
E no vai contar ao Sr. Mason?
Por que eu iria dizer ao Sr. Mason?
No deveramos pescar. contra as regras.
Em sua carranca confusa, Nan esclareceu O peixe no rio pertence a voc. No estamos
autorizados a pegar qualquer um deles.
Oh...
s vezes, porm, no temos qualquer outro alimento, e ficamos com muita fome. No
sabemos mais o que fazer.
Bem..., murmurou. Seu corao doa em seu peito.
Emeline diz que h abundncia de peixes, que voc no vai perder nada se pegarmos
alguns.
No, no vou perder. Podem pegar quantos desejarem. Notificarei o Sr. Mason.
Obrigada, Nell disse solenemente. Isso vai aliviar a mente de Emeline. Ela est
terrivelmente irritada sobre isso.
Ele se levantou, e pousou a mo sobre o topo da cabea de Nan, ento de Nell.
Onde est o rio? questionou. Preciso falar com ela.

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Nicholas

As meninas apontaram para os bosques, e ele marchou na direo que elas haviam indicado,
mas no antes de deslizar um brilhante centavo em ambas as mos. Assim que entrou no meio das
rvores, olhou para trs.
Estavam amontoadas, estudando de perto as moedas como se nunca tivessem visto
anteriormente uma moeda. Talvez no o tivessem. Quanto tempo estavam vivendo em situao
to precria? Se todos os peixes no rio nadassem para longe e a Srta. Wilson no pudesse mais
furt-los, suas irms morreriam de fome?
Estranhamente, estava furioso com ela. Sentia-se como se tivesse sido enganado, como se a
Srta. Wilson tivesse mentindo para ele. Queria sacudi-la, queria espalmar naquele traseiro bem
torneado.
Vises de futuras visitas a casa de campo atacam-no. De repente, estava desesperado para
melhorar sua sorte. Sempre que as visitasse, traria deleites para as gmeas: fitas, gorros, bonecas
e vestidos com babados e... e...
Puxou-se at parar, e to abruptamente como as instncias peculiares tinham cado sobre
ele, se afastaram.
No conhecia Nan e Nell Wilson, e o que sabia de sua irm, Emeline, no gostava. Sua
situao difcil no era sua para corrigir, e no tinha interesse algum em mergulhar em seus
problemas.
Ele era o seu novo senhor, e partir era a primeira coisa que planejava fazer pela manh.
Viajou para Stafford, tinha visto a casa senhorial, os empregados e os inquilinos da fazenda, o que
foi suficiente. O lugar e as pessoas eram to tristes quanto imaginava que seriam.
Apenas a Srta. Wilson tinha iluminado sua estadia. Repreenderia a ela por sua loucura.
Explicaria-lhe alguns fatos da vida, ento iria embora para nunca mais voltar.

Captulo 4

Est me roubando, Srta. Wilson?


Nicholas ficou na margem do rio, com os punhos nos quadris, tentando parecer severo, mas
no conseguiu. Embora no gostasse de sua atitude atrevida, no podia negar que ela era muito
bonita, e lhe agradava olh-la.
Ela estava no riacho, gua at os joelhos, a parte inferior da saia encharcada e pesada. Usava
um chapu masculino de seu pai? a borda rasgada, o tecido desbotado. Seu bonito cabelo
dourado recheava o chapu, mas estes no poderiam ser restringidos e vrias mechas caam por
suas costas.
No tinha ouvido-o se aproximar, e em sua pergunta severa, ela gritou com alarme e
chicoteou ao redor.
Sua vara de pesca era um reles pau, um pedao de corda amarrado at o fim, e ele no
podia imaginar o que ela estava usando como gancho ou isca.

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Nicholas

Pelas condio de sua casa, suas irms, e sua arte em pescar, era bvio que ela no tinha
ideia de como cuidar de si mesma. Era um desastre ambulante. Anteriormente, perguntou-se por
que no era casada, com um marido para proteg-la, e a pergunta tornava-se cada vez mais
relevante.
Ela tinha uma lngua afiada e raciocnio rpido, mas no tinha qualidades prticas. No podia
cuidar de si mesma ou de suas irms provavelmente no saberia nem mesmo cozinhar ou
limpar nunca tinha tropeado em uma mulher que mais necessitasse de orientao e apoio
masculino.
Por um breve instante, quase desejou estar morando em Stafford para que pudesse lhe
fornecer o necessrio. Quase.
Era divertido pensar em estender seu conhecimento, mas nunca iria persegui-la. Ela era
cansativa. Ia mat-lo com sua loucura e discursos constantes. Em uma semana, estaria morto de
exasperao.
O que disse?, perguntou ela.
Voc est pescando. Est me roubando?
No estava pescando. Disfaradamente, largou a vara, e ela flutuou para longe.
Olhou para ele, seu olhar firme e inabalvel, e ele riu.
Voc, Srta. Wilson, uma mentirosa deslavada.
No sou. No lhe pareo o tipo de pessoa que sabe como... pescar?
No, voc no faz, mas suas irms derramaram os feijes4.
Pnico brilhou em seus olhos. O que elas lhe disseram?
Que vocs regularmente jantam da generosidade deste rio, apesar da especfica proibio
do Sr. Mason de que vocs no o fizessem.
Elas so apenas meninas, retrucou bravamente. Elas se confundem facilmente.
Uma sugesto, se me permite?
No, voc no pode, retrucou, mas ele ofereceu-a de qualquer maneira.
No tem que faz-lo assim.
Como assim?
Pode pescar a partir da margem. No tem que entrar na gua e molhar seu vestido. Basta
amarrar uma sequncia mais longa em sua vara.
Se eu fosse pescar, o que no estou fazendo, levaria seu mtodo em conta.
Caminhou na direo dele, mas a saia enroscou em suas pernas, fazendo-a desequilibrar
uma vez, depois outra, e ento caiu para o lado. Estava prestes a ficar completamente ensopada
poderia a insana nadar? mas ela simplesmente caiu de joelhos, molhando-se at a cintura.
Ela lutou contra a corrente, e ele no podia suportar v-la se debater. Era como ver uma
tartaruga de costas. Entrou na gua, molhando as botas no processo. Sem pedir a opinio dela,
pegou-a e puxou-a para fora.
No me toque, ela gritou.
Deveria ter deixado voc se afogar?
4

Algo como: Abriram o bico...

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Cheryl Holt
Nicholas

Sim.
Suas irms sentiriam sua falta se voc perecesse.
Elas seriam as nicas.
Talvez eu tambm sentisse a sua falta.
Voc muito egosta. Nunca notaria que eu teria ido embora.
Deixe-me corrigi-la: Se voc desaparecesse, no me preocuparia, no mnimo.
Estou cansada de voc me manipulando.
bom ter boas maneiras e me agradecer por salv-la.
Como se eu fosse grata por algo, queixou-se enquanto ele a colocava em p. Voc
uma ameaa. Gostaria de nunca ter pedido que viesse aqui.
No, no desejaria. Est feliz em me ver.
Voc to vaidoso que estou surpresa que sua cabea passe atravs de uma porta.
Soltou-a, mas no rpido demais. Ele gostava das prostitutas curvilneas, de cabelos escuros,
de modo que tinha considerado-a muito loira, muito magra, e no fazia seu tipo, mas no havia
nenhuma dvida sobre os seios bem feitos que acabavam de estar pressionado-lhe o peito. Um
vigarista era o que ele era, e se deliciava com o contato impertinente.
Uma imagem queimou-o, dela estendida em sua cama em sua casa em Londres. No tinha
pensado, nem registrado esse momento fugaz, mas aparentemente, seu corpo lembrava-se do
interldio lascivo. Para sua surpresa, seu pau agitou-se.
Estava fisicamente atrado por ela? Como era hilrio! Mas ento, era atrado por qualquer
mulher em um vestido. No era exigente, e as irritantes caractersticas da Srta. Wilson ainda no
tinham ficado to cansativas que tivessem dominado seus impulsos erticos.
Ela escalou a margem e pisou fora. Esperava que ela parasse e o insultasse novamente, mas
ela prosseguiu. Ao perceber que ela tinha separado-se o suficiente dele e que o estava deixando
l, ficou extremamente irritado.
Ela estava certa ao dizer que ele possua grande vaidade. Ele era o centro de seu universo,
era ouvido e lisonjeado. Gritava suas ordens, e seus subordinados saltavam para execut-las.
Eles no partiam em um acesso de raiva. No era permitido. O mundo inteiro estava ciente
desse fato, exceto ela.
Srta. Wilson, gritou, furioso ao encontrar-se correndo atrs dela, as botas encharcadas
derrapando a cada passo.
Ela se virou. O que agora?
Eu no terminei de falar com voc.
Bem, eu j terminei de falar com voc.
Voc no pode se afastar at que eu lhe d permisso.
Oh, por favor. Revirou os olhos. V embora!
Ela recomeou a caminhar, e ele arrastava-se atrs dela como um pretendente desprezado.
Em alguns passos, estavam andando lado a lado.
Por que o Sr. Mason no lhes permite pescar?
Por que voc acha?

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Nicholas

No tenho ideia.
Ele um valento cruel. Eu disse que ele era.
Voc no gosta dele, mas isso no significa que ele...
As pessoas esto com fome e as colheitas falharam trs anos consecutivos, mas no
podemos caar ou pescar no parque. O que o Sr. Mason afirma que foi sua deciso.
Eu nunca emiti qualquer ordem desse tipo.
No acredito em voc.
Ento... estou sendo invadido por caadores?
Sim, e eu falei sobre isso, ento o que vai fazer? Ser que vai prender todos em Stafford?
Jogaria as famlias restantes na rua? Ento voc e seu terrvel irmo podem ter o lugar s para
vocs.
Ela lanou-lhe tantos insultos que ele no conseguia descobrir por onde comear a lutar
contra eles. No se importava com a caa ilegal, ou com Mason ou com qualquer um dos demais,
e em resposta s suas acusaes, escolheu o nico tpico que lhe interessava.
Meu irmo no horrvel.
Voc no poderia me provar isso.
Ele realmente muito nobre. Se voc tivesse a chance de o conhecer melhor, gostaria
mais dele do que de mim.
Tenho certeza que verdade. Eu gostaria de qualquer homem no reino mais do que de
voc. Gostaria mais de um criminoso do que de voc. Gostaria de um herege mais do que de voc.
Gostaria de um co... mais do que de voc.
Seu humor ia alm da medida, e ele riu de novo, mas sua alegria deixou-a ainda mais
irritada.
Eu te odeio, disse.
Eu tenho esse efeito sobre as mulheres.
Voc um vira-lata impertinente, um sem-vergonha.
Essa a melhor difamao que ouvi em tempos.
Ela parou e girou para enfrent-lo, um dedo irritado cutucando seu peito. Isto s um
jogo para voc, no ?
O que?
Esta propriedade e essas pessoas. Voc j desfilou por aqui e jogou seus sacos de
sementes. J demonstrou que pode me humilhar na frente dos meus vizinhos. Trabalho bem feito,
Lorde Stafford.
No foi difcil humilh-la. No quando voc age como uma tola.
Suponho que voc nos deixar em pouco tempo. O que acontecer ento?
O que voc quer dizer?
Voc no burro, disse ela. Por que est se comportando assim? Por que est
fingindo que no pode ver a realidade? Estudou-o, seu olhar astuto escavando-o
profundamente. Voc no se importa com nada, no ?

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Nicholas

Sua farpa provocou-o. Ele se preocupava com as coisas seu irmo, seu regimento, a sbita
infuso de dinheiro para que nunca mais precise se preocupar com sua alimentao.
Mas ele no se importava com Stafford, e ela no conseguia faz-lo sentir-se culpado.
Ele se aproximou, na esperana de intimid-la, mas ela no recuava. Estavam ao lado de
uma rvore, e puxou-a de volta contra ela.
Seu tronco esmagou-lhe, os seios, a barriga e as coxas. No contato, seu corpo tornou-se vivo.
Havia uma energia fluindo dele para ela, e ele praticamente ficou tonto com euforia, como se
tivesse chegado ao lugar onde sempre pertenceu.
Ela percebeu tambm, e sua consternao era evidente. Desanimada, empurrou seus
ombros, mas ele no se moveria at que estivesse pronto.
Voc no sabe nada sobre mim, acusou ele.
Sei o suficiente.
Voc entra em minha casa e em minha vida, arremessa acusaes como se eu fosse um
monstro. No posso salvar o mundo para voc. No me atreveria a tentar.
Voc no tem que salvar o mundo inteiro. Pode apenas concentrar-se neste cantinho
dele.
Ela estava to furiosa, to chateada e to adorvel. Quando o olhava, parecia ver algum, o
sujeito honrado que ele poderia ter sido se algumas circunstncias o levassem por um caminho
diferente, mais fcil.
Estranhamente, desejava ser o homem que ela imaginava, que poderia vencer seus
demnios e consertar o que estava errado, mas nunca o faria.
Ele era um imprudente indigno de confiana. Desde cedo, havia aprendido que no havia
benefcio em princpios ou procurar uma posio mais elevada. Tinha brigado e lutado para
conseguir um lugar onde estivesse seguro, onde poderia sobreviver e proteger seu irmo. No
processo, descobriu que era capaz de qualquer conduta notria.
Palavras borbulhavam dentro dele. Queria dizer-lhe como tinha sido quando ele era
pequeno. Queria descrever as foras terrveis que haviam-no moldado em tal ser desprezvel, mas
nunca falava sobre esses dias de trevas.
No entanto, no poderia manter-se afastado. O estranho poder surgindo entre eles era
como um im mantendo-os juntos. Embora soubesse que no deveria, a menos que fosse louco e
ridculo, no podia se impedir de curvar-se e beij-la.
Com seu audaz avano, chocou-se com a submisso dela. Ela inalou uma respirao forte e
caiu contra ele. Ele se aproveitou de sua confuso para segurar sua cintura e pux-la ainda mais.
Seu chapu, o bobo adereo estava em seu caminho, assim desamarrou-o, deslizando a lngua em
sua boca.
Ela era suave e flexvel, e muito rapidamente, ele estava fora de si. Reconheceu que estava,
mas no podia desistir. Ansiava por coisas que ela nunca renunciaria, que ele nunca poderia ter, e
assim poderia ter permanecido para sempre, mas ela era mais sbia do que ele, e afastou-se.
Voc est louco? Sussurrou.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

32

Cheryl Holt
Nicholas

Passou a mo nos lbios como se quisesse livrar-se de seu gosto. O gesto grosseiro cortou
quaisquer sentimentos tolos, e sua atitude arrogante voltou em vingana.
Voc gostou em Londres, e tambm gostou agora. No negue.
Eu gostei? Voc me apalpa e me beija contra a minha vontade, eu poderia acrescentar, e
voc acha que estou feliz com isso?
Qualquer mulher no reino daria seu brao direito para ser beijada por mim.
No esta mulher. Voc desagradvel, e eu o detesto.
Considere-se sortuda por eu ter aproveitado o tempo.
Ela zombou com nojo. Desde que te conheci, no sofri nada alm de problemas. V para
Londres e me deixe em paz. Se eu nunca o ver de novo, ser um prazer!
Afastou-se, e ele gritou atrs dela Lhe enviarei uma cesta de alimentos.
Ela gritou de volta No queremos sua caridade.
Enviarei a cesta de qualquer maneira. Lide com isso.
Ela continuou em uma direo, enquanto ele seguia longe no outro lado. Seu cavalo ainda
estava pastando na clareira de sua casa, mas faria com que algum do estbulo viesse busc-lo.
Ela era uma megera ingrata, e ele no correria o risco de andar em seu quintal, onde ela
poderia aparecer e abord-lo de novo.
Manteve-se em direo manso, amaldioando sua estupidez a cada passo do caminho.

Tnhamos missa essa manh.


Por qu? quarta-feira.
Stephen Price olhava boquiaberto o vigrio, Oscar Blair, mas no conseguiu trat-lo com
qualquer cordialidade. Blair aparentava ter quarenta anos, era gordo, pomposo e piedoso, e
Stephen perguntou-se por que lhe tinha sido concedido tal modo de vida. A velha condessa tinha
sido extremamente devota, por isso, talvez tivesse o temperamento capaz de aturar o palhao
arrogante, mas Stephen certamente no o fazia.
Temos missas todas as manhs, s nove, o vigrio entoou como uma ameaa. O
conde no compareceu.
No, ele no compareceu.
Nicholas odiava Stafford e no aceitaria qualquer chamada social. Nem iria se rebaixar a
conversar com algum que no gostava. Stephen, pelo menos, tentava ser amvel e fazer o
preldio necessrio, mas Nicholas no possua o trao de carter que imbua tato e civilidade.
Nunca perderia seu tempo com tal beato cafajeste e hipcrita.
Ele no um devoto? Bem, o vigrio bufou indignado. Terei que falar com ele sobre
sua ausncia.
Eu no o faria se fosse voc.
Mas ele deve dar o exemplo para a comunidade.
Voc no deve contar com isso.
Stephen levantou-se, indicando que a conversa tinha acabado.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

33

Cheryl Holt
Nicholas

Voc tem que ir? Perguntou Blair. Gostaria de lhe dar mostrar a igreja e as
adjacncias.
Stephen preferia ser torturado. Desculpe. Tenho vrios outros compromissos.
Entendo.
Blair o escoltou at a porta, e quando entraram no vestbulo, uma mulher apressava-se a
entrar. Retirou seu manto, pendurando-o num gancho.
Ela tinha vinte e cinco anos, ou algo assim, era magra e bonita, com grandes olhos castanhos
e um exuberante cabelo escuro preso em um coque elegante. Era uma tarde fria e ventosa, e a
glida temperatura tinha avermelhado seu rosto com um brilho saudvel.
Pelo que Stephen sabia, Blair era solteiro, ento, quem era ela? Ele era um estpido e no
merecia sua companhia.
Voc finalmente chegou, o vigrio retrucou com impacincia.
Peo desculpas, Oscar. Ela sorriu, mas era um sorriso cansado. Me atrasei na aldeia.
No tive como escapar.
Este o Sr. Price, o vigrio arrogantemente informou-lhe, o irmo do conde.
Ol, Sr. Price. Estendeu suas mos em boas-vindas. Stephen apertou-as, inclinando-se.
Voc no estava aqui para cumpriment-lo, o vigrio reclamou. Tive que entret-lo
eu mesmo. Voc a minha anfitri, mas quo boa voc se no pode executar tarefas simples?
Foi um comentrio horrvel, e um momento de constrangimento poderia ter seguido, mas
ela educadamente suavizou-o.
Ouvi dizer que voc e o conde estavam na manso, disse a Stephen. adorvel
enfim conseguirem visitar a propriedade. Todo mundo ficar to contente em conhec-los.
Sr. Price, Blair disse, posso lhe apresentar minha irm, a Sra. Josephine Merrick?
Como est Sra. Merrick?
Ela viva, Blair continuou. H quantos anos agora, Josephine?
Quase trs Oscar.
Os parentes de seu marido a mandaram de volta para mim depois de sua morte, Blair
comeou a explicar, mas a Sra. Merrick interrompeu-o.
uma velha histria, Oscar. Tenho certeza que o Sr. Price no est interessado.
Por sua interrupo na histria de Blair, Stephen ficou to agradecido que mal pde impedirse de abra-la.
Foi um prazer conhec-la, Sra. Merrick. Stephen assentiu a seu irmo. Vigrio Blair,
agradeo sua gentileza.
Deveria ter convidado a Sra. Merrick para jantar na manso, era o gesto apropriado, mas
no poderia t-la como uma convidada sem convidar ao vigrio tambm, por isso o convite no foi
feito.
Houve um segundo desconfortvel, onde perceberam terem sido desprezados. Ento a Sra.
Merrick sorriu novamente e segurou a porta para que ele pudesse escapar.
Ele apressou-se para a porta enquanto o vigrio dava batidinhas no nariz, colocando-o para
fora da porta ao cham-lo. Preciso falar com o conde sobre sua falta de devoo.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

34

Cheryl Holt
Nicholas

Stephen no conseguia pensar em nada mais intil, e com o vento soprando, fez um gesto
como se no pudesse ouvir. Acenou, afastando-se.
A parquia estava situada ao lado da igreja, o cemitrio entre os dois edifcios. Entrou por
um porto e caminhou pelas alamedas, lendo as idades nas lpides. Quando teve certeza de que o
vigrio no podia v-lo, entrou na igreja e sentou-se em um banco nos fundos.
Estava escuro e silencioso, e cheirava a verniz e orao. Uma nica vela queimava na frente,
produzindo um brilho mgico.
Quando menino, tinha passado muito tempo na igreja. O orfanato onde tinha sido criado foi
levantado por uma organizao religiosa, de modo que suportou a sua quota de servio. Depois
que ele e Nicholas tinham se alistado, no teve oportunidade de visitar uma igreja, e agora
gostava de ter a oportunidade de refletir em silncio.
Nas manhs de domingo, os vizinhos preencheriam os lugares, vestidos com suas melhores
roupas, enquanto se reuniam para adorar, conversar e socializar. Ele nunca tinha experimentado
esse tipo de vida.
Tinha vinte e oito anos e nunca tinha plantado razes5. Dcadas se passaram com ele
correndo atrs de Nicholas, frustrando seus piores esquemas e mantendo-o longe de problemas.
Agora que estavam em Stafford, Stephen estava to feliz. Nicholas detestava sua herana e
no tinha ideia do que as palavras casa e refgio queriam dizer, mas Stephen sabia.
Desejava os laos que o ligavam a Stafford, onde se estabeleceria, casaria e teria uma
famlia. J tinha gerado uma filha, Annie, que tinha dez anos e crescia em um convento na Blgica.
Sua me tinha sido uma seguidora dos acampamentos, tinha morrido no parto.
Annie seria levada Stafford, mais cedo ou mais tarde, sendo esta a razo pela qual
procurou o vigrio. Foi para saber se havia na rea uma viva gentil, que tivesse espao para uma
garotinha para que Annie pudesse viajar para a Inglaterra imediatamente. Claro que, aps seu
encontro com o vigrio, no perguntou nada.
Ainda assim, Stephen ansiosamente pensava em elaborar um plano de ao.
Eventualmente, sairia do exrcito, e se juntaria a Annie em Stafford. Ainda no tinha tido
coragem de informar a Nicholas, mas o faria.
Nicholas no podia entender seu desejo de pertencer a algum lugar. Nem podia entenderlhe o afeto por Annie, e Stephen no conseguia explic-lo a seu irmo. Tinha desistido de tentar.
Ao lado do altar, uma porta se abriu e Josephine Merrick entrou, carregando dois grandes
vasos de flores. Ele estava escondido nas sombras e no queria assust-la.
Ol, Sra. Merrick, disse, anunciando-se, mas surpreendendo-a mesmo assim.
Ah! ela gritou.
As flores balanaram, e ele correu at o corredor para ajud-la antes que ela os deixasse
cair.
Deixe-me ajud-la com isso.
Sr. Price, voc. Me assustou.

Criar laos, construir uma vida num nico lugar.

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35

Cheryl Holt
Nicholas

Ele estendeu a mo para os vasos e colocou-os no cho enquanto ela ria e dava batidinhas
sobre seu corao.
Desculpe, disse a ela. Estava tentando fazer a minha presena conhecida, mas
fracassei.
No precisa se desculpar. No esperava que algum estivesse aqui, mas isso acontece
muitas vezes, e quando acho que no estou sozinha, sempre salto como um coelho assustado.
Inclinou-se mais perto e sussurrou, Tenho medo do escuro.
No contarei a ningum.
Com ela to perto, havia uma intimidade agradvel em torno deles que ele apreciava.
Sentia-se como se fossem velhos amigos que se encontravam aps uma longa separao.
Ela tambm percebeu a conexo. Seu olhar estreitou-se como se eles pudessem ter se
encontrado anteriormente e ela no conseguia se lembrar onde ou quando. Ela se afastou, pegou
os vasos e os levou para uma mesa no vestbulo.
Ele equilibrou seus quadris no corrimo, observando-a at que voltasse. Ela se sentou no
banco da frente e olhou-o.
Voc estava orando? Ela perguntou. Interrompi voc?
Nunca rezo.
Srio? Que triste. O que o sustenta nos momentos de desespero?
Eu no me desespero, disse alegremente, por isso nunca estou melanclico.
Que sorte para voc.
Sim, eu tenho tido sorte.
No em seus anos de juventude, mas definitivamente em seus mais recentes. Afinal, com
que frequncia seu irmo herda um condado?
Se voc no for excessivamente religioso, ela se aventurou, no imagino que v se
dar bem com Oscar.
Ele um pouco... devoto demais para o meu gosto.
Ele muito devoto.
Meu irmo e eu no o somos.
Ouvi que o capito Price, quero dizer, Lorde Stafford pouco mais que um pago.
Ele bufou. Voc muito educada.
Estive pensando como ele e Oscar se sairo.
Mal, posso garantir. Vamos fazer um pacto secreto em mant-los separados.
Isso uma boa ideia, ela concordou. Manterei Oscar calado e em casa.
E eu manterei Nicholas ocupado na manso e longe da parquia.
Trocaram um sorriso cmplice, e ele foi novamente atingido pela impresso de agradvel
familiaridade.
Havia uma atrao incomum entre eles, e seria difcil ignor-la. Ele rapidamente entediavase em Stafford, ansiando por companhia feminina. Estava curioso para saber como ela veria um
namorico.

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36

Cheryl Holt
Nicholas

Ela era viva. Sentia saudade de seu marido? Estava em um caldeiro fervilhante de paixo
desenfreada que estava implorando para ser amenizada? Ou era casta como uma freira? Era uma
empertigada e respeitvel dama, e ele tinha pouca experincia com este tipo. Como que um
homem sugeria um caso a algum como ela, sem levar um tapa na cara?
Era provavelmente impossvel. As regras eram diferentes em uma vila rural do que em um
acampamento do exrcito. Em Stafford, se danasse duas vezes com ela em uma festa dada na
vizinhana, se previa que logo uma proposta de casamento ocorreria.
Rudemente, perguntou, O que aconteceu com a famlia de seu marido depois que ele
morreu? Como que voc acabou vindo morar com seu irmo?
Sr. Price, voc deveria ter vergonha em fazer perguntas to indelicadas.
Ela no parecia ofendida. Ainda estava sorrindo, o que ele tomou como permisso para
continuar.
Prefere que eu fofoque sobre voc pelas costas? Devo conhec-la conversando com os
servos?
Tenho certeza que ouviria muita coisa.
Se eu quiser saber alguma coisa, simplesmente pergunto.
Que agradavelmente inoportuno. Ela declarou, um conto muito srdido.
Vai me chocar?
Sim. Sua virilidade pode no ser capaz de suport-lo.
Tente-me. Vamos ver como me saio.
Ambos riram.
Estive casada por sete anos, mas nunca tive filhos. Sua coragem sumiu, e ela desviou o
olhar. Eu no devia ter vergonha, mas acho que tenho. Ainda difcil falar sobre isso.
Voc pode me dizer, a persuadiu. Tenho o meu prprio passado srdido, ento no
estou em posio de julgar.
Ele pediu o divrcio, alegando que eu era estril.
Que estpido desleal.
Eu certamente pensei assim, e, claro, isso no teve nada a ver com o fato de que sua
prima tinha acabado de alcanar a maturidade e era muito rica.
Oh, claro que no, ele concordou com sarcasmo. Gosto cada vez menos dessa
histria a cada minuto.
Ele teve a graa de morrer antes que o divrcio fosse finalizado.
Graas a Deus.
Depois que ele faleceu, eu no tinha recursos para me manter em Londres. Ele no era
rico, e o pouco que havia para herdar, sua me o tomou. Suspirou. No tinha para onde ir.
Deve ter sido difcil para voc morar com seu irmo.
Muito difcil, admitiu. Ele sempre me culpou pela fracasso. Os pecados de Eva e
tudo isso. Diz que se eu tivesse sido uma esposa obediente, Deus teria me abenoado com muitos
bebs. uma discusso constante.

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Cheryl Holt
Nicholas

As palavras saam como se fosse uma confisso que ela tivesse anseio em fazer. Seus ombros
caram, e ela pareceu menor, como se tivesse sido esvaziada.
Minha querida, Josephine, ele murmurou, usando indevidamente seu nome de
batismo. Estou to arrependido.
Lgrimas correram de seus olhos, e ele demorou como um idiota, no sabendo o que
deveria falar, perplexo quanto ao que devia comentar. No podia ver uma mulher ser abusada.
Deveria se oferecer para bater em seu irmo? Chicote-lo? Demiti-lo? E depois?
Stephen no estava disposto a apoi-la financeiramente, e no estava prestes a se casar com
ela, por isso era intil como defensor. Oscar Blair era seu familiar mais velho, e tinha plena
autoridade sobre ela. Poderia espanc-la ou tranc-la em um armrio, matando-a de fome, e
Stephen no poderia intervir.
No posso acreditar que eu lhe disse tanto sobre mim, disse ela.
Estou feliz que o fez.
Sou geralmente to reticente. Como voc pode ter arrancado tal confisso de mim?
Eu inspiro confidncias.
Ento estou em apuros, pois h muito que eu gostaria que voc no descobrisse.
Aproximou-se e sentou-se ao lado dela, apertando a mo dela na sua, unindo seus dedos.
Sua pele era quente e macia, e embora parecesse inofensivo e amigvel, parecia mpio e perigoso,
tambm.
Por uma eternidade, permaneceram assim, sem falar. Ele olhava para o altar enquanto ela
olhava para o cho. Em ltima instancia, ela endireitou-se e se virou para ele. Estudou-lhe a boca,
e ele foi superado pela estranha ideia de que ela pensava em beij-lo. Ela no o fez, no entanto.
Ele poderia ter se inclinado e feito isso por ela, mas tinha um medo terrvel de ter
confundido sua inteno. Permaneceram paralisados, congelados no lugar.
melhor eu ir, ela finalmente disse. Oscar estar se perguntando onde estou.
Levantou-se e foi at a porta pela qual originalmente entrou. Quando a atravessou, seu
olhar caiu sobre ele. Para seu espanto, ele no teve que lutar para decifrar seu significado.
Seu olhar estava cheio de um desejo to quente, escaldante, que ele o sentiu nas pontas dos
dedos. Suas bolas apertaram-se, seu pau cresceu e a santa igreja quase chiou com sua paixo por
explorar.
Ela levantou uma sobrancelha em convite, mas quando ele se levantou para ir atrs dela, sua
exploso de bravata sumiu. Em um instante, ela desapareceu como fumaa.

Captulo 5

Lembrem-se do que eu disse, Emeline disse s suas irms.


Estamos sendo muito corajosas, respondeu Nan.
E muito educadas, Nell acrescentou.

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Nicholas

Sim. No importa o que, no devemos deix-lo ver que estamos aborrecidas.


Nan e Nell eram meninas to boas, que partia o corao de Emeline observar como tinham
sido reduzidas pelas pedradas e flechadas que a vida tinha disparado contra elas.
A cada passo abaixo na escada da sociedade, tinha feito seu mundo em minsculos pedaos,
mas elas resistiram descida melhor do que Emeline. Sups que como crianas, elas se adaptavam
mais rapidamente. Ou talvez fosse porque ela era mais velha do que as meninas eram. Como
adulta, ela tinha muitas lembranas e sofria mais por suas perdas.
Quando percebeu pela primeira vez que a sade de seu pai estava falhando, no havia
compreendido a extenso da calamidade que se aproximava. Ambos haviam assumido que a
escola continuaria aps sua morte, que Emeline ensinaria em seu lugar. A escola funcionava na
propriedade h trinta anos, e nunca tinha imaginado que Nicholas Price se recusaria a mant-la
aberta.
Ela tinha chegado cambaleando at o final, o que tinha finalmente e completamente
chegado. Enfrentaria a derrocada com ousadia inabalvel em defesa de suas irms e no teria
medo do futuro e o que ele pudesse lhe trazer.
Cascos de cavalos faziam rudos na pista de terra que levava sua casa. Podiam observar o
Sr. Mason subindo em uma das guas do conde. Havia homens atrs dele em uma carroa,
machados na mo, uma tocha em chamas, assim o fogo poderia ser rapidamente inflamado aps a
demolio de sua casa.
Mason parou na frente de Emeline, e quando desmontou, estudou-o. Aos quarenta anos ele
no era feio, mas havia um brilho cruel em seus olhos. Quando olhava-o fixamente, sempre tinha
que lutar para disfarar um estremecimento.
A coisa mais inteligente que j tinha feito foi no aceitar o pedido de namoro, mas ao
mesmo tempo foi a coisa mais estpida, tambm. Depois que o recusou, ele colocou-a em sua lista
de vinganas, e uma vez que uma pessoa estava nela, ele ou ela nunca conseguiriam escapar.
Srta. Wilson, ele disse, por que ainda esto aqui? Vocs tiveram oito horas para
desocupar o local.
Estou pedindo um ltimo prazo para minhas irms. Tenha misericrdia delas, Sr. Mason.
No temos para onde ir. Por favor, deixe-nos ficar.
Falei com o conde sobre voc, ele respondeu. luz da sua recente rebelio, voc
no vai se surpreender ao saber que ele se recusou a intervir no seu caso. Inclusive aconselhou-me
a prosseguir com o despejo. Ele no vai apoiar um agitador.
Emeline no deveria ter se sentido ferida, mas tinha. Convenceu-se de que Nicholas Price
mostraria alguma compaixo, que no jogaria trs mulheres vulnerveis na rua. Ela tinha que
parar de imbu-lo com caractersticas que no possua. Ele no se importava com a propriedade.
Ele mesmo admitiu, ento por que ela esperava alguma simpatia?
No entanto, no poderia deixar de escarnecer. O conde disse isso? Srio?
Sim, sinto muito.
Ele no parecia arrependido. Olhava-a com uma satisfeita arrogncia conforme falava.

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Cheryl Holt
Nicholas

No acredito em voc, Nan de repente deixou escapar. Encontramos o conde. Ele foi
gentil.
Ele no nos mandaria embora, Nell declarou.
Silncio, Emeline aconselhou, aterrorizada em como o Sr. Mason poderia reagir.
Quero falar com o conde, Nan exigiu.
O que voc diria para um homem to importante? Mason maliciosamente perguntou a
ela. Mendigaria e imploraria como a criana comum que voc ?
Sr. Mason, Emeline o repreendeu, no h necessidade de ser ofensivo.
No, no h, ele concordou. Peo-lhe desculpas. Alm disso, o conde voltou para
Londres.
Ele se foi? Emeline insensatamente esmoreceu. Aparentemente, uma parte idiota do
seu crebro feminino estava vivendo uma fantasia, onde ele poderia galopar a fim de resgat-la.
Enquanto ele aguardava seu cavalo, o Sr. Mason disse, expliquei sua situao. Ele
no se comoveu. Ento voc v, senhorita, olhou para Nan, mesmo se voc tivesse a
coragem de falar com ele, no poderia.
Obrigado por nos avisar, Emeline respondeu firmemente. melhor ouvir a verdade
do que manter a esperana.
Sim, .
A carroa arrastava-se pesadamente, os homens estoicos, mas preparados para comear.
Derrubariam a casa de Emeline, ento queimariam a madeira apodrecida, e ela no suportaria ver.
Apressou as meninas a descerem a estrada.
Tinham levado o que podiam carregar, trs fronhas embaladas e uma sacola j gasta. O resto
havia sido deixado para trs. Os bordados de sua me. O cachimbo de seu pai. Roupa de cama,
pratos e utenslios. O ltimo dos livros de seu pai.
Foi o dia mais triste em uma longa sequncia de dias tristes, e Emeline forava um p na
frente do outro, determinada para que suas irms no percebessem a profundidade de seu
desespero.
Chegaram ao fim de uma via estreita, e Nell perguntou, Para onde que vamos, Emeline?
Vamos tentar a aldeia, disse ela. dia de mercado, por isso haver movimento.
Podemos tropear em um esquecido conhecido, que se oferecer em nos ajudar.
Tenho o dinheiro que o conde me deu, Nan mencionou. Talvez isso nos traga
alguma sorte.
Talvez traga, Emeline concordou.
Ficou em silncio enquanto caminhavam, ouvindo a conversa de suas irms.
Um fazendeiro apareceu e elas pegaram uma carona em sua carroa. Atravessou todo o
caminho at a praa da aldeia onde os artesos locais comercializavam.
Elas desceram e para consternao de Emeline, a primeira pessoa que encontraram foi o
vigrio Blair.

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40

Cheryl Holt
Nicholas

Na opinio dele, as pessoas criavam suas prprias dificuldades, partindo da preguia ou do


pecado. Desde a morte de seu pai, ela havia recebido sermes, onde ele considerava-a culpada de
uma combinao de ambos.
Srta. Wilson, ele disse rapidamente, cortando qualquer possibilidade de evit-lo,
quero ter uma palavrinha com voc.
Ele gritou com sua voz de pregador alto demais para que outras pessoas ouvissem. Para seu
desgosto, os transeuntes viraram-se para testemunhar sua repreenso.
Atrs dele, sua irm, Jo, encolheu os ombros com tristeza, desejando poder intervir, mas
sabendo que no poderia. Durante as tribulaes de Emeline, Jo tinha tentado ser uma amiga, mas
ela era autorizada a limitadas oportunidades para socializar. Emeline no conseguia imaginar
como uma alma to doce podia estar relacionada a tal grosseiro desagradvel.
Ol, Vigrio Blair.
O Sr. Mason me informou que foram expulsas e sua cabana destruda.
Sim.
Que isto seja uma lio para voc.
Era intil discutir com ele, mas ela o fez de qualquer maneira. Que lio seria essa? Que
somos pobres e no podemos receber nenhuma caridade crist?
Ao importunar Lorde Stafford, intrometeu-se em assuntos de negcios dos homens.
Avisei-a a ser humilde e prudente, mas sua vaidade a controla. Como de costume.
Quando os aldees a convenceram a ir a Londres, o vigrio havia veementemente
aconselhado-a contra isso. Insistiu que estava indo em uma misso de tolos e no devia se
envolver. Como odiava admitir que ele tinha estado correto!
Eu s estava tentando ajudar a todos.
E olhe onde voc est agora, ele advertiu com desdm.
O conde devia ter se comportado melhor com todos ns. E eu no me importei em lhe
implorar.
claro que no o fez. Voc uma mulher. Faria qualquer coisa ridcula.
Existe alguma ajuda que a igreja possa nos dar?
A sua no a nica famlia que est em dificuldades. No temos fundos de auxlio em
nossos cofres. Foram todos gastos.
Com uma referncia sua, talvez pudssemos encontrar um lugar para ficar. No temos
medo de trabalhar para conseguirmos comer e dormir.
Quem a acolheria? Voc incomodou e insultou o novo conde. Quem estaria disposto a
incorrer em sua ira se ele soubesse que esto lhe abrigando?
Ele se empurrou entre eles, e Emeline sentia-se muito abatida at para ficar com raiva. Ele
era um fanfarro pomposo, e seus comentrios no tinham sido mais do que ela esperava.
Jo se aproximou e abraou Emeline. Furtivamente, escorregou algumas moedas em sua
mo.
Fale com o ferreiro, sussurrou. Ele pode deix-las dormir ao lado de sua forja por
algumas noites. Pelo menos estariam quentes.

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Cheryl Holt
Nicholas

Eu vou. Obrigada.
E h uma fila de caridade do outro lado da praa.
Era um lugar onde os cidados mais miserveis esperavam, na esperana de um emprego
ou restos de comida. Qualquer pessoa com habilidades j tinha um emprego. Somente aqueles
sem habilidades, ou renomados bbados ou lunticos, se envergonhavam de tal forma.
Existem empregadores?
Alguns. H um homem que afirma estar levando pessoas a Londres, e as enviando
Amrica por contrato6.
Emeline estremeceu. Era este o seu destino? A perspectiva de adoecer e morrer na longa
viagem por mar? Em seguida, leiloada para ter uma vida de servido?
H sempre a casa de caridade como um ltimo recurso, disse Jo. No seja orgulhosa
demais em ir at l. No se isso signifique que suas irms tero um teto sobre suas cabeas.
Oh, Jo...
Ao pensar no local imundo, infestado de ratos, os olhos Emeline se encheram de lgrimas.
Como isso podia ser seu fim? Estava to certa de que poderia orquestrar um final diferente.
O vigrio percebeu que Jo no o seguia, virou-se e disse, Josephine! Venha!
Ela abraou Emeline novamente e murmurou. Seja forte.
Serei.
Emeline caminhou em direo a praa, para a fila de pedintes famintos. Ela era agora uma
pedinte e, portanto, no havia nenhuma razo para no ficar com eles. Talvez finalmente
percebesse que a sorte no tinha sido to evasiva.
Ela no ousaria imaginar qualquer outro resultado.

Onde voc estava? Nicholas esbravejou. Eu queria ter sado h duas horas.
Tenho algo para lhe dizer, Stephen disse.
O que ?
No vou voltar para Londres com voc.
Como no vai?
No vou. O acompanharei em seis semanas quando a nossa licena acabar.
Nicholas olhou para seu irmo como se ele estivesse balbuciando em uma lngua
estrangeira.
Voc quer ficar aqui?
Sim.
Por qu?
Eu gosto daqui.
Daqui? Nicholas bufou com desprezo, como se estivessem discutindo sobre o inferno
em vez de uma rica e bela propriedade no corao da Inglaterra.
6

Quer dizer que eles fariam um contrato ou escritura para trabalhar sem pagamento, apenas com o beneficio de estar em outro
pas, por uma moradia e comida.

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Cheryl Holt
Nicholas

Sim, aqui.
Voc est louco. Nicholas estudou-o, perguntando-se se ele estava doente. O que h
de errado com voc?
No h nada de errado. No ligo para Londres, voc sabe disso. Odeio sua casa imunda, as
bebedeiras, as festas e as mulheres. Odeio viver como brbaros, e detesto todos os canalhas que
agarram-se em voc s porque um conde.
O pai de Lady Vernica est oferecendo um jantar de noivado para ns, e quero voc l.
No me obrigue a conviver com eles sozinho.
Odeio Vernica e seu pai acima de tudo. Voc est louco em unir-se a ela.
Voc est apenas com inveja, Nicholas acusou.
Ah, me poupe.
Fui capaz de escolher a mais rica garota no mundo para ser minha esposa. Voc no pode
suportar isso.
Ela uma imatura cadela esnobe. No consigo respeit-la, e voc vai se arrepender para
sempre.
Duvido. Nicholas se afastou e montou em seu cavalo. Poderia, pelo menos, me
acompanhar aldeia? dia de mercado. Disse a Mason que apareceria.
Se voc nunca voltar, para que fazer isso?
As pessoas precisam ver que sou real e no um fantasma. Precisam ver meu rosto e me
olhar nos olhos.
Ento poder dispersar suas dvidas?
Sim. Se outro encrenqueiro como a Srta. Wilson aparecer, tm de saber com quem esto
lidando. No posso t-los tentando opor-se a Mason.
Acho que posso ir com voc, mas ser para encontrar os vizinhos e comerciantes. No
estou com vontade de ajud-lo a assustar ningum.
Voc muito, muito bom, Nicholas sarcasticamente arrulhou.
Cale a boca.
Nicholas relaxou seus calcanhares enquanto o cavalo de Stephen era selado. Trotaram
juntos, lado a lado, abaixo do caminho que levava manso. Era uma manh perfeita de
primavera, com o vero virando a esquina, e a propriedade poderia ter ser um pas das fadas.
Se tivesse uma espcie mais romntica como companhia, poderia dar uma pausa e desfrutar
do premio, poderia contar suas bnos e se deleitar com o fato de que tal lugar mgico era seu.
Mas ele no era um sujeito romntico, e se recusava a ter qualquer prazer nestes arredores.
Deixaria Stephen chafurdar no chato e desprezado esplendor. Ele iria para Londres, onde um
solteiro rico poderia gastar seu tempo em esforos mais frutferos e satisfatrios.
O mercado realizava-se na praa, e ele contornou a borda, no se preocupando em
desmontar. Devido a forma que seus inquilinos haviam tratado Emeline Wilson, ele no tinha
desejo falar com nenhum deles. Stephen poderia faz-lo depois que tivesse partido. Seu irmo era
um embaixador muito melhor.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

43

Cheryl Holt
Nicholas

Chegaram parte de trs da aglomerao, e Nicholas notou que esta havia diminudo
consideravelmente. Ele e Stephen raramente tinha se separado, e ele no podia suportar se
separarem agora. claro que estava fazendo com que seus minutos finais fossem um poucos mais
longos.
Poderia ter proferido algum comentrio ridculo, piegas, mas uma estranha viso chamou
sua ateno. Freou de forma to abrupta que seu cavalo bufou em sinal de protesto.
A Srta. Wilson e suas irms estavam encostadas na parede de um edifcio na companhia do
que parecia ser um grupo de criminosos e catadores de lixo. Ela tinha fronhas feito trouxas a seus
ps, e carregava uma sacola esfarrapada que estava to cheia que as fivelas faziam esforo para
no arrebentar.
Um homem circulava-a, avaliando-a como se ela fosse um escravo prestes a ser comprado.
Ela estava vendendo a si mesma? Por que razo? A mulher era louca?
Sim, afirmou a voz em sua cabea. Ela era louca. Sabia tudo a respeito dela. Ela tinha um
talento especial para colocar-se em problemas como nenhuma outra pessoa que ele j conheceu.
Que diabos vai fazer agora? deixou escapar sem pensar.
A Srta. Wilson recuou como se tivesse sido atingida, e ele saltou do cavalo, marchando.
Voc me ouviu? Rugiu. O que est fazendo?
De onde voc veio? Perguntou ela fracamente. Pensei que j tivesse partido.
Eu fao as perguntas. No voc. Responda-me.
Estou... me candidatando a um emprego.
Srio? Parece-me que est sendo avaliada como uma vaca no leilo. Exatamente que tipo
de emprego espera encontrar?
O imbecil que a avaliava no sabia quem Nicholas era, assim vociferou. Oua-me, velho
amigo, estamos apenas...
Nicholas lanou-lhe um olhar mortal que poderia t-lo derretido. No sou velho, e no
sou seu amigo. Saia daqui antes que eu o rasgue ao meio.
O homem poderia ter vindo para cima novamente, mas Stephen deu um passo ao lado de
Nicholas, e a bravata do sujeito diminuiu. Deslizando para longe.
Bem, Srta. Wilson? Nicholas resmungou. Estou esperando pela sua explicao.
Nan e Nell explodiram em lgrimas, e a Srta. Wilson estendeu-lhe os braos. Elas correram
para ela, suas bochechas pressionando seu vestido.
Viu agora o que voc fez? o repreendeu friamente.
Eu? O que eu fiz?
Esta semana tem sido malditamente horrvel, disse ela. Deve-se concluir com voc
gritando comigo na frente de toda a cidade?
Uma grande multido se reunia ali, e Stephen se inclinou mais perto e sussurrou, H
muitos curiosos. Talvez devssemos falar disso em algum lugar mais privado.
Eles estavam ao lado de um celeiro, e Stephen fez um gesto para ele.
L dentro, Srta. Wilson, Nicholas ordenou, e quando ela no se moveu, acrescentou,
j!

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44

Cheryl Holt
Nicholas

Stephen puxou Nan e Nell para longe de sua irm e escoltou-as at que Nicholas puxou a
Srta. Wilson e os seguiu. Quando puxou a pesada porta fechada, deu a ela sua mais feroz carranca.
O que diabos isso? exigiu.
Ela no respondeu, mas olhou-o, parecendo jovem e perdida, e to abandonada que teria
quebrado seu corao se ele tivesse um corao.
Virou-se para suas irms ao invs dela. O que est acontecendo? Digam-me.
Elas franziram a testa uma para a outra, ento para a Srta. Wilson, como se estivessem
tentando decidir quem devia comear e qual histria deveria ser.
Ele se concentrou na menina sua direita. Voc a Nan?
Sim.
Diga-me, repetiu de forma imponente, ela no podia ignor-lo.
Ela brincava com a saia pontilhada, ento admitiu, Hoje foi o dia em que tivemos que sair.
Sair? Da onde?
Stafford.
Por que vocs tm que deixar Stafford?
Por causa do prazo.
Que prazo?
O do aluguel, bobo. No podamos pagar o aluguel.
Quem disse que vocs tinham que ir?
Voc.
Eu...
Sim. No se lembra?
Sentindo-se doente, Nicholas olhou com raiva para o irmo, e a expresso de Stephen era
sombria. Enviava-lhe uma mensagem silenciosa. Faa alguma coisa, seu idiota!
Houve um erro, afirmou Nicholas. Vocs voltaro para sua casa.
No podemos voltar para a cabana, Nell entrou na conversa, olhando-o como se ele
fosse um imbecil.
Por que no?
Voc ordenou que o Sr. Mason a derrubasse e depois a queimasse.
O qu? Quando?
Esta manh. Ele veio com alguns homens. Eles derrubaram-na com seus machados e
tocaram-lhe fogo.
Stephen pousou a mo em seu ombro. H quanto tempo sabem sobre isso?
Desde o ms passado.
Nicholas volveu seu olhar furioso a Srta. Wilson. Ela sabia disso durante um ms! Por que
no o havia informado? Ela certamente tinha tido muitas chances!
Enquanto estava incomodando-o e depreciando-o sobre sua administrao de Stafford,
nunca deu-lhe a entender que ela era a nica em perigo mais imediato.
Voc no poderia ter me dito? ele silvou.
O que voc teria feito sobre isso? Ela silvou de volta, finalmente encontrando sua voz.

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45

Cheryl Holt
Nicholas

Teria impedido isso!


Por que o teria feito? O Sr. Mason estava apenas obedecendo suas ordens.
Houve muitas ocasies na vida de Nicholas, que se sentiu como um lixo, mas ele nunca,
nunca se sentiu to inferior ou mais desprezvel do que naquele momento.
Ele tinha tido a sua casa. Embora decrpita e pobre, a insignificante morada tinha sido uma
casa, cheia de mveis e itens pessoais. No entanto, entre as trs, elas tinham umas fronhas pouco
cheias e uma sacola.
A pior onda de pavor tomou conta dele.
Onde esto o resto de seus pertences?
Pegamos o que podamos transportar, a Srta. Wilson disse. Todo o resto foi perdido
no incndio.
Tudo? Nicholas engasgou.
Era uma sorte ele ser duro e forte ou suas pernas podiam ter falhado.
No ano anterior, definiu um curso para a propriedade, recomendado pelo Mason, mas
aprovado por ele mesmo, a fim de colocar Stafford em uma situao financeira slida. As pessoas
afetadas no pareciam reais, ento as consequncias implementadas no o incomodavam.
Mason descreveu uma populao de fingidos e preguiosos. Afirmou que a velha condessa
tinha sido sentimental demais, que nunca despejou ningum apesar de quo ftil ou intil eram.
Mas Emeline e suas irms no eram preguiosas ou indolentes. Eram simplesmente trs
mulheres que desesperadamente precisavam de sua ajuda, e ele no a tinha dado. Era uma viso
sbria, de frente para o custo humano de suas decises.
Que tipo de homem ele era? Que tipo de lorde e mestre? Quem deixaria tal incidente
terrvel ocorrer? No trataria um co como elas foram tratadas.
Ele e Stephen compartilharam outra troca visual, em seguida, Nicholas caminhou at a porta
do celeiro e abriu-a.
O que est fazendo? A Srta. Wilson perguntou.
Estou indo para a manso de Stafford, e vocs vem comigo.
No temos nenhuma inteno de...
No argumente, Srta. Wilson, vociferou. No se queixe, nem proteste. Pela primeira
vez, apenas fique em silncio e faa como lhe dito.

Captulo 6

Eu repito, que diabos estava pensando?


No amaldioe na minha frente.
Se eu imaginasse que estava ouvindo, falaria de forma mais respeitosa.
O escutarei quando voc parar de gritar.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

46

Cheryl Holt
Nicholas

Emeline olhou para Lorde Stafford, desejando ter sua capacidade de intimidar. Foram para
sua biblioteca, suas irms acompanhando o Sr. Price at a cozinha para um caf da manh.
Quando elas ainda estavam presentes, o conde tinha sido conciso, mas corts. Depois que
partiram, Emeline havia sido deixada para enfrent-lo sozinha, sem as meninas para servir como
um escudo para seu temperamento.
Ela no sabia como lidar com essa personalidade masculina voltil . Seu pai, a quem ela
adorava, tinha sido gentil, educado, bem humorado, de bom senso e bom nimo. No havia
nenhuma gritaria ou bater de portas, nem comandos e latidos furiosos ou trocas verbais.
Tinha que ser exaustivo ser Nicholas Price. Como ele encontrava energia para manter toda
essa raiva?
Voc no respondeu minha pergunta, disse ele.
Isso porque voc fez muitas perguntas, e eu no consigo descobrir por onde comear a
responder.
Que tal do incio?
Incio? Onde seria isso? Trinta anos antes, quando a velha condessa havia contratado seu pai
como professor da cidade? No dia em que ele se casou com sua me? No dia em que sua me
morreu no parto das gmeas quando Emeline tinha apenas quatorze anos?
Emeline tinha sido empurrada para o papel de me, ento no havia oportunidade de
escolher outro caminho.
Se tivesse se casado, como era esperado de uma moa, no estaria atualmente nesse
conflito. Teria uma casa prpria, um marido como chefe da famlia. Ela e suas irms estariam
seguras em vez de terem sido lanadas aos ventos do destino por algum rico e caprichoso como
Nicholas Price.
Ele pareceu perceber que ela no responderia a seus berros. Freou a si mesmo, e ela ficou
grata por sua conteno. Ela estava muito abatida para brigar e sem condies para lutar.
Srta Wilson... Emeline, disse mais gentilmente, estou tentando entender por que
estava se vendendo no mercado.
O que eu deveria fazer?
Mas vender-se a um estranho, estremeceu com a perspectiva. Tem alguma noo
do tipos de coisas que podem acontecer a uma mulher nessas circunstncias?
Claro que sei. No sou ignorante.
No, voc no , ento por que no... no... Ele ergueu as mos, um homem de ideias.
Por que no foi para seus vizinhos? Por que no foi a igreja? Certamente, o vigrio poderia
fornecer-lhe algum tipo de assistncia.
Eu fui at ele. No havia ajuda, e ningum tem uma migalha adicional de po ou um
centavo de sobra. Lhe expliquei a situao quando fui para Londres.
E eu tenho respondido a suas alegaes. Balanou um dedo sob seu nariz para
enfatizar seu ponto. Por que no consigo chegar at voc? Esta propriedade no uma
instituio de caridade, e eu no posso me dar ao luxo de apoiar golpistas.
Tais como eu e minhas irms? Sim, temos sido como um dreno em seus cofres.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

47

Cheryl Holt
Nicholas

Quando dei ordens para Mason, no quis dizer pessoas como voc.
Ento quis dizer o qu?
Quis dizer pessoas que eram... eram... parou, desconcertado novamente. Por que
estou discutindo com voc? um desperdcio de ar. Voc nunca vai entender minha posio.
Apesar do que ele assumia, ela compreendia muito bem sua posio.
A propriedade, e a gesto dela, estava alm de sua esfera de influncia. Tentou fazer
diferena, mas tinha sido incapaz de produzir qualquer mudana. Ao primeiro sinal de resistncia
dele, seus vizinhos tinham vergado sua autoridade. Ela no estava convencida de que eles
realmente queriam melhorar algumas questes. Talvez secretamente gostassem de sua misria, e
dessem boas-vindas a ela.
Tinha de deixar de se preocupar com todo mundo e se concentrar em seus prprios
problemas, sua preocupao principal, E agora?
Sim, ele a resgatou do mercado. Sim, a levou para a manso, mas e da? Se ofereceu para
aliment-los, ento...?
Uma vez que estivessem estabilizados e sassem de sua porta, nem sequer teriam uma casa
para voltar. Ela foi queimada at o cho. Teriam que viver em uma vala fora da estrada? Ser que
ele lhes sorriria enquanto cavalgava sobre seu caro garanho? Quando passasse, jogaria os restos
de seu jantar para que no morressem de fome?
A fadiga crescia sobre ela. Balanou para um lado, depois para o outro, e quase entrou em
colapso. Pela terceira vez, como o heri que ele tinha fama de ser, segurou-a em seus braos. De
repente, foi embalada contra seu peito, mas to rapidamente quanto ele a pegou, depositou-a em
uma cadeira.
Ficou sobre ela, franzindo a testa, sua consternao clara.
Para mim voc no parece o tipo que desmaia, disse ele.
No.
Mas se eu no a tivesse segurado, voc seria um monto inconsciente no meu tapete.
Ela olhou para o cho e estudou as botas. Estou com um pouco de fome.
Com fome...
Sim.
Um silncio tenso seguiu, sua raiva flutuando sobre ela.
Quanto tempo se passou desde que voc comeu?
Ontem de manh.
Deixe-me adivinhar, voc tinha comida, da cesta que lhe enviei, mas deu para suas irms.
A cesta que ele tinha prometido no havia sido recebida. Se tivesse dito a Sr. Mason para
entreg-la, Mason nunca teria seguido a ordem. Ela poderia explicar o que ocorreu, mas para qu?
Ele se recusava a aceitar a verdade sobre Mason, e simplesmente descontaria sua verso dos
acontecimentos.
Sim, murmurou, dei-lhes o ltimo dos alimentos.
Voc alguma vez se coloca em primeiro lugar? Ou s pode ver que os outros precisam de
ajuda, mas no voc? Se ficar doente por auto-negligncia, quem vai cuidar de Nan e Nell?

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

48

Cheryl Holt
Nicholas

No posso suportar que elas sofram por minha causa. Parte meu corao.
Lgrimas cresceram e se espalharam pelo seu rosto, e ela golpeou-as com as mos. Um
dilvio estava vindo, e ela sentia como se ela pudesse chorar por uma semana. Queria lamentar o
que tinha sido perdido, a perda de seus pais, de sua casa, de sua vida. No havia gua suficiente
no mundo para aumentar a avalanche de tristeza que batia nela.
Voc est chorando? Ele ficou horrorizado.
Sim, ela admitiu, triste demais para afirmar o contrrio.
Pelo amor de Deus, voc no pode... chorar. Pare com isso.
Nem todos somos to duros quanto voc. No posso sempre me controlar.
Mas como vamos proceder a uma discusso racional quando voc est to emocional?
Voc um homem esperto. Tenho certeza que vai descobrir.
Emeline, comeou, preparando-se para lanar outro discurso.
Se voc no pode ficar na minha presena, v embora. Me recomporei em poucos
minutos, ento poder gritar comigo de novo.
Ela ficou olhando para o cho, observando seus ps enquanto ele tomava seu tempo,
deslocando seu peso para trs e para frente. Podia sentir a sua exasperao.
Ele estava acostumado a dar ordens e t-las obedecidas. Supunha-se que pudesse comandar
a si mesmo a ignorar seu desespero, como fechar uma vlvula, mas ele no percebia a
profundidade de sua dor. Ela no estava disposta a fingir falsa alegria apenas para acomod-lo,
no quando seu despejo foi iniciado por ele. Se queria chorar, ela iria, e ele no poderia impedi-la.
Ele ponderou e esbravejou, em seguida, rosnou em frustrao. Para sua surpresa, ele a
levantou e sentou-se em seu lugar na cadeira. Acomodou-a em seu colo, seu quadril em sua coxa
dura, o rosto pressionado em sua nuca. Suas lgrimas molharam sua camisa.
Voc me impeliria a beber, murmurou se eu j no estivesse bbado.
Desculpe.
Cale-se, ou vou me lembrar do quanto voc me irrita.
Imediatamente, ela se esqueceu de que o odiava, que ele era a causa de suas dificuldades.
Ele estava oferecendo conforto, e ela estava desesperada para receb-lo.
Estou sozinha e com medo, murmurou.
Eu sei.
No tenho ningum para me aconselhar ou ajudar. No tenho ningum para estar ao meu
lado.
Shh. Ele acariciou seus cabelos e costas. Vai ficar tudo bem agora.
Ela no acreditava que poderia ficar tudo bem novamente, mas estava disposta a fingir,
disposta a mergulhar na carcia de sua mo macia, no sussurro de suas palavras de apoio.
Poderia ter ficado ali para sempre, chafurdando em seu consolo, mas ouviu a porta se abrir.
Algum pairava no limite, mas no entrou. Lorde Stafford fez um movimento espantando, e a
porta se fechou em silncio, Emeline foi forada a se lembrar que a Terra ainda estava girando
fora da biblioteca.

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Cheryl Holt
Nicholas

Quem os espiava? O que essa pessoa tinha pensado? Com a realidade rapidamente
surgindo, o constrangimento tomou conta dela.
Foi meu irmo, disse como se pudesse ler sua mente. No se preocupe com ele.
Ela se afastou para que pudesse perscrutar seus olhos azuis. Estava to perto dele, a apenas
alguns centmetros de distncia, que aumentou-lhe o pulso.
Apesar de estarem completamente vestidos e nada de importante haver ocorrido, sentia-se
nua e exposta. Observou-a em seu mais fraco e mais vulnervel estado, mas ela tinha
testemunhado algo dele, tambm. Ele tinha uma capacidade de empatia que ela estava certa de
que ele nunca gostaria de ter revelado.
Devo parecer assustadora. Riu, na esperana de aliviar a tenso.
Sim, ele concordou, provocando-a, voc verdadeiramente enfadonha. Nunca vi
uma viso to horrvel.
Oh, voc.
Ele pegou um leno do bolso e enxugou seu rosto. Quando terminou, ela assumiu que iria
libert-la, mas ele no o fez.
O momento mais incrvel aconteceu, seu pulso correu em um bater ainda mais rpido. Ela
estava beira de um milagre, como se qualquer ao gloriosa pudesse faz-la desaparecer.
Ele aproximou-se e tocou seus lbios nos dela. Hesitante, como se pedindo permisso.
O avano agitou-a, e ela deveria ter recusado, mas no poderia ir alm do fato de que ele
continuava confortando-a, e ela ainda no tinha tido o suficiente. Era um vaso vazio de tristeza e
remorso, e ele poderia preench-la at transbordar. No precisava fazer nada para que isso
acontecesse. Apenas tinha que aceitar o que ele estava ansioso para dar.
O beijo foi casto e amvel, como se ele fosse um rapaz com sua namorada em um primeiro
encontro, como se ela fosse um tesouro que ele amava. Ambos suspiraram, contentamento
surgindo entre eles.
Eram pessoas to dspares, com origens muito diferentes, mas estavam to sintonizados.
Quase como se... como se... seu relacionamento fosse para ser.
A ideia era absurda, mas descaradamente aparentava a mesma coisa. O que poderia
pressagiar? Tinha o destino os unido? Se assim fosse, para qu? Onde os levaria?
O que devo fazer com voc, Srta. Wilson? perguntou enquanto se afastava.
Por favor, no nos coloque na rua.
Como se eu pudesse. Voc parece pensar que eu sou um ogro.
Bem...
Estou tentando ser gentil e virar uma nova pgina. Franziu o cenho ferozmente.
Gostaria de faz-lo sem precisar aguentar qualquer um de seus discursos.
Eu no ia discursar.
Ele bufou. Nunca minta para mim. Voc muito ruim nisso.
Aconchegou-a novamente, e ela respirou lentamente, inalando seu perfume limpo,
masculino, de couro e cavalo. Ele estava contemplando, considerando seu futuro, e ela se
manteve muito quieta, no querendo interromper suas reflexes.

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50

Cheryl Holt
Nicholas

Finalmente, ele disse, Quando estamos sozinhos, eu lhe chamo de Emeline.


Ela riu e sentou-se. Voc ficou pensando e pensando, e isso tudo em que pensou?
Sim. E voc vai me chamar de Nicholas.
Eu no poderia.
Por que no?
Seria indicar uma familiaridade excessiva.
Por que eu me preocuparia com isso?
Voc um conde. Deveria se importar.
Deixe-me contar-lhe um pequeno segredo.
O que ?
Odeio ser conde, e no estou preocupado sobre como voc me trata.
Mas deveria estar.
No, somos somente Emeline e Nicholas a partir deste momento. Receio ter que insistir.
Agarrou-a pela cintura, levantando-a. Levantou-se tambm.
Venha, ordenou.
Para onde?
Por que um simples comando sempre lhe suscita uma pergunta? Por que no pode
simplesmente seguir-me, sem hesitar?
Porque no confio em voc, e naturalmente presumo que est fazendo algo que no
bom.
O que muito sbio. Nunca deve confiar em mim. Mas venha comigo de qualquer
maneira.
Agarrou seu pulso e arrastou-a para a porta.
Obviamente, chegou a uma deciso sobre ela. O que seria? Se a despejasse, esta seria a
ltima vez que o via. Um ou dois dias antes, teria ficado contente. Agora, a perspectiva deixou-a
inexplicavelmente triste.
Para onde vamos? Tentou novamente.
Voc precisa tomar o caf da manh. Vou lev-la para alimentar-se.
Ento o qu?
Ento... deve lavar-se. Est uma baguna.
Ela olhou com raiva para ele. Fala srio?
Sim, falo. Instruirei a criada a preparar um conjunto de quartos para vocs trs. Quero tla aqui na manso, onde estar segura, enquanto fao alguns planos para voc.
Que tipo de planos?
Se eu j soubesse, no teria que faz-los agora, teria?
Ento... no nos jogar na rua?
Droga, no.
O que quer dizer isso?
Emeline... Franziu a testa. Ela testava sua pacincia.

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Cheryl Holt
Nicholas

Ela voou para seus braos e o abraou com tanta fora que ficou surpresa que ele pudesse
respirar.
Obrigada, obrigada, murmurou mais e mais.
Sero bem-vindas.
Sua voz era spera, como se estivesse envergonhado por sua gratido. Beijou seu cabelo, sua
testa, o pescoo, em seguida, soltou-a e abriu a porta.

Ela se foi?
Sim.
Sua cabana foi destruda?
Sim. Finalmente.
Pensei que nunca iramos nos livrar dela.
Benedict Mason inclinou-se sobre o balco do vigrio Blair. Brindaram com conhaque,
comemorando seu sucesso em livrar-se de Emeline Wilson. Apesar de ser meio da tarde, e no ser
correto beber tinham muitos motivos para comemorar. E quando um bom licor estava envolvido,
Blair estava sempre ansioso em participar.
Logo no incio de seu mandato em Stafford, Benedict tinha aprendido que Oscar Blair podia
pregar fogo e enxofre, mas no era adverso a uma festinha privada regada a lcool. Com a queda
da Srta. Wilson, uma caloroso bebida alcolica estava definitivamente garantida.
No mundo de Benedict, as pessoas eram amigos ou inimigos. Blair era um aliado, sua
conexo necessria para que pudessem conseguir o que tanto desejavam para a comunidade.
Blair exigia autoridade espiritual absoluta, e Benedict exigia autoridade fiscal absoluta. Entendiam
suas esferas de influncia e no tentavam usurpar o poder do outro. Sua desonesta aliana era
extremamente gratificante, e Benedict trabalhava para mant-la funcionando sem problemas.
Gostava de pegar Blair com a guarda baixa, gostava do fato dele acreditar que eram mais
prximos do que realmente eram. Sempre que Benedict o visitada, trazia um presente,
geralmente uma garrafa roubada do melhor brandy do conde. Dessa forma, tinham um licor
excelente para tomar enquanto congratulavam-se por alguns atos especialmente perniciosos.
Seu mais recente projeto foi orquestrar o destino de Emeline Wilson. Benedict a detestava
por ter recusado seu pedido de casamento. Blair a detestava simplesmente por ela ser mulher, e
ele abominava todas as mulheres.
Benedict no lhe permitiria permanecer na rea, tanto porque ela o rejeitou, mas tambm
porque estava importunando Nicholas Price com suas ideias ridculas de igualdade e justia.
Benedict desfrutava de sua enorme autonomia. Muitas vezes, sentia que Stafford pertencia
a ele, ao invs de a Nicholas Price, e ele no poderia ter a Srta. Wilson atraindo o conde
propriedade. Queria que Emeline Wilson fosse embora, e queria que o conde seguisse seu
regimento no exrcito, assim poderia continuar sem interferncias.
Voc est ciente de seus planos? perguntou.

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Cheryl Holt
Nicholas

Minha irm mencionou que ela estava na fila de pobres no mercado. Havia um homem de
Londres oferecendo-se para levar nossos pedintes da cidade.
Vamos orar para que ela tenha ido.
Sim, vamos.
Tocaram seus copos novamente, em seguida, Benedict terminou sua bebida e partiu.
Montou em seu cavalo, bem, no cavalo do conde, mas por que subterfgios? E se dirigiu para a
manso. Era um belo dia de primavera, a estrada movimentada com a multido chegando ao
mercado.
Aqueles que o reconheceram desviaram o olhar, o medo evidente. No poderia promover
uma reputao de compaixo ou misericrdia. Tinha muitas tarefas desagradveis para realizar, e
as pessoas precisavam ser cautelosas para que no discutissem quando aparecia em suas soleiras.
Apenas Emeline Wilson tinha sido tola o suficiente para enfrent-lo, mas olhe aonde sua
bravata havia lhe deixado.
Ha! Abandonada, sem amigos e nenhum lugar para ir. Sua situao seria um aviso para os
outros, Pense duas vezes antes de cruzar comigo.
Trotou abaixo no caminho para a manso, quis passar na frente da casa principal e seguir
para sua prpria residncia, mas havia dois cavalos amarrados na entrada. Franziu a testa
pensativo, eram os animais que os irmos Price tinham selecionado para a viagem cidade.
Benedict desmontou e subiu as escadas da frente. Enquanto corria para o hall de entrada,
quase desmaiou quando viu o conde marchando pelo corredor.
Era suposto que o idiota tivesse ido embora! Por que no foi?
Benedict deu um aceno obsequioso, e sorriu dando as boas-vindas, escondendo sua irritao
e antipatia.
Lorde Stafford, pensei que estaria a meio caminho da cidade agora.
Surgiu uma pequena contratempo.
Nada de grave, espero?
No, s tenho que cuidar de alguns detalhes menores.
Essas foram as piores palavras que Benedict poderia ouvir.
Quais so eles? alguma tarefa que eu possa fazer por voc? Odeio v-lo incomodado
por ninharias.
Tropecei em Emeline Wilson e suas irms no mercado.
Benedict reconhecia um pntano quando entrava nele, assim pisou cautelosamente.
Oh...?
No sabia que a casa dela estava na lista para ser demolida.
Benedict estudou Price, tentando reconhecer sua atitude, mas Price era conhecido como um
grande jogador sem escrpulos. Nenhuma emoo era visvel.
Sim, Benedict admitiu friamente, estava marcada h vrios meses. O terreno foi
todo nivelado, e agora plantaremos trigo l.

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53

Cheryl Holt
Nicholas

Estou aborrecido por seus problemas. Quando aceitei implementar suas sugestes em
relao a solvncia7, no entendi que estaramos arrancando-a ou que sua sada ocorreria de
forma to covarde.
As circunstncia da Srta. Wilson, certamente, geram simpatia, mas exemplifica os
problemas aqui na propriedade. Ela no estava contribuindo, e voc no pode esperar sustent-la
para sempre.
No tenho certeza se minhas escolhas foram as melhores.
Como assim?
Por enquanto, no quero mais expulses. No at que tenhamos analisado plenamente o
assunto.
Uma sbia ideia. Um homem deve ter certeza da direo por onde est viajando.
Foram dados quartos a Srta. Wilson e suas irms na ala oeste.
Oh, que reviravolta interessante de eventos, mentiu sem problemas. Por quanto
tempo elas estaro conosco?
No sei ainda, mas preciso que voc instrua o pessoal em mostrar-lhes toda a cortesia.
Claro.
E gostaria de ter uma reunio com voc. Na minha biblioteca, s quatro.
Price aproximou-se at que estivessem frente a frente. Era um sujeito muito intimidante,
maior do que Benedict, mais alto e mais amplo e, definitivamente, mais bonito.
Havia histrias surpreendentes sobre sua conduta no campo de batalha, sobre sua
capacidade perspicaz para levar homens a situaes perigosas. Ele era um brigo que ganhava as
lutas que comeava.
Benedict o odiava.
Posso perguntar, disse polidamente o que vamos discutir? Gostaria de ter a
documentao adequada pronta para voc.
Vamos discutir as condies da propriedade, Price respondeu perigosamente,
desconcertando Benedict. Vamos fazer algumas alteraes.
Em que rea?
Em todas as reas.
Benedict inclinou a cabea. Como sempre, estou ao seu servio.
Price seguiu em frente, e quando Benedict deu um suspiro de alvio, Price girou.
Vou ficar por algumas semanas, anunciou como se fosse uma ameaa. No seguirei
para Londres, como havia planejado.
Maravilhoso, Benedict afirmou.
Meu irmo vai ficar, tambm.
Estou ansioso para uma maior familiaridade com os dois.
O verei s quatro.
Price continuou, e logo que ele desapareceu da vista, Benedict se sentou em uma cadeira
prxima.
7

Em economia o estado do devedor que possui seu ativo maior que o passivo. Pagar, dar uma soluo.

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54

Cheryl Holt
Nicholas

O conde! Com seu irmo e a intrometida perspicaz! No partiriam! Ficariam!


Droga, o que viria a seguir?!

Captulo 7

Josephine Merrick observava os danarinos movendo-se atravs dos passos. Seus ps batiam
na grama no centro da praa. As pessoas sorriam e riam. Um trio de msicos estava num estrado,
o violinista tocando uma msica animada.
Ela bateu o p, desejando participar, mas nunca o faria. Seu irmo franziu a testa para o ato
de danar, vendo-o como o agir do diabo, mas, apesar de suas advertncias, havia alguns prazeres
que ele no podia impedir.
Era apenas dez da noite, e o dia de mercado chegava ao fim. Um barril de usque tinha sido
aberto, para que o evento tomasse um rumo mais festivo, e ela no podia ficar por mais tempo.
Sua presena amortecia-lhes o esprito, ficando os folies receosos de que ela pudesse mexericar a
Oscar, e ela no queria atrapalhar a alegria deles.
Foi angariar fundos para a igreja, vendendo tortas e bolos, mas o ltimo item j havia sido
comprado, ento no havia mais nenhuma razo para ficar. Disse adeus a seus companheiros, e
enquanto se afastava, podia ouvir seus sussurros.
Ningum jamais havia mencionado algo em sua cara, mas estava consciente de que seu
irmo no era detestado. Embora ele fosse um idiota, ela no podia no saber que ele era
detestado.
Ser que sentiam pena dela? Ser que a consideravam uma tola por estar com ele?
Nunca os deixaria saber que era infeliz, e nunca se afligiria com suas opinies. A menos que
se casasse novamente, o que no iria nem considerar, no poderia mudar sua situao. Uma vez
tinha sido mais do que suficiente, muito obrigada.
Ela tinha vinte e cinco anos, mas vivia como uma freira, como sempre havia vivido. Seu pai
tinha sido um vigrio tambm, e tinha sido to cruel e severo como seu irmo. Enquanto crescia,
no tinha havido momentos alegres ou encontros animados. Tudo havia sido orao, pecado e
penitncia.
Seu marido no tinha sido to severo em seus hbitos. Ela tinha sido autorizada a fazer
compras, ter amigos e vestir-se com roupas que no fossem negras. Foi s no quarto que tinha
sido castigada. No entanto, muitas vezes, pegou-se desejando retornar aos dias sombrios, dias em
que podia costurar uma faixa de renda em seu colarinho sem ser chamada de prostituta.
Como sua vida havia se tornado pattica! Ocasionalmente tinha perdido seu marido,
simplesmente porque seu mundo tinha sido menos sombrio do que atualmente era.
s vezes, sentia-se como se estivesse sufocando, como se fosse comear a gritar e nunca
mais fosse parar. Queria tanto poder danar, festejar e cantar sem ter que se preocupar em como
seria punida mais tarde. Um desejo queimava dentro dela, uma fome de possuir mais do que lhe

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Cheryl Holt
Nicholas

havia sido dado, de ter coisas que no poderia nomear, e ela lutava constantemente contra esses
potentes impulsos.
Fogueiras ardiam em ambas as extremidades da praa, atiando as chamas de seu desejo, e
ela apressou-se. Chegando beira do gramado, pronta para descer a rua at a casa paroquial,
lanou um ltimo olhar a festa.
Enquanto o fazia, a multido separou-se, e do outro lado da praa, sozinho e olhando-a
estava o irmo do conde, Stephen Price. No tinha percebido que ele tinha comparecido, e ele
certamente no tinha danado, ou ela teria notado.
E se ele estivesse procurando por ela? Ao pensar que isso poderia ter acontecido, seu pulso
acelerou em excitao.
Em sua estranha reunio na igreja, compartilharam segredos e sentaram-se de mos dadas.
Nada imprprio tinha ocorrido, mas foi muito chocante e, provavelmente, o ato mais ilcito que ela
j tinha cometido.
Olhou-o, hipnotizada por quo intensamente ele observava-a, e quo estranho era, pois
parecia que o tempo tinha deixado de correr. A festa desapareceu, e somente havia os dois e mais
ningum no universo.
Em seguida, a multido voltou a reunir-se e ela o perdeu de vista. Nesse instante selvagem,
teve um impulso frentico de empurrar a multido, em uma enlouquecida tentativa de localiz-lo,
mas no o fez.
O que estava errado com ela?
Culpou a lua cheia, sua idade avanada e a longa viuvez. Um homem atraente tinha apenas
lhe sorrido, e ela estava excitada!
Afastou-se e correu, os alegres sons rapidamente diminuindo. A vila voltava-se muito
tranquila. Para seu espanto, ouviu passos do lado oposto da rua, desacelerou, espiando por sobre
o ombro.
Stephen Price estava l! Ele sombreava-lhe o passo. Quando ela parava, ele fazia o mesmo.
Quando ela corria, ele corria tambm.
O que ele estava fazendo? O que poderia querer?
Uma voz em sua mente gritava-lhe avisos. Foi tomada pelo sentimento de que uma coliso
incrvel e terrvel ao mesmo tempo estava para acontecer, e quando ocorresse, ela nunca mais
seria a mesma.
Ele deu um passo em sua direo, depois outro e outro, e ela quase correu em pnico. O que
aconteceria quando ele chegasse?
Ele se aproximou at que estavam frente a frente, e enfiou a mo na dela, levando-a por um
beco. Ela fez um dbil esforo para arrastar os ps, mas rapidamente cedeu e ansiosamente
acompanhou-o. Aparentemente, no podia esperar por tudo o que ele estava planejando.
Ele parou em um pequeno celeiro e entrou, puxando-a atrs dele. Ela quase falou, mas ele
pressionou-lhe um dedo nos lbios, pedindo silncio. Procurou por vagabundos ou por algum
rapaz do estbulo, e no o encontrando, adentrou ainda mais no recinto, deixando-se cair em um
monte de palha. Em seguida, puxou-a para baixo com ele.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

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Cheryl Holt
Nicholas

Por um breve segundo, ela resistiu, mas um raio de lua entrava pela janela, brilhando em seu
cabelo negro como um corvo, seu fsico musculoso, e ela cedeu a batalha.
Virou de costas, enquanto ele estendia-se sobre ela, e apesar de ser embaraoso admitir,
segurou um ronronar de prazer. Ele era grande e pesado, e ela aguentou seu peso, embora
compreendesse que no se atreveria a mostrar seu prazer.
A nica parte de seu casamento que tinha sido tolervel foram os atos perpetrados por seu
marido no leito conjugal. Desde o momento que ele tinha se despido na noite de npcias, ela tinha
se deleitado com a decadncia. Mas ele tinha ficado revoltado com sua devassido.
Rapidamente, aprendeu a ser passiva enquanto ele impulsionava, mas tinha sido to
frustrante! Sentia que deveria haver mais sobre isso, e seu corpo concordava. Anos se passaram
em sua inexperincia. Sua nica pausa foram as espordicas e furtivas ondas de prazer que
corriam por ela aps relaes mais vigorosas.
Se o seu marido tivesse descoberto estes peculiares episdios, suas reprimendas teriam sido
ainda mais duras, talvez at mesmo violentas.
Certamente, Price no seria to cruel? Durante sua curta convivncia, considerou-o como
algum gentil e simptico. Com irmo como Nicholas Price, tinha que ser!
Se exibisse uma estranha emoo fsica, ele no ficaria horrorizado. No poderia suportar se
ele ficasse.
Ele comeou a beij-la e beij-la, e era to estimulante, como nada que tinha encontrado
anteriormente com seu frio e irritado marido. No conseguia decidir o que fazer com ele.
Ser que as pessoas realmente faziam isso? Era tal conduta comum? No tinha ideia.
De acordo com que seu piedoso irmo lhe informou, esta era a forma como o mundo todo
se comportava, mas Jo nunca tinha tido nenhuma prova. Sempre considerou-o como um mito
depravado, coisas que colegiais faziam para impressionar seus amigos, ainda que Price no fosse
uma fantasia. Ele era muito, muito real, e era definitivamente apto a incitar as paixes de uma
mulher.
As mos dele estavam em seu cabelo, sua lngua em sua boca, enquanto l em baixo, suas
coxas eram esmagadas e flexionadas em um ritmo constante. Sua dura vara posicionava-se no
encontro de suas coxas, e ela estava atordoada por ele por to flagrantemente deix-la senti-lo.
Estava se divertindo tambm. Imagine! A comum e ordinria Jo Merrick tinha despertado tal
sujeito experiente e sofisticado! Por mais que quisesse responder, no sabia como.
Os ocupados dedos dele moveram-se para seus seios. Massageava-os, apertava-os e torcialhe os mamilos, e ela comeou a tremer. Seu corpo inteiro tremia sem constrangimento.
O que fazer? O que fazer? A pergunta corria em sua cabea. No conseguia esconder sua
excitao, mas e se deixasse ir, como ele reagiria?
Ele deve ter percebido sua aflio, pois se afastou e franziu a testa.
O que foi? Perguntou. O que h de errado?
Para seu horror, lgrimas brotaram em seus olhos.
Estou envergonhada, ela admitiu.
De qu? De estar aqui comigo?

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Cheryl Holt
Nicholas

No.
Ento o que ? No me diga que acredita nos disparates que seu irmo esguicha sobre o
salrio do pecado e da fornicao.
No isso. Apenas... apenas...
Teve muitas francas discusses sexuais em sua vida. Sempre com seu marido e sempre com
ela sendo criticada por suas falhas. Ento no era que no soubesse o que falar sobre o assunto.
Simplesmente no tinha ideia de como explicar sua situao.
Voc me deseja tanto quanto eu te desejo. Ele parecia furioso. No interpretei mal o
sinal que me enviou ontem na igreja.
No, voc no interpretou errado.
Desde ento, pensei em voc a cada segundo.
No pode ser.
Sim, ento no d uma de moa tmida. Tomei alguns copos de usque e minha prudncia
fugiu. Continuamos, ou vamos embora. O que vai ser? Devo lev-la para a casa paroquial? isso
que voc quer?
No, disse, sua voz mais estridente.
Estudou-a, seu olhar estreitando-se. Ele tinha uma maneira de olhar para uma pessoa, como
se pudesse perscrutar seu corao e sua alma. Ela se contorcia com consternao, porque,
aparentemente, ele via que ela tinha inteno de se esconder. O comportamento dele suavizouse.
O que h de errado? Perguntou novamente. Pode confiar em mim, lembra? Voc
detesta a atividade carnal? isso?
No, no, eu gosto disso..., deixou escapar.
Ele sorriu. Essa minha garota.
Mas voc me sobrecarregou com suas carcias... Eu ainda no sei mentir.
Por que voc mentiria?
Sua expresso perplexa mostrava confuso. As mulheres no deveriam ser submissas? No
tinha ouvido uma vez, e sim milhares de vezes, o ato sexual era para procriar e no por qualquer
outro motivo. Uma mulher no devia se divertir com ele.
Meu marido , arriscou timidamente, informou-me que eu no deveria... ah...
Ns j estabelecemos que ele era um idiota.
Sim, sim ele era.
Por que voc acredita no que ele disse?
Eu no necessariamente acredito. Simplesmente odeio pensar que voc pode me achar
uma... devassa.
Seu sorriso aumentou. Olha, se quiser ser um pouco solta, tudo bem pra mim. Na
verdade, prefiro assim.
Prefere?
Sim, por isso, quando estivermos sozinhos desse jeito, voc estar livre para gritar, berrar,
arranhar ou morder.

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Cheryl Holt
Nicholas

Voc no se importar?
Por que me importaria? Seus gritos de prazer sero metade da diverso. Ele tomou
suas mos e colocou-as diretamente em suas ndegas. Se voc no participar, no posso prever
o que farei.
Foi toda a permisso que ela precisava. Comearam mais uma vez e, deixando-o ser seu
guia, fez tudo o que ele fazia. Se ele acariciava seus braos, ela acariciava-lhe os dele. Se ele tocava
seu cabelo, ela tocava o dele. Abraou-o, acariciou-o, lambeu-o e degustou-o.
Seu ardor subiu para um patamar bastante alto, e ela no tentou esconder seu entusiasmo.
No podia escond-lo. Contorcia-se abaixo dele, lutando para chegar mais perto e mais perto, mas
nunca chegando perto o suficiente.
Ele abriu a frente de seu vestido e soltou o tecido, expondo seus seios. Ento, para sua
surpresa, caiu sobre seu seio, chupando-lhe o mamilo.
Ela nunca se sentiu to perversa, gemia e sussurrava, seus quadris se balanavam, lutando
para segur-lo. Resmungava baixinho, implorando-lhe para parar, implorando-lhe para no parar,
mas ele ignorava seus apelos.
Puxou-lhe a saia para cima das pernas, em seguida, seus dedos estavam em suas calinhas, a
deslizar em suas bainhas. No instante em que a tocou, ela explodiu e gritou. Sua voz profunda,
baixa, necessitada como a de um animal ferido.
Ele simplesmente riu e ps a mo sobre sua boca. Os lbios em sua orelha, sussurrou, Sua
megera! Disse que podia gritar e gritar, mas isso no significa que deve acordar toda a maldita
vizinhana.
Pare! , ela choramingou atrs de sua mo. No posso suport-lo.
Se continuar a causar essa confuso, brincou, as pessoas pensaro que estamos...
fornicando aqui.
De alguma forma, sem que percebesse, ele havia desabotoado as calas, e enquanto
pronunciava a palavra fornicar, penetrou-a.
Ao sentir o quo grande ele era, como a enchia completamente, ela foi varrida por uma
onda de xtase. Gemia de alvio, com uma combinao torcida de alegria e vergonha, e ele a
beijou at engolir o clamor de sua libertao.
Voc vai ser a minha morte, disse ele, rindo.
Por qu? Perguntou, quando pode falar novamente.
Porque voc devassa como o inferno, mas tenta duramente no ser.
Ele apoiava-se nos cotovelos, movendo-se dentro dela, e ela estava contente que eles
pudessem falar durante o evento. Seu marido, sempre procedia em um silncio cheio de raiva
atormentada.
Como voc faz isso comigo? Perguntou. Voc me deixa to... to...
Sou um feiticeiro.
Acredito nisso.
Deixe-me lhe mostrar um pouco da magia que eu conheo e sei executar.

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Cheryl Holt
Nicholas

Novamente comeou a chupar seu mamilo, e ela exultou com isso, surpresa e impressionada
enquanto ele continuou e assim por diante. S quando assumiu que ele no aguentaria mais, que
no poderia se segurar, ele retirou-se e derramou-se em seu estmago.
Embora lisonjeada por sua cautela, ele no precisava ter se incomodado. Ela tinha tido sete
longos anos para conceber, assim aceitou que era estril. Usava sua condio como um jugo de
desgraa.
Seus quadris praticamente paralisaram, e com um grunhido de satisfao, ele rolou de cima
dela. Olharam para o teto, e silenciosamente ele comeou a gargalhar. Ela comeou a rir tambm,
mas mais suave, no to calorosamente.
A tolice que tinham feito, a selvageria... do ato foi emocionante. O que havia acontecido
com eles?
Eram praticamente desconhecidos. Estavam passeando por uma rua escura, ento olharam
um para o outro, e voila! Correram para um celeiro e agiram como animais no cio.
Droga, murmurou Devo estar mais bbado do que pensava.
Nunca bebi em minha vida, ressaltou ela ento qual minha desculpa?
Voc no tem nenhuma, atrevida.
Estou dizendo a mim mesma que sucumbi sua astuta seduo.
Voc amou cada minuto dela.
Sim, eu fiz.
Ele pegou um punhado de palha e limpou sua semente de sua barriga. Ento, abaixou a saia
e endireitou suas roupas. Observava-o, muda e contemplativa, enquanto questes agitavam-lhe a
mente.
O que aconteceria agora? Em qualquer outro momento, com qualquer outro homem, teria
havido uma proposta apressada, bem como uma promessa de conversar com seu irmo pela
manh. Mas estas palavras no seriam ouvidas, e nem ela esperava que fossem.
Ele era mundano e experiente, tinha viajado por toda parte e visto de tudo. Era um soldado
do exrcito! Provavelmente caa com mulheres desmazeladas em celeiros todas as noites. Seu
namorico tinha sido um capricho pra ele, e se ela fizesse aluso a qualquer tipo de vnculo
prolongado, ele provavelmente zombaria de suas noes provincianas.
Fora no beco, um par de bbados cambaleavam. Cantavam, sua vozes arrastadas. O Sr. Price
puxou-a para mais perto, mal respirando, at que os outros sumissem.
Ao ouvir sua farra ruidosa, a realidade chegou como uma vingana.
Quanto tempo tinha demorado? Que horas era? E se Oscar estivesse acordado quando
entrasse em casa? No haveria maneira de ocultar sua transgresso. Seu cabelo caiu, as
bochechas avermelharam-se quando o bigode do Sr. Price roou-lhe e, estava certa,de que estava
em brilhando.
Oscar no precisaria adivinhar seu comportamento. Seria bvio.
melhor eu ir, ela murmurou.
Ser que seu irmo est lhe esperando?
No, ele foi para a cama horas atrs.

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60

Cheryl Holt
Nicholas

Ela rezava para que fosse verdade.


Ainda assim, melhor ter cuidado.
Terei.
Sua ponderada observao frustrou todas as esperanas remanescentes que ela poderia ter
tido quanto ao fato de que namoro ou conexo fosse mencionado. O encontro tinha sido
impetuoso, uma brincadeira ilcita, mas nada mais.
Ele se levantou, levantando-a tambm, ento rastejou at a porta e espreitou para fora. No
vendo ningum, pediu que ela passasse.
Ele estava extremamente composto, como se nada de extraordinrio houvesse acontecido,
ento ela tentou igualar sua altivez, o que era difcil. Sua vida tinha sido virada de cabea para
baixo. Cambaleava de alegria, e com preocupaes sobre o presente e o futuro, mas ento, era
uma mulher, e compreendia que os homens raramente eram incomodados por essas
preocupaes.
Deslizou por ele, e ele apertou-lhe o pulso.
Temos que fazer isso de novo, sussurrou com veemncia.
Voc louco. muito perigoso.
S estarei em Stafford por mais seis semanas. No poderia te evitar.
Nem eu iria querer isso.
Se eu esbarrar em voc, sei o que vai acontecer. Apontou para o monte de palha onde
tinham brincado. Tenho que ter voc. Gozamos de uma forte atrao, e no estou com vontade
de combat-la.
Seria impossvel.
Seremos discretos, insistiu. Nos encontraremos uma maneira de estar juntos.
Sim, vamos, ela concordou, mesmo que ele estivesse louco. A aldeia era muito
pequena, as chances de serem descobertos muito grandes. No entanto, no momento, ela no se
importava. Ansiava por girar em crculos e proclamar sua felicidade para o mundo.
Beijou-a uma ltima vez, duro e rpido, ento, com uma mo em seu traseiro, empurrou-a
para fora.
Ela ficou ali, fitando-o, ansiosa para falar, mas consciente de que no podia. Queria
agradecer-lhe... por escolh-la, por tir-la do isolamento, por mostrar-lhe como era a sensao de
ser realmente uma mulher. Mas tinha certeza que ele no gostaria de ouvi-la falar disso.
Corajosamente, caminhou at ele e deu incio a um ltimo beijo por conta prpria, ento
saiu correndo. Gostava de imaginar que ele a seguiria at a casa paroquial, garantindo assim que
ela chegasse com segurana, mas no olhou para trs.
Entrou no vestbulo e na ponta dos ps foi para seu quarto, sem querer que mais ningum
soubesse o que tinha feito.

Captulo 8

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61

Cheryl Holt
Nicholas

Emeline caminhou pelo corredor em direo a biblioteca do conde. Era muito tarde, e todos
estavam dormindo, exceto ela e, esperava, Lorde Stafford. Tinha que falar com ele, e at que o
fizesse, nunca seria capaz de dormir. Seus pensamentos estavam muito dispersos, sua ansiedade
muito excessiva.
Desde que ele a trouxe para casa mais cedo naquela manh, no o tinha visto. Ele
supostamente ainda estava no local, mas tinha estado visivelmente ausente.
Era to insignificante que seria fcil para ele esquec-la. Se ele partisse para Londres antes
que sua situao fosse resolvida, ela no poderia prever o que aconteceria. Estaria a merc de
Benedict Mason novamente, e a perspectiva era aterradora.
O conde tinha dito que faria planos para ela, mas que tipo de planos? A resposta tornava-se
cada vez mais urgente.
Tinha tentado vrios cargos de ensino em diversas outras reas do pas, mas com pouco
sucesso. Outra carta de rejeio chegou naquela tarde, assim que restavam apenas dois
empregadores que no tinham respondido. Ela no estava otimista.
Por que no continuar na escola de Stafford? Para ela a soluo era bvia, encontrar um
emprego. Estava determinada a defender seu caso a Nicholas Price. Tinha um talento especial
para convenc-lo. Ser que poderia fazer sua mgica mais uma vez?
Correu para a biblioteca e espiou dentro, mas ele no estava l, ento voltou para a escada e
subiu. No patamar, quando deveria ter ido em uma direo, olhou para o outro lado. No final do
comprido corredor, uma porta estava aberta, e uma vela queimava, esquerda. Deveria apag-la?
No era a sute do conde, esta ficava no ltimo andar, assim ela no podia imaginar quem
estava ali, no tinha visto ningum. No havia outros convidados na casa.
Rastejou em direo a vela, atenta aos sons, mas no ouviu nada. De repente, um vidro
quebrou, e ela pulou com alarme.
Emeline? Uma familiar voz masculina latiu. Quando ela no respondeu, ele rosnou,
Srta. Wilson! Estou falando com voc. Traga seu traseiro at aqui.
Ela se esgueirou ao longo da sala e olhou para dentro. Como sabia que era eu?
Reconheceria esse passo to irritado em qualquer lugar.
Ele estava em uma sala de estar, o quarto de dormir logo atrs, largado em uma cadeira
perto da lareira. Um manto cobria seus ombros, mas as lapelas cadas deixavam seu peito nu
visvel. Vestia calas, mas estas tinham sido feitas de um tecido fluido que cruzava-lhe as coxas, o
tipo de roupa que um sulto usaria quando fosse entreter seu harm.
Seus ps estavam descalos, os cabelos soltos ao redor da nuca. No tinha feito a barba,
ento seu rosto se obscurecia com a barba por fazer. Olhava-a de forma decadente e perigosa, e
ao v-lo borboletas danaram em seu estmago.
Tinha bebido. Havia uma garrafa de licor sobre uma mesa ao lado dele. Por alguma razo,
arremessou o copo junto lareira. Este se quebrou, criando uma confuso que uma criada teria
que limpar. Ele era horrivelmente mimado, ela no podia imagin-lo limpando a sala.
O que h errado com voc? Repreendeu-o.

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62

Cheryl Holt
Nicholas

Feche a porta, foi sua resposta.


No.
Feche-a!
No!
Ela se aproximou e pegou os pedaos maiores de vidro quebrado, jogando-os nas chamas
para que o idiota no cortasse seus ps quando tropeasse bbado para a cama.
Pare com isso, ordenou.
Parar com o qu?
Voc no uma criada e no minha esposa. No tem que arrumar nada.
Por que est bebendo sozinho e quebrando o cristal?
No da sua maldita conta.
Ele pegou a garrafa, e ela agarrou-a, colocando-a sobre o suporte.
D-me isso.
J teve o bastante.
Voc no minha me, tambm. No me repreenda.
Voc est agindo como um brbaro.
No ajo. Eu sou um brbaro.
Acredito em voc.
Parou na frente dele, pensando sobre como proceder. No achava que devia deix-lo a sua
prpria sorte, mas no estava interessada em perder tempo enquanto ele resmungava.
No faa cara feia para mim como se... reclamou.
Como o qu?
Como se voc fosse uma governanta ranzinza a ponto de bater nos meus dedos.
Algum deve dizer-lhe como se comportar.
Bem, no ser voc, ento nem tente.
Voc no respondeu minha pergunta, lembrou-o.
Qual?
Por que est aqui? Por que no est na sute do conde?
Deixei-a para meu irmo.
Por qu?
Ele gosta da pompa e circunstncia deste lugar, ento pode t-lo. Desejo como inferno
que ele tivesse nascido primeiro. Ento eu no teria que me preocupar com nada deste absurdo.
Estudou-o, curiosa em saber por que ele sempre parecia to infeliz. Ele cresceu em um
orfanato, mas agora, era incrivelmente rico. Qualquer homem em s conscincia celebraria tal
reviravolta de sorte, mas ele no.
Vejo o que est acontecendo, repreendeu-o. Est com auto-piedade.
Por que teria pena de mim mesmo?
Porque rico e poderoso, e acha que no merece ter tanta riqueza. Voc se sente
culpado.

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63

Cheryl Holt
Nicholas

Eu no merecia isso, mas no me sinto culpado. Esta carga toda foi despejada em mim.
No pedi por isso. Assim somente... .
Est deprimido. imprprio.
Ele estreitou o olhar. H algo que precise?
Sim, na verdade. Um favor.
No.
Voc no ouviu o que .
No me importa o que seja. Minha resposta ainda no.
Ela o ignorou e seguiu em frente. Se voc fizesse...
Emeline, eu disse que no.
Voc est sendo rude e ridculo.
E voc no ?
Tenho uma grande ideia, insistiu, e ns dois nos beneficiaramos.
No vejo como.
Ela ergueu os braos, exasperada. Voc nem sabe o que vou dizer.
No preciso saber. Uma vez que est animada sobre isso, tenho certeza de que trata-se
de um absurdo.
Ela puxou uma cadeira e sentou-se. Quero que voc reabra a escola, e quero que me
contrate como professora.
J terminou?
No. Este plano perfeito. Voc no teria nem mesmo que me pagar. Poderia me
remunerar simplesmente deixando-me ter outra casa.
Voc trabalharia sem salrio? S para ter hospedagem?
Sim.
Voc no teria quaisquer fundos. Como compraria comida para suas irms?
Encontrarei um jeito. Posso lavar roupas ou criar galinhas. Sou uma trabalhadora.
Vi como voc conseguiu anteriormente. Voc completamente incompetente.
Mas sou to boa ensinando! Sei que odiava a escola, mas...
Nunca fui questionado sobre isso.
Ela franziu a testa. O Sr. Mason me disse que voc tinha especificamente ordenado fechar
a escola.
Nunca discuti isso com ele.
Emeline ficou intrigada. O Sr. Mason tinha sido muito claro, tinha mencionado o assunto
para o conde, e o conde tinha dito absolutamente no. No entanto, agora, o conde afirmava que
ele e Mason nunca tinham conversado sobre isso.
Ambos eram mentirosos, ento, em quem acreditaria?
Pressionou-o. Deixe-me dizer-lhe porque importante.
No. Tem alguma ideia de quanto dinheiro voc j me custou?
Indignou-se. Ele estava se queixando sobre as refeies que ela e suas irms haviam feito?
Estava com raiva que estavam dormindo em suas camas e que os lenis teriam que ser lavados?

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

64

Cheryl Holt
Nicholas

Como eu te custei algo?


J interrompi os despejos.
Interrompeu? Srio?
Sim, mas apenas por enquanto. Posso retom-los no futuro, depois que eu tiver mais
oportunidade de refletir. Quaisquer perdas que incorrerem sero todas culpa sua.
Culpa minha?
Voc incomodava tanto que eu no podia suportar mais seus desvarios. Fiz isso apenas
para silenci-la.
No ligo para a razo. Estou to contente.
O Sr. Mason ficou lvido.
Aposto que ele ficou.
Ele diz que voc uma ameaa, e que eu no deveria ouvi-la.
Voc no est no comando?
Nominalmente.
Estou orgulhosa de voc. Fez o que era certo para seus inquilinos.
Ela estava muito feliz por t-lo incitado a benevolncia. Que outras bnos poderia ela ser
capaz de conquistar?
Ento... sobre a escola, comeou de novo.
J tive o bastante sobre sua estpida escola! Feche a porta.
Acenou-lhe, esperando que ela levantasse e obedecesse.
No vou ficar presa com voc. As pessoas falaro.
Que pessoas? Caso no tenha notado, todos esto dormindo, menos ns. Ns podemos
fazer o que quisermos.
De repente ele parecia muito mais sbrio do que ela imaginou. Antes que compreendesse
sua inteno, ele marchou e fechou a porta por si mesmo. Encostou-se na madeira, com os braos
cruzados sobre o peito, impedindo qualquer sada.
Abra-a, exigiu. De uma vez.
No.
Ela caminhou at que estavam frente a frente, e estremeceu, mas no de medo. Uma parte
dela, uma pequena parte, estava emocionada com a sua maneira autocrtica de ser. Sabia o que
era estar com ele, ser beijada por ele, e queria tanto que isso acontecesse mais uma vez. Contanto
que mantivesse seu juzo e no se empolgasse, o que definitivamente era um problema.
Onde concernia a ele, era perfeitamente possvel que ela pudesse se comportar mal.
O Sr. Mason informou-me, disse-lhe que seu pai foi muito brando em sua forma de
educ-la.
O Sr. Mason me odeia, e tem alguns problemas com a verdade.
Disse-me que voc foi educada muito alm do que exigido, e isso a deixou
excessivamente vaidosa. Se quiser saber minha opinio, uma mulher vaidosa uma mulher
insuportvel.
No perguntei.

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Cheryl Holt
Nicholas

Citei seu extenso aprendizado para que possa entender por que esta sua misso, em
reabrir a escola, no significa nada para mim. Seu olhar preguioso serpenteava para baixo, em
seus seios. Voc tem apenas uma coisa a oferecer que me de algum valor.
O que seria isso?
Nervosa, ela mordeu o lbio inferior, captando sua quente ateno.
Estou preso em Stafford, queixou-se por sua causa.
Por minha causa?
Sim, voc me importunou at que eu no pudesse mais escapar.
No... Voc no est... preso. Deve aceitar a oportunidade de passar algum tempo aqui.
No, estou preso, e no posso prever quando serei capaz de fugir. Deu um passo em
direo a ela, e ela deu um passo para trs. Fico facilmente entediado, ento precisarei me
divertir. Como voc a responsvel pela minha priso, decidi que voc me entreter.
Que tipo de entretenimento tem em mente?
Voc sabe que tipo.
Seu foco caiu para seus seios e l permaneceu, e ela que estava completamente vestida,
sentiu-se nua e muito exposta.
Voc est sendo absurdo.
No, estou sendo perfeitamente racional.
Voc deve ter... mulheres para esse tipo de empreendimento.
No aqui.
Encontre algum. Traga algum.
No. Receio que ter de ser voc.
Eu recuso.
No cabe a voc. Cabe a mim, e se voc me agradar, Emeline, talvez eu reconsidere sua
escola.
Voc um mentiroso. Nunca o faria. Eu me sacrifico no altar do seu desejo, e no terei
nada, somente minha runa total.
O altar do meu desejo?
Ele riu e riu, e ela no pde deixar de notar quo bonito ele ficava quando relaxava. Ele
sempre foi bonito, mas de uma forma gritante, grave. O divertimento aliviava seus olhos e alisava
as rugas de preocupao em torno de sua boca. Parecia mais jovem, simptico e contente.
Voc me diverte alm de qualquer medida, disse ele.
Estou feliz por isso.
Mas estou cansado desse jogo, portanto vou deixar de jog-lo.
No tenho jogado nada.
Sim, voc tem, e me distraiu to completamente que eu esqueci que tenho que definir as
regras.
Quais regras? Como voc pode...
Emeline?
Sim?

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66

Cheryl Holt
Nicholas

Voc fala demais.


Como se ela fosse um saco de farinha, ele segurou sua cintura, jogou-a sobre o ombro, e
marchou para o quarto.

Nicholas no tinha certeza do que estava fazendo.


Emeline silvava e chutava, batendo com os punhos em suas costas, e a cama se aproximava.
Jogou-a no colcho e caiu sobre ela antes que ela pudesse se movimentar. Estava prestes a
violent-la? Era esse seu plano?
No acreditava nisso, mas no conseguia parar de seguir por esse caminho.
A partir do momento que ela invadiu sua vida, tinha sido uma enorme dor de cabea. Se no
estava lutando com ela, estava lidando com as catstrofes que ela agitava. Se no estavam
discutindo sobre suas falhas, estava saindo das rebelies que ela incendiava.
Ela pairava sobre ele, constantemente, como se fosse um mosquito alojado em sua cabea,
ou talvez uma doena fatal que acabaria por mat-lo. Ele estava incessantemente obcecado, Onde
estava ela? O que estava fazendo? Que calamidade estava causando?
Ela tinha uma capacidade ilimitada para a confuso, por isso no podia ser deixada para
cuidar-se por conta prpria. Precisava de assistncia, e ele ficou perturbado ao descobrir que
queria ser o homem que a ajudasse.
Tinha bebido muito, por isso era provvel que estava tomando decises ruins, mas ela era a
causa de sua embriaguez.
Por flagel-lo com sua pobreza, persegui-lo at que esteve em conflito sobre suas aes em
Stafford. No andava por a tentando adivinhar. Escolhia um curso e seguia em frente. Mas o que
ocorria se tivesse errado? E se baseou-se em pareceres de Mason, quando no devia ter feito?
Quando pensou no interldio calmo em sua biblioteca, como ela chorava em seu ombro...
Empurrou a viso pungente de sua mente.
Se queria alguma coisa de Emeline Wilson, era o que queria de todas as mulheres relaes
carnais. No queria entend-la, sentir pena dela ou criar um vnculo.
Estava ansioso para fazer sexo com ela, mas ela era uma donzela, que vivia sob sua proteo
e domnio. Apesar de sua pobre reputao, no era to brutal a ponto de for-la a ter um caso
com ele.
No havia benefcio para ela em participar disso. A propriedade era uma pequena
comunidade muito unida onde o casamento era o remdio para a conduta ilcita, mas ele nunca se
casaria com ela. Droga, no podia se casar com ela. Era noivo de Lady Vernica, uma unio que
perseguiria a todo custo.
Ento, qual era sua inteno?
Estava muito confuso para descobrir isso. Ia se divertir e deixar acontecer o que devesse
acontecer.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

67

Cheryl Holt
Nicholas

Este era o pensamento de um mulherengo, mas no se importava. Se agisse horrivelmente,


superaria. Sempre foi capaz de justificar suas gafes repreensveis, e vagamente, lembrou que havia
lhe dito que nunca devia confiar nele.
Ela tinha sido uma tola ao procur-lo no meio da noite. Se ela comeou o incndio e foi
queimada pelas chamas, era isso culpa dele?
Lorde Stafford, ela disse, j se queixando. Ser que a maldita mulher nunca ficava
quieta?
Nicholas, lembra?
Ser que me soltaria?
No.
Por favor?
No.
O que quer de mim?
Ele franziu a testa. Quantos anos voc tem?
Vinte e quatro.
Na sua avanada idade, por que tem que perguntar?
Avanada, bufou, insultada.
J foi tomada antes? Ou to afetada e ameaadora que nenhum homem se atreveu?
No sou afetada e ameaadora.
Seu rosto franziu-se como uma puritana ameixa seca, e ele riu de novo.
Nunca tinha conhecido uma mulher como ela. Ela era como uma rara criatura brilhante,
bonita e agressiva e ele estava absolutamente fascinado.
Ser que voc pelo menos uma vez, disse, pode ficar quieta e se divertir?
No posso me divertir. Estou apavorada com o que voc est prestes a fazer.
O que estou prestes a fazer o que algum sujeito devia ter feito anos atrs.
Do que est falando?
Voc precisa de um homem em sua cama como ningum. Vamos trabalhar algumas das
molstias e azedume que h engarrafado em voc.
Olhou para ela, e sua conexo o provocou. Tinha se queimado antes, ento reconhecia que
compartilhavam uma atrao fsica, mas isso parecia ser algo mais, algo profundo e intenso que o
assustou como o inferno.
No formava vnculos com as mulheres, e certamente no sucumbiria inclinaes
romnticas. Era isso que estava florescendo? Afeio romntica?
No podia nem contemplar essa ideia.
Tinha que se concentrar no que importava. Os jogos de cama era onde mais ficava
confortvel, onde sabia como se comportar e o que esperar.
Inclinou-se e a beijou. Por um breve instante, ela endureceu em protesto, em seguida,
relaxou e deixou-o prosseguir.
Seus quadris pressionaram os dela, flexionando-os em um ritmo lento, e muito rapidamente,
ele viajou muito alm de qualquer ponto seguro. Desabotoou seu vestido e puxou o tecido,

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68

Cheryl Holt
Nicholas

expondo-lhe a cintura, mas ela estava to absorvida que no percebeu o que ele tinha acabado de
fazer.
Embora no tivesse se dado conta, ela tinha uma natureza sexual, por isso foi fcil distra-la.
Foi s quando acariciou-lhe o seio, a suave pele nua, que ela engasgou com surpresa e tentou se
afastar.
Seus seios eram atrevidos e redondos, as pontas rosadas, convidativas. Achava que preferia
mulheres robustas, mas aparentemente no. Sua magra perfeio despertava-o de maneiras
incalculveis.
No pode tirar toda a minha roupa, insistiu.
Se eu no a dispo, como teremos alguma diverso?
Posso beij-lo. De beijar eu entendo. No o outro... Acenou com a mo sobre o tronco,
no possuindo um vocabulrio obsceno para completar a discusso.
Ela puxava seu corpete, ansiosa para proteger a si mesma, mas ele no permitiria que ela se
escondesse.
Por que est sempre vestida de cinza e preto?, perguntou.
Porque sou pobre, seu imbecil, ento no posso comprar mais nada. Alm disso, por que
eu precisaria de roupas mais extravagantes? Tudo que fao ocupar-me da casa, tentando
alimentar minhas irms. Esse tipo de existncia no exige algo exatamente enfeitado.
Que tal usar cores brilhantes apenas para ficar bonita?
Oh, sim, respondeu sarcasticamente, a opinio das pessoas minha maior
preocupao.
Acho que vou te comprar um vestido novo, s para ver como voc ficaria. Pode melhorar
seu humor.
Est sendo ridculo, e eu queria que voc no...
Ele se abaixou e chupou seu mamilo.
Meu Deus, ela arfou.
Nenhum homem jamais te tocou assim?
No, quando que algum teria feito?
Sou o primeiro?
Claro que o primeiro.
Deixe-me mostrar-lhe algo.
melhor no o fazer.
Deixe-me mostrar-lhe de qualquer maneira.
Levantando a saia acima de sua perna, seus dedos estavam em sua coxa, quadril, e deslizouos em suas calcinhas. Quando tocou em sua abertura, ficou encantado ao encontr-la molhada e
pronta.
Sorriu. A perspectiva de ficar em Stafford era terrvel, mas tropeou no caminho ideal para
se divertir. Emeline lhe proporcionaria horas de estridente e irreverente diverso.
Acariciou-a para frente e para trs, para frente e para trs, e ela lutou com o dilvio que
estava por vir.

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69

Cheryl Holt
Nicholas

O que est fazendo? Perguntou.


Voc no sabe?
No, seu imbecil! No sei.
Quase l, persuadiu-a.
Continuou jogando com o polegar enquanto banhava seu mamilo, e imediatamente, ela foi
lanada em um potente orgasmo. Ela gritou de espanto, fazendo tal barulho que ele teve que
beij-la para engolir o som. Segurou-a enquanto ela movia-se para cima, depois para baixo, e
quando seu xtase diminuiu, ele estava beira do arrebatamento.
Normalmente, seus impulsos eram facilmente controlados, mas com ela, estava to excitado
que estava prestes a tom-la violentamente contra sua vontade. Recusava-se a feri-la ou assustla. Ela tinha que entender e aceitar, entregar sua virgindade, para que pudessem passar semanas
satisfazendo sua paixo mtua.
Se agisse como um valento, destruiria seu caso antes de comear.
Afastando-se, cobriu-a com um cobertor para que no pudesse ver o que o deixava
selvagem.
Virou-se e olhou para o teto, lutando para acalmar a luxria queimando em suas veias. Teve
que segurar apertado seu ardor desenfreado, seu desejo de t-la a qualquer custo. Ento,
comearia de novo.
O que foi isso? Ela perguntou.
O que foi isso o qu?
O que fez para mim... Ela parecia muito jovem, muito inocente. O que foi isso?
Era prazer sexual.
Fiz certo?
Voc esteve mais do que bem. Na verdade, foi magnfica.
Ainda sou virgem...?
Sim.
Estou... grvida agora?
Sua ingenuidade era engraada, e ele quase a repreendeu por isso, mas ao perceber o
quanto ela era inexperiente, sentiu-se como o pior libertino. Por que estava tirando vantagem
dela?
Nunca tinha se deitado com uma mulher que era to ignorante sobre assuntos carnais. Se
envolveu com prostitutas e garotas fceis que sabiam o que ele queria e como realiz-lo sem
qualquer problema. Tinha esquecido que havia mulheres como Emeline, mulheres que eram
castas, virtuosas e incorruptas.
Coitadinha! Tendo que suportar sua insensvel seduo! Ele era um salafrrio implacvel,
sem princpios, e ela lamentaria o dia que se cruzaram.
Moveu-se para o lado, e ela se moveu, tambm, ento estavam frente a frente. Ela olhou
para ele, os olhos arregalados em choque.
No, voc no est grvida, disse ele.
Como isso acontece?

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70

Cheryl Holt
Nicholas

Inicia-se com o que acabamos de fazer, mas h um pouco mais do que isso. Talvez eu lhe
mostre em algum momento, sorriu se voc for muito, muito boa para mim.
Como se eu fosse deix-lo fazer isso comigo de novo!
Voc gostou. No negue.
Voc sobrecarregou meus sentidos. Se eu no tomar cuidado, no haver como dizer o
que eu poderia permitir.
Sorte minha, murmurou, e uma onda de ternura tomou conta dele. Seu corao fazia
estranhos movimentos, sacudindo e baqueando, como se tivesse ficado muito grande e no
coubesse em suas costelas.
Eu deveria sair, disse ela.
Em um minuto.
Puxou-a para ele, seu brao segurando-a perto, o rosto pressionado contra seu peito.
Foi consolado pelo cheiro dela, o calor de sua pele aninhada a sua. Antes que soubesse
como, a embriaguez cobrou seu preo, e ele adormeceu.
Quando acordou, era de manh, e ela tinha partido, no deixando rastros no quarto que
tinha estado l.

Captulo 9

Tenho uma carta de seu pai.


Srio?
Annie Price saltava, batendo palmas, ento se lembrou de si mesma. Estavam sentadas no
escritrio da madre superiora, uma pequena sala onde a idosa freira fazia negcios. No era o tipo
de local que incentivava manifestaes de entusiasmo.
O convento era um lugar muito tranquilo, e as Irms da Misericrdia um grupo muito calmo.
Nenhuma delas tinha feito voto de silncio, mas no riam de alegria ou gritavam de raiva.
Annie nunca foi repreendida por suas exploses, mas suas emoes muitas vezes atuavam
de forma que surpreendia a todos.
Ela se esforou para conter sua excitao. Uma carta! Como maravilhoso.
Ele e seu tio foram para Stafford.
Finalmente!
Ela e a freira sorriram. Seu pai a tinha deleitado com histrias da boa sorte de seu tio
Nicholas. Foi como um conto de fadas, o pobre menino rfo recolhido do meio de uma multido,
levado a conviver com reis.
Annie e as freiras tinham seguido avidamente todo o processo como se fossem parte dele, e
foram depois de um tempo. Como seu pai ficou rico, pagaria mais pelas suas despesas, de modo
que o condado de Stafford representava um benefcio enorme para todos os interessados.

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71

Cheryl Holt
Nicholas

Seu pai insistia que estava prestes a cham-la, para que pudessem ficar juntos, mas esse dia
nunca chegava. Quando ele sugeriu isso pela primeira vez, ela tinha assumido que ele tinha
querido dizer imediatamente, mas o ms tinha virado ano, e ela reconheceu a verdade, eram
grandes as chances de nunca conseguir juntar-se a eles.
Agora, sempre que ele falava sobre seus planos, ela balanava a cabea e respondia com
todas as observaes adequadas, mas j no esperava nenhuma alterao.
Aos dez anos, no era mais uma garotinha, e no acreditava em finais felizes. Se ela
finalmente fosse morar com seu pai, ficaria feliz, mas no queria fixar todas as esperanas nele.
Ser que ele descreve a propriedade?, perguntou.
Ele diz que muito bonito e ainda mais grandioso do que tinha imaginado que seria.
E meu tio, desde que chegou em Stafford, est satisfeito?
Seu pai no revela o parecer do conde, mas tenho certeza de que ele est encantado.
Quem no estaria?
Annie sorriu novamente. Seu pai tinha-lhe dito que tinha conhecido seu tio quando ainda era
um beb, que tinha muito brevemente morado com os dois homens depois que sua me faleceu,
mas ela no se lembrava. Era muito pequena na poca. Seu pai vinha para a Blgica duas vezes por
ano para uma curta visita, mas seu tio nunca o acompanhou. No mundo protegido do convento,
ele no parecia ser uma pessoa real.
E quanto a mim? Arriscou timidamente. Meu pai mencionou sobre eu me juntar a
ele em Stafford?
Claro.
O que ele disse?
Um comentrio muito interessante, eu acho. Ele est investigando alguns vizinhos em
Stafford. Est procurando por uma famlia que esteja disposta a ficar com voc at que ele consiga
sair do exrcito.
Voc est brincando.
No. Ele me informa que algum vir de Londres, antes que o vero termine, para
escolt-la at a Inglaterra.
Annie estava de p, e com a surpreendente notcia, caiu na cadeira atrs dela.
Voc acha que ele quis dizer isso mesmo?
Ele seu pai, Annie, e te ama. Estou certa de que voc significa muito pra ele.
Mas desta vez...
A Madre Superiora estava ciente de como frequentemente os sonhos de Annie tinham sido
frustrados por seu pai, e sempre acalmava a decepo de Annie sobre as promessas no
cumpridas. Ela inclinou-se sobre sua mesa e afagou a mo de Annie.
Estou muito confiante, disse a Madre Superiora. Seu pai se estabeleceu em Stafford,
ento no h nenhuma razo para que voc no possa ser levada para viver l.
Em Agosto, voc acha? Poderia ocorrer antes?
Talvez at mais cedo. Talvez voc nos deixar em Julho.
Julho, murmurou Annie, como se a palavra fosse mgica.

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72

Cheryl Holt
Nicholas

A freira estendeu a carta. V em frente. Tome-a e leia por si mesma.


Annie agarrou-a e saiu. Subiu as escadas para seu quarto no sto. Embora seu pai fosse
rico, no recebeu nenhum tratamento especial, por isso o quarto era decorado de forma simples.
Jogou-se em sua cama, e estudou a mensagem de seu pai, mais e mais at que a tinha
memorizado. Na parte inferior da pgina, traou o dedo sobre a ltima frase, Enviarei algum para
traz-la para a Inglaterra.
Rindo com alegria, apertou o papel contra o peito, diretamente sobre seu corao. Olhou
para seus escassos pertences, imaginando se devia comear a embal-los.
Quando sua escolta aparecesse, queria partir sem demora.

Tive uma ideia da mais perversa.


Lady Vernica Stewart olhou para sua melhor amiga, Portia.
Conte-me, Vernica insistiu.
Se voc est to preocupada com Lorde Stafford, por que no lhe faz uma visita surpresa?
No poderia.
Por que no?
E o que meu pai diria?
O que o duque no sabe no vai machuc-lo. No pea sua permisso, simplesmente v.
Simplesmente... ir? Que escandaloso.
Ela e Portia estavam na carruagem mais luxuosa de seu pai, seguindo para uma tarde de
compras. Seu casamento no ocorreria at o final de agosto, mas estava montando seu enxoval
com uma estratgia calculada de um general de guerra. Havia tantas caixas e sacos, que quase no
tinham qualquer espao para se sentar nos assentos.
Nicholas ainda no tinha lhe dito o lugar que tinha escolhido para sua lua de mel, mas ela
exigiria que fosse Itlia. Se ele escolhesse qualquer outro lugar, simplesmente iria morrer!
Portia lhe emprestara um romance onde a herona havia sido sequestrada e mantida refm
pelo heri em uma casa com vista para o Mediterrneo. Tinha sido o conto mais romntico que
tinha lido, e Vernica no iria se contentar com qualquer outro local, pois estava convencida de
que a Itlia proporcionaria o final que procurava. Enquanto estivessem l, Nicholas cairia
loucamente apaixonado por ela.
Est programado de irmos festa na casa dos Fitzroys, Portia dizia.
E?
No caminho, passaremos perto de trinta quilmetros da manso de Stafford. Por que no
fazemos um desvio e visitamos seu noivo?
O pulso de Vernica bateu com excitao. Eu poderia, no poderia?
No como se ele pudesse se queixar. Voc est prestes a ser sua condessa. natural
que queira ver sua nova casa.
Stafford nunca ser minha casa.
Vernica simulou tremer, e Portia riu.

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73

Cheryl Holt
Nicholas

O pai de Vernica a tinha mantido presa no campo at que tinha completado dezesseis anos.
Depois que ele finalmente lhe permitiu fugir para a cidade, ela tinha sido capaz de respirar pela
primeira vez. Prosperou no turbilho social da cidade, e nunca mais iria querer ficar longe,
morando em alguma singular e rstica aldeia.
Ser que ele abrir a casa esse ano? Portia perguntou.
Sim, exceto por duas semanas no outono. Teremos que hospedar os participantes da caa
anual em Stafford.
Com a melhor lista de convidados, claro.
Oh, claro. Ela pretendia se tornar a melhor anfitri ao estrear na cidade. Poderia
abrir no Natal tambm, mas ainda no decidi. Temos que distribuir presentes para os funcionrios,
mas a governanta poderia fazer isso por ns. No teramos que realmente estar l em pessoa.
Os funcionrios deveriam ficar felizes por voc lembrar-se deles. Eles dificilmente podem
culp-la se no quiser viajar no inverno.
A mente de Vernica girava com as possibilidades, e ela franziu a testa para Portia.
Se pararmos em Stafford, adicionaremos um dia na viagem. Como eu poderia explicar
isso?
Honestamente, Vernica, como voc vive sem mim? Simplesmente dir a seu pai que
sair na segunda-feira e chegar casa dos Fitzroys na quarta-feira. Ento escrever a Sra. Fitzroy
e lhe dir que estar l na quinta-feira. Ela no se corresponde com seu pai. Ele nunca saber que
voc se atrasou.
E se eu ficar presa?
Voc mentir para o duque e reivindicar que passou algumas horas em um passeio
inocente. Onde est o problema nisso?
Poderia funcionar..., Vernica ponderou.
Sim, poderia. Fique comigo, Vernica, e eu lhe mostrarei o lugar que precisa ir.
Vernica bufou com isso.
Estava desesperada para ver Stafford, mas no devido a nenhum interesse na propriedade.
Era por causa de Nicholas e os terrveis rumores que estavam circulando.
A partir do instante que a notcia se espalhou sobre Nicholas ter herdado o ttulo, cada
mulher no reino havia estabelecido sua mira sobre ele. Ele tinha fama de ser bonito, corajoso e
misterioso, e em sua frtil imaginao, nenhum outro homem poderia se comparar a ele.
Com seu claro cabelo loiro, olhos azuis, e uma figura suculenta, era a mais bonita e rica
debutante da cidade. No tinha se surpreendido quando Nicholas tinha a conhecido em um baile,
e ento conversado com seu pai na manh seguinte.
O duque teve escrpulos quanto aos baixos antecedentes de Nicholas, mas luz da
propriedade que ele traria famlia, seu pai havia superado suas reservas com rapidez suficiente.
Perguntou Vernica sua opinio, e ela no hesitou em aceitar a proposta de Nicholas.
S que seu noivado no estava saindo como esperava. Tinha especulado bastante sobre
como seria sua vida uma vez que se casasse com ele. No iria deix-lo ignor-la como ele vinha
fazendo.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

74

Cheryl Holt
Nicholas

Desde o seu noivado, ele no tinha danado com ela uma nica vez, ento ela no tinha tido
a chance de exibir seu alto perfil em qualquer ocasio. Todo mundo notava suas ausncias e
horrveis histrias haviam sido divulgadas a respeito de porque ele estava to ocupado. Estava
ansiosa para saber se eram verdadeiras ou no.
As fofocas sustentavam que ele fugiu do pas com sua amante a reboque, que havia lhe
insultado deliberadamente levando sua prostituta para a fazenda. Supostamente, sua concubina
seria sua anfitri quando Vernica no estivesse em casa.
Ela no podia deixar de estar preocupada.
No deveria verificar? Seria errado aliviar sua mente? Se o fato de que tivesse ido at ele
chegasse a Londres, isso acabaria com os hediondos falatrios. Afinal, Nicholas no lhe permitiria
visit-lo se sua amante estivesse abrigada no local.
Ainda assim, no conseguia deixar de perguntar, E se ela realmente estiver l? O que devo
fazer?
Primeiramente, se ela estiver l e acho que concordaremos que isso ser um grande se,
pois voc nunca ir v-la. Lorde Stafford ir deix-la de lado to rpido que sua cabea estar
girando.
Ela deve partir, o que eu quero.
Ela no vai ter coragem de voltar, tambm.
No, no vai.
E com a seu aparecimento descarado, ele vai entender que no pode brincar com seus
afetos.
Ele se comportou horrivelmente comigo.
Sim, ele o tem feito, mas vamos transform-lo num instante.
As duas amigas sorriram cmplices e crentes que teriam a questo resolvida rapidamente.

Stephen comeou a descer o corredor quando o som inesperado de risos de meninas fez
com que tropeasse. A manso era to grande e to vazia de calor humano que era estranho ouvir
vozes de crianas.
Aproximou-se do foyer e ao virar a esquina acabou encontrando as irms da Srta. Wilson
brincando na escada. Estas estavam envolvidas em um jogo complicado, e embora as espionasse
por vrios minutos, no conseguiu entender as regras.
Era um sinal animador de que tinham se adaptado rapidamente a novas circunstncias. Uma
vez que Annie estivesse em Stafford, esperava que ela se aclimatasse com a mesma rapidez. As
gmeas eram da mesma idade de Annie. Talvez pudessem ser suas amigas.
Tinha feito o melhor por sua filha, e pretendia compensar suas falhas atravs da construo
de uma vida com ela em Stafford. Seu plano estava todo planejado.
Nicholas tinha tanta terra, e no se importava com nada disso. Poderia ser persuadido a lhe
conceder alguma a Stephen, em seguida, instantaneamente, Stephen se tornaria um maravilhoso
fazendeiro.

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75

Cheryl Holt
Nicholas

Ele se casaria com uma mulher madura e sensvel, o que daria a Annie a me que ela nunca
teve. Em seguida, teria mais filhos. Cultivaria e vigiaria sua famlia, e envelheceria com um sorriso
no rosto.
Nicholas poderia desperdiar sua vida no exrcito, poderia casar com sua noiva, adolescente
esnobe, e poderia viver na misria e tristeza. Stephen estava determinado a ser feliz.
Algum bateu na porta, e ele moveu-se para atender quando as gmeas o ultrapassaram.
Ele ficou nas sombras, orando, pedindo que no fosse o vigrio querendo uma audincia
com Nicholas. Seu irmo ainda estava na cama e com uma forte ressaca. A Stephen no agradava
a ideia de explicar ao grosseiro ministro porque o conde no estava disponvel e nem nunca
estaria!
Ficou encantado ao descobrir que era Josephine Merrick. Euforia cresceu nele, mas uma
quantidade enorme de luxria tambm.
Ela estava bonita como sempre, vibrante e vigorosa, e despertava-o alm de seus limites.
Seu encontro tinha sido impressionante. Ele nunca tinha participado de nada semelhante, e estava
ansioso para faz-lo novamente e j calculava como poderia ter um encontro a ss com ela.
Sra. Merrick, as gmeas gritaram juntas, e saltaram para frente para abra-la.
A esto vocs! Estava na aldeia, e ouvi que vocs estavam aqui. Tive que verificar por
mim mesma.
O conde nos salvou, exclamaram em unssono.
Ele nos encontrou no mercado, Nan disse a ela, e quando soube o que tinha
acontecido, nos colocou em seu cavalo e nos trouxe para sua casa.
Nell acrescentou, Ele estava to zangado com o Sr. Mason.
O conde estava zangado? Voc deve estar brincando.
verdade, verdade, a menina cantava como se a bondade de Nicholas fosse muito
extraordinria para ser acreditada.
Estou to feliz, a senhora Merrick disse. Eu mesma estava com muita raiva.
Stephen imaginou que muitos comentrios depreciativos sobre seu irmo pudessem seguir,
ento fez sua presena conhecida. Rapidamente, deu um passo em direo a elas como se tivesse
estado caminhando pelo corredor o tempo todo.
Bem vinda, Sra. Merrick.
Em sua saudao, ela sorriu com prazer.
Sr. Price, como bom v-lo novamente.
Ele supunha que ela realmente tinha vindo saber como a Srta. Wilson e suas irms estavam,
mas era vaidoso o suficiente para supor que ela tinha vindo visit-lo, tambm. Ficou
impressionado com sua ousadia.
A manh inteira, esforou-se para elaborar uma razo para aparecer na parquia, mas no
conseguiu sem ter que encontrar o vigrio tambm, por isso que ele no tinha ido.
Estava esperando para falar com Emeline, ela falou.
No tenho nem ideia de onde ela est, Stephen respondeu, e olhou para as meninas.
Vocs sabem?

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76

Cheryl Holt
Nicholas

Ela foi at a aldeia levar alguns recados para a governanta, disse Nan.
Oh, que pena, respondeu a Sra. Merrick, eu estava l. Devo t-la perdido.
Ela est tentando ser til, de modo que o conde no mude de ideia e decida que somos
um fardo.
Vocs no so um fardo, Stephen insistiu.
Claro que vocs no so, a Sra. Merrick concordou.
Gostaria de esperar por ela? Stephen ofereceu.
Eu provavelmente no deveria. Oscar est me esperando para o almoo.
Mas no ia deixar que ela sasse assim.
E se eu a levasse? Sugeriu. O tempo est to bonito l fora, e eu estive preso at
agora com os livros de contas.
Isso seria maravilhoso.
Ela se despediu das meninas, e estas correram, o que lhe deu a oportunidade que estava
procurando. Agarrou seu pulso e arrastou-a pelo corredor deserto para um salo vazio.
As cortinas estavam fechadas e os mveis cobertos com lenis. No havia fogo, por isso
estava frio como gelo, mas eles gerariam seu prprio calor.
Empurrou-a contra a madeira da porta, e caiu sobre ela como uma besta voraz. Tinha de ser
por isso que ela veio manso, mas se no fosse, ele no se importava. No podia v-la e no
desej-la.
Sua lngua estava em sua boca, as mos em seus quadris, em seus seios. Enquanto beliscava
seus mamilos, ela gemia em deliciosa agonia. Separou suas coxas e ela colocou os ps em torno de
sua cintura.
Em questo de segundos, seu corpo esmagava o dela, o tecido das calas e calcinha, tudo o
que os impedia de unir-se estavam no cho.
O que estamos fazendo? Perguntou ela, ofegando por ar.
Estamos correndo pela estrada para a perdio. Voc gosta da vista?
Ele se atrapalhou com as calas e empalou-se, enchendo-a em um impulso suave. Ela gemia
alto e ele colocou a palma da mo em seus lbios para abafar o som.
Ela montou seus quadris, com ele em p, ento estavam fora de equilbrio e rindo como
imbecis. A maldade de suas aes, a imprudncia, era incompreensvel.
Ele flexionou uma vez, duas vezes, e ambos estavam em uma fervorosa corrida. Estava to
desordenado que se esqueceu de retirar-se, e derramou-se dentro dela. Seus joelhos estavam
tremendo, o rosto enterrado em seu pescoo enquanto o pulsar ficava mais lento.
Finalmente, afastou-se, e ela deslizou seu tronco at que seus ps tocaram o cho.
Meu, meu... Ela acariciava os cabelos, ajeitando a roupa. Ser que todos os adultos
se comportam assim?
Somente aqueles que so loucos.
Eu estava perfeitamente so antes de voc chegar a Stafford.
Eu tambm.
Em poucos dias, voc me transformou em um luntico.

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77

Cheryl Holt
Nicholas

Ela bufou com alegria, sufocando a hilaridade contra sua camisa. Ele aninhou-a, gostando de
como seu delicado corpo cabia em sua estrutura muito maior.
O que est acontecendo comigo? Ela perguntou.
Voc sentia falta de ter um homem em sua cama, e estou feliz em ajud-la.
Voc vai me causar tantos problemas. Agarrou as lapelas do casaco e sacudiu-o. E
no estou nem preocupada com isso.
Nem eu!
Ela ficou na ponta dos ps e o beijou.
Obrigado por ajudar Emeline, disse. Ela precisava de um golpe de sorte.
No tive nada a ver com isso. Foi tudo ideia do meu irmo.
Existem muitas histrias horrveis sobre ele, por isso no lhe darei o crdito.
Respirando fundo, afastou-se dele. Compondo-se, transformou-se mais uma vez na quieta irm do
vigrio.
Realmente estou muito desligada, disse-lhe. Oscar no vai sentar-se para a refeio
sem mim. Se chegar atrasada, nunca verei o final da mesma.
Eu poderia bater no maldito pra voc. Voc gostaria?
No me tente. Ela segurou-lhe pulso, aproximando-o de seu nariz e o cheirou. Ah,
posso sentir seu cheiro na minha pele! Como vou aguentar um almoo chato com meu irmo? No
posso fingir que tudo segue do mesmo jeito.
No pondere sobre o pecado ou fornicao ou o quanto gosta do tamanho do meu...
Ela sacudiu um dedo, como se em repreenso. Voc! Fique em silncio.
No posso. No quando estou perto de voc.
Tente um pouco mais, est bem?
Ela abriu uma fresta da porta e espreitou fora. O salo estava vazio, assim saiu correndo. Ele
a seguiu.
Lhe acompanharei at sua casa, disse-lhe ele.
S se prometer manter suas mos para si mesmo. Ela franziu a testa. E no pode
ficar olhando para mim assim.
Assim como?
Como se quisesse me comer viva.
Eu quero te comer viva.
Ela olhou para cima e murmurou, Senhor, dai-me foras para que eu consiga me
controlar.
No acho que Ele intervm neste tipo de coisa.
No faz mal nenhum tentar.

Oscar estava em seu escritrio, olhando pela janela quando o relgio bateu com um nico
sinal sonoro, indicando que era uma da tarde.
Josephine estava uma hora atrasada.

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78

Cheryl Holt
Nicholas

De manh, ela tinha ido atender aos carentes, fato com que ele no precisava se preocupar.
Odiava visitar os doentes, pobres, ou os a beira da morte. As pessoas deviam cuidar de seus
prprios problemas; no sentia simpatia por ningum, mas dela escorria compaixo.
At que se casasse, um evento futuro que ele via com extrema averso, ela serviria como
sua anfitri, afinal era seu dever de ministro para com seu rebanho, assim como seria o de sua
esposa, depois que escolhesse uma noiva. Mas ela estava ciente das exigncias quando saiu de
casa.
Tinha que estar de volta ao meio-dia para que pudesse se refrescar. Em seguida, almoariam
pontualmente ao meio-dia e meia. Ele era um homem meticuloso, e gostava de sua rotina.
Quando sua agenda era interrompida, azedava o restante de seu dia.
Seu atraso era desrespeitoso, mas ento, ela sempre foi muito independente. Presumia que
pudesse agir de forma descarada e que no haveria consequncias.
As regras rigorosas de seu pai no a haviam domado. As severas crticas de seu marido, por
seu prprio bem, claro, no a tinham domesticado. A firme orientao e instruo moral de Oscar
no a tinha domado.
Ela alegremente tomava nota de suas preocupaes, ento continuava como quisesse.
Nenhum deles havia lhe aoitado, mas talvez fosse a hora. Se ela pudesse ser ensinada a
temer o chicote, poderia temperar sua rebeldia.
Abaixo da alameda, observou-a caminhar ao longe, e enquanto ela se aproximava, percebeu
que no estava sozinha. O irmo do conde estava com ela. Eles no estavam se comportando de
modo inadequado, mas ainda assim, Josephine sorria para ele como uma rameira.
Pararam no porto, e Price inclinou-se cortesmente. Ela soltou um comentrio que o fez rir,
e ele foi embora.
A fria de Oscar cozinhou at ferver. Enquanto permanecia com fome e sua refeio
esfriava, ela estava se jogando para o irmo do conde! Ela no tinha vergonha? Nenhum sentido
de status ou classe? Como podia humilhar-se assim aos gostos de Stephen Price?
Price era um pago mpio que, com a elevao do status de seu irmo, tambm mpio, tinha
sido elevado acima de todos. Podia agora escolher qualquer mulher no mundo para ser sua noiva,
e consideraria uma mulher de humilde posio como Josephine simplesmente como uma ninharia,
um brinquedo para seus desejos viris. Josephine no sabia disso?
Ou talvez acolhesse sua ateno. Seu marido nunca havia discutido os detalhes srdidos de
seu casamento, mas muitas vezes insinuou que ela tinha tendncias repugnantes. Estava Stephen
Price trazendo as inclinaes de sua irm tona?
Oscar a mataria antes que deixasse isso acontecer.
Deslocou-se da janela, e esperou em silncio, ouvindo como ela entrava na casa, como
pendurava seu manto e se desculpava com a empregada por estar atrasada.
Ele enfiou a cabea no corredor, seu rosto branco.
Josephine, voc poderia vir aqui? Preciso falar com voc.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

79

Cheryl Holt
Nicholas

Sim, Oscar, certamente. Caminhando em direo a ele, sorriu e entrou na sala.


Desculpe meu atraso. Parece haver uma gripe circulando na vizinhana. No pude terminar to
rpido quanto esperava.
Ele fechou a porta, e enquanto girava a chave na fechadura, sussurrou, Onde voc
estava?
O qu? Fazendo as visitas.
No minta para mim!
No estou mentindo!
Voc estava com aquele canalha, Stephen Price.
O Sr. Price? Sim, encontrei com ele no caminho de casa. Ele me acompanhou. No houve
nenhum dano.
Ergueu-se sobre ela, gostando de como ela se encolhia, como se tivesse medo que ele fosse
bater nela, e ele teve que admitir que a ideia era tentadora. No entanto, a empregada e a
cozinheira estavam na casa, assim no poderia lhe administrar o castigo que merecia.
Enquanto estiver vivendo sob o meu teto, rosnou, no vai se prostituir.
Voc est sendo ridculo.
Eu? Vi o jeito que ele olhava pra voc.
Voc louco. Ele estava sendo amigvel.
Vi voc olhando para trs. Agarrou-a pela nuca, como um animal, e apertou forte,
balanando-a como se ela fosse um co mau.
Fique de joelhos! Desa e pea perdo ao Senhor.
Muda e ofendida, ela ofegou para ele, mas no se mexeu, ento ele a forou para baixo.
Como a prostituta recalcitrante que ela era, resistiu com toda sua fora, ento ele empurrou e
empurrou at que a teve no cho. Segurou-a ali, enquanto ela chorava e orava, e ele continuou
at que suas costas e braos doeram, e ficou muito cansado para persistir.
Soltou-a, e ela cambaleou para o lado.
V para seu quarto, cuspiu, e reflita sobre seus pecados. E se eu te pegar falando
com o Sr. Price de novo, baterei tanto em voc como nunca em sua vida.
Ela saiu da sala e correu pelo vestbulo em suas mos de joelhos. Quando chegou a escada,
usou o corrimo para levantar-se. Ento subiu para seu quarto de dormir e se trancou para
arrepender-se, em privado, onde ningum poderia lhe assistir.

Captulo 10

Voc tem que fazer o qu?


Tirar suas medidas.
Por qu?

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80

Cheryl Holt
Nicholas

Emeline fez uma careta para a viva Brookhurst. Embora a maioria das mulheres costuravam
suas prprias roupas, ela era a principal costureira na rea. As pessoas a procuravam por roupas
especiais, como vestidos de casamento ou de batismo. Estavam em sua loja na vila onde Emeline
tinha parado para pegar alguns suprimentos para a governanta da manso de Stafford.
Minhas instrues, a viva explicou-se, vem do irmo do conde. O conde est lhe
comprando roupa.
O conde est comprando roupas para... mim?
Sim. E para suas irms tambm. Traga-as at amanh para que eu possa verificar o quo
altas elas esto.
Quando voc foi informada sobre isso?
No incio desta manh. O Sr. Price veio pessoalmente. A mulher levantou uma
sobrancelha. para voc escolher o que precisar. E eu no devo me preocupar com o custo.
Emeline balanou a cabea. Deve haver algum engano.
Recebi uma ordem, a viva bufou, e tenho a inteno de cumpri-la. Isso uma
fortuna para mim, tanto agora como no futuro.
Mas por que o conde quer me comprar roupa? No estou entendendo.
Suponho que porque ele deixou o Sr. Mason queimar sua casa com todos os seus
pertences dentro.
O Sr. Mason queimou muitas casas. O conde no substituiu os pertences de ningum.
No, ele no o fez.
A Sra. Brookhurst estudou Emeline, e um sino de alerta comeou a badalar. A viva estava,
obviamente, especulando porque Nicholas Price compraria presentes caros para Emeline a menos
que ela tivesse feito algo para merec-los. O que ele estava pensando, incentivando a fofoca
assim? Ser que no percebia que a histria se espalharia?
melhor eu voltar para casa, Emeline disse. Tenho que perguntar do que se trata
isso.
Oh, eu sei do que se trata, a Sra. Brookhurst retrucou sem rodeios.
No tenho nenhuma ideia do que quer dizer.
Voc muito bonita, Emeline, e ele um solteiro rico e bonito. Cuide de si mesma.
Sra. Brookhurst! Honestamente! No preciso de uma palestra sobre moral.
Bem, algum deve falar. Sua me no est por perto para aconselh-la. Uma garota
poderia facilmente colocar-se em apuros com um sujeito como ele.
Atordoada, Emeline tinha girado para partir quando a Sra. Brookhurst a chamou, Espere!
Tenho um pacote para voc.
O que h nele?
Tenho alguns itens prontos que eram para outros clientes, mas estes no vo se encaixar.
O conde insiste em que voc os tenha. Mandarei as outras peas, uma vez que cheguem.
Quais peas?
Umas que ele encomendou de uma loja em Londres, onde tm uma seleo de roupas
prontas. Ele quer que voc se vista mais rpido do que posso costurar.

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81

Cheryl Holt
Nicholas

Isso ridculo.
interessante, como ele se apaixonou por voc. E to rpido, tambm.
Ele no est... apaixonado, Emeline rugia. Ele louco.
E quanto a isto? A Sra. Brookhurst segurava um pacote cuidadosamente embrulhado.
Se voc prefere no criar alaridos com eles, posso lev-los para a manso para voc.
Por favor, no.
Esto pagos. A viva deu de ombros. Voc poderia muito bem t-los.
Seu temperamento explodiu, Emeline saiu, pisando duro.
Se toda a vizinhana ainda no sabia sobre os presentes, logo ficariam sabendo.
Que desastre! Nicholas, sim, Nicholas era como ela agora pensava nele, j no era o conde,
tinha-a deixado em uma posio perigosa.
Na noite anterior, ela havia se deitado em sua cama e tinha alegremente lhe permitido fazer
coisas maravilhosas e deliciosas com ela. Pateticamente, fez questo de portar-se mal novamente,
no momento em que um encontro clandestino pde ser arranjado.
Disse a Sra. Brookhurst que ele era louco, mas Emeline era a nica que estava louca.
Quando tinham ido morar com ele, Nicholas tinha mencionado a compra de um vestido, mas
ela no imaginava que ele estivesse falando srio. Ela, ingenuamente considerou o encontro como
um episdio espontneo de paixo mtua, mas ele parecia ter tido uma opinio diferente.
Aparentemente, presumia que seus favores podiam ser comprados, e seria paga pela sua
participao. Se o preo fosse suficientemente alto, o que mais ele poderia esperar que ela
tentasse?
Ofendida e furiosa, marchou, quando uma outra noo lhe ocorreu.
Ele era um homem, e um especialmente obtuso. Talvez no tivesse querido insult-la. Talvez
simplesmente no tinha sido informado que um homem da sua estirpe no poderia dar um
presente para uma mulher como ela, que o gesto seria mal interpretado.
Enquanto estava ciente de que ela constantemente o imbua com caractersticas que ele no
possua, estava ansiosa para que a segunda possibilidade, que ele era um idiota sem noo, fosse
verdade.
A manso estava vista, entrou na casa e seguiu para a cozinha para entregar os
mantimentos que tinha comprado na vila. Demorou, escutando os servos. Estava ansiosa para
perguntar onde Nicholas estava, mas no podia fazer uma pergunta dessas sem gerar ateno
indesejada.
Eventualmente, descobriu que ele estava no pequeno salo de jantar, aguardando seu caf
da manh. Era meio-dia e meia, e o cozinheiro e seus ajudantes estavam correndo ao redor,
quebrando ovos e cortando fatias de po.
Ela saiu, se perguntando se teria a ousadia de aparecer no meio da refeio sem ser
convidada, mas rapidamente se convenceu de que podia. Pelo amor de Deus, tinha se desonrado
completamente com ele, e ele tocou em seus lugares mais privados. Se isso no conferia algum
tipo de status, no sabia o que fazia.

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82

Cheryl Holt
Nicholas

Aproximou-se da porta e espiou dentro. Estava sozinho, com a cabea em suas mos, e era
uma figura to solitria, que seu corao doeu. Parecia to perdido e abatido, seu tpico porte
orgulhoso escondido.
O que devia ter acontecido? Tinha ouvido as histrias mais trgicas de sua infncia, sabia
que ele tinha construdo uma vida para si mesmo no exrcito, onde tinha fama de ser um homem
de grande coragem e fidelidade.
Tinha superado tantos obstculos. Quem poderia culp-lo por ser arrogante? Depois de
nascer no ponto mais baixo, tinha sido elevado a um dos maiores status na terra. No tinha direito
de ser vaidoso?
Ele parecia ter apenas cambaleado para fora da cama. No havia se lavado ou se barbeado.
Seu cabelo estava cado e despenteado, os fios emaranhados escovando seus ombros. Vestia um
casaco e calas, mas no tinha vestido uma camisa, onde o peito nu aparecia.
A partir do que havia acontecido entre eles, como interagiriam? Ele a paqueraria e a
bajularia? Ou agiria com sua habitual brusquido?
Se tivesse esperado quaisquer boas-vindas, ele a anulou.
Emeline, retrucou sem olhar para cima, pare de espreitar e traga seu traseiro aqui.
Como sabia que era eu?
Lhe disse na noite passada que reconheo seu passo irritado em qualquer lugar.
No posso comear a adivinhar o que isso significa.
Isso significa que voc anda como uma repreensiva megera. Quando te ouo, me esforo
para aguentar uma reprimenda.
Ela puxou uma cadeira, e enquanto sentava, ele franzia a testa e fazia uma careta.
Ser que voc pode fechar as cortinas?
No. quase uma da tarde. hora de despertar.
Minha cabea est batendo como se houvesse uma bigorna dentro dela. A luz do sol s
piora as coisas.
Voc vai sobreviver.
Voc muito cruel, Srta. Wilson. Por que eu tolero voc?
Eu o forarei a se comportar. O que voc secretamente apreciar.
De repente, suas irms correram pelo corredor. Estavam gritando como macacos selvagens
balanando por entre as rvores.
Ah, ele gemeu, esfregando as tmporas. Que barulho esse?
Ela riu. o som de crianas brincando.
Crianas? Nesta casa?
Minhas irms esto aqui, lembra?
Oh...
Desculpe. No sabia que elas estavam causando tamanha confuso. Vou dizer-lhes para
parar.
Ela comeou a levantar, mas ele esticou o brao e furtivamente apertou-lhe a mo.
No, no. Elas podem rir to alto quanto quiserem. No me importo.

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83

Cheryl Holt
Nicholas

O mordomo entrou com dois lacaios arrastando-se atrs dele, carregando bandejas cheias
de alimentos.
Fazia mais de um ano que serviram a seu mestre, assim que tinham feito um barulho
enorme. Prato aps prato foram dispostos ante ele, ovos, torradas, frutas e presunto. As escolhas
eram tantas que at se tornava embaraoso. Era o suficiente para um exrcito, mas ele
dificilmente notava.
O mordomo ficou pairando, espera de uma palavra, um comando, mas Nicholas
permaneceu afundado em sua cadeira.
Devo preparar-lhe um prato, Lorde Stafford? Perguntou o mordomo.
Posso fazer isso sozinho.
E a Srta. Wilson? No tnhamos conhecimento de que ela se reuniria a voc.
Nicholas olhou-lhe, em silncio se perguntando se estava com fome, e ela sorriu para o
mordomo. No preciso de nada, Sr. Jenkins. Levantei-me em uma hora normal e comi em um
horrio normal tambm. Ao contrrio de algumas pessoas que poderia citar.
Ser que ela sempre foi assim atrevida? Nicholas indagou ao Sr. Jenkins.
Ah... ah... O idoso senhor era educado demais para responder honestamente.
Eu deveria aoit-la por insubordinao? Ou devo simplesmente molh-la na baia do
cavalo at que esteja fria?
Os olhos do mordomo estavam redondos como pratos, e os lacaios ficaram boquiabertos
com alarme.
Deixe de ser desagradvel, ela advertiu. Eles pensam que est falando srio.
srio.
No , disse para os trs homens.
Se continuar tagarelando, ento no posso comer, e voc vai descobrir o quo srio sou.
Acenou para os criados distncia, e quando estes se apressaram para fora, falou para o Sr.
Jenkins. Se ela continuar a me importunar, traga-me um chicote.
O pobre homem endureceu com afronta, mas se arrastou para sair.
Voc horrvel, disse ela quando seus passos desapareceram. Eles vo contar a
todos que voc um bruto.
Sou um bruto, agora fique quieta e deixe-me comer em paz.
Ele encheu seu prato at transbordar e devorou-o. Encheu-o novamente e engoliu isso
tambm. Ela serviu-se de ch, observando como ele comia, comia e comia.
Finalmente, empurrou a comida, sentando-se de forma desleixada e carrancudo.
Tudo bem. Suspirou. Estou pronto.
Pronto para qu?
O que fiz desta vez? Voc s me procura para me castigar.
Eu no fao isso.
Pode fazer isso tambm. Sinto-me como se tivesse contratado uma bab. Que crise
surgiu? Vamos ver se posso corrigi-la.

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Cheryl Holt
Nicholas

Olhou-a, sua quente ateno enviando arrepios sua espinha. Ele era perigoso e delicioso, e
ela ansiava por estender a mo e toc-lo. Era to difcil fingir que eles mal se conheciam.
Voc me comprou roupas.
Esse o seu problema?
Sim. No pedi por elas.
No, no pediu, mas voc precisa de um vestido novo mais do que qualquer mulher que
j conheci.
Est fugindo do assunto.
O que? Como fao para chegar a ele? Dormi tarde, e tenho mil tarefas para terminar.
As pessoas vo falar.
Eu no me importo.
Vo achar que... ganhei de uma forma indecente.
Voc os ganhou de uma forma indecente. Ela respirou chocada, e ele novamente
apertou-lhe a mo. Estou brincando, Em.
Meus vizinhos no sabem disso. Terei que viver aqui depois que voc voltar Londres.
No posso ter minha reputao arruinada.
Deixei que o Sr. Mason queimasse todas as suas posses. Devo-lhe isso.
Ainda tenho um vestido ou dois. Enfiei minhas ltimas coisas numa fronha. Estou bem.
No suporto v-la andando por a como uma desmazelada. Voc muito bonita.
Obrigado pelo elogio adorvel, ela corou, mas no posso aceitar todos os seus
presentes.
Nem mesmo para as suas irms? Prefere v-las vestidas com trapos?
Estudou-a, seu foco acolhedor e convidativo, ento deu um pulo e foi at a porta. Abriu-a e
gritou quando puxou e puxou a sineta.
Sr. Jenkins, preciso de voc!
O requisitado homem trovejava a subir as escadas, obviamente preocupado que houvesse
uma calamidade.
Sim, sim, milorde, o que ?
Deixei que a casa da Srta. Wilson fosse destruda.
Estou ciente desse fato, senhor.
Ela e suas irms no tm mais nada por minha causa.
Jenkins fez um gesto sutil, e olhou por cima a Emeline para receber ajuda. Ela encolheu os
ombros.
Para me redimir, disse Nicholas, comprei-lhes algumas roupas. Sei que estranho
para mim prodigaliz-la com tal extravagncia, mas sinto muito pelo meu comportamento. a
minha penitncia.
Jenkins olhou timidamente a Emeline, em seguida a Nicholas, logo depois a Emeline
novamente, ento concordou. Muito bem, senhor.
Enquanto eu estiver em casa, ela estar ocupada me atendendo.
J vejo.

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85

Cheryl Holt
Nicholas

No deve haver nenhuma preocupao sobre isso.


Estou certo que no haver, milorde.
Eu a contratei como minha... minha... secretria.
Sua... secretria?
Emeline engasgou. As mulheres no trabalhavam como secretrias. Era indito. Apenas os
homens eram considerados inteligentes o suficiente para lidar com essas tarefas complicadas.
Sr. Mason informou-me, Nicholas continuou, que ela foi muito bem educada por seu
pai.
verdade, senhor.
Decidi colocar todos os escolarizados a meu servio.
A ideia sbia, tenho certeza.
Esta outra razo pela qual ela precisa de roupas. Ela no pode me assessorar em
assuntos to importantes parecendo uma mendiga.
Definitivamente no.
Diga a todos o que eu lhe disse, continuou. No quero ouvir nenhuma fofoca
desrespeitosa sobre ela. Ela vive na manso por causa de seu trabalho. E ter um guarda-roupa
compatvel com sua posio. Qualquer pessoa que espalhar boatos vai responder ante mim.
Sim, meu Lorde Stafford.
Nicholas aliviou-o. Isso tudo. Est dispensado.
Fechou a porta na cara do atordoado Jenkins, e fez uma pausa, ouvindo at que os passos do
homem tivessem desaparecido, ento virou-se para ela. Estava sorrindo como um idiota.
Voc louco, ela desabafou.
Louco como uma raposa. Bateu um dedo na mesa. Agora posso passar tanto tempo
com voc quanto eu quiser, e isso no ser considerado incomum. E se eu quiser lhe comprar um
vestido novo, o farei, e no terei de ouvi-la reclamar.
Ser que voc pode abrir a porta?
No. Voc minha secretria. Posso estar em uma sala fechada com voc. Ningum
pensar duas vezes sobre isso.
Eu vou pensar duas vezes.
Voc no consegue ter uma opinio.
Voltou para sua cadeira e sentou-se. Apertou a mo dela e traou crculos em seu pulso.
Quando a olhou da onde estava, seus pensamentos tornaram-se confusos. Ele parecia querer algo
que ela no podia dar. Ou talvez ele no soubesse o que procurava, e esperava que ela o
iluminasse.
Em torno dele, sentia-se especial, como se ele a valorizasse acima de todas as mulheres, o
que era ridculo ao extremo. Mas no podia parar a corrida de prazer que sentia quando se
perguntava se poderia estar comeando a ter importncia para ele.
Como ele poderia examin-la to ardentemente sem que houvesse um significado mais
profundo?
Voc saiu furtivamente da minha cama, disse ele. Acordei e voc no estava l.

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86

Cheryl Holt
Nicholas

Voc achava que eu ia passar a noite?


Sim.
Voc est louco. No consigo entender porque visitei voc em primeiro lugar.
Senti sua falta, absurdamente declarou.
No sentiu.
Senti. Isso no bizarro?
Sem aviso, agarrou-a e arrastou-a para si. Sua parte inferior era equilibrada em suas coxas,
seus seios esmagados contra seu peito.
Beijou-a lentamente e sem piedade, sua lngua em sua boca, os dedos vagueando sobre seu
torso. Seus msculos relaxaram, seus ossos relaxaram, seus poros relaxaram at que ela
preocupou-se de que poderia converter-se em uma poa no tapete.
Ela no teve coragem de se desviar de seu delicioso ataque. Desejava poder confessar sua
situao a uma mulher mais velha, mais experiente que pudesse aconselh-la sobre como resistirlhe. Porque o sexo feminino gostaria de resistir, no?
Era como se estivesse beira de um penhasco, do qual tinha pulado e caa, caa e caa. Onde
estaria, o que faria?
Bom dia, ele disse enquanto se afastava.
Bom dia. Como est sua ressaca?
Estou me sentindo melhor a cada momento.
Voc bebe excessivamente para ter desculpas para o seu mau comportamento?
No, bebo porque gosto. E se eu me comporto mal porque sou um malandro e um
canalha.
No acredito em voc.
No que voc no acredita?
Voc gosta de atuar como um canalha, e gosta de fingir que um grosso, mas no . No
no fundo.
Voc est errada. Sou to terrvel como todos dizem. No deve se esquecer disso.
Por que as pessoas pensam o pior de voc? Sob todas as bravatas, voc realmente uma
boa pessoa.
Minha pequena campe, murmurou, e beijou-a novamente.
Desta vez, quando ele se afastou, ela soltou-se e moveu-se para colocar a mesa entre eles
como uma barreira. Se ele a tocasse, no conseguiria se concentrar, e ela definitivamente
precisava se concentrar.
Estava a cair de uma ladeira escorregadia. Ele insistia em ser gentil com ela, mas ela violava
sua generosidade, atribuindo-lhe um significado positivo, da qual ele no tinha inteno de
cumprir.
Em sua mente, ela construa fantasias onde ele a ajudava, porque estava ferido, o que era
absurdo. Ele no queria esse tipo de vnculo, algo permanente, e ela no era mundana o suficiente
para separar a atrao fsica das emoes que estava desenvolvendo por ele.
Por que est se incomodando comigo? Ela perguntou.

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87

Cheryl Holt
Nicholas

O que quer dizer?


No posso ficar sozinha contigo por dois segundos sem que voc faa avanos.
Est reclamando?
No, s estou intrigada. No entendo por que voc iria se envolver.
Voc me distrai. E to divertida.
isso?
Se voc considerar a facilidade com que fico aborrecido, diria que bastante.
Voc no imagina que nada... mais possa acontecer, no ?
O que mais poderia haver?
Voc gosta de mim? Humilhou-se ao perguntar.
Sim.
Seu trrido olhar fez uma viagem para baixo de seu corpo, parando em todos os pontos
pertinentes.
Mas... no sou eu, precisamente, no ? Continuou. Poderia divertir-se comigo ou
com qualquer outra mulher.
Ele bufou. Sou um pouco exigente. No levaria pra cama nenhuma velha megera.
J vejo. Sentindo-se como uma boba, foi para a porta.
Onde voc vai? Ele perguntou.
No posso continuar com voc. No sei como.
O que h para saber?
Quanto tempo est planejando ficar aqui?
Encolheu os ombros. Uma semana? Talvez duas?
Voc nunca... me propor... um compromisso... no ?
No.
Ele disse-o suavemente, mas ainda assim, doeu.
Vamos flertar e jogar e, em seguida, voc seguir para Londres sem olhar para trs?
Voc sabe cobrar muito bem.
Por acaso voc visitaria Stafford novamente?
No, se no for preciso.
Ela estendeu a mo para a maaneta.
s beijar, Em.
mais do que isso, e voc sabe.
Concordo. Deu seu sorriso diablico. um pouco mais do que isso.
muito experiente no amor, no ?
No no amor. Na luxria. Voc no deve confundir as duas coisas. Luxria o que
queima entre ns, e sou muito adepto a satisfaz-la.
No tenho experincia e no me importo em no ter.
J lhe disse para no mentir para mim. Voc to ruim nisso. Voc gosta do que fazemos
juntos. Simplesmente puritana demais para admitir.
Voc est certo, sou muito puritana, e voc muito mundano.

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88

Cheryl Holt
Nicholas

Ela saiu, e ele rosnou, Emeline!


O qu?
Ficou irritado porque ela saiu, e ela no ficou surpresa com seu surto de raiva. Ele gostava de
fazer seu prprio caminho.
Estava esperando algo mais de mim? Perguntou.
Sim, sim! No. Apenas gostaria de saber claramente qual seria o meu lugar.
Eu no me afeioo s mulheres. No tenho ligao com elas. Nem mesmo quando se trata
de uma que eu goste. No tenho esse tipo de carter estvel.
Entendo. Ela assentiu com a cabea. Voc mencionou ao Sr. Jenkins que me
contratou como sua secretria.
Ele fez um movimento de desdm com a mo. No preciso de uma secretria. Tenho um
escritrio cheio de funcionrios em Londres para cuidar de minha papelada.
Estarei feliz em ajud-lo. Sou hbil na escrita e em administrar.
Terei isso em mente.
Caso contrrio, no serei capaz de atend-lo mais.
H uma abundncia de mulheres solteiras na rea. Tenho certeza de que poderei
encontrar algum para entreter-me pelo resto da minha estadia.
Virando-se para o pote de ch, serviu-se de uma xcara, depois amontoou comida em outro
prato. Comeou a comer. Ignorando-a completamente, como se tivesse esquecido de que ela
existisse, como se ela tivesse se tornado invisvel.
Ela entrou em pnico. Ser que tinha realmente a inteno de no v-lo novamente? Era
muito triste de imaginar.
Freneticamente, estupidamente, estava pronta para correr de volta e aconchegar-se em seu
colo e dizer-lhe que isso no tinha significado nada. Mas no podia. Dada sua prpria natureza,
uma relao ilcita era uma receita para o desastre, e ela no tinha o distanciamento necessrio
para viver assim.
Teria de esperar que sua bondade e compaixo continuassem. Rezaria para que no o
tivesse julgado mal e que ele a ajudasse, mas no poderia buscar nada mais.
Caminhou pelo corredor, o tempo todo desejando que ele a chamasse, para que tivessem
uma concluso diferente, mas o silncio crescia obstinado a cada passo.

Benedict Mason seguia em direo a manso. Aps o encontro com Nicholas Price na tarde
anterior, havia estado de mau humor por isso fugiu por algumas horas. No podia ter boatos
espalhados de que no estava mais no cargo ou que suas aes anteriores estavam sendo
revertidas, mas no estava certo de como recuperar sua vantagem.
Emeline Wilson e suas irms haviam sido transferidas para a manso. Despejos e outras
medidas de reduo de custos estavam suspensas. Nicholas e Stephen Price no tinham
autorizado.

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89

Cheryl Holt
Nicholas

Era irritante t-los sob seu calcanhar e minando suas decises. E estava mais nervoso se eles
decidissem examinar os livros de contas. No que pensasse que o conde ou o irmo eram
alfabetizados. Foram criados em um orfanato, assim duvidava que soubessem somar e subtrair.
No entanto, no causaria nenhum mal ser cauteloso, e Benedict no era nada mais se no
cuidadoso.
Mais frente, viu a viva Brookhurst. Ela estava carregando um grande pacote. Ele se
aproximou, saudou-a e puxou as rdeas.
Bom dia, Sra. Brookhurst, cumprimentou.
Sr. Mason.
O que tem a? Um pacote para a governanta? Fico feliz em lev-lo o resto do caminho
para voc.
Benedict tinha assumido que eram toalhas remendadas ou algo assim, ento ficou surpreso
quando ela respondeu, No so para a governanta. para Emeline Wilson.
A Srta. Wilson estava destituda. Como podia ter comprado alguma coisa?
Srio? O que ela comprou?
Ela no o fez. um presente do conde.
O que voc disse?
Ele mandou seu irmo minha loja esta manh com um pedido de um guarda roupa
novo. Ergueu o pacote. Esta a primeira parte.
Um guarda-roupa inteiro?
Sim.
O que voc forneceu?
Trs vestidos e algumas roupas ntimas.
Roupas ntimas!
H mais vindo de Londres, tambm. Para ela e suas irms.
Benedict manteve sua expresso em branco, mas sua mente correu com especulaes.
Quanto viva, parecia ansiosa, pronta a derramar tudo, e Benedict no estava prestes a
desencoraj-la.
Por que o conde comprou -lhe roupas? Perguntou. Ser que seu irmo divulgou o
motivo?
No, e no o meu lugar comentar, mas...
Pode falar. Sua opinio est segura comigo.
Ela franziu a testa. No quero que os meus comentrios cheguem ao conde. Odiaria
perturb-lo ou t-lo presumindo que no sou grata pelo seu favor.
Tem a minha palavra, no contarei a ningum.
Estudou-o, sua desconfiana bvia, mas estava muito interessada em bisbilhotar. No
posso entender por que a Srta. Wilson receberia essa bno.
Nem eu.
No da minha conta como o conde decide gastar sua fortuna. Reconheo isso. Ainda
assim, me pergunto por que ele gastaria tanto desta forma.

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90

Cheryl Holt
Nicholas

uma pergunta vlida.


Ele no poderia ter-lhe dado isso livremente, sem amarras. O que ela fez para ele? Ou o
que concordou em fazer no futuro? No posso chegar a uma boa resposta. Voc pode?
No, no posso. Benedict estendeu a mo. D-me o pacote. Entregarei-o para voc.
Ela levantou-se. Obrigada. Salva-me do trabalho.
No h de qu. Ela comeou a voltar, e ele a chamou, viva Brookhurst?
Sim?
Eu apreciaria muito se voc no mencionasse essa conversa a ningum.
Acredite em mim, no vou. Prefiro no saber nada disso. Sempre gostei de seus pais. Sua
me deve estar rolando no tmulo.
Eu no ficaria surpreso, murmurou, enquanto ela seguia seu caminho.
Seguiu para a manso, a ilcita mercadoria equilibrada na sela, enquanto ele metodicamente
revisava a situao.
Emeline tinha dado uma de prostituta ao Capito Price? Tinha descido tanto? Ser que
abandonaria seus costumes por um rosto bonito e uma bolsa cheia?
Benedict lhe props um namoro honroso, com o casamento como o objetivo final, mas ela
rejeitou-o.
E se ela agora entregasse sua virgindade por algumas ninharias insignificantes?
Se assim fosse, ela no seria a primeira mulher na histria a negociar sua castidade por
segurana. A ideia de que poderia ter concedido algo ao indecente Nicholas Price que Benedict
tinha proposto decentemente, fez com que o mesmo ondulasse de indignao.
Veria e ouviria. Espionaria e investigaria. Se finalmente comprovasse que as suspeitas da Sra.
Brookhurst eram verdadeiras, no sabia o que poderia fazer.
Mas Emeline ficaria muito, muito arrependida.

Captulo 11

No sei o que vai acontecer agora.


O que voc gostaria que acontecesse?
Josephine olhou para Emeline. Elas finalmente se cruzaram na aldeia, e Jo estava
acompanhando-a at a manso. Ela deveria estar voltando para casa, mas depois da recente
exploso de Oscar, estava extremamente distrada e no tinha pressa.
Emeline parecia mais saudvel do que sua idade demonstrava. Suas bochechas estavam
rosadas com vitalidade, o cabelo limpo e brilhante. Usava um vestido novo, costurado de um
tecido florido que destacava a esmeralda em seus olhos.
Era uma bela tarde. O cu estava to azul, as matas to verdes, os pssaros cantando nas
rvores. Estava feliz por conversar com uma amiga, mas queria ter oportunidade de conhec-la
melhor. Oscar mantinha-a to confinada, e ela nunca tinha permisso para socializar.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

91

Cheryl Holt
Nicholas

Gostaria de desabafar e confidenciar, de aconselhar-se sobre seu romance com Sr. Price e
sobre seus problemas com seu irmo. Mas nunca o faria. Algumas coisas eram destinadas a serem
privadas, e, certamente, uma ligao ilcita e um irmo abusivo tinham que estar no topo da lista.
Quero ficar em Stafford, Emeline disse, respondendo a pergunta de Jo. Quero
reabrir a escola.
Seria um benefcio maravilhoso para o vilarejo.
Sempre pensei assim. Se eu pudesse convencer o conde.
Discutiu com ele?
Em numerosas ocasies.
Srio?
Ele no o ogro que tem fama de ser.
O que indica que gastou tempo suficiente com ele para formar uma opinio.
Ele realmente uma pessoa muito interessante.
Estou surpresa que diga isso. Considerando a forma como ele a tratou no dia que chegou
na propriedade, estou surpresa que voc tenha uma palavra corts para lhe oferecer.
Ele gosta de se mostrar difcil, e tem sua maneira de ser desagradvel. Isso vive nele.
Tem certeza de que um comportamento intencional? luz dos problemas que ele
causou, estou mais inclinada a crer que a crueldade sua verdadeira natureza e no atuao.
Ele tem extensos traos de compaixo, mas os esconde.
Conheci seu irmo. Jo teve o cuidado de no revelar a mera sugesto dos sentimentos
conflitantes que a conturbavam.
E voc? O que acha dele?
muito cordial, em comparao com seu irmo mais velho. Ele tambm afirma que o
conde maravilhoso, uma vez que se comea a conhec-lo.
Essa a parte complicada, suponho, Emeline disse realmente conhec-lo. Ele no
deixa ningum, exceto Sr. Price se aproximar. J ouviu falar o que ele fez por mim?
No, o qu?
Comprou-me este vestido.
Ele o qu? Jo parou e segurou Emeline para encar-la.
Comprou-me este vestido e vrios outros. Comprou roupas para Nan e Nell, tambm.
Por qu?
Quando ele descobriu que tinha autorizado queimar nossa casa, sentiu-se muito mal.
Est brincando.
Insistiu em substituir o que foi destrudo no incndio. Estamos to desesperadas que eu
no podia recusar.
peculiar o fato dele ter se incomodado com isso.
No ,? Isto o que quero dizer sobre o seu jeito de ser. Quem poderia esperar tanta
generosidade dele?
No eu, disse Jo.

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Cheryl Holt
Nicholas

No eu, tambm, Emeline concordou. Ento hesitantemente arriscou Devo manter


as roupas? Especialmente as de Nan e Nell? Sei que parece ruim, e no posso ter as pessoas
fofocando sobre mim.
Absolutamente, deve ficar com as roupas. Jo estalou a lngua com desgosto. O
homem uma ameaa, e depois de todos os problemas que lhe infligiu, um novo guarda-roupa
o mnimo que voc merece.
Voc tem certeza?
Estou muito certa, e se eu ouvir resmungos de algum, os socarei no nariz.
Elas riram, e Jo segurou-a pelo brao e prosseguiram. Caminharam em silncio, com Jo
perdida em contemplao.
Desejava acreditar em magia. Desejava ter o poder de lanar um feitio e se tornar uma
mulher diferente com um tipo diferente de vida. Sempre foi uma pessoa decente. Por que no
havia recompensa por seus esforos?
Abaixo na estrada, cascos de cavalos soavam. medida que a curva acentuava-se, viram que
Lorde Stafford e Sr. Price vinham em sua direo.
Jo reprimiu um sorriso, mas Emeline endureceu com afronta.
No quero falar com ele, disse ela.
Com quem? O conde?
Sim.
Por que no?
Ele me esgota.
Esto vindo diretamente para ns, por isso no podemos evitar uma conversa. J
agradeceu o vestido? Parece um assunto suficientemente seguro.
Ele vai se gabar de t-lo me dado. Ele insuportvel.
Todo homem que j conheci insuportvel. Imagino se sobreviverei a mais uma exibio
do mesmo.
Acariciou a mo de Emeline enquanto se preparava, esperando que eles se aproximassem.
Eles eram to magnficos, montados num dos melhores cavalos do Conde e vestidos com seus
uniformes, casacos vermelhos, calas brancas, botas pretas polidas com um brilho deslumbrante.
Eles so to bonitos, disse Jo.
E sabem que so, portanto no os ajudarei a serem mais arrogantes.
Todos os homens so arrogantes tambm. Isso incorporado em seu carter no
nascimento.
Emeline riu. Com essa atitude, voc nunca vai encontrar outro marido.
Por que eu quereria outro?
Boa tarde, senhoras, o Sr. Price cumprimentou enquanto se aproximavam.
Ol, Jo e Emeline responderam juntas.
O conde ficou em silncio, parecendo irritado com o adiamento de seu passeio.
Lorde Stafford, Jo forou-se a ser afvel, obrigada por levar Emeline e suas irms
manso. Obrigada por ajud-las. Sou-lhe muito grata.

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Cheryl Holt
Nicholas

Ele franziu a testa. Por que se sentiria grata?


Ela minha amiga. Odiava v-la em apuros.
Ele observou Emeline com extremo desdm.
Ela tem amigos? Perguntou. Estou surpreso. Como voc a aguenta?
Muito engraado, Emeline se irritou, e olhou por cima do ombro para Jo. Eu lhe
disse que ele seria detestvel. Ele assume que ficar impressionada com sua descortesia.
Sou um conde agora, lembra? Lorde Stafford zombou de Emeline. No tenho de ser
corts. Posso agir do jeito que eu quiser.
O ar estava carregado com uma corrente que Jo no entendia. O conde irritado com
Emeline, e ela, por sua vez estava carrancuda. Obviamente, estavam brigando, mas Jo no
conseguia descobrir o porqu. Eles no estavam suficientemente familiarizados para discutirem, e
Emeline no possua status que lhe permitisse castig-lo.
O conde parecia como se fosse oferecer outra observao rude, depois pensou melhor. Fez
com que seu cavalo se adiantasse e os rodeou.
O Sr. Price no se mexeu, e quando o conde notou que seu irmo no o tinha seguido, olhou
por cima do ombro.
Voc vem ou no? Perguntou o conde.
O Sr. Price olhou para Jo. Est a caminho de casa?
Sim.
Vou lev-la.
No precisa se incomodar.
Nenhum problema. Acenou a seu irmo. Vou acompanhar a Sra. Merrick at a
aldeia.
Faa como quiser, disse o conde. Em seguida, brincou com Emeline E quanto a voc,
Srta. Wilson?
Eu?
Voc capaz de seguir para a manso sozinha? Ou exigir uma escolta?
Posso chegar l sozinha. Estou acostumada a cuidar de mim mesma.
Sim, realmente, e ns j estabelecemos que tipo de trabalho estrondoso voc tem feito.
Nicholas, o Sr. Price o repreendeu, mas o conde ignorou-o e fez com que seu cavalo
sasse a trote. Continuou sem olhar para trs.
Oh, que homem... Emeline resmungou, mas ela o viu seguir, incapaz de sair de seu
lugar.
Por um instante, sua mscara caiu, e Jo testemunhou uma quantidade preocupante de
desejo revelado.
Emeline estava apaixonada? E o conde? Talvez houvesse mais em sua atitude de resgat-la
do mercado e em comprar-lhe roupas do que ela admitiu.
Jo sabia algumas coisas sobre o amor que Emeline no tinha tido a oportunidade de
aprender. Se ela se envolvesse com Nicholas Price, s receberia dor de cabea como resultado.

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Cheryl Holt
Nicholas

O que Emeline estava pensando? Ela no estava pensando, esse era o problema. O raciocnio
de Jo havia se tornado confuso, tambm. Eram duas mulheres comuns cujas vidas foram viradas
de cabea para baixo por dois homens extraordinrios. Ela e Emeline residiam em uma pequena
cidade no interior, cujas origens e experincias no eram preo para os dos irmos Price.
Os dois estariam em Stafford por um tempo muito curto. Que estragos poderiam causar
antes que partissem?
Como pode toler-lo? Perguntou Jo a Stephen Price enquanto ele desmontava.
Cresci com ele.
Voc tem o charme da famlia. O que ele conseguiu?
O ttulo e o dinheiro.
Jo riu enquanto Emeline despedia-se e afastava-se. Ento, Jo e Price comearam a seguir
para a aldeia. Estavam lado a lado, passeando amistosamente, sua saia, ocasionalmente,
escovando-lhe as calas.
Ela catalogava cada momento do encontro, para que nunca esquecesse um s detalhe.
Queria sempre lembrar do jeito que ele parecia, do jeito que cheirava, o modo como suas botas
faziam rudos sobre o cascalho.
Todo o tempo, estava calculando a distncia restante, tentando decidir quando chegariam
ao seguro ponto final. Oscar tinha sido muito claro em seu aviso sobre Price, e ela no abusaria da
sorte.
Se ele descobrisse que o tinha desafiado, no havia previso do que ele poderia fazer, e
enquanto Jo tinha flertado com a ideia de continuar com sua trrida ligao, simplesmente no
podia. O risco era muito grande.
Ser que voc pode me chamar de Stephen?, perguntou ele.
Quando estivermos sozinhos, e se voc prometer me chamar de Jo.
Sim, quando estivermos sozinhos.
Foi um gesto doce, e ao longo dos seguintes minutos, antes de se separarem para sempre,
ela disse seu nome tantas vezes quanto podia.
Stephen, por que seu irmo tem sido to gentil com Emeline?
Culpa na conscincia. Ele tem uma conscincia. S no a ouve muitas vezes.
Ser que ele gosta dela?
De uma maneira viril?
Sim.
Ele zombou. Seu gosto por mulheres corre em uma direo completamente diferente.
Que direo essa?
No posso descrever para seus virtuosos ouvidos.
Ser que ele tiraria proveito dela?
No. Por que est preocupada com isso?
Ela no muito mundana, e no tem pai para proteg-la. Ele lhe comprou roupas, e ela
est morando na manso. Estou um pouco preocupada sobre suas intenes.

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Nicholas

No fique. Ele no persegue inocentes. No precisa. As mulheres se jogam aos seus ps.
Sempre fazem.
E voc? As mulheres se jogam aos seus ps?
Normalmente no, mas ultimamente, tenho tido mais sorte.
Ele se inclinou e roubou-lhe um beijo antes que ela pudesse pedir-lhe que no. Por um breve
segundo, aproveitou, saboreando o calor de seus lbios, em seguida, suspirou com pesar e
afastou-se.
Ele franziu a testa. O que ocorre?
Tenho que lhe dizer algo.
Olhou para seu rosto bonito, memorizando a cor de seus olhos, a inclinao do nariz e a
fenda de seu queixo.
Sobre...?
No posso continuar nosso caso, Stephen.
Por que no?
A melhor pergunta , por que eu participo, em primeiro lugar?
Porque ns desfrutamos de uma poderosa atrao, por isso.
No somos animais. Temos que controlar nossos piores impulsos.
Fale por voc. Ele sorriu, mas ao no v-la sorrir de volta, seu sorriso desapareceu.
O que aconteceu? Perguntou.
Meu irmo nos viu a outra tarde, na frente da casa paroquial.
Ento?
Ele muito rigoroso, e sente que no apropriado que ns confraternizemos.
Voc concorda com ele?
No cabe a mim.
Pelo amor de Deus, no sou um mendigo em uma vala. Sou irmo do conde. Estvamos
apenas caminhando pela estrada.
As aparncias importam pra ele. Moro sob o mesmo teto, e tenho que respeitar suas
regras.
Por qu?
No tenho outro lugar para ir. Voc sabe disso.
Voc tem vinte e cinco anos, Jo. uma viva. No como se voc fosse uma garota
inexperiente seduzida num beco. Mostre um pouco de espinha dorsal. Diga-lhe que somos amigos
e que ele tem que lidar com isso.
Ela suspirou novamente. Era to fcil ser homem, ser independente e responsvel por sua
prpria vida, em ter seu prprio dinheiro para que pudesse fazer o que quisesse.
Stephen Price nunca poderia entender o que era no ter nada seu, estar sem opes, sem
esperana, e merc de algum como Oscar.
Ela constantemente montava sob uma corda bamba, ansiosa para escapar de sua ira,
enquanto aparentava mostrar alguma aparncia de uma existncia normal. Daria qualquer coisa
para escapar, mas para onde? Como?

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Cheryl Holt
Nicholas

No me possvel desafi-lo, disse solenemente.


Vou falar com ele por voc.
No, no vai. No posso ter voc interferindo.
Ele serve vontade de Nicholas. Vou lembr-lo do fato. Voc se surpreender com a
mudana de comportamento que se seguir.
Voc no conhece meu irmo.
E voc no conhece o meu.
No ajudaria nada falar com Oscar. Iria apenas me causar mais problemas.
Mais problemas? O que ele fez?
Ele ficou tenso, como se pensasse em marchar at a casa paroquial e jogar Oscar ao cho. A
ideia era tremendamente gratificante, e ela ficou emocionada que ele pudesse estar to irritado
em seu nome, mas nunca iria encoraj-lo a tal conduta imprudente.
O que se Oscar descobriria se Stephen tratasse de tudo? O que ocorreria se Oscar fosse
demitido do cargo? Ento o que? Ela e Oscar, ambos seriam jogados fora sem renda e abrigo.
Oscar no fez nada para mim, mentiu calmamente, com exceo de pedir que eu me
lembre da minha posio na comunidade.
Seu temperamento estourou. Ao diabo sua posio. Ao diabo esta comunidade.
Stephen, por favor. No h necessidade de ser grosseiro.
Ele freou a si mesmo No, no h. Peo desculpas.
De repente, seu comportamento alterou-se. Sua predileo foi cuidadosamente escondida, e
ele poderia ser um estranho. No podia suportar v-lo chateado, quando ela tinha sido a causa de
sua angstia.
No fique com raiva, pediu. Colocou os braos ao redor de sua cintura, mas era como
abraar uma rvore.
No estou com raiva. Seus prprios braos estavam presos ao seu lado enquanto ele se
continha em abra-la de volta.
O que mais posso fazer, Stephen? Esta uma cidade pequena, e eu moro com meu irmo.
No sou uma das garotas da cidade que no tem vnculos.
Tem certeza de que devemos acabar com isso?
Sim. A chance de sermos descobertos simplesmente muito grande e as ramificaes
muito terrveis.
E eu? E sobre o que eu quero?
Voc? Ela gentilmente respondeu. Ficar aqui por algumas semanas, ento ir
embora. Quando voc for, no posso ter o meu mundo em frangalhos.
Nunca faria mal a voc.
Sei disso, mas e se, eventualmente, descobrirem, uma catstrofe cairia sobre mim, voc
pretendendo ou no.
Estavam juntos, em um silncio miservel, e ela prendeu a respirao em antecipao. Se ele
realmente desejasse, estavam no lugar onde ele poderia corrigir a situao. O remdio para a

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Cheryl Holt
Nicholas

atividade carnal era o matrimnio. Era a soluo usual. Era a resposta perfeita e rpida a sua
crepitante atrao.
Ele no era um tolo. Estava ciente de como regularizar a situao e, enquanto ela tinha
resolvido nunca se casar novamente, no se importaria em se casar com ele. Oscar jamais
consentiria essa unio, mas se Stephen estivesse disposto a apoi-la, a opinio de Oscar seria
irrelevante.
Ela era adulta. Stephen poderia propor, e ela podia aceitar. Poderiam obter uma licena
especial, e em poucos dias, poderiam legitimamente se aconchegarem em sua cama como marido
e mulher. Podiam ficar l para sempre se quisessem.
Mas, aparentemente, ele no queria isso. Ou talvez, no estava com vontade de ser
algemado. Por que iria querer? Afinal, como irmo do conde, podia continuar aprontando. Poderia
escolher qualquer garota rica no reino para ser sua noiva. Ele se envolvia com mulheres da classe
Jo para um tipo de papel inteiramente diferente.
Alm disso, sempre e convenientemente se esquecia que era estril, e um homem do status
de Stephen iria querer uma dezena de crianas. Mesmo que ele considerasse optar por uma
mulher comum, nunca a iria escolher.
Bem, ento, ele se afastou dela acho que isso um adeus.
Acho que .
Estou feliz de t-la conhecido, ele disse.
Eu tambm.
Se voc precisar de qualquer coisa, me avise. Vou ajud-la se eu puder.
Voc um homem decente, Stephen Price.
Tento ser. Tenho que trabalhar duplamente para compensar as falhas de meu irmo.
Sem outra palavra, afastou-se mais. Pulou em seu cavalo e saiu cavalgando.
Jo aguardou, seu corao partido, at que ele foi engolido pelas rvores.
Quase gritou para ele voltar, mas no o fez. Era errado cobi-lo. Era como perseguir um
sonho. Um sonho bonito, mas perigoso, tudo num mesmo.
Foi para casa, suas pernas estavam fracas, seus ossos moles, e havia um zumbido em seus
ouvidos, como se tivesse ficado surda. Em um nevoeiro, moveu-se atravs da aldeia, murmurando
saudaes a pessoas que passavam, mas no reconheceu nenhum delas.
Finalmente, cambaleou at a casa paroquial. Havia um cavalo amarrado na frente, ento
tinham um convidado, mas ela no podia suportar a ideia de servir ch e atuar como anfitri.
Quase virou e correu, mas e se Oscar estivesse a observando pela janela? No ousaria fazer isso.
Onde poderia se esconder de qualquer maneira?
Entrou na casa e pendurou sua capa no gancho. Muito discretamente, seguiu na ponta dos
ps pela sala, orando que fosse invisvel e pudesse passar sem ser chamada. Mas sua sorte estava
muito ruim.
Josephine, disse o irmo, a est voc. Por favor, se junte a ns.
Ela se forou a entrar na sala. Ol, Oscar.
O Sr. Mason veio nos prestar uma visita.

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98

Cheryl Holt
Nicholas

Jo virou-se para o homem que odiava profundamente, o homem que tinha causado tanto
sofrimento para tantos.
Ele e Oscar eram grandes amigos, sempre se acotovelando atrs de portas fechadas, mas Jo
ficava furiosa quando Oscar o deixava entrar em casa. Era um tapa na cara por todos aqueles que
Mason tinha prejudicado.
Ol, Sr. Mason. Sentou-se na cadeira em frente. Que bom que veio at aqui.
Sra. Merrick, insisto que voc me chame de Benedict.
Incomodada, olhou para seu irmo.
Tenho uma tima notcia, Oscar jorrou.
Qual?
O Sr. Mason e eu discutimos a possibilidade dele cortej-la, e eu dei minha permisso.
Me cortejar?
Sim.
Sentiu como se tivesse cado em um poo de uma mina abandonada, e que desmoronava e
desmoronava, e quando ela desembarcasse no fundo, seria esmagada at a morte.
Cortejada por Benedict Mason? Oscar era louco? Por que no pediu sua opinio antes de
tomar tal deciso sobre ela? Como ia responder? No, obrigada?
Os dois homens estavam sorrindo, e Mason estava inchado como um galo, ento teria que
manobr-los com muito, muito cuidado.
Sinto-me honrada, murmurou.
Sabia que voc se sentiria assim, disse Oscar. Foi por isso que falei com ele sobre
voc.
Aprecio suas preocupaes para comigo.
Ele vai acompanh-la igreja no domingo. Vocs podem se sentar juntos. Depois, ele
aceitou meu convite para o jantar de domingo.
Que... agradvel.
Agora ento, Oscar apontou para a bandeja de ch, poderia nos servir?
Jo conseguiu ficar em p, mas estava to desequilibrada e com tonturas que teve de apertar
sua cadeira para se firmar.
Na verdade, Oscar, disse, no estou me sentindo muito bem. Voc se importaria
muito se eu me retirasse?
Oscar fez uma careta medonha. No nada, espero.
No. S tenho a pior dor de cabea. Preciso me deitar.
Oscar podia ter recusado, mas Mason interveio. Certamente ns a desculpamos.
Jo assentiu. Fico grata. Comeou, ento acrescentou, o verei na manh de domingo.
Mal posso esperar.
Subiu as escadas para seu quarto quando uma onda de nusea tomou conta dela. Pegou o
urinol debaixo da cama e vomitou o contedo de seu estmago.

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Cheryl Holt
Nicholas

Captulo 12

Nicholas estava perto da janela, olhando o parque. A lua estava alta, ento tinha uma boa
viso de sua propriedade se estendendo at o horizonte, mas a viso no lhe trouxe satisfao.
Poderia estar olhando para qualquer pedao de terra.
Era muito tarde, a casa estava em silncio, e ele poderia ser o ltimo homem na Terra.
Passou sua vida cuidando de seu irmo, mas agora, Stephen estava se afastando. Iria forjar
um novo caminho que no o inclua. Stephen sempre tinha sido a fora motriz que o mantinha
focado em seus objetivos. Se ele no precisasse mais se preocupar com seu irmo mais novo,
aonde isso o levaria?
Ser que ficaria no exrcito? Por quanto tempo? Para que fim? Ser que lutaria em guerras
sem sentido at que estivesse aleijado ou morto?
Em poucos meses, estaria casado com Vernica, e tentou imaginar como o matrimnio iria
alterar sua vida, mas no conseguia ver que diferenas lhe traria. No pretendia viver com
Vernica, e nunca discutiram detalhes domsticos, dificilmente conversavam, assim no tinha
certeza do que ela estava esperando.
Ela era uma menina rica e mimada, preocupada somente com roupas e festas, o que o fazia
duvidar de que o matrimnio fosse mud-la tambm.
Queria encher um berrio com uma dzia de garotos, pois s assim teria muitos herdeiros
para evitar que algum de seus parentes herdasse. Por essa razo, deveria estar antecipando sua
noite de npcias, mas no podia sentir qualquer entusiasmo pelo evento. Vernica muito bonita,
mas de uma forma gelada, fria, incapaz de inflamar suas paixes masculinas.
Por que est se casando com ela? gritou uma voz em sua cabea. O que se passava com ele?
A questo, ocasionalmente, o atormentava, geralmente em noites calmas, quando se sentia
sentimental, mas ele a ignorava.
Voc sabe por que est fazendo isso, murmurou para si mesmo.
Estava fazendo isso para mostrar a alta sociedade que podia. Estava fazendo isso para irritar
as pessoas que se afastaram de seus pais. Havia uma poro de nobres que nunca superaria essa
infmia, e a noo disso sempre o fazia sorrir.
Um rudo soou no corredor, e ele se preparou, esperando que fosse Emeline, mas
rapidamente percebeu que no era. Era apenas o ranger da antiga manso, e a decepo tomou
conta dele.
O que estava errado com ele? Nunca se sentia abatido, mas desde sua chegada
propriedade, meditava sem cessar.
Uma garrafa de conhaque estava no manto sobre a lareira, e ele agarrou-a e serviu-se de um
gole. Bebeu devagar, mas isto no era a cura para o que sentia.
Sem contar sua breve discusso no caminho para casa, no tinha falado com Emeline em
trs dias. Assumiu que seu flerte estava procedendo da forma correta, ento tinha sido
surpreendido de forma abrupta quando ela lhe informou que tudo estava acabado.

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100

Cheryl Holt
Nicholas

Depois que ela o tinha esclarecido, presumiu que no se importaria, mas o seu mundo era
incrivelmente vazio sem ela nele. Ela tinha se inserido de uma maneira to flagrante que ele
estava acostumado a estar em torno dela.
Aparentemente, desenvolveu afeio por ela, algo do qual no gostava e no estava
interessado em prosseguir, mas parecia decidido a persegui-la de qualquer maneira.
Ela no queria continuar seu flerte? Bem, para o inferno com ela! Por que deveria colocar
seus desejos em primeiro lugar? Era sua maldita casa, e ela residia nela para seu prazer.
No momento, seu prazer era que ela o entretesse.
Serviu-se de outra dose, bebendo em um gole rpido, depois saiu de seu quarto e foi para as
escadas.
Luxria e licor o dirigia. Era uma combinao mortal que muitas vezes o tinha colocado em
apuros, mas no podia segurar sua necessidade de estar com ela. Sentia como se um m o
arrastasse para ela, e no podia evitar sua forte atrao.
Marchou para a porta e ergueu a mo para bater, ento pensou melhor. No lhe daria a
chance de negar-lhe a entrada, assim girou a maaneta e entrou.
A sala estava escura, as ltimas brasas de um fogo ardendo na lareira. No quarto de dormir,
uma vela queimava. Podia ver sua cama, mas ela no estava nela.
Emeline, estalou, onde est?
Ps descalos movimentavam-se pelo cho, e ela apareceu na porta. Quando o avistou,
engasgou e pulou para trs, seguindo para o quarto. Correu ao redor da cama, mas este era um
escudo ineficaz contra ele.
Avanou em direo a ela, encantado em notar que ela estava vestida apenas com uma
camisola, sem nada por baixo. Seu escovado cabelo estava solto, os fios encaracolados chegando
at a cintura, e podia sentir o cheiro de gua morna e sabo como se ela recm tivesse sado do
banho.
Ela parecia fresca e limpa, inocente e decadente de uma s vez, e uma enxurrada de luxria
o atravessou.
Desejava-a como nunca tinha desejado outra mulher, e no conseguia descobrir o porqu.
Talvez no houvesse resposta. Talvez fosse simplesmente um mistrio do universo que no era
para ser resolvido.
Espere um pouco seu salafrrio.
No.
Voc no pode apenas... apenas... aparecer aqui no meio da noite.
Por que no? minha casa, e sou o conde. Quantas vezes devo te dizer que posso fazer o
que quiser?
Estendeu-lhe a mo, e ela tentou correr, mas no havia para onde ir. Agarrou-a, e, juntos,
caram sobre o colcho. Abraou-a, puxando-a para o seu lado, uma perna estendida sobre suas
coxas.
Oh, voc o pior valento, desabafou.
Sei.

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101

Cheryl Holt
Nicholas

E no est arrependido.
No, no estou.
Sorriu, mas ela fez uma careta, que ele estava determinado a apagar.
Era a coisa mais estranha, mas quando estava com ela, sentia-se muito melhor. Os demnios
que o afligiam desapareciam, e ele no conseguia se lembrar por que tinha estado to infeliz.
Por que veio aqui to tarde? perguntou ela.
No conseguia dormir.
Ento decidiu me perseguir, ao invs disso?
Sim.
Ele se inclinou e beijou-a, e ficou irritado ao encontrar-se suspirando de contentamento.
Pensei que no estvamos mais fazendo isso, reclamou quando ele no se afastou.
Pensei que no fosse pra tanto, mas voc est sendo ridcula.
Estou sendo ridcula? Voc um canalha, que est disposto a me arruinar e destruir a
minha reputao. Estou tentando me salvar.
Sentimos uma poderosa atrao. Por que ignor-la?
Voc tem uma nica inteno honrosa para mim?
No.
Ela soltou um suspiro desgostoso, e ele ficou irritado com a reao dela.
As mulheres o adoravam. Da mais baixa prostituta a mais alta dama da aristocracia, todas
elas assumiam que podiam ganh-lo e ento dom-lo. Lutavam para ser o que ele desejava.
Apenas Emeline Wilson era imune a seus encantos.
Tinha-lhe mostrado como poderia mudar seu mundo. Ela estava morando em sua manso,
dormindo em sua cama, e comendo sua comida. No precisava se preocupar com nada.
Se alguma vez houvesse uma mulher que poderia se beneficiar de uma aliana com um
homem rico e poderoso, era ela. Mas ela no entendia as vantagens, e irritava-lhe ter de apontlas.
Alguma vez j parou para pensar, disse, quanto pode lucrar com uma ligao
comigo?
No sou uma prostituta, e no vou aceitar uma compensao.
Isso no o que quero dizer. Se concordasse em me agradar, enquanto eu permanecer
em Stafford, eu faria...
Quanto tempo isso vai ser? Algumas horas mais? Um dia ou dois?
Poderia ficar aqui por outra semana inteira.
Desisto disto. Por que eu deveria entregar minha virgindade apenas para satisfazer seus
impulsos?
Srta. Wilson, voc ama meus impulsos. Admita.
No tora minhas palavras. Voc um homem muito experiente para esse tipo de jogo, e
me recuso a reproduzi-los com voc.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

102

Cheryl Holt
Nicholas

Ele no estava jogando. Estava sofrendo de uma atrao terrvel, e queria agir sobre ela. Sua
vida era toda misria e tristeza. No seria um trrido caso, apenas o bilhete para melhorar seu
humor?
Tenho algo a lhe perguntar, disse ela. Responda com seriedade pela primeira vez.
Vou ser srio como um co raivoso.
Lorde Stafford...
Chame-me de Nicholas.
No.
Ento no ouvirei sua pergunta.
Ela pigarreou e hesitou, ento disse Nicholas...
Ele riu e riu.
Voc to fcil de manipular. Abaixou-se e lhe roubou um beijo. O que ?
O que vai acontecer comigo e minhas irms? Foi muito gentil de sua parte trazer-nos para
a manso, mas o que devemos fazer em seguida?
No havia considerado isso. Gostava de saber que ela estava em sua casa, que podia
caminhar por algum canto e v-la no corredor. Tinha at mesmo comeado a gostar do som das
risadas de suas irms ao desceram a grande escada.
Embora tivesse que retornar a Londres, sentia-se preso em um local mgico onde podia se
dividir em duas partes. Uma parte dele ficaria em Stafford com Emeline enquanto a outra parte,
seu verdadeiro eu, voltaria cidade, para seu casamento e sua carreira no exrcito.
O que aconteceria com ela? No tinha ideia.
Voc fica aqui, disse ele.
Por quanto tempo?
Por quanto tempo quiser.
As pessoas ficariam chocadas.
E da?
Eu me importo com o que pensam de mim.
No deveria. Vi como foi tratada naquele dia em que cheguei. Eles no merecem sua
estima, e voc no deve se preocupar com a opinio deles. Afinal, esta parece estar j muito baixa.
No posso imaginar como voc poderia denegrir-se ainda mais.
Sou respeitada na comunidade, ela insistiu.
Se voc o diz.
Eu sou!
Muito bem. Voc respeitada. Deu de ombros, olhando para o cho. Percebi que
est usando os vestidos que lhe comprei.
Sim, estou.
No tinha estado inflexvel em aceitar quaisquer presentes?
Mudei de ideia.
E os seus nobres princpios?
Evidentemente no tenho nenhum absolutamente.

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103

Cheryl Holt
Nicholas

Voc no me agradeceu.
E nem vou fazer. Voc muito vaidoso. Qualquer expresso de gratido faria com que sua
vaidade inchasse ainda mais.
Riu de novo. No sabia por que gostava de irrit-la to completamente. No teria tolerado
de qualquer um uma grosseria como essa, mas com ela... ficava fascinado pela forma como ela o
via.
Enquanto todas as outras mulheres o amavam, por que ela no o fazia? Quanto mais ela
proclamava sua averso, maior era sua inteno em inverter sua atitude.
Voc est muito atraente, disse a ela.
No ouse me elogiar.
Que mulher no gostava de elogios? Qual era o problema dela? Ao contrrio de alguns dos
elogios ditos em sua vida, com ela, ele realmente queria dizer isso.
Porque eu no deveria elogi-la?
Porque, quando voc encantador, me confunde. Eu esqueo que te odeio.
Ns j passamos por isso. Voc no me odeia. S precisa se lembrar como bom
estarmos juntos.
Estava cansado de falar com ela. Se no tivesse cuidado, ela ficaria discutindo a noite toda, e
ele nunca teria a chance de fazer o que veio fazer.
Assim se abaixou e cheirou seu pescoo, contente quando arrepios, como cascatas correram
pelos braos dela.
De todas as roupas que comprei para voc, disse, adivinhe qual item o meu
favorito.
Qual?
Essa camisola que est usando. praticamente indecente como ele abraa suas curvas.
Seus dedos estavam ocupados, soltando o cinto para que pudesse percorrer uma trilha em
seu decote. Mergulhou sob o tecido e sugou um mamilo.
Ela sibilou e arqueou-se, e ele ficou emocionado com a reao dela. Ela estava cheia de
paixo, mas esta era mal direcionada. Sua energia nunca era gasta em tarefas que importavam,
em tarefas que lhe trouxessem prazer. Se ela se tornasse mais egosta e menos altrusta, seria
mais feliz, o qu para ela seria melhor.
Nicholas, ela murmurou, e ao ouvir seu nome, seu pulso idiota galopou com prazer.
O qu?
No me machuque. Jure que no vai me machucar.
Machuc-la? Murmurou. Maldio, prefiro cortar meu brao.
Estou com tanto medo de onde isso est nos levando.
No h necessidade de ter medo.
Voc precisa de tantas coisas de mim, mas no sei como lhe dar isso.
Vou lhe mostrar como.
No quebre meu corao. Prometa-me.
claro que no vou. Eu prometo.

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104

Cheryl Holt
Nicholas

Era uma resposta desonesta, mas ele a ofereceu mesmo assim. No campo de batalha, onde a
morte era sempre uma possibilidade, sua palavra era seu vnculo. Em todos os outros esforos, era
um canalha enganador. Em suas misses sexuais, no era diferente de qualquer outro homem.
Tomava o que queria e que se danasse as consequncias.
Persistiria em sua relao com ela, mas ainda planejava deixar Stafford na primeira
oportunidade. Se o rumor se espalhasse depois que ele se fosse, no estaria por perto para
defend-la, e no voltaria para corrigir qualquer dano que tivesse causado.
O casamento era a nica soluo que a completaria, mas era uma que ele no poderia
proporcionar. Tinha se comprometido com outra, e mesmo se no tivesse, ela nunca seria o tipo
de noiva que escolheria.
No era filha de algum nobre rico da alta sociedade, assim como muitas mulheres, no tinha
nenhum recurso. Mas ela tinha uma grande quantidade de recurso em outras formas mais
corpreas que ele estava ansioso para explorar.
S que, quando ela o olhava como agora, ele se pegava hesitando. Nem pense nisso! Ele que
nunca hesitava, de repente sentia-se culpado.
Foi ao quarto dela para pressionar sua vantagem, para tomar o que ela poderia ser coagida a
dar, mas agora, encontrava-se pensando uma segunda vez sobre tudo. Tinha que se comportar de
forma mais honrosa do que imaginava ter que fazer. No que tivesse que ser um santo, mas no
poderia agir como o pecador mais desprezvel.
Vai ficar tudo bem, Em, prometeu. Confie em mim.
Absolutamente no.
Ele riu, desejando poder ser o homem que ela precisava.
Vamos ser cautelosos, insistiu.
Mesmo se formos cautelosos, voc no pode prever o que poderia ocorrer.
Sim, posso. Sou o mestre do meu universo. Se eu decreto que nada de ruim vai acontecer,
ento nada de ruim ocorrer.
Ela suspirou. Besta vaidosa. Como posso resistir a voc?
Era precisamente o tipo de capitulao que ele estava ansioso para atingir.
Comeou a beij-la, indo devagar, deleitando-se com o momento, e ficou surpreso com o
quanto gostava. Normalmente, no perdia nenhum esforo em beijar. Desde que fornicava
principalmente com prostitutas, nunca se atrasava com isso. Liberao carnal era seu objetivo,
ento no havia nenhum ponto em demorar-se.
No entanto, com Emeline, estava contente em demorar-se, e estava aprendendo que o
verdadeiro prazer estava na viagem, no no fim abrupto.
Caiu em seus mamilos, banhando-os, enquanto os quadris dela flexionavam como os seus
prprios. Sua camisola estava aberta, os quadris dela esmagados pelos dele. O tecido da cala era
tudo o que o impedia de correr ao xtase, e levou cada grama de fora que ele possua ignorar a
fria de sua anatomia.
Tocou-a entre as pernas, os dedos deslizando em sua bainha. Estava molhada e pronta, e
imediatamente, ele a empurrou a um orgasmo potente.

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105

Cheryl Holt
Nicholas

Desta vez, ela sabia que estava vindo e o que seu corpo estava fazendo. Subiu para os cus,
seus ohs e ahs deixando-o calmo e emocionado.
Ela era to ingnua, to ignorante dos maus caminhos do mundo. Era raro para ele cruzar
com uma pessoa to... normal. Sempre se esquecia de que ela era imaculada e livre da depravao
em que ele prosperava.
Seu entusiasmo diminuiu, enquanto seu ardor permanecia desembaraado. Moveu-se de
cima dela e ela se voltou. Ficaram em silncio, pensativos, enquanto ele a acariciava, para cima e
para baixo, no brao e quadril.
Voc est sorrindo, ela finalmente disse. Por qu?
Te seduzi to rpido que nem me incomodei em tirar as minhas roupas. Minha camisa
ainda est abotoada, e minhas botas ainda esto caladas.
Devo me preocupar com seus apetites luxuriosos? Voc tem o hbito de se despir em
torno das mulheres?
Ele golpeou sua ndega. Nada que seja da sua conta, sua pequena malandrinha.
Ela ronronou e esticou-se, suas ndegas curvilneas aninharam-se a seu membro inflamado.
Ele gemia em agonia e puxou-a para mais perto, para que pudesse saborear um longo impulso que
foi totalmente insatisfatrio.
Voc fez de mim uma devassa, ela admitiu.
Bom.
Da prxima vez, quero que se dispa. Quero ver voc.
Vou pensar sobre isso.
Estava tendo bastante dificuldade para dominar a si mesmo vestido. Se estivesse nu, no
saberia o que poderia fazer.
No me disse porque no conseguia dormir, ela murmurou, sonolenta.
Tenho muita coisa na cabea.
Tais como? Quando ele no respondeu, levantou-se sobre um cotovelo e o olhou.
Compartilhe seu segredo comigo.
Ele olhou em seus grandes olhos verdes e ficou surpreso ao ouvir a si mesmo confessar,
to estranho estar aqui em Stafford.
Por qu?
Supe-se que essa a minha casa agora, mas nunca tive uma casa. No consigo entender
como aceit-la.
Vai descobrir como.
Sim, imagino.
Moveu-se para que ela no ficasse lhe olhando.
Nunca falou sobre seus sentimentos com ningum, e no gostava de discutir seus
sentimentos conflitantes sobre Stafford. Da forma que era atrado por ela, ela tinha uma enorme
ascendncia fsica sobre ele. No poderia t-la ganhando uma emocional, tambm.
O que ser de mim e minhas irms? Bocejou ao lhe perguntar. Nunca respondeu a
essa questo, tambm.

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106

Cheryl Holt
Nicholas

O que voc gostaria que acontecesse?


Gostaria de descobrir de repente que sou herdeira de uma grande fortuna. Gostaria de
ser extremamente rica, onde nunca mais tivesse que me preocupar sobre como nos sustentar.
Mais ou menos como o que aconteceu com voc, por exemplo.
Muito engraado.
Sua vida no to ruim, sabe.
Sei.
Voc simplesmente gosta de reclamar.
Ele bufou. Voc pode estar certa sobre isso.
Ela alcanou-lhe por cima do ombro e colocou a palma da mo em seu rosto. Foi um gesto
simples, mas abalou-o at o mago. Fechou os olhos e deleitou-se com o ataque de afeto.
Srio, Em, disse quando conseguiu falar outra vez, se pudesse ter qualquer coisa que
quisesse, o que seria?
No posso pensar em uma nica coisa. Faz tanto tempo desde que tive um sonho feito
realidade que esqueci como sonhar.
A resposta dela foi triste, e ele estava prestes a oferecer a ela presentes que ele tinha
certeza que ela nunca estimaria.
Foi a primeira vez que ele verdadeiramente apreciou seu dinheiro e posio. Gostaria de
ajud-la, se ela lhe permitisse. O problema era que ele no podia sequer comprar-lhe uma
porcaria de vestido sem que ela cuspisse em indignao.
No era ele sortudo? Tinha finalmente encontrado uma mulher a quem gostaria de
presentear com generosidade, mas ela recusava sua generosidade.
Deixe-me reabrir a escola, ela implorou.
Voc e sua maldita escola, ele zombou, embora gentilmente.
Quero ser til.
Voc til para mim. Sua mo impertinente acariciou-lhe o flanco.
Por que voc odeia tanto Stafford?
Histria antiga, Em. Isso no importante.
para mim.
D-me um descanso.
Vou parar agora. Mas perguntarei de novo amanh.
Poderia te dizer. Se estiver me sentindo caridoso.
Ela ficou em silncio, e ele pensou que tinha cochilado, quando ela disse, Gostaria de
mostrar-lhe os arredores da propriedade. Se voc pudesse conhecer alguns dos seus inquilinos e
saber de suas tribulaes, sei que ficaria mais feliz.
Vamos ver. Brincou com seus cabelos, mexendo nos fios exuberantes. V dormir.
Vou, mas voc no pode adormecer tambm.
Vou tentar.
No quero dizer isso. Voc no pode ser pego aqui.
No vou ser.

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107

Cheryl Holt
Nicholas

Ele se aninhou a ela, ouvindo sua respirao desacelerar enquanto seu corpo relaxava. Foi
um momento mgico, do tipo que nunca tinha vivido com outra mulher, e no queria ir embora.
Sua ereo no tinha diminudo nem um pouco, e se perguntava como a iria esconder sendo
to constantemente estimulado.
E se tivesse decidido deflor-la? No era saudvel ficar to excitado, e se no fosse empurrla ao sexo, teria que encaminhar-se a Londres e encontrar algum para cuidar de suas
necessidades.
Para sua surpresa, no tinha nenhuma pressa em retornar cidade. Ser que permaneceria
em Stafford? Era esse seu plano?
Havia apenas cinco semanas restantes de sua licena do exrcito. Cinco semanas para
permanecer em Stafford e brincar com Emeline. Ou cinco semanas para gastar em Londres, onde
todos os vcios e mulheres possveis estavam disponveis.
A prpria ideia, dele escolher Emeline e Stafford sobre as emoes de estar na cidade, era
aterrorizante. O que estava acontecendo com ele?
Saiu de sua cama, pegou uma colcha, e enrolou-a ao seu redor. Por uma eternidade, olhou
para ela, refletindo sobre o quo pequena ela parecia, quo contente.
Ela no tinha tido nenhum escrpulo em adormecer em sua presena, e era uma idiota por
confiar nele. Ela supunha, erroneamente, que ele tinha os melhores interesses em seu corao,
mas ele era estupidamente e pateticamente feliz de que ela pensasse assim.
Foi at a porta, espiou fora, e cruzou a distncia na ponta dos ps.

Captulo 13

Oscar Blair marchou pelo corredor da igreja, suas vestes ondeando, enquanto segurava a
Bblia no peito. A msica do rgo sacudia as vigas, lembrando-os do poder de Deus sobre cada
um ali reunido.
O culto de domingo terminou, e o vigrio saiu para os degraus da frente da igreja. A
congregao seguia atrs dele. Essa era a parte do ministrio que mais odiava, a socializao
exigida dele como lder.
Era muito mais feliz quando estava sozinho, preenchendo suas horas com a leitura das
Escrituras e a escrita de seus sermes.
Que o Senhor esteja com voc, murmurou, apertando mais e mais mos.
No inclinado a perder ningum, se apressou junto s pessoas. Olhando para dentro, viu que
Josephine estava conversando com Emeline Wilson, em vez de Benedict Mason, que estava na
retaguarda da multido.
Finalmente, Emeline se despediu.
Onde esto suas irms, Srta. Wilson?, perguntou. Voc sabe que eu no permito que
as crianas percam as missas. A falta os leva para o caminho do mal.

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Cheryl Holt
Nicholas

Elas esto resfriadas, Vigrio Blair. Tive de deix-las em casa para que no
interrompessem o culto com seus fungados.
Uma histria provvel, se irritou. Seu pai tinha sido um paroquiano recalcitrante. Tinha
constantemente lutado com ele sobre suas espordicas participaes.
Espero v-las no prximo domingo.
Tenho certeza de que estaro melhor at ento.
Elas certamente deveriam estar, considerando seu sbito golpe de boa sorte.
Seu sorriso vacilou. O que quer dizer?
Voc sempre consegue manter-se em p, Emeline. Isso alimenta sua vaidade.
Ela franziu a testa. O que est alimentando minha vaidade?
Voc est vivendo na manso e prevalecendo sobre a generosidade do conde. Como de
costume, colocou-se onde no pertence, misturando-se com os acima de sua classe. Haver
consequncias. Sugiro que esteja pronta para elas.
No prevaleci sobre o conde, se atreveu a discutir. Ele est simplesmente
mostrando um pouco de compaixo por mim.
Voc no merece qualquer compaixo.
E quanto ao fato de morar na manso, ele me contratou para trabalhar para ele. Estou
ganhando meu sustento.
Voc solteira, ele sussurrou, e est descaradamente abrigada na casa de um
conhecido devasso. Um solteiro, nada menos. Sua moral est na lama.
Honestamente, Vigrio Blair, voc no deveria...
No se defenda para mim. O Senhor v tudo, Emeline Wilson. Voc j foi julgada e
considerada culpada.
Sim, suponho que esteja certo, concordou alegremente. Apontou o caminho, onde
uma carruagem se aproximava. Com licena? Devo ir.
Ela correu para fora, e Oscar assistia horrorizado enquanto Lorde Stafford chegava para
busc-la. Sua carruagem era construda para duas pessoas, com apenas um assento estreito onde
iriam sentar-se muito prximos um do outro. Era um escndalo!
Emeline, chamou, o que est pensando?
J lhe disse, estou trabalhando para o conde. Vamos dar um passeio pela rea.
Um passeio? Voc e o conde... sozinhos?
Vamos visitar algumas pessoas no vilarejo que esto com problemas.
Oscar se perguntou se poderia desmaiar. Praticamente implorou por uma reunio com
Nicholas Price, mas no pde conseguir uma. No entanto, aparentemente, todo meliante em um
raio de cinco milhas seria abenoado com uma visita.
Emeline esfregou sal na ferida, dizendo, Pensei que poderia pintar uma imagem melhor
do que est acontecendo.
Era to inadequado para ela misturar-se nos negcios dos homens. Por que no podia
entender? Como mulher, ela no era inteligente o suficiente para compreender questes
importante, mas se insinuava de qualquer maneira.

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109

Cheryl Holt
Nicholas

Lhe aconselhei e aconselhei, Emeline, a no se envolver em assuntos que no lhe dizem


respeito.
Como os assuntos da propriedade no me interessam? Se o conde no tivesse compaixo
de mim, eu estaria vivendo em uma vala.
O patrocnio dele inchou seu orgulho. Que vergonha, Emeline! Que vergonha!
Desculpe. Ela encolheu os ombros como se o dano sua reputao, e eventualmente,
a sua alma, no importassem.
Sem nem dar uma onda de reconhecimento a Oscar, o conde saltou para ajudar Emeline a
subir na carruagem.
A indignao de Oscar aumentou. Emeline parecia ser amiga ntima do conde, enquanto ele,
Oscar, nem conhecia o homem. Havia sido o favorito da velha condessa, mas agora, no estava
sendo de forma diferente do que o pior pedinte.
Desceu as escadas e se aproximou do casal.
Lorde Stafford, estendeu a mo em boas-vindas Sou o Vigrio Blair.
Era extremamente imprprio Oscar se apresentar ao conde, mas o que mais poderia fazer?
Ol, Blair.
O conde no apertou sua mo estendida. Balanando-se, finalmente, Oscar deixou-a cair.
Voc perdeu os cultos de domingo, Oscar reclamou.
Voc no deve contar com a minha presena.
Mas voc deve dar o exemplo para a comunidade.
No estou interessado em ser um exemplo. Olhou para a igreja, e sorriu. Alm disso,
se eu atravessasse as portas, poderia ser atingido por um raio.
Caminhou para longe, e Oscar ferveu com indignao. No seria descartado como se fosse
algum sem importncia.
Lorde Stafford, disse de forma mais acentuada do que pretendia.
O conde chicoteou ao redor.
O qu?
Preciso saber quando vir a casa paroquial. Precisamos discutir sobre a congregao e
meus futuros planos para ela.
No me importo com seus planos. O que escolher estar bem para mim. Apenas pare de
ser intrometido e hipcrita.
As bochechas de Oscar inflamaram com raiva. Em fria provocou.
Sou um especialista em orientar o rebanho para os caminhos do Senhor. A velha condessa
nunca teve uma palavra crtica a dizer sobre a forma como eu me conduzia.
Bem, ela no est mais aqui, no ? Estou no comando, e no posso respeitar sua postura
religiosa.
Lorde Stafford, Emeline interrompeu, se voc...
Emeline, Oscar vociferou. Quantas vezes devo lembr-la? Voc uma mulher, e,
portanto, no tem lugar nesta conversa. Fique em silncio.
O conde virou-se para ela. O que estava dizendo, Srta. Wilson?

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110

Cheryl Holt
Nicholas

Estamos atrasando o vigrio para sua refeio dominical. Talvez devssemos ir.
Sim, talvez devssemos.
Oscar estava com tanta raiva que tremia.
Olhou, mudo e ofendido, enquanto o conde a ajudava a subir na carruagem. Ele observou-a
e, em seguida, se virou para enfrentar o vigrio, Oscar se humilhou, perguntando, Quando
estar disponvel para um encontro?
Nunca estarei. O conde inclinou-se mais perto e sussurrou, A Srta. Wilson uma
empregada minha. No aceito facilmente que ela seja desrespeitada. No por qualquer pessoa.
Emeline requer orientao masculina regular. Eu a oriento sempre que necessrio.
Insulte-a novamente, e lhe jogarei no cho.
Voc ameaaria um homem da igreja?
Pressione-me, e farei mais do que ameaar. No se esquea, voc serve com muito
prazer. Quanto valoriza seu trabalho? No me incomode ou vai desejar no ter feito.
O bruto arrogante passeou longe, foi em volta da carruagem, e subiu como se ele no
tivesse importncia no mundo, como se no tivesse ofendido um ministro da Igreja, puxou as
rdeas e partiram.
Oscar entendia que possua um temperamento considervel, porque se esforou para
apresentar uma aparncia de tranquilidade para os outros. No entanto, naquele momento, se
estivesse segurando uma arma, teria baleado Nicholas Price direto entre suas omoplatas e bateria
rapidamente em retirada.
Puxou seu manto, deu um tapinha em seu rosto ruborizado, em seguida, se dirigiu para a
casa paroquial e a refeio quente que o esperava.

Stephen se demorava no cemitrio, observando enquanto o culto de domingo terminava.


Estava ansioso para encontrar Josephine para que pudessem escapulir e conversar.
Pensou que ela concordaria com um encontro. Ela tinha que estar to miservel como ele
estava sobre sua separao, e ele estava determinado a convenc-la a reverter a situao.
Inicialmente, quando ela tinha terminado seu caso, no tinha ficado incomodado por sua
deciso. Embora gostasse da atrao fsica, nunca sentiu a perda de suas parceiras sexuais,
particularmente agora com a notoriedade de seu irmo.
As mulheres o perseguiam, assim como perseguiram a Nicholas, ento assumiu que
escolheria uma noiva na safra das garotas da aristocracia como Nicholas tinha feito.
Em seguida, algo alvoreceu nele, por que deveria?
Havia conhecido milhares de filhas da alta sociedade, nenhuma era madura o suficiente para
casar, muito menos para assumir a tarefa de criar Annie. Para essa importante tarefa, precisava de
uma pessoa que fosse sensata e pragmtica, que pudesse ignorar o estado ilegtimo de Annie e
am-la de qualquer maneira.
Por que no pedir a Jo para ser sua noiva?

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111

Cheryl Holt
Nicholas

Ela era bonita, simptica, e compassiva, e tinha o carter de uma santa. Estava vivendo na
pior das circunstncias, mas sempre tinha um sorriso no rosto, e se podia aguentar seu irmo
pretensioso, podia aguentar qualquer coisa.
Presunosamente sups que ela ficaria lisonjeada com a proposta. Iria tir-la de apuros, lhe
daria sua prpria casa, mas desta vez, seria com um marido que a queria.
Ela teria uma filha de imediato, e se tivessem sorte, teriam mais filhos. Ela alegava ser
estril, e aceitava o fato de que, quando um casamento no produz filhos, a culpa da mulher.
Mas ele j tinha visto vrios casos em que mulheres estreis tinham engravidado com novos
cnjuges aps seus maridos morrerem.
Ele era um otimista e acreditava que teriam mais filhos. E se no o tivessem? Ficaria feliz
com Jo e Annie.
A porta da igreja se abriu, e ele ficou quase tonto com antecipao. O Vigrio Blair surgiu, e
estava parado nos degraus, conversando com seus paroquianos enquanto estes saam.
Muito rapidamente, a multido diminuiu, at que Emeline Wilson foi a ltima a aparecer. O
vigrio disse algumas palavras duras a ela, e ela suportou estoicamente sua bronca, ento se
esgueirou para fora. Acenou em direo a estrada, e Stephen olhou por cima do ombro para ver
seu irmo se aproximando em uma carruagem. Nicholas saltou e estava ajudando a Srta. Wilson a
entrar no veculo quando o vigrio se aproximou deles.
Stephen pensou em deixar seu esconderijo entre as lpides, a fim de salvar o pobre ministro,
mas antes que pudesse, Nicholas disse algo que fez o vigrio empalidecer com desnimo. Nicholas
tinha demitido o idiota pretensioso? E se tivesse amaldioado? Se tivesse blasfemado?
Com Nicholas, no havia conversa.
Nicholas se afastou e subiu na carruagem. Agarrou as rdeas, e enquanto o fazia, deu uma
olhada na Srta. Wilson, que fez Stephen estremecer com alarme. Se no tivesse observado to de
perto, teria perdido a cena.
Conhecia aquele olhar. Testemunhou-o dezenas, seno centenas de vezes em sua vida.
Droga, o irmo dele estava seduzindo Emeline Wilson! Ele estava louco?
Nicholas tinha mencionado que ia colocar a Srta. Wilson para trabalhar, mas, obviamente,
Stephen no tinha compreendido a espcie exata de trabalho que seu irmo tinha em mente.
Esta no era a cidade onde Nicholas poderia agir do jeito que quisesse, no entanto parecia
satisfeito. Esta era uma vila rural, na tradicional e conservadora Inglaterra. Um homem no
brincava com uma donzela, a menos que o matrimnio fosse seu objetivo, e para Nicholas,
certamente no era.
Ele estava noivo! Mesmo que no estivesse, nunca aceitaria a Srta. Wilson como sua noiva.
Ela estava prestes a acabar arruinada e desonrada, e o que iria lhe acontecer, ento?
Ela esperaria uma concluso diferente, mas Nicholas nunca partiria em seu socorro. Mesmo
que prometesse a ela um compromisso, no poderia mant-lo.
Oh, pelo amor de Deus, Stephen resmungou. E depois?

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112

Cheryl Holt
Nicholas

Previu uma linha extensa de problemas, escndalos e recriminaes e as dvidas que teriam
que ser pagas, mas no queria que nada disso se incendiasse. Nem queria ser o nico obrigado a
lidar com a situao, e Stephen sempre tinha que limpar a baguna que Nicholas criava.
Seu irmo precisava ouvir algumas verdades. Ele tinha que se lembrar de quem era, e de
quem a Srta. Wilson era, e Stephen era a nica pessoa que poderia faz-lo ouvir.
Tinha que voltar manso com toda pressa, ento montou em seu cavalo, enquanto Jo saiu
da igreja com Benedict Mason. Ela segurava seu brao, sorrindo como se ele fosse bem-humorado
e espirituoso. Por sua parte, Mason parecia completamente diferente do homem que realmente
era.
O rude e severo administrador tinha se tornado um pretendente apaixonado.
Estavam namorando? Tinham que estar. Quanto tempo estavam juntos? Quo profundo era
o afeto de Jo?
Ela nunca mencionou o relacionamento. Por que no? Que tipo de mulher era ela? Se podia
cair em um celeiro com Stephen enquanto era cortejada por outro, no tinha muita integridade,
afinal.
Uma onda de fria correu atravs dele. Forou o cavalo a galopar e afastou-se do cemitrio.
Voou pelo casal de pombinhos, os cascos de seu cavalo borrifando-os com pedras e sujeira, mas
ele no se importou e nem olhou para trs.

Precisamos conversar.
Nicholas olhou para a sala onde seu irmo estava em p na porta de entrada da biblioteca.
Obviamente, Stephen estava irritado por algum desastre, mas no estava disposto a ouvir sobre
isso.
Comeou disposto a ignorar a intimao de seu irmo, mas Stephen acrescentou, Agora,
Nicholas.
Mais tarde. Estou ocupado no momento.
Passou uma tarde quase perfeita com Emeline, conversando com os inquilinos que
passavam por dificuldades. O passeio pela propriedade havia lhe dado uma perspectiva
inteiramente nova, e no estava pronto para o trmino do encontro.
Tinha sido um tormento delicioso, sentar-se com ela, fingindo nenhum interesse elevado, e
estava cansado da distncia por ela imposta.
Ela tinha ido para seu quarto, refrescar-se e descansar antes do ch, e ele planejava se juntar
a ela para se divertir um pouco com suas impertinncias. Seu irmo podia esperar.
Traga seu traseiro aqui, retrucou Stephen, ou vou agarr-lo e arrast-lo para c.
Finalmente decidiu que homem o suficiente?
Era uma provocao comum, frequentemente lanada.
Ele e Stephen tinham brigado muitas vezes em suas vidas, mas raramente se envolveram em
pancadarias porque Stephen sabia falar melhor do que brigar. Nicholas era o irmo mais velho,

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113

Cheryl Holt
Nicholas

mas tambm o mais difcil, o irmo mais forte. Lutava sujo. Usava golpes baixos. Stephen era
muito honrado, e nunca poderia ganhar contra um adversrio inescrupuloso.
No entanto, para a surpresa de Nicholas, Stephen se aproximava em direo a ele, como se
estivesse ansioso para dar-lhe um tiro. No podia entender o que o estava irritando, e levantou as
mos em sinal de simulada rendio.
Tudo bem, tudo bem. Faamos do seu jeito.
Stephen foi em direo biblioteca, e Nicholas o seguiu. Estava atravessando o hall de
entrada quando a porta da frente se abriu e Benedict Mason entrou.
Nicholas balanou a cabea em saudao e disse, Preciso falar com voc pela manh.
Como sempre, Lorde Stafford, estou ao seu servio. Posso perguntar o tema?
Estou cancelando as restries caa e pesca no parque.
No acredito que isso seja sbio, milorde.
No estou preocupado em saber se ou no sbio, Sr. Mason. o que eu quero.
As pessoas no esperam tal benefcio. Vo se acostumar. Se as circunstncias mudarem
no futuro, voc nunca ser capaz de rescindi-la.
Por que eu reincidiria isso? Tenho mais do que suficiente. Posso compartilhar. Isso no vai
me matar. Mason olhou-o como se quisesse argumentar, e Nicholas decretou, Espalhe a
notcia. Certifique-se de que toda a gente saiba.
Se eu puder, milorde, gostaria de rever as ramificaes financeiras, para que eu possa
apresentar um estudo mais completo para a nossa reunio de manh.
No.
Nicholas seguiu em frente, e embora teve um vislumbre da expresso sisuda de Mason, no
estava preocupado com a relutncia dele.
Mason podia discordar de sua deciso, mas ia implement-la. Estava ciente de quem paga
seu salrio, quem lhe tinha proporcionado uma casa bem atrs da manso, e no gostaria de
arriscar-se sobre uma questo to tola como a pesca.
Com relao ao ano anterior, Nicholas tinha deixado Mason convenc-lo que duras medidas
de austeridade eram justificadas. Mas Emeline o havia persuadido a tentar um caminho diferente.
No tinha que ser cruel ou desumano. A prosperidade poderia ser alcanada to
rapidamente com misericrdia e compaixo como poderia ser com despeito e malcia.
S que com facilidade, Mason foi esquecido. Nicholas entrou na biblioteca e chutou a porta
com sua bota. Esta bateu com fora suficiente para sacudir as janelas. Seguiu para o aparador e
serviu-se de um usque. Ento, fortalecido para a batalha, sentou-se na grande mesa de carvalho.
Odiava a sala ostentosa, com seus lustres caros e suaves tapetes, e estantes que se erguiam
at o teto. Alimentavam uma pretenso que no sentia, como se o espao fosse maior do que
devia e ele no se encaixasse nele.
Virou e olhou para fora no parque. De seu ponto de vista, poderia ver o porto no final do
caminho. Naquele dia horrvel, h muito tempo, quando ele e Stephen ficaram l como pedintes,
tinha o velho conde sentado na mesma cadeira, insensivelmente observando como eram
recusados?

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

114

Cheryl Holt
Nicholas

Perturbado com a imagem, chicoteou ao redor para enfrentar seu irmo.


O que ? Exigiu. Por favor, v em frente. Estou com pressa.
Stephen derramou seu prprio usque, em seguida, se sentou na cadeira a frente.
O que o est deixando to preocupado? Stephen perguntou.
Nada que seja da sua conta.
Eu te vi esta manh com a Srta. Wilson.
E?
Nicholas observou-o, e Stephen olhou em volta, os segundos passando. O silncio se
prolongou at o infinito. Stephen agia como a conscincia de Nicholas, e Nicholas normalmente
lhe atendida, mas no sempre. No quando desesperadamente desejava no ter feito.
Pode confessar, disse Stephen, em ltima anlise e no minta para mim.
Nem sonharia com isso. Nicholas respondeu sarcasticamente.
O que voc fez?
Iniciei um caso.
Stephen assentiu, como se Nicholas tivesse confirmado sua baixa opinio sobre ele.
Voc j a deflorou, seu desgraado?
Um cavalheiro nunca deve beijar e contar que beijou.
Um cavalheiro no faria, de modo que voc no se qualifica como um. Nicholas
levantou uma sobrancelha arrogante, e Stephen vociferou. J seguiu em frente?
Ainda no.
Mas est pensando em ir?
Nicholas deu de ombros.
No tinha certeza do que queria. Estava agitado com luxria, mas no conseguia alivi-la.
Por alguma idiota razo, decidiu se comportar honradamente com ela, mas no conseguia
descobrir como ser honrado estando nu.
Stephen bateu a mo sobre a mesa, um estalo alto ecoando no teto elevado.
Pretende arruin-la?
Talvez.
O que ser dela depois que voc for embora?
O que iria acontecer? Temos sido extremamente discretos.
Este um lugar muito pequeno. Todo mundo ir perceber.
No vo, declarou ele com uma confiana irritante.
E se ela acabar grvida?
No vai.
Voc Deus agora? Stephen provocou. Pode iniciar e interromper a procriao?
Cale a boca.
Quando seu caso for descoberto, como ir acontecer, como vai proceder? Vai se casar
com ela?
Voc sabe que eu no posso.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

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Cheryl Holt
Nicholas

Ento, qual sua opo? Vai deix-la merc de Oscar Blair? Deseja que eu preveja como
ele vai lidar com ela?
Ela vai ficar bem, voc est exagerando.
Ela nunca foi ensinada sobre homens como voc, disse Stephen. Ela no percebe o
corao frio que bate em seu peito. Ela acredita que sua afeio genuna e que tem matrimnio
em mente.
Ela est errada.
Voc contou a ela sobre Vernica?
Nessa pergunta, o pulso de Nicholas se agitou. No havia mencionado seu noivado e no via
porque deveria. Londres parecia distante, Vernica uma inveno da sua imaginao.
No, no disse a ela. Por que deveria? Ela ficaria arrasada.
Oh Nick... Stephen suspirou com desgosto. Tomou a bebida, ento voltou ao aparador
e se serviu de uma segunda dose. Tomou isso tambm. Aqui est o que ir fazer.
Voc est me dando uma ordem? A mim?
No, estou salvando a vida daquela garota. Ela sofreu muito, e no vou deixar voc
destruir o pouco que resta para ela.
Talvez no faa como voc quer, Nicholas depreciativamente instigou. Talvez pela
primeira vez, farei malditamente do jeito que eu quiser, e que se dane sua moral exigente.
Stephen ficou to chocado que lanou seu copo junto lareira. Ele se espatifou em dezenas
de pedaos, fragmentos voando por toda parte.
Est louco? Nicholas fervilhava enquanto Stephen marchava at a mesa. Inclinou-se, e
apoiou as palmas das mos sobre a madeira polida.
Aqui est o que vai fazer, incomodava-o novamente. Vai se levantar cedo amanh.
Vai tomar seu caf da manh, selar seu cavalo, e em seguida, partir para Londres. No vai nem se
despedir dela. No vai lhe mostrar qualquer sinal de suas intenes. Vai simplesmente fugir, ento
nunca voltar at ouvir, num futuro distante, que ela est casada com um rapaz da vila, que a ama
como voc nunca poderia fazer.
O pensamento de Nicholas vacilou, a noo de sua Em casada com outro deixava-o doente.
No podia absolutamente imaginar uma coisa dessas.
No estou pronto para voltar a Londres, protestou.
Se no fizer como lhe falei, contarei a ela sobre Vernica. Lhe direi que voc est noivo h
meses. Stephen inclinou-se ainda mais perto e sussurrou, Vou dizer a ela que seu casamento
ser no fim de agosto! Como voc acha que ela vai receber a notcia?
Voc no ousaria.
No? No estou blefando. No me force a fazer isso.
Stephen afastou-se e afundou-se em sua cadeira. Ficaram em silncio de novo, carrancudos.
Mil palavras estavam na ponta da lngua de Nicholas. Ansiava explicar sua estranha paixo,
justificar sua conduta, ainda que no houvesse desculpa para isso.
Ainda assim, sentiu-se compelido a pleitear, Ela nunca entenderia sobre Vernica.
No, ela no faria.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

116

Cheryl Holt
Nicholas

Por que voc deliberadamente a machucaria?


Stephen ridicularizou. Por que eu a machucaria? Ah, isso profundo.
Ela me odiar.
Ela deve te odiar. Voc desprezvel.
Ela no acha que eu sou. Ela pensa que sou maravilhoso.
Ento, algum deveria lhe dizer a verdade. E pode muito bem ser eu.
O escrnio de Stephen era claro, mas ento, conhecia a Nicholas por um longo tempo. No
tinha iluses sobre o carter de seu irmo, e Nicholas no podia suportar seu olhar lhe
condenando. Deslocou-se para olhar pela janela mais uma vez, observando os arredores de sua
propriedade, todo o caminho at o porto que lhe trazia memrias solitrias e horrveis.
Seria to errado divertir-se com Emeline? Nunca tinha tido nada que importasse. Ela lhe
importava. Stephen pedia para deix-la ir, e Nicholas no podia suportar a ideia. Parte disso era
teimosia. Se fosse condenado a se comportar de uma certa maneira, faria o oposto apenas para
ser do contra.
No entanto, queria Emeline, tanto para o momento quanto para o futuro. Se isso seria
semanas ou meses, no poderia dizer. Mas a perspectiva de separar-se dela era irritante.
E se eu... fez uma pausa, formulando planos sem sentido, e se eu a levasse para
Londres comigo? Poderia abrig-la em uma casa, e ela poderia ser minha...
No.
Por que no? H destinos piores do que ser amante de um conde.
Voc espera que ela concorde com uma situao to imoral? Que ela submeta suas
jovens irms a isso?
Ela poderia, Nicholas insistiu, embora soubesse que ela nunca o faria.
Ela est apaixonada por voc! Est convencida de que voc vai lhe propor casamento.
Voc mesmo mencionou que ela pensa que voc maravilhoso. Qual ser a opinio dela depois
que lhe faa outro tipo de proposta, uma totalmente diferente?
Poderia acontecer. Voc ficaria surpreso com a facilidade com que eu posso persuadir
uma mulher.
No, no ficaria. Eu o conheo, lembra? E sobre Vernica? Est prestes a se casar com ela.
Se voc se ligar a uma amante bem antes do casamento, ela vai descobrir. As esposas sempre
descobrem. O que voc acha que ela pensar?
Minha vida pessoal no ter nada a ver com ela.
Stephen soltou uma risada. Se isso que pensa, ento voc um idiota. Ele se
levantou e foi porta.
Onde vai?
Estou farto de voc. Quero ficar fora de sua vista.
Bem, no estou muito entusiasmado com voc, tambm. Saia antes que eu o jogue fora.
No retornarei a Londres com voc.
Voc j me disse isso uma dzia de vezes.
E no voltarei para o exrcito.

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Cheryl Holt
Nicholas

O qu?
J escrevi algumas cartas. Estou tentando resolver isso o mais breve possvel, assim Annie
pode vir para a Inglaterra no final do vero.
Nicholas havia sido constantemente atormentado pelo apego de Stephen para com sua filha.
Ele mal conhecia a menina e no tinha vivido com ela, exceto por alguns meses, quando ela era
um beb. O que provocava uma ligao to forte?
Nem podia imaginar o desejo de Stephen em se fixar em Stafford. Por que queria isso?
Voc trar Annie aqui? Nicholas zombou, terrivelmente ferido pela deciso de Stephen
e cobrindo-a com despeito. Ento finalmente sero apenas vocs dois, a pequena famlia feliz
que sempre desejou.
Sim, minha pequena famlia feliz. Stephen abriu a porta. Dou-lhe at s nove horas
da manh de amanh. Se ainda no tiver partido, a Srta. Wilson e eu teremos uma longa e
interessante conversa.
Stephen saiu, e Nicholas permaneceu em silncio, pensando, revendo suas opes,
terminando sua bebida. Ento correu para o estbulo, selou seu melhor cavalo, e partiu para a
tarde minguante.

Benedict demorava no hall de entrada, observando como o conde batia a porta da


biblioteca, ento seguiu pelo corredor na ponta dos ps e pressionou sua orelha madeira.
Estava farto dos irmos Price e queria que eles se fossem. No poderiam ir Londres rpido
o suficiente para content-lo.
Fez escolhas difceis em nome de Lorde Stafford. Tinha feito todo o trabalho sujo, e agora,
graas a interferncia de Emeline o conde estava prestes a desfazer muitas das melhores ideias de
Benedict.
Estava se irritando e tinha que descobrir como afastar o conde da influncia destrutiva de
Emeline. Felizmente, um pouco de espionagem lhe forneceria algumas pistas de como prosseguir.
Os dois irmos ficaram em silncio, um deles pisando duro, ento para o eterno espanto de
Benedict, a conversa comeou e o assunto imediato foi Emeline.
Voc pode confessar, Stephen Price exigiu, e no minta para mim.
No sonharia fazer isso, o conde respondeu depreciativamente.
O que voc fez?
Iniciei um caso.
Voc j a deflorou, desgraado?
Um cavalheiro nunca deve beijar e contar que beijou.
Benedict cambaleou e afastou-se da porta, voando pelos corredores desertos, at que se
lanou em uma sala vazia. Ofegante com o choque, se encostou parede para se firmar.
As suspeitas da viva Brookhurst estavam certas: Emeline era uma meretriz, seduzida
prostituio pela pior canalha da Inglaterra!

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118

Cheryl Holt
Nicholas

Benedict havia feito uma decente e honesta proposta de casamento a Emeline, mas pelo
preo de alguns vestidos, ela preferiu se prostituir para Nicholas Price.
A notcia era mortalmente ofensiva e estava alm de sua compreenso.
No sabia como usaria a informao, o vigrio, certamente teria que ser informado, mas
este exploraria a notcia em detrimento de Emeline. Esperaria pelo momento certo, observaria e
esperaria.
Nicholas Price no ficaria para sempre em Stafford. Deixaria o condado muito em breve.
Talvez amanh ou no dia seguinte. Uma vez que ele se fosse, o destino de Emeline estaria selado.

Captulo 14

O que vai acontecer conosco?


No tenho ideia, mas tenho certeza de que ser algo grandioso.
Emeline ajeitou o cobertor sobre Nan, ento se virou para a outra cama e fez o mesmo com
Nell.
Voc recebeu uma carta hoje, disse Nell.
Como voc sabe disso, sua pequena marota?
Estvamos espionando Jenkins, admitiu despudorada. De quem era? De outra
escola?
Sim.
Boas notcias?
No desta vez. Eles contrataram outra pessoa, mas tenho certeza de que uma resposta
positiva chegar muito em breve.
Manteve o sorriso firmemente fixado em seu rosto de modo que as gmeas no notaram
sua ansiedade. Tinha escrito para dezenas de empregos, mas no tinha experincia e duas irms
complicavam qualquer situao. Os empregadores no estavam ansiosos em contratar algum
com encargos to grandes.
Estava espera de uma ltima resposta, mas no estava otimista.
E Lorde Stafford? Nan perguntou. Por que ele no lhe deixa reabrir a escola aqui?
Ele parece to bom. No entendo por que no concordaria.
Ele ainda est pensando nisso, Emeline mentiu.
Adivinhe o que ns estamos pensando, disse Nell, e ambas riram.
No que? Emeline perguntou.
Voc e o conde deveriam se casar.
Casar!
Se voc for esposa dele, isso resolveria todos os nossos problemas, no?
No vamos nos casar, assim podem tirar essa ideia boba de suas ativas cabeinhas.
Voc gosta dele, Nan apontou, e ns gostamos dele tambm.

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Cheryl Holt
Nicholas

E podemos dizer que ele gosta de voc, Nell acrescentou.


Somos amigos, Emeline insistiu severamente, e eu trabalho para ele. No h mais do
que isso, e no devem esperar que possa haver.
Se voc diz. O comentrio de Nan detonou uma segunda rodada de risos.
Digo isso sim, e no quero v-las falando sobre isso. Se algum dos servos lhes ouvirem, eu
ficaria extremamente envergonhada.
A ltima coisa que precisava era de suas irms construindo um conto de fadas. Tinha dado a
Nicholas muitas chances de responder a pergunta original de Nan, O que vai acontecer
conosco? mas ele no estava inclinado a tomar uma deciso. Ento, novamente, no as tinha
jogado fora, tambm.
Era um limbo frustrante, e ela tinha sido irritantemente medrosa empurrado-o a uma
deciso. A vida na manso era to fcil, e ela rapidamente se acostumou. No queria que suas
circunstncias mudassem, pois isso significaria que ele estava cansado dela. Se perdesse seu favor,
ele poderia coloc-la de lado e seguir em frente, e ela nunca ficaria com ele novamente.
Durmam agora, murmurou.
Apagou a vela e passou para seu quarto. Caminhava lentamente, se perguntando se toparia
com ele na escada, mas no o fez.
Desde seu passeio tarde, no o tinha visto. Um servo tinha mencionado que ele tinha sado
a cavalgar, mas no conseguiu lhe dizer quando tinha sado ou para onde tinha ido.Assim, s podia
esperar at que ele voltasse.
Preguiosamente, preparou a cama, lavou-se, escovou os cabelos, vestiu-se com o robe que
ele tinha lhe comprado. Foi para o assento da janela e se aconchegou na almofada. Olhou para
fora atravs do parque, rezando para que as estradas o trouxessem para casa com segurana.
Uma eternidade se passou antes que sons de passos se ouvissem a distncia. Cedeu com
alvio e pressionou os dedos contra o vidro frio da janela. Espiando as estrelas, sussurrou desejos
frenticos, que ele estivesse so e salvo, que no a machucasse quando seu caso terminasse, que
ela sobrevivesse depois que ele partisse para sempre.
Ele se aproximava mais e mais, e com cada passo, seu medo diminua. Por que to
calmamente aceitava que no havia futuro para eles?
Ela era uma otimista que abordava seus problemas e prometia corrigi-los. Por que estava to
disposta a aceitar um triste final? Por que deveria automaticamente assumir que iriam se separar?
Sim, ele era um conde e estava muito acima dela em status, mas no tinha sido sempre
assim. At o ano anterior, ele tinha sido um rfo cuja nica perspectiva era seu posto no exrcito.
Um golpe do destino elevou-o, mas no fundo, era um homem comum.
Poderiam se casar. Poderiam construir uma vida juntos em Stafford.
De repente, seu pulso estava acelerado de excitao, e disse a si mesma que faria o que ele
pedisse para trazer o final que ela tanto ansiava.
Ele parou sua porta, mas no entrou. Por um longo tempo, ficou no corredor, como se
debatesse a possibilidade de entrar. Demorou tanto que ela ficou com medo de que ele fosse
embora, ento colocou seus ps no cho, correu, e girou a maaneta de sua porta.

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120

Cheryl Holt
Nicholas

Olharam um para o outro, sem falar, mas mil palavras que no poderiam ser expressas em
voz alta rodopiaram entre eles. Seu rubor era intenso, o cabelo desgrenhado pelo vento. Odores
masculinos de cavalos e do ar frio da noite sopravam de suas roupas.
Havia uma frieza em seus olhos que os faziam especialmente azuis. O soldado arrogante,
vaidoso tinha desaparecido, substitudo por uma alma, perturbada e cansada.
Voc est bem? Ela perguntou.
Negando, ele entrou no quarto e envolveu-a nos braos. Esmagou-lhe os seios, segurando-a
como se nunca pudesse libert-la.
Senti sua falta, disse ela.
No deveria sentir.
Quando soube que tinha deixado a propriedade e que estava cavalgando no escuro, fiquei
to preocupada.
Voc nunca deve se preocupar por mim. Sempre estou bem. Sempre estou seguro.
Afastou-se e tomou-lhe as mos. Ficaram balanando, como adolescentes apaixonados.
Aonde voc foi? Perguntou ela.
Em nenhum lugar em particular.
O que h de errado?
Tinha um monte de coisa na cabea. Tive que limp-la.
Voc j a limpou?
Mais ou menos.
Diga-me o que o aflige. Talvez eu possa ajudar.
Voc me aflige.
Espero que de um jeito bom?
Sim, de uma maneira muito boa.
Tirou seu casaco e deixou-o cair sobre uma cadeira prxima, ento foi at seu quarto de
dormir, levando-a atrs dele. Deitou-se na cama e se estendeu, puxando-a para baixo com ele. Ela
colocou-se ao seu lado enquanto ele estudava o teto, perdido em pensamentos.
Sua aflio era palpvel, mas ele no parecia capaz de discutir o que o estava incomodando.
Aparentemente, ela teria de comear qualquer conversa.
No que est pensando? Perguntou.
Em voc.
Ela apoiou-se sobre um cotovelo e o olhou. Em mim?
Ele traou um dedo sob seu lbio inferior. Estou feliz por termos nos conhecido.
Eu tambm.
Vou ser sempre feliz por isso.
Eu tambm.
Seu tom fez que seu corao acelerasse mais uma vez, mas no com alegria. Ele estava
olhando-a como se memorizando suas caractersticas, como se estivesse catalogando-as para uma
reflexo tardia.
Tenho que voltar para Londres em breve, disse a ela.

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121

Cheryl Holt
Nicholas

Por qu?
Nunca tive inteno de ficar aqui tanto tempo. Devo voltar com meu regimento.
Voc ocasionalmente viajar para Stafford no futuro?
Houve uma pausa longa, ento ele disse, Virei sempre que puder.
Ser que continuaremos a ser, lutou para encontrar a palavra certa, amigos?
Absolutamente.
E quanto a mim e minhas irms? O que ser de ns?
Outra pausa prolongada se seguiu, e, finalmente, ele perguntou, Voc consideraria ir a
Londres comigo?
Londres? Ela riu e negou com a cabea. No. Por que voc no pode ficar em
Stafford comigo?
complicado.
No, no . muito, muito simples. Ela descansou a mo em seu rosto. Quando
voc chegou na propriedade, tinha dvidas, mas elas esto desaparecendo. Voc est mudando,
est comeando a desfrutar da sua propriedade.
Acho que estou.
No quero que v embora. Ela jogou os dados, arriscando tudo. Quero que fique
aqui. Comigo.
Voc gostaria, no?
Voc faria tambm. Por favor, no negue. Voc nunca teve uma casa prpria. Esta
poderia ser a sua casa. Ns poderamos casar, poderamos ser to felizes.
Ele riu, mas, foi um som triste. Voc tem uma opinio to alta de mim.
Voc merece! Voc maravilhoso, mas gasta todo seu tempo tentando ser horrvel. Eu
vejo o homem especial escondido debaixo de toda a arrogncia. Voc poderia ser esse homem
para mim. Sei que voc pode.
Voc faz parecer to fcil.
fcil. Voc poderia sair do exrcito. Poderia voltar para casa. Para Stafford. Para mim.
O que eu faria com voc? Sorriu. No estou acostumado a viver em torno de uma
mulher. Voc poderia me enlouquecer com toda a sua conversao.
Voc gosta de mim um pouco mais do que gostaria de admitir.
Ele respirou fundo, deixando o ar sair lentamente. Pode estar certa sobre isso.
porque voc um conde agora? isso? Por que est muito acima de mim?
Droga, no. Voc muito fina, muito refinada para simplesmente gostar de mim.
Ela recebeu algum consolo com o elogio. Ento o que ? Por que est to desconcertado?
No deveria ter vindo esta noite, mas no conseguia me manter afastado.
Claro que deveria ter vindo. Se no pertence a mim, a quem pertence ento?
Ele olhou e olhou, e ela pensou que ele iria confiar nela, mas em vez disso, a beijou. Rolou-a
de costas, seu corpo pesado pressionando-a no colcho. Ela puxou-o para mais perto, mas no
podia traz-lo para perto o suficiente.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

122

Cheryl Holt
Nicholas

Ela queria estar to bem conectada para que no houvesse nenhuma distncia entre eles,
queria que fossem uma pessoa ao invs de duas, mas no tinha ideia de como faz-lo.
Ele parecia estar em uma busca frentica, tambm. Havia um ar de desespero sobre ele,
como se estivesse se afogando e necessitasse ser resgatado. De bom grado o salvaria,
simplesmente no compreendia os perigos para que pudesse conceber o melhor mtodo.
Ele se atrapalhou com o cinto de seu robe, e muito rapidamente, ela estava nua. No tentou
det-lo, no se queixou ou objetou. Havia tanta alegria em agrad-lo.
Seus dedos estavam ocupados, e rapidamente, ela estava excitada a ponto de ficar louca.
Mas desta vez, ansiava por mais dele do que ele tinha lhe dado anteriormente.
Eu te amo. No tinha querido que a declarao escapasse, mas no podia prend-la.
No deve me dizer isso.
Por que no? verdade. Voc sabe que . Ele mordiscava seus seios, e ela o arrastou
para ela de modo que ele tinha que lhe olhar aos olhos. Alguma vez voc j foi amado,
Nicholas?
No, nunca.
Ento deixe-me ser a nica.
Ele suspirou. No deveria ter esses fortes sentimentos. Acredite em mim. Eu no mereo.
Sim, merece! Como posso convenc-lo?
No sou quem voc presume que eu sou.
Quem disse?
Eu.
O que voc sabe sobre alguma coisa? Voc homem, ento um tolo.
Ele bufou. Tenho certeza de que voc est certa.
Banhe-me com o seu afeto. Deixe que chova sobre mim. Tudo o que quiser, o que
precisar, darei a voc.
Ele a estudou, seu tormento claro. Era bvio que um grande debate devastava sua mente.
Finalmente, balanou a cabea, como se tivesse chegado a uma deciso.
Quero ser feliz, Em, disse ele. Quero que voc me faa feliz.
Eu vou, seu bobo.
Pela primeira vez, vou seguir em frente e que se danem as consequncias.

Nicholas olhou para Emeline. Tinham essas palavras realmente sado de sua boca? Ser que
seguiria para a pior concluso de todas?
Aparentemente, o faria.
Depois de sua briga com Stephen, passou horas cavalgando pelas estradas, levando seu
cavalo at o limite. Parava em estalagens beira da estrada, para beber e meditar, em seguida,
saa a galope. No estava em um bom estado de esprito, ansiava por coisas que no poderia dizer,
coisas que no poderia ter.

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123

Cheryl Holt
Nicholas

Emeline tinha se infiltrado em sua vida, a um ponto onde no podia imagin-la longe dele.
Ela lhe pertencia, e a noo de fugir e deix-la para trs como Stephen havia exigido, era muito
bizarro para considerar.
No entanto, Stephen estava certo, ela merecia mais do que uma srdida aliana. Qualquer
relacionamento seria idiota e impossvel, e ele nunca deveria ter permitido que seu desejo
fervesse a fogo brando. Conhecia melhor o mundo, mas egoisticamente tinha agido de qualquer
forma.
Permitiu que Emeline se tornasse importante para ele, e no podia compreender o porqu.
A luxria foi estimulando seu fascnio, e se eles se unissem uma ou duas vezes, tinha certeza de
que sua paixo morreria. Em suas aventuras sexuais, era sempre a mesma histria. Como um co a
caar, perseguia sua presa at que a pegasse, mas o momento em que a busca terminava, perdia o
interesse.
Cederia chantagem de Stephen e voltaria para Londres pela manh. Mas no poderia ir
sem saber o que era t-la da nica maneira que importava.
Comeou a beij-la e beij-la, lev-la at a espiral do desejo. Brincava com seus seios, com
seus mamilos, enquanto seus dedos deslizavam impertinentes em sua abertura.
Era uma tarefa fcil, lev-la ao orgasmo. Ela subiu aos cus, em seguida, flutuou de volta
para baixo, e estava rindo, crepitando com prazer.
Sua alegria era contagiante. Ele estava rindo tambm, se divertindo com o prazer dela, e
pela primeira vez, se juntaria a ela. Negou a si mesmo, e sua conteno colocou-o em um caminho
mpar de arrependimento e reflexo, o que ele odiava.
Enquanto ela se acalmava e acalmava, ele foi desabotoando as calas.
No posso acreditar que eu continue deixando-o fazer isso comigo, disse ela.
No fundo, voc uma devassa. Adora quando eu a desperto e o jogo carnal como uma
droga viciante. Quanto mais nos entregamos, mais queremos nos entregar.
Por acaso est dizendo que irresistvel?
exatamente o que estou dizendo.
por isso que est sorrindo como o gato que comeu o canrio?
Sim. Estou emocionado por ter descoberto sua verdadeira natureza.
Besta orgulhosa.
Sim, eu sou. Definitivamente sou.
Ele se silenciou, suas feies sbrias, e ela inclinou a cabea, avaliando-o como se pudesse
ver todo o caminho at seu negro corao.
Voc parece to triste, disse ela. Me diga o que est pensando.
No estou triste. S preciso de algo de ti.
Do que?
Lembra quando comeamos tudo isso?
Como se eu pudesse esquecer.
Eu disse que havia mais do que isso.
Sim, disse.

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124

Cheryl Holt
Nicholas

Quero mostrar-lhe o resto.


No tenho certeza do que est me pedindo.
Quero juntar meu corpo ao seu, como um marido faz com sua esposa.
Tocou-a entre as pernas, indicando seu objetivo, mas era pouco para mostrar, ela nunca
poderia entender.
Explique-me o que vai acontecer.
mais simples se eu demonstrar.
Voc disse que o que um marido faz com sua esposa. Como podemos, se no somos
casados?
apenas a conduta fsica. No tem que se casar.
errado se no formos casados.
Ele encolheu os ombros. Algumas pessoas insistem que .
No voc?
No, no eu. Beijou-a, docemente, ternamente. Quero isso, Em. Tanto. Estou
desesperado para conhec-la assim.
Voc faz to difcil dizer no.
Ento no o faa.
Quero que seja feliz. S estou com medo.
De qu?
Se eu concordar, isso significar tudo para mim, mas deve significar algo para voc
tambm. Tenho medo de que isso no acontea.
Oh, Em, esse o maior presente que poderia me dar.
Ela hesitou, e ele podia ver que estava levando-a a concordar, que ela estava ansiosa para
ceder.
Por fim, ela concordou. Sim, Nicholas, o que voc precisar, estou contente em lhe dar.
Em sua capitulao, deveria ter ficado alegre, mas no estava. Sua conscincia estava se
revoltando contra ele, gritando que era um canalha, mas no podia ouvi-la. Sentia-se como se
estivesse em uma carruagem em fuga, que no poderia parar ou alterar seu curso. S podia se
segurar atravs do passeio selvagem.
Prometa-me, suplicou, que nunca vai se arrepender.
Nunca. Eu prometo.
Prometa-me que, no importa o que acontea no futuro, sempre prezara essa memria.
Sempre.
O sentimento o varreu e, de repente, estava terrivelmente em dvida. Embora no lhe
devesse fidelidade, parecia que a estava traindo, sendo desleal por esconder sua situao com
Vernica.
Estava beira de mudar de ideia, mas ela deve ter sentido sua angstia.
Vai ficar tudo bem, Nicholas, gentilmente o acalmou.
No posso suportar mago-la.
Nunca me magoar.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

125

Cheryl Holt
Nicholas

Puxou-o para ela, e comeou sua prxima corrida ao xtase iniciando um comovido beijo, no
qual ele participou alegremente. Usou seu fervor em detrimento dela, convencendo-se de que ela
estava ansiosa para o que viria a seguir. Ambos estavam ansiosos para continuar. Os dois estariam
em melhor situao depois do que acontecesse.
Despertou-a, as mos vagando, a boca mordiscando, at que ela foi mais uma vez beira da
felicidade. Apertando seus flancos, puxou as calas para baixo, seu torso caindo entre suas coxas.
Pegou seu membro e colocou a ponta em sua abertura.
No posicionamento peculiar, ela ficou tensa e franziu a testa.
O que est fazendo? Perguntou.
Estou juntando meu corpo ao seu, lembra?
Tem certeza de que este o caminho certo?
Sua inocente pergunta ressaltou a depravao de sua conduta, mas ele ignorou suas
reservas.
Sim, tenho certeza de que isso certo. Encravou-se um pouco mais. Vai doer, s por
um momento. Ento se sentir grandiosa.
No me sinto grandiosa agora.
Ir. Confie em mim.
Sabe que eu no fao.
Ela deu-lhe um sorriso que era velho e conhecedor, como se soubesse algo que ele no
sabia. Ele desviou o olhar e este caiu para seus seios, umedeceu-os, cuido-os at seu prazer se
levantou e cresceu.
Quando o orgasmo comeou, ela gritou, e ele agarrou seus quadris e empurrou uma e outra
vez, rompendo sua virgindade.
Oh... respirou, e o abraou mais apertado.
Ele se afastou um pouco, e ficou horrorizado ao ver lgrimas em seus olhos.
Eu... sinto muito, Em. No...
Estou bem, estou bem.
Tem certeza?
A dor est diminuindo conforme me disse que faria.
S mais um minuto.
J est diminuindo.
Nunca tinha ficado com uma virgem antes, ento no tinha entendido como o episdio seria
monumental. Reunindo toda sua fora de vontade, manteve-se esperando enquanto ela se
aclimatava.
Seu sangue quente foi incitando-o a terminar, e quando ela relaxou um pouquinho, comeou
a flexionar. Era muito bruto, empurrando todo o caminho, depois de se retirar para a ponta, e o
encontro cresceu muito rapidamente. No conseguia desacelerar a corrida que se aproximava.
A exploso mais alarmante de paixo o inundou, e no podia par-la. Havia planejado fazer a
coisa s, a coisa mais racional, e retirar no ltimo segundo, mas nunca tinha estado to excitado, e
esvaziou-se de forma imprudente contra seu ventre.

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126

Cheryl Holt
Nicholas

Com um estremecimento, paralisou-se e deslizou para longe. Aconchegou-a ao seu lado,


suas costas contra ele.
Ficaram em silncio, com ele passando a mo para cima e para baixo de seu brao e coxa.
Estava muito sintonizado com ela, e podia sentir suas turbulentas emoes. Poderia ter sondado
seus pensamentos, mas agindo como uma besta, tinha medo do que ela poderia dizer.
Eventualmente, ela murmurou, Foi diferente do que eu imaginava que seria.
De que maneira?
No sabia que era to... fsico. Achava que seria... no sei... mais romntico, acho.
Ele fez uma careta. Pode ser muito romntico. Eu simplesmente no o fiz muito bem.
Voc me seduz alm do meu limite. No conseguia me controlar.
No quero que voc se controle.
Sempre fica melhor com a repetio.
Ficaram em silncio por mais um longo intervalo, ento ela perguntou, No sou mais
virgem, sou?
No.
Ser que eu poderia estar grvida?
Isso no pode acontecer depois de apenas uma vez, afirmou, no tendo ideia de por
que mentia.
Por um insano instante, quase desejou que ela estivesse grvida. Podia imaginar a menina
criada por eles. Ela teria os grandes olhos verdes e os cabelos bem loiros de Emeline. Ou talvez
fosse um menino com sua bela aparncia, atitude e arrogncia. Mas empurrou a viso pungente
para o lado.
Ele estava noivo e se casaria muito em breve, e embora no se importava com Vernica, no
era um bruto insensvel que poderia procriar um filho ilegtimo, pouco antes da cerimnia. Em seu
casamento, Vernica teria que aturar muita coisa, mas no queria coloc-la nisso. No seria justo
com ela ou Emeline.
Ento Emeline no poderia estar grvida. Ele era o mestre de seu mundo. A enviaria para
longe, e nunca deixaria que isso fosse descoberto.
Sua mo repousava em sua cintura. Ela os juntou seus dedos e lhes apertou.
Isto foi muito bom, no foi? Perguntou.
Claro que sim.
E mudou tudo. Podemos ficar juntos agora.
Sim, podemos, concordou. Estava muito sonolento para decifrar o que ela queria dizer.
A letargia carnal o levava para longe, deixando-o sem disposio para conversar.
Vamos seguir em frente, como eu esperava? Ela fez uma pausa, e com um engate em
sua voz, ela estava chorando?, disse, Est feliz?
Sim, Em, estou muito feliz.
Estou to feliz que sou sua. Sua para sempre.
Minha para sempre, ele concordou.
Sua respirao ficou lenta, seu corpo relaxou, enquanto o sono se aproximava.

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Nicholas

Voc no pode ficar aqui, ela murmurou.


No vou ficar. Esperarei at voc adormecer, ento irei.
Ela deu a seus dedos um aperto final, e nenhuma palavra mais foi dita.
O silncio se instalou, o ar esfriou, e ele puxou um cobertor sobre eles. Ele demorou,
ouvindo, olhando para ela. Queria lembrar como ela era nesses momentos. Quente e sonolenta,
sexy e bonita. E muito, muito confiante.
O comeo do amanhecer apareceu no horizonte, e ele saiu da cama.
Levantou-se, endireitando suas vestes, olhando para ela. Havia uma estranha presso no
centro do seu peito, como se seu corao fosse... fosse... quebrar.
Adeus, sussurrou, virou-se e nas pontas dos ps se afastou.

Captulo 15

A est! Veja!
Vernica apontou a janela da carruagem, e sua amiga, Portia, inclinou-se sobre o assento
para olhar para a manso Stafford.
Estava muito nervosa, mas tentava no demonstrar. Estava dormente, olhando para o
vislumbre inicial da manso. Se no fosse incrivelmente imponente, Portia diria a todos que
Vernica estava dando um passo abaixo.
Vernica era muito mimada, no havia porque negar, e insistia em ter o melhor de tudo.
No poderia ter sua reputao manchada por uma residncia plana e modesta. Tinha que ser
absolutamente grandiosa ou teria acabado de morrer!
Tudo bem, disse Portia. No to grande quanto a do seu pai...
Meu pai um duque, Vernica argumentou. Nicholas dificilmente pode ser
responsabilizado por sua casa ser menos impressionante do que a nossa.
Mas tem seu prprio charme.
Sim, verdade, concordou.
Esta ficava no lado de uma colina, com pomar de rvores frutferas que a antecediam. A
pedra era de uma bonita cor bronzeada que brilhava ao sol da manh. Parecia ser um lugar mgico
onde uma princesa, que ela considerava ser, poderia viver feliz para sempre com seu prncipe.
No que ela pretendesse viver em Stafford, mas a casa seria suficiente para suas espordicas
incurses ao campo.
Sua visita ao Nicholas, inesperada e sem ser convidada, era emocionante e imprudente.
Desde que esteve sozinha com ele pela primeira vez, construiu vrios cenrios em sua cabea
quanto ao que poderia ocorrer se no tivesse um acompanhante controlando todos os seus
passos.

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128

Cheryl Holt
Nicholas

Ele tinha fama de ser muito hbil com as senhoras. Ser que ele, por acaso, a regalaria com
um pouco de sua experincia? Se ela pudesse desfrutar de alguns beijos deliciosos, consideraria a
viagem um enorme sucesso.
Mal posso esperar, disse Portia, para ver o rosto de Lorde Stafford, quando voc
descer da carruagem.
Nem eu. Ele provavelmente vai desmaiar com o choque.
Isso no seria hilariante? Nos proporcionaria histrias para meses.
A ideia de Nicholas sofrendo um ataque fez as duas rirem.
E se ela estiver l quando chegarmos? Perguntou Portia, imaginando que a descarada
petulante estava supostamente abrigada no local.
Rumores de sua amante ainda corriam soltos, e Vernica no tinha feito nenhum progresso
em descobrir, se eram verdadeiros ou no.
Bem, logo descobriria o verdadeiro estado das coisas. Se houvesse uma vagabunda ali, a
prostituta conheceria seu lugar quando Vernica terminasse com ela.
Se ela estiver l, Vernica falou, no vai ficar por muito tempo.
O que vai fazer para se livrar dela?
Ainda no decidi, mas no me negaria a surr-la. Ela vai se arrepender de ter atravessado
meu caminho.
Oh, voc muito, muito m. Portia gargalhou com alegria. E que tal Lorde Stafford?
E se descobrirmos que ele a traiu, como todos afirmam?
No estou pronto para acreditar no pior dele. Ainda. Ele ser meu marido, depois de
tudo. Merece o meu respeito.
Se ele o desperdiou, porm, Portia a pressionou o que ento?
Ele lamentar muito, tambm.

Emeline desceu a grande escadaria. Mal podia conter sua alegria e estava lutando contra a
vontade de sorrir.
Enquanto era geralmente uma madrugadora, a atividade da noite anterior com Nicholas a
manteve ocupada at tarde. Era quase nove horas, e estava finalmente descendo para o caf.
Ao que parece o flerte sexual com o homem mais maravilhoso do mundo, podia gerar um
enorme apetite.
Estava ansiosa para comer, ento encontr-lo. Ele fez algumas promessas, e ela entregou-se
a ele para selar essas promessas, ento tinham muitos assuntos para discutir. Ele planejava voltar
para o exrcito, mas ela queria que ele se aposentasse e voltasse para casa, para Stafford to
rpido quanto pudesse.
Poderiam se casar antes que ele a deixasse. Dessa forma, quando estivesse longe, saberia
que ela esperava-o impacientemente e pensava nele o tempo todo.
Ao chegar ao hall de entrada, olhou pela janela da frente. Ela parou e olhou.

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129

Cheryl Holt
Nicholas

Nicholas estava l, discutindo com seu irmo. Ele estava vestido com seu uniforme, seu
cavalo selado, um pacote amarrado as costas.
Seu corao batia forte. Ele estava indo embora? No podia ser! No antes que eles
conversassem!
Foi at a porta e correu para fora.
Lorde Stafford, chamou, pouco capaz de se lembrar que no deveria se referir a ele
como Nicholas.
Ambos os irmos chicotearam em torno, e olharam para ela como se ela tivesse feito algo
errado.
O Sr. Price murmurou. Droga.
Lorde Stafford, disse novamente, O que est acontecendo?
Nicholas franziu a testa para Emeline, a seu irmo, novamente para Emeline, ento disse ao
Sr. Price. Me d um minuto a ss com ela.
No, respondeu irritantemente o Sr. Price. Isso precisa acabar. Bem aqui, agora.
Ela tropeou em um impasse. Eles eram grandes e fortes, e se erguiam sobre ela, fazendo-a
se sentir pequena e insignificante.
Pensei que ia dormir at mais tarde esta manh, disse Nicholas.
Estava descendo para o caf. Estudou suas roupas, seu cavalo e perguntou, O que
est fazendo?
Nicholas no respondeu, e seu irmo explicou. Ele est de partida para Londres.
Imediatamente.
Mas... por qu?
Voc sabe por que, o Sr. Price sarcasticamente retrucou.
Emeline irritou-se, as bochechas corando de vergonha e fria.
Diga-me porqu, exigiu de Nicholas. No o seu irmo. Voc. Diga-me.
Ele encolheu os ombros. Tenho que ir.
Por quanto tempo? Para sempre?
Ele hesitou, ento admitiu, Sim.
Suas bochechas avermelharam, tambm, mas provavelmente de desgosto por ter sido pego.
Voc estava se esgueirando? Sem um adeus?
Srta. Wilson, o Sr. Price aconselhou, lembrando-se dela. Lembre-se de onde est e
de quem pode estar escutando. Por que o conde precisa se despedir de voc?
A humilhao tomou conta dela, e ela se perguntou se ia desmaiar.
Enquanto tinha assumido que sua ligao com o notvel Nicholas traria um casamento, ele
tinha usado seu vnculo como isca para faz-la oscilar e convenc-la a levantar sua saia.
Voc no queria dizer nada disso, no? Exigiu. Foi tudo uma mentira.
Ele olhou com raiva para o irmo. V embora. Agora. Devo falar com ela.
No.
Nicholas deu um passo ameaador em direo a Price. Inclinou-se e calmamente ameaou,
Se no me der alguma privacidade, baterei em voc at que s sobre uma pasta de sangue.

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130

Cheryl Holt
Nicholas

Os irmos compartilhavam um acalorado olhar, ento Price se afastou.


Nicholas virou-se para ela, e parecia to alterado como tinha estado anteriormente.
Qualquer carinho de antes tinha desaparecido, e ela tentou descobrir o que estava
testemunhando dessa vez. No era o tdio tanto quanto a irritao que estava criando uma cena,
e teria de lidar com ele antes que ele pudesse seguir seu caminho.
Bem... perguntou ela.
Tenho que ir, Em.
Por qu?
Nunca deveria ter me envolvido com voc, e no h nenhuma concluso apropriada,
exceto partir.
muito conveniente para voc chegar a esta deciso depois de ontem noite.
Confie em mim, isto o melhor.
No confio em voc, ento nunca conseguir que eu concorde com isso.
Sou mais experiente nestes assuntos do que voc.
Voc ? Zombou com escrnio.
No podamos continuar como estvamos. Fao isso por voc, Em. Voc tem que
continuar a viver aqui. No pode ter sua reputao manchada por minha causa.
Quando que eu ia saber que voc tinha ido? Como eu ia saber disso? Ou voc estava
esperando que eu ouvisse os criados fofocando nos corredores?
Meu irmo iria conversar com voc nesta tarde.
To gentil da parte dele, zombou, e comeou a chorar. No queria, mas no conseguia
segurar as lgrimas. Havia muitas.
Eu amei voc, disse pateticamente.
Repetindo a tola declarao, ele estremeceu como se o tivesse ferido.
Eu lhe disse que no o fizesse, respondeu suavemente. Disse que no valia a pena.
Pensei que voc iria se casar comigo. Me dei a voc, porque eu acreditava que o faria.
Foi s luxria, Em. Sou um canalha. Sempre fui.
Se ele tivesse tirado uma arma e atirado nela, no poderia ter sido mais cruel. Ela gemia com
consternao e afundava em suas lgrimas.
Em, ele murmurou, no fique triste. No posso suportar que fique triste.
Estendeu a mo como se fosse toc-la, e seu irmo o atrapalhou, Nicholas!
O conde baixou a mo. Um silncio estranho desceu, e ela queria que o cho se abrisse e a
engolisse.
Sentia-se boba e ridcula, a que tinha sido enganada e iludida. Era uma velha histria, o
aristocrata bonito e charmoso seduzindo a menina inocente e ingnua. Diariamente, isso
acontecia por todo o reino.
O que determinou sobre a minha situao? Perguntou. Minhas irms e eu devemos
sair da manso?
Sr. Price veio para frente. Discutiremos isso depois que meu irmo for embora.

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131

Cheryl Holt
Nicholas

Maldio, ela seria jogada na estrada? Poderia Lorde Stafford ser realmente to malintencionado? Ela imprudentemente conviveu com ele. Era o despejo o preo a ser pago por seu
mau comportamento?
Sr. Price fez um gesto para o cavalo do conde. Essa tentativa de despedida horrvel e
sem sentido. V embora daqui.
Lorde Stafford o olhou ressentido, como se pudesse tentar se defender ou justificar suas
aes, mas ela no podia ouvir.
Ela poderia ter se virado e corrido para casa, mas estava distrada pela percepo de que
havia uma carruagem subindo a pista. A conversa tinha sido to emocionante que no tinham
notado sua abordagem. Os trs giraram para observar.
Era um veculo extravagante, puxado por seis cavalos brancos que trotavam com passos
correspondentes. Os cocheiros usavam uniformes verdes, decorados com ouro tranados e
botes. Havia uma crista ornada na porta.
Pelo amor de Deus, rosnou o Sr. Price enquanto retumbava em um impasse.
Os dois irmos compartilharam outra custica troca visual, ento o Sr. Price empurrou o
conde para a carruagem.
V e diga Ol, o Sr. Price o instruiu. No como se pudesse ignor-la.
Quem ? Emeline perguntou, mas nenhum deles respondeu.
Explicarei mais tarde, o conde disse a ela.
No, voc no vai, o Sr. Price bufou. Suas conversas com a Srta. Wilson acabaram.
Insisto nisso.
Odeio que voc tenha que descobrir desse jeito, disse o conde a Emeline.
Como se ela tivesse se tornado invisvel, ele afastou-se e foi at a carruagem. Como um
imbecil, ela ficou, observando-o.
Uma jovem enfiou a cabea para fora da janela. Acenou e o chamou, Nicholas! Nicholas!
Surpresa!
O conde era muito formal. Ficou em linha reta e acenou com a cabea. Ol, Vernica.
Aposto que no esperava me ver.
No, nem imaginava.
Estvamos passando em nosso caminho para a festa na casa dos Fitzroys. Portia, se
lembra de minha amiga, Portia, no ?
No.
Voc a conheceu durante um dos jantares de papai. De qualquer forma, ela mencionou
que estvamos na vizinhana, e decidimos que simplesmente tnhamos que parar.
Bem vindas a Stafford.
Cobiosamente, ela avaliou a manso. linda. Tenho certeza que ficarei muito
confortvel aqui.
Tenho certeza de que ficar, ele concordou.

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132

Cheryl Holt
Nicholas

Um lacaio abriu a porta e baixou a escada. O conde estendeu a mo, e a mulher, Vernica, a
segurou e desceu. Com seu cabelo loiro platinado, grandes olhos azuis e boca de cupido, ela era a
mais bonita e extica criatura que Emeline j tinha visto.
Era pequena, mas voluptuosa, com uma cintura fina, seios impressionantes, e numerosas
curvas nos lugares certos. Desde o corte extravagante de seu caro vestido e as joias cintilantes em
seu pescoo, pulsos e sapatos, era bvio que ela era muito rica.
Embora parecesse ter dezessete ou dezoito anos, transpirava uma sofisticao e
autoconfiana que Emeline nunca poderia ter correspondido. O conde ficou encantado, sua
ateno totalmente segura, e Emeline sentiu-se alarmantemente mal.
Olhando para Price perguntou ansiosa, Quem ela?
Ela a senhora Vernica Stewart. Noiva do meu irmo.
O Sr. Price, abenoado fosse, tinha reflexos muito rpidos. Segurou Emeline em torno da
cintura, para que ela no se envergonhasse ao cair no cho em um monto atordoado.

Calma, Srta. Wilson, fique calma, Stephen sussurrou, seu peso todo equilibrado em seu
brao. Se ele no tivesse reagido, ela teria ficado inconsciente aos seus ps.
Solte-me, implorou.
S mais um momento, aconselhou, ento, tudo estar acabado.
Por favor? Ela implorou novamente.
Vernica tem os instintos de um tubaro. No a incentive a us-los contra voc. Vai se
arrepender para sempre.
Aps o amvel aviso, ela se recomps, tanto quanto podia. As pernas ganharam fora, e ela
foi capaz de ficar em p sozinha, mas estava bamba, como se a mais leve brisa pudesse derrub-la.
Nicholas estava sendo um perfeito cavalheiro para Vernica, fingindo que nada estava
errado, e Stephen teve que dar-lhe crdito. Que homem saberia como se comportar quando
confrontado por sua noiva ao despedir-se emocionalmente de sua ltima amante?
O episdio poderia ter sido bem-humorado, se no fosse to profundamente desagradvel.
A Srta. Wilson estava esmagada, razo pela qual Stephen havia exigido a retirada de Nicholas para
Londres. Pena que essa tinha sido adiada por cinco minutos.
Vernica deu um sorriso coquete a Nicholas e inclinou o rosto na direo dele. Ele sorriu,
tambm, como o pretendente apaixonado que definitivamente no era. Abaixou-se e deu o beijo
que Vernica estava procurando.
Ao lado dele, a Srta. Wilson comeou a tremer visivelmente.
Quanto tempo eles esto envolvidos? Ela murmurou.
H alguns meses.
Ser que eles definiram a data do casamento?
Final de agosto. Este para ser o destaque da temporada em Londres e a mais grandiosa
festa em dcadas. Todas as pessoas importantes da Europa foram convidadas. Brutalmente,
acrescentou, Seu pai um duque. Ela sua nica filha.

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133

Cheryl Holt
Nicholas

A Srta. Wilson respirou chocada, as pernas cambaleando uma segunda vez, e ele teve que
colocar um brao como suporte em torno de sua cintura novamente.
Estava sendo deliberadamente cruel, mas ela no devia ter iluses sobre Nicholas. No
poderia abrigar fantasias insanas de que poderia mud-lo ou mold-lo em um homem melhor.
Ele era a pessoa que estava vendo naquele instante, uma pessoa sem moral ou escrpulos,
que no tinha lealdade ou fidelidade. Nunca assumia compromissos, e era incapaz de formar elos
ou cumprir promessas.
Suas experincias da infncia tinham o entortado, deixando-o amargurado, pronto para
fazer o que fosse necessrio para se proteger. No tinha conscincia. Sempre escolhia a rota que
se adequasse aos seus prprios fins, e destrua qualquer um que estivesse em seu caminho.
Vernica agarrou o brao de Nicholas de forma possessiva. Se aproximaram, Portia
caminhando logo trs.
Ol, Sr. Price, Vernica sorriu tolamente.
Ol, milady. Nicholas tinha lhe dito que poderia cham-la de Vernica, mas Stephen
no poderia toler-la e no tinha nenhum desejo de trat-la em termos familiares.
Voc conhece Portia. Vernica no olhou para trs para sua companheira.
Sim. Stephen inclinou-se para a amiga.
Quem essa? Olhou para a Srta. Wilson, estudando o vestido simples de uma forma
depreciativa. uma criada? Ela poderia levar minhas malas at meu quarto?
Ela uma convidada, Nicholas conseguiu dizer.
Uma convidada, Vernica repetiu. Voc um homem solteiro, Nicholas. Que
estranho. Ela est chorando. Por qu? Tm vocs homens terrveis ferido seus sentimentos?
Sou Emeline Wilson, a Srta. Wilson teve a espinha dorsal para dizer, quando nem
Stephen ou Nicholas foram corts o suficiente para apresent-la.
Que bom. Vernica rudemente deu as costas Srta. Wilson, fazendo-a compreender
que no poderia se importar menos, que considerava a Srta. Wilson um ser de nenhuma
importncia. Sorriu para Nicholas. Vamos para dentro. Estou morrendo de vontade de explorar
a casa. De conhec-la. Eu particularmente gostaria de ver a sute da condessa.
Nicholas hesitou por um momento estranho, mas no havia nenhuma razo para no lev-la.
Teriam que desempenhar o papel de anfitries educados, mas com alguma sorte, o encontro
no duraria muito. Vernica era mimada e ficava facilmente entediada. Parecia ter trazido apenas
a amiga e sua empregada, assim no poderia passar a noite. Felizmente, ela bisbilhotaria um
pouco, em seguida, partiria.
Sim, Nick, Stephen pediu, mostre-lhe a casa.
Stephen estava desesperado para que Vernica se afastasse antes que a pobre Srta. Wilson
entrasse em colapso.
Vamos, disse Nicholas para Vernica, mas fez outra pausa.
Olhou para a Srta. Wilson, ansiando oferecer uma observao pertinente, mas o que poderia
ser? Suspirou, ento girou longe e guiou Vernica a subir as escadas. Portia trotava atrs deles.

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134

Cheryl Holt
Nicholas

Stephen e a Srta. Wilson aguardaram at que desapareceram, ento ele a levou na direo
oposta. Ela estava em estado de choque, ento no colocou nenhuma resistncia.
Foram para a parte traseira da manso, para uma rea que Vernica nunca iria visitar.
Acompanhou-a at uma sala deserta e fechou a porta. Guiou-a para uma cadeira e a fez sentar.
Havia um aparador ao longo da parede. Ele se aproximou e serviu-lhe um conhaque.
Estendeu-lhe a taa, mas ela no o via. Parecia paralisada, ento ele levou-lhe o copo aos lbios.
Tome uma bebida, ordenou. Ela balanou a cabea, mas ele pressionou, Beba. Vai se
sentir melhor.
Com a mo trmula, ela agarrou-a e bebeu um robusto gole. O potente licor fez arder seus
olhos, e ela tossiu uma vez, mas ela era feita de material duro. Tomou outro gole, depois outro e
outro, at que o copo estava vazio.
Obrigada, disse enquanto colocava a taa sobre uma mesa prxima.
De nada.
No sabia que ele estava noivo.
Sei disso.
Pensei que ele era... parou. No se preocupe. No importa o que eu pensava.
Voc conhece bem o meu irmo, Srta. Wilson?
Achei que o conhecia, mas agora estou certa que no sei nada sobre ele, em absoluto.
Ele nunca te contou sobre os nossos pais?
No, e realmente, Sr. Price, por que ele faria? Somos apenas conhecidos. Estou longe de
ser uma confidente.
Quando ela expressou a descarada mentira, ele no a contradisse. Suas bochechas coraram,
fornecendo uma ampla evidncia de sua mortificao. E talvez no fosse uma mentira. luz das
preferncias de Nicholas, este poderia ter sido um relacionamento estritamente fsico. Poderiam
nunca ter conversado.
Fosse qual fosse a situao, Stephen fingiria que no tiveram um caso, mas no a deixaria
chafurdar em algum loucura mental onde pudesse acreditar ter significado alguma coisa para
Nicholas.
Ela iria se machucar com a franqueza de Stephen, e ele odiava feri-la, mas no havia outra
maneira de proceder.
Meu pai cresceu nesta propriedade, contou.
Eu tinha ouvido isso.
Ele foi criado como se fosse filho do conde, com toda a riqueza e armadilhas que
poderiam ser agraciadas a um sujeito to afortunado.
Por que est me contando isso?
Preciso que voc compreenda por que meu irmo se comporta como o faz. Preciso que
entenda do que ele realmente gosta e por que vocs dois nunca poderiam acabado juntos.
Est sendo ridculo, disse ela. Tal concluso absurda nunca me ocorreu.
No?
No. Ela olhou para baixo no tapete, incapaz de encontrar seu olhar.

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135

Cheryl Holt
Nicholas

Um ano, quando meu pai estava em Londres, caiu de amores com a mais extravagante,
mas muito comum, atriz. Casou com ela logo depois. Por esta afronta monumental perante a
famlia Price, ele foi deserdado e renegado.
O que isso tem a ver comigo ou com o seu irmo?
Estou chegando l. Meus pais morreram em um acidente de carruagem quando Nicholas
tinha seis e eu quatro anos. Ficamos rfos, mas nossos parentes nos viam como a mancha ilcita e
pecaminosa da filiao de nossos pais.
No foi ilcito. Eles se casaram!
Isso mesmo, Srta. Wilson. Um ministro da igreja de meu pai escreveu ao velho conde,
notificando-lhe que ele estava nos trazendo de volta para Stafford.
De repente, Stephen estava tendo problemas para continuar. Quando a viagem para
Stafford havia acontecido, ele tinha sido to jovem. Tinha uma pequena lembrana desse dia vil,
mas este ainda tinha o poder de incapacit-lo com indesejada emoo.
Ansioso para se recompor, girou para longe e foi at o aparador para derramar um pouco de
conhaque para si prprio. Enquanto tomava, a Srta. Wilson perguntou, O que aconteceu
quando chegaram a propriedade?
O conde tinha homens no porto com ordens para nos impedir de entrar. Estvamos na
rua, dois meninos sem ter para onde ir.
Meu Deus. Eu no sabia...
Poucas pessoas sabem. Empurrou para baixo a tristeza que sempre borbulhava quando
contava a experincia. Ao longo dos meses seguintes, o ministro contatou outro dos nossos
parentes, primos e tias, mas ningum queria nos ajudar. Ento... fomos criados em um orfanato,
as crianas perdidas desta incrivelmente rica e aristocrtica famlia.
E seu irmo?
Jurou vingana contra todos eles. Pretende se casar to alto quanto puder a fim de
esfregar nos narizes de muitos sua ascenso. Quer mostrar-lhes que no podem mant-lo longe,
que ele pode valsar no meio deles e no entanto, se comportar como quiser.
J vejo.
Uma vez que foi instalado como conde, seu primeiro ato foi encontrar a menina mais
bonita e mais rica da alta sociedade e lhe propor casamento.
Lady Vernica.
Sim. Ele observava o conhaque, deixando que o silncio crescesse, deixando-a afundar
na realidade. Ele se casar com ela, no importa o qu. Enquanto esteve aqui em Stafford,
nunca, nem por um nico segundo considerou fazer qualquer outra coisa, e nunca o far.
Bem, claro que no vai. Tentou um sorriso, mas no conseguiu. Lady Vernica
muito bonita. Que homem no gostaria de t-la por noiva?
Que homem, de fato?
Ficaram em silncio por uma eternidade, com a Srta. Wilson estudando o cho e Stephen a
estudando.
Eu deveria ir, ela finalmente disse, mas no se moveu.

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136

Cheryl Holt
Nicholas

Conheo meu irmo h muito tempo, Srta. Wilson.


Sei que sim.
Ele pode ser muito charmoso, quando escolhe ser. Uma mulher desavisada pode ser pega
de surpresa. Uma mulher desavisada pode se envolver de maneiras que no havia planejado.
Essa mulher seria muito, muito estpida.
Sim, ela seria, porque meu irmo sempre far o que for benefici-lo mais. Ele nunca vai se
importar por quem estar prejudicando no processo.
Pensativa e taciturna, ela balanou a cabea. Por que voc acha que ele no mencionou
que estava noivo?
Ele podia pensar que esse assunto s dizia respeito a ele.
Ela suspirou com pesar. Ele ia embora hoje, sem se despedir.
Eu pedi que ele se afastasse, Srta. Wilson. Havia chegado ao meu conhecimento que ele
podia estar indevidamente se divertindo com algum. Insisti que ele fosse embora antes que
causasse algum problema para a moa.
Ele queria ir? Foi receptivo a ideia?
Ele nunca expressou uma palavra contra, mentiu, reconheceu a si mesmo que no
havia razo para ficar. E por que haveria?
No, nenhuma razo me ocorre. Ele j divulgou o que ir me acontecer e as minhas
irms? Estamos vivendo na manso, mas hora de sairmos. Perguntei o que temos de fazer, mas
ele nunca me deu uma resposta.
Por enquanto, vocs se instalaro na aldeia. H um quarto para alugar acima do celeiro
do ferreiro. Mas eventualmente, deve escolher um novo local, longe de Stafford para viver. Te
ajudarei com as acomodaes.
Em uma cidade diferente?
Sim. No h nada para voc aqui.
isso o que seu irmo pediu?
Sim, mentiu outra vez.
Ela brincava com a saia, preguiosamente, prolongando o momento, ento levantou.
Voc foi muito gentil. Aprecio muito.
Desculpe ter sido to brusco.
Est tudo bem. Fiquei me perguntando se voc poderia me ajudar por algumas horas.
Lhe ajudarei de qualquer maneira que eu puder.
Eu ia fazer um piquenique com minhas irms, mas estou me sentindo um pouco mal.
Gostaria de descansar at que eu ficasse mais parecida comigo mesma.
Eu ficaria feliz em entret-las para voc.
No precisa. Se voc pudesse acompanh-las at a aldeia, a Sra. Merrick ficaria com elas.
Ao ouvir o nome de Jo, ele cobriu um estremecimento. As levarei para ela.
Foi at a porta e a abriu, e ao adentrar o salo olhou para trs. Ela era uma figura trgica, to
adorvel e to desamparada, e Stephen podia ver porque seu irmo havia sido ferido.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

137

Cheryl Holt
Nicholas

Nunca quis machucar ningum, disse ela. No estava informada sobre Lady Vernica
ou eu nunca teria...
Sei. Interrompeu-a para que ela no tivesse que se envergonhar com uma admisso
humilhante. Nicholas no gostaria de magoar algum, tampouco. Era apenas o hbito de ser
insensvel.
Ela seguiu em frente, seus passos sumindo, e ele deslizou na cadeira que ela tinha
desocupado.
Era outra confuso que Nicholas tinha feito, outra calamidade que Stephen tinha que corrigir
para ele, e Stephen estava to cansado. Estava doente de corao, furioso consigo mesmo, com
seu irmo, com a Srta. Wilson por ser to ingnua e crdula.
Cambaleou fora para encontrar seu irmo, esperando extinguir quaisquer outros incndios
antes que Nicholas pudesse atiar mais as chamas.

Captulo 16

Uma batida soou na porta de Emeline, mas ela no se levantou para atender. No podia.
Estava muito insensvel e incapaz de se mover.
Sentia-se velha e desgastada, uma mulher sem princpios, que no tinha ningum para
ajud-la, ningum em quem pudesse confiar. Todo esforo que tinha tentado havia falhado, cada
sonho tinha sido frustrado.
A batida soou de novo. A maaneta girou, e uma criada empurrou o nariz dentro.
Srta. Wilson?
Sim?
Uma carta chegou pra voc.
Quando Emeline simplesmente olhou, sem falar, a menina se aproximou e lhe entregou a
correspondncia. Emeline no aceitou, e a menina olhou em volta e colocou-a sobre uma mesa.
Voc est doente, Srta. Wilson? Posso trazer-lhe alguma coisa?
Estou aproveitando o tempo, mas no preciso de nada. Obrigada por perguntar.
Talvez um bule de ch? O cozinheiro tem um remdio combinado que aliviaria seu
estmago.
Meu estmago est bem. Estou apenas cansada.
A menina saiu, e Emeline era cnica o suficiente para saber que ela tinha sido a pesca para a
fofoca. A mocinha estava, naquele momento, correndo para a cozinha para bisbilhotar sobre a
condio reduzida de Emeline?
Pensava-se to inteligente, to furtiva em seu relacionamento com o conde, mas se Price
tinha tido conhecimento do mesmo, toda a equipe provavelmente tambm sabia. No havia grupo
mais cruel do que criados que tinham tido um colega elevado acima deles.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

138

Cheryl Holt
Nicholas

Ser que todos tinham sido informados do noivado do conde e Emeline era a nica pessoa
que no tinha conhecimento? E se tivessem lhe visto fazer de tola a si mesma enquanto
alegremente esperava sua loucura desabar sua volta?
Olhou para a carta. No podia imaginar quem lhe tinha escrito, e no podia suportar sequer
supor. Seria apenas conter mais ms notcias.
Finalmente, se levantou, e se arrastou at a mesa para ver que era de uma escola em
Cornwall. Foi a ltima a que tinha escrito, e estava esperando ouvir que era inexperiente demais
ou velha demais ou que tinham contratado outra pessoa.
Puxou a aba e ficou surpresa ao descobrir que era exatamente o oposto do que esperava.
Eles a queriam! O trabalho comeava no final do vero, e o principal benefcio era uma casa
de dois cmodos. Esperavam que ela pudesse ir imediatamente para que pudesse se aclimatar
antes das aulas comearem. Se respondesse afirmativamente, enviariam a passagem do coche.
Apertou a carta sobre o corao e manteve-a l, como se as palavras pudessem imbu-la com
o vigor que precisava para aceitar e obedecer. Deixar Stafford para sempre. Viajar por todo o pas
com suas irms a reboque. Construir uma vida para si mesma entre estranhos. Mas que outra
opo ela tinha?
Lorde Stafford ia mand-la embora da manso, e havia sugerido um alojamento temporrio
sobre o celeiro do ferreiro. O Sr. Price a levaria at l, mas ela logo teria que se mudar para outra
aldeia.
Considerando o que tinha dado ao conde, a resoluo proposta era uma irrisria
compensao e muito menos do que merecia, mas quem era ela para discutir?
No tinha ningum a quem culpar seno a si mesma por sua atual situao, e deveria ser
grata que o conde tinha apresentado qualquer reparao, em absoluto. Ele poderia ter acabado
com as criadas lhe fazendo as malas e as colocando na estrada.
Que razo havia para ficar ali em Stafford? Alm de Josephine, quem apenas conhecia
casualmente, no tinha amigos de verdade. Seus vizinhos fingiam cordialidade, mas quando as
coisas desandaram, tinham abandonado-a na entrada do conde por um saco de sementes e uma
jarra de cerveja.
Por que continuar ali?
No queria, mas sua deciso no teve nada a ver com seus vizinhos ou suas opinies.
No futuro, Lorde Stafford, ocasionalmente, visitaria o imvel. Traria sua noiva. Emeline
poderia topar com ele enquanto ele cavalgava sobre o caminho. Poderia ter que observar como
ele se destacaria sobre uma multido durante o festival da colheita.
No podia suportar a ideia de v-lo com sua esposa de sorriso afetado em seu brao.
Segundo seu irmo, o conde queria que o mundo inteiro percebesse que Lady Vernica tinha sido
a vencedora.
Bem, o mundo podia notar e elogi-los, mas Emeline no precisava. Havia se convencido de
que ele era perfeito, que conhecia seu verdadeiro carter. Reconheceu o monstro cruel por trs da
fachada elegante.
Enquanto refletia sobre seu tratamento desprezvel, cresceu com raiva.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

139

Cheryl Holt
Nicholas

Por que agiu como um cordeiro manso? Nunca tinha sido tmida ou assustadia, e no tinha
feito nada de errado, exceto se apaixonar por um libertino que no retribua seu intenso
sentimento.
Ela aceitaria sofrer seu comportamento horrvel sem reclamar? Iria embora pela porta dos
fundos, como se estivesse com vergonha?
Ela no tinha vergonha! E no iria abaixar a cabea e lamentar-se como se fosse ela a
meliante no srdido caso. Lorde Stafford era um canalha, e Emeline no fingiria que era de forma
diferente.
Tinha muitos comentrios para compartilhar com o exaltado Conde de Stafford, e ele ouviria
cada um deles. No tinha irmo ou pai a levantar-se por ela, ento tinha que se defender.
Depois que ele partisse para Londres, no teria nenhuma chance de falar com ele
novamente. Se no lhe dissesse o que pensava, se arrependeria para sempre.
Correu para sua escrivaninha e escreveu uma resposta para a escola em Cornwall. Aceitou o
cargo e decidiu viajar aps o recebimento da passagem de coche. Ento, invadiu o salo, ansiosa
para caar o conde.
Havia poucos criados prximos, e aqueles que ela encontrou no sabiam onde ele estava.
Comeou a procurar andar por andar.
Onde quer que ele tivesse ido, ia encontr-lo, e quando terminasse, seus ouvidos estariam
pegando fogo!
Caminhou por muito tempo, verificando vrios lugares, e, gradualmente, sua raiva comeou
a diminuir. Era difcil manter a fria virulenta, sendo que com cada passo, reavaliava a situao.
Por que castig-lo? Por que o repreender? Qual era o ponto? Ela no se importava nem um
pouco. Por que desperdiar energia? Ele simplesmente zombaria de suas crticas.
Reduziu a velocidade, atrasando seu lvido passeio, ento travou. Para seu espanto, acabou
fora do quarto de dormir dele, o menor que ele escolheu para si mesmo em sua chegada.
A porta estava aberta, e ela o olhou como uma mendiga na rua.
Lembrou-se da noite especial que havia passado em sua cama. Haviam conversado
descuidadamente e compartilhado muitas coisas, a memria pressionava sobre ela como um peso
denso, sob o qual no poderia manter o equilbrio.
A tristeza tomou conta dela. No o odiava. Ela o amava, e sempre o faria. Matava-a saber
que tinha sido to insignificante para ele.
De repente, ouviu sua voz. Ele estava no quarto de vestir atrs de seu quarto de dormir.
Seu estpido pulso correu com tristeza, mas com alegria, tambm. Ele estava saindo de sua
sute, vindo em sua direo. Talvez se pudessem ter um momento para conversar, ele explicaria
por que a usou to horrivelmente. Se pudesse faz-la entender, ela no se sentiria to despojada.
Ele deu um passo vista, e Emeline estava prestes a chamar seu nome, quando percebeu
que Lady Vernica ainda estava com ele. A requintada menina loira colocou-se na ponta dos ps, e
beijou o conde na boca. O abrao foi casto e rpido, mas foi um abrao, no entanto.
Emeline sentiu como se todo o sangue tivesse sido drenado de seu corpo, todo o ar sugado
para fora de si, e estava sufocando. Engasgou com o choque.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

140

Cheryl Holt
Nicholas

Ele girou, sorrindo, at que viu a porta aberta e escancarada. Por um longo e tortuoso
intervalo ele ficou com o olhar fechado sob o dela, ento ela se virou e correu para longe.
Em seu retiro frentico, pensou t-lo ouvido gritar, Em! mas tinha certeza de que era
sua febril imaginao.

uma bela casa, Nicholas.


Estou feliz que voc goste.
Vernica olhou para ele.
Uma hora antes, tinha conseguido se separar de Portia. Sua amiga estava com fome, e
seguiu at a sala de jantar onde uma mesa havia sido preparada. Vernica a tinha deixado l e
esgueirou-se com seu noivo. Era a primeira vez que estavam sozinhos.
Durante os trs meses de seu noivado, raramente interagiram, de modo que tinha esquecido
como ele era viril. Ao ser to vividamente lembrada, ficou emocionada.
Era ele to alto e bronzeado, e ela to bonita e bem feita, lanariam uma sombra ao cruzar o
mundo social da aristocrtica Londres. Teria o marido mais bonito do reino, e todas saberiam disso
onde quer que fossem. Cada mulher conhecida ficaria verde de inveja.
Minha me exige sua presena na cidade, aconselhou-o, para acertarmos alguns
preparativos do casamento.
No precisarei ir, disse ele. Tudo o que decidir estar bom para mim.
Mas voc e seu irmo devem visitar nosso alfaiate. Escolhi o tecido para seus trajes, e eles
esto ansiosos para comear a costurar. A data se aproxima to rapidamente.
Meu irmo e eu usaremos nossos uniformes. No h necessidade de se fazer barulho por
isso.
No quero que usem seus uniformes. Desejo que voc use o que eu selecionei. Para
diminuir a dor de sua observao, ela abriu um sorriso coquete. Receio ter de insistir.
Ele no respondeu, e ela franziu a testa, tentando interpretar o que seu silncio indicava.
Estava ele receptivo? Ser que iria a Londres como ela pediu? Ou estava apenas sendo corts,
quando no tinha inteno de fazer o que ela pedia?
Ela no estava acostumada a ser ignorada, e se recusava a ter seus planos frustrados. Seu
casamento seria fabuloso, e ele no estava autorizado a estrag-lo.
Caminharam juntos, sem falar, e ela estava ficando irritada com sua teimosa contemplao.
Tinha finalmente escapado de seus acompanhantes, mas ele parecia no se importar.
Tagarelava, mas ele mal escutava. Ele continuava a espreitar pelas janelas, como se preocupado
com o que estivesse ocorrendo l fora.
Aparentemente, todos os detalhes sobre a propriedade eram mais importantes do que ela.
Voc me permitir reformar a manso, no? Ela perguntou.
Reformar? Por que desejaria fazer isso? Esta manso o lugar mais grandioso que j vi. O
mobilirio est em excelente forma, e da mais alta qualidade. Seria um desperdcio de dinheiro.
Isso me faria feliz, comprar coisas para o meu novo lar. Voc quer me fazer feliz, no ?

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

141

Cheryl Holt
Nicholas

Ela tinha uma imagem muito clara de si mesma passeando sobre Londres, indo aos
comerciantes de quem compraria tecidos de estilos e cores da ltima moda. Podia imaginar o
quo elegantemente se vestiria para seus compromissos, assim como trocaria, pechincharia e
compraria algo. Ele no poderia estragar sua diverso, no poderia impedi-la de fazer o que todas
as noivas faziam aps seus casamentos.
Ele ficou quieto novamente, e ela se perguntou se tinha concordado ou no, mas no
conseguia descobrir como pression-lo para obter respostas.
Durante os trs anos anteriores, havia sido admirada e cortejada, mas seus pretendentes
tinham quase a sua mesma idade. Eram maleveis e podiam ser facilmente coagidos. Nicholas no
era nada parecido com qualquer um daqueles meninos. No estava preocupado sobre como ela o
via, e no fazia nenhum esforo em conhecer o que ela queria ou para garantir que receberia.
Onde ser nossa lua de mel? Questionou. Morro de vontade de saber, e voc no
disse uma palavra sobre isso.
Ele fez uma careta. Irei Londres para o casamento, ento retornarei imediatamente ao
meu posto.
No seja ridculo. Obviamente, voc no . Acho que devemos ir para a Itlia. No seria
interessante alugar uma casa no Mediterrneo? Quanto tempo poderemos ficar? Pelo menos seis
meses, no ?
Se ela no pudesse concluir seu glorioso casamento com uma gloriosa viagem, qual seria a
vantagem de se casar ento?
Ele parou em uma porta e fez um gesto para entrarem.
Voc pediu para ver onde eu durmo, disse ele. aqui.
Ela olhou para um quarto muito simples, nada diferente de uma dzia de outros que ele
tinha lhe mostrado. Tinha dado os aposentos do Conde a seu irmo, e ele, Nicholas, tinha ficado
com um alojamento menor. Que tipo de homem renunciaria a sute do conde por este conjunto de
reles quartos?
Quero olhar. Agarrou seu brao, esperando pux-lo atrs de si, mas ele no se moveu.
Seu pai no gostaria que estivesse sozinha comigo em meu quarto de dormir.
Meu pai no est aqui, no ? O que ele no sabe no vai machuc-lo.
Ela marchou, deixando-o para esconder-se na sala como um imbecil.
Havia muito pouca evidncia dele na sala de estar, nada de bugigangas jogadas sobre a
mesa, nem casacos jogados sobre uma cadeira, ento descaradamente passou para o quarto e
logo ao vestirio.
Nele, descobriu o tipo de itens que estava procurando, a navalha de barbear e um copo, um
par de botas de montaria enlameadas no canto, e, escandalosamente, um roupo de banho
pendurado em um gancho.
Imaginou-se casada com ele, ter o simples direito de perambular sempre que quisesse.
Vrias de suas amigas j haviam casado, e sussurravam contos chocantes de seus maridos
aguardando-as nus, de assustadores atos fsicos realizados no escuro da noite. Estava ansiosa para
saber o que estes significam, mas ningum podia lhe explicar.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

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Cheryl Holt
Nicholas

Tentou imagin-lo sem suas vestes, e sups que pareceria com uma esttua grega, todo pele
suave e msculos esculpidos. A ideia a fez sentir muito calor nas bochechas, e mal conseguia
manter-se de pegar uma toalha e abanar-se.
Girou, e ele lentamente foi at a porta, encostando-se nela. Parecia entediado, e ela sentiuse irritada ao extremo. Quando ele olhasse para ela, devia ser superado pelo desejo.
Passeando ao longo, ela se aproximou at que a saia roou suas pernas. Estava sendo muito
atrevida, mas o que mais devia fazer? At agora, ele tinha sido tediosamente educado, e ela
estava determinada a provocar-lhe alguma reao.
Era hbil em flertar, e podia conduzir um homem selvagem paixo. Ele no tinha chance de
resistir a ela.
Ela brincou com um boto em sua camisa, fazendo crculos com seu longo dedo. Ele no se
afastou, mas no se aproximou, tambm. Simplesmente a olhou, no demonstrando nenhum
elevado interesse e nenhuma curiosidade quanto a seu avano.
Ouvi as piores histrias sobre voc, disse ela.
Ah ?
Sim. Por isso que vim para Stafford. Tinha que descobrir se eram verdadeiras.
Ele no demonstrou nenhuma reao a sua ousada declarao, no perguntou quais
histrias poderia saber ou se as mesmas tinham alterado sua opinio sobre ele.
Quer que lhe conte algumas delas?
Na verdade no.
Todo mundo em Londres jura que tem uma amante e que ela est abertamente vivendo
aqui com voc. Est?
Ele se afastou. Vamos para baixo. Voc precisa ir ou nunca chegar aos Fitzroys antes do
anoitecer.
Ficarei hospedada em Stafford esta noite, e voc no respondeu minha pergunta. Sua
amante est na residncia? Se ela estiver, insisto em ser apresentada a ela para que eu possa
soc-la no nariz.
Ela inclinou a cabea e sorriu, um sorriso brincalho que a deixou muito atraente. Ela
constantemente praticava na frente do espelho. Ele se perguntava se ela estava brincando ou
falava srio. Afinal, por que uma delicada senhorita mencionaria algo to vergonhoso?
No tinha visto qualquer indcio do toque de uma mulher na casa, e a nica mulher que
tinha visto era a odiosa Srta. Wilson que tinha estado chorando no momento que chegaram. A
Srta. Wilson era bonita o suficiente, mas usava um vestido de dia sem adornos, os cabelos em um
rabo de cavalo, ento tinha ficado muito claro que ela no era a prostituta que estava procurando.
Ou era?
No tendo nunca conhecido uma prostituta, Vernica no tinha ideia do que procurar.
Voc no passar a noite, disse-lhe ele.
Por que no? Ningum sabe que estou aqui, e no contarei a ningum que o visitei.
Se ningum sabe que est aqui, ento mais uma razo que v. Esse tipo de travessuras
juvenis tm uma forma incomum de serem descobertas.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

143

Cheryl Holt
Nicholas

Juvenis, ela bufou.


Se alguma notcia de sua excurso chegar at seu pai, eu teria que explicar por que
permiti que se comportasse to escandalosamente. No uma conversa que eu pretenda ter.
Ele se afastou, o que a irritou alm de seu limite.
Nicholas, ela bateu o p para chamar sua ateno.
O que? Ele chicoteou ao redor. Antes que diga qualquer coisa, gostaria de informar
que tens prevalecido sobre minha hospitalidade, me atrasou em minha viagem, e insultou minha
convidada. Estou um pouco irritado.
Voc foi um absoluto ogro desde o segundo que cheguei. Poderia ao menos fingir ter
ficado feliz em me ver.
No ligo para fingimentos, e devo lhe pedir que no os faa ou ir aprender muito rpido
que minha pacincia curta e meu temperamento quente.
Ele a olhava como se no... gostasse dela, e a noo de que isso pudesse ser certo era
enervante. E se tivesse sido ousada demais? Ele era to mundano, assim assumiu que ficaria
encantado ao descobrir que ela no era uma simplria mocinha.
E se tivesse destrudo tudo? Droga, e se ele decidisse que ela estava perdida e quisesse
cancelar o noivado?
Em pnico, sorriu e caminhou com maior afetao, oferecendo-lhe uma boa viso de suas
bem torneadas pernas e de seus ondulantes quadris. Ele definitivamente notou, e ela ganhou um
pouco de satisfao ao provar que ele no era feito de pedra.
Olhou para ele, se perdendo no azul de seus olhos.
No seja to rabugento.
Desculpe. Tenho muitas coisas em minha cabea hoje.
Sabe o que eu acho?
O qu?
Acho que estamos muito sozinhos, e voc no tentou me beijar. Nem uma nica vez.
Seu olhar caiu para a boca dela e l permaneceu. Ela prendeu a respirao, certa de que ele
continuaria.
Mas em vez disso, ele disse, No sbio que sigamos por esse caminho.
Desmancha prazeres.
Acho que sou.
Admita, ela provocou, que sonha me beijar.
Est muito confiante de si mesma.
Afastou-se e saiu da sala. Em alguns passos, estaria fora do quarto de dormir. Poucos passos
depois, estariam na sala.
Como poderia lhe roubar um beijo no corredor?
Ela saiu depois dele, lutando contra o desejo de bater o p novamente, e quando saa
correndo, passou o olhar pelo espelho. O ngulo era perfeito para ver que a Srta. Wilson estava
espreita na soleira da porta e debatia a possibilidade de entrar na sute. Ela parecia desamparada
e miservel.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

144

Cheryl Holt
Nicholas

Por que a mulher procuraria Nicholas? E em sua cmara privada nada menos! No havia
efeito adequado. Ela tinha que ser a prostituta, sobre a qual Vernica tinha sido implacavelmente
ridicularizada.
Seu temperamento transbordou.
Nicholas, seu tom foi de tentar persuadi-lo.
Ele no tinha visto a Srta Wilson ainda, ento voltou para Vernica.
E agora?
Vim de to longe, e s queria uma coisa. E voc ainda no me deu.
E o que ?
J lhe disse.
Marchou e se aconchegou a ele, de forma ntima e familiar, como se tivesse o hbito de
abra-lo.
Antes que ele tivesse uma pista do que ela planejava, ela se colocou na ponta dos ps, e o
beijou. Por um breve segundo, ele permitiu o abrao, ento como se fosse uma prima querida ao
invs de sua noiva, soltou-a.
Quando ele fez isso, a Srta. Wilson engasgou. Ele virou-se para saber quem os estava
assistindo, e os piores temores de Vernica foram confirmados. Ele parecia ter levado um soco no
estmago.
A Srta. Wilson bateu a mo sobre sua boca, ento fugiu, desaparecendo em um instante.
Droga, ele murmurou, e gritou, Em!
Mas ela continuou correndo. Ele poderia ter ido atrs dela, mas Vernica passou o brao em
torno de sua cintura, travando qualquer fuga.
O que voc acha que ela queria? Perguntou, toda inocncia.
Eu... eu... no sei, ele gaguejou, sua angstia bvia.
Ser que me acompanharia at l embaixo? Mencionou que eu provavelmente deveria ir,
e preciso encontrar Portia para que possamos seguir viagem.
Preciso... ir...
Ele estava extremamente confuso, a primeira vez que ela o via assim, ento aproveitou a
vantagem. Levou-o para o corredor e andou na direo oposta da Srta. Wilson.
Esta casa to grande, fez biquinho. Nunca acharia a entrada sozinha.
Sua expresso exigia sua assistncia, e no havia razo para no acompanh-la.
Assim , murmurou, a Srta. Wilson inteiramente esquecida em seu desejo de aplacar
sua querida noiva.

Captulo 17

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

145

Cheryl Holt
Nicholas

Josephine se escondeu nas sombras, a grama molhada pela noite umedecendo seus sapatos.
Estava atrs da Manso Stafford, espreitando debaixo da balaustrada e esperando que Stephen
sasse.
No incio da manh, tinha levado as gmeas para a casa paroquial. Tinha sido gentil com as
meninas e corts com seu irmo, mas foi extremamente rude com ela.
Pensou que ele queria acabar o caso. Ela achava que era forte o suficiente para nunca v-lo
novamente, mas estava errada. Quando ele apareceu em sua sala, ela quase desmaiou com a
surpresa. O prazer tinha sido to intenso.
Ela passou a tarde com Nan e Nell, e tinha astutamente recheado-as com perguntas sobre a
rotina na manso. Elas tinham compartilhado muitos detalhes interessantes, incluindo o fato de
que Stephen muitas vezes fumava um charuto na varanda depois do jantar.
Quando ele voltou para buscar as meninas, tentou olh-lo, para indicar que deviam
conversar, mas ele cuidadosamente ignorou suas flagrantes sugestes. Ento, havia arriscado a
vida, a integridade fsica e a reputao ao procur-lo.
A furtiva caminhada para a manso havia sido escura e assustadora, e ela se forou a faz-lo,
mas provavelmente tinha sido em vo. Stephen no aparecia, e estava prestes a desistir, quando
acima dela, uma porta se abriu.
Botas avanavam marchando por todo o ptio de pedra e, de repente, l estava ele, sua
forma delineada por uma lmpada brilhando no salo. Colocou um cigarro na boca, a ponta
brilhando quando ele inalava, fazendo crculos acima de sua cabea.
Stephen, murmurou. Ele congelou, mas no respondeu, de forma mais forte, ela
repetiu, Stephen!
Com o cenho franzido, ele se inclinou sobre a amurada.
Jo? voc?
Sim.
Voc est bem? Algo errado?
No, no. Posso falar com voc?
No acho que seja uma boa ideia.
Por favor? Andei por todo esse caminho.
Por que simplesmente no bateu na porta da frente?
Sabes por qu.
Deus nos livre que seja vista falando com o irmo do conde.
Ela se recusava a discutir em voz baixa, a dez metros de distncia. Se pudesse toc-lo, tinha
certeza de que seu ressentimento desapareceria e poderiam comear de novo.
Por favor, Stephen, disse ela novamente.
Com grande irritao, deu alguns passos, indo abaixo. Sem uma palavra, apertou a mo dela
e adotou um ritmo acelerado. Ela tropeou atrs dele, tentando manter-se em p.
Ele a guiou ao longo da fundao da casa, esquivando-se das janelas, at que pararam em
uma entrada traseira. Desceram um curto jogo de escadas at a adega.

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146

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Nicholas

Ela segurou-se, ainda muito trmula, enquanto ele encontrava uma vela e usava a ponta de
seu charuto para acender o pavio. Ele jogou o charuto em seu calcanhar e chutou-o para fora, e
enquanto a chama crescia, pode ver fileiras e fileiras de garrafas empilhadas ordenadamente.
Isto o suficiente secreto para voc? Ele zombou.
No se zangue.
No estou zangado. Eu teria que me importar com voc para ficar com raiva.
Preciso de seus conselhos. No tenho ningum para perguntar.
Ento veio at mim? Por que faria isso? Poucos dias atrs, estava muito claro que voc
no desejava que eu fosse apenas um conhecido. Eu estava surdo? Ser que entendi mal?
Para seu horror, seus olhos se encheram de lgrimas. Ela estava imensamente triste e
desesperada por seu conselho e amizade, mas a conversa no estava procedendo como tinha
planejado.
Estava ansiosa para conversar com o homem engraado, sexy e charmoso, que a tinha
levado para se divertir em celeiros desertos, no esse estranho frio e furioso.
Se acha que, ele reclamou, uma torrente de lgrimas ter qualquer efeito sobre
mim, est gravemente equivocada.
Pare de agir assim.
Assim como?
Como algum que eu no conheo.
Voc no me conhece, e isso um fato. Voc terminou nosso caso, e eu aceitei seu
pedido. O que mais h para dizer? Estava esperando que eu corresse atrs de voc como um
moleque apaixonado?
Sim! No! Estou to confusa!
Ele tinha erguido um forte escudo para mant-la fora, e ela teria que perfurar atravs dele.
Como ele tinha mencionado, tinha se passado apenas alguns dias. Como poderia sua afeio
desaparecer to rapidamente?
No podia ser.
Ela fechou a distncia que os separava, e ele a viu se aproximar. Estava desconfiado e
inflexvel, mas ela estava determinada a conseguir uma resposta.
Colocou os braos ao seu redor e pressionou seu corpo ao dele. Embora ele fingisse apatia,
seu membro cresceu e, ao senti-lo, ela poderia ter chorado de alegria.
H quanto tempo est compromissada? Perguntou ele.
O qu?
Benedict Mason. Quanto tempo? Estava fornicando comigo enquanto fingia ser a moa
tmida para ele?
Ela afastou-se e fez uma careta. Ele est me cortejando. No eu.
Poderia ter me dito.
Foi ideia de meu irmo. No minha. No tenho a menor ideia de porque Oscar props ou
porque o Sr. Mason concordou. No temos nada em comum, e eu o odeio.
Eu os vi depois do culto no domingo. Voc no o olhava como se voc o detestasse.

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147

Cheryl Holt
Nicholas

No posso ser grosseira. Oscar decretou que devo me submeter a sua ateno, ento
devo respeitar.
s como um rato, Sra. Merrick. Como vive consigo mesma?
Seu desprezo a deixou completamente exausta. O que ele sabia sobre suas tribulaes? O
que sabia de qualquer coisa, afinal?
Nunca poderia imaginar o quo difcil era aplacar Oscar ou como ela trabalhava febrilmente
para mant-lo feliz.
Sua existncia havia sido constantemente a mesma, e no poderia imaginar qualquer outra
vida. Oscar era um homem amargo e cruel, mas ela sempre foi governada por homens amargos e
cruis. A casa que dividia com ele no era diferente da que tinha compartilhado com seu pai, ou
seu marido. No era diferente daquela que iria partilhar com o Sr. Mason se Oscar a forasse a se
casar.
Era perigoso e impossvel resistir a seu irmo, falar ou se defender. Ela s podia arrastar-se
para frente, rezando para que sobrevivesse com sua sanidade intacta.
Stephen Price, com a sua brilhante carreira, renda estvel, a independncia do sexo
masculino e irmo rico no estava em posio de julg-la.
Como ousava julg-la!
Ela estava cansada de seu desprezo e resolveu empurrar e empurrar at que ele se
comportasse de uma forma mais ao seu gosto. Havia uma maneira deles se conectarem, de
maneira que ele no poderia resistir.
Colocou-se na ponta dos ps e tocou sua boca na dele. Por uma eternidade, ele ficou rgido
como uma tbua, lutando contra a atrao. Ela o acariciou nas costas, nas ndegas, nos quadris.
No momento que chegou entre suas pernas e acariciou suas bolas, ele cedeu em uma torrente
quente de necessidade.
Agarrou-a e a pressionou contra um poste, suas pernas ao redor de sua cintura. Seus lbios
nunca se separando dos dela, conseguiu desabotoar as calas e levantar sua saia. Em trs vezes,
ele se empalou, e ela gritou de dor e alvio.
Agia como um touro selvagem, seu membro entrando nela mais e mais. Abriu o vestido e
empurrou o tecido, expondo seus seios. Caindo para seu mamilo, chupou forte, e em seguida uma
corrida de fogo surgiu, sua semente inundando seu ventre.
Ento, como um empurro furioso, ele se afastou e ficou em p. Seu frentico acoplamento
a tinha deixado fora de equilbrio, e ela tropeou e caiu no degrau. Moveu-se para a parede
oposta, as palmas tocando o tijolo spero, enquanto ele lutava para acalmar sua respirao.
Finalmente, ele se acalmou e se endireitou. Com dedos desajeitados, ajeitou suas vestes,
ento girou na direo dela.
O que quer de mim? Parecia atormentado. Voc me pede para ir embora, ento eu
vou. Agora comea a ser cortejada por outra pessoa, mas aparece aqui e praticamente me
violenta. O que quer?
No quero casar com o Sr. Mason, mas Oscar est determinado.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

148

Cheryl Holt
Nicholas

E onde isso problema meu? No sou seu pai. No sou seu parente. Por que voc supe
que eu a ajudaria?
Voc no meu amigo?
Eu poderia ter sido uma vez, mas voc no estava interessada. No sou tolo, e no
desperdiarei minha energia em uma causa perdida.
No quero que me deixe em paz, ela lamentou.
No poderia me provar isso.
Dzias de pedidos correram por sua mente, Salve-me! Fique comigo! No deixe o Sr. Mason
me ter! Lute por mim! Faa-me sua!
Mas no expressou qualquer um deles em voz alta.
O Sr. Mason no me ama, queixou-se.
E da? O que o amor tem a ver com matrimnio?
Fui casada com um bruto que eu detestava. No suportarei tanta agonia novamente. Se
eu tiver que casar, ento insisto que seja com um marido que tenha prazer em estar ao meu lado.
Era a abertura perfeita para ele propor, e ela o olhou com olhos suplicantes, mas o maldito
grosseiro no entendeu o que estava pedindo. Como poderia lev-lo a descobrir isso? Ser que
teria que acert-lo ao lado da cabea com um basto?
H poucas semanas atrs, disse ele, quando meu irmo inicialmente viajou para
Stafford, sabe por que vim com ele?
Achei que estava ansioso para conhecer a propriedade.
No. Foi porque pretendo viver em Stafford aps eu me aposentar do exrcito.
Bem... bom.
Trarei minha famlia para c.
O qu?
Droga! Ele era casado? Se fosse, ela o mataria, e nunca teria um pingo de remorso. Iria para
a forca com um sorriso no rosto!
Minha famlia, continuou ele, com exceo de meu irmo, a quem eu mal posso
suportar, consiste de minha filha muito ilegtima.
Voc tem uma filha?
Sim. Nascida fora do casamento.
Declarou o fato como um alarde, como se imaginasse que ela pudesse desmaiar durante a
chocante notcia, e ela teve que admitir que estava nervosa.
Relaes ilcitas era um pecado terrvel, mas quando resultava em um beb, era ainda mais
notrio.
Qual o nome dela? Jo perguntou.
Annie.
Quem sua me?
Uma seguidora de acampamentos que eu mal conhecia. Quando era jovem, costumava
agir como um co e me deitar com qualquer prostituta que abrisse as pernas. Gosto de acreditar
que tenho mudado desde ento, mas acho que no consegui.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

149

Cheryl Holt
Nicholas

Olhou-a como se ela pertencesse mesma categoria que sua seguidora de acampamentos, e
seu escrnio a fez se sentir envergonhada.
No h necessidade de ser grosseiro, disse a ele.
Se no quer ouvir minhas picantes histrias, v para casa. No lhe retenho aqui.
Onde ela est agora?
Me ou filha?
Ambas.
A me morreu no parto. Minha filha vive em um convento, dirigido pelas Irms da
Misericrdia em Anturpia, na Blgica. Ela tem dez anos.
Voc sempre a v?
Uma ou duas vezes por ano, quando posso fugir do meu regimento.
O que ela acha dessa demora? Ser que sente sua falta?
Ela mal me conhece. Duvido que sinta minha falta.
A fria confisso a feriu. Olhou para o cho, os dedos entrelaados juntos, como se em
orao.
Por que o mundo era to injusto?
Ela foi casada por mais de uma dcada. Passou todo esse tempo ou deitada de costas
enquanto o marido bombeava entre suas coxas ou de joelhos, implorando a Deus que lhe
concedesse o simples desejo de ter um pequeno beb. Cada mulher no reino parecia capaz de
conceber. Por que no ela?
Nunca tinha ficado grvida, e tinha comeado a acreditar que no merecia ser me, que
Deus a tinha abandonado.
No entanto, a Stephen Price tinha sido dado um dom precioso que ele no queria e nem
valorizava. Tinha uma criana que nunca via e no fazia qualquer esforo para v-la. Pagava aos
outros para fazer isso por ele.
Que tipo de homem no quereria sua prpria filha? O que tal conduta indicava sobre seu
verdadeiro carter?
Voc tem sorte, disse ela.
Tenho? Sabe, Sra. Merrick...
No me chame de Sra. Merrick.
No posso trat-la em termos familiares.
Ela suspirou. Muito bem. sua maneira.
Quando visitei seu irmo na casa paroquial pela primeira vez, eu tinha um motivo.
Qual?
Annie chegar aqui no mais tardar no vero. J escrevi para a Madre Superiora,
instruindo-lhe que mandarei algum busc-la logo que puder organizar isso.
Como que vai orquestrar sua entrada na sociedade de Stafford? Ela colocou mais
rigor na questo do que pretendia. Vai simplesmente aparecer com ela, ento comandar a
todos que a aceitem?

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150

Cheryl Holt
Nicholas

No dou a mnima para esses moradores rurais. Vo receb-la e sero agradveis com ela,
ou seguiro em frente.
Este um lugar muito conservador, e Oscar um pregador muito conservador. Pode no
ser to fcil quanto est esperando. Estou apenas avisando.
Aviso recebido.
Por que queria se encontrar com o meu irmo?
Estava esperando que ele pudesse me indicar uma viva gentil que ficasse com ela at
que eu pudesse sair do exrcito. Depois que falei com ele, decidi no discutir o assunto. Mas
quanto a voc, Josephine? Est familiarizada com as vivas gentis de Stafford?
A indireta foi afiada e temperamental e ela se irritou. Desejava ser um homem, e que fosse
forte o suficiente para jog-lo ao cho.
O que est dizendo? Est me perguntando se eu cuidaria dela at que voltasse?
No.
Ento, qual o seu ponto?
Digo isso apenas porque quero que voc entenda como me senti desiludido com o tipo de
pessoas que encontrei por aqui.
Incluindo eu.
Sim, incluindo voc.
Eu poderia fazer isso por voc, disse.
Realmente, Jo? Poderia? Como? Vai marchar at seu irmo e lhe dizer que h uma
pequena garotinha pecadora que gostaria de ter vivendo em sua casa? Ou talvez pudesse assumir
essa tarefa depois que se casasse com o Sr. Mason. Sarcasticamente, acrescentou Tenho
certeza de que ele seria favorvel a isso.
Eu poderia faz-los concordar, ela insistiu, mas sua fria ia diminuindo.
Ele balanou a cabea em direo a porta. V em frente. Corra a seu irmo. Informe-o que
no ir se casar com Mason, porque estar muito ocupada me ajudando com Annie.
Tentou imaginar a conversa com Oscar, mas no conseguiu. Para sua grande vergonha, ela
era to mansa e obediente como Stephen a acusara de ser. No tinha noo de como exigir coisas
de um homem, como conquistar o que desejava.
Oscar nunca lhe permitiria ajudar Annie Price. Se Jo fizesse por suas costas e prosseguisse
assim mesmo, onde estaria quando Stephen voltasse do exrcito? Seu trabalho como guardi de
Annie acabaria, e Jo no teria para onde ir. Se desafiasse Oscar por Annie, ele nunca a deixaria
voltar para casa.
Naquele momento, odiava a si mesma. Sentiu-se mais inferior do que j tinha se sentido
quando seu marido a criticava, ou quando Oscar a acusava de ser vaidosa ou preguiosa.
Voc est certo, concordou submissa. Eu no poderia falar com Oscar sobre isso.
Exatamente.
Desculpe.

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151

Cheryl Holt
Nicholas

Eu no. Minha filha esteve se escondendo nas sombras por toda sua vida. Ela nunca
pertenceu a qualquer lugar, assim como eu nunca pertenci. A trarei para Stafford, e quando o
fizer, tenho inteno de lhe encontrar uma me.
Vai se casar?
Sim, e vai ser com algum com espinha dorsal, algum que ter orgulho de ser me de
Annie. Preciso de uma mulher valente, que no tenha medo de algumas pessoas esnobes que
vem escndalo atrs de cada arbusto. Minha filha no merece nada menos.
Muito verdadeiro.
Ela olhou para o cho novamente, sentindo-se mesquinha e pequena.
Aparentemente, durante seu breve e trrido caso, ele a tinha julgado, e ela falhou
miseravelmente. Era humilhante perceber que ele poderia t-la desposado, se ela fosse um tipo
diferente de pessoa. Se ela tivesse evidenciado o menor indcio de carter firme, ele teria
proposto em um instante.
Ele a estava estudando, como se esperando que defendesse sua covardia, mas ela no fez
nenhum comentrio. Sua opinio depreciativa era vlida, e era bobagem discutir sobre isso.
H mais alguma coisa? Ele finalmente perguntou.
No.
Adeus ento. Espero que me deseje uma boa viagem.
Ela franziu a testa. Voc est indo embora?
Com o meu irmo na parte da manh.
Pensei que fosse ficar para o prximo ms, at que sua licena acabasse.
Decidi que no h nenhuma razo para ficar. Fez uma pausa, olhando para ela.
Existe?
No, acho que no existe.
Ele suspirou, como se ela tivesse dado a resposta errada. O que o maldito homem queria? O
que esperava dela? Ele tinha sido muito claro, estava procura de uma guerreira, uma amazona e
ela era uma tmida ratinha.
Adeus, disse ele novamente.
Adeus.
Comeou a subir as escadas para que ele no visse as lgrimas escorrendo por seu rosto.
Recusava-se a dar-lhe mais motivos para vociferar e punir.
Voc gostaria que eu lhe preparasse uma carruagem? Perguntou. Poderia te levar
para casa.
No h necessidade. Posso seguir meu prprio caminho.
Saiu da casa e correu para o caminho. Estava to perturbada que tinha perdido o impulso de
ser discreta. No se importava se fosse observada, no se importava de ter que explicar onde
tinha ido.
Seu corao estava quebrado, sua humilhao era enorme, continuou indo to rpido
quanto era capaz. No pararia at que estivesse trancada em seu solitrio quarto na tranquila casa
de Oscar. Seu futuro vazio estendia-se diante dela como o caminho para o Hades.

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152

Cheryl Holt
Nicholas

Captulo 18

Viram a sua irm?


As gmeas estavam sentadas na escada, parecendo to tristes como Nicholas se sentia.
Acho que ela est em seu quarto, disse Nan.
Nicholas tinha estado l, mas no tinha tropeado com ela. Tinha estado procurando-a
desde o dia anterior, desde que ela tinha testemunhado Vernica beij-lo. No a tinha localizado,
e ningum mais tinha, tambm. Vernica tinha seguido para a festa, mas Emeline permanecia
escondida.
No tinha descido para o ch ou para jantar. No tinha dormido em sua cama. O caf da
manh passou, e ela no tinha comido.
Em poucos minutos, ele e seu irmo seguiriam para Londres, mas ele no podia ir at que
tivesse falado com ela.
Durante as semanas que tinha flertado com Emeline, tinha sido fcil fingir que Vernica e
seu noivado no eram reais. Mas em um fugaz momento, a chegada dela tinha destrudo sua
fantasia.
Tentou avisar a Emeline de que no deveria comear a gostar dele, mas no tinha tentado
muito. Aproveitou seu carinho, e a incentivou quando no deveria ter feito.
Ao ser confrontado com a forma como a tinha enganado, sentiu-se mortificado por sua
desprezvel conduta. Tinha que consertar o que tinha feito, mas no tinha certeza de como.
No era um homem erudito. Que palavras poderiam suavizar sua horrvel traio? E era uma
traio, no podia convencer-se de que no era.
Ser que vocs meninas, poderiam verificar o quarto dela pra mim?, perguntou. Fui
at l h pouco, mas ela no estava l. Talvez tenha voltado agora.
Elas o olharam, mas no se moveram.
Vocs dois brigaram? Nell perguntou.
No, ele zombou. Por que acha isso?
Emeline est muito triste, e no sei porqu.
Falou com ela hoje de manh?
Sim.
Estava to aliviado! Tinha medo de que algo pudesse ter lhe acontecido. No entanto, no
podia correr at ela, exigindo informaes quanto a seu paradeiro. Deveria ser simplesmente seu
chefe, sem conexes mais profundas.
Estou feliz que a tenha visto, disse ele. Estava ficando preocupado.
Ela nos disse que logo deixaremos Stafford, mas no quero ir.
Vocs no partiro, ele insistiu. Ficaro aqui. Ela est sendo boba.

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Nicholas

Elas continuaram a olh-lo, e seus grandes olhos verdes, os olhos verdes de Em, fizeram-no
sentir-se culpado. Acenou para os andares superiores. Encontrem-na para mim. Eu no tive
sorte. Diga a ela que estarei na biblioteca.
Elas saram, e ele as observou subir as escadas, em seguida, girou e foi para a biblioteca
esperar por ela.
Era apenas nove horas, mas, a necessitando conter a agitao de suas mos, serviu-se de um
conhaque e bebeu de um gole rpido.
Ele nunca examinou seu comportamento ou se afligiu por seus motivos. Atravessava o
mundo, certo de seus objetivos e confiante de seu lugar nele, mas agora, questionava tudo.
Por que seguiu em frente com ela? Por que comeou quando sabia que haveria um final
ruim? Por que a machucou?
Gostava tanto de Emeline, e se sentia to bem perto dela. Gostava de serem amigos, de
terem uma ligao que nunca teve com qualquer outra pessoa. Pela primeira vez, tinha vergonha
de si mesmo, e o remorso o estava comendo vivo.
Passos soaram no corredor, e seu irmo espiou dentro da sala.
Stephen abruptamente decidiu retornar a Londres, e Nicholas no tinha ideia de por que.
luz do piegas humor de Nicholas, este estava ansioso para partir.
Os cavalos esto prontos, disse Stephen. Vamos.
Ainda tenho que falar com a Srta. Wilson.
Ainda no o fez?
No.
Oh, pelo amor de Deus, Stephen resmungou. Faa isso rpido. Bruscamente. No a
quero lnguida, supondo que vai mudar de ideia. Ela tem um corao romntico. E tem que
entender que voc um completo idiota e que nunca renunciar seu noivado.
No me diga como lidar com isso.
Algum deveria.
E esse seria voc? Nicholas retrucou maliciosamente.
Sim. At agora, voc no fez nada alm de caos e confuso. Limpe-se de si mesmo. Tenha
misericrdia dela. Corte seus laos. Seja brutal, se tiver de ser, mas termine isso.
Eu vou, eu vou.
Stephen franziu o cenho, convencido de que Nicholas no era sbio o suficiente para dizer o
que precisava ser dito, e Nicholas no tinha certeza se estava altura da tarefa. Tinha prejudicado
Emeline, de muitas formas, e no havia recompensa que poderia reparar o dano que lhe tinha
infligido.
Em ltima anlise, Stephen encolheu os ombros. Vou verificar os cavalos. No demore.
Quero partir daqui.
Ele saiu, e Nicholas sentou-se, pensativo e sozinho. Olhou para fora da janela, para o parque
bem cuidado que se estendia at o infinito, os bosques e as colinas ao longe.

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154

Cheryl Holt
Nicholas

Havia um ambiente tranquilo no campo que ele gostava, e teve que admitir que, quando
estivesse atolado na agitada cidade, ou ento em seu febril acampamento no exrcito, perderia
essa tranquila serenidade.
Fora no corredor, passos ecoaram novamente. Eram mais brandos, passos de uma mulher, e
ele os reconheceria em qualquer lugar.
De repente, em pnico, correu para o aparador para um segundo tiro de coragem lquida.
Ento se sentou atrs da grande mesa.
Ela entrou, parecendo aborrecida, como se tivesse travado uma batalha e a perdido. Estava
muito plida, e parecia menor, como se sua duplicidade a tivesse encolhido. Ou talvez, ao
compreender o bastardo traioeiro que ele era, um pouco de sua vitalidade morrera.
Ela o olhou e olhou, obviamente, esperando que ele comeasse. Ele tinha planejado
exatamente o que iria lhe dizer, mas com a sua chegada, seu discurso parecia frvolo e errado. No
podia comear.
Voc pediu para falar comigo, Lorde Stafford? Ela finalmente perguntou.
Por favor, entre.
Ele apontou para a cadeira em frente, e ela se aproximou e se sentou.
Enquanto a estudava, ocorreu-lhe que essa podia ser a ltima vez que a via. Sentiu uma
forte dor no centro de seu peito, mas a ignorou.
No temos que ser to formais entre ns, disse ele. Me chame de Nicholas.
O que voc quer? Ela respondeu friamente, e ele suspirou com pesar.
A distncia que ela estava determinada a impor era provavelmente o melhor, mas isso no
queria dizer que ele tinha que gostar.
Est tudo bem? Perguntou ele.
Claro. Por que no estaria?
S quero que saiba o quanto eu lamento que...
Ela o cortou. Estou muito ocupada hoje. H algo que precise?
Deixe-me pedir desculpas.
Prefiro que no o faa.
Ele se atrapalhou com o frasco de tinta, bateu os dedos sobre a mesa, em seguida,
pateticamente murmurou, Eu deveria ter lhe contado sobre ela, mas eu no conseguia
descobrir como.
No posso imaginar a quem est se referindo.
Eu te machuquei quando fui...
Terminamos?
Ela se levantou, muito irritada para ouvir, mas ele estava desesperado que ela entendesse o
fiasco de sua perspectiva.
Estava perplexo sobre o comportamento de Vernica, o por qu ela o agarrou, por qu o
beijou. Eles mal se conheciam, e ele tinha ficado atordoado por sua atrevida conduta.
Poderia ter recebido o que ela estava oferecendo e tomado mais do que deveria, mas no
estava interessado. Por estpido que fosse, sentia-se como se estivesse traindo Emeline.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

155

Cheryl Holt
Nicholas

Toda a manh, enquanto ele e Vernica passeavam pela casa, ela tagarelava, mas Nicholas
no tinha a menor ideia sobre o qu. Tinha estado muito preocupado sobre o que Stephen podia
estar dizendo Emeline.
Stephen tinha assumido explicar a situao, e ele no tinha feito nada para impedi-lo.
Qualquer carinho que ela possua seria extinto, uma vez que conhecesse a severa verdade.
Mas o que Nicholas tinha esperado?
Emeline era idealista e otimista, via o melhor em todos e trabalhava para tornar o mundo
um lugar melhor. Pediu-lhe ddivas, mas para o benefcio de outros. Presumia que era generoso, e
contava com isso mais para o bem dos menos afortunados do que para ela.
Era digna e honrada, e ele tinha sido redimido atravs desse relacionamento. Quo tpico
dele destruir isso.
Ele apontou para a cadeira de novo. Sente-se.
Tenho que ir.
Emeline...
Gostaria que me chamasse de Srta. Wilson.
Ela estava prestes a se enfurecer, mas ele no podia deix-la ir antes que transmitisse a
notcia de que estava to ansioso para compartilhar.
Havia uma coisa que ela queria mais do que qualquer coisa, um presente que ele poderia
conceder, que resolveria todos os seus problemas. Ao faz-lo, talvez, apenas talvez, ela acabaria
por perceber que ele se importava com ela, apesar do quo mal se comportou.
Tentou sorrir, na esperana de aliviar um pouco a tenso entre eles, mas a cordialidade era
impossvel, e desistiu.
Fiz alguns arranjos para voc, disse.
Ela o olhou. Seu irmo j me informou. Seremos escondidas em um quartinho sobre o
celeiro do ferreiro. Lanou-lhe um olhar to cheio de dio que poderia t-lo matado.
Ele disse isso?
Sim.
No foi o que eu pedi.
Pouco depois, deixaremos Stafford, logo que ele possa nos encontrar outro lugar para
viver. Deus nos livre de permanecer aqui, onde nossa presena poderia perturbar a noiva do
conde.
Seu temperamento azedou. Essas nunca foram minhas instrues.
No foram? O que esperava, ento? Que fssemos continuar na manso at que
retornasse como um homem casado?
No planejei nada muito frente.
Talvez a sua esposa e eu pudssemos nos tornar amigas, apesar de no termos muito em
comum. Eu teria que desenvolver um interesse em decoraes e frivolidades antes que
pudssemos nos comunicar.
Suas bochechas inflamaram com desgosto. Acho que eu merecia isso.
Imagina que vai ser feliz com ela?

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156

Cheryl Holt
Nicholas

Feliz o suficiente, acho. Realmente no tinha pensado nisso.


Voc provavelmente est muito ocupado, conhecendo a propriedade e tudo o mais.
Em, desejo que voc...
Ela levantou uma mo, como se afastando-se dele. Desculpe, mas no sei como
prosseguir com essa discusso, e me recuso a brigar. Existe um ponto que est tentando
demonstrar?
Sim, h. Voc tem estado ansiosa em reiniciar a escola de seu pai, e eu decidi reabri-la.
Estava ansioso, assumindo que o anncio poderia, por favor ,fazer com que ela at o
agradecesse, mas ela no apresentava nenhuma reao. Cambaleou para se reagrupar.
Tenho uma casa na aldeia, disse, e os inquilinos sairo no dia quinze. Quando ela
no fez nenhum comentrio, acrescentou, Isso ser em duas semanas.
Ser.
uma boa residncia, em slidas condies. Est mobiliada, tambm. Voc e as gmeas
vivero na parte principal, e pode usar a sala extra como sua sala de aula. Ele fez uma pausa.
Ainda nenhuma reao. Falei com o Sr. Mason sobre isso. Ele comprar todos os
fornecimentos, e voc ter um oramento ilimitado. O que precisar, pretendo que voc tenha.
Ela avaliou-o como se ele estivesse balbuciando em uma lngua estrangeira. Voc
mencionou, disse ela, que nos mudaramos em duas semanas. Onde ficaramos nesse meio
tempo?
Aqui na manso.
Um sorriso fugaz cruzou seus lbios, em seguida, desapareceu. Ele franziu a testa, lutando
para deduzir o que isso indicava.
Ela estava feliz? Estava animada? Por que no esvaa-se com entusiasmo?
Por que no dizia alguma coisa?
No pagar aluguel, continuou, no caso de estar pensando nisso.
Eu no estava pensando.
Parte de seu salrio ser o seu alojamento, ou seja, sua casa. Lhe concederei uma bolsa
mensal, tambm, suficiente para contratar uma cozinheira e uma serva. O Sr. Mason entregar
seus salrios no primeiro dia de cada ms.
Ah sim?
Sim.
Aquele sorriso misterioso esvoaou novamente.
Ele vai faz-lo, Em, insistiu. Sei que j teve alguns problemas com ele no passado,
mas ele entende que este projeto importante para mim. Voc ter a sua total cooperao.
Ento tenho certeza de que ser um enorme sucesso.
Tambm estou certo que ser. Fez uma careta. Ento... est feliz com isso? Pensei
que ficaria.
Estou absolutamente extasiada. Ela estava to indiferente que poderia ter sido uma
esttua de mrmore.
Bem... eu... ah... fico aliviado ao ouvi-lo.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

157

Cheryl Holt
Nicholas

A discusso foi concluda, e ele sabia que deveria levantar-se e ir embora, mas no podia.
Algo estava errado. Teve a ntida impresso de que no havia comunicado seus objetivos de forma
muito clara, e ficou perplexo com sua apatia.
Estava fazendo as pazes. Ela compreendeu esse fato, no? Esta era a sua penitncia, sua
expiao. Ela no seria jogada na estrada, e ele no estava abandonando-a. Estava cuidando dela
financeiramente, para que ela nunca mais precisasse se preocupar sobre dinheiro ou abrigo. Ela
seria capaz de cuidar de suas irms. Seria empregada em um trabalho que amava.
No entanto, ela no deu nenhum sinal de que via nada disso como um benefcio.
Maldita mulher!
Tenho que ir, disse ele.
Sim, tem. Ela se levantou. Obrigada pela reunio.
Sentirei sua falta, disse pungentemente a ela.
Duvido.
Vou. Estou contente por termos nos conhecido.
Seu irmo est esperando.
Ele acenou com a cabea, o pulso batendo perigosamente. Adeus.
Adeus e boa sorte com o seu casamento. Espero que o matrimnio traga exatamente o
que voc merece.
No insulto malicioso, ele bufou. Tenho certeza que sim.
Ela saiu, e ele sofreu o pior momento de pnico.
Enquanto ela o enchia de alegria e contentamento, por que no dividiria isso com ela? Por
que escolhia Londres e uma vida que no lhe oferecia nenhuma satisfao?
As perguntas o irritavam, e ele as empurrou para longe. Sabia por que estava indo para
Londres. Estava indo para se casar com Vernica, e no tinha desejo de mudar seu caminho. No
por qualquer um.
Ainda assim, quando ela entrou no corredor, ele freneticamente chamou, Em?
Ela virou e respondeu, Srta. Wilson para voc.
Ento ela se foi, e tudo acabou.

Emeline pairou no assento da janela de seu quarto. Se ficasse no canto, poderia ver o
estbulo. Dois cavalos estavam selados, prontos para a viagem. Price estava montado em um
deles, o que significava que o conde estava prestes a aparecer.
Estava determinada a v-lo partir. Parecia necessrio, como ferver uma puno ou cauterizar
uma ferida.
Sups que deveria estar chorando, mas estava muito entorpecida para tal sentimento. Seu
corao estava quebrado, e no conseguia respirar. Seus ossos doam, e estava muito quente,
como se a desabar com uma febre fatal.
Quanto sofrimento poderia um ser humano suportar? Quanto desespero podia ser colocado
sobre uma pessoa antes que ela simplesmente entrasse em colapso?

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158

Cheryl Holt
Nicholas

Uma viso cintilou, dele sentado em sua mesa extravagante, lanando-lhe algumas migalhas
de compensao, e seu sangue ferveu com fria.
Tinha sido intil se encontrar com ele, mas a curiosidade a instigava. No se sentia forte o
bastante para enfrent-lo, mas se convenceu de que no havia maneira de que ele pudesse feri-la
ainda mais.
Tinha estado errada.
Ele quis se explicar. Queria que ela... entendesse.
Estremeceu com desgosto.
O homem era insano, e ela era to louca por ter se envolvido com ele. Ele avisou-a de seu
baixo carter, mas ela se recusou a acreditar nele.
Bem, definitivamente acreditava nele agora.
Depois de tomar sua castidade, seu pagamento era a reabertura da escola de seu pai. Em
qualquer outro momento durante o ano anterior, teria se sentido exaltada, mas no mais.
O conde pensava que ela concordou em ser a professora, e ela no o tinha dissuadido.
Sorriu. Como se o Sr. Mason fosse ajud-la! Nicholas Price era um idiota se ele assumisse
isso. Havia escrito para a escola em Cornwall, aceitando o cargo. Nas prximas semanas, ela e suas
irms ficariam na manso, como o conde tinha insistido que deveriam fazer. Mas uma vez que
recebesse a passagem, se mudariam para Cornwall. E nunca retornariam.
Embora houvesse muitas coisas que no entendia sobre Nicholas Price, havia muitas outras
que entendia muito claramente.
Ele se importava com Emeline, muito mais do que admitia para si mesmo. A profundidade de
sua afeio iria transparecer a ele quando estivesse sozinho, e quando as noites fossem longas e
tranquilas.
E se casaria com Vernica, linda e rica, mas nunca seria feliz com ela. Em um futuro no
muito distante, visitaria a propriedade, procura de Emeline e o consolo que ela lhe tinha dado.
S que ela teria partido, e ningum seria capaz de lhe dizer onde estava.
No compartilharia seu destino com ningum, nem mesmo com Josephine, pois se a
informao vazasse, haveria muitas pessoas em Stafford que poderiam inform-lo de sua
localizao. Passaria o resto de sua vida olhando por cima do ombro, esperando que ele estivesse
em seu caminho para lev-la para casa.
Cada vez que uma carruagem fosse vista na estrada, cada vez que ficasse sabendo que havia
um estranho na cidade, iria querer saber se ele finalmente a encontrou.
No iria viver assim. No lhe daria tanto poder sobre ela.
No dia que ele aparecesse em Stafford, ansioso para estar com ela novamente, mereceria
descobrir que ela havia deixado o povoado e nunca voltaria. Queria que ele se sentisse como ela
naquele momento, sem amigos, sem amor, perdida e desolada.
L fora, o Sr. Price se endireitou, e em seguida, Lorde Stafford surgiu. Ele verificou as cintas
na sela, enquanto conversava com seu irmo, mas estavam muito longe para Emeline conseguir
ouvir o que estavam dizendo.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

159

Cheryl Holt
Nicholas

Suas irms correram, e Lorde Stafford sorriu para elas. Ajoelhou-se e Nan lhe deu uma flor,
que ele colocou em seu casaco.
Para grande surpresa de Emeline, ele passou os braos em torno das duas meninas e puxouas para um abrao apertado. Por uma eternidade, os trs pairaram ali, at que ele se afastou e se
levantou. Parecia muito triste, e Emeline recebeu alguma satisfao em perceber que ele muito
provavelmente voltaria mais cedo do que mais tarde.
Mas eu no estarei aqui, ela murmurou.
Ele subiu lentamente no cavalo, como se tivesse envelhecido, e moveu-se bastante,
tentando ficar confortvel na sela. Falou algo para as meninas, e elas responderam, ento ele
acenou, e junto com seu irmo partiu.
Seus cavalos trotavam, ento correram, depois galoparam. Ela viu como eles ficavam
menores e menores, at que eram apenas um pontinho no horizonte.
Chegaram no fim da alameda e andaram sobre o caminho que os levaria aldeia de Stafford,
depois Londres e o vasto mundo alm.
Ele estava bastante afastado, dela e de sua casa, e ela tinha certeza de que ele tentaria pelo
menos espreitar ao redor enquanto o solar desaparecia de vista, mas ele no olhou para trs uma
nica vez.

Captulo 19

O conde se foi?
Sim.
E seu irmo?
Partiu, tambm.
Que alvio.
Benedict Mason no poderia concordar mais. Ergueu o copo de conhaque e o bateu no de
Oscar Blair. Estavam na casa paroquial, no escritrio de Blair.
Tinham um interesse mtuo em ter os irmos Price longe de Stafford.
O conde era um pago e blasfemo, ento Blair no o queria olhando muito de perto alguns
dos mtodos que utilizava para manter sua congregao na linha. Um pecador como Price poderia
considerar que algumas transgresses no valessem a pena o castigo que Blair gostava de impor.
Quanto a Benedict, estava especialmente feliz por ver que Stephen Price se afastava.
Quando os irmos tinham inicialmente chegado, Benedict estava convencido de que estes
foram mal alfabetizados e que no conheciam nada de contas e administrao. Mas na noite
anterior, estava passeando depois de escurecer, e tinha passado pelo escritrio da propriedade,
que ficava nos fundos da manso. O Sr. Price estava l, sentado na sua mesa e bisbilhotando nos
livros.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

160

Cheryl Holt
Nicholas

Ele estava tomando notas, somando e subtraindo longas colunas de nmeros, e Benedict
ficou inquieto pela sua redobrada ateno. Tinha ansiado marchar e exigir respostas, mas mal
conseguia se queixar de que os irmos Price estavam revendo suas finanas. No entanto, a
descoberta tinha o deixado fora do cho a maior parte da noite.
Com os irmos longe, sua primeira preocupao seria verificar seus clculos buscando por
quaisquer erros comprometedores. Sua segunda preocupao seria lidar com Emeline Wilson de
uma vez por todas.
As instrues de Lorde Stafford ao se despedir tinham sido de que Emeline teria sua maldita
escola novamente. A deciso o deixou muito irritado para pensar direito.
A verdade finalmente tinha sido dita. O conde estava pagando pelos servios prestados por
ela. E que compensao substanciosa! Uma casa aconchegante na aldeia. Uma sala de aula com os
livros mais modernos e outras amenidades. Um salrio. Servos.
No cumpriria essas orientaes, e tinha certeza, nem o vigrio faria.
H outro tpico que devo abordar, informou a Blair. bastante desagradvel.
O que ?
Eu deveria ter vindo lhe contar mais cedo, mas com o conde ainda na residncia, no me
atrevi.
Diga-me.
Emeline Wilson.
Blair suspirou. No sempre ela? O que ela fez agora?
Duvido que acredite em mim. Quando me deparei com a notcia, fiquei chocado.
Como ela est envolvida, nada me surpreende.
Benedict ficou em silncio, sua raiva borbulhando, e se viu com vergonha de descrever o que
tinha ficado sabendo.
Ele no falou, e o vigrio pressionou. Bem? Vamos l. Minha curiosidade est implorando
para ser apaziguada.
Peo desculpas por demorar, mas no h nenhuma maneira graciosa de comear.
A franqueza bem-vinda.
Sim, mas isso vai um pouco alm da sinceridade.
Apenas cuspa. Tenho certeza que vou sobreviver.
Ela... Ela... enquanto viveu na manso, esteve envolvida em um caso sexual com Nicholas
Price.
Blair apertou os olhos como se confuso. O qu?
Eles estavam tendo um caso sexual. Ela compartilhou sua cama.
Eles fornicaram? Sem o benefcio do casamento?
Sim.
O homem o diabo. Estou convencido disso.
Ele muito mau, Benedict concordou.
Ele a seduziu, ou ela foi forada?

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161

Cheryl Holt
Nicholas

No houve fora envolvida. Ela pode ser altamente educada, mas uma idiota que
engoliu suas mentiras. Ele provavelmente prometeu que iria se casar com ela.
Ele nunca o faria, Blair zombou.
Voc e eu sabemos disso, mas ela uma mulher muito protegida. No entenderia os
fsicos anseios... de um cafajeste como Nicholas Price.
No, ela no entenderia, Blair concordou. Tem certeza disso?
Absolutamente.
Como ela se atreveu! Blair assobiou. Que vergonha!
As bochechas de Blair aqueceram com fria, e Benedict quase sentiu pena de Emeline.
Quase.
Benedict tinha visto quando Blair puniu outra moa que tinha tido a coragem de copular
imoralmente. Sua reao foi feia e cruel, mas certamente manteve outras relaes ilcitas longe de
ocorrerem.
O que vamos fazer com ela? Blair perguntou.
Tenho algumas sugestes.
Em primeiro lugar, ela ser acusada de prostituio e ficar sob custdia.
claro, disse Benedict, mas devemos proceder com cautela.
Por qu? Devemos fazer de seu caso um exemplo. Blair parecia alegre com a
perspectiva. A cidade inteira deve ouvir como ela pecou. Insisto nisso.
O conde gostava dela.
E da? Que influncia tem o sentimento dele em relao ao crime?
Se ele voltasse e descobrisse o que ocorreu a ela, ele poderia ficar com raiva.
Blair ponderou, em seguida, assentiu. Isso pode representar algumas dificuldades.
Pensei que poderamos usar o xerife sabe, o sujeito que usamos antes.
Blair tinha um velho conhecido, o xerife Pratt, que ficava mais do que feliz em cuidar de
situaes no vilarejo, se o preo fosse bom. Haviam o chamado anteriormente, quando tinham
sido assolados por desordeiros que precisavam desaparecer.
Os anteriores quatro meliantes eram todos homens, e Benedict no tinha noo do que lhes
aconteceu. No tinham voltado para Stafford, e havia rumores de que tinham sido transportados
para a Austrlia.
Emeline poderia desaparecer subitamente, e no haveria nenhum vestgio de para onde
tinha ido. Aps suas travessuras com o conde sobre a suposta greve, ela era malvista, por isso no
haveria questionamentos sobre ela.
No entanto, se as questes fossem levantadas, Blair e Benedict eram bons mentirosos.
Poderiam facilmente dizer que no tinham ideia do que tinha acontecido com ela. Eles eram
pilares da comunidade. Quem iria contradizer sua histria?
E suas irms? Blair perguntou. luz desse escndalo, ela dificilmente poderia ser
uma guardi adequada.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

162

Cheryl Holt
Nicholas

Ns poderamos coloc-las na casa de caridade, mas pode ser melhor envi-las para um
orfanato em Londres. Se elas desaparecerem, tambm, toda a gente vai simplesmente presumir
que foram em algum lugar com sua irm.
Eu preferiria o orfanato, Blair pensou.
Vai escrever para Xerife Pratt ou eu devo fazer?
Eu escrevo, disse Blair.
Eu gostaria de concluir esse assunto nas prximas semanas. O conde ordenou que a
colocasse em uma casa na aldeia...
Uma casa! Blair ofegou. Dela prpria?
Sim. Ela viver l, desde que goste.
Ele est louco? Somos uma cidade piedosa. Deve saber que ns nunca toleraremos tal
indecncia.
Ela deve ter sido muito hbil em ganhar seu sustento, Benedict causticamente afirmou.
Deve ter aprendido a forma de agrad-lo.
A vagabunda imunda, murmurou Blair, surpreendendo Benedict ao expressar o termo
to brutalmente. E pensar que eu a tive em minha casa, que ela amiga da minha irm.
Isso confunde a mente, no mesmo?
Sim, verdade, mas teremos o problema resolvido em pouco tempo.
Os olhos de Blair queimavam com o fervor religioso que vinha sobre ele, sempre que estava
se preparando para acabar com o mal, e que tinha encontrado uma marca fcil em Emeline. Ela
no tinha a menor chance contra ele.
Ela no tinha ningum para ajud-la, ningum que ficasse preocupado com sua situao,
exceto, talvez, a Sra. Merrick. Mas Emeline logo teria partido, antes mesmo que a Sra. Merrick
percebesse que estava faltando.
Com seus assuntos terminados, Benedict se levantou.
Me avise quando falar com o xerife, disse ele.
O farei saber imediatamente.
Eles apertaram as mos, e Benedict saiu. Assobiando todo o caminho para a manso.

Srta. Wilson?
Sim?
Uma criada espiou na porta do quarto de Emeline.
O Sr. Mason me pediu para lev-la ao seu escritrio. Ele precisa falar com voc.
Emeline soltou um suspiro irritado.
No era tal a sorte dela? O irritante homem era para colocar-se sua disposio, para que
conversassem sobre a reabertura da escola, mas desde a partida do conde, ele a evitava como a
peste.
Agora, quando no havia nenhuma razo para conversar com ele nunca mais, de repente ele
erguia a cabea pomposamente e a chamava.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

163

Cheryl Holt
Nicholas

A passagem do transporte para Cornwall foi recebida, e ela foi furtivamente embalando seus
poucos pertences. Planejava deixar a manso casualmente, como se fossem simplesmente dar um
passeio, do qual no voltariam.
No final do caminho, que no dava para a aldeia de Stafford, mas para uma cidade na
direo oposta, passariam a noite em uma hospedaria, em seguida, viajariam no carro pblico na
manh seguinte.
No poderiam chegar em seu posto parecendo pobres, por isso cada uma delas usaria um
dos vestidos que Lorde Stafford lhes comprou. O resto de seus vestidos seriam deixados para trs.
Em sua nova vida, ela no queria lembranas de Nicholas Price para desanim-la, para que
pudesse tomar apenas o que tinha quando inicialmente se mudou para a manso. Mais tarde, uma
vez que estivessem instaladas em Cornwall, compraria roupas novas para suas irms com seu
prprio dinheiro.
Estou muito ocupada, disse a criada. Poderia dizer ao Sr. Mason que o encontrarei
amanh?
Ha! Amanh ela iria embora.
Ele diz que muito importante. Voc tem que descer.
Emeline enrugou seu rosto, querendo resistir, mesmo sabendo que no podia. Benedict
Mason era to arrogante. Se ela se recusasse a atend-lo, conheceria o momento que desejava ser
invisvel.
Tudo bem, ela resmungou. Ele est em seu escritrio?
Sim, senhorita.
Ela levantou e quando passou pela criada, perguntou, Voc viu minhas irms?
No em toda manh.
Se voc tropear nelas, informe que eu preciso que elas estejam aqui no meu quarto
quando eu voltar?
Sim.
Emeline desceu as escadas, seguindo pelos corredores desertos que levavam ao escritrio de
Mason nos fundos da manso.
Estava curiosa para saber por que tinha sido convocada, e achava que estava preparada para
discutir sobre a escola. Tinha que dar as respostas adequadas, de modo que ensaiou vrias
conversas possveis em sua cabea, mas nada disso importava.
Em sua mente, j estava longe de Stafford.
Ela se aproximou da porta e bateu. Quando ele a mandou entrar, ela girou a maaneta e
entrou, e para sua consternao, o Sr. Mason no estava sozinho. O Vigrio Blair estava com ele, e
ela quase rosnou com nojo.
Se ele estava visitando a manso, porque tinha a inteno de repreend-la por algum
delito percebido, mas ela no estava com disposio para ouvir.
Eles a olhavam como se fosse a pior criminosa da histria, e atuavam como se prontos para
uma inquisio. Havia uma nica cadeira contra a parede, onde era bvio que se esperava que ela
sentasse. Duas outras cadeiras maiores enfrentavam-na.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

164

Cheryl Holt
Nicholas

Voc queria me ver, Sr. Mason? Perguntou.


Sentem-se, Srta. Wilson, ele respondeu.
Vou ficar em p, obrigada.
Atrs dela, a porta fechou-se, e a chave moveu-se na fechadura. Ela olhou para observar um
terceiro homem aguardando no canto. No o conhecia, mas sua presena indicava problemas.
Ele era um homem alto, corpulento, provavelmente com os quarenta anos de idade do
Vigrio Blair, mas parecia mais velho, como se tivesse tido uma vida mais difcil.
Quem voc? Exigiu saber, suas boas maneiras fugindo. Estava muito irritada para
jogos ou mistrios.
Sou o xerife Pratt. Sou um amigo do vigrio. Ele acenou para a cadeira. Sente-se,
senhorita. No vamos discutir sobre isso.
Prefiro no sentar.
Para seu espanto, o imbecil a agarrou pelo brao e a empurrou para a cadeira. Quando
tentou se levantar, ele colocou uma mo em seu ombro para segur-la no lugar.
Emeline encolheu os ombros e o advertiu, No me toque.
Ele a ignorou e olhou para cima, para o Vigrio Blair. Vamos logo com isso. Quero dormir
na minha prpria cama esta noite, ento precisamos estar na estrada na prxima hora.
Voc pode ir agora, se quiser. Emeline sorriu docemente para ele. No nos
importamos.
Emeline! O Vigrio Blair disparou, e ela focou sua carranca nele.
O qu? No tenho ideia do por que me trouxe aqui, e no ficarei para ser maltratada ou
intimidada.
Bem, disse o vigrio. Vou direto ao ponto. Est sendo acusada de fornicao ilcita e
prostituio. Como se declara?
Eu... Eu... o qu?
Voc acusada de fornicao e prostituio. Vai admitir ou negar seus crimes?
Meu... crimes? Voc est sendo ridculo, e eu vou embora.
Oh, no, no vai, o xerife latiu. Moveu-se de uma forma ameaadora, como se pudesse
cont-la fisicamente.
Estavam loucos?
O que est dizendo? Perguntou ao Vigrio Blair. Sou uma dama respeitvel, de boa
famlia. Meu pai foi professor da escola desta propriedade por trs dcadas, como voc est bem
ciente.
Sim, ele foi, o vigrio entoou com altivez, e se ele pudesse v-la agora, o que
pensaria?
Meu pai me amava, ela se irritou, e ele estaria orgulhoso de mim. O que ele
pensaria se pudesse v-los agora?
O Sr. Mason se intrometeu, Voc no respondeu ao Vigrio Blair. Vai admitir ou negar?
Eu nego veementemente, e no ficarei sentada aqui sendo caluniada por qualquer um de
vocs.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

165

Cheryl Holt
Nicholas

Ela saltou a seus ps, e enquanto o Xerife Pratt chegava at ela, ela foi muito rpida. Correu
para a porta e sacudiu a maaneta, tendo esquecido que o xerife a tinha trancado. Embora ela
puxasse e puxasse, a porta no abria.
Ela virou.
Deixe-me sair! Eu insisto!
Voc vai quando eu disser que pode. O xerife fez um gesto para a cadeira. Volte
para o seu lugar e se comporte. No me importo de lutar com uma mulher recalcitrante, mas
prefiro no faz-lo to logo.
Agarrou-a novamente, mas ela se afastou e foi para o outro lado da sala. Ela ficou de p,
carrancuda.
Voc me insultou e me ofendeu, disse furiosamente, e eu exijo saber do que isso se
trata.
Temos amplas evidncias de sua conduta, o Vigrio Blair declarou. S permitimos
este encontro como uma cortesia. Estamos lhe dando a chance de se defender.
Contra o que? Ela zombou. J lhe disse, no tenho a mais vaga noo do que est
dizendo.
No tem? O vigrio era muito presunoso. Fale-nos sobre o seu caso com Lorde
Stafford.
Lorde... Stafford?
Seu pulso bateu com medo.
Quando eles tinham lanado as palavras prostituio e fornicao, nunca tinha lhe ocorrido
que estavam se referindo a seus encontros com Nicholas Price.
Seu relacionamento com ele tinha sido alimentado pelo amor e carinho. Pelo menos, por sua
parte. Ela no deveria ter flertado com ele, mas o tinha feito com a melhor das intenes. Pensava
que ele iria se casar com ela. Pensava que seu amor era totalmente correspondido.
Tinha estado absolutamente errada, mas tinha comeado com grandes esperanas e
grandes sonhos.
A alegao do vigrio fez que sua associao parecesse srdida e obscena. Fez soar...
criminal.
Uma mulher no podia alegremente consorciar-se com um homem. Havia leis que proibiam
isso. Havia moral para proibir isso. Havia normas comunitrias da decncia e decoro a seguir.
Havia os ensinamentos da Igreja a respeito do pecado e perdio.
Ainda assim, ela vociferou, Lorde Stafford e eu somos amigos. Ele me ajudou
financeiramente quando minhas irms e eu estvamos em apuros. Nos deixou viver aqui na
manso, e me deu um emprego como sua secretria. Eu trabalhava para ele.
Ficando de costas, ao que parece, o Vigrio Blair retrucou vulgarmente.
Sua fria certeza a sacudiu.
Nomeie uma testemunha que fale contra mim! Nomeie uma testemunha que tenha
observado um olhar que fosse inadequado!

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

166

Cheryl Holt
Nicholas

Na verdade, Benedict Mason disse, Sou a testemunha. Estou feliz em contar tudo o
que descobri sobre vocs dois.
Voc! Ela bufou. Eu mal o conheo. Que base poderia ter para me acusar de alguma
coisa?
O vigrio pegou uma pilha de papis e os mostrou para Emeline.
O Sr. Mason j escreveu uma extensa deposio. Quer que eu leia um pouco para voc?
Emeline estava em pnico. Estava acuada e no conseguia decidir seu curso de ao.
Entendeu que tinha que negar, negar e negar qualquer caso, mas a que custo? Se lhe pedisse
para no ler o depoimento, estaria se implicando? Se o enfrentasse e pedisse para ir em frente,
ele poderia vomitar embaraosos detalhes pessoais. Ela tinha que provavelmente desmaiar.
No conseguia pensar em nada pior do que estar diante destas trs pessoas, enquanto Oscar
Blair recitava uma lista de suas transgresses. O que poderia o Sr. Mason, possivelmente, ter dito
a ele? Tinha que ser algo muito, muito ruim.
Pensou em Nicholas Price, o homem que tinha amado, o homem que presumiu que seria seu
marido. Ele estava em Londres, levando sua vida de solteiro, rico e indolente, enquanto ela tinha
sido deixada para trs para enfrentar a desgraa e a humilhao sozinha.
Ele estava ciente do que estavam fazendo? Se no estava, e soubesse disso, ser que se
importaria?
No achava que ele o faria. Ele se casaria em breve, e uma vez que o fizesse, ela seria uma
memria distante, apenas uma mulher crdula em uma longa fila de mulheres crdulas que ele
tinha arrastado dentro e fora de sua cama ao longo dos anos.
No tem que l-lo, disse ela.
Por que? O Vigrio questionou. porque sabe o que contm?
No, s no quero que o faa.
Ele comeou de qualquer maneira. "Na tera-feira passada, eu, Benedict Mason,
administrador de Nicholas Price, Lorde Stafford, estava no corredor do lado de fora da biblioteca
do conde. A porta estava entreaberta, e pude ouvi-lo falar com seu irmo, o Sr. Stephen Price.
Para minha extrema surpresa, eles estavam discutindo sobre a inquilina do conde, Srta. Emeline
Wilson, uma senhorita solteira a quem o conde tinha trazido para residir na manso com ele...
O vigrio fez uma pausa. Quer que eu continue?
No h necessidade, Emeline implorou.
O Vigrio Blair continuou.
"O Sr. Stephen Price perguntou ao conde sobre um relacionamento sexual que ele estava
tendo com a Srta. Wilson. O conde se vangloriou sobre o relacionamento e compartilhou inmeras
descries picantes da anatomia da Srta. Wilson. Tambm forneceu vrios relatos vvidos de atos
carnais que o casal tinha regularmente efetuado..."
Emeline engasgou. No queria, o som saiu antes que ela pudesse prend-lo.
Ele estava ostentando, Srta. Wilson, o Sr. Mason disse e estava muito satisfeito
consigo mesmo. Estava ansioso para seu irmo saber tudo.
No acredito em voc.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

167

Cheryl Holt
Nicholas

O conde um soldado endurecido, o Sr. Mason apontou. O que na terra voc estava
pensando, envolvendo-se com algum como ele? Ser que se imagina inteligente? Ser que se
imagina discreta? Como pode presumir que nunca seria descoberta?
Emeline comeou a tremer. Suas pernas pareciam de borracha, como se a ponto de ceder, e
ela tropeou para a cadeira que no queria usar. Jogou-se nela.
O que fazer? O que fazer?
O Vigrio Blair folheou os papis de novo.
Aparentemente, voc foi bem paga para se prostituir. At agora, recebeu um novo
guarda-roupa, tanto para si como para suas irms. Em seguida, receber uma casa, uma renda e
um...
Pare com isso! Ela chorou. No foi assim!
No foi? Quando uma mulher abre as pernas para um homem, ento paga por seus
esforos, Emeline, por prostituio. No diferente do que se voc tivesse estado espreita nas
sombras, em Covent Garden8, e ele lhe atirasse alguns tostes quando passasse.
O xerife acrescentou, Prostitutas so enforcadas por menos.
Envergonhada e mortificada, olhou para o cho. Percebeu que deveria ter refutado as
alegaes, mas o Vigrio Blair tinha tanta certeza. No podia imaginar como contestar sua opinio.
Em sua viso, ela j havia sido julgada e condenada.
E qual seria o objetivo em contradizer a verso dos eventos do Sr. Mason? Emeline pecou
com Nicholas Pricce. Tinha ido para a cama com ele fora do casamento. Tinha se desonrado,
comportando-se imoralmente. Todas as suas afirmaes eram verdadeiras, ento como poderia
insistir no contrrio? Parecia intil.
Gostaria de entrar em contato com Lorde Stafford, disse ela. Peo que me seja
permitido escrever para ele.
O vigrio fez uma careta. Escrever para ele? Para qu?
Ele iria lhes dizer o qu realmente aconteceu entre ns.
Ns sabemos o que aconteceu, o Vigrio Blair zombou.
O Sr. Mason perguntou, J viu o jornal de Londres?
No, quando eu o teria feito? Respondeu ela.
Ele tinha uma cpia, e virou as pginas, procurando o que queria. Quando localizou,
empurrou-o em seu rosto.
Ela tentou roar o artigo que ele indicava, mas quando notou o assunto, sua viso turvou, e
ela no conseguiu distinguir as palavras.
O conde foi chamado de volta ativa, o Sr. Mason explicou. Ele no ser capaz de
retornar a Londres em agosto para se casar como tinha planejado.
E da? Ela murmurou. Como isso pode me interessar?
Ele mudou a data. O casamento ser realizado nesta sexta-feira.
O Vigrio Blair riu.
Voc realmente sups, Emeline, que ele correria para ajud-la
8

Uma rea dominada por estabelecimentos comerciais, que oferecem compras e entretenimento.

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168

Cheryl Holt
Nicholas

Ele mudou a data? Se casaria na sexta-feira?


Depois que Lady Vernica visitou Stafford, Emeline tinha entendido que ele estava destinado
a se casar com a menina linda e rica, mas no tinha realmente acreditado que ele jamais iria
cancelar. Em alguma parte boba e feminina de seu crebro, assumiu que ele no continuaria, que
reconheceria seu erro e voltaria para ela.
Em vez disso, ele passou rapidamente por Londres e decidiu se casar mais cedo do que
anteriormente previsto. Muito mais cedo do que o previsto.
Sua agitao aumentou, e ela tremia to violentamente que mal podia permanecer em sua
cadeira.
Gostaria de ver minhas irms, disse ela.
Isso no ser possvel, o Vigrio Blair respondeu. Considerando a gravidade de sua
conduta, determinei que voc uma guardi imprpria. Elas sero tiradas de voc.
O qu? No!
Essas jovens, crianas impressionveis no podem ser criadas por voc.
Quero v-las! Onde elas esto?
Atualmente, foram encaminhadas para uma casa de caridade. Em ltima anlise, sero
enviadas para um orfanato em Londres.
Emeline ficou to enfurecida que se levantou e investiu contra Blair, mas desta vez, o xerife
Pratt estava preparado para uma exploso. Para um homem to grande, ele reagiu muito
rapidamente. Agarrou seus braos e forou-a a ficar de joelhos, ficando prostrada na frente do
vigrio, como se implorando seu perdo.
Rameira! O Vigrio Blair latiu. Essa prostituta que se dane!
Irradiando ira, ele se levantou e pairou sobre ela enquanto Emeline vaiava e lutava contra o
controle cerrado do Xerife Pratt.
Exijo falar com minhas irms! Ela gritou. Exijo entrar em contato com Lorde Stafford.
Estou enojado at a medula dos meus ossos, o vigrio gritou de volta. Leve-a fora da
minha vista.
Ele saiu da sala, Emeline lutou para se libertar e correr atrs dele, mas o xerife era muito
forte.
Embora ela arranhasse e lutasse, ele amarrou-lhe os pulsos com uma corda, em seguida,
colocou um pano em sua boca para sufocar quaisquer pedidos de ajuda.
Empurrou-a para fora da porta dos fundos, onde uma carruagem os esperava. A segurou e a
jogou para dentro, ento subiu atrs dela.
O cocheiro tinha previsto sua chegada, e estalou o chicote, os cavalos oscilaram afastandose em um galope rpido.
Em um instante, Emeline desapareceu de Stafford, e isso s aconteceu porque a estrada e o
parque estavam vazios de espectadores que no foram testemunhas do que havia ocorrido. Ela
poderia ter sido um fantasma, desaparecida no ar.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

169

Cheryl Holt
Nicholas

Captulo 20

Jo se arrastou para a casa paroquial, desejando ter outro lugar para ir. Era to
miseravelmente infeliz, e luz de alguns dos momentos horrveis que tinha experimentado em sua
vida, no imaginava que poderia alguma vez estar mais desanimada. No entanto, aparentemente,
no havia fim para a desolao a que podia chegar.
Stephen Price tinha ido embora h duas semanas. Ele irrompeu no cu como um cometa, e
no processo, destruiu tudo.
Aps a morte de seu marido, quando se mudou para Stafford, ela cuidadosamente construiu
um mundo para si mesma, ao que pudesse sobreviver aos anos montonos. Esse mundo foi
pintado em tons aborrecidos de castanho e cinza. Nada excitante deveria ocorrer.
Ela era uma mulher que tinha cobiado muito, mas que nunca tinha sido capaz de agarrar o
que realmente queria. Tinha aprendido a resolver seus problemas, e tinha aprendido a resolv-los
sozinha.
Stephen tinha abalado sua sbria existncia, e se sentia como se estivesse em carne viva,
seus anseios expostos. Tornou-se uma torrente de insatisfao mal disfarada.
Aproximou-se da casa, e havia uma carruagem estacionada no porto. Seu irmo saiu e fez
sinal para o cocheiro que puxou as rdeas. O veculo comeou a andar em sua direo.
Como atingida por um raio, uma das gmeas Wilson apareceu na janela.
Sra. Merrick! Ela gritou, parecendo apavorada. Sra. Merrick, no sabemos o que...
Uma velha matrona se lanou sobre a menina e a puxou para dentro. A cortina foi fechada, e
a carruagem continuou.
Jo virou-se e olhou para seu irmo. Ele estava assistindo ao burburinho, um sorriso amargo
no rosto arrogante. O mal-estar tomou conta dela.
Sempre houve rumores de seu comportamento autocrtico, de atitudes para alm dos
limites de conduta que se permitia a um pregador, mas estes nunca tinham sido provados. Era
tudo fofoca, alegadamente agitado pelos membros menos piedosos da comunidade que no
gostavam dele.
Sem o conde na residncia, ele apreendeu uma quantidade enorme de autoridade, e exercia
seu poder sem superviso ou restrio. Que tipo de problema poderia tal dspota instigar? As
possibilidades eram assustadoras.
Aonde as gmeas vo? Perguntou, correndo para ele. Quem era aquela mulher?
Deixe isso, Josephine. No da sua conta.
Diga-me.
No vai me questionar se sabe o que melhor pra voc!
Ele entrou na casa paroquial, e ela o seguiu, correndo para alcan-lo.
Ignorando-a, ele pendurou o casaco em um gancho, em seguida, entrou em seu escritrio.
Serviu-se de conhaque e se sentou em sua mesa. Avaliando seu olhar, parecia que estava
comemorando.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

170

Cheryl Holt
Nicholas

O que na terra ele fez?


Emeline est bem? O importunou, embora ele insistisse em no responder.
Aconteceu alguma coisa?
Josephine! Ele estalou. Fique quieta.
Exijo saber o que est ocorrendo.
Se eu achasse que isso fosse da sua conta, lhe contaria.
Com seu humor to azedo, ela estava muito irritada para notar a advertncia. Eles podiam
brigar para sempre, mas qualquer discusso foi impedida por uma batida na porta.
A criada atendeu e, brevemente, o Sr. Mason apareceu na sala. Ele estava to presunoso
como seu irmo.
Ol, Sra. Merrick, disse ele.
Sr. Mason.
Ela tentou sorrir, mas no conseguiu faz-lo. No estava contente de v-lo e no poderia
fingir isso.
Ao longo das ltimas semanas, ele a convidou para passear inmeras vezes, mas ela
habilmente utilizou pretextos para evit-lo. No teve que ficar sozinha com ele uma nica vez, mas
no poderia objetar para sempre. Se no fosse mais socivel, Oscar lhe pediria para confraternizar
com ele.
Voc est particularmente cativante, esta tarde, ele disse a ela.
Obrigada.
Ele sempre foi invariavelmente educado, e era desconcertante v-lo vomitando elogios de
sua boca fria e cruel.
Se nos desculpar, Josephine? Seu irmo interrompeu. O Sr. Mason e eu temos
assuntos importantes para discutir.
Certamente. Ela ficou aliviada em ter um motivo para fugir do cmodo.
Ela saiu da sala e fechou a porta, e quando estava se afastando, observou que o trinco no
estava trancado. Quando chegou para fechar a porta novamente, percebeu que esta estava
entreaberta e a conversa era audvel. Eles estavam conversando em voz baixa, e quando
mencionaram Emeline, ela no pde deixar de ouvir.
Ser que ela se foi? Seu irmo perguntou.
Desapareceu como fumaa.
Algum problema? Alguma testemunha?
No. O Xerife Pratt a levou para longe to rpido que minha cabea ainda est girando.
Um xerife? Um xerife levou Emeline embora?
Eu s lido com profissionais, se gabou Oscar.
Pratt muito bom. Emeline chutava e se mexia, mas ela muito pequena para aguentar
muito em uma luta.
Estou encantado de que ela se foi e to facilmente, tambm. Deveria ter feito isso meses
atrs.
E as gmeas? O Sr. Mason perguntou.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

171

Cheryl Holt
Nicholas

Foram apreendidas, e providenciei que a transportassem amanh pela manh a um


orfanato em Londres.
Ento... todas as trs desapareceram, e passar muito tempo antes que algum perceba
que elas esto faltando. Este tem sido um dia de trabalho muito bem feito.
Concordo.
Se algum intrometido curioso vier xeretar, vamos simplesmente dar de ombros. Por que
ns saberamos algo sobre Emeline Wilson? Ouvi dizer que ela tem famlia em Sussex. Talvez ela
tenha ido para l.
Ouvi a mesma coisa, disse Oscar.
Eles riram, e houve um som tinindo como se estivessem desfrutando de um brinde.
Jo comeou a tremer com fria. Emeline havia sido presa? Tinha sido dominada fisicamente?
As gmeas seriam enviadas para um orfanato em Londres?
Dcadas de raiva reprimida borbulharam dentro dela. Cada desconsiderao, cada insulto,
cada abuso subiu superfcie, e ela estava ficando louca.
Colocou a palma da mo na madeira da porta e empurrou-a com tanta fora que esta virou e
bateu na parede atrs. Os dois homens saltaram, mas suas expresses culpadas foram
rapidamente mascaradas.
O que vocs dois fizeram? Jo fervia.
V para seu quarto, Josephine, seu irmo mandou.
Ela focou sua ateno no lvido Sr. Mason. No vou sair at confessarem seu
comportamento.
V! Seu irmo assobiou.
O que acontece se eu no for? Vai chamar seu xerife e t-lo lutando para me pr no
cho?
O Sr. Mason franziu a testa para Oscar. Talvez eu deva explicar a ela.
No, seria melhor se voc nos deixasse. Lidarei com isso.
Tem certeza?
Tenho certeza.
Ela est irritada, Mason apontou, assim no est pensando claramente. No
podemos t-la tagarelando para toda a cidade.
Ela no vai, respondeu Oscar, e isso soou como uma ameaa.
Vi as gmeas na carruagem, Jo disse. Nunca ficarei em silncio sobre esse assunto.
Droga, Blair! O Sr. Mason murmurou. Voc s tinha que nos livrar das duas meninas.
No podia fazer isso sem ser observado?
No vou ser repreendido por voc, Oscar bufou. Agora, deixe-nos para que eu possa
lidar com a minha irm.
O Sr. Mason se virou para Jo.
Vamos conversar mais tarde.
Eu prefiro que o barbeiro arranque todos os meus dentes, ela respondeu.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

172

Cheryl Holt
Nicholas

Ele bateu os calcanhares e se curvou, mas no ofereceu um adeus. Ela estava de p, de


frente para seu irmo, at que a porta da frente se fechou.
Uma pausa mortal desceu, em seguida, seu irmo se levantou, ira flutuando dele.
Fique de joelhos! Ele rugiu. Desa e implore ao Senhor Deus perdo por sua
vaidade! Como se atreve a ser insolente comigo! Como se atreve a me envergonhar enquanto
temos companhia!
Caminhou em direo a ela, olhando perigosamente, como se fosse golpe-la.
Em cada outra ocasio em sua vida, Jo tinha se dobrado ante ele, mas no desta vez. Correu
para a lareira e pegou o atiador de ferro. Quando ele se lanou para ela, ela virou para cima dele.
Se me tocar, avisou, vou bater em voc, maldito.
Voc no tem ousadia para ser violenta, ele vociferou, mas para sua surpresa,
atordoado, ele deu um passo para trs, como se estivesse com medo dela. Sua morna reao
reforou sua coragem.
Onde est Emeline?
Ele sorriu, recusando-se a dizer, e ela bateu o atiador em sua mesa. Potes de tinta, taas de
conhaque, e uma bandeja de ch saram voando.
A criada correu para dentro da sala Sra. Merrick? O que isso? O que aconteceu?
Saia! Oscar gritou, e a menina empalideceu.
No se mova, Jo disse a ela. Fique aqui e oua o que o vigrio tem feito com Emeline
Wilson e suas irms. Ele estava prestes a se vangloriar disso.
Voc no vai nunca, ele vociferou, mencionar o nome dessa prostituta em minha
casa novamente.
Ao ouvir o termo obsceno, Jo e a empregada engasgaram.
O que quer dizer?
Ela se desonrou com o conde de Stafford. Fez-se de prostituta para ele. O tempo todo que
ele esteve visitando a propriedade, ela interpretou a rameira!
Ele gritou a acusao, esta saindo do fundo de seus pulmes. Seu rosto estava vermelho, as
veias do pescoo salientes. Poderia ser o diabo subindo do inferno.
E as gmeas? Jo exigiu. Elas so crianas. Que pecados cometeram?
Elas no cometeram nenhum pecado. Sua irm uma prostituta, e assim, uma guardi
imprpria. Elas foram separadas de sua custdia e controle.
No acredito em nada do que disse sobre Emeline, Jo zombou. Est mentindo, e
verei voc pagar por isso. Mesmo se for a ltima coisa que eu fizer, verei voc pagar.
Com que moeda?
Vai ser condenado por isso, Jo atirou.
No por meu Deus, ele orgulhosamente reivindicou. Eu realizei seu trabalho neste
dia. Ele est satisfeito comigo, Seu humilde servo.
Voc. . Insano.

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Nicholas

Empurrando a criada, saiu disparada e subiu correndo as escadas. Trancou a porta, ento
andou e andou, tentando elaborar um plano, para descobrir o que precisava saber, o paradeiro de
Emeline, e como poderia reunir alguma ajuda.
Os homens do vilarejo eram medrosos demais para ajud-la. Foram derrotados pelos
acontecimentos e eram covardes demais para se levantar contra Oscar ou Benedict Mason. Nem
participariam de qualquer empreendimento que pudesse provocar a ira do conde. No agiriam
sem saber qual a posio do conde nesse assunto.
Pensou em Lorde Stafford, e se lembrou da tarde no passeio quando ela e Emeline estavam
caminhando. Os irmos Price tinham se aproximado, e fascas saltavam entre Emeline e o conde.
Jo estava preocupada o suficiente com seu caso com Stephen, para perceber que devia ter
uma conversa com Emeline.
Se o conde a tivesse arruinado, ento lhe devia algum suporte como remunerao. Ele
certamente lhe devia sua proteo se tivessem se descuidado ou no. Ela era um de seus
inquilinos, e tinha crescido em sua propriedade. Ele tinha de ser informado do dano que seu
vigrio e administrador tinham cometido em seu nome.
Ela se acalmou, percebendo que tinha que chegar a Londres o mais rpido que pudesse.
Stephen saberia como encontrar seu irmo. Stephen lhe diria o que fazer.
No trreo, uma porta bateu. Olhou para fora da janela para ver que seu irmo havia deixado
a casa. Ele usava seu chapu e casaco, e estava indo para o celeiro para selar seu cavalo, o que
significava que estaria longe por horas.
Ela rastejou debaixo da cama e tirou sua mala. Rapidamente, encheu-a com o essencial,
ento olhou ao redor, convencida de que nunca voltaria. Seria terrvel esquecer quaisquer itens
significativos, mas possua to pouco.
Salvo por uma pequena miniatura de sua exausta e sitiada me, no havia nada que
quisesse.
Dobrou as tiras sobre sua bolsa, em seguida, na ponta dos ps foi at a sala da frente. Oscar
guardava o dinheiro coletado no domingo atrs de um tijolo solto ao lado da lareira. Ele era um
contador frouxo e, muitas vezes, meses se passavam com suas contas em desequilbrio, sem
enviar o dinheiro para o banco como era exigido.
Com apenas uma ondulao em sua conscincia, tirou o tijolo e tomou cada centavo.
Olhou para o cu e murmurou, Perdoe-me, Senhor, mas por uma boa causa. Devolverei!
Eu prometo!
Ela se virou e apressou-se a sair sem dizer uma palavra a ningum.

Que tal isso?


No. Quantas vezes tenho que dizer? Meu irmo e eu usaremos nossos uniformes.
Stephen olhou para o agitado alfaiate efeminado contratado pela me de Lady Vernica.
Estavam em Londres, na casa de Nicholas, em um salo no andar de cima. O alfaiate tinha uma

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Nicholas

braada de casacos formais que queria que experimentasse, mas Stephen no tinha inteno de
consentir.
A cerimnia seria em trs dias, por isso todos estavam atarefados. Artesos, cozinheiros e
afins, tinham assumido ter o resto do vero para se preparar, mas o calendrio tinha sido
retalhado, e Stephen recusava-se a ser arrastado para o caos.
No se importava com Lady Vernica ou com o casamento. Sobretudo, no se importava
com os frenticos arranjos de ltima hora. Nicholas estava cometendo o maior erro de sua vida, e
se arrependeria para sempre. Stephen no conseguia convenc-lo a desistir, e a noo de ter
Vernica Stewart como sua cunhada era revoltante.
Seus uniformes so inadequados para o evento, declarou o alfaiate. Passaro o tom
errado e interferiro com o vestido da noiva.
Oh, querido, Stephen sarcasticamente respondeu, como ela vai sobreviver?
Este muito elegante. O homem estendeu um casaco e deu um sorriso afetado.
Vamos ver como fica em voc, no ?
No vamos, mas vamos dizer que o fizemos.
importante para Lady Vernica.
No dou a mnima para ela.
O homem bufou de indignao, mas, destemido, se aproximou, como se pudesse coloc-lo
no casaco. Stephen no estava prestes a ter o efeminado costureiro colocando as mos sobre seu
corpo, pois era certo que o homem gostaria muito.
Toque-me, ameaou, e quebrarei seu brao.
O alfaiate franziu os lbios.
Terei de informar a me de Lady Vernica. Terei de dizer-lhe que voc no est sendo
nada cooperativo.
Faa isso.
No posso prever quais sero as consequncias.
Me arriscarei.
O homem tremia de afronta e comeou a guardar seus apetrechos. Quando ele saiu, uma
criada espiou dentro.
Quando ele e Nicholas chegaram Inglaterra, no contrataram nenhuma equipe, mas em
seu retorno de Stafford, Stephen tinha procurado uma agncia de emprego e havia trazido vrias
pessoas para cozinhar e limpar.
Maldio, Lady Vernica estava prestes a viver na odiosa residncia! Enquanto a condio
do lugar tinha melhorado, Stephen duvidava que ela consideraria aceitvel.
Sr. Price? Disse a moa.
Sim?
Voc tem uma visitante.
Stephen franziu o cenho, incapaz de compreender quem podia ser. Tiveram ocasionais
visitas, visitas de mulheres, mas todas vinham para ver Nicholas.
Quem ?

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Nicholas

A Sra. Josephine Merrick.


Stephen inclinou a cabea, como se no tivesse ouvido corretamente.
Quem?
a Sra. Josephine Merrick, da aldeia de Stafford. Voc est em casa?
Jo tinha viajado todo o caminho de Stafford? Por que tinha vindo?
Disseram tudo o que havia a dizer, e no podia imaginar o que restava.
Embora seu irmo tivesse atrasado temporariamente seu plano de trazer Annie para
Stafford at fim do vero, ela ficaria na propriedade.
Enquanto isso, Stephen encontraria uma mulher, e esta no seria nenhuma das bobas
debutantes de Londres, que ficavam subitamente se jogando para ele simplesmente porque era
agora irmo de um conde.
Selecionaria a primeira mulher decente que encontrasse, casaria com ela, e se mudaria para
Stafford. Envelheceria ali, cercado por sua famlia.
Jo sufocaria no presbitrio, sendo denegrida e assediada por seu irmo.
Uma viso esvoaou, os dois idosos e enrugados. Ele tropearia com ela no caminho. Ela
estaria curvada e desgastada, enquanto ele estaria vigoroso e prosperando.
Qual de ns fez a escolha certa? Perguntava a ela. Voc no gostaria de ter escolhido uma
vida comigo, em vez de com o seu piedoso e ridculo irmo?
O que devo lhe dizer, Sr. Price? A criada perguntou. Ela mencionou que veio de uma
longa distncia e que urgente.
Urgente? Ele zombou.
No havia nenhum assunto urgente, exceto a possibilidade de que ela estivesse
aumentando. Mas no havia passado tempo suficiente para ela saber que estava grvida, e, alm
disso, tinha insistido que era estril. Quase se divorciou por causa disso.
O que mais ela poderia querer?
O nico outro tpico provavelmente era um rearranjo de seu caso abreviado, mas ele
cortaria os pulsos antes de discutir o assunto novamente. Ela no podia simplesmente deixar as
mentiras no passado? Deviam discutir sobre isso, como um par de lavadeiras raivosas?
No vou falar com ela, decidiu.
Ela estava com medo que voc fosse recusar, por isso escreveu-lhe esta carta.
A criada a estendeu, e ele se aproximou e a tomou.
Estudou a carta, tocando-a com o canto na palma da mo. Sem dvida, se abrisse, seria
sugado para seu mundo pattico. Sempre se arrependeria.
No importa o que ela escreveu, disse ele. Quaisquer que sejam seus problemas,
no quero ouvir sobre eles. Na sua declarao sem corao, a moa no conseguia esconder
uma carranca, e ele acrescentou. Estou pouco familiarizado com ela, e no tenho ideia de
porque iria me procurar.
Muito bem, senhor.
Por favor, lhe informe que no estou em casa.
E se ela perguntar quando vai voltar?

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Nicholas

Informe-lhe que voltei para o exrcito, e no sabe quando estarei na Inglaterra


novamente.
A criada acenou com a cabea e saiu, e ele foi para a lareira e lanou a carta ao fogo. Em
poucos segundos, esta foi consumida pelas chamas e reduzida a um monte de cinzas.

Sinto muito, Sra. Merrick, mas o Sr. Price no est aqui.


Onde ele est? Jo questionou. Ser que eu poderia encontr-lo em algum lugar, ou
devo esperar at que ele volte?
Ele no est em Londres. Ele foi chamado de volta a seu regimento.
Realmente?
Sim.
Silenciosa e incrdula, olhou com exasperao. A moa era uma m mentirosa, e suas faces
estavam coradas de um vermelho brilhante.
Um criado sempre sabia se o dono estava em casa ou no. E um criado especial sabia se o
mestre estava na Inglaterra ou no. Se Stephen estava em seu caminho para a Europa, por que a
criada se preocupou em perguntar se ele a receberia?
Posso ter minha carta? Perguntou.
Ah... A criada corou, um tom ainda mais profundo de vermelho, e arrastou seus ps.
Ela est l em cima. Vou guard-la para ele.
Quanto tempo vai demorar? Jo maliciosamente disse. Dois anos? Cinco anos? Minha
notcia estar defasada at ento.
Provavelmente, Sra. Merrick.
Jo resmungou com frustrao. Ser que ele pelo menos leu?
No acredito.
Por que ele no fala comigo? Alguma mensagem?
Ela balanou a cabea. No.
Jo suspirou. O que esperava? At onde concernia a Stephen Price, ela tinha errado, e,
obviamente, ele estava mais magoado do que tinha assumido. Tinha o machucado, e ele no
perdoava facilmente.
Anteriormente, Jo teria se afastado, derrotada, mas o ratinho que ele detestava havia
desaparecido. Tinha sido substitudo por uma leoa que estava morrendo de irritao.
Estava pronta para adentrar na sala, sendo perfeitamente capaz de assaltar a casa at que o
tivesse localizado, mas foi distrada por um cavalo saindo do estbulo. Olhou para encontrar
Stephen galopando pela rua.
Covarde! Gritou, e sua palavra pareceu golpe-lo. Ele endureceu como se ela o tivesse
atingido com uma pedra, mas continuou.
Olhou para a criada.
Peo desculpas, minha senhora, disse a menina.
Voc acha que ele vai voltar?

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Nicholas

No tenho a menor ideia. Ele muito raramente fica aqui.


O seu irmo est em casa? Eu poderia falar com ele ao invs disso? terrivelmente
importante.
No vimos o conde em dias. Tem sido muito agitado aqui, com o casamento e tudo.
Que casamento? Quem vai se casar?
O conde.
Quando?
Esta sexta-feira. Era para ser realizada no final de agosto, mas eles mudaram a data.
O conde estava noivo? Estava prestes a se casar?
De acordo com Oscar, o conde tinha tido um caso ilcito com Emeline. Tinha ele estado noivo
o tempo todo?
Que grosseiro! Que canalha!
Se ele estava ocupado com os preparativos do casamento, que chance tinha Jo de convenclo a ajud-la? Ele tinha tantos outros ferros no fogo. Por que gastaria um pingo de esforo em
Emeline?
Ainda assim, tinha que tentar.
Oua, disse para a criada, preciso que fale com o Sr. Price por mim. Preciso ter
certeza de que ele leia minha carta.
No tenho a autoridade para faz-lo, senhora.
Melhor ainda, se vir o conde, diga a ele para ler.
No sei como eu faria...
Minha amiga, Emeline, est em apuros. Repita o nome dela para mim, Emeline Wilson.
Emeline Wilson, sim, senhora.
Voc se lembrar dela?
Sim.
Ela uma das inquilinas do conde, e ele gosta muito dela. Seu administrador a tem presa
sob falsas acusaes. A ela e suas irms.
Presa! Meu Deus!
Suas irms tem apenas dez anos de idade. O conde deve se apressar em ir para Stafford
imediatamente.
Mas ele vai se casar em trs dias! Poder no conseguir.
Jo abriu a bolsa e pegou uma moeda. Colocou-o na mo da criada. Fale com ele por mim.
Jure que vai.
A menina observou o dinheiro, ento Jo, ento o dinheiro novamente.
Eu vou, minha senhora, se eu v-lo, mas no deve contar com ele.
Muito obrigada.
A criada entrou e fechou a porta, e Jo demorou na varanda, pensando no que fazer. Sentou e
esperou por Stephen, mas sem sucesso. O conde no chegou, tambm. Nem qualquer outra
pessoa. Para uma casa que teria logo um casamento importante, o lugar parecia deserto.

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Nicholas

Demorou at que o sol caiu no cu, at que a temperatura ficou to baixa que estava
tremendo.
No ousaria ser apanhada na rua depois de escurecer, por isso foi at uma avenida
movimentada e contratou um carro de aluguel para lev-la para a estalagem onde estava
hospedada.
Quando ficou sozinha, seu temperamento inflamou, e pelo tempo que esteve em seu
quarto, fervia completamente.
Stephen estava deixando seu orgulho ferido govern-lo. O imbecil! A partida dele de Stafford
gerou um momento de excepcional clareza, e ela no podia ignor-lo. Ela o amava e queria se
casar com ele para que pudesse ficar com ele para sempre.
A tarde diminuiu e a noite caiu, e enquanto ponderava, a mais selvagem ideia comeou a se
formar.
Stephen estava trazendo sua filha Stafford, e acabaria por levar uma mulher para l,
tambm. Ele estava procura de uma mulher inteligente que no tivesse medo de enfrentar as
fofocas da aldeia.
Pensava que era um coelho assustado, mas ela tinha mudado. Ele nunca acreditaria,
portanto, teria que provar. Teria que mostrar a ele que poderia valorizar sua filha como nenhuma
outra mulher jamais faria.
Ao amanhecer, estava febril com o desejo de estar na estrada.
Sentou-se mesa no canto, e escreveu trs cartas idnticas para o conde. Ento, quando o
primeiro coche rolou pelo quintal, pegou sua bolsa e correu para baixo.
Entregou as cartas para o proprietrio. Preciso que sejam entregues no endereo, em
horrios diferentes, ao longo dos prximos dois dias.
No mesmo endereo?
Sim. Estou desesperada para que ele os leia, por isso envio cpias extras.
O homem notou o nome na frente. O conde de Stafford? Meu Deus!
Houve uma morte na famlia, ela mentiu. Seu sobrinho favorito se afogou. Estamos
tentando notific-lo para que ele no perca o funeral, mas no tivemos sorte.
Passou uma nota com instrues sobre a manso do conde em Londres, e deu-lhe algum
dinheiro para envi-las.
Vai at ele? Perguntou ela. Vai entreg-las?
Sim, senhora. Vou lev-las l. Entrego uma esta manh? Outra esta tarde? E a terceira
amanh?
Isso perfeito.
Ela suspirou com alvio. No sabia outra forma de entrar em contato com o conde. No
parecia produtivo acampar em sua varanda, e no podia adivinhar seus hbitos ou rotinas. Como
conseguiria localiz-lo entre as hordas de Londres? Felizmente, a palavra URGENTE rabiscada em
letras maisculas e em negrito capturaria a ateno de algum. Certamente, um criado o
localizaria.

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Nicholas

Agora, ento, disse, estou interessada em reservar uma passagem para Anturpia,
na Blgica. Tenho que visitar um convento, e preciso de conselhos quanto a navios e horrios.
Blgica? Mas uma viagem simples. Deixe-me explicar como far para ir.

Captulo 21

Se ajudarmos os veteranos feridos, vamos simplesmente incentiv-los em sua pobreza.


Vrios homens murmuraram, Aqui, aqui!
Nicholas pegou seu usque e tomou um lento gole, afogando todas as respostas
depreciativas que estava morrendo por derramar.
Estava em seu jantar pr-nupcial, que foi oferecido pelos padrinhos de Vernica. Muito em
breve, o mordomo anunciaria a refeio,se Vernica se dignasse a chegar, e ento todos seguiriam
para comer.
Olhou ao redor do ornamentado salo. Havia provavelmente oitenta convidados presentes,
duques, condes e bares, lderes do governo e da indstria. Vieram brindar a Nicholas por ter
conseguido Vernica como sua noiva.
Devia ser a melhor noite de sua vida, mas sentia-se to miservel!
Stephen tinha se recusado a participar, ento estava sozinho, cercado por pessoas que no
conhecia e no gostava.
Quando Vernica tinha de fazer presena em uma festa, ele descobriu que ela
habitualmente se atrasava, e ele era capaz de se distrair contando quantos traos de sua
personagem o irritava. Era um jogo que aprendeu a jogar, Liste as razes que provam que louco.
O orgulho o estava dirigindo, percebeu que assim era. Ele era extremamente vaidoso, e
nunca foi bom em admitir seus erros. Avanar era idiota, mas tinha seguido pelo mesmo caminho
por muito tempo, e parecia impossvel terminar seu noivado e ir embora.
Estava passeando como um burro, fumegando quando aqueles em torno dele expunham as
questes do dia. Tinha estado muito ocupado servindo seu pas, motivo pelo qual ainda no tinha
atendido suas funes no Parlamento, e no estava ciente dos temas em debate. Aparentemente,
um projeto de lei estava pendente de ajudar os soldados mutilados, fornecendo-lhes penses e
empregos.
Os invlidos mutilados, sem braos e pernas, estavam se tornando um incmodo na cidade.
Estavam por toda parte, implorando por moedas e restos de comida, e os ricos ficavam
desconcertados por ter que ver essas condies.
As observaes cogitadas eram grosseiras e estpidas, e Nicholas estava no limite de ouvir
sem responder. Os malditos esnobes no se lembravam de quem ele era? Pelo amor de Deus, era
um capito do exrcito! Estava usando seu uniforme! Poderiam ser mais condescendentes?
Tinham que assumir que ele era surdo. Ou talvez pensassem que uma vez que aceitou o
ttulo de conde, tinha perdido sua compaixo para com os cidados comuns.

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Cheryl Holt
Nicholas

Ele no tinha.
Atrs dele, um homem alegou, Ouvi alguns deles faz-lo intencionalmente.
Fazer o que? Algum perguntou.
Eles se permitem ser ferido para que possam voltar para casa e no ter que trabalhar
novamente. Gostam de estar desempregados.
Ouvi a mesma coisa, outro concordou, e houve um murmrio em seguida Aqui,
aqui!
Essa ral que no tm nervo algum, exigindo que ns...
isso, Nicholas resmungou.
Jogou o copo no cho e virou. Trs homens se voltaram para ele. No sabia ao certo qual
tinha sido mais insultante, ento focou sua ateno no companheiro do meio. Ele era baixo, gordo
e feio e tinha uma expresso inspida.
Chega! Nicholas gritou.
Realmente, Lorde Stafford, o idiota imprudente sustentou. Eu no disse nada que
ns no saibamos.
Rpida como uma cobra, Nicholas o agarrou pelo pescoo e o levantou, de modo que
ficaram nariz com nariz.
Cala essa boca grosseira, Nicholas ordenou, ou vou fech-la para voc. Apertou
seus dedos, cortando seu ar.
Eu... Eu... argh...
Se proferir mais uma palavra depreciativa, baterei em voc agora mesmo com todos os
seus esnobes amigos assistindo.
Nicholas! O pai de Vernica o repreendeu. Honestamente! Deixe-o ir! Deixe-o ir!
Muitas mos se estenderam para apart-lo, e Nicholas foi afastado. A vtima cambaleou e foi
apanhado por seus companheiros.
A sala estava em um silncio mortal. Todo mundo ficou boquiaberto, como se um brbaro
houvesse surgido no meio deles. Era exatamente o tipo de reao que sempre sonhou em ter
diante deles, mas as faces voltadas para baixo, o desdm coletivo era irritante.
Ele se sentia jovem e tolo, fora de seu elemento, como se tivesse entrado na festa errada
por engano.
O pai de Vernica assobiou em seu ouvido. Seu comportamento do mais inadequado.
Saia de casa e se recomponha. No volte at que possa se conduzir de forma adequada.
O empurrou para longe e, como um menino castigado, Nicholas saiu sem falar nada. Foi para
o corredor, ento se dirigiu ao saguo e saiu pela porta, curioso em saber se poderia seguir em
frente. O que o estava impedindo? No queria falar com nenhum deles nunca mais, no queria
fingir que era cordial ou que tinham alguma coisa em comum.
Por que estava pendurado neste pesadelo? A nica deciso lgica era se afastar. Por que no
poderia? Por qu? Por qu?
As perguntas o incomodavam, mas ele no tinha respostas.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

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Cheryl Holt
Nicholas

Estava na varanda, engolindo ar fresco, e olhou para o cu escuro, odiando no poder ver as
estrelas.
Seus pensamentos vagaram para Emeline, e se perguntou como ela estava se saindo. Estava
olhando para o mesmo cu? Podia ver as estrelas que foram escondidas dele na cidade?
Essa ltima manh, quando falou com ela em sua biblioteca, ela estava to quieta. Fez o que
podia por ela, escolheu todos os projetos que a fizessem feliz, mas ela no parecia estar contente.
Sabia que a tinha machucado, e esperava que seus presentes de despedida, a casa, a escola
e o pagamento, lhe mostrassem como estava arrependido.
Gostava de imagin-la em Stafford, abrigada em sua nova casa, sentada na sala de aula
preparando suas aulas. Era uma imagem bonita, que o acalmava bastante. Um dia, visitaria a
propriedade, e a encontraria estabelecida e feliz. No estaria mais com raiva, e teria que lhe
agradecer pela vida que tinha dado a ela.
Olhou para baixo no caminho, e na rua, havia hordas de pessoas amontoadas no porto.
Olhavam boquiabertos a manso, ansiosos para ter um vislumbre dos famosos e infames de
Londres. Aproximou-se e caminhou entre eles, e estes tiraram seus chapus e fizeram reverncias
como se ele devesse ser exaltado e admirado.
O dinheiro poderia fazer isso por uma pessoa, tinha percebido. Dinheiro poderia fazer de um
homem algum que ele no era.
Embora poderia ter continuado, um coche varreu vista, impedindo qualquer fuga. Um
antiquado par de trombetas soou para anunciar sua chegada. Ao notar que era sua noiva a que
tinha orquestrado uma chamativa entrada, revirou os olhos.
Por que no se misturava com a multido e desaparecia? No era nada alm de um eunuco
castrado, bom para nada, mas obsequioso ao se curvar aos desejos dos outros.
E se Emeline pudesse me ver agora, ponderou tristemente, o que pensaria?
Empurrou-a para fora de sua mente. Fez sua escolha, tinha escolhido seu caminho, e este
no inclua Emeline Wilson. Poderia ter ficado em Stafford, poderia ter se casado com ela e
construdo uma famlia com ela e suas irms, mas no tinha feito. No adiantava lamentar.
O coche parou ao lado dele, e ele esperou uma eternidade, rangendo os dentes, at que o
degrau foi abaixado e a porta se abriu. Finalmente, ela surgiu para oohs e aahs da multido
reunida, muitos aplaudiram e Nicholas no podia culp-los por serem curiosos.
Ela parecia uma princesa de contos de fadas, usando um vestido to cintilante que o tecido
poderia ter sido feito de ouro. Talvez tivesse sido. A saia tinha uma cauda enorme e quatro criadas
desceram atrs dela para ajud-la enquanto caminhavam para a manso.
Ela sabia como surpreender e deslumbrar, como obter que os outros a adorassem. Pena que
esses eram os tipos de caractersticas que detestava em uma mulher.
Nicholas, seu sorriso era apertado, est usado seu uniforme. Que... bonito.
Sim, no ?
Houve uma luta enorme sobre suas roupas e as de Stephen para o casamento. Palavras
duras tambm foram arremessadas sobre o fato de que a cerimnia foi apressada e no haveria
lua de mel.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

182

Cheryl Holt
Nicholas

No entanto, a disputa ocorreu entre Vernica e sua me, com Vernica exigindo que sua
me fizesse alguma coisa. Nicholas no tinha tomado parte na briga e no teria atendido nenhuma
mulher, se estas tivessem a ousadia de enfrent-lo, o que no tinham. Sorte delas.
Vamos entrar? Estendeu o brao para ele.
Sim, vamos.
Comearam a entrar juntos, como se estivessem marchando pelo corredor da catedral, e a
noo era aterrorizante. Sua garganta estava fechando, e ele no conseguia respirar.
A perspectiva de voltar para a festa era insuportvel, e ele estava to perdido em seus
lamentveis devaneios, que mal percebeu que algum o estava chamando, Capito Price!
Capito Price!
Franziu a testa quando um mendigo tropeou em direo a ele. Vestido em trapos, estava
sujo e decrpito. Seu brao esquerdo estava faltando, a manga vazia de sua camisa dobrada na
cintura de suas calas.
Sou eu, Capito, disse o rapaz. Sou eu, Ted Smith. No se lembra?
Teddy? Nicholas perguntou. voc mesmo?
Sim, capito. Voc no um colrio para os olhos!
Ted tinha servido com ele por trs anos, at que tinha sido mutilado e enviado para casa.
Nicholas nunca tinha ouvido falar dele novamente, e embora tivesse postado vrias cartas para a
Inglaterra, perguntando sobre sua sade, nunca recebeu uma resposta. Em ltima anlise, se
perguntou se o jovem no havia morrido por conta dos ferimentos.
O que aconteceu com voc, Ted? Nicholas questionou, abalado por sua condio.
Tive um pouco de dificuldade, Capito. Admito.
Mas... Achei que estava vivendo com seus pais. Pensei que eles cuidariam de voc.
Eles faleceram, senhor, de gripe. No consegui descobrir at que cheguei e havia uma
nova famlia estabelecida em nossa casa.
Vernica tentou puxar Nicholas para longe. Nicholas, vamos! Mame e papai esto me
esperando, e estou horrivelmente atrasada.
Nicholas a ignorou.
No era o seu pai ministro da aldeia?
Ted tinha crescido na igreja, ouvindo os sermes de seu pai, ento tinha sido o pregador
improvisado do regimento. Sempre que oraes eram necessrias ou um funeral rpido, ele se
oferecia.
Sim, meu pai era vigrio, Ted explicou, mas a casa no era realmente nossa.
Pertencia igreja.
Por que ningum o ajudou? Como veio parar em Londres?
Tive uma oferta de trabalho, por isso me mudei para a cidade, mas no deu certo, e no
tenho dinheiro para voltar ao campo. Com meus familiares falecidos, no havia nada para voltar
mesmo.
Vernica se irritou e puxou mais forte. Nicholas!
Poderia me emprestar algo, capito? Prometo pagar quando puder.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

183

Cheryl Holt
Nicholas

Os espectadores ficaram intrigados com a conversa, e os pressionavam, enquanto os lacaios


de Vernica empurravam e empurravam, abrindo caminho para ela.
Algum tropeou e cambaleou e, de repente, Ted em suas sujas e rasgadas roupas, bateu
em Vernica. Seu contato foi breve e mnimo, mas ela gritou com indignao.
Tirem-no! Tirem-no! Gritou, mesmo quando ele no estava mais a tocando.
Seus lacaios retiraram alguns porretes e comearam a balan-los. Inocentes amaldioaram
e pularam, enquanto outros cambaleavam e caam. Um completo motim parecia provvel, e ele e
Vernica foram puxados para frente por seus servos.
Nicholas se apressou para onde era puxado, querendo que Vernica entrasse antes que uma
briga se acontecesse. O mordomo abriu a porta, e quando eles invadiram o hall de entrada, bateu
e a trancou por trs deles.
Aps o ruidoso caos da rua, ali estava muito tranquilo. Vernica tremeu com fria.
Mendigo imundo! Ela estava limpando a saia como se estivesse suja, mas no estava.
Mendigo imundo, nojento!
Eu o conheo, disse Nicholas. Ele serviu comigo.
Pedindo-lhe dinheiro, continuou severamente. Abordando-nos como se fssemos
um par de... missionrios. Como ele se atreve!
Ele pobre. Est com fome.
E no tem um brao, o porco revoltante! Ele se dignou a me tocar e no tem um brao!
Sua me apareceu no corredor, a fim de verificar a comoo.
Me! A voz de Vernica era estridente devido ofensa. Me, voc no vai acreditar
no que ele deixou acontecer comigo!
Ela seguiu, lanando uma enxurrada de acrimnia, enquanto sua me a guiava para uma sala
prxima e fechava a porta. Em questo de segundos, Nicholas estava sozinho com o mordomo. O
homem o olhou implacavelmente, no mostrando uma sugesto de sua opinio sobre a exibio
de Vernica, do fato de que seus lacaios batiam nas pessoas com paus na entrada do local.
Lorde Stafford, disse o homem Tenho uma carta para voc.
Uma carta? Nicholas franziu o cenho, incapaz de imaginar quem poderia ter escrito ou
por que isto teria chegado no dia do jantar.
Sim, chegou h alguns momentos. Estava lhe procurando, mas o senhor saiu.
Tirou a carta de uma gaveta de uma mesinha. Quando Nicholas chegou at ele, viu a palavra,
URGENTE!, escrita na parte da frente, mas no reconheceu a letra.
Sabe de quem ? Ou quem entregou?
Foi levada a sua residncia por um criado. Sua equipe vem tentando localiz-lo durante
toda a tarde. Disseram-me que imperativo que a leia imediatamente.
Obrigado.
Colocou em seu casaco.
Precisava encontrar Ted e saber onde estava hospedado, mas no queria sair para o
desassossego. Uma multido enfurecida tinha se formado, e no tinha desejo de brigar. No sem
uma arma ou Stephen como seu guarda costas.

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184

Cheryl Holt
Nicholas

Em vez disso, esperou, desejando poder simplesmente desaparecer. Estava cansado,


desanimado e... triste. Sim, estava muito triste, no podia negar.
Vernica saiu da sala onde estava choramingando para sua me. Pisou firme, sua fria ainda
no debelada, mas ele no estava com disposio para uma birra.
Vamos entrar, ela agarrou seu brao. Papai tem esperado muito tempo. Sua
pacincia est diminuindo.
Ele vai superar isso.
Voc estragou tudo!
Foram seus lacaios que incitaram a multido. Eu s estava ali cuidando da minha vida.
Voc e seu soldado... Estou insultada at a medula.
Ele um velho amigo, sem sorte no momento. O que eu deveria fazer? Ignor-lo?
Sim, isso precisamente o que deveria ter feito! Voc permitiu que ele falasse comigo!
Ele arruinou minha entrada e sujou meu vestido!
Seu vestido est bom, disse laconicamente.
Ela olhou por cima do ombro, para onde sua me estava espreita. V o que eu quero
dizer, me? V como ele me trata?
Ele levantou uma sobrancelha, desafiando a mulher a comentar, e ela sabiamente manteve
silncio.
O mordomo entrou na frente, e Nicholas podia ouvi-los sendo anunciados aos convidados do
jantar. Como se uma varinha mgica tivesse sido acenada, a raiva de Vernica evaporou. De
repente, ela era toda graa e sorrisos, e ele marchou junto a seu lado como um cachorrinho.
Deveria ter ido para o outro lado, longe deste noivado e dessa vida, mas essa situao era
por sua prpria culpa.
Tinha deliberadamente a procurado para ser sua noiva. Tinha proposto. Poderia ter
escolhido qualquer garota no mundo, mas a escolheu. Stephen tinha veementemente
aconselhado contra, mas Nicholas nunca ouviu ningum, e suas galinhas estavam indo casa para
pernoitar.
Ele era tolo. Era um idiota. Estava recebendo exatamente o que merecia.
Entraram no salo, e houve um punhado de aplausos, mas, aparentemente, muito menos do
que Vernica esperava. Ela franziu o cenho, irritada que mais pessoas no estivessem aplaudindo.
Obviamente, sua me no tinha informado que ele tinha sido expulso antes de sua chegada. Ele
no era o favorito de ningum.
Seu pai foi frente, oferecendo um brinde, e Vernica se afastou e seguiu em frente sem
ele. Ela estava em seu elemento, orgulhosa e to absorta no momento que no percebeu que ele
no havia se movido.
Deslizou para um canto traseiro, observando o processo, como se no tivesse nenhuma
ligao com eles. A carta em seu casaco plissado lembrava-lhe que estava l, e ele a pegou e
rasgou o selo.

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185

Cheryl Holt
Nicholas

A notcia era to peculiar e to inesperada, que teve que ler trs vezes antes de fazer
qualquer sentido. Emeline havia sido presa...? Por conta de seu caso ilcito com Nicholas? As
gmeas tinham sido enviadas para um orfanato?
No parecia possvel, mas o pedido de assistncia tinha vindo de Josephine Merrick. Nicholas
no a conhecia bem, mas ela no era do tipo propenso a fantasiar ou exagerar.
Que diabos aconteceu? Estavam Blair e Mason insanos? Ser que realmente imaginaram que
Nicholas no se importaria? Que no reagiria?
Nicholas!
Balanou a cabea, como se o agudo som de seu nome o tivesse tirado de um sono
profundo.
Nicholas!
Olhou para cima. Vernica estava com o pai. Todo mundo olhando-o boquiaberto.
O que? Perguntou.
Papai fez seu brinde, ela sussurrou como uma criana petulante, e agora, voc tem
que fazer o seu.
Ele olhou para ela, para seu pai, para os obesos e enfadonhos homens que o rodeavam.
Olhou fixamente para a me dela, para as enfeitados e arrogantes matronas que a rodeavam.
Avaliou suas roupas e joias, seus caros copos de vinho, seus espalhafatosos e trabalhados pratos.
A melancolia tomou conta dele. Perdeu Emeline, e queria estar em Stafford. Por que estava
aqui quando poderia estar l? Se tivesse ficado onde pertencia, com Emeline, ela estaria segura e
ele estaria feliz.
O que estou fazendo? Murmurou para si mesmo.
Nicholas! Vernica novamente o incomodava. Por que sempre tem que me
envergonhar?
Olha, algo aconteceu. Amassou a carta e a lanou ao fogo. Tenho que ir.
Voc tem que o qu? Vernica engasgou.
Tenho que ir.
Voc no pode sair. No vou permitir isso.
Agora veja aqui, Capito Price, seu pai vociferou.
No, veja voc.
Vernica deu um grito ensurdecedor. Me!
O casamento est cancelado, Nicholas disse ao pai dela. Vou contat-lo em poucos
dias, depois que tiver lidado com esta emergncia. Vamos dar um jeito.
Dar um jeito? Seu pai protestou. As veias de seu pescoo estavam inchadas, como se
estivesse prestes a sofrer uma apoplexia. Oua-me seu vira-lata, sua besta, seu... seu... intruso.
Entrarei em contato com vocs, Nicholas repetiu.
Girou e saiu correndo, e atrs dele, podia ouvir gritos e exclamaes irritadas, mas no se
abrandou. Os idiotas nunca o tinham considerado digno de sua querida Vernica, e depois que se
acalmassem, todos estariam aliviados por ela ter escapado de suas garras covardes.

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186

Cheryl Holt
Nicholas

Correu para fora, feliz por notar que a multido se dispersou. No havia tumulto ocorrendo.
Correu para a rua e olhou em volta, procurando por Ted e o encontrou abaixo num canto.
Ted! Gritou e se apressou ainda mais.
Capito! Ted estendeu a mo em boas-vindas, e Nicholas a apertou. Desculpe pelo
transtorno. No queria incomodar a senhora.
No se preocupe com ela. Ela no nada para mim. Seguiu em direo a sua
carruagem que estava estacionada no mesmo quarteiro.
Aonde vamos? Perguntou Ted.
Para minha casa. Ficar l enquanto resolvo um problema em minha propriedade.
Realmente, capito? Tem certeza?
Estou absolutamente certo. Nicholas afagou o ombro de Ted. Meus criados iro
aliment-lo e o atenderam. Ento uma vez que eu volte para a cidade, descobriremos o que fazer
com voc.
Obrigado, capito, murmurou Ted. como se todas as minhas oraes, de repente,
fossem respondidas.
Aproximaram-se do carro, a lmpada brilhando suavemente, e Nicholas viu lgrimas nos
olhos de Ted, mas fingiu no perceber.
O ajudou a subir, em seguida, subiu ele mesmo. A porta foi batida, e correram para a casa de
Nicholas, para ele localizar Stephen, selar seus cavalos, e partir para Stafford imediatamente.

Captulo 22

Vamos orar.
Oscar afastou-se do altar, ficando de frente para a congregao, embora congregao fosse
agora uma descrio incorreta para o punhado de fiis espalhados nos bancos.
Seis pessoas! Seis pessoas tinham se dignado a vir a missa de domingo. No passado, a igreja
teria estado lotada. Em ocasies especiais, como o Natal ou a Pscoa, muitas vezes no havia
espao suficiente para acomodar a grande multido.
Em forma de protesto, todos tinham se afastado. A comunidade estava exibindo seu
desagrado sobre suas aes com Emeline e suas irms, e no podia acreditar que questionavam
seus motivos. Ele era um ministro ordenado, com as melhores credenciais e uma reputao
estelar.
Como se atreviam esnob-lo! Como ousavam se revoltar!
A partir do momento que Emeline tinha desaparecido, tinha havido resmungos e
reclamaes. Sua prpria criada, que tinha testemunhado sua briga com Josephine, tinha
tagarelado aqui e ali, sobre o que tinha ouvido. A demitiu por insubordinao, mas tinha apenas
alimentado as chamas de rumores e insinuaes.

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187

Cheryl Holt
Nicholas

Foi outro pecado colocar-se aos ps de Emeline, e da prxima vez que visse Josephine, diria
a ela, em termos inequvocos.
Onde estava sua irm, afinal? Sem nenhuma ideia de suas intenes, ela arrumou as malas e
foi embora. Quando viesse rastejando de volta, implorando abrigo, aprenderia a lio de uma vez
por todas.
Virou a Bblia fechada, e o som ecoou nas cadeiras vazias, ressaltando como as pessoas
estavam se comportando ridiculamente. Ser que arriscariam suas almas imortais se soubessem
das atitudes de Emeline? Achava que no.
Vamos orar! Repetiu mais petulante, mas nenhuma cabea se curvou em deferncia.
Franziu o cenho, mas se recusou a ser intimidado.
Como se recusam a participar, esbravejou, saltarei frente para entregar meu
sermo. Obviamente, todos vocs se beneficiaram de uma gesto severa da verdade.
Silncio e zombaria o cumprimentaram. Um homem bocejou.
Hoje, abordarei vrios temas, incluindo o respeito pelas autoridades, para a igreja, o
respeito...
Onde est Emeline Wilson?
A interrupo foi a ltima gota. No estavam em uma taverna onde os clientes podiam gritar
e brigar.
Quem disse isso? Gritou.
Era o velho Sr. Templeton. O que voc e Mason fizeram com ela?
Estamos na casa de Deus, Oscar bateu com o punho no plpito, e no vo
pronunciar o nome dessa prostituta sob o teto Dele!
Ao vomitar o termo horrvel, houve arfadas, e Templeton no se intimidou.
Sei que Emeline era muitas coisas, mas no isso. No acredito no que est dizendo.
No estamos em um colegiado debatendo sobre a sociedade, Oscar repreendeu com
altivez. Este um servio religioso. Se no pode ouvir e absorver a Santa Palavra, ento insisto
que saia.
Enquanto falamos disso, outro imbecil se intrometeu, onde est sua irm? Ningum
a viu desde que sua criada o viu bater nela na casa paroquial.
Batendo nela? A voz de Oscar era estridente.
Essa era a histria que se espalhava? Que tinha batido nela? Eles poderiam muito bem falar
de quando tinha batido em seu cachorro. No podia montar uma defesa.
No coloquei a mo em minha irm, declarou, apesar de quo completamente ela
merecia uma boa surra.
Onde ela est, ento? O Sr. Templeton exigiu. O que est escondendo?
Duvida de mim? Oscar trovejou. De mim? Sou sua bssola moral. No vai impugnar
minha integridade.
Se no comear a me dar algumas respostas diretas, Templeton replicou, Irei para
Londres buscar o Conde de Stafford. Ele vai ficar extremamente interessado em suas atividades.

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188

Cheryl Holt
Nicholas

meno de Lorde Stafford, Oscar empalideceu. Ele e Mason no poderiam ter o canalha
infame a par de suas faanhas. Nicholas Price era voltil e perigoso, e Mason sustentava que ele
gostava de Emeline. Se ela tivesse sido prejudicada, no havia previso de como ele poderia
retaliar.
As portas na parte de trs da igreja bateram abertas, deixando entrar a luz solar, e um a
silhueta de um homem grande estava no limiar. Oscar apertou os olhos, tentando ver quem era.
No podia tolerar atrasos, e seus paroquianos sabiam que no deviam chegar atrasados.
Voc a! Oscar chamou. A missa j est em andamento. Entre ou saia.
Houve uma pausa longa e tensa, em seguida, o rapaz disse, Creio que vou entrar.
Marchou atravs do vestbulo, um segundo homem batendo em suas costas. Entraram na
igreja, e quando se materializaram das sombras, droga, Nicholas e Stephen Price! Oscar engoliu
com desnimo.
Lorde Stafford, fracamente murmurou Pensei que estava em Londres.
Parece que eu retornei.
Que interessante nos agraciar com a sua presena.
No mesmo?
O canalha estudou as fileiras de assentos vagos.
Que missa tranquila esta manh, vigrio, apontou.
H uma gripe por a, Oscar mentiu. As pessoas esto doentes.
Esto?
O conde bufou, ento arrogantemente caminhou at o altar. Sentou-se no banco da frente,
direita de Oscar. Seu irmo sentou no banco esquerda de Oscar. Ambos desleixados, as pernas
esticadas, tornozelos cruzados.
Seu desrespeito era irritante, e Oscar estava prestes a observar isso quando o Sr. Templeton
perguntou. Lorde Stafford, posso falar?
Em um momento, Sr. Templeton. Seu estimado vigrio est no meio de seu sermo. Eu
gostaria de ouvir o tema.
Oscar mordeu sua bochecha. Ele tinha vindo discutir sobre Emeline Wilson. Desde que o
conde tinha sido cmplice de sua runa, era igualmente culpado de torpeza moral. Qualquer
castigo arremessado em Emeline, deveria ser dado a Nicholas.
O faria?
Para sua grande vergonha, hesitou.
Nicholas Price no gostaria de ser repreendido. Oscar ainda era o lder espiritual do conde.
Se no guiasse o conde por um caminho virtuoso, quem o faria?
Ainda assim, no era trabalho de Oscar considerar faz-lo. E o presbitrio, seu salrio, suas
roupas finas, e seus jantares deliciosos. S um tolo arriscaria tanto.
Bem, vigrio, o conde provocou, estou esperando. Vamos logo com isso antes que
eu durma.

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189

Cheryl Holt
Nicholas

Lorde Stafford olhou para ele, seus olhos azuis cheios de desprezo por tudo o que Oscar era
e tudo o que representava. Havia um desafio em seu olhar, e Oscar estava determinado a esmaglo.
Estava pregando sobre as prostitutas, Oscar entoou, no vacilando.
Estava?
Estava explicando os danos que uma mulher corrupta pode infligir a alma de um homem.
A cano da sereia pode atrair um homem a sua desgraa.
As sereias no tem que fazer muito para atra-los, o conde sorriu. A maioria dos
homens vo a p a seu destino sem precisar de qualquer tipo de persuaso.
Sua leveza era enlouquecedora, e Oscar no zombou. Seu temperamento disparou.
Ser que confessaria seus pecados, Lorde Stafford? Oscar rugiu. Ser que admitiria
sua depravao e buscaria o perdo do Senhor?
Eu no, ele respondeu sarcasticamente. Vamos falar sobre Emeline Wilson de uma
vez.
Voc no vai falar dessa prostituta em minha igreja!
Rpido como um relmpago, o conde estava de p. Em dois saltos, foi atrs do plpito, e
segurava Oscar pela garganta.
Farei perguntas sobre o seu xerife Pratt, o conde advertiu, e quero saber onde ele
mora. Diga-me onde ele a levou e me salve do problema de rastre-lo.
No vou lhe dizer nada, Oscar assobiou. Se uma punio foi imposta sobre a
prostituta insignificante, no menos do que ela merece.
Lorde Stafford era muito forte. Com um brao, jogou Oscar longe, e este bateu em uma
mesa coberta com vasos de flores e velas acesas. Uma mistura de cera quente e gua ftida
pingou sobre suas vestes. Ele tentou se levantar, mas suas pernas no obedeceram.
O conde assomou vista. Emeline Wilson minha...
Ela uma prostituta! Oscar insistiu.
Se ele no estivesse to perturbado, podia ter visto o golpe que se aproximava, mas no o
fez. Nicholas Price lhe deu um soco no rosto. Oscar se envergonhou por choramingar e cair no
cho.
Emeline minha inquilina, o conde comeou de novo, e minha cara amiga, e minha
prometida.
Ela no .
Ela , seu porco pattico. Como se atreve a insult-la com seus calunias e mentiras.
Lorde Stafford pegou Oscar por suas roupas, puxando-o para cima at que estavam nariz
com nariz. Acha que eu no descobriria o que fez? Acha que eu no me importaria?
De repente, o Sr. Price estava l, dizendo, Deixe-o ir, Nicholas. Deixe-o ir.
No, tenho a inteno de mat-lo.
Temos que traz-la para casa, disse Price. Concentre-se nisso. Vamos localizar esse
xerife, e uma vez que ela esteja segura, lidaremos com Blair.

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190

Cheryl Holt
Nicholas

O Sr. Price empurrou seu irmo para longe, quando o Sr. Templeton saltou de fora nos
bancos. Posso falar agora, meu senhor?
O que ? O conde gritou. Por favor, faa isso rpido. Estou com um pouco de pressa.
Enquanto estiver questionando esse xerife sobre a Srta. Wilson, poderia tambm
perguntar a ele sobre a irm do vigrio?
A Sra. Merrick? O que tem ela?
Ela desapareceu.
Desapareceu?
Sim. No dia em que Blair e Mason levaram Emeline e as gmeas, a Sra. Merrick tomou
conhecimento desse fato. Ela confrontou o vigrio, e eles tiveram uma briga terrvel. Ningum a
viu desde ento.
O que voc suspeita que lhe aconteceu? O conde perguntou.
Ele sempre foi terrvel para a pobre mulher. Sua criada pessoal e a cozinheira
descreveram como ele a intimidava, a trancava em seu quarto, e assim por diante. As pessoas
esto se perguntando se ele finalmente a matou.
O Sr. Price agarrou Oscar, assim como seu irmo tinha feito um minuto antes e jogou-o a
seus ps.
O que fez para ela? O Sr. Price gritou.
Eu? No fiz nada! Oscar afirmou.
Onde ela est? O Sr. Price gritou to alto que as orelhas de Oscar vibraram.
O conde se aproximou de Oscar fervendo. Voc tem uma chance de me dizer a verdade.
Admita seu crime, e isso ser mais fcil pra voc.
Meu crime! Oscar bufou. No seja ridculo.
O conde olhou para fora para o Sr. Templeton. Voc tem certeza de que ela est sumida?
Desapareceu sem deixar vestgios, milorde. Estvamos incomodando o vigrio quanto ao
seu paradeiro, mas ele no quis dizer.
Ento no h esperana para voc, Blair. O conde suspirou. Estou colocando-o sob
custdia pelo assassinato de sua irm.
De todas as coisas ridculas, insanas e fantasiosas, Oscar comeou a protestar, mas o
Sr. Price o cortou.
Cale a boca, o Sr. Price ameaou, ou arrancarei sua cabea de seus ombros.
Sr. Templeton, o conde chamou, poderia acompanhar o vigrio priso por mim?
Ficaria encantado, Lorde Stafford.
Solte-me, Oscar rosnou. Sou um servo do Senhor. Sou o vigrio de sua igreja. No
serei tratado como um comum...
O Sr. Price apertou os pulsos de Oscar e prendeu seus braos, enquanto o conde pegava um
leno de seu casaco e o enfiava na boca de Oscar.
Acredito, retrucou o conde, que o meu irmo lhe disse para calar a boca.

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191

Cheryl Holt
Nicholas

Mmm... mmm... Oscar foi incapaz de falar, mas os dois irmos perceberam sua
mensagem, Vou mat-los por isso, vou mat-los por isso. Sob as circunstncias, este
provavelmente no era o melhor dos sentimentos.
At que eu volte, o conde ordenou, quero que ele receba pores de po e gua.
Cuidarei disso, o Sr. Templeton ofereceu, parecendo alegre com a perspectiva.
Agora, tenho que ir, o conde disse. Salve-me algum tempo, Blair. Para onde o Xerife
Pratt levou Emeline?
Oscar o encarou, sua averso clara, mas o conde simplesmente sorriu.
Se no puder convencer um carrasco a enforc-lo, o conde se vangloriou, ficarei feliz
em puxar a corda eu mesmo.
Ter que entrar na fila minha frente, o Sr. Price retrucou.
Quanto a voc, Vigrio Blair, o conde zombou, pregou seu ltimo sermo na minha
igreja. E se Emeline ou suas irms foram prejudicadas, deu seu ltimo suspiro, tambm.
O conde e seu irmo correram para fora.

Xerife Pratt!
Emeline usou a bandeja de caf da manh para bater nas barras de sua cela, mas no tinha
certeza de por que se preocupava. Ele no respondeu a nenhuma de suas convocaes.
Ela odiava a incerteza sobre seu futuro. Ao longo dos dias em sua priso, Pratt foi a nica
pessoa que viu. Apesar de quo o questionava, ele no lhe dava o menor detalhe do que estava
acontecendo. Nem divulgava qualquer informao sobre Nan e Nell.
Emeline no tinha ideia de onde estavam, por isso mesmo se conseguisse escapar das garras
de Pratt, no tinha a menor ideia de onde comear a procurar. No era como se pudesse correr
para Stafford e perguntar ao Sr. Mason ou Oscar Blair.
Oh, Nicholas, ela murmurou, sabe o que aconteceu? Voc se importa?
Tinha certeza de que ele no se importava. Estava casado e viajando em lua de mel. Emeline
estava no fundo de uma longa lista de temas que nunca cruzariam sua mente, e beirava a
insanidade querer saber novidades sobre ele.
Desde que ele a tinha deixado, tanto havia acontecido, que no tinha certeza se eles tinham
mesmo se conhecido. Ele poderia ter sido um personagem de uma novela ou um guerreiro em um
poema. No parecia mais real.
Passos de Pratt soaram e ela lutou para manter a calma. Estava com medo de que, em uma
de suas visitas, ele a levasse para a forca.
Ele se arrastou at a porta, e para sua surpresa, abriu-a e fez um gesto para ela sair. Ela
queria cumprir, mas o medo a tinha deixada congelada no lugar.
Para onde vou?
Para Londres.
Por que Londres?
Saber quando chegar l.

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192

Cheryl Holt
Nicholas

Por favor, preciso saber. Porque no pode dizer?


Ele deu de ombros. Suponho que no importe dizer. Voc est sendo deportada.
Seu corao se afundou. Para onde?
Austrlia.
No desejo viajar para a Austrlia.
Voc me ouviu pedir sua opinio?
E minhas irms? Ser que elas vo se juntar a mim?
No deve se preocupar com elas. Elas s iriam fazer as coisas mais difceis para voc.
Por qu? Elas foram prejudicadas?
No, mas melhor deix-las no passado. Ser mais fcil para voc.
Cuidei de minhas irms desde o momento que eram bebs. Elas so to importantes para
mim como se fossem minhas filhas. Certamente, pode ver porque tenho medo por elas. No posso
simplesmente deix-las ir.
Ele no respondeu, mas acenou em direo rua.
Desperdcio de luz do dia, disse ele. Temos que ir.
Com que autoridade estou sendo enviada Londres? Fui condenada? Por qual acusao?
Isso no importa.
Importa para mim.
irrelevante. No adianta relutar.
Ele trouxe uma corda, e apertou-a mais, agarrou seus braos e prendeu-os atrs das costas.
Amarrou seus pulsos com fora suficiente para cortar a pele e impedir a circulao.
No h necessidade de ser to bruto, ela se queixou.
Tenho a inteno de que no consiga fugir.
No tentarei. Eu prometo.
Voc no seria a primeira prostituta a correr de mim.
Nem sonharia com isso.
Ele bufou.
No? Confie em mim, madame, posso ver isso em seus olhos. Est determinada a me
impedir, mas quero lhe dizer que vou lhe entregar conforme o contratado.
Para quem serei entregue?
No que importe, mas esteja ciente de que voc vai me render alguns bonitos centavos.
E se ela tivesse sido vendida como uma escrava? Como poderia tal ato desprezvel ser
permitido em uma sociedade civilizada? Tinha que impedi-lo de continuar, mas no conseguia
descobrir como.
Ele marchou para fora, com ela chutando e protestando, seus insignificantes esforos no
tendo efeito algum. Um coche os aguardava, uma caixa fechada na parte de trs com uma robusta
fechadura na porta. Pnico tomou conta dela. Tinha certeza de que, se subisse nesse veculo,
desapareceria e ningum nunca saberia o que lhe aconteceu.
Sua resistncia aumentou, mas no podia impedi-lo. Ele a jogou, e ela se encolheu no cho
quando ele pulou para o banco da frente e chicoteou os cavalos para seguirem em um trote.

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193

Cheryl Holt
Nicholas

O coche no tinha molas, e com seus membros presos, ela no podia se sustentar enquanto
voavam sobre buracos e solavancos. Foi empurrada sem parar, a cabea doa, seu corpo
machucado.
Depois que uma eternidade havia passado, diminuram a velocidade e saram da estrada, o
veculo saltando a um impasse. Pratt jogou-os para fora na estrada, e ela olhou ao redor para
descobrir que estavam em um bosque isolado, ao lado da casa de um caador.
O que est acontecendo? Perguntou ela. Por que estamos aqui?
Pratt a empurrou para a porta. V at l!
Ela cavou seus calcanhares. No at que me diga quem est l dentro.
Por que to contrria? Porque no pode simplesmente fazer o que lhe dizem?
Nasci contrria.
Quase posso acreditar.
Ele a empurrou de novo, mas ela no se moveu, ento a arrastou.
O homem me pagou um bom dinheiro, Pratt explicou, e eu lhe prometi uma hora
com voc.
O qu?
No lute contra ele. No adianta e acabara se machucando.
O que quer dizer?
Estarei cronometrando, ento s suportar. Ter acabado antes mesmo de conhec-lo.
Ela comeou a brigar com vontade, e Pratt bateu ao lado de sua cabea, forte o suficiente
para que ela visse estrelas.
Voc me bateu!
Bem, no seja estpida, e no terei de recorrer violncia.
O que quer que tenha planejado, no vou humildemente consentir como um cordeiro ao
matadouro.
Vai me obedecer, ou vou amarr-la. No me faa fazer isso. Suspeito que ele gostaria
muito disso.
Bateu uma vez, e um homem lhe ordenou entrar. Pratt a levou para dentro.
As persianas estavam fechadas, o quarto mal iluminado, o homem escondido nas sombras, e
Emeline engasgou quando Pratt disse, Aqui est ela, Sr. Mason. Faa o que quiser com ela, mas
quando tiver acabado, ela precisa estar em condies suficientes para viajar.
Ela ser capaz de viajar.
Uma hora.
Uma hora, Mason concordou, mas no tenha pressa.
Uma hora, Pratt repetiu, e isso.
Puxou suas amarras, soltando-a, em seguida, se virou para ir embora.
No me deixe com ele, Emeline pediu, e correu, afastando Pratt da porta.
No resista, Pratt aconselhou. Apenas passe por isso, e continuaremos.
Por favor! Ela implorou, mas Pratt empurrou-a para Mason, e Mason a pegou.
Ol, Emeline, sussurrou Mason. Adorei encontr-la por aqui.

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194

Cheryl Holt
Nicholas

Emeline tentou afastar-se, para perseguir Pratt, mas Mason a prendeu contra seu corpo.
Suas partes ntimas foram pressionadas contra sua coxa, e ela podia sentir seu membro ereto.
Violao? Seria essa sua estratagema? Ele tinha pago por esse privilgio?
Xerife! Emeline chamou, e Pratt virou.
O qu?
Lorde Stafford o matar quando descobrir.
Como ele vai saber, Srta. Wilson? Quem dir a ele? Voc? Nunca ter essa chance.
Ele vai descobrir. Me certificarei disso.
Pratt sorriu. Estou tremendo em minhas botas.
Deixou-a enquanto Mason ria, Emeline querida, parece que estamos sozinhos.
No me toque.
Ela lhe deu uma cotovelada nas costelas, esperando que o golpe afrouxasse seu aperto, mas
ele a segurava mais apertado do que nunca.
Eu lhe ofereceria vinho, ele disse, mas no temos tempo para socializar. Vamos ao
que interessa.
Havia uma cama ao longo da parede, e ele tentou lev-la at l, mas se pensava que ela
aceitaria alegremente, estava gravemente equivocado. Seus braos estavam livres, e ela utilizou
cada grama de sua fora, morreria no esforo, antes de se deixar levar.
Ela chutava, arranhava, mas onde quer que atacasse, ele simplesmente mantinha seus dedos
longe.
No deveria ter me rejeitado, Emeline, reclamou ele, afastando-se de suas garras.
Mesmo se voc fosse o ltimo homem na Terra, eu no teria aceitado sua proposta.
Uma tola deciso. Como pode ver, imagine como as coisas seriam diferentes se tivesse
concordado em ser minha esposa. Voc estaria a salvo em casa, em Stafford, em vez de aqui em
uma cabana abandonada e prestes a ser estuprada.
Eu nunca teria me casado com voc. Voc um tirano, e te odeio imensamente.
Sei disso. Voc estava muito ansiosa para bancar a prostituta para o Capito Price.
Eu o amava.
Amor, bah! Ele no fez mais do que lucrar.
Ele me ama muito, ela mentiu. E vai retali-lo.
No, ele no vai. Ele burro demais para perceber o que est perdendo.
Algum vai dizer a ele.
Quem vai notar que voc sumiu? No o seu conde insignificante. to vaidosa que
assume que outros se preocupam com voc.
Nicholas Price dez vezes o homem que voc jamais vai ser.
Quieta! Mason rugiu.
Ele ! Isso o que o irrita, no ? Voc nunca poderia se igualar a ele. Vai passar o resto
de seus dias trabalhando para ele, seguindo suas ordens, obedecendo aos seus mandamentos.
Cala a boca!
Em toda a sua vida pattica, nunca ser nada mais que um servo para seus superiores.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

195

Cheryl Holt
Nicholas

Meretriz! Puta!
Ela retorceu-se e arranhou seu rosto, cortando sua pele. Ele lamentou com indignao,
enquanto passava as mos em volta de seu pescoo e comeou a apertar.
Com seus comentrios, ela simplesmente o distraiu, usando o desvio para tentar fugir, mas
tinha sido muito bem sucedida em antagoniz-lo. Ele ficou irritado ao ponto da loucura, e em
segundos, ela estava desesperada com seu problema.
Ele a empurrou para a cama, e estava inclinado sobre ela, sua ira deixando-o maior e em
posse de uma fora insuportvel. Ela forou seus dedos, mas estava to fora de equilbrio e no
tinha influncia. Rapidamente, ficou confusa. Seus membros amoleceram, sua viso falhava. Seu
mundo foi reduzido a apenas Benedict Mason, seus olhos malvados e o ataque de presso em sua
garganta.
Alguns barulhos estranhos flutuavam perto, mas estavam longe e eram irrelevantes para sua
terrvel situao. Estava perdendo a conscincia, desaparecendo. Estava alucinando, tambm?
A porta se abriu e passos soaram pelo cho.
Solte-a, gritou uma voz, ou te matarei a onde est.
Mason franziu a testa, confuso, mas no aliviou o aperto. Estava muito decidido a
estrangul-la.
Solte-a, seu cachorro!
Houve outro estrondo, este muito alto e muito real. Mason caiu. Olhou por cima do ombro,
a palma da mo em seu peito. Sangue escorria no tecido de sua camisa.
Voc atirou em mim, murmurou Mason, olhando para baixo, para sua ferida com
descrena.
Um homem se aproximou e o agarrou por seu casaco e atirou-o longe.
Emeline no conseguia pensar direito, no podia ver direito. Era como se Lorde Stafford
tivesse chegado, como se tivesse vindo para salv-la. Mas no podia ser isso. Ele tinha acabado de
se casar. Estava em sua lua de mel.
Ela balanou a cabea, lutando para se concentrar, mas ele ainda estava l.
Em, Em, ele disse, sem flego, voc est bem?
Ela tentou responder, mas falar era impossvel.
Ele lhe estendeu a mo e a puxou em um abrao apertado. Imediatamente, sentiu-se
acalmada pelos odores familiares de couro, cavalos e tabaco que sempre penduravam de suas
roupas.
Oh, meu Senhor, ele murmurou, diga alguma coisa. Diga-me que ele no te
machucou.
Ansiosa para responder, ela olhou para ele e desabou como uma pilha atordoada.

Captulo 23

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Cheryl Holt
Nicholas

O que tem a dizer em sua defesa?


Nada.
Benedict Mason olhou para Nicholas Price, enviando visualmente toda sua malcia e m
vontade, mas o exaltado Lorde Stafford dificilmente teria notado.
Diverte-me, o conde persuadiu. Estou fascinado pelo seu comportamento. O que
estava pensando?
No tenho nenhum comentrio a fazer, respondeu Benedict.
Quando o contratei, voc parecia ser um sujeito racional, estvel. Olhe para voc agora.
Eles estavam na biblioteca da manso, com o conde sentado atrs de sua mesa e Benedict
de frente para ele. Felizmente, foi autorizado a sentar em uma cadeira. Se tivesse sido condenado
a ficar em p, poderia no ter conseguido. O ferimento o deixou muito fraco.
Depois que tinha sido baleado, os irmos Price o tinham jogado no coche de Pratt e voltado
com ele para a manso. Durante toda a viagem, tinha estado colidindo e empurrado, e embora
estivesse gravemente ferido, eles no lhe ofereceram nenhum tratamento mdico.
Ao chegar em Stafford, tinha sido trancado em um quarto no poro. Um lacaio lhe trouxe
vinho, po e ataduras. Tinha as enrolado no peito de Benedict o melhor que podia, mas no era
mdico.
O sangramento havia parado, mas outros cuidados no foram prestados. Benedict
acreditava que a bala ainda podia estar sob sua pele, e que precisaria ser escavada. A ferida estava
infeccionada, estava febril e confuso.
Posso ver um mdico? Perguntou.
No. Por que assumiu que podia prejudicar Emeline Wilson e suas irms?
Exijo falar com um advogado.
Isso no ser possvel.
Eu exijo, Benedict decretou, mas ofegou as palavras, que logo perderam seu mpeto.
Todos os advogados da redondeza esto ocupados.
Ento me leve ante um juiz. Insisto em pagar fiana.
H um magistrado designado para esta rea, mas h previso de que no venha por vrias
semanas. O sorriso maligno do conde cintilou. Em sua ausncia, cabe a mim imputar
qualquer punio.
Eu me recuso a ser julgado por voc, Benedict zombou.
Voc age como se tivesse uma palavra a dizer sobre o assunto.
Onde est o xerife Pratt?
Pratt est morto. Eu mesmo o matei.
Morto! Voc no pode matar um oficial da lei.
Realmente? O conde respondeu sarcasticamente. Ningum me disse que no era
permitido. Alm disso, no nos referiremos a ele como um oficial da lei. Acho que podemos
concordar que ele perdeu qualquer ttulo respeitvel.
Onde est o corpo?
Enterrei-o na floresta.

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Cheryl Holt
Nicholas

Benedict ficou boquiaberto com espanto. O conde estava completamente calmo, no o


perturbava o mnimo ter cometido assassinato a sangue frio. Se ele alegremente matava um
xerife, o que podia fazer com meramente um administrador?
Verei voc ser punido por isso, Benedict estupidamente ameaou.
Ser? O olhar preguioso do conde serpenteava para baixo do torso de Benedict,
avaliando seu deteriorado estado. Voc pode realmente supor que algum acreditaria em voc
ao invs de mim? Sou do reino e um condecorado heri de guerra. E voc o que ?
O que, de fato? Benedict refletiu, e ele murmurou, Bastardo arrogante.
Agora, no tragamos minha pobre me para essa discusso. Sei de fonte segura que meu
pai se casou com ela. Eu no poderia ser um bastardo.
Deixe-me falar com o vigrio. Ele e Blair tinham que contar a mesma histria, e Blair
podia ser capaz de espalhar a histria do assassinato do Xerife Pratt cometido por Nicholas Price.
Voc no ouviu? O conde perguntou. Blair est preso, tambm.
Benedict engasgou. Por qu?
Por matar sua irm.
Josephine? Voc est dizendo que ele assassinou Josephine?
No estou dizendo. Estou repassando algo completamente verdadeiro.
Isso loucura.
Sim, , mas, na minha opinio, o vigrio nunca jogaria sem um baralho completo.
Benedict ficou perplexo com a notcia. Blair no era um assassino. Era muito covarde.
Contratava outros para fazer seu trabalho sujo.
Nunca me far acreditar nisso, Benedict zombou.
Acredite ou no, eu no me importo. Ele tem sido um prisioneiro arrependido, e
infelizmente para voc, um conspirador ainda pior.
O que quer dizer?
Quanto a aliados, voc escolheu mal. Ele derramou suas entranhas sobre voc e seus
crimes.
Ele no pode ter dito nada, Benedict se gabou, porque no h nada a dizer.
Tenho homens indo a Londres busca das gmeas no tal orfanato.
Porra!
E uma vez que Emeline esteja se sentindo melhor, teremos muito mais evidncias contra
voc. Est ciente da pena por sequestro, tentativa de estupro e tentativa de homicdio?
Emeline, Emeline, Emeline... Se Benedict nunca mais ouvisse esse nome novamente, no
seria muito em breve!
Lembrou-se de como seus dedos tinham circulado sua garganta, a forma como seu rosto se
avermelhava quando a estrangulava. Se tinha algum arrependimento, era o de no ter terminar o
que tinha comeado.
Ela uma prostituta! Benedict deixou escapar como um tolo. Estava pedindo por
isso.

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Cheryl Holt
Nicholas

Em um instante, Lorde Stafford saltou ao redor da mesa e pairou sobre Benedict. Agarrou-o
pelo ombro, empurrando um polegar em sua ferida.
Benedict uivava em agonia enquanto o conde se inclinava e sussurrava, Se falar dela mais
alguma vez, ou se simplesmente ela atravessar sua mente nojenta, te matarei.
O conde se afastou, e se sentou, impassvel e composto, enquanto Benedict tentava se
concentrar, tentava ficar consciente em meio a dor.
Vagamente, percebeu que a porta da biblioteca se abriu, e o irmo do conde entrava. Ele
tinha uma pilha de papis que derrubou na mesa de trabalho.
O conde os leu, em seguida, olhou para Benedict, seu dio to flagrante que este
empalideceu.
Diga-me quanto dinheiro me roubou, o conde ordenou.
No roubei nada, Benedict sustentou.
Suponho que milhares de libras, seu irmo postulou. Ele pegou o dinheiro, mas
silenciosamente tambm vendeu seus bens e colheitas.
Sr. Mason, o conde falsamente escarneceu, voc sempre fingiu ser to tico.
Encontrei seus livros de contas, disse Price, por isso seremos capazes de recuperar a
maior parte.
Felizmente para ele, respondeu o conde, ou eu poderia querer mat-lo novamente
para ter alguma satisfao.
Benedict se contorceu na cadeira. Queria deitar e dormir por uma semana. Queria ver um
mdico. Queria uma enfermeira para segurar sua mo, passar um pano frio em sua testa, e
murmurar-lhe que ficaria tudo bem.
Como devemos lidar com voc, Mason? O conde perguntou. Estou curioso para
saber sua opinio.
Tudo o que eu fiz, Benedict argumentou, fiz para voc. Para salvar sua propriedade.
Para lhe fazer mais rico.
Voc cometeu fraude, desviou, fraudou e enganou, e fez isso por mim?
Quando o conde colocava dessa forma, no parecia to maravilhoso. Benedict estudou-o,
perguntando-se, como muitas vezes fez no ano anterior, como tal canalha mal-nascido podia subir
to alto, como poderia ser lorde e mestre de Benedict.
No sabia que podia ler, queixou-se, muito menos somar.
a maldio da Inglaterra moderna, o conde disse. Mesmo rfos podem aprender
uma ou duas coisas.
O que acontecer comigo? Benedict perguntou, aterrorizado com sua sorte. Se Pratt
estava morto e Blair na priso, como esperar que tivesse um castigo justo?
Dou-lhe duas opes, o conde respondeu. No me importo com qual escolher.
Quais so?
Escolha nmero um, pode ficar aqui, e o enforcaremos na madrugada.
Eu no tive um julgamento!
E da? Quem me impedir? O Xerife Pratt?

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Cheryl Holt
Nicholas

Se engajaram em uma disputa de olhares, do qual Benedict no poderia ganhar.


Ou? Perguntou ele. Tenho duas escolhas. Qual a outra?
Pode ser deportado para a Austrlia a bordo do navio que estava destinado para levar
Emeline Wilson. Seu lugar, de repente, ficou disponvel.
Mas no estou me sentindo bem! Minha ferida est infectada. Morrerei na viagem!
Talvez, mas vai morrer aqui com certeza. Ao amanhecer.
Benedict caiu em sua cadeira, sua mente girando com fria e pesar.
Tinha sido um plano to simples, desfazer-se de Emeline de uma vez por todas. Levar calma
e sanidade para a propriedade. Como tinha dado tudo to errado?
No me faa partir, implorou. Stafford minha casa agora.
O Sr. Price olhou para o irmo. Essas foram, provavelmente, as prprias palavras usadas
pela Srta. Wilson quando implorou a Mason que no fosse mandada embora.
Estou certo de que foram, o conde concordou. O que vai ser, Mason? O pendurarei
amanh de manh? Ou vai correr para longe como o rato que ?
Benedict se irritou e choramingou, ansioso em aliviar a ira do conde, mas parecia impossvel.
Em ltima anlise, gemeu e disse, Me arriscarei em alto mar.
Uma sbia deciso. O conde levantou-se, como se ditando uma sentena. No
aparea nunca mais. Se eu souber que voc de alguma forma retornou Inglaterra, te caarei e
livrarei o reino de sua presena vil. Olhou para seu irmo. Tire-o da minha vista.
O Sr. Price pegou Benedict pelo brao e animou-o a ficar em p. O brusco movimento fez
sangrar sua ferida, e ele gritou em angstia. O conde assistia, estoico e indiferente, enquanto
Benedict era arrastado da sala.

Nicholas bateu na porta do quarto de Emeline. Estava extremamente nervoso, mas tentava
no demonstrar.
Desde que a resgatou uma semana antes, raramente a tinha visto. Tinha estado muito
ocupado, apagando o fogo que Blair e Mason tinham acendido.
Ela no tinha estado em condies de receb-lo de qualquer maneira, assim contratou uma
equipe de enfermeiras para cuidar de sua "volta ao mundo. Estes tinham lhe dado relatrios, de
hora em hora, sobre a recuperao dela, e ela estava muito melhor. Estava to animado de estar
com ela, e lhe dizer o que estava pensando.
Bateu de novo, e passos se aproximaram.
Ela mesma abriu a porta, mas no ofereceu nenhuma saudao. Apesar de ser uma tarde
quente, tinha um cachecol cobrindo seu pescoo. Por um momento, ele ficou confuso, ento
percebeu que ela estava escondendo os machucados causados por Mason.
Ansioso para avaliar os danos, estendeu a mo para puxar o leno, entretanto, ela se
inclinou para trs para que ele no pudesse toc-la. Ele conseguiu ver apenas traos de
descolorao, mas nada mais.
Eles se encararam e se encararam.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

200

Cheryl Holt
Nicholas

Ele tinha planejado tom-la em seus braos, abra-la enquanto se desculpava e implorava
que o perdoasse. Mas foi impedido por seu comportamento.
Ela poderia ter sido uma estranha a quem ele nunca tinha sido apresentado, e no parecia
feliz em v-lo. Estava segurando um bloco de notas, e estendeu-o para que ele pudesse ler o que
tinha escrito.
Minha garganta ainda est muito dolorida. O mdico disse que eu no deveria falar por um
tempo.
Ele se adiantou como se fosse entrar em sua sala de estar, mas ela no se moveu para
permitir. Obviamente, ele tinha perdido o direito de estar em seu quarto. Poderia ter
argumentado com ela e com arrogncia mencionado que essa era a sua maldita casa e ela no
poderia mant-lo longe, mas no teve coragem de ser rude com ela.
Posso entrar? Perguntou como um pedinte.
Ela escreveu em seu bloco, Por qu?
Preciso falar com voc.
Ela apontou para baixo, indicando que iria encontr-lo l embaixo.
Na minha biblioteca? Perguntou. Em cinco minutos?
Ela assentiu com a cabea, e ele saiu, desvanecendo em euforia.
Como sua sade tinha melhorado, assumiu que iriam comear de novo, mas,
evidentemente, ela tinha uma opinio diferente. Enquanto ele era superado pelo sentimento,
estava claro que amor, romance, e casamento eram os ltimos temas que a preocupavam.
Todas as suas recentes aes foram tomadas por ela. Para faz-la feliz. Para faz-la se sentir
segura. No entanto, ela no parecia grata. Ou talvez no estivesse ciente do que ele tinha feito em
seu nome.
Mason tinha sumido, e nunca obscureceria suas vidas novamente. O ferimento era grave e
estava infectado, e devia cair morto em Londres, antes que seu navio pudesse zarpar.
Na parte da manh, Oscar Blair seria julgado por um jri e condenado pelo assassinato de
sua irm. Sua sentena seria realizada logo aps a audincia ser concluda.
Antes de ser enforcado, Nicholas esperava que Blair confessasse onde tinha escondido o
corpo da Sra. Merrick. Gostaria de dar a pobre mulher um enterro apropriado no cemitrio da
igreja, mas sem alguma dica de Blair quanto a sua localizao, as chances de encontr-la eram
remotas.
Foi para o aparador e bebeu um gole de conhaque, em seguida, sentou-se atrs de sua
mesa, ansioso para parecer relaxado e sob controle.
Na realidade, era um naufrago. Pesadelos onde Em estava em perigo e ele no conseguia
chegar a tempo o atormentavam. Suas escolhas e comportamentos o tinham arruinado e agora
lamentava. Estava arrependido e envergonhado, e no poderia continuar em tal estado de abalo
emocional.
Tinha que ganhar seu perdo, ento se casar com ela to rapidamente quanto o ato pudesse
ser realizado. A queria ligada a ele para sempre, e at que estivesse certo de que ela era sua, com
uma licena de casamento para provar, no descansaria.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

201

Cheryl Holt
Nicholas

Ela vinha lentamente, parecendo frgil e vulnervel. Quando se sentou frente a ele, estava
to diferente da mulher peculiar e animada que encontrou inicialmente que no parecia possvel
que fosse a mesma pessoa.
Acabo de receber uma mensagem de Londres, ele lhe disse. Meus homens tm as
gmeas em sua custdia, e elas esto bem. Esto a caminho de casa. Devem estar aqui antes do
fim do dia.
Ele pensou que a notcia poderia anim-la, mas ela simplesmente respondeu, Obrigada.
Mason se foi, e nunca vai voltar.
Ela franziu a testa e balanou a cabea. Depois, com um lpis, furiosa, rabiscou, Nunca o
mencione novamente.
No vou. Peo desculpas. No tinha entendido o quanto isso a perturbaria.
Ele a estudou, perdido sobre como proceder. Estava procura de uma oportunidade para
derramar seu corao, confessar como tinha mudado, mas ela no evidenciava nenhum interesse
em querer confiar nele.
Foi informada sobre... a Sra. Merrick?
Sim.
O julgamento de Blair amanh.
Jo era minha nica amiga, ela escreveu. Espero que seja enforcado.
Essa minha inteno. Fez uma pausa, sentindo a lngua presa e desajeitada. Ah... J
encontrei um ministro para substitu-lo.
Ela levantou uma sobrancelha em questo.
Ele serviu no meu regimento, e nos encontramos na cidade. Seu nome Ted Smith.
Nenhuma reao. Ele foi mutilado, perdeu um brao, de modo que est vivendo uma fase
difcil. um sujeito decente e exatamente o tipo capaz de reconstruir a comunidade depois dos
feitos de Blair.
Ele se apressou, temendo que ela no estivesse escutando, que no se importasse.
Na verdade, estou mandando Ted com uma equipe. Ele vai caar alguns outros dos meus
veteranos feridos e traz-los para a propriedade. Para viver. Trabalhar. Lamento nunca ter
apreciado minha nova posio e riqueza. Voc tentou me convencer a valorizar o que eu tenho, a
ajudar as pessoas que esto lutando, mas eu me recusei a...
Ela ergueu a mo, interrompendo-o. Por que est aqui?
Recebi uma carta frentica da Sra. Merrick. Esse pode ter sido seu ltimo ato antes de seu
irmo assassin-la. Ela disse que estava em apuros, ento vim de uma s vez.
Por qu?, escreveu ela novamente.
Porque eu te amo.
Em sua declarao, ela engasgou e escreveu, No minta para mim.
No minto. Eu no podia suportar saber que precisava de mim, e que eu no estava aqui.
Onde est sua mulher? Por que no est com voc?
No me casei com ela. Ela franziu a testa, e ele acrescentou, Eu no podia me casar
com ela.

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202

Cheryl Holt
Nicholas

Por qu? Aparentemente, era a nica palavra que ela conhecia.


Quero me casar com voc, ao invs dela. Quero casar com voc imediatamente. Ser que
me aceitaria?
Em enormes e furiosas letras, ela rugiu, NUNCA EM MIL ANOS!
Caos irrompeu no hall de entrada, quando a porta da frente foi aberta com um estrondo.
Houve muita tagarelice feminina, ps batendo, e seu irmo chamando por ele.
Nan... Nell... Emeline sussurrou sua voz soando enferrujada e arruinada.
Afastou-se sem um adeus.

Foi ltima vez que a viu?


Sim, senhor.
A criada da casa paroquial sorriu afetadamente ao conde, tentando impression-lo com o
seu testemunho, e Oscar ansiava em marchar at ela e estrangul-la.
Estavam na taberna local, as mesas e as cadeiras tinham sido removidas e organizadas em
um tribunal improvisado. O recinto estava lotado at o teto, a cidade inteira interessada em v-lo
humilhado.
Foi algemado a um banco, e porque estava sempre interrompendo, o conde o tinha
amordaado. S podia intimidar com os olhos, o que no causava nenhum efeito. Os jurados o
avaliavam com desdm.
Se as consequncias no fossem to graves, teria rido do absurdo. Parecia um pesadelo,
como se o desastre estivesse ocorrendo a algum outro pobre beberro.
Por que deixou a Sra. Merrick sozinha? O conde perguntou a criada. Se estava com
medo por ela, por que deixou a sala de estar?
Ela correu para seu quarto, disse a moa, e trancou a porta. Ento fui para a cozinha,
para discutir alguns assuntos com a cozinheira. Tivemos uma longa conversa, e quando retomei
minhas funes, o vigrio e Sra. Merrick tinham ambos sumido.
Voc viu o vigrio novamente aquele dia?
No, e eu fiquei at depois do anoitecer. Ele perdeu sua ceia.
A multido murmurou com entusiasmo. Oscar era conhecido como um comedor exigente e
pontual, e o fato de que havia pulado uma refeio selou a opinio geral de que era culpado.
Carrancas coletivas perguntaram: Onde ele estava? Na floresta, cavando uma cova sem
marcaes?
Lorde Stafford espiou a plateia. Mais algum viu a Sra. Merrick aps a briga com seu
irmo? Algum? Se estiver aqui, fale.
Houve resmungos e embaralhar enquanto os espectadores olhavam ao redor, mas Oscar
no esperava uma resposta. Josephine tinha fugido, mas para onde? No tinha absolutamente
nenhuma pista, e ningum o ouviria.
O conde acenou para seu irmo, que ficou atrs de Oscar, e este removeu a mordaa.
Bem, Blair, o conde disse, lhe darei uma ltima chance de esclarecer.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

203

Cheryl Holt
Nicholas

No tenho ideia do que aconteceu com Josephine. Era inocente desse crime e no
apresentaria qualquer remorso ante uma sala cheia de tolos.
Se no a matou, o conde pressionou, onde ela est? Como poderia ter sumido
assim? Sua criada testemunhou que seus pertences foram todos contabilizados.
Ela desapareceu, Oscar firmemente respondeu, mas no sei para onde foi. Quando
voltei para casa naquela noite, tinha sido roubado, o dinheiro da coleta sumido. Suponho que ela
roubou e usou para financiar sua partida. Olhou furioso para o conde. Se est to
empenhado em perseguir um criminoso, sugiro que a encontre e restaure os fundos da igreja para
mim.
Ao ouvirem o comentrio de Oscar, os observadores engasgaram.
Do jri, o Sr. Templeton repreendeu. Voc culpa uma mulher morta pela falta do
dinheiro?
Que vergonha, vrios outros murmuraram.
Price ficou particularmente enfurecido. No se atreva a manchar sua memria.
Segurou Oscar pelo casaco. Se a insultar novamente, no ter que esperar para o lao do
carrasco. Matarei voc, aqui e agora.
Isso suficiente. Intercedeu o conde, e o Sr. Price afrouxou seu aperto. O conde virou
para o jri. Ouviram as evidncias. O que dizem vocs?
Um homem, que tinha montado algumas marionetes gritou, Culpado!
Obrigado, senhor. O olhar ptreo do conde caiu em Oscar. Diga-me onde a enterrou.
Eu no... Oscar insistiu.
Voc foi julgado por seus colegas, o conde cuspiu. No faa uma pardia de seu
veredicto.
A deciso no significa nada para mim.
Estou cansado de sua choradeira, o Sr. Price disse a seu irmo. Devo amorda-lo
novamente?
Ainda no, respondeu o conde. Sr. Blair, vai...
Sou um homem de Deus, Oscar bufou, e vai se dirigir a mim em conformidade.
Vigrio Blair para voc.
Em seus sonhos, talvez, retrucou o conde, enquanto a multido ria, mas no na
realidade. J dei seu trabalho a algum.
O qu? No! Probo isso!
Ele prometeu fazer uma bonita orao em seu funeral. Agora voltemos para sua irm.
Onde est seu corpo?
No sei!
Quero enterr-la no cemitrio da igreja. Se confessar o seu paradeiro, lhe mostrarei um
pouco de respeito aps o seu falecimento, no que voc merea.
O que vai fazer?
O cortarei no momento em que enforc-lo, e te enterrarei logo depois.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

204

Cheryl Holt
Nicholas

E se eu no lhe der sua localizao? Oscar zombou, percebendo tarde demais que sua
pergunta soava como uma admisso.
Vai balanar por semanas, para que os corvos possam bicar seus olhos e comer sua carne.
o que eu escolheria para voc, mas no posso imaginar que isso o que voc prefira.
Voc um monstro!
Eu definitivamente posso ser. Qual sua escolha? Onde est sua irm?
A mente de Oscar correu enquanto tentava formular um plano para adiar qualquer ao.
Fugazmente, considerou mentir, fornecendo um ponto falso quanto ao cadver de Josephine.
Todos correriam para verificar, e ele compraria para si algum tempo. Mas quando descobrissem
que haviam sido enganados, ficariam ainda mais ansiosos por sangue.
Gostaria de me reunir com um advogado, declarou.
Por que precisa de um advogado? J teve o seu julgamento. Como poderia um advogado
lhe ajudar?
Ento, preciso falar com Benedict Mason.
Ele est a caminho das colnias penais da Austrlia.
Em que base?
Sequestro, tentativa de estupro e tentativa de homicdio.
Oscar empalideceu. Exijo fa... fa... falar com o xerife Pratt.
Pratt era para ser um profissional, mas tinha desgraado toda a operao. Era o responsvel
por toda a baguna, ento era justo que resgatasse Oscar.
Quem, o xerife Pratt? O conde perguntou.
Xerife Pratt! Xerife Pratt!
Nunca ouvi falar dele. Fez um gesto para seu irmo. Agora, pode amorda-lo.
O Sr. Price colocou o leno na boca de Oscar e soltou suas amarras. O conde levantou,
parecendo rgio e letal. O tribunal se levantou com ele. Oscar se recusava a participar. Parecia
obstinado, e o Sr. Price o empurrou para ficar em p.
Oscar Blair, o conde solenemente proclamou, foi condenado pelo assassinato de sua
irm, a Sra. Josephine Merrick. A pena por homicdio morte por enforcamento. Eu lhe dei uma
chance de misericrdia, a chance de admitir onde escondeu o corpo dela, mas voc se recusou a
aceit-la, e no vejo razo para atrasar a sentena.
O conde apontou para o irmo.
Escolte-o at a vila verde. Para o carvalho na extremidade sul. Olhou para a multido.
Homens, podem me acompanhar. Senhoras, embora seu interesse na justia seja louvvel, no
as deixarei assistir. Por favor, voltem para suas casas e permaneam l at esse triste processo
acabar.
Os homens aguardaram enquanto as mulheres se arrastavam para fora. O Sr. Price apertou
os pulsos de Oscar e o levou para a porta. Oscar grunhia com fria, protestando sua inocncia,
mas foi silenciado pela mordaa. Lutou contra o firme aperto de Price, mas no poderia ter se
soltado. Mesmo se pudesse super-lo, o que faria a seguir?

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

205

Cheryl Holt
Nicholas

Nunca poderia escapar dos irmos Price. Eles eram como uma fora da natureza, um
vendaval que tinha explodido na cidade e varrido tudo o que era bom e digno.
Marcharam para fora da taverna e pela grama, e as pernas de Oscar falharam. O Sr. Price o
arrastou como se fosse um invlido. Aproximaram-se da rvore e, o veredicto tinha uma concluso
precipitada, a corda j estava no lugar, assim como a cadeira onde pousaria, at que esta fosse
tirada de debaixo dele.
Embora as mulheres da vila receberam ordem de permanecerem a distncia, Emeline Wilson
o observou vir.
Emeline! Emeline! Gritou com os olhos. Voc me conhece! Sabe que eu nunca mataria
Josephine! Detenha-os! Pare com isso!
O Sr. Price empurrou-o para frente at que ficou bem a frente de Emeline.
Estou aqui para falar sobre Josephine. A voz de Emeline era estranha, como se tivesse a
garganta ferida. Ela era bonita e gentil. Era minha amiga. Voc no merecia t-la como irm.
Emeline se afastou, e o Sr. Price o empurrou at a cadeira.
Suba, Blair, o Sr. Price ordenou.
No, no! Oscar no conseguia subir, de modo que o conde e seu irmo o fizeram por ele. O
Sr. Price arrancou fora o leno enquanto Oscar molhava-se inteiro, urina inundando suas calas.
Tem alguma ltima palavra? O conde perguntou.
Eu no fiz isso!
Voc ainda nega sua perfdia? O conde zombou. Est prestes a conhecer seu
Criador, Blair. Este pode ser o momento de aparentar um pouco de humildade.
Um homem jovem, magro e mutilado se aproximou, uma Bblia agarrada a seu peito.
Sou Ted Smith, Sr. Blair, disse o homem. Gostaria de orar com voc. H uma certa
passagem que prefira?
Fique longe de mim, Oscar chutou o Livro Sagrado, fazendo-o voar ao cho, e no
sofreu um pingo de remorso.
Qual benefcio o estpido texto poderia lhe fornecer? Toda sua vida, tinha agido de acordo
com seus ensinamentos, mas, no fim, estava sendo injustamente enforcado por um canalha
doloso.
O Sr. Smith pegou a Bblia e limpou a poeira. Est um pouco perturbado, o que
compreensvel. Escolherei um salmo para voc.
Escolheu o Salmo Vinte e Trs e comeou a ler, mas sua velocidade era muito rpida para o
gosto de Oscar. Muito brevemente, ele terminou e fechou o livro. O conde colocou o lao sobre a
cabea de Oscar, e este estremeceu de terror.
No perguntarei de novo, Blair, o conde advertiu. Alguma palavra final?
Sim! Sim! Eu sempre fui uma pessoa justa, uma pessoa piedosa. Trabalhei duro e fiz o
meu melhor. Guiei minha congregao do pecado virtude, e eu...
Devemos ouvir isso? O Sr. Price reclamou.
No. O conde puxou a corda, apertando-o bastante para que cortasse o pescoo de
Oscar.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

206

Cheryl Holt
Nicholas

Olhou para os homens da aldeia. Tinham sido seu rebanho, e ao procurar um rosto amigvel,
no conseguiu encontrar um. No havia compaixo em seus coraes? No havia simpatia? Como
o mundo poderia ser to cruel?
Estava prestes a implorar, a chorar, quando, de repente, um coche dobrou a esquina e
estacionou na praa.
Uma menina apareceu na janela, e todos ficaram espantados enquanto ela chamava,
Papai! Papai! Sou eu, Annie! Vim todo o caminho da Blgica.
A mandbula de Price caiu em surpresa, e se afastando de Oscar, correu para o veculo.
Annie? O Sr. Price murmurou, espantado. voc mesmo?
Estendeu a mo para a porta e a abriu. A menina pulou e caiu em seus braos.
Uma mulher surgiu atrs dela, e houve um suspiro comum de choque.
Ol, Stephen, Josephine disse. Tenho uma confisso a fazer. Espero que no fique
com raiva. Ela franziu a testa, reparando na cena peculiar, os enfurecidos cidados da cidade,
seu irmo em uma cadeira com uma corda circundando seu pescoo. Perdi alguma coisa
importante?
Serei condenado, o conde murmurou. Olhou para Oscar. Acho que estava dizendo a
verdade.
Oscar desmaiou.

Captulo 24

Boa noite, minha querida.


Boa noite, Papai. Annie fez uma pausa, depois perguntou, eu o surpreendi, no foi?
Sim, voc fez.
Est feliz que eu vim?
Estou muito feliz. No posso te dizer o quanto.
Stephen a cobriu, arrumando as cobertas como no fazia desde que ela era um beb.
Inclinou-se e beijou o topo de sua cabea.
A Sra. Merrick disse que ficaria feliz.
Ela estava certa.
Eu gosto dela, ela engraada, os olhos de Annie se fechavam. Estava bocejando,
cochilando. Eu estava com medo no navio, mas ela me contou as melhores histrias. Isso me
fez esquecer o balano das ondas.
Desde que chegou, ela no tinha parado de tagarelar. As palavras de uma vida inteira tinham
sido engarrafadas dentro dela, e estavam saindo agora. Ele no sabia que uma menina to
pequena poderia ser como um vendaval.

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207

Cheryl Holt
Nicholas

Ela estava em seu prprio quarto, mas as gmeas Wilson estavam do outro lado do corredor.
As trs tinham a mesma idade, e rapidamente se tornaram amigas. Muito em breve, suspeitava
que estariam compartilhando os quartos em vez de ocupar dois cmodos separados.
Pela manh, haveria riso de crianas na manso, cantando e pulando, brincando alegres nas
escadas. Gostava de pensar que a casa estava renascendo, enchendo-se com a famlia, vibrando
com sons de alegria mais uma vez. A perspectiva era enormemente reconfortante.
Tente dormir agora, murmurou.
Estar aqui de manh, no ?
Estarei bem aqui. Nunca seremos separados novamente.
Orou para que fosse verdade, mas no era momento de mencionar isso. Tinha que se afastar
do exrcito, ento haveria algumas discusses sobre sua aposentadoria. Felizmente, poderia
cuidar de toda a papelada sem ter de deixar Stafford.
Com Mason banido para a Austrlia, e os bens sofrendo uma mirade de problemas, Nicholas
lhe pediu para atuar como administrador em lugar de Mason. Stephen tinha aproveitado a chance.
Pretendia plantar razes em Stafford, razes to profundas que nunca poderia ser forado a partir.
Boa noite, repetiu, mas ela no respondeu.
Ela finalmente tinha adormecido, e ele ficou de p, olhando-a, hipnotizado pela ascenso e
queda dos cobertores enquanto inspirava e expirava.
Finalmente, a exausto cobrou seu preo, e na ponta dos ps saiu do quarto. Os ltimos dias
foram cheios de drama e caos, e estava aliviado de tudo ter terminado. Nicholas ainda teria de
lidar com Oscar Blair, mas com Josephine reaparecida, as escolhas de Nicholas no eram to
terrveis.
No entanto, Stephen no se importaria com qualquer que fosse a punio de Blair. Este foi
cmplice dos crimes cometidos contra Emeline Wilson, e desde que Nicholas o despachasse para
longe, Stephen no se preocuparia se estava vivo ou morto, preso ou livre.
Foi para o seu quarto, passando pelos corredores tranquilos. No estava mais na grande
sute do conde como no incio do vero. Ento, Nicholas no estava interessado na pompa de seu
ttulo, e se recusou a aceitar acomodaes to ostensivas.
No entanto, aps seu recente regresso, afirmou que o espao devia ser seu, supondo que
estava prestes a se casar com Emeline. Construiu uma completa fantasia onde iria resgat-la e na
qual ela ficaria to grata que se casaria com ele imediatamente.
At solicitou uma licena especial. Esta estava guardada em sua mesa na, desnecessria e
no utilizada, biblioteca.
Ha! Stephen chiou com alegria, pensando em como Emeline havia rejeitado seu irmo. O
supremo conquistador da Inglaterra, o homem desejado pelas senhoras, o notrio amante e
explorador de mulheres, tinha encontrado seu jogo.
Emeline Wilson no queria que ele e Nicholas ficassem em estado de choque. Era um final
to rico e divertido que Stephen no conseguia parar de rir, e gostava de Emeline mais e mais por
causa disso.

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208

Cheryl Holt
Nicholas

Ela era difcil. Tinha garra. Tinha orgulho e juzo. Eventualmente, ela se arrependeria,
Nicholas era um mestre em astcia e colocaria abaixo suas objees, e Stephen ficaria encantado
de t-la como sua cunhada.
Aproximando-se de sua porta, parou para perguntar onde o quarto de Jo ficava. Precisava
lhe fazer algumas perguntas, mas os eventos foram to agitados, que no tiveram a oportunidade
de falar sobre o que ela tinha feito.
Ela tinha ido para a Blgica, fingindo que tinha autoridade em levar Annie para a Inglaterra.
Seu plano tinha sido elaborado em segredo e realizado sem assistncia. Como ela reuniu
coragem? Isso contradizia tudo o que sabia sobre ela, e ele no entendia esse comportamento.
Queria lhe agradecer por trazer Annie Stafford. Se deixado sua prpria sorte, ele nunca
poderia ter realizado o ato. Apesar de suas intenes serem honradas, sempre encontrou motivos
para atras-la.
Jo tomou o assunto em suas prprias mos, tinha feito o que ele mesmo no tinha ousado.
Annie estava em casa, onde pertencia. Por causa de Jo. No por sua causa. Stephen tinha
comprovado ser um grande conversador, um grande sonhador, mas Jo acabou por ser a grande
executora.
Com sua incrvel aventura finalizada, ela estava lhe enviando uma mensagem, mas ele no
conseguia descobrir o que era. Estava morrendo de vontade de perguntar, mas no no meio da
noite, quando estava esgotado e se sentindo um pouco em baixa. Ainda estava fisicamente atrado
por ela, e em sua atual condio, qualquer contato podia ser concludo de uma forma que era
melhor evitar.
Girou a maaneta e entrou, esperando que o lugar estivesse escuro, mas para sua surpresa,
havia um alegre fogo na lareira. Uma pequena mesa em frente a esta com almofadas espalhadas
com o intuito de relaxar e olhar para as chamas. Havia uma garrafa de vinho, uma de conhaque e
duas taas no cho. Algum tinha estado bebendo o vinho.
Que diabos... murmurou.
Foi para o quarto de dormir, e foi recebido por um par de velas e outro fogo acolhedor. No
quarto de vestir, havia mais velas, ainda um outro fogo.
No ar, podia sentir o cheiro de gua quente e sais de banho perfumado.
Algum estava tomando banho? meia-noite? Em seus aposentos?
Olhou em volta, temendo ter entrado na sute errada por engano, mas no, eram suas botas
de montaria no canto, suas pistolas na cadeira, o palet jogado ao p da cama.
Instvel a ponto de se alarmar, se encorajou e espiou dentro. A viso que o saudou foi to
surpreendente que teve que piscar e piscar para clarear a viso.
Sra. Merrick, disse ele.
Jo para voc, e no discuta sobre isso.
Ela estava reclinada em sua banheira. Nua. Seu glorioso cabelo moreno estava empilhado na
cabea, mechas midas frisadas em seus ombros. Estava molhada e deliciosa, e ele que no teve
inteno de reagir, sentiu seu membro duro como pedra.

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209

Cheryl Holt
Nicholas

Ela percebeu imediatamente e deu um sorriso sensual. Em seguida, levantou, a gua


escorrendo por seu corpo curvilneo enquanto saia e pegava uma toalha.
Como se fossem compartilhar a sute para sempre, como se fossem um antigo casal, ela se
secou, enquanto ele observava. Estava espantado com sua audcia, despertado por sua nudez, e
perplexo ao extremo.
O que aconteceu com ela?
A ltima vez que tinham se falado, ela tinha tremido como um apologtico coelho, com
medo de sua prpria sombra. Agora ela estava... estava...
Ele no sabia o que tinha acontecido, mas a viagem para a Blgica a tinha mudado. Esta
Josephine Merrick era ousada, objetiva e desavergonhada, e ele estava muito chocado para
comentar pois no tinha ideia do que dizer.
Annie est dormindo?, perguntou ela.
Sim, finalmente.
Como essa menina pode falar! Aps a empolgao da nossa chegada, duvidava que ela
fosse capaz de descansar.
No achei que ela iria, tampouco.
Ela vai se acalmar uma vez que estiver em Stafford por algum tempo, uma vez que
entender que no mais ser preciso partir. Ela estava to nervosa em v-lo de novo.
No precisava ter ficado.
Eu disse a ela, mas ela uma criana. Dizer e ter voc para provar isso so duas coisas
diferentes.
Exps como se fosse uma especialista sobre a paternidade, como se fosse uma bab ou uma
governanta ou tivesse tido uma dzia de bebs. Ela era um mistrio alm de sua compreenso.
Por que est aqui? Perguntou ele.
No seu quarto, voc quer dizer?
Sim, aqui no meu quarto. Por que est aqui?
No sabe?
No.
Recebendo toda a sua ateno, correu a puxar a toalha sobre seus redondos seios, em
seguida, a tirou. Marchou at um gancho na parede, puxou seu roupo, e o colocou. As mangas
eram muito compridas, ento as dobrou, mas no apertou o cinto, de modo que o centro de seu
exuberante torso estava em exibio.
Passeou em direo a ele, a bainha do roupo flutuando atrs dela. Ele tinha uma viso
perfeita de seus seios, barriga e coxas, e no deveria ter olhado, mas no conseguiu se conter.
Quando o desejo chiava to ferozmente entre eles, era impossvel no quer-la.
Ela se aconchegou a ele. No caminho, pegou um copo de usque da cmoda, este ainda com
o cheiro dela, e bebeu o contedo em um s gole.
Bebendo... um licor? Ele gaguejou.
Descobri que eu gosto. Me ajuda a relaxar.
Quem voc? Ele brincou. J nos conhecemos?

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210

Cheryl Holt
Nicholas

No acredito.
Poderia jurar que voc Josephine Merrick, a irm viva do vigrio.
que no ouviu? O Vigrio Blair matou Josephine. Algum veio em seu lugar e se
escondeu em seu corpo.
Quem voltou?
Um novo tipo de mulher, que vai se envolver em qualquer comportamento selvagem,
aquela que louca, apaixonada por voc.
O que? Ele balanou a cabea. No lhe entendo absolutamente.
O que h para entender? De repente eu me encontro ansiosa para casar com um soldado,
sexy e endurecido.
Esse seria eu?
Sim, esse seria voc.
E o seu irmo?
No me importo com Oscar. Lorde Stafford pode fazer o que quiser com ele.
E Annie?
Eu a amo, e serei a me dela. Voc no vai se casar com ningum. No deixar ningum
cri-la.
Mas as pessoas podem falar. Podem reclamar sobre ela estar aqui, que ela minha filha
legitima.
Ento tero que lidar comigo.
Ele estudou seu olhar feroz, sua expresso firme. Josephine Merrick tinha ido para a Blgica,
e, sim, algum diferente tinha definitivamente retornado.
Quer se casar comigo? Perguntou ele.
Sim, e voc no props. Sugiro que o faa antes que eu mude de ideia. Beijou-o
lentamente, sedutoramente, sua lngua em sua boca, as mos em suas ndegas. H duas coisas
que voc provavelmente deve saber em primeiro lugar.
Uh-oh. Quais so?
Como meu presente de casamento, preciso que me d algum dinheiro.
Para qu?
Eu roubei o dinheiro das coletas de Oscar para financiar minha viagem Blgica.
Voc o roubou?
Sim.
Ele riu e riu. Seu irmo quase foi enforcado por isso. Pensamos que ele estava mentindo,
manchando sua falecida memria.
No, fui eu, mas no posso comear nossa vida juntos com esse pecado. Prometi a Deus
que pagaria. Ento... vai me ajudar?
claro que vou. Qual a segunda coisa?
Voc e eu, Sr. Price, vamos ter um beb.
Sua respirao engatou em seus pulmes. Vamos... o qu?

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211

Cheryl Holt
Nicholas

Vamos ter um beb. Tirou o roupo e este deslizou para o cho. Parece que no sou
estril, depois de tudo. Agora vamos para a cama. Estou exausta.
Ela o apertou no pulso e levou-o at a cama. Ele a seguiu como um fantoche em uma corda.

No espreite.
Nem sonharia com isso.
Estou falando srio. No olhe at que eu lhe diga.
No vou, no vou!
Emeline manteve os olhos bem fechados. Nan e Nell a estavam guiando. Annie Price, sua
melhor amiga no mundo inteiro, vinha logo atrs. Emeline tinha que confiar que, entre as trs, no
a deixariam tropear em um toco ou cair em um buraco.
Tinham a persuadido a ir at a aldeia, alegando que o Sr. Price lhes tinha dado alguns tostes
para comprar fitas para o cabelo. No entanto, uma vez que chegaram, outro plano tinha se
apresentado.
Estavam escoltando-a para algum lugar, e Emeline estava contente de ter seu segredo
revelado. Por algum tempo, tinha sido bvio que elas participavam de algum esquema. Houve
risadinhas, sussurros e conversas que paravam quando ela entrava no quarto.
Fosse qual fosse o mal que tinham eclodido, esperava que no fosse terrvel, que pudesse
sorrir ao descobrir do que se tratava.
Seus olhos ainda esto fechados? Nan perguntou.
Sim.
No espreite! Advertiu novamente.
No vou.
Estavam ao lado de um edifcio, e no interior, podia ouvir pessoas murmurando
freneticamente.
Ela est aqui! Ela est aqui! Ssh!
No era seu aniversrio, ento o que poderia ser?
Uma porta rangeu, e Emeline foi puxado atravs do limiar. Nell e Nan gritaram, Pode
abrir. Veja!
Emeline obedeceu e ficou surpresa ao se encontrar em uma escola. Esta tinha sido
recentemente construda, com mesas, lousas, livros e mapas nas paredes. Se ela se sentasse e
imaginasse uma imagem do local ideal para o ensino, este seria o cenrio exato que teria
imaginado.
Na frente, uma multido estava reunida em torno da mesa do professor: Stephen e Jo Price,
apressadamente casados e com um beb a caminho. O vigrio, Ted Smith. O Sr. Templeton, a Sra.
Brookhurst, e outros vizinhos que eram amigos de seus pais, que a viram crescer em Stafford.
Ao lado, havia vrios soldados feridos, veteranos de Londres que tinham servido com os
irmos Price. A um estava faltando um p. Outro uma perna. Outro uma orelha. Eram uma coleo
esfarrapada de almas perdidas trazidas para Stafford pelo conde.

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212

Cheryl Holt
Nicholas

No meio do grupo, o conde, ele prprio, o capito Nicholas Price, lhe sorria carinhosamente.
Ele parecia rgio, confiante, maior que a vida, e ao v-lo, ela mal conseguiu manter-se no lugar
antes de cair em seus braos.
Ele a salvou de Benedict Mason, tinha banido o Vigrio Blair para um local no identificado,
supostamente para as colnias penais com Mason, ento sumiu, tinha partido h semanas. No
sabia onde ele estava ou se ia voltar, e no tinha perguntado. No estava em posio de saber
nada sobre ele e tinha evitado qualquer fofoca.
Por alguma estranha razo, ele tinha proposto casamento antes de partir, e ela no
conseguia entender por que o tinha feito. Passou muitas noites sem dormir pensando sobre o
peculiar encontro, recordando seu choque por ter sido rejeitado.
luz de como a tinha enganado e iludido, tinha ele realmente pensado que ela se
envergonharia de novo? A noo a tinha enfurecido, e manteve-se centrada e s por imagin-lo
em Londres, perseguindo todas as lindas e ricas debutantes da cidade.
Agora ele ressurgia to abruptamente como tinha desaparecido. O que isso pressagiava?
Surpresa, gritaram em unssono.
O que isto? Perguntou timidamente.
uma escola, Nan explicou. Lorde Stafford a montou apenas para voc.
Nell acrescentou Todas as crianas da aldeia sero obrigadas a comparecer. Ele est nos
ordenando a aprender a ler e escrever, para que voc seja feliz.
Oh.
No grande? Nan consultou.
Sim, muito grande.
As trs meninas saram, e correram para Lorde Stafford abraando-o, sorrindo como se ele
tivesse andado sobre a gua.
Voc me importunou, Em, disse ele. Me incomodava e incomodava sobre sua
maldita escola, e agora a tem.
No caso dela no ter notado sua generosidade, ele gesticulou ao redor. Era um gesto
magnnimo, um movimento real que vividamente a lembrava de tudo o que havia amado e
odiado nele. Ele poderia ser o homem mais gentil e generoso do mundo. Mas tambm poderia ser
o mais calculista e cruel.
Ela no o queria em Stafford. Ainda estava se recuperando de seu calvrio, e no poderia
suportar a perspectiva de v-lo constantemente e de se lembrar como ele terrivelmente a tinha
ferido.
De repente, percebeu que o aposento estava muito tranquilo. Todo mundo estava
boquiaberto, esperando que comentasse algo. Estavam em um clima festivo e esperavam que ela
tambm estivesse. O conde a tinha presenteado com o sonho de sua vida, praticamente em uma
bandeja de prata.
Por que no estava comemorando? Por que no rodopiava em crculos alegres?
Voc gosta, Emeline? Nell nervosamente abordou.
Era demais para Emeline absorver. A escola, o conde e suas memrias.

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213

Cheryl Holt
Nicholas

Sentindo-se inexplicavelmente perturbada, murmurou, Desculpem-me, e cambaleou


para fora. Cegamente, correu pela avenida, fora da aldeia e para a floresta. Desacelerou para uma
parada e se sentou contra uma rvore.
O que estava acontecendo com ela? Tudo que mais fazia era chorar e se lamentar. Estava
excessivamente emocional, propensa melancolia e reflexo piegas.
Se revolvia na auto-piedade e no podia se mover alm do que havia acontecido. Por que
no? Ela no era a nica mulher na histria que j tinha sido enganada por um canalha. Por que
no podia perdoar e esquecer como indicava o caminho cristo?
Para seu eterno desgosto, muito de sua misria era devida a felicidade de Jo.
Jo estava grvida do beb que ela presumia que nunca poderia ter. Tinha um marido que
adorava e uma filha querida. Estava livre de seu horrvel irmo para sempre e vivia em uma bela
casa, a antiga residncia de Mason atrs da manso.
Jo estava cheia de alegria, enquanto Emeline estava mais abatida do que nunca.
Droga, ela era pattica! No podia sentir-se feliz por sua amiga, no podia desejar-lhe bem.
Toda vez que olhava para Jo, era superada pela inveja e ressentimento. Tanto ela como Jo
flertaram com os irmos Price, mas na concluso de seus ilcitos negcios, Jo tinha sido abenoada
com toda beno enquanto Emeline tinha ficado no lugar onde sempre tinha estado. Sozinha.
Pobre. Sem marido. Sem casa. Nenhuma mudana no horizonte.
Muito antes que o visse, suas botas fizeram barulho sobre o cascalho. Poderia ter previsto
que ele iria atrs dela. Tinha lhe dado um presente maravilhoso, mas ela no estava
suficientemente grata, ento ele a chatearia at que respondesse de uma forma mais a seu gosto.
Com a perspectiva de discutir com ele, ficou congelada no lugar, muito cansada para fugir ou
lutar.
Ele contornou a curva e continuou chegando, at que estava diretamente sua frente, at
que estava to perto que as pontas de suas botas deslizavam sob a barra de sua saia. Com ela
sentada e ele em p, ele parecia excessivamente alto. O cu estava to azul, as nuvens flutuando
sobre sua cabea, e a viso a deixou tonta.
Ele era muito bonito, muito viril, muito... muito... tudo.
Durante meses, tudo o que ouvi de voc, ele estava irritado, avermelhado, com os
olhos soltando punhais, foi eu quero uma escola, quero uma escola. Ento eu constru uma
maldita escola, e quando lhe dei, perante toda a cidade, voc teve uma crise e saiu correndo. O
que h de errado com voc?
V embora.
No at que responda minha pergunta. O que h de errado com voc?
Sentou-se ao lado dela, um cotovelo preguioso equilibrado em seu joelho.
No h nenhum lugar onde tenha de estar? Ela grotescamente estalou.
Como onde?
Oh, eu no sei. Que tal com o seu regimento no exrcito? No foi chamado para voltar?
Me aposentei do exrcito. por isso que estive fora por tanto tempo.
Voc o qu?

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214

Cheryl Holt
Nicholas

Pedi demisso. Perdi muito de Stafford.


Seu mentiroso.
No minto. Voc insistiu que a propriedade precisava crescer em mim, e estava certa.
Este lugar minha casa. Est no meu sangue, e nunca vou deix-la de novo.
Estava lhe olhando, estranhamente, fazendo-a sentir-se extremamente desconfortvel.
Estavam jogando um jogo de gato e rato, quando ele era o gato e ela seu ratinho. Ele estava
brincando com ela, levando-a por uma estrada que estava certa de que no devia viajar.
Que tal sua noiva?, perguntou ela. Por que no est em Londres com ela?
J disse que rompi o noivado com ela.
Que cavalheiro, ela retrucou maliciosamente.
Eu fiz isso por voc. Voc devia estar me agradecendo.
Lhe agradecendo!
Nunca deveria ter proposto a ela. Meu irmo me avisou, mas eu no quis ouvir.
Voc parecia bastante feliz aquele dia que ela esteve aqui na propriedade.
S estava fingindo. Estou aliviado por ter terminado com ela, mas quando me encontrei
com o pai dela para acertamos os detalhes da separao, eu realmente levei uma bronca. Se
estivesse l, enquanto ele gritava comigo, teria gostado.
Aposto que teria.
No tive ningum gritando assim comigo desde que era um pivete de quatorze anos de
idade. Simulou um estremecimento. Sente pena de mim?
No.
No estou mais comprometido. O que acha disso?
No acho nada.
Estou livre para me casar com quem quiser. Voc, por exemplo. Poderia me casar com
voc, se eu decidir que adequada aos meus propsitos.
J lhe disse, nunca em mil anos.
Por que, exatamente? Voc costumava ser doce comigo. Onde est sua paixo
desenfreada? No pode me dizer que evaporou. Nunca acreditaria em voc.
Ele se inclinou e lhe roubou um beijo, e quando se afastou, seu corao batia to forte que
ela preocupou-se que pudesse explodir em seu peito. Ele estava extremamente satisfeito consigo
mesmo, enquanto ela estava angustiada, furiosa e triste.
Doa olhar para ele, feria ouvir sua voz e ver seu sorriso. Ser que ele no entendia? Ela tinha
sido deixada em carne viva, esvaziada. Nada mais restava da pessoa que foi uma vez. Ele a deixou
como uma concha vazia.
Ficou de p e apressou-se a descer o caminho. claro, ele era um idiota, e no a deixaria se
afastar com alguma dignidade. Veio atrs dela, suas pernas compridas rapidamente cobrindo a
distncia, de modo que, rapidamente, estavam passeando lado a lado.
Ela tentou ignor-lo, mas no podia. Ele simplesmente ocupava muito espao.
Estive fora por um tempo, disse ele, e agora que estou de volta, sabe o que notei?
No, e no me importo com o que notou, tambm.

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215

Cheryl Holt
Nicholas

Voc ganhou alguns quilos.


Que audcia sua mencionar isso.
Seus seios esto maiores e sua barriga mais arredondada.
Ela parou e virou para ele. Est me chamando de gorda?
No, estou te chamando de grvida.
Ela engasgou. O qu?
As pessoas dizem que est excessivamente emocional. Chora pela queda de um chapu.
Est constantemente com tonturas. Voc est grvida, Emeline Wilson.
Poderia ser? Freneticamente, contou os dias, as semanas. Tinha passado muito tempo desde
que teve seu fluxo mensal, mas tinha atribudo ao estresse e a tenso.
Oh no, oh no, oh no...
Se eu tivesse uma arma, ela fervia o mataria com ela.
Deve ser um pouco mais agradvel comigo. Soa como se precisasse de um marido. Ele
sorriu. Estou disponvel.
Talvez no te mate. Talvez eu me mate.
E acabar com Nicholas Junior? Voc nunca faria isso.
Ele a encarou com objetividade , do mesmo jeito que anteriormente a havia exaltado. Uma
vez, ele a fez se sentir como se fosse a mulher mais importante da Terra. Agora s se sentia
cansada. Cansada e infeliz e muito, muito solitria.
Ele enfiou a mo no casaco e tirou uma aliana de ouro. Agitou-a sob seu nariz como um
talism.
O que isso deveria ser?, perguntou ela.
O que imagina que ?
No tenho a menor ideia.
Ele agarrou-lhe a mo e colocou o anel em seu dedo. Este se encaixou perfeitamente.
Case-se comigo, Emeline.
O qu? No.
Case-se comigo, disse ele novamente. Voc no quer ser to m. Pode de lutar
contra isso.
No. Ela repetiu com mais firmeza, mas ele estava interessado em sua resposta.
Por que no?
Porque se eu fosse me casar, seria por amor.
Sei disso.
Voc est focado em status e vingana. Uma Lady Vernica Stewart, tudo o que sempre
quis e nunca vai me convencer de que voc, de repente me quer no lugar dela.
Abaixei meus padres um pouco, no ? Eu definitivamente estou raspando o fundo do
barril com voc.
Este era o tipo de comentrio sarcstico que uma vez podia ter persuadido uma enrgica
rplica dela, que poderia ter lhe rendido um soco brincalho nas costelas. Mas ela estava exausta,

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216

Cheryl Holt
Nicholas

deprimida e ansiosa em deslizar para longe para que pudesse lamber suas feridas em privado,
enquanto contemplava sua gravidez.
No faa isso, ela calmamente implorou.
No fazer o que?
Supe que estou crescendo, e foi superado por algum estranho impulso cavalheiresco,
mas vai passar.
Acha que isso um impulso?
Estou certa de que . Basta deix-lo ir, Nicholas.
Voc me chamou de Nicholas.
Ele deu um sorriso diablico que fez com que seu corao batesse de novo, e um painel de
imagens surgisse em sua cabea, sua primeira reunio em Londres, sua primeira visita a Stafford, a
tarde que a pegou pescando no rio, sua bondade para com suas irms, sua paixo, o crescer da
seduo.
Ela estava to feliz, ento. Ela se sentia to vibrante e viva. Como podia a alegria ter fugido
to completamente?
Deixe-me compartilhar um segredo com voc, Em, disse ele.
Por favor, no.
Voc quer se casar por amor. Bem, o que dizer de mim? E se eu quiser me casar por amor,
tambm?
Ento deve encontrar algum que te ame. Voc maravilhoso, lembra? Tenho certeza de
que no ter nenhum problema.
No tenho que procurar, ele insistiu. Encontrei o que eu preciso muito perto de
casa. Est aguardando por mim aqui, todo este tempo.
Para sua consternao, ele se deixou cair sob um joelho e apertou sua mo novamente.
Eu te amo, Emeline.
Nicholas, no, no ouse...
Silncio, ele a acalmou, e escute-me de uma vez.
Por que eu devo escrever uma nova pgina nesta data tardia?
Seus olhos eram to azuis. Uma mulher podia se perder nesses olhos. Ela havia se perdido
naqueles olhos. Tentou desviar o olhar, mas no conseguiu.
Quando eu cheguei em Stafford, eu odiava este lugar.
Como eu poderia esquecer?
Voc me fez amar este lugar. Me fez amar voc. Voc se enredou em mim, e no pode
simplesmente ir embora. Seria muito cruel.
Voc est louco.
No, no estou louco. Apenas apaixonado. Por voc. Passou seus dedos sobre seu
ventre, lembrando-a de que podia haver mais em jogo do que orgulho e sentimentos feridos.
Voc precisa de um marido, Em. Que seja eu.
Quando ele a observava assim, quando falava em tom suave...
No sei o que fazer. Ela comeou a tremer. No sei o que melhor.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

217

Cheryl Holt
Nicholas

Eu sou o melhor. Sou exatamente o que voc precisa. Diga que me aceitar.
Mas... mas... algumas semanas atrs, voc estava envolvido com outra pessoa.
Um grande erro de minha parte. Admito.
Voc no pode ter mudado de opinio to rapidamente.
No posso? Sou um homem, Em, e uma particularmente cabea dura. Nunca me dei
conta de que estava apaixonado. Eu no conseguia descobrir o que havia de errado comigo.
Adivinha o que eu percebi.
O qu?
Que eu te amo tanto, que estou morrendo por isso.
Oh, Nicholas.
No sou muito fcil de capturar. Sou vaidoso, teimoso e intratvel, mas tambm sou leal e
fiel. Sempre estarei com voc e serei seu principal aliado. Voc nunca estar sozinha novamente.
Oprimido pelo sentimento, teve que engolir duas vezes antes de conseguir continuar. Me d
uma chance, Em. Nunca vai se arrepender.
Vozes ecoaram pela rua, e olharam para cima a fim de descobrir que as pessoas do povoado
estavam procurando por eles. Jo, Stephen Price, suas irms, Annie Price. O novo vigrio, os
soldados.
Levante-se, ela insistiu, tentando levant-lo, mas ele no se mexeu.
No. A cidade inteira deve testemunhar minha proposta.
No quero que seja envergonhado.
Tola Em, voc nunca poderia me envergonhar.
Seu irmo chamou. Ainda no a fez mudar de ideia?
No, respondeu ele. Ela acha que eu no valho a pena.
Eu no disse isso! Ela bufou.
Voc no disse que sim, de qualquer maneira. Beijou seu anel novamente. O que vai
ser, Em? Estamos esperando por sua resposta.
Ela olhou para ele, para suas irms e amigos. Suas expresses diziam que poderia ter tudo.
Um marido que a adorava. Crianas. Um pai para cuidar delas e mant-las seguras. Uma casa onde
seria feliz e querida.
Jure que quer tudo o que disse, exigiu.
Sim, eu quis dizer isso. Eu juro.
Jure-me que vai ficar em Stafford. Que no se afastar vagabudeando, me deixando em
pnico e me preocupando por saber onde est e se est bem.
Eu no gostaria de estar em qualquer lugar, salvo aqui.
Prometa-me que ser para sempre.
Para sempre... Assentiu com a cabea. Gosto do som disso.
Ela no podia recusar. No com os espectadores estudando todos os seus movimentos. No
quando ele estava oferecendo exatamente o que desejava.
O mais triste e pattico era que ainda o amava. Sempre o fez e sempre o faria, e poderia dar
isso a si mesma. Poderia t-lo para o resto de sua vida.

** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

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Cheryl Holt
Nicholas

Nunca mais minta para mim, alertou.


Mentirei, se for para o seu prprio bem.
Ela zombou. Voc impossvel.
Sim, sou. Impossvel, vaidoso e possuidor de todas as caractersticas ms. Agora o que vai
ser? Ser que voc me aceitar ou no?
Sim, Nicholas, eu o aceitarei.
Ele lhe deu um sorriso malicioso. Sabia que no poderia resistir a mim. Levantou-se e
encarou a multido. Vocs ouviram, pessoal. Estou prestes a me acorrentar.
J era tempo, seu irmo murmurou.
Ningum vai me parabenizar?
Os aldees aplaudiram e comemoraram. As meninas correram, os abraando e gritando de
alegria.
Nicholas embebia-se de tudo isso, e ela o observava, percebendo o quanto ele tinha mudado
do homem irritado e solitrio que tinha sido quando se conheceram. Ela lhe deu isso. Trouxe-lhe
contentamento, este sentimento de pertencer a algo, a algum.
Ela suspirou com satisfao.
Vamos voltar para minha escola. Sorriu, s para ele. Quero que me mostre tudo.
melhor sentir-se arrebatada por isso, aconselhou ele. melhor voc passar o dia
inteiro me dizendo quo maravilhoso sou.
Eu definitivamente direi, disse ela. Direi, direi e direi, e nunca pararei de dizer.

Fim

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** Essa traduo foi feita apenas para a leitura dos membros do Talionis. **

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