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Revista Icarahy

Edio n.04 / outubro de 2010

ELIZABETH COSTELLO DIALOGANDO COM A HISTRIA


Paulo Alex Souza1

RESUMO: Em Elizabeth Costello, de John Maxwell Coetzee, deparamos-nos com um


romance de fato instigante para o leitor, tanto por sua estrutura, quanto pelas questes
propostas ao longo de seus diferenciados captulos. Este artigo investiga o
comparecimento da categoria histria no romance, a partir das questes histricas
trazidas ao primeiro plano e discutidas pelas personagens, gerando sentidos para o
presente delas por meio de um dilogo com o passado. Para essa leitura, faremos uso
das contribuies tericas de Walter Benjamin, a partir de sua filosofia da histria.
PALAVRAS-CHAVE: Coetzee; histria; humanidades; contemporaneidade; Walter
Benjamin.
ABSTRACT: In Elizabeth Costello, written by John Maxwell Coetzee, we come across
an intriguing novel to the readers, not only by its structure, but by the question
suggested during its differentiated chapters as well. This article investigates the
appearance of the category history in the novel, with historical questions that were
brought to the first plan and discussed by the characters, producing senses to their
present through a dialogue with the past. For this reading, we will use the theoretical
contribution of Walter Benjamin, by his philosophy of the history.
KEY-WORDS: Coetzee; history, humanity, contemporaneous; Walter Benjamin.

Neste comeo de milnio, vemos muitos escritores se debruarem sobre a


Histria, trazendo para suas obras variadas situaes e questes que percorreram a
humanidade. Tais escritores vm mostrar que essas questes no esto perdidas no
tempo, nem podem jazir no passado ou no esquecimento, antes, devem ser trazidas para
a atualidade e postas em exame. Ao nos ocupar de assunto to vasto em abordagem de
1

Especialista em Estudos Literrios (UERJ) e Mestre em Literatura Brasileira e Teorias da Literatura


(UFF).

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uma obra literria, estamos percorrendo um caminho que a prpria obra oferece, uma
perspectiva histrica aberta pelo escritor quando traz para sua composio artstica um
fato, uma discusso ou um dilema que num dado momento do decurso humano foi
significativo, e ainda o , motivo pelo qual se justifica sua retomada.
No romance Elizabeth Costello, objeto de investigao deste estudo, do escritor
sul-africano John Maxwell Coetzee2, a categoria histria entra com fora e vigor, pois a
obra chama a ateno para o conceito, em diversos momentos. O presente e o passado
so postos em dilogo constante a partir dos problemas levantados pelas personagens ou
relativos a elas. Todavia, no uma perspectiva memorialista que buscaremos na
narrativa, embora em determinado momento ela verse com a memria da personagem.
Focaremos numa polmica levantada e discutida pelos personagens de Coetzee
em um captulo especfico do romance, composto de oito captulos que guardam
afinidades entre si, mas que, no geral, podem ser tomados independentemente, em
virtude dos assuntos abordados por cada um, pois tratam de questes distintas, como
indica o subttulo da obra Oito palestras. Temos ento, discursos autnomos,
tematizando cada qual uma srie de questes de carga subjetiva e tica. Alm disso, um
argumento que borra a noo corrente de anlise literria, mas que pode ser trazido para
contribuir junto a esta, repousa no fato de o livro trazer uma parte final intitulada
Agradecimentos, na qual explicada a origem das palestras das quais formada a
obra. Pelos esclarecimentos, vemos que os textos originais foram publicados
separadamente e em diferentes rgos, e o fato por si s de colocar essas explicaes j
aponta para uma inteno esttica de explorar e expandir os limites do romanesco.

O autor nasceu em 1940, na Cidade do Cabo, frica do Sul, viveu na Inglaterra e Estados Unidos, onde
estudou literatura e iniciou sua carreira de professor universitrio. o nico autor premiado duas vezes
com o Booker Prize britnico (por Vida e poca de Michael K, em 1983, e Desonra, em 1999). Em 2003,
recebeu o prmio Nobel de literatura pelo conjunto de sua obra literria e crtica.

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Assim, no quinto captulo-palestra intitulado As humanidades na frica,


encontramos novamente a protagonista do romance em viagem. Dessa vez, Elizabeth
Costello, uma romancista de prestgio, no vai proferir uma palestra em alguma
instituio, como faz em outros captulos. Agora, ela convidada a ir frica para
assistir cerimnia na qual sua irm, Blanche Costello, receber um ttulo honorrio
concedido por uma universidade. Embarquemos no passeio da escritora, sua estada no
continente guarda um sem-nmero de caminhos a serem percorridos. Assim como o
texto de Coetzee uma teia muito bem tecida, contendo pistas e armadilhas onde parece
no haver nada, o narrador deixa uma dessas pistas, em determinado momento, ao
afirmar que h Algo ali capaz de ser trabalhado, sem dvida. Algum tipo de histria se
escondendo, inconspcua como um camundongo num canto (COETZEE, 2004: 135).
um convite para que o leitor v atrs desse algo a ser trabalho, dessa histria espera
que lancem luz sobre ela.

HISTRIA, HUMANIDADES E CONTEMPORANEIDADE

Blanche, mais conhecida como Irm Bridget, formada em filosofia clssica,


mudou-se para frica para exercer a vocao de missionria, onde administradora do
Hospital da Abenoada Maria na Colina, em Marianhill, zona rural da Zululndia. Dois
anos antes, escrevera um livro chamado Viver de esperana, sobre o trabalho
desenvolvido no hospital. O livro ganhou notoriedade e sua autora fez palestras no
Canad e nos Estados Unidos, divulgando o trabalho e angariando dinheiro. Agora,
encontra-se num hotel para logo receber um ttulo acadmico, numa cerimnia de
graduao de alunos, situao em que ter de proferir um discurso. desse discurso que

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partiremos para desenvolver nossa anlise voltada para pr em evidncia a categoria


histria dentro da narrativa de Coetzee.
Deixando de lado a esperada atmosfera de celebrao e gratido prpria de
ocasies como essa, o assunto abordado por Blanche foge da temtica de seu trabalho, o
motivo pelo qual ela agraciada, mas diz respeito cultura acadmica, quilo que
fundamenta a existncia dos diplomas a serem entregues em instantes. Ela discursa
sobre a tradicional rea do saber conhecida como humanidades, ou, como prefere,
studia humanitatis, os estudos humanos: gostaria de usar esta oportunidade para falar
alguma coisa sobre as humanidades, sobre sua histria e situao presente; e tambm
alguma coisa sobre humanidade (p. 137). As palavras da missionria soam
desconfortantes, pois so uma crtica bem articulada e direta situao atual desses
estudos. Esse discurso abre como uma porta para que a Histria adentre na narrativa de
maneira explcita, fecundando-a de temas de alto valor para a contemporaneidade, ou
seja, tambm a Histria, mas encarnada no tempo presente.
Vale a pena expor o que vem a ser as chamadas humanidades, a fim de esclarecer
o assunto a ser abordado, isto , estabelecer uma definio mais normativa e
delimitadora para o tema. Fornece essa definio o filsofo Sergio Paulo Rouanet, no
captulo Reinventando as humanidades de seu livro As razes do Iluminismo:

Proponho chamar de humanidades as disciplinas que contribuam para a formao (Bildung)


do homem, independentemente de qualquer finalidade utilitria imediata, isto , que no
tenham necessariamente como objetivo transmitir um saber cientfico ou uma competncia
prtica, mas estruturar uma personalidade segundo uma certa paidea, vale dizer, um ideal
civilizatrio e uma normatividade inscrita na tradio, ou simplesmente proporcionar um
prazer ldico (ROUANET, 1987: 309).

Estabelecido um conceito que nos permite visar com maior propriedade a temtica
abordada pela palestrante, achamos propcio sintetizar seu discurso. Primeiramente, ela

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faz um breve relato da histria desse campo de estudos, observando que a universidade
enquanto instituio no deu origem aos estudos humanos, mas apenas os acolheu sob a
forma de interpretao de textos. Esta forma tornou-se o elemento vital, a chama viva,
das humanidades, entendidas neste momento como o histrico movimento humanista.
Com o tempo, esse elemento foi sendo esquecido, diz a personagem, e a histria da
interpretao de textos desde ento tem sido a histria de uma tentativa aps outra de
ressuscitar essa vida, em vo (p. 138).
Segundo a palestrante, a Bblia foi o livro que deu origem interpretao de texto,
nesse ponto Blanche comea a estabelecer o nexo entre Palavra Divina e as
humanidades. Os estudiosos do texto bblico visavam obter sua mensagem verdadeira
por intermdio de um imbricado processo: a recuperao do texto verdadeiro, a
obteno da verdadeira traduo desse texto e a verdadeira compreenso de sua matriz
histrico-cultural. A partir disso, estava aberto o caminho para a reunio dos estudos
lingusticos, literrios, culturais e histricos, sob a denominao humanidades.
Esses mesmos estudiosos sentiram que era necessrio conhecer aspectos da vida
humana, antes da possibilidade de redeno oferecida por aquele em que acreditavam
ser o filho de Deus. Esse conhecimento s podia ser obtido pela leitura dos textos prcristos, pois eles constituam o nico registro consistente que cobre todos os aspectos
da vida (p. 139), ou seja, os textos da Antiguidade greco-romana, que, por essa
necessidade, foram associados interpretao de textos e ambos passaram a ser
conhecidos desde ento como humanidades.
Desse ponto em diante, Blanche se dirige ainda mais diretamente ao pblico para
criticar o que considera um descaminho iniciado h cinco sculos, quando o movimento
humanista, tambm conhecido como Renascimento, foi buscar na Antiguidade Clssica

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o ideal de valor e temtica para enformar sua viso de mundo. Para a missionria, essa
atitude significou o afastamento daquela inteno primeira de encontrar a interpretao
da palavra verdadeira, ou seja, a palavra divina, redentora, pois A palavra no pode ser
encontrada nos clssicos, quer entendamos por clssicos Homero e Sfocles, quer
entendam-nos como Homero, Shakespeare e Dostoievski (p. 140).
Sem entrar no mrito das colocaes da personagem, limitamos a dizer que a
temtica escolhida por Blanche Costello pe em discusso o estatuto das humanidades
no limiar do novo milnio, propondo sua reviso histrica. Ao fazer isso, a prpria
histria que est sendo discutida. Coetzee lana uma visada crtica sobre a crise que de
fato atinge a rea, uma crise correlata s mudanas pelas quais passa a humanidade
neste tempo de modernidade lquida, segundo a definio de Zygmunt Bauman. Para o
socilogo (2001: 9), o estgio atual do capitalismo marcado pelos caracteres da
liquidez, decorrncia imediata da modernidade que, desde o seu incio, foi um processo
de liquefao, de derretimento das slidas estruturas da sociedade, includo nesse bojo,
o esprito de profanao das velhas e pesadas tradies. Aqui, podemos incluir como
alvo dessa empreitada modernizante, as humanidades, no que elas de certa forma
representam de uma herana tradicional dentro do campo do saber, tambm elas
passaram pelo repdio e destronamento do passado, e, antes e acima de tudo, da
tradio isto , o sedimento ou resduo do passado no presente (2001: 9).
Exatamente a respeito disso, Rouanet (1987: 305) faz um relato focando na
experincia brasileira de modernizao por volta dos anos 1950, almejada por muitos,
segundo ele, como abandono de um conceito de humanidades atrelado a uma cultura
livresca, beletrista e alienada, na qual predominavam ideias estrangeiras e que no
poderia preparar a sociedade, especificamente os jovens, para o processo de

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desenvolvimento do pas. A mudana ocorreu: o Brasil se modernizara e com ele a


decepo se instalou, pois o pas assistiu emergncia de um sistema cultural
empobrecido, no qual havia mais gente com formao superior que em toda a histria
passada do Brasil. Mas, culturalmente, reinava o analfabetismo (Idem: 306). Como se
no bastasse, segundo o filsofo, o fim do estudo das humanidades de alguma forma
beneficiava o regime poltico autoritrio que se instalou no Brasil na dcada de 1960.
Fato de certo ligado seguinte concluso: com o fim das humanidades acabou
tambm, em grande parte, o pensamento crtico (Idem: 307).
sabido, mas vale reafirmar: o ensino das humanidades e toda a gama de
disciplinas afins, tais como lnguas estrangeiras e suas respectivas literaturas, artes,
histria e, claro, sociologia e filosofia, desempenha um papel fundamental no
desenvolvimento da capacidade imaginativa e reflexiva do sujeito. A supresso desse
contedo limita o pensamento abstrato e conceitual, fazendo com que o estudante
encontre maior dificuldade em compreender questes mais complexas, impedindo a
construo do senso crtico. Esta situao relatada por Rouanet est muito prxima das
crticas de Terry Eagleton situao contempornea dos Estudos Culturais, em virtude
no de uma mera coincidncia, mas sim, como reflexo de uma crise de dimenso maior.
Em linhas gerais, o terico ingls polemiza com a teoria cultural por consider-la
insuficientemente crtica em suas abordagens, aps dcadas mais produtivas e com a
presena de pensadores inovadores como Michel Foucault, Roland Barthes, Fredric
Jameson e Jurgen Habermas. Em um irnico comentrio, diz:

Questes intelectuais j no so mais um assunto tratado em torres de marfim, mas fazem


parte do mundo da mdia e dos shopping centers, dos quartos de dormir e dos motis. Como
tal, elas retornam ao domnio da vida cotidiana mas s sob a condio de correrem o risco
de perder a habilidade de criticar essa mesma vida (EAGLETON, 2005: 15).

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Analisando alguns proveitos dos novos temas de interesse da teoria cultural,


advindos da preocupao de investigar aspectos da vida humana at ento tidos como
sem importncia, tais como a sexualidade e a cultura popular, Eagleton denuncia que
essa virada temtica, no entanto, veio acompanhada de uma postura acrtica,
despolitizada, carente de orientaes tericas slidas e entusiasta de assuntos
irrelevantes no mbito da prpria rea da qual fazem parte.
luz das observaes de Sergio P. Rouanet e de Terry Eagleton, notamos de
modo ainda mais evidente o valor da temtica abordada por Coetzee em As
humanidades na frica. Ao retomar um assunto de tamanha profundidade e pertinncia
para a atualidade, o escritor sul-africano est engrossando o coro contra o culto
superficialidade to marcante em nossos dias, em que qualquer coisa que exija do
sujeito a mnima anlise, descartada como maante ou intil. O filsofo brasileiro, o
terico britnico e o romancista se insurgem igualmente contra um panorama de
esvaziamento do pensamento reflexivo e de abandono de contedos capazes de
transformar o indivduo e a sociedade. Como observa ainda Terry Eagleton:

A teoria cultural de hoje um pouco mais modesta. No gosta da idia de profundidade, e


fica perturbada quando se trata de fundamentos. Estremece diante da noo de universal, e
desaprova perspectivas abrangentes ambiciosas. Em geral, s pode ver essas perspectivas
como opressivas. Ela acredita no local, no pragmtico, no particular. E, com esse
devotamento, ironicamente, difere muito pouco da erudio conservadora que detesta, e que
tambm s acredita apenas no que pode ver e pegar (Idem: 106).

O quadro apresentado e criticado por Eagleton , em linhas gerais, o mesmo de


que trata Zygmunt Bauman (2001: 31), em anlise da situao da crtica no mundo
contemporneo, onde a reflexo no vai longe o suficiente para alcanar os complexos
mecanismos que conectam nossos movimentos com seus resultados e os determinam, e
menos ainda as condies que mantm esses mecanismos em operao. No se trata da

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inexistncia do pensamento crtico, mas sim, que este tem se tornado ineficaz em sua
ao: nossa crtica , por assim dizer, desdentada, incapaz de afetar a agenda
estabelecida para nossas escolhas na poltica-vida (Idem).
Nossa inteno ao trazer as contribuies desses tericos e p-las em cotejo com o
texto de Coetzee, tentar montar um painel da situao do pensamento crtico no
contexto mundial e entrever um possvel sentido do texto literrio dentro deste painel. O
ficcionista, atento s mudanas pelas quais passa a humanidade, por meio de narrativas
que conjugam fico e ensaio, tem se debruado para a crise que parece afetar o saber.
Se falar de humanidades hoje pode parecer anacrnico, isso por si s ndice da
banalizao do prprio ser humano, que j no sabe olhar para si mesmo como unidade
que faz parte de uma enorme comunidade, ou como possuidor de valores mais
universalizantes. Se h tempos no tem mais valia falar de grandes narrativas, a
tambm podem ser includas, infelizmente, as humanidades, j que esto voltadas para a
construo da humanidade como um todo, por meio da educao do indivduo. Dessa
forma, a temtica abordada por Coetzee pe em perspectiva o processo de formao do
sujeito na contemporaneidade e com ele, a prpria humanidade que est sendo visada.
Est a uma bela perspectiva abrangente para ocupar as mentes de intelectuais e de
estudantes em geral.

HISTRIA COMO RUPTURA

Uma outra perspectiva de leitura de As humanidades na frica nos aberta ao


refletirmos sobre o captulo tendo em mente a filosofia da histria de Walter Benjamin.
O filsofo alemo rompeu com a tradicional viso historicista que enxerga a histria

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como uma marcha em linha reta e constante, na qual os fatos produzidos pela
humanidade esto situados no passado de maneira estanque e sem possibilidade de
conexo com o presente. Tal viso, segundo Rouanet (1987: 42), pe no horizonte do
homem representaes fantasmagricas, tanto ideolgicas como manifestaes mais
sensveis, fazendo dele um prisioneiro do mito incapaz de identificar a mudana e o
novo. Contra essa concepo linear, Benjamin defende uma histria baseada na ruptura,
isto , ao invs de um fluxo contnuo, a descontinuidade se torna a marca da histria,
que, vista dessa forma

no uma sucesso de fatos mudos, mas uma sequncia de passados oprimidos, que tm
consigo um ndice misterioso, que os impele para a redeno. Essa redeno s possvel
se cada presente se reconhece como visado por esse passado que lhe sincrnico, pois do
contrrio o encontro marcado entre as geraes atuais e passadas no se realiza, e as vozes
que ecoam do fundo dos tempos, ignoradas pelo presente, emudecem para sempre (Idem: 43).

Em suma, a filosofia da histria benjaminiana tem como objetivo pr lado a lado o


presente e o passado, para que bem prximos, um dilogo possa ser efetuado e as vozes
passadas sejam ouvidas e atualizadas pelo e para o presente. So inegveis os proveitos
dessa virada epistemolgica, porque ela abre uma infinidade de possibilidades de
investigao e compreenso do passado e do presente, e com isso, multiplica os
caminhos pelos quais o conhecimento pode ser construdo. Imbudos por esse
pensamento, passemos para a leitura do texto de Coetzee, a partir da discusso de
Elizabeth e Blanche, cujos momentos altos devemos destacar para uma efetiva
compreenso.
Aps o discurso na universidade, seguiu-se um almoo, durante o qual um
caloroso debate aconteceu, girando em torno das palavras de Blanche. Ao voltarem
ambas para o hotel, todo o ocorrido inquieta Elizabeth, que se pergunta se aquela

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hostilidade de Blanche com as humanidades no seria dirigida a ela. Uma nova


discusso comea. A crtica de Blanche se dirige ao movimento humanista, que,
segundo argumenta, teria o helenismo como nica alternativa ao cristianismo, para o
estabelecimento de uma boa vida. O problema para ela repousa na secularizao
caracterstica daquele movimento: E dessa forma revelam-se [as pessoas do almoo]
verdadeiros seguidores de seus ancestrais humanistas. Que ofereciam uma viso secular
da salvao. O renascimento sem a interveno de Cristo. Trabalhando apenas o
homem (p. 150-1).
No dia seguinte, Elizabeth visita o hospital no qual a irm trabalha, a capela do
hospital e tambm o ateli de um escultor, onde a personagem fica intrigada ao ver que
o trabalho do arteso se resumia em reproduzir, insistentemente, uma nica figura: a de
Jesus Cristo crucificado, a representao de um homem em agonia. Isso suscita uma
discusso em torno da cultura grega e do cristianismo, pois Elizabeth, no contendo a
inquietao diante do que considera obsesso pela figura gtica e feia da
crucificao, inquire sua irm:

Por que um Cristo morrendo em contores em vez de um Cristo vivo? Um homem na


fora da idade, de trinta e poucos anos: o que voc tem contra mostrar esse homem vivo em
toda a sua beleza viva? E, j que estamos nisso, o que voc tem contra os gregos? Os
gregos nunca fariam esttuas e pinturas de um homem nos extremos da agonia, deformado,
feio, para depois se ajoelharem na frente dessas esttuas em adorao (p. 157).

Partindo da crtica escolha da Igreja ocidental pela imagem em questo,


Elizabeth retoma a polmica anterior relacionada cultura da Antiguidade Clssica,
contrapondo assim os valores desta poca ao perodo medieval da histria europia, no
que ele tinha de retrgrado e pobre. Mais frente, a personagem diz: Estou
perguntando o que voc, voc, pessoalmente, tem contra a beleza. Por que as pessoas

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no podem olhar para uma obra de arte e pensar: Isto o que ns, como espcie, somos
capazes de ser, isso o que eu sou capaz de ser (p. 157-8). E logo em seguida: Se tem
de importar a Europa para a frica, no seria melhor importar os gregos? (p. 158). A
indignao da protagonista est voltada para a recusa da tradio crist catlica de
explorar as virtualidades de padres estticos como os da Antiguidade Clssica e, por
conseguinte, da Renascena, em favor de uma histria focada no sofrimento, na morte e
na promessa de redeno do homem pela ao divina.
Blanche contra-argumenta recuperando os primeiros momentos de contato entre
os europeus e a populao da Zululndia. Segundo ela, quando os britnicos
conheceram o povo zulu, apresentaram a cultura grega a eles como um modelo do tipo
de povo que deviam ser, que podiam ser. Receberam a oferta e recusaram. Em vez
disso, foram procurar em outra parte do mundo mediterrneo. Escolheram ser cristos
(p. 159). O fundamento dessa recusa aos valores dos gregos, de acordo com Blanche,
est na sofrida realidade africana, isto , as condies adversas de vida do povo
africano: a realidade de agora e a realidade do futuro at onde podemos vislumbrar.
E por isso que o povo africano vem igreja ajoelhar diante de Jesus na cruz, as
mulheres africanas sobretudo, que tm de suportar o peso da realidade (p. 159-60).
Nesse ponto a discusso acaba. Aps uma visita igreja de Blanche, onde sente-se
mal e desmaia, Elizabeth despede-se da irm com o sentimento de ter perdido uma
batalha para ela. A argumentao de Blanche, somada experincia religiosa, parecem
ter desarmado a combativa escritora, que parte com uma amargura no corao por ser
talvez a ltima vez que v a irm, mas tambm pela sensao de ter aprendido, como
suspeitara no incio, uma lio. Diz Blanche no momento da despedida:

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Voc apostou num perdedor, minha querida. Se tivesse colocado seu dinheiro num outro
grego, ainda teria uma chance. Orfeu em vez de Apolo. O xtase em vez do racional.
Algum que muda de forma, muda de cor, de acordo com o ambiente. () Mas voc no
fez isso, e perdeu. Foi atrs dos gregos errados, Elizabeth (p. 163).

Os trechos aqui destacados tm a finalidade de deixar bem explcitas as posies


conflitantes de cada uma das personagens, assim como o encaminhamento ondulante e
complexo do debate travado. Ondulante porque Coetzee confere a mesma fora lgicoargumentativa para todos os personagens. Dessa forma, a narrativa em parte constitui-se
de um debate com momentos altos e baixos para cada plo envolvido, sem contudo
diminuir a profundidade da abordagem temtica e o alto nvel da reflexo,
caractersticas do autor, como observa Lucia Helena (2006: 157), sobre o romance em
questo e outros dois ttulos de Coetzee, Vida e poca de Michael K e Desonra: Todos
eles recusam as explicaes fceis, as anlises ligeiras, e sublinham que preciso
elaborar uma provocao (e resposta, por que no?) artstica que tome a cargo discutir
formas de representao alm de um sociologismo primrio.
Todo o captulo exemplifica, a seu modo, a afirmao acima, na medida em que o
autor lana uma avaliao crtica sobre os valores de vrias pocas da Antiguidade
Clssica at aos dias atuais , sem contudo, cair no saudosismo ou na defesa exacerbada
de um ponto de vista ou de outro. Essa avaliao constitui-se, na verdade, de uma
complexa provocao de carter histrico-filosfico, tanto para o leitor como para a
prpria personagem, pois ambos se veem num redemoinho de proposies instigantes a
exigir uma reflexo sria sobre o passado e o presente.
Consoante a isso, vemos como os dias na frica renderam uma experincia sui
generis para Elizabeth Costello, que, um ms depois, ainda encontra-se inquieta sobre
as colocaes de sua irm. Exemplo de um aspecto muito expressivo desta personagem
idosa e de pouco vigor fsico, exatamente porque sua fora reside alhures. Possuidora de

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uma perspiccia aguda que no deixa nada passar despercebido, aliada a um carter
guerreiro, a todo instante ela d mostra de sua caracterstica reflexiva e de seu esprito
crtico, colocando no horizonte de reflexo do leitor, o papel do intelectual na sociedade
contempornea, com seu credo do trabalho e do consumo.
Como fruto dessa inquietao, Elizabeth escreve uma resposta Blanche em
forma de carta, na verdade, apenas uma resposta a si mesma. Os momentos vividos do
reencontro com a irm e, mais especificamente, as colocaes tericas desta, so um
passado muito prximo imobilizado em seu consciente, um passado tornado em objeto
de ruminao, fazendo com que a fronteira com o tempo presente seja tornada tnue,
sendo plausvel considerar esses momentos como ainda pertencentes ao presente da
personagem se no na perspectiva temporal rigorosa, pelo menos no tocante a
influncia sobre Elizabeth. Alm disso, esses momentos so tambm tornados em
mnada, pois como assevera Walter Benjamin (1985: 231):

Pensar no inclui apenas o movimento das idias, mas tambm sua imobilizao. Quando o
pensamento pra, bruscamente, numa configurao saturada de tenses, ele lhes comunica
um choque, atravs do qual essa configurao se cristaliza enquanto mnada. O materialista
histrico s se aproxima de um objeto histrico quando o confronta enquanto mnada.

Com efeito, a experincia vivida pela romancista uma configurao saturada de


tenses que lhe ocupam o pensamento, que cristaliza essa configurao numa mnada
para deix-la sempre prxima, redundando em consequncias que veremos mais
frente. A citao acima faz parte da dcima stima tese de Benjamin, do conjunto
intitulado Sobre o conceito de histria, j aludido por Sergio P. Rouanet no incio
desta parte, e do qual outras teses se aproximam da anlise que objetivamos aqui. Na
terceira tese, por exemplo, lemos:

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O cronista que narra os acontecimentos, sem distinguir entre os grandes e os pequenos, leva
em conta a verdade de que nada do que um dia aconteceu pode ser considerado perdido
para a histria. Sem dvida, somente a humanidade redimida poder apropriar-se
totalmente do seu passado. Isso quer dizer: somente para a humanidade redimida o passado
citvel, em cada um dos seus momentos (Idem: 223).

Afirmar que o que aconteceu no pode se perder para a histria, ir na contramo


de um conceito de histria que no se restringe ao tradicional historicismo, mas que,
inclusive, deita razes no imaginrio popular, como mostram certos ditos: O que
passou, passou, ou, Passado passado. So falas que denotam um passado que se
quer perdido, sem a possibilidade de nexo com o presente, um passado morto, numa
postura oposta atitude da personagem central de Coetzee.
Na carta-resposta que escreve tendo a irm como destinatria imaginria,
Elizabeth Costello conta uma situao vivida por ela quando possua quarenta anos de
idade, envolvendo Mr. Phillips, um amigo de sua me que tinha o hobby de pintar
aquarelas. Aps passar por uma cirurgia que o deixou com um buraco no pescoo e
impossibilitado de falar de modo compreensvel, ele permanecia todo o tempo dentro de
casa, por vergonha. Estimulada por sua me, Elizabeth posa para ele em algumas tardes
de sbado, porm, em um desses encontros, algo inusitado acontece: ele manifesta o
desejo de pint-la nua. Ela hesita, mas ao ver o desnimo de Phillips, tira o xale e o
suti, exibindo o seu colo nu.
Elizabeth relata essa histria a Blanche por consider-la ligada conversa que
tiveram sobre os zulus, os gregos e as humanidades. A relao entre esses dois fatos
apresenta uma lgica prpria, de carter dialtico, que comea a ser desvendada por
essas palavras: O episdio que estou contando, a passagem na sala de Mr. Phillips, to
sem importncia em si mesma, me intrigou durante anos; s agora, depois de voltar da
frica, que acho que consigo explic-la (p. 167). Um episdio acontecido h mais de

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vinte e seis anos, ele tambm uma mnada permanecida na memria como uma
incgnita, resgatado pela personagem e posto lado a lado com a experincia na
Zululndia, num encontro inusitado entre dois tempos, dois lugares distintos,
relacionado a pessoas distintas, mas, engendrando uma fecundao recproca cujo fruto
a emergncia de um sentido para o episdio na sala:

Era to fora do meu jeito de ser. De onde tirei aquela idia?, pensava sempre. Onde aprendi
aquela pose, mirando calmamente distncia com o vestido cado em volta da cintura como
uma nuvem e meu corpo divino mostra? Dos gregos, entendo agora, Blanche: dos gregos
e do que geraes de pintores do Renascimento fizeram dos gregos. Sentada ali eu no era
eu, ou no era apenas eu. Atravs de mim uma deusa estava se manifestando, Afrodite ou
Hera, ou talvez at mesmo rtemis. Eu era uma imortal (p. 167-8).

Voltando s palavras de Rouanet e cruzando-as com a situao em questo,


podemos dizer que Elizabeth Costello empreende uma busca de compreenso do ndice
misterioso que sua atitude passada contm, executando atravs de sua rememorao o
encontro marcado entre os tempos e, dessa forma, no deixando emudecer a voz que
ecoa do passado, porm, fazendo-se sensvel ao sentido que brota desse encontro. As
palavras da personagem no deixam dvidas quanto relao entre os dois fatos
situados em tempos distantes e sem nenhuma conexo. A discusso tida com Blanche,
com resultado favorvel a esta, fez com que Elizabeth exercitasse o pensamento e a
memria com o intuito de encontrar uma resposta s proposies da irm. Sua
concluso est alicerada no legado cultural da Antiguidade Clssica e da Renascena,
no apenas concretizado nas obras de arte produzidas pelos artistas dos perodos, mas
tambm, por um outro legado, imaterial e entranhado no imaginrio coletivo em forma
de valor e sublimao. Da a comparao com as deusas da mitologia grega, pois ao
posar em parte despida para Phillips, a prpria personagem sublimada pelo seu ato.

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Para ilustrar isso, ela evoca a obra Sainte Famille, do pintor renascentista
Correggio, na qual a figura de Maria puxa o mamilo com dois dedos e oferece-o ao
menino em seu colo, uma pintura que alia a beleza artstica temtica crist. E que,
segundo sua argumentao, serve para mostrar a existncia de uma mstica em torno do
corpo da mulher, especificamente, em torno dos seus seios, uma mstica relacionada
gerao da vida, que alcanaria os ares da adorao: A Zululndia tem alguma coisa
comparvel com esse momento, Blanche? Duvido. No com essa embriagante mistura
de exttico e esttico. S acontece uma vez na histria da humanidade, na Itlia
renascentista, quando imagens e ritos cristos imemoriais invadem o sonho de Grcia
antiga dos humanistas (p. 169).
Desse jeito, a protagonista rebate o argumento da irm que defendia uma imagem
de Cristo em agonia, porque estaria mais prxima do sofrimento do povo zulu, e d a
dose de xtase reclamada anteriormente por Blanche, juntamente, como no poderia
deixar de ser, ao elemento esttico, ao Belo artstico. Obras de arte como a citada seriam
expresses de humanidade, representaes de tudo aquilo que nos faz ser seres
humanos: quando eu, imitando Maria, descubro meus seios para o velho Mr. Phillips,
praticamos atos de humanidade (p. 169). Dessa forma, conclui Elizabeth: As
humanidades nos ensinam a humanidade. Depois da noite crist de muitos sculos, as
humanidades nos devolvem nossa beleza, nossa beleza humana. Foi isso que voc
esqueceu de dizer. isso que os gregos nos ensinam, Blanche, os gregos certos (p.
169-170).
A reflexo empreendida por Elizabeth Costello aponta em mais de uma direo.
Desejando clarear o seu pensamento, a personagem rememora um episdio de sua vida
porque ele contm a chave para a rplica s provocaes de Blanche, e, ao mesmo

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tempo, resulta na compreenso desse mesmo episdio, do que ele continha de


enigmtico. Uma atitude muito semelhante quela que Benjamin espera do historiador
materialista, que a partir do processo dialtico, ponha em dilogo o presente e o
passado, com intuito de apropriar-se legitimamente de ambos, pois para o filsofo o
presente enquanto momento do despertar o instante em que se deve tomar o passado
as imagens onricas enquanto imagens dialticas para realizar a sua interpretao tal
como elas afloram nesse agora (SELIGMANN-SILVA, 1999: 182). Ou seja, o presente
como ponto de partida para a compreenso do passado.
No entanto, se a experincia no presente empreendeu um sentido para o seu
passado prximo, este mesmo passado prximo confere um sentido a um passado bem
mais distante, num jogo temporal que se faz por saltos. E novamente aqui vislumbramos
uma aproximao com a filosofia da histria de Benjamin, j que o filsofo ensina que o
materialista histrico deve arrancar o fato do continuum da histria, fixando-o como
imagem que relampeja irreversivelmente, no momento em que reconhecido
(BENJAMIN, 1985: 224). Coetzee, ao construir um texto ficcional cuja temtica central
a discusso a respeito das humanidades, lana os olhos para os momentos da histria
imediatamente ligados construo dessa rea do saber.
Fazendo um painel simblico das imagens temporais lanadas pelo texto literrio,
vemos que o encontro das irms suscita uma reflexo sobre os valores do Humanismo,
que por sua vez visou uma outra poca, o passado mais distante da Antiguidade
Clssica. Por conseguinte, toda a polmica desenvolvida ao longo da experincia no
continente africano, leva a protagonista a recuperar uma experincia do seu passado e
relacion-la aos dois perodos histricos, desenrolando diante do leitor um profcuo
dilogo entre o tempo presente e os passados, j que se trata, a rigor, de trs momentos

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que se situam na histria pretrita. Momentos que Coetzee fixa para que no passem
como relmpagos fugazes, ante a viso deste mundo contemporneo, vidrado que est
em imagens velozes e simulacros de realidade.
Afirmar que pelas humanidades aprendemos a humanidade, isto , um sentido
positivo de humanidade como uma construo a um s tempo coletiva e individual das
potencialidades do ser humano, ao mesmo tempo acreditar na realizao desse sentido
no presente, projetando-o do passado para a atualidade. re-inscrever o passado nas
linhas atuais impedindo-o de se perder no esquecimento, enfim, salvando-o da morte
para gerar sentidos no presente.

CONSIDERAES FINAIS

A leitura empreendida de Elizabeth Costello buscou trazer tona formas


diferenciadas com que a categoria histria penetra na narrativa, ou seja, de que possveis
maneiras o romance focaliza a histria. Vimos que o autor detm o seu olhar e sua
sensibilidade esttica tanto para o passado retomando aquilo que no pode ser
esquecido quanto para o presente buscando alternativas para os impasses
contemporneos. As questes levantadas ao longo do captulo analisado mostram a
relevncia para os nossos dias de se voltar o olhar ao passado, enxergando nele
possibilidades de dilogo com o presente, conforme ensina Benjamin, cuja filosofia da
histria foi preponderante para que vssemos o intercmbio entre o passado e o presente
no interior do texto literrio como um contedo em si mesmo a ser destacado, lanando
proposies significativas e instigantes para o leitor. Isso nos remete escrita de
Coetzee, cujo texto evoca a imagem de uma floresta mida, densa e cheia de vida, onde

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cada rocha ou tronco de rvore cado no cho esconde um submundo povoado de


pequenas criaturas. As palavras desse autor so como essas rochas ou troncos, elas
guardam consigo um rico e complexo jogo de referncia e sentido, que uma leitura
ingnua passar longe de perceber. preciso chegar bem perto e levant-las, palavra
por palavra, para descobrir o que trazem guardado, para ver alm do bvio e do
aparente. Fica a o nosso convite.

Recebido em setembro de 2010


Aprovado em outubro de 2010
REFERNCIAS
BAUMAN, Zygmunt. Modernidade lquida. Trad. Plnio Dentzien. Rio de Janeiro:
Jorge Zahar Ed., 2001.
BENJAMIN, Walter. Sobre o conceito de histria. In:______. Magia e tcnica, arte e
poltica. Obras completas I. Ensaios sobre literatura e histria da cultura. Trad. Sergio
Paulo Rouanet, pref. Jeanne Marie Gagnebin. 4a ed. So Paulo: Brasiliense, 1985, pp.
222-232.
COETZEE, John Maxwell. Elizabeth Costello: Oito palestras. Trad. Jos Rubens
Siqueira. So Paulo: Companhia das Letras, 2004.
EAGLETON, Terry. Depois da teoria. Um olhar sobre os Estudos Culturais e o psmodernismo. Trad. de Maria Lucia Oliveira. Rio de Janeiro: Civilizao Brasileira,
2005.
GAGNEBIN, Jeanne Marie. Prefcio. In: BENJAMIN, Walter. Op. cit. pp. 7-19.
HELENA, Lucia. Runas do moderno nas fices do ps-moderno: a fico da crise e o
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USP,
2006:
pp.
139-162.
Disponvel
em:
http://www.fflch.usp.br/dlcv/posgraduacao/ecl/pdf/via09/Via%209%20cap11.pdf.
Acesso em 29/06/2008.
ROUANET, Sergio Paulo. As razes do Iluminismo. So Paulo: Companhia das Letras,
1987.

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SELIGMANN-SILVA, Mrcio. Ler o livro do mundo. Walter Benjamin: romantismo e


crtica potica. So Paulo: Iluminuras, 1999.