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Sexto estado da matria

Prof. Ismael Teixeira da Silva

Cientistas descobrem novo estado da matria


Patrick Barry e Tony Phillips*
Aprendemos ainda no primeiro grau. Existem trs estados da matria -slido, lquido e gasoso.
Mas isso sequer nos conta a metade da verdade. O nmero de estados existentes de no mnimo seis: slido,
lquido, gasoso, plasmtico, condensado Bose-Einstein e um novo estado conhecido como "condensado
ferminico", que acaba de ser descoberto por pesquisadores financiados pela Nasa. " um momento muito
emocionante", diz Debora Jin, fsica da Universidade do Colorado e do Instituto Nacional de Padres e Tecnologia
(NIST) norte-americano, que liderou a equipe cientfica que produziu o primeiro condensado ferminico, em
dezembro de 2003. "Minha equipe esteve trabalhando com enorme afinco, nos ltimos meses. A emoo de um
grande avano e a competio para sermos os primeiros foram grandes incentivos".
A maior parte dos alunos de segunda srie capaz de recitar as propriedades dos slidos, lquidos e
gases. Os slidos resistem deformao. So rgidos e podem ser esmagados. Os lquidos fluem, so difceis de
comprimir e assumem a forma de seu recipiente. Os gases so menos densos, so fceis de comprimir e no s
assumem a forma de seu recipiente como se expandem para preench-lo completamente.
O quarto estado da matria, o plasmtico, se assemelha ao gasoso, e composto de tomos que se
dividiram em ons e eltrons. O Sol feito de plasma, e o mesmo vale para a maior parte da matria presente no
universo. O plasma em geral tem temperatura muito elevada, e possvel conserv-lo em frascos magnticos.
O quinto estado da matria, o condensado Bose-Einstein (BEC), descoberto em 1995, aparece quando
cientistas refrigeram partculas conhecidas como bsons a temperaturas muito baixas. Os bsons refrigerados se
fundem para formar uma superpartcula unificada que se comporta mais como onda do que como um gro normal
de matria. Os BEC so frgeis, e a luz viaja muito lentamente em seu interior. Agora, temos os condensados
ferminicos, to novos que a maior parte de suas propriedades bsicas continua desconhecida. Certamente so
frios. Jin criou a substncia ao resfriar uma nuvem de 500 mil tomos de potssio-40 para menos de um milionsimo
de grau acima do zero absoluto. E eles provavelmente fluem sem viscosidade. Mas, isso excetuado, os
pesquisadores esto apenas comeando a descobrir as demais caractersticas.
"Quando se descobre um novo estado da matria", aponta Jin, "sempre demora um pouco para
compreend-lo".
Os condensados ferminicos so parentes do BEC. Ambos so compostos de tomos que coalescem, em
temperaturas muito baixas, para formar um objeto nico. Em um BEC, os tomos so bsons. Em um condensado
ferminico, os tomos so frmions.
Qual a diferena?
Os bsons so sociveis, gostam de se reunir. Como regra geral, qualquer tomo com um nmero par de
eltrons mais prtons mais nutrons um bson. Assim, por exemplo, os tomos comuns de sdio so bsons, e
podem se fundir e criar um BEC.
Os frmions, por outro lado, so anti-sociais. O "Princpio de Excluso de Pauli", um dos fundamentos da
mecnica quntica, os probe de se reunirem no mesmo estado quntico. Qualquer tomo com nmero mpar de
eltrons mais prtons mais nutrons um frmion, como o potssio-40.
A equipe de Jin descobriu uma maneira de contornar o comportamento anti-social dos frmions. Usou um
campo magntico cuidadosamente aplicado para agir como "Cupido", passvel de sintonia extremamente fina. O
campo faz com que os tomos solitrios encontrem pares, e a fora dessas combinaes pode ser controlada por
meio de ajustes no campo magntico. Os tomos de potssio emparelhados de maneira fraca retm parte de seu
carter ferminico, mas tambm se comportam um pouco como bsons. Um par de frmions pode se fundir com
outro par -e outro, e outro -, em um processo cujo produto final um condensado ferminico.
Jin suspeita que o sutil emparelhamento dos tomos em um condensado ferminico seja o mesmo
fenmeno de emparelhamento constatado no hlio 3, um superfluido. Os superfluidos fluem sem viscosidade, de
modo que os condensados ferminicos deveriam fazer o mesmo.
Um fenmeno estreitamente aparentado o da supercondutividade. Em um supercondutor, eltrons
emparelhados (os eltrons so frmions) podem fluir com resistncia zero. Existe intenso interesse comercial nos
supercondutores, que poderiam ser usados para produzir eletricidade mais barata e limpa e na construo de
maravilhas de alta tecnologia como trens de levitao e computadores ultravelozes. Infelizmente, difcil manipular
e estudar os supercondutores.
Os condensados ferminicos poderiam ajudar.
O maior problema dos supercondutores atuais que -135 C a temperatura mais quente qual qualquer
um deles pode operar. O nitrognio lquido ou outros fluidos criognicos necessrios a resfriar os cabos tornam
qualquer aparelho que use supercondutores volumoso e caro. Os engenheiros prefeririam trabalhar com
supercondutores que funcionem em temperatura ambiente.
"A fora do emparelhamento em nosso condensado ferminico, ajustada em termos de massa e
densidade, corresponderia de um supercondutor operando em temperatura ambiente", afirma Jin. "Isso faz com

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que eu seja otimista quanto possibilidade de que os fundamentos fsicos que aprendemos atravs dos
condensados ferminicos ajudaro outros estudiosos a projetar materiais supercondutores mais prticos".
A Nasa tem muitos usos para os supercondutores. Por exemplo, os giroscpios que mantm a orientao
dos satlites poderiam usar mancais sem frico, feitos de ims supercondutores, o que aumentaria sua preciso.
Alm disso, como os supercondutores so capazes de portar o mesmo volume de corrente que um fio de cobre,
mas em um cabo muito fino, os motores eltricos a bordo de espaonaves poderiam ser de quatro a seis vezes
menores do que os atuais, economizando espao e peso preciosos.
Outros especulam que os semicondutores poderiam desempenhar um papel em uma base lunar
permanente, como a anunciada recentemente pelo presidente Bush em seu discurso sobre a futura explorao
espacial tripulada. Os supercondutores seriam a escolha natural para gerao e transmisso de energia com
enorme eficincia, porque a temperatura ambiente despenca para -173 C durante a longa noite lunar. E durante os
meses de viagem que uma misso a Marte requereria, um aparelho de ressonncia magntica porttil, que cabos
supercondutores tornariam possvel, seria uma forte ferramenta mdica para ajudar a garantir a sade da tripulao.
Lua. Marte. No se pode sequer imaginar para onde os condensados ferminicos nos levaro. Mas com
certeza para alm da escola secundria.
Nota do editor: o texto menciona seis estados da matria: slido, lquido, gasoso, plasmtico, BEC e condensado
ferminico. Os fsicos debatem esse total. Seria possvel acrescentar diversos outros estados, como os cristais
lquidos, os vidros, os ferromagnetos, os paramagnetos e outros, lista. Ser que os condensados ferminicos
integram mesmo a lista dos estados da matria? Ou seriam apenas uma subdiviso menos importante, como os
cristais lquidos? A pergunta ser respondida nos prximos meses e anos, medida que os pesquisadores
aprenderem mais sobre as propriedades dos frmions coalescentes.
* Patrick L. Barry (http://www.patbarry.com) jornalista cientfico e o Dr. Tony Phillips (http://science.nasa.gov/sciteam/team.html) fsico. O primeiro atua como editor assistente da revista Science e o segundo membro da elite
de pesquisadores, ambos da NASA.

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