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A Tese de Pascal: Teologia e Fsica


- uma introduo ao Prface pour le trait du vide1
Josef Pieper
Trad.: L. Jean Lauand
Que a tradio? Qual sua natureza, seu fundamento e at onde, eventualmente, se
estende sua autoridade absoluta?
no decorrer de um caso muito curioso e muito dramtico da histria do pensamento, no
comeo dos "tempos modernos" que essas questes foram formuladas de modo exemplar e
com uma preciso que nada deixa a desejar. So protagonistas desse caso muitos dos
personagens marcantes da poca: Galileu, Descartes, Pascal. Pascal no apenas um dos
protagonistas: ele, com vinte e quatro anos, tentou fazer o balano do caso: com uma tese
muito clara sobre o domnio em que a tradio vlida e sobre os limites desse domnio.
Esta tese encontra-se num curto tratado, cujo ttulo, primeira vista, pode desorientar:
Prefcio ao tratado sobre o vcuo (o tratado, ele jamais chegou a escrever...)
Na verdade, o principal personagem desta histria o vcuo. Mais exatamente, o "horror ao
vcuo" (que podemos considerar como uma espcie de personagem mitolgico).
Esse "horror" - para as concepes fundamentais que se tinha na poca sobre as cincias
naturais - constitua uma das foras primordiais da realidade material do universo.
"Sabeis - diz Pascal (Carta a M. Prier, 15-11-1647) - o sentir dos filsofos nessa
matria: todos adotam a mxima que a natureza aborrece o vcuo e quase todos,
indo mais alm, sustentam que ela no o pode admitir e que se auto-destruiria antes
de suport-lo".
Entre os filsofos que pensavam dessa maneira, encontra-se tambm Descartes. Nos
Principes de la Philosophie, publicado trs anos antes (j o primeiro pargrafo fala dos
"juzos precipitados" dos que no podemos nos livrar "se no nos determinamos a duvidar,
uma vez na vida, de todas as coisas em que no encontramos a mnima suspeita de
incerteza"), nesta mesma obra de Descartes (o que no deixa de ser irnico...) a idia
tradicional de horror ao vcuo apresentada como uma intuio irrefutvel da razo.2

O Prface au trait du vide um texto clssico de Pascal que trata -original e magistralmente - da questo da
Cincia e da Tradio. Apresentamos ao leitor a traduo do excelente estudo de Josef Pieper "La thse de
Pascal: thologie et physique" in "Le concept de tradition" La Table Ronde No. 150, juin 1960, Paris, Plon
(Nota de LJL).
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Encontramos, por exemplo, nos Principes de Descartes: "... Nous concevons manifestement que la matire,
dont la nature consiste en cela seul qu'elle est une chose tendue, occupe maintenant tous les espaces
imaginables... Nous ne saurions dcouvrir en nous l'ide d'aucune autre matire" (II, 22). Cf. Mtores,
Discours I.

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O prprio Pascal - no momento em que, pela experincia, est a refutar este dogma - chega
a dizer:
"Eu no ousava ento (e ainda agora no ouso) abandonar a mxima do horror ao
vcuo... Com efeito, no penso que nos seja permitida a superficialidade de afastarnos das mximas que nos foram legadas pela Antigidade, se a isso no somos
obrigados por provas indubitveis e irrefutveis" (Carta a M. Prier, 15-11-1647).
(Uma observao de passagem: a posio de Pascal muito diferente da cartesiana. Pois
Descartes parece dizer: rejeitemos tudo o que no absolutamente certo; enquanto Pascal, o
que afirma : retenhamos tudo, at que se prove que falso).
No caso do horror ao vcuo, alis, mesmo um homem como Galileu incapaz de se subtrair
ao influxo da tradio, que, alem do mais, parecia estar confirmada pela experincia (como
no caso do funcionamento de bombas e outras mquinas hidrulicas); mas , sem dvida, o
argumento metafsico que era decisivo: j que o "nada" no podia existir, igualmente
impossvel seria um espao no qual no houvesse "nada".3
No entanto, as dvidas sobre o valor desse argumento vieram do mbito da experincia. Em
1640, os fabricantes de bombas de Florena procuram saber de Galileu, seu velho e clebre
concidado (ento, com setenta e cinco anos), por que a aspirao da bomba no fazia a
gua subir para alm de um certo nvel (e, portanto, o "vazio" no estaria totalmente
ocupado). Galileu foi reticente em sua resposta; ou antes, respondeu, tentando aportar um
corretivo ao dogma do horror ao vcuo. Foi seu discpulo Torricelli quem encontrou,
progressivamente, pela experincia, a soluo: apesar da aparente impossibilidade
metafsica, ele encontrou o vcuo; o vcuo que aparece num tubo cheio de mercrio,
quando se vira o tubo numa cuba: o que hoje se denomina "experincia de Torricelli".
Para se compreender a que ponto as reaes em relao a essa experincia puderam ser
passionais (paixo que se reflete nas obras literrias e cientficas da poca, bem como no
epistolrio de Pascal), necessrio atentar para o fato de que a subverso atingia uma idia
fundamental da estrutura do real e, ao mesmo tempo, acirrava toda uma discusso de
princpios sobre o mtodo cientfico.
Essa discusso, alis, estava j em pauta h sculos no Ocidente, pelo menos desde Alberto
Magno, que, em seu De Animalibus, havia escrito: "Passo em silncio as indicaes dos
antigos, porque elas no se coadunam com as daqueles que fizeram experincias". E no De
Vegetalibus: "Experimentum... solum certificat in talibus".
, pois, Pascal, dizamos, quem empreendeu a tarefa de transformar a controvrsia sobre o
horror ao vcuo, para poder chegar - para alm da polmica - a uma frmula nova quanto
ao problema mais geral da tradio: o verdadeiro problema que se escondia no fundo de
toda aquela discusso.
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A possibilidade do "vazio" foi j discutida na filosofia pr-socrtica (Anaxgoras, os eleatas). Plato


responde "no" em um de seus ltimos dilogos, o Timeu (79 b 1, 79 c 1). Igualmente, Aristteles na Fsica
(213 a - 217 b). Os comentadores de Aristteles, na Idade Mdia, dedicaram a essas passagens, um lugar
importante. o caso de S. Toms (In Phys. 4, 13), que cita tambm os argumentos de Averres.

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A primeira frase do Prface parece ainda cheia de agressividade para com a estril
controvrsia que ele sustenta contra os que defendem as idias aristotlico-escolsticas
sobre a natureza:4
"O respeito que se devota antigidade encontra-se, hoje, to difundido em
matrias nas quais deveria ter menos fora, que de todos os pensamentos dos
antigos, fazem-se orculos e at suas obscuridades tornam-se respeitveis mistrios;
a tal ponto, que no se pode, impunemente, propor novidades e que o texto de um
autor baste para destruir as mais poderosas razes...".
primeira vista, isto tem toda a aparncia de seguir a linha de um Montaigne e de um
Francis Bacon, recusando radicalmente, sistematicamente, a tradio. Mas, logo a seguir,
Pascal desfaz essa impresso:
"No minha inteno sair de um vcio para cair em outro e desprezar os antigos, porque
outros os tm em demasiada conta. No pretendo banir sua autoridade para ressaltar a pura
razo, embora haja quem pretenda afirmar apenas essa autoridade em detrimento da razo".
O que paradigmtico nas reflexes de Pascal que elas buscam atingir uma viso de
conjunto do fenmeno, "salvar" seu contedo completo. Pode-se tentar resumi-las assim:
h, manifestamente, dois tipos de conhecimento humano: um, baseado na autoridade e na
tradio; outro, na experincia e na razo.
O melhor exemplo do primeiro a teologia: aqui, o nico aprendizado pela palavra
transmitida pela tradio. O segundo representado pela fsica: neste caso, a autoridade da
tradio intil. E assim, nesse domnio das cincias fundadas sobre a experincia e a
razo, a autoridade dos antigos no tem lugar legtimo. Alis, se observarmos bem, somos
ns, os "modernos", que somos os "antigos" em comparao com as pocas passadas:
"Aqueles que chamamos antigos eram verdadeiramente novos em todas as coisas e
formavam propriamente a infncia dos homens; e como acrescentamos a seus
conhecimentos a experincia dos sculos que a eles se seguiram, , em ns, que se
pode encontrar esta antigidade que reverenciamos nos outros".
a partir dessa distino que Pascal considera claramente a situao intelectual de sua
poca:
"O esclarecimento dessa diferena, por um lado, leva-nos a lamentar a cegueira
daqueles que aportam s a autoridade como prova em matrias fsicas, em vez de
raciocnio e experincias; e, por outro lado, deve nos causar horror a malcia de
outros, que empregam s o raciocnio em teologia, em vez da autoridade da
Escritura e dos Santos Padres... No entanto, a desgraa do sculo tal, que se vem
muitas opinies novas em teologia, desconhecidas por todos os antigos...; enquanto
os resultados da fsica, embora em pequeno nmero, se conflituarem - mesmo que

Cf. principalmente as cartas de Pascal ao Pe. Nol (29-10-1647) e a Le Pailleur (fevereiro-maro de 1648).

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minimamente - com as opinies recebidas, parecem dever ser reduzidos
falsidade".
Tal , pois, esquematicamente, a concluso que Pascal tira de sua experincia pessoal na
controvrsia sobre o horror ao vcuo. A ltima frase do Fragmento grandiosa:
"independentemente da fora que tenha esta antigidade, a verdade deve sempre prevalecer,
mesmo que recentemente descoberta, j que a verdade sempre mais antiga do que
qualquer opinio que se tenha sobre ela: seria ignorar sua natureza, pensar que ela tenha
comeado a existir no momento em que ela comeou a ser conhecida".