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D E L F O N D O D E C U LT U R A E C O N M I C A  S E P T I E M B R E - O C T U B R E D E 2 0 1 5

=/

La historia que cuenta Deaton


debe darnos a todos motivos para
no perder el optimismo
D AV I D L E O N H A R D T

537
538

Ilustracin: A N D R E A G A R C A F LO R E S

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E DI TOR I A L

Un punto de esa distancia


ROCO CERN

Acertijos y paradojas:
una vida dedicada
a la economa aplicada
ANGUS DEATON

12

A travs de la oscuridad
y hacia un mejor futuro
ANGUS DEATON

15

Estados dbiles,
pases pobres
ANGUS DEATON

16

Sobre
ponderaciones
y errores de
programacin:
extraa coincidencia
o ensayo general?
ANGUS DEATON

17

Un optimista
disparatado

El Gran Deaton,
Nobel de Economa
2015

n el Fondo estamos de fiesta por la concesin este


ao del Premio en Ciencias Econmicas del Banco
de Suecia en Memoria de Alfred Nobel, mejor
conocido como Premio Nobel de Economa, a Angus
Deaton, de quien acabamos de publicar El Gran
Escape. La larga trayectoria de este acadmico
nacido en Escocia poco despus de terminar la
segunda Guerra Mundial lo ha colocado en
miradores privilegiados para estudiar el consumo,
la salud, la desigualdad, tanto desde el plano terico
como desde la dificultosa confrontacin con los datos de la realidad.
Econometrista de trapo, no le ha gustado la comodidad de los ndices y
dems inventos tericos para tratar de entender cmo la gente reacciona
ante la inflacin o ante cambios en su ingreso, y siempre ha procurado que
el conocimiento econmico repercuta en la vida real a travs de la poltica
gubernamental. Este nmero de La Gaceta es por un lado un breve
homenaje a su vida profesional y por otro un escaparate para que sus
lectores en espaol conozcan con mayor profundidad su ruta vital, sus
campos de batalla, su modo de abordar el spero tema de la desigualdad y el
ms ameno de las mejoras en materia de salud, temas centrales del libro
con que Deaton entr al catlogo del Fondo.
Dos captulos suyos en libros en que se convoc a escribir a grandes
economistas unos para hablar sobre el pasado, otros sobre el porvenir
permiten ver un detallado retrato de Deaton: su franqueza y constante
necesidad de agradecer a los colegas, su prudencia respecto del futuro, su
chispa y su bien dosificado humor, su reclamo de acciones concertadas
para corregir los problemas del mundo. Los ponderados elogios de El
Gran Escape, en las reseas incluidas ms adelante, complementan esa
imagen de alguien que es mucho ms que un acadmico asilado en la torre
de marfil.
Cerramos este nmero con la segunda entrega de un documentado
estudio sobre la gnesis, evolucin y perspectivas del libro electrnico,
preparado desde la ptica de las humanidades digitales, ese campo
hbrido en que las nuevas tecnologas contribuyen a responder preguntas
milenarias.W

D AV I D L E O N H A R D T

18

18
21

CAPITEL
NOVEDADES
Breve historia
del libro electrnico

Jos Carreo Carln

Len Muoz Santini

D I R E C TO R G E N E R A L D E L F C E

ARTE Y DISEO

Toms Granados Salinas

Andrea Garca Flores

D I R E C TO R D E L A G AC E TA

F O R M AC I N

Javier Ledesma Gran

Ernesto Ramrez Morales

J E F E D E R E DAC C I N

V E R S I N PA R A I N T E R N E T

Martha Cant, Adriana Konzevik,


Susana Lpez, Alejandra Vzquez

Impresora y Encuadernadora
Progreso, sa de cv

C O N S E J O E D I TO R I A L

IMPRESIN

ERNESTO PRIANI SAIS


E ISABEL GALINA RUSSELL

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es una publicacin mensual editada por el Fondo de Cultura Econmica, con domicilio en Carretera Picacho-Ajusco 227,
Bosques del Pedregal, 14738, Tlalpan, Distrito Federal, Mxico. Editor responsable: Toms Granados Salinas. Certicado
de licitud de ttulo 8635 y de licitud de contenido 6080, expedidos por la Comisin Calicadora de Publicaciones y Revistas
Ilustradas el 15 de febrero de 1995. La Gaceta del Fondo de Cultura Econmica es un nombre registrado en el Instituto
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SEPTIEMBRE- OCTUBRE DE 2015

I L U S T R AC I N D E P O R TA DA : L E N M U OZ S A N T I N I Y A N D R E A G A R C A F LO R E S

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

P O ES A

Est por salir de nuestras prensas Borealis, un poemario en que,


a fuerza de repeticiones y sutiles variaciones, Roco Cern busca conferir
a su exploracin lrica una cualidad organica. Sirva este puado
de clulas para insinuar ese organismo inslito

Un punto de esa distancia


ROCO CERN

3
Cabalgata.
Volvimos a encontrarnos en las montaas del Sur.
Volvimos a escuchar juntos el brocado/cada.
Olfatebamos un blsamo (Fierabrs) con manos alineadas.
Baldaquines dorados, incrustaciones de ncar;
en la comisura del labio un sonido reverbera: lienzo.
Notas de base en tenor de cumarina.
Justo detrs, translcida a la mirada, la lnea esconda
lechosidades, hojas.
Sndalo/lavanda/cedro: sangre mutada en aire.
Yacen rastros y seas.
Espesura en el borde azul de la crnea. Finitud en el cuerpo.
Pliegues en perspectiva: flancos.
Envolvente.
Mundo incoloro con fecha de caducidad en desfase.
Retorno y atadura.
En esta puerta rastro la circulacin de los sueos demarca.
Al costado del viento un nio afina canto para murmurar plegaria.

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

Ilustracin: L E N M U OZ S A N T I N I Y A N D R E A G A R C A F LO R E S

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

DOSSIER

Angus Deaton est convencido


de que la suya ha sido una buena
poca para ser economista, sobre
todo para aquellos que han querido
avanzar simultneamente en la
teora y la recoleccin de datos.
Acompamoslo en una breve
autobiografa intelectual, en un
moderado ejercicio de prospectiva,
en su defensa de los Estados fuertes,
en una curiosa polmica acadmica.
Ah se ver por qu el autor
de El Gran Escape tambin
merece ese adjetivo

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

Fotografa: A N N E C A S E

MEMO R I AS

Acertijos
y paradojas:
una vida
dedicada a
la economa
aplicada
ANGUS DEATON

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

La segunda mitad del siglo XX y los primeros aos del XXI resultaron,
para la mirada retrospectiva de Deaton, buena poca para consagrar una vida
a la economa. En este recuento autobiogrco, en el que la sutil irona sobre s mismo
y el agradecimiento a profesores y colegas acompaan al cronista de toda una era
en las ciencias econmicas, hay muchas claves para entender por qu la Real Academia
de Ciencias Sueca lo premi este ao
EL COMIENZO
Mi padre crea en la educacin y gustaba de medir las
cosas. Creci en un pueblo minero en Yorkshire, entre la primera y la segunda guerras mundiales. Era
brillante y estaba motivado; sin embargo, el sistema
educativo de su tiempo no estaba diseado para facilitar la educacin, sino para producir mano de obra
para la mina y slo a un nio de cada grupo se le
permita llegar hasta la escuela secundaria. ste no
fue el caso de mi padre, quien tuvo que formarse en la
fila para ser minero; posteriormente fue reclutado
por el ejrcito en 1939, para luego recibir licencia por
tuberculosis antes del fin de la guerra. En el benvolo
mercado laboral de esos das consigui trabajo en
una empresa de ingenieros civiles. El director qued
impresionado por la habilidad de mi padre con la regla de clculo y el teodolito, y no tuvo reparo en pasar
por alto su falta de educacin formal. Mi padre asisti
a la escuela nocturna en lo que hoy es la Universidad
Heriot-Watt en Edimburgo, donde despus de muchos aos se recibi de ingeniero civil. Se cas con mi
madre, la hija de un carpintero. Ella tena un gran
don para contar historias; se dice que sir Walter Scott
caminaba desde Abbotsford hasta nuestra casa en
Bowden para compartir cuentos con uno de sus antepasados. Aun as, ella no comparta la opinin de su
esposo con respecto a la educacin; le resultaba difcil verme con un libro cuando pensaba que podra estar usando las manos. Sin embargo, mi padre estaba
resuelto a que yo fuera instruido correctamente y
puso su corazn en enviarme a Fettes College, una famosa escuela pblica (en el sentido britnico) en
Edimburgo, cuyas cuotas anuales estaban muy por
encima de su salario, incluso una vez que se haba
convertido en el ingeniero de abastecimiento de agua
para el condado de Roxburgh, en las fronteras escocesas. En ese entonces, y tal vez incluso hoy, haba
maestros en las escuelas estatales escocesas que estaban dispuestos a preparar a un nio brillante para
que solicitara una beca que pudiera llevarlo lejos, y a
hacerlo en su tiempo libre.
Llegu a Fettes a los 13 aos, como uno de los dos
nios becados de mi generacin: sir William Fettes
haba dejado su fortuna para dar educacin en una escuela pblica a los hijos de los pobres; no obstante,
para 1959 slo quedaba este remanente de la intencin
(y de la donacin inicial). Fettes tena todos los recursos para proporcionar una gran educacin y en esos
das enviaba a la mayora de sus egresados a Oxford o
Cambridge, de forma similar a como lo haca, por
ejemplo, la Lawrenceville Academy en los Estados
Unidos al enviar a sus alumnos a Princeton. Yo fui uno
de los integrantes del grupo que asisti a Cambridge;
tocaba el piano, el rgano y el contrabajo, y era muy
buen segunda lnea, lo que me dio la oportunidad de
llegar a Cambridge (Fitzwilliam necesita segundas
lneas, Sr. Deaton, me dijo el tutor estudiantil durante mi entrevista); adems, era una especie de matemtico en mi tiempo libre. Sin embargo, no tena ni idea
de lo que quera ser o hacer; el rugby en Cambridge era
importante y brutal, y las matemticas se enseaban
de forma espantosa, en grupos enormes y por vejestorios enfundados en batas enmohecidas cuyas sinecuras dependan nicamente de que nunca se publicaran sus notas amarillentas. Rpidamente me alej del
rugby y de las matemticas, intent ser filsofo de la
ciencia, pero mi tutor universitario me rechaz, y en
lugar de estudiar adopt los intiles hbitos estudiantiles de jugar a las cartas y beber. Con el tiempo, mi facultad, despus de haber perdido la paciencia por mi
falta de rumbo, me dijo que poda irme o dejar de fingir que estudiaba matemticas. Qu poda hacer?
Bueno, slo hay una cosa para la gente como usted
la economa. Hubiera preferido irme, pero no cre poder explicrselo a mi padre, quien ya pensaba que no
estaba aprovechando lo suficiente las oportunidades
que se me presentaban y que l no haba tenido, as que
acept lo inevitable y part hacia la Marshall Library

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

of Economics, donde la falta de rumbo lleg a un sorprendente y encantador final.


La economa result mucho ms de mi agrado que
las matemticas. Si bien lo poco que haba aprendido de
ellas me ayud, de poco me sirvi para aprobar el curso
de econometra de David Champernowne, en el que la
primera edicin (francesa) de Malinvaud era el nico
texto, o incluso el examen de economa matemtica en
el que Jim Mirrlees plante todas las partes del
Diamond y Mirrlees que ni l ni Peter haban podido
resolver,1 la mayora de las cuales estaban mal
planteadas y eran irresolubles. No obstante, las
conferencias en Cambridge eran como los libros de la
biblioteca Marshall: variadas, a veces interesantes, pero
totalmente opcionales; lo importante era leer y escribir
ensayos, que eran ledos y discutidos con regularidad
por los supervisores universitarios designados. Me
pareci que el material era interesante Principles, de
Samuelson, era estupendo y me di cuenta de que
poda escribir y, de hecho, que poda escribir con

Entend que la economa


se trataba de tres cosas:
teora [...], evidencia [...]
y la escritura (cuya
importancia es en gran
medida subestimada
en economa)
claridad y con una buena dosis de placer, un beneficio
duradero de la enseanza personalizada en Fettes.
nicamente ese ao de licenciatura en economa
(involuntaria), en el que le los razonamientos de
Modigliani y Brumberg sobre el ahorro en el ciclo vital, de Hahn y Matthews sobre el crecimiento econmico, de Meade sobre el comercio, de Kuznets sobre
patrones de consumo, y luego resum lo que haba
aprendido para la discusin y la crtica, me proporcion una plantilla para el aprendizaje, el pensamiento y la escritura que pocas veces he tenido que
corregir. Entend que la economa se trataba de tres
cosas: teora, que especifica los mecanismos y las
historias acerca de cmo funciona el mundo y cmo
las cosas podran estar relacionadas entre s; evidencia, que puede interpretarse en funcin de la teora,
o que parece contradecirla, o simplemente es desconcertante; y la escritura (cuya importancia es en
gran medida subestimada en economa), que puede
explicar los mecanismos de una manera que los
vuelve emocionantes, o que puede extraer las lecciones aprendidas de la combinacin de la teora y la
evidencia.
Los dos artculos de Modigliani y Brumberg ambos sobre la funcin de consumo: uno sobre series
temporales y otro sobre evidencia transversal han
permanecido siempre conmigo. Fueron escritos cuando el tema era un caos, con decenas de estudios empricos no relacionados e incoherentes. Modigliani y
Brumberg proporcionaron una enunciacin rigurosa
de una teora simple del comportamiento que, presentada y manipulada con cautela, poda dar una explica1 Peter Diamond reere al mismo incidente, pero seala que l y Jim
Mirrlees an no haban comenzado su colaboracin en el momento en
que ste estableci el examen. El examen era casi imposible, aunque slo
fuera porque su lectura tomaba la mayor parte del tiempo asignado.

cin unificada de todas las pruebas y ofreci un marco


que ha dominado el pensamiento desde entonces. En
los ltimos aos he llegado a considerar incompletos
esos mecanismos, y en ciertos aspectos incluso equivocados, pero el principio bsico ha permanecido conmigo: una buena exposicin terica debe explicar toda
la evidencia que vemos, en este caso los patrones
transversales de consumo e ingreso, los patrones en
las series de tiempo de consumo e ingreso, y despus
aunque algunos aos ms tarde los patrones internacionales de ingreso y ahorro. Si no funciona en todas partes, no tenemos idea de lo que estamos hablando, y todo se vuelve un caos.
El trabajo de Kuznets sobre el consumo, y ms ampliamente sobre el crecimiento econmico moderno,
es otra influencia temprana que ha perdurado. ste es
mucho menos terico y ms histrico, ms impulsado
por los datos, comienza por empirismos cuidadosos e
induccin cautelosa, siempre con gran atencin a los
problemas de medicin y a la calidad de los datos subyacentes. Detrs de todo est la medicin histrica,
sopesada y matizada, pero que conduce a generalizaciones de gran alcance y sutileza, con una relevancia
que trasciende el tema que nos ocupa. Modigliani parti de la conducta y la us para interpretar la evidencia, mientras que Kuznets trabaj sobre todo a la inversa. Para m como estudiante, y para m ahora, el orden no importa en absoluto. Lo importante es un
recuento conductual o institucional coherente que
ofrezca la agudeza necesaria para comprender el presente y el pasado, y nos d cierta esperanza para predecir el futuro.
Haba estudiado economa slo para escapar de las
matemticas y para completar mis estudios, pero despus de la graduacin necesitaba trabajar, as que me
dirig al Banco de Inglaterra. Me parece que acept el
trabajo porque la entrevista haba sido en verdad difcil y porque la oferta me haba llegado en papel membretado y grabado como un billete de alta denominacin. Sin embargo, la institucin estaba en proceso de
cambio: tradicionalmente no empleaba a universitarios recin egresados y no tena idea de qu hacer conmigo ni con la pequea cohorte de recin egresados
que entraron conmigo, as que volv a Cambridge, donde poda estar con mi esposa, Mary Ann Burnside, escritora y maestra, nacida en Topeka y criada en Evanston, estudiante de psicologa en Cambridge. Yo era
ayudante de investigacin en un proyecto de medicin
de la riqueza nacional, dirigido por mi tutor de economa en la universidad, Jack Revell, quien senta pena
por m y quera ayudarme a vivir en la misma ciudad
que mi esposa. As, del mismo modo que haba cado
en la economa cuando era estudiante, ca en ella como
profesin, aunque en ese momento era slo un trabajo.
Revell pronto se fue de Cambridge para dictar ctedra
en Gales, dejndome protegido econmicamente pero
sin mucho que hacer. Pronto me encontr con el Cambridge Growth Project, dirigido por Richard Stone. El
proyecto haba comenzado con lo que entonces se conoca como modelo de planificacin indicativa,
centrado en el anlisis de insumo-producto, si bien su
desarrollo apuntaba a convertirlo en algo ms parecido
a un modelo macroeconmico keynesiano a gran escala,
aunque con mucho detalle industrial y de materias
primas. Al igual que mis colegas investigadores, me
asignaron trabajar en uno de los componentes del
modelo, en mi caso, el consumo y la demanda, pero el
tiempo que requera no era tanto y una vez ms me
qued libre para trabajar en cualquier cosa que me
pareciera interesante.

MENTORES Y UN COLABOR ADOR


Pronto me hice amigo de Richard Stone, quien me dej
en claro que yo era un espritu afn, o, como l dira, que
estbamos en el mismo lado del movimiento. Yo no
estaba muy seguro de qu era el movimiento, y mucho
menos saba de qu lado estbamos, pero me halag
enormemente que me lo dijera, y de inmediato supe

ACERTIJOS Y PA RADOJAS: UNA VIDA DEDICADA A LA ECONOMA APLICADA

que una vida como la de Dick Stone era el tipo de vida


que quera tener. Dick estaba casado con Giovanna,
Forli era su apellido de soltera, una glamorosa y seductora aristcrata italiana, que se haba iniciado como
concertista de piano. Vivan en una hermosa casa con
jardn, una amplia biblioteca, un Bsendorfer y habitaciones decoradas de forma espectacular. Sus vidas intelectuales y personales eran inseparables; trabajaban,
hablaban y se divertan. Sola haber muchas cenas, a
las que asistan economistas y estadistas de todo el
mundo y, puesto que yo estaba en el mismo lado del
movimiento, Mary Ann y yo ramos invitados frecuentes, participbamos en las embriagantes conversaciones y en las an ms embriagantes copas de clarete y borgoa de las bodegas del Kings. Me haban
admitido en la cueva de Aladino y estaba rodeado de
las gemas de una buena vida.
El trabajo de Stone inevitablemente se convirti en
modelo para el mo. Durante la guerra trabaj con James Meade, a quien Keynes haba contratado para la
construccin de un sistema de registros de partida doble para la contabilidad nacional, labor que ms tarde
le valdra a Stone el Premio Nobel. En 1970, l todava
estaba muy involucrado con las Naciones Unidas en la
elaboracin de normas internacionales de contabilidad nacional; sin embargo, mi propio inters en la medicin, aunque ciertamente haba sido desencadenado
por Stone, no habra de llegar a la vanguardia sino hasta despus de algunos aos. En lugar de eso, me involucr inmediatamente en el trabajo de Stone relacionado con el anlisis de la demanda.
En 1954, l introdujo y estim el sistema lineal de
gastos, de modo que, por primera vez, se utilizaba una
funcin de utilidad no slo para demostrar teoremas o
para guiar la reflexin, sino que era el objetivo directo
de la estimacin emprica. Cuando llegu, los investigadores en el Growth Project an trataban de estimar
el modelo usando el algoritmo original de Stone, y una
visita rpida a la biblioteca de ingeniera ofreca un
conjunto de procedimientos mucho mejores y ms actualizados para la estimacin de los modelos no lineales, as que me decid a aprender Fortran y pronto tuve
listas algunas estimaciones de los parmetros. (Pronto es un trmino relativo: el sistema informtico aceptaba trabajos cada noche y no los entregaba sino
hasta la maana siguiente, por lo general con errores
de compilacin.) Sin embargo, a medida que barajaba
mis resultados, pronto descubr que mi nuevo juguete
tena algunos inconvenientes graves. Cuando lo us
para calcular elasticidades de ingresos y de precios,
necesarias para el modelo, descubr que las elasticidades de precio estimadas del sistema lineal de gastos
estaban cerca de ser proporcionales a las elasticidades
de ingreso, una regularidad no respaldada por la intuicin ni por la teora. Fue una excelente idea utilizar la
teora de manera muy directa para construir un modelo emprico, pero el papel de la teora aqu era demasiado prominente y el modelo no era tan general como
permita la teora. La solucin a estos problemas habra de llegar a travs del concepto de forma funcional flexible, propuesto por Erwin Diewert en 1973; en
mi propio trabajo, esta lnea de investigacin culminara en el Sistema casi ideal de demanda que John
Muellbauer y yo propusimos en 1980 como nuestra
propia forma funcional flexible favorita. Ese modelo
todava es ampliamente utilizado hoy en da.
Poco tiempo despus de que me integr al Departamento de Economa Aplicada, la Universidad de Cambridge modific sus reglas, de forma que los investigadores del departamento ahora podan obtener su doctorado si presentaban la investigacin por la cual se les
haba pagado, un acuerdo excelente que me vino a las
mil maravillas. Hacia mediados de la dcada de 1970
yo ya haba publicado un libro sobre sistemas de demanda y un artculo sobre cmo comparar las trayectorias de los diversos sistemas de demanda populares
en ese entonces (publicado en Econometrica, y que
ms tarde ganara la primera medalla Frisch de la
Econometric Society), por lo que mi doctorado me fue
debidamente otorgado, aunque no sin antes aprobar
un aterrador examen oral. Cambridge exiga que los
examinadores orales no fueran supervisores no es
que hubiera mucha supervisin en esos das y las tesis de doctorado incluidas algunas que despus seran famosas a menudo eran reprobadas sin la posibilidad de volverse a presentar.
Por esas fechas me haba hecho amigo de W. M. (Terence) Gorman, entonces profesor en la London
School of Economics, quien de alguna manera se las
arreglaba para rastrear y contactar a cualquier persona que estuviera usando mtodos duales. Terence era

un terico extraordinario para quien la tarea de la teora era proporcionar modelos y mtodos que volvieran
la vida ms fcil para el anlisis aplicado, lo que, a mi
parecer, corresponde a un tipo de terico para el cual
se ha perdido el molde. l pareca saber ms de todo
que cualquier otra persona, pero tena una encantadora, si bien ocasionalmente aterradora, forma (fue uno
de mis examinadores orales) de asumir que era uno el
que lo saba todo, y que si uno no le entenda era porque l no se haba expresado con la sutileza y sofisticacin necesarias, dando pie, as, a una cascada divergente de malentendidos. Yo quera entender la preparacin de presupuestos en dos etapas, y Terence lo
haba explicado en un artculo publicado en Econometrica, pero ste me pareca incomprensible. Yo estaba
decidido a comprender el asunto a fondo, as que me
encerr durante una semana para pensar y descifrarlo. Al final de la semana no entenda ms que al principio, si bien mi frustracin era mucho mayor. Terence
haba comprendido muy pronto que la doble representacin de la utilidad en la que se expresa la utilidad,
no como todos habamos aprendido, como una funcin de ciertas cantidades, sino como funcin de los
precios y el ingreso permita una conexin cercana y
directa entre la teora y los datos. En ese entonces estos mtodos se extendan rpidamente, sobre todo a
travs de la obra de Dan McFadden. Un enlace con
Dan lleg a travs de John Muellbauer, quien haba hecho su doctorado con Bob Hall en la Universidad de
Berkeley y haba aprendido la dualidad de Bob, quien,
a su vez, la haba aprendido de Dan.
Fue as que, cuando John regres a Inglaterra,
descubrimos que tenamos mucho en comn y que

Las instalaciones
informticas de Bristol eran
terribles; el equipo estaba a
ms de un kilmetro y
medio de distancia, en la
cima de una colina, por lo
que tenamos que arrastrar
de arriba abajo las cajas de
tarjetas perforadas.
sabamos un montn de cosas que parecan a la vez
tremendamente tiles y eran ms bien incomprendidas. Decidimos, entonces, escribir Economics and
Consumer Behavior para explicarlo todo. John y yo
ramos el equipo ideal; l era cuidadoso, a veces incluso quisquilloso, y tena una fuerte inclinacin
terica: haba estado publicando rpidamente desde
su regreso de California, y tena mucho material indito importante en el que podamos basarnos. Yo
era menos cuidadoso, estaba impaciente por ponerme a trabajar y tena un buen sentido de lo que era
importante y lo que no, pero con frecuencia necesitaba que me regresaran al camino y me obligaran a
pensar con ms cuidado. El libro se public en 1980,
y 30 aos despus todava vende un extraordinario
nmero de ejemplares. Pienso en l como una sntesis del trabajo expuesto por Dan McFadden, Terence
Gorman y Richard Stone. ste trataba de exponer
una visin de cmo la teora poda aplicarse directamente a los datos, y ser modificada o desmentida dependiendo de los resultados, y todo apuntaba hacia
una visin integrada de la poltica y la economa del
bienestar. En retrospectiva me doy cuenta de cun
ingenuos ramos, pero no veo razn alguna para modificar mi opinin de que esto es lo que nos gustara
conseguir, incluso si el objetivo es bastante ms difcil de alcanzar de lo que nos pareca cuando tenamos la confianza que da la juventud.

TR ASLADO HACIA EL OESTE ,


EN ETAPAS
Los inicios de los aos setenta fueron una poca de
expansin universitaria en el Reino Unido y un
buen momento para ser un joven economista. En
Cambridge, a menudo jugaba al tenis con Mervyn
King entonces gobernador del Banco de Inglaterra y miembro del Wimbledon Lawn Tennis and

Croquet Club y despus nos gustaba relajarnos en


el csped y enfadarnos por el hecho de que nadie
nos ofreca ctedras, mismas que slo unos pocos
aos antes haban sido entregadas de mala gana a
aspirantes (en ocasiones merecedores) de ms de
cincuenta e incluso sesenta y tantos aos. (En ese
entonces la mayora de los departamentos britnicos slo tenan uno o dos profesores.) Al final, ninguno de los dos tuvo que esperar mucho tiempo; en
mi caso, acept la ctedra de econometra en Bristol antes de mi cumpleaos nmero 30 ya estaba
algo viejo en esos das. Me encantaba Cambridge,
y con excepcin de mi tiempo en el Banco de Inglaterra, haba estado all desde la licenciatura, pero
una ctedra significaba mucho ms dinero, dinero
que ciertamente necesitaba. Mary Ann haba muerto de cncer de mama en 1975 y yo me haba quedado con dos hijos menores de cinco aos: era hora de
seguir adelante.
Fue durante mi tiempo en Bristol cuando John
Muellbauer y yo trabajamos juntos en nuestro libro.
Las instalaciones informticas de Bristol eran terribles; el equipo estaba a ms de un kilmetro y medio
de distancia, en la cima de una colina, por lo que tenamos que arrastrar de arriba abajo las cajas de tarjetas perforadas. Me aconsejaron que consiguiera un
asistente de investigacin, lo cual fue un consejo razonable, pero nunca he sabido cmo utilizar asistencia en la investigacin: para m, el proceso de recopilacin de datos en un primer momento con papel y
lpiz en los libros y reseas, programacin y clculo siempre ha sido parte del proceso creativo, pues de
no hacerlo es poco probable que me llegue el golpe de
intuicin que me diga que algo no encaja, o que este
modelo no es el nico que no funciona, sino que ninguno de ellos sirve. Por supuesto, este proceso se ha
vuelto mucho ms fcil con el tiempo. No slo tenemos a nuestro alcance los datos y la potencia de clculo de forma constante y accesible, sino que tambin es fcil explorar los datos de forma grfica. Estos placeres y posibilidades slo pueden ser
plenamente apreciados por alguien que pas su juventud con papel milimtrico, lpices y gomas de
borrar.
Dado lo lejos que estaba la colina informtica,
durante algn tiempo sustitu la teora por los datos y escrib artculos sobre la imposicin ptima, la
estructura de preferencias y sobre ndices numricos de cantidades y de precios, aunque nunca abandon del todo el trabajo aplicado. Martin Browning
haba llegado a Bristol por su primer empleo, as
que trabajamos juntos en el ciclo de vida de la oferta
laboral y el consumo. Esto condujo a algunas buenas ideas para combinar series de tiempo de encuestas transversales y as generar verdaderos datos de panel, un trabajo que sigue siendo parte de
mi labor metodolgica ms citada.
Cuando todava estaba en Cambridge conoc a
Orley Ashenfelter en una conferencia en Urbino y
me invit a visitar Princeton durante un ao, cosa
que hice entre 1979 y 1980. Un ao ms tarde, lleg
a Bristol como profesor invitado; con l vena David
Card, un joven estudiante canadiense egresado de
Princeton y posterior ganador de la medalla John
Bates Clark. Despus de enfrentarse a la computadora apostada en la cima de la colina de Bristol, y a
sus limitaciones una vez all, Dave no dur mucho
tiempo y huy de vuelta a los Estados Unidos, nicamente para que le negaran la entrada en la frontera y lo deportaran a Canad. El departamento de
Bristol era extraordinario en aquellos das, con su
equipo de futuras estrellas, si bien sus dificultades
iban ms all de las instalaciones de cmputo, especialmente cuando la seora Thatcher le recort el
presupuesto a la universidad. Esto llev a una discusin claramente amarga para decidir qu miembros numerarios de la facultad habran de perder
sus puestos de trabajo. La interminable tacaera
empez a hacer del trabajo algo muy difcil.
En comparacin con el Reino Unido, Princeton
luca como un paraso inundado de recursos, as que
cuando me invitaron a regresar de manera permanente, acept con gratitud. A pesar de un aumento
de la burocratizacin a travs de los aos, Princeton
sigue siendo un entorno maravilloso para trabajar,
incluso despus de la crisis financiera de 2008; en 30
aos nunca he sentido que mi trabajo se vea
obstaculizado por escasez de fondos. Princeton est
lo suficientemente cerca de Washington y Nueva
York como para no aislarse de las finanzas y la
poltica, pero tambin est suficientemente alejada

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

como para conservar algo de la torre de marfil y


apartarse de las olas de la moda que barren todo a su
paso en invernaderos como Cambridge, Massachusetts. Adems, es una universidad excelente,
tanto para estudiantes de licenciatura como de
posgrado. Mis dos hijos estudiaron en Princeton, uno
matemticas y el otro filologa inglesa (como muchos
de sus compaeros, en la actualidad ambos trabajan
en finanzas), y la amplitud y profundidad de su
experiencia fue muy superior a la ma en Cambridge.
Para el momento en que se graduaron estaban
incomparablemente mejor formados que yo cuando
tena la misma edad.
Princeton era todo lo que haba esperado. Impart
el primer curso de econometra a los nuevos
estudiantes de doctorado, una clase que en mis
primeros aos vio pasar a un montn de excelentes
jvenes
economistas,
incluyendo
varias
superestrellas en formacin; Princeton tambin
atraa como profesores auxiliares a nuevos doctores
sobresalientes, y uno de ellos, John Campbell, de
Yale, comparta mi inters en el consumo y el ahorro.
Recuerdo que ambos deambulbamos felizmente
por la Biblioteca de Ingeniera para tratar de
informarnos acerca de la densidad espectral en cero
y cmo calcularla.
Alan Blinder y yo escribimos un artculo para
Brookings sobre el ahorro, y como resultado comenc a pensar en las propiedades del consumo y
los ingresos como series de tiempo. Despus de una
gran agona y de corroborar mi imperfecto entendimiento del anlisis de series de tiempo, me di cuenta de que una versin comn del modelo de ingreso
permanente, la del agente representativo, careca
de sentido. La hiptesis del ingreso permanente
dice que el consumo es igual al ingreso permanente, el cual se define como el flujo de renta vitalicia
sobre el valor presente descontado de los ingresos
actuales y futuros. La suavidad relativa del consumo el comportamiento procclico de la tasa de
ahorro se desprende entonces del hecho de que el
ingreso permanente es ms suave que el ingreso
real. Sin embargo, los encargados de las series de
tiempo haban hecho un buen trabajo al mostrar
que el agregado del ingreso per cpita era estacionario slo en las diferencias, y que el proceso diferenciado estaba autocorrelacionado positivamente.
Esto implica que el ingreso permanente es menos
suave que el ingreso medio; los golpes de crecimiento, lejos de ser anulados ms tarde, en realidad son
seales de an ms crecimiento por venir. Por supuesto, slo la versin del agente representativo tiene esta propiedad perturbadora, y uno de mis estudiantes, Steve Pischke, descubri que con un micromodelo adecuado, en el que haya un modelo
viable de lo que los consumidores en verdad pueden
saber, puede restaurarse algo cercano a una vista
estndar. Sin embargo, este trabajo me ense algo
importante, a saber: que los modelos basados en
agentes representativos son tan peligrosos y engaosos como poco realistas.

INTERESES EN DESARROLLO
Antes de llegar a Princeton, haba comenzado a
pensar en el desarrollo econmico, y haba pasado
un verano en el Banco Mundial ayudndoles a reflexionar sobre sus Encuestas de Medicin de Niveles de Vida (lsms, por sus siglas en ingls), que
comenzaban a ponerse en marcha a principios de
los aos ochenta. Los investigadores principales
del banco estaban preocupados por lo poco que se
saba sobre pobreza y desigualdad en los pases
ms pobres del mundo, y consideraron que un programa de encuestas en hogares era la respuesta
para un mejor sistema de medicin. Arthur Lewis
acababa de retirarse de Princeton cuando yo llegu, pero an frecuentaba el lugar y me apoy en
mis primeros pasos dentro del desarrollo econmico, a pesar de que mi enfoque era muy diferente
al suyo (por razones que nunca entend, siempre
se refiri a m como jefe). Hacia el final de su
vida, lo decepcionaba amargamente lo poco que la
profesin econmica se interesaba en la terrible
pobreza que asolaba a la mayora de la poblacin
del mundo, y en lo que poda hacerse al respecto.
Senta que su propio trabajo no haba logrado
poner en marcha el esfuerzo profesional que la
pobreza mundial requera. Otro economista de
Princeton, Mark Gersovitz, un gran admirador
de Arthur, tambin se convirti en un mentor para
m; comparti generosamente su conocimiento de
la economa de los pases pobres, rea en la cual
hizo contribuciones importantes.
Mi nuevo inters en las encuestas en hogares result ser duradero, y con el tiempo condujo a la publicacin de un libro en 1997, The Analysis of Household
Surveys, el cual se centra en los pases en desarrollo y
tiene muchos ejemplos de cosas tiles e interesantes
que se pueden hacer con esos datos. El volumen tambin abarca los fundamentos de la medicin y el diseo de encuestas en hogares, los cuales haban desaparecido de los cursos de econometra. A los estudiantes de economa rara vez se les ensea acerca de
cmo el diseo de encuestas en hogares podra ser
relevante cuando necesiten analizarlas, y uno de los
objetivos de mi libro era llenar ese vaco, as como
discutir algunos de los problemas prcticos que se
plantean cuando los mtodos economtricos estndar se aplican a las encuestas en hogares, especialmente en los pases pobres. Tuve la suerte de que este
libro coincidiera con un resurgimiento del inters en
la economa del desarrollo, especialmente el desarrollo microeconmico, as como con una rpida expansin de la disponibilidad de datos de hogares de todo
el mundo, as que ha sido ampliamente utilizado.
El libro fue publicado por el Banco Mundial, una
institucin con la que he seguido trabajando a travs
de los aos. Uno de los peligros de ser un economista
acadmico es que es fcil desviarse por senderos que
se vuelven cada vez ms estrechos, quizs intelectualmente apasionantes pero de inters para muy
pocos. Para m, el Banco Mundial ha sido una fuente
constante de temas interesantes que son de impor-

tancia sustantiva, al menos para algunas personas.


Por supuesto, la mayora de los problemas que se presentan son demasiado difciles como para esperar
una mejora significativa, pero de vez en cuando surge
un problema donde siento que puedo hacer algo, aunque sea slo aclarar un malentendido. De esta manera, hablar con la gente en el banco me ha ayudado a
mantenerme anclado como economista prctico.

CONFIRMACIONES Y REFUTACIONES
Una de mis colaboraciones ms fructferas en Princeton fue con Christina Paxson. Ella haba hecho su
doctorado en economa laboral en Columbia, debido
a la frustracin que le produjo no haber podido estudiar desarrollo. Fue as que juntos nos convertimos
en economistas del desarrollo y colaboramos en una
amplia gama de temas. Estudiamos el ahorro en el
ciclo vital y mostramos que es imposible sostener
que la correlacin multinacional entre las tasas de
ahorro y las de crecimiento proviene de aquella historia del ciclo vital segn la cual los jvenes, que en
principio ahorran, son ms ricos de por vida que los
viejos, quienes desahorran. Simplemente no hay suficiente ahorro en el ciclo vital que d cuenta del tamao de la relacin.
Tambin afirmamos que, si los individuos son
consumidores independientes con ingresos permanentes, la acumulacin de impactos de por vida har
que los niveles de consumo de las personas se distancien con la edad, sin importar si sus ingresos se comportan de la misma manera o no. Si una generacin
de la escuela secundaria se vuelve a reunir por su
aniversario 25, la desigualdad en sus niveles de vida
ser mucho ms grande de lo que era cuando sus integrantes se graduaron. ste fue uno de esos casos
agradables pero demasiado raros en que una prediccin que sali de la teora, cuya validez emprica se
desconoce de antemano, result ser confirmada por
los datos. Por supuesto, hay otras explicaciones posibles, como por ejemplo que el consumo est ms estrechamente vinculado a los ingresos de lo que supone la teora del ingreso permanente, y que el diferencial de las ganancias del compaero aumenta a
medida que ste envejece, pues la gente obtiene diferentes oportunidades a lo largo de la vida, porque las
emplea de maneras diferentes y porque estas ventajas y desventajas se acumulan con el tiempo. Sin embargo, la idea clave sigue siendo la misma: los resultados dependen (al menos en parte) de la acumulacin de suerte, lo que impulsa la siempre creciente
desigualdad en el nivel de vida dentro de un grupo
fijo de miembros a medida que envejecen. La desigualdad en la riqueza se debe a un proceso de acumulacin, y crece an ms rpidamente, otra prediccin que result ser correcta.
Chris y yo tambin escribimos sobre las economas domsticas de escala y su efecto sobre el consumo de alimentos. Durante mucho tiempo, los
economistas han utilizado el ingreso per cpita
como medida del bienestar por ejemplo para el
clculo de la pobreza o la desigualdad, pero pue-

Ilustracin: A N D R E A G A R C A F LO R E S

ACERTIJOS Y PA RADOJAS: UNA VIDA DEDICADA A LA ECONOMA APLICADA

de ser que esto no sea del todo adecuado. Por un


lado, las necesidades de los adultos y los nios no
son las mismas. Pero, incluso cuando no hay nios, las economas domsticas de escala implican
que los hogares ms grandes estn en mejor situacin que los hogares ms pequeos al mismo nivel
de ingreso per cpita. Algunos bienes son bienes
pblicos dentro del hogar la vivienda misma, la
calefaccin, la preparacin de alimentos y su necesidad se expande menos que proporcionalmente
respecto del nmero de miembros del hogar. Con
el mismo ingreso per cpita, los hogares ms grandes pueden remplazar tales bienes y optar por bienes ms privados, como los alimentos, especialmente en los pases pobres, donde las necesidades
alimenticias rara vez quedan satisfechas. Sin embargo, Chris y yo encontramos algo muy curioso, a
saber, que si se mantiene constante el ingreso per
cpita, los hogares ms grandes gastan menos en
comida por cada miembro. As, vemos la mayor reduccin en el consumo de alimentos precisamente
donde esperaramos ver el mayor incremento, entre los hogares de los pases ms pobres, para los
cuales una gran cantidad de recursos adicionales
se destina a la alimentacin.
El rompecabezas de los alimentos y los hogares
permanece en gran medida sin resolver; no obstante,
es posible que est vinculado con otra paradoja que
he estado investigando recientemente con mi amigo
Jean Drze. (Jean me ense casi todo lo que s sobre
la India. Es investigador y activista social, vive sin
medios de subsistencia aparentes y su trabajo y escritos han tenido un efecto sin precedentes en la poltica.) En la India de hoy, que ha estado y contina experimentando tasas histricamente altas de crecimiento econmico, vemos otro hecho muy extrao
relacionado con la comida: el consumo de caloras
per cpita ha ido disminuyendo en las ltimas dos dcadas. Esto ocurre a pesar del aumento de los ingresos per cpita, aun entre los pobres, y a pesar del hecho de que los hombres, las mujeres y los nios indios
sufren una de las tasas ms altas de desnutricin fsica en el mundo. Los adultos indios se encuentran entre los ms bajos de estatura a nivel global y los nios
muestran mayores niveles de desnutricin y prdida
de peso que en lugares mucho ms pobres del frica
subsahariana. Jean y yo sospechamos, aunque no hemos podido probarlo, que la reduccin de caloras es
una consecuencia de la disminucin del trabajo fsico
pesado, algo en gran parte alimentado por el consumo de cereales. Esta afirmacin resulta ser polticamente sensible en la India, donde algunos sostienen
que la disminucin de caloras es un indicio del empobrecimiento sin medida, provocado por los supuestos horrores de la globalizacin.
A mediados de la dcada de 1980, mi amigo Guy
Laroque pas algn tiempo en Princeton trabajando con mi colega Sanford Grossman. Guy y yo nos
conocamos desde haca una dcada y habamos organizado conjuntamente una reunin de la Econometric Society en Atenas en 1979, yo como econo-

10

mtrico y l como terico. Sandy Grossman siempre estaba corto de tiempo, por lo que Guy tena
mucho tiempo libre durante sus visitas a Princeton
sola quedarse en mi casa, as que comenzamos
a hablar sobre un tema en el que me haba interesado, a saber, la razn por la cual los precios de las materias primas se comportan como lo hacen. Yo haba estado pensando en las economas del frica
subsahariana, en las cuales muchas polticas macroeconmicas estn dominadas por enormes fluctuaciones en los precios de los productos bsicos. A
mediados del siglo xix, Egipto se haba vuelto increblemente rico a causa de los altos precios del algodn que resultaron de la guerra civil estadunidense, y despus, durante el colapso subsiguiente,
haba entrado en suspensin de pagos con el Reino
Unido, una historia que posteriormente se repetira
(con variaciones) numerosas veces. Las autoridades
externas no eran muy buenas asesorando a los pases sobre cmo lidiar con el problema. Durante la
dcada de 1970, mientras el precio mundial del cobre se desplomaba, el Banco Mundial sigui aumentando sus previsiones sobre precios futuros, lo que
sumi cada vez ms en dificultades a pases como
Zambia.
Guy y yo escribimos una serie de artculos sobre
nuestras conclusiones. Existe una teora de la demanda y el almacenamiento especulativos de materias primas, primero desarrollada por Ronald Gustafson en Chicago en la dcada de 1950 y posteriormente ampliada por Joe Stiglitz y David Newbery
en la dcada de 1970; Guy y yo la convertimos en
algo que pudiera aplicarse a los datos. La teora puede ayudar a entender al menos algo de lo que reflejan los datos nos hubiese ido bien si nos hubiramos quedado con la calibracin segn hechos elegidos adecuadamente; sin embargo, la estimacin
total contaba una historia diferente, a saber, que
hay muchos aspectos de la teora que no concuerdan con los hechos. ste es otro de esos rompecabezas irritantes pero frecuentes. Tenemos una teora
de larga tradicin cuyas ideas son tan profundas
que alguna parte de ellas debe ser correcta que
contradice la evidencia, y en la que es mucho ms
evidente lo que est mal, o cmo podra modificarse la teora para ofrecernos una mejor comprensin
de los mecanismos en operacin.
Algo que trato de hacer es encontrar nuevas implicaciones de teoras antiguas, y ms especficamente alguna implicacin que permita una confrontacin relativamente directa entre la teora y la
evidencia. En el mejor de los casos, esa prediccin
puede probarse a travs de algo muy simple, como
una tabla de referencias cruzadas o un grfico sencillo, si tan slo uno sabe qu tabular o qu graficar.
Este mtodo hace que la investigacin y la manipulacin de la teora desempeen el trabajo que a menudo se asigna al mtodo economtrico, y evita al
menos algunas de las controversias economtricas,
que abundan cuando preguntas formuladas de manera inadecuada se aplican a los datos. Siempre que

me las arreglo para hacer algo como esto consigo


refutaciones fcilmente o genero nuevos rompecabezas antes que conseguir confirmaciones interesantes. A decir verdad, puedo recordar slo dos casos claros de lo ltimo. Uno es la historia de la desigualdad en el consumo. El otro fue a principios de
la dcada de 1970, cuando el Reino Unido y otros
pases experimentaban una explosin de alta inflacin y yo argument que los consumidores, quienes
compran productos de uno en uno y no un ndice
de todos los bienes no tienen forma inmediata de
distinguir entre la inflacin no anticipada y los aumentos relativos de precios de los bienes que compran. En consecuencia, la inflacin no anticipada
provocar un aumento a corto plazo en la tasa de
ahorro. Esto era todo lo contrario a lo que mucha
gente pensaba que sucedera, pero se confirm rpidamente, no slo en el Reino Unido, sino en diversos pases.
Hay algo muy emocionante en hacer una prediccin basada en la teora que no sea en absoluto evidente, sobre todo si parece obviamente errnea, pero
que resulta ser cierta en los datos. Sin embargo, no
hay forma de asegurar lo que suceder despus, pues
depende, entre otras cosas, de si se juzga que otras
explicaciones incluso si son desarrolladas ex post
son tanto o ms convincentes. Incluso las refutaciones, aunque producen menos euforia al principio, generalmente son productivas, porque establecen la
plataforma para la posterior enmienda y remodelacin de la teora, de modo que haya al menos una posibilidad de progreso. De hecho, si determinada teora es muy usada en nuestro pensamiento habitual
del mundo, las refutaciones y enmiendas pueden ser
ms productivas que la confirmacin de una nueva
teora que est arraigada de manera menos profunda
en nuestra comprensin.
Una de mis formas habituales para encontrar
buenos temas de investigacin, si bien una forma
nada fcil de ensear o transmitir, es jugar con
los modelos y los datos hasta encontrar algo que no
entiendo. Casi siempre se da el caso de que esta falta
de entendimiento, o el sentido de una paradoja, slo
es aparente. El que dos ideas, al parecer ambas correctas, sean mutuamente incompatibles casi siempre se debe a que no entiendo una de ellas. O si algunos datos no parecen apoyar los resultados anteriores, por lo general es porque entend mal las
conclusiones previas o porque comet errores de
clculo (algo mucho ms frecuente en el trabajo
aplicado de lo que comnmente se reconoce). No
obstante, una de cada cien veces la incomprensin o
la paradoja no es slo ma, sino que est ms extendida, y eso es oro que vale la pena buscar. Tambin
he aprendido a confiar en mis instintos en lo que
respecta a hallazgos empricos que me parecen absurdos. O bien el trabajo secundario est mal o hay
algo que no entiendo. Un ejemplo es mi trabajo sobre la hiptesis de Wilkinson, que afirma que la
desigualdad de ingresos acta como contaminacin
en la atmsfera social y vulnera la salud de todos los

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

ACERTIJOS Y PA RADOJAS: UNA VIDA DEDICADA A LA ECONOMA APLICADA

que viven en una comunidad. La evidencia a favor


de esta propuesta result ser una red de datos errneos, informes incompletos e ilusiones, pero al demostrarlo llegu a entender mucho sobre los efectos insidiosos de la desigualdad en trminos ms
generales, sobre todo de las profundas desigualdades (en expansin hoy en da) que separan a los ms
ricos de la comunidad en la que viven.

definicin de precios, as como al clculo de nmeros ndice. Alan Heston, quien trabaj con Irving
Kravis y Bob Summers en el primer pci en 1978 el
cual abarc menos de una docena de pases,
permanece activo en este proceso y aporta ms de
40 aos de experiencia, as como la comprensin
ms profunda del mundo de las cuentas nacionales
y la medicin de precios. Trabajar con l ha sido un
proceso educativo en s mismo.

PAR A UNA BUENA MEDICIN


La medicin no es un enfoque muy socorrido en la
economa de hoy. Ya ni siquiera se ensea el curso
obligatorio sobre cuentas de ingresos nacionales,
que sola ser lo primero que uno se encontraba al
comenzar un curso de macroeconoma, y a los estudiantes ya tampoco se les asigna la construccin de
nmeros ndice. Los economistas acadmicos pasan mucho menos tiempo que antes con los creadores y productores de datos, en perjuicio de ambos
grupos; los economistas a menudo no entienden los
datos con los que trabajan y la evolucin de la prctica de la contabilidad del ingreso nacional ha tenido lugar sin mucho aporte por parte de los usuarios
acadmicos. Sin embargo, gran parte de lo que creemos saber sobre el mundo depende de datos que
pueden no significar lo que pensamos que significan, o que se contradicen con otros datos a los que,
sin otra razn bien desarrollada ms que la costumbre, asignamos menos peso. Un ejemplo que me ha
preocupado mucho es la inconsistencia entre los
datos de las cuentas nacionales y los datos de encuestas en hogares que se encuentra en muchos pases. Slo algunas de las diferencias pueden atribuirse a diferencias en la definicin; otras se deben a
una variedad poco investigada de errores en las encuestas declaracin de datos inexactos, cobertura
u otros, as como a deficiencias en los datos de las
cuentas nacionales. No hay ninguna base aparente
que sustente la idea habitual de que las cuentas nacionales son correctas y los datos de las encuestas
estn equivocados. Por ejemplo, no hay duda en mi
mente de que las cuentas nacionales de la India exageran las tasas de crecimiento en aquel pas, no a
travs de alguna siniestra manipulacin consciente, sino porque todo el aparato es inestable y anticuado, y ciertamente no est construido para funcionar bien en una economa en constante cambio y
de rpido crecimiento.
La India ha sido una fuente continua de
fascinacin. Para cualquier persona de mi edad que
haya crecido en el Reino Unido, la India era el reino
tropical mgico y (junto con En los mares del sur de
Robert Louis Stevenson) el contraste imaginario
perfecto con el gris lgubre y el fro de Edimburgo. Y
al igual que todos los escolares de la poca, fuimos
educados con historias (unilaterales) del Imperio.
Con el tiempo, la India se ha convertido en el ejemplo
no de gloria imperial, sino de pobreza mundial y de
la esperanza de que el crecimiento econmico un da
pueda acabar con ella. Mi trabajo all se ha centrado
en los ndices de precios y en cmo afectan la
medicin de la pobreza; adems, he trabajado con el
gobierno de la India para mejorar sus propias
medidas de pobreza. Gran parte de este trabajo ha
sido al lado de Jean Drze; es un reto constante
seguir el paso a su escepticismo, a su conocimiento
adquirido en campo y a su conocimiento tcnico de
la economa.
Tambin he estado involucrado en el Programa
de Comparacin Internacional (pci), que se origin
en la Universidad de Pennsylvania en la dcada de
1970 y que ahora est a cargo de un consorcio mundial encabezado por el Banco Mundial. Casi todo el
conocimiento emprico que poseemos acerca del
crecimiento econmico, la pobreza global y la desigualdad global depende de las estimaciones del
pci, que, en esencia, es un proyecto gigante de recopilacin de precios que rene millones de cotizaciones de bienes muy similares provenientes de casi
todos los pases del mundo. Estos precios se transforman en un sistema de ndices de precios (ndices
de paridad de poder adquisitivo) que se pueden utilizar para convertir las cuentas nacionales de cada
pas en una moneda internacionalmente comparable. El proceso de asesoramiento tcnico para el pci
involucra a un grupo extraordinariamente diverso
e interesante de contadores del ingreso nacional,
estadsticos y economistas, as como a numerosos
especialistas en otras reas construccin, vivienda, etc. que tratan de resolver una infinidad de
problemas prcticos y tericos que subyacen a la

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

MIR AR ATR S, MIR AR AL FRENTE


A uno slo se le pide que escriba un recuento de este
tipo cuando ha llegado a cierta edad, y si bien no cabe
duda de que es bueno recibir la peticin, la empresa
tiene un dejo de obituario. Esto hace que de alguna
manera parezca inapropiado escribir sobre el trabajo
futuro, o incluso sobre el trabajo actual en proceso.
Sin embargo, mi sentir con respecto a mis trabajos
actual y pasado es el mismo. En especial, en los ltimos aos he tenido la buena fortuna de ocupar la oficina contigua a la de Danny Kahneman, cuyo conocimiento, curiosidad e inters por aprender y ampliar
su mente son modelos de cmo prolongar una carrera larga y distinguida. Durante la ltima dcada ha
estado trabajando con la organizacin Gallup para
recopilar datos, en los Estados Unidos y alrededor del
mundo, sobre cmo la gente evala y vive su vida.
Hay amplias e importantes preguntas sobre lo que
realmente significan las diversas medidas de felicidad y el grado en que pueden y deben ser utilizadas
en la poltica y la economa del bienestar. No s si
pueda construirse una nueva economa del bienestar
alrededor de tales medidas, pero trabajar con Danny

Ha sido un buen momento


para dedicar una vida a la
economa. En comparacin
con muchas otras, la profesin
est muy abierta al talento y
est increblemente libre del
nepotismo y el clientelismo
comn en profesiones en las
que los empleos son escasos.
en estos temas me ha enseado mucho y estamos logrando avances en el estudio de la diferencia entre la
evaluacin de vida y la experiencia hednica, as
como en las distintas formas en que cada una responde a los ingresos. Resulta que la vieja pregunta de si el
dinero compra la felicidad tiene una respuesta complicada. Como siempre, trabajar con alguien de una
tribu diferente puede ser muy frustrante tal vez
perdamos una enorme cantidad de tiempo en lo que
despus puede resultar un asunto sin importancia,
as como sumamente gratificante, como cuando me
doy cuenta de que existen maneras completamente
diferentes de pensar en fenmenos sobre los que cre
que me haba convencido hace mucho tiempo.
La edad trae deterioro mental y fsico, pero si el
primero puede mantenerse temporalmente a raya,
tambin puede ofrecer la perspectiva propia de haber
visto la rueda de la fortuna subir y bajar en numerosas ocasiones y de haber visto y pensado en las encarnaciones anteriores de los intereses actuales. A ltimas fechas he estado escribiendo acerca de la ola actual de pruebas controladas aleatorizadas en las
ciencias sociales. stas a menudo son dispositivos
tiles, pero actualmente se utilizan de una manera
que me parece no cientfica: no como un complemento a la teora que permita su investigacin emprica,
sino como un sustituto de ella. Considero esto un
problema, no slo en economa, sino tambin en medicina, donde la prueba aleatorizada a menudo funge
como nico proveedor de evidencia aceptable, a pesar de muchas crticas razonadas y a veces devastadoras en los ltimos aos por parte de estadsticos,
mdicos y filsofos. De hecho, a mi modo de ver, recurrir a las pruebas controladas aleatorizadas, o a sustitutos como las variables instrumentales o los diseos
de regresin discontinua, es sntoma de un malestar

ms profundo, a saber, el abismo aparentemente cada


vez mayor entre el trabajo aplicado y la teora. Parece
que ha pasado mucho tiempo desde principios de la
dcada de 1980, cuando los tericos economtricos y
econmicos, as como los econometristas aplicados,
perciban su respectivo trabajo como una parte distinta de lo que claramente era la misma empresa.
Durante mis comienzos en Cambridge, la Econometric Society desempe un papel de gran ayuda
para mi carrera, as como para las de mis contemporneos, no slo en el caso de los que ramos econometristas o tericos, sino tambin en el de cualquier
persona que estuviera haciendo trabajo aplicado
cuantitativo. Econometrica public un buen nmero
de ensayos sobre economa aplicada dignos de emulacin y cada ao la sociedad organizaba reuniones
de verano en diferentes ciudades europeas. Esas reuniones se ocupaban de economistas de la iglesia general y nos daban la oportunidad de conocer a otros
y de que nos conocieran, adems de presentar artculos ante una amplia audiencia de economistas europeos y estadunidenses. En aquellos das a principios de los setenta no haba casi ninguna de las redes o contactos tan importantes de hoy en da y, por
supuesto, no haba internet, de manera que obtener
notas de trabajo era en gran medida un asunto impredecible. Fue as que la Econometric Society desempe un papel vital en la construccin de la economa europea. En Amrica del Norte y Europa, una
beca de investigacin de la Econometric Society era
seal de haberse convertido en miembro de pleno derecho de la profesin, y por lo general sta se acompaaba del nombramiento como miembro numerario
de algn buen departamento.
Me parece que la Econometric Society todava
cumple con parte de esta funcin en Europa, si bien
considero que tambin se ha vuelto mucho menos
importante, al menos en lo que respecta al trabajo
aplicado. En gran parte, el antiguo papel europeo de
la Econometric Society lo asumi la National Bureau
of Economic Research (nber), la cual, despus de que
Marty Feldstein se convirtiera en presidente, lleg a
ser un foco central para la creacin de redes en economa aplicada y adems abri el camino a organizaciones similares que aparecieron ms tarde en Europa. Al igual que tantos en la profesin, le debo mucho
a Marty y a la nber, que con frecuencia ha sido el
campo para probar nuevos trabajos y nuevas ideas.
Fue gracias a ella, al programa sobre envejecimiento
de David Wise y al espritu emprendedor de Richard
Suzman, del National Institute on Aging, que me interes en la salud. En los ltimos aos tambin he tenido una relacin fructfera con la American Economic Association; tuve el honor de fungir como su presidente en 2009, y durante muchos aos de reuniones
fui parte del movimiento para ampliar su papel en el
mbito editorial. Con el tiempo dichos esfuerzos rindieron frutos a travs de la publicacin de cuatro
nuevas revistas, todas con comits editoriales buensimos y con excelentes artculos en sus pginas.
Ha sido un buen momento para dedicar una vida a
la economa. En comparacin con muchas otras, la
profesin est muy abierta al talento y est increblemente libre del nepotismo y el clientelismo comn en
profesiones en las que los empleos son escasos. Merecida o inmerecidamente, tambin es una profesin
muy bien recompensada. El mejor regalo de una profesin es la gente que trae consigo: para hablar, para
trabajar, para aprender y para ser amigos. He sido
muy afortunado en este aspecto. Princeton me ha
proporcionado estudiantes extraordinarios, no slo
de economa sino tambin en la Escuela Woodrow
Wilson, a la que llegan estudiantes de maestra con
mltiples dones, intereses y experiencias; trabajar
con ellos es una fuente constante de alegra e inspiracin. Muchos de mis mejores y ms viejos amigos, algunos de ellos tambin mis mentores, llegaron a m a
travs de la economa. Tambin a travs de la economa fue que conoc a mi esposa, Anne Case; nuestras
vidas personales y profesionales se integran casi en
su totalidad. Anne es mi crtica, mi colega y coautora,
y mi amiga. En muchos, si no es que en todos los aspectos nuestras vidas son ms rpidas, estn ms
interconectadas y es mucho ms difcil tener cenas
cada noche sin sirvientes tratamos de llevar las vidas acadmicas ideales que vislumbr y admir en
Cambridge hace cuarenta aos.W

Traduccin de Dennis Pea.

11

Ilustracin: A N D R E A G A R C A F LO R E S

Aunque no suelen acertar en sus predicciones, a los economistas les gusta asomarse
a la bola de cristal para mirar el futuro. Un grupo de notables estudiosos de la economa
especularon sobre la situacin mundial dentro de un siglo. Escrito en noviembre de 2012,
cr con su habitual reserva,
ste es el razonado pronstico de Deaton, en el que describe,
za inevitable
inevita
posibles mejoras y alguna amenaza

A RTC
RT C U LO
LO

A travs de la oscuridad
y hacia un mejor futuro
ANGUS DEATON

EL CIELO AMENAZANTE
Cuando Keynes escribi su famoso ensayo Las posibilidades econmicas para nuestros nietos, los tiempos eran difciles y se vislumbraba un futuro sombro. Sin embargo, Keynes advirti a sus lectores sobre no confundir el corto plazo con el largo plazo y les
asegur que los fundamentos del largo plazo eran slidos. El progreso tcnico que haba llevado al mundo
hasta donde se encontraba podra ser invocado para
llevarlo mucho ms lejos. A Keynes le preocupaba que
hubiera circunstancias que pudieran hacer descarrilar el progreso, y condicion sus predicciones a la ausencia de guerras o aumentos demogrficos importantes. La segunda Guerra Mundial y la explosin
demogrfica seguramente califican como importantes y, sin embargo, los niveles de vida hoy en da son
tan altos como l predijo.
Hoy, tambin, los tiempos son difciles. Los Estados Unidos cojean para salir de la Gran Recesin, la
peor desde los propios tiempos de Keynes. El futuro
de la economa europea est lejos de verse seguro, y
el posible colapso del euro podra precipitar un estancamiento a largo plazo, o algo peor. El crecimiento en la India y China se est estancando. Escribo estas lneas en el periodo inmediatamente posterior a
la devastacin causada por el huracn Sandy en el
noreste de los Estados Unidos. El aumento constante del nivel del mar no hace sino garantizar que huracanes de ese tipo se volvern ms frecuentes, y
mientras las reparaciones y gastos defensivos (posiblemente ftiles) estimularn el pib, ste es un caso
clsico en que pib y bienestar humano se mueven en
direcciones opuestas.
Tal vez, como Keynes, podemos predecir que estas
amenazas a corto plazo se disiparn bajo el implacable avance del ingenio humano para mejorar la vida.
En el largo plazo, todos estaremos muertos. En cien
aos a partir de ahora incluso mis nietos (casi seguramente) estarn muertos, pero los nietos de mis nietos
tal vez sern ms ricos y estarn ms sanos de lo que
podemos imaginar. Sin embargo, hoy no es slo el entorno inmediato el que nos amenaza; los problemas a
corto plazo parecen sntomas de procesos ms profundos cuya desaparicin no es inminente.
El crecimiento demogrfico y las guerras mundiales tal vez no son hoy las amenazas que vislum-

12

braba Keynes, pero el cambio climtico no regulado


es un nuevo y enorme peligro. Las expectativas a largo plazo para el control del clima son poco favorables; las elecciones presidenciales de 2012 en los Estados Unidos se caracterizaron por evadir el asunto,
y las bajas tasas de crecimiento en la India y China,
incluso si esos pases controlan el aumento de las
emisiones, tambin restarn prioridad a la lucha
contra el cambio climtico de los indios y los chinos.
El aumento del nivel de vida ya se vea amenazado incluso antes del cambio climtico. El pib per cpita en los Estados Unidos ya vena cayendo desde
hace dcadas, incluso antes de la crisis financiera.
Las tasas de crecimiento ya caan mucho antes de la
crisis del euro, incluso desde la ola de reconstruccin de Europa posterior a la segunda Guerra Mundial. Tal vez los dioses del cambio tcnico nos han
abandonado. Muchos escritores han lamentado que
el progreso tcnico actual se base casi en su totalidad en la informacin, que en los ltimos treinta
aos otros aspectos de la produccin y el consumo
hayan cambiado poco, y que la internet, el correo
electrnico, los telfonos inteligentes, los iPods y las
tabletas no sean ms que juguetes seductores que
aportan al bienestar humano tan poco como al aumento de la productividad.
A muchos de nosotros tambin nos preocupa que
el grotesco crecimiento de la desigualdad en los ltimos treinta aos socave el crecimiento econmico.
Cuando el crecimiento no se vuelve extensivo y
cuando una pequea fraccin de la poblacin se
vuelve extraordinariamente rica, el poder que poseen los ricos se convierte en una amenaza para la
prosperidad de todos los dems. Los superricos tienen poca necesidad de bienes, servicios de salud o de
educacin pblicos, o incluso de algunos tipos de infraestructura bsica. Sin embargo, en s mismas la
educacin y la salud son parte del bienestar, y se requiere una poblacin ampliamente educada y saludable para sustentar la innovacin de la que depende
el crecimiento. Al mismo tiempo, a menudo los ricos
tienen tanto los incentivos como los medios para
bloquear la destruccin creativa que se requiere en
cada nueva ronda de innovacin.
Quienes tienen xito se organizarn para proteger
lo que hayan conseguido, incluso de formas que los

beneficien a expensas de la mayora, por ejemplo,


mediante cabildeo en pos de normas y regulaciones
de inters particular. Las crisis financieras han tenido lugar a lo largo de la historia, de la misma manera
que durante toda la historia ha habido huracanes.
Sin embargo, as como el ltimo huracn fue peor
porque el aumento del nivel del mar lo aviv y por lo
tanto es un presagio de huracanes cada vez ms frecuentes, la ltima crisis financiera tambin fue peor
en parte por un sector financiero excesivamente poderoso e insuficientemente regulado.
Estados Unidos gasta 18 por ciento de su pib en salud y gran parte de este porcentaje se va en procedimientos y dispositivos que hacen poco para mejorarla. El progreso tcnico en el cuidado de la salud es
impulsado tanto por lo que el gobierno pagar como
por sus resultados en la ampliacin de la esperanza
de vida. Y mientras ms grande y ms rica sea la industria de la atencin a la salud, ms poder tendr
para influir en las normas de pago y evitar el establecimiento de una autoridad que pueda comprobar la
rentabilidad de los nuevos procedimientos. Un sistema en el que el gobierno paga la mayor parte del gasto en salud y en el que los grupos de cabildeo establecen las normas y precios es un sistema que permite a
una minora saquear a los dems. Los desproporcionados sectores financieros y de salud son mquinas
cosechadoras de rentas muy efectivas para sus ejecutivos, y al mismo tiempo reducen el bienestar del
resto de nosotros. Este tipo de procesos frenan el
crecimiento econmico, y su capacidad de penetracin puede justificar el pesimismo sobre las perspectivas de crecimiento a largo plazo.
El incremento en la esperanza de vida establecido
hace mucho tiempo tambin est perdiendo impulso. Las reducciones en la mortalidad infantil que impulsaron la primera expansin en la esperanza de
vida han sido reemplazadas, en el ltimo medio siglo,
por la reduccin de la mortalidad en edades mayores. La reduccin en la mortalidad cardiovascular
entre ancianos y personas de mediana edad se ha debido a la disminucin del tabaquismo, a los mtodos
basados en frmacos para el control de la hipertensin y a mejores tratamientos para quienes han sufrido ataques al corazn. Cualquier reduccin en la
mortalidad debida a una mejor nutricin ha quedado

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

A TRAVS DE LA OSCURIDAD Y HACIA UN MEJOR FUTURO

agotada hace mucho y ahora vamos en direccin


opuesta, pues la prevalencia cada vez mayor de la
obesidad y la diabetes acta para revertir el descenso de la mortalidad.
El cncer es el otro gran asesino, y en la guerra en
su contra, declarada hace ya mucho tiempo, estamos
lejos de cantar victoria. Incluso si se sigue avanzando, los futuros descensos en la mortalidad deben
provenir no de los sectores ms jvenes, entre los
cuales la mortalidad es ya muy baja, sino de los ancianos. Mientras yo (y otros ancianos) estar mejor
si tengo unos cuantos aos ms para estar con mis
nietos, e incluso para especular sobre la vida de
mis tataranietos dentro de un siglo, los avances
hacia el final de la vida no hacen sino posponer lo
inevitable por algunos aos y ayudan poco a
incrementar la esperanza de vida.
El presente es un panorama sombro y no sera difcil convencerse uno mismo de que hay pocas esperanzas de nuevos aumentos en los niveles o en la esperanza de vida. Tal vez podramos sentirnos mejor
con respecto a este asunto si, a diferencia de m, pudiramos aceptar el argumento de que en realidad
los niveles de vida estn sobrevalorados, que el bienestar humano no mejora con el crecimiento econmico y que debemos buscar mejoras en bienestar en
otra parte, a travs de mejores relaciones sociales,
una mejor salud y ms tiempo libre.
Aun as, sigo siendo cautelosamente optimista.
Tal como los he planteado, los argumentos negativos son demasiado fuertes y, en algunos casos, son
incorrectos. Tambin son demasiado estrechos, tanto en alcance como en contenido; su mbito de aplicacin incluye slo los pases ricos, haciendo caso
omiso de lo que ha ocurrido y lo que podra ocurrir a
la mayor parte de la gente en el planeta. Incluso si
mis tataranietos no llegan a ser mucho ms ricos o
no pueden vivir ms tiempo que sus abuelos, las
perspectivas para los africanos, indios y chinos son
ms halageas. La satisfaccin de Keynes tambin
estaba demasiado acotada. l hablaba de condiciones materiales de vida, no de salud y esperanza de
vida. Pero incluso la salud y la riqueza estn lejos de
agotar las posibilidades de mejora para nuestros descendientes (y los de otros).

EL LADO POSITIVO: CRECIMIENTO


Durante gran parte de la historia del crecimiento
econmico, que se extiende ya a lo largo de un cuarto
de milenio, el progreso se midi por la cantidad de
cosas que eran producidas, por ms bienes por persona. Hoy en da los productos son menos importantes que los servicios y la calidad es ms importante
que la cantidad, por lo que el aumento de la calidad
ha remplazado el aumento de la cantidad como base
para incrementos en el bienestar. Sin embargo, es
muy difcil medir los servicios y casi imposible medir la calidad.
Un punto de carcter ms general es que el pib se
mide mucho peor de lo que sugiere su importancia
cultural. Los conceptos brutos no toman en cuenta
la depreciacin o la destruccin de capital. Existen
tanto dificultades conceptuales no se asigna valor
a servicios sin contrato, de los cuales el ms importante es el trabajo no remunerado en el hogar, ni al
ocio como prcticas supuestos basados en estimaciones (imputaciones en lugar de mediciones)
que tienen un papel cada vez ms importante (hasta
un tercio de los ingresos de los hogares) en las economas avanzadas. Hay buenas razones para conservar
la prctica actual y casi el mismo nmero de buenas
razones para cambiar. Mientras tanto, la magnitud
de la incertidumbre conceptual y prctica es grande
y sigue creciendo, y debemos tratar las medidas de
crecimiento decrecientes con una buena dosis de
escepticismo.
Es difcil de medir el valor de muchos servicios, por
lo que los estadsticos hacen lo que pueden y miden los
insumos, no los resultados; hacen ajustes de productividad dentro de las cuentas nacionales de cada pas
y entre pases al hacer comparaciones internacionales pero stas son imputaciones con grandes mrgenes de error. En muchos casos (por ejemplo, en los
servicios pblicos) se ignora el crecimiento de la productividad, y el crecimiento excepcional de la productividad en servicios por lo general no est sujeto a medicin. Uno de los servicios ms importantes, los beneficios que reciben los propietarios por vivir en sus
propios hogares, es imputado casi por completo, a menudo mediante la extrapolacin de los mercados de
alquiler, pequeos y no representativos, o mediante la

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

imputacin del costo del bien para el propietario. Las


mejoras tcnicas que hacen que nuestros hogares
sean mejores mquinas de consumo por lo general no
estn sujetas a medicin.
Si bien no hay evidencia de subestimacin sistemtica del crecimiento en servicios, ste no es el
caso de las mejoras en calidad o de los beneficios de
bienes radicalmente nuevos. Numerosas mejoras
de calidad y productos nuevos son parches en las
cuentas del ingreso nacional, y muchos estudiosos
han argumentado que hoy en da los beneficios de las
grandes innovaciones de consumo cajeros automticos, telfonos celulares, correo electrnico, compras por internet, dispositivos de entretenimiento
personal estn seriamente subestimados. Nadie
sabe cmo solucionar este problema, y las oficinas de
estadstica dejan cierto margen para mejoras en la
calidad de los dispositivos existentes, como los automviles y las computadoras, pero es casi seguro que
el aumento del nivel de vida material est siendo
subestimado por el tratamiento que se le da a estos
artculos.
Tambin cuestiono la idea de que la revolucin de la
informacin y sus dispositivos asociados hacen poco
por el bienestar humano. Muchos han documentado
la importancia de pasar tiempo y socializar con amigos y familiares, y sin embargo ste es exactamente el
aspecto de la vida cotidiana que los nuevos mtodos
de comunicacin buscan mejorar. Todos podemos
mantenernos en contacto con nuestros hijos y amigos
da a da; las videoconferencias son, en esencia, gratis,
y podemos cultivar una estrecha amistad con personas que viven a miles de kilmetros de distancia.
Cuando mis padres dijeron adis a los familiares y
amigos que dejaron Escocia para buscar una vida mejor en Canad y Australia, nunca esperaron verlos o
hablar con ellos de nuevo, excepto tal vez por alguna
breve llamada telefnica astronmicamente cara
cuando alguien mora. Hoy en da, muchas veces ni siquiera sabemos dnde se encuentran fsicamente las
personas cuando trabajamos, hablamos o jugamos
con ellas. Tambin podemos disfrutar los grandes logros humanos del pasado y el presente a travs del acceso a la literatura, la msica y las pelculas a bajo precio, en cualquier momento y en cualquier lugar. Que
estas alegras no queden registradas en las estadsticas de crecimiento nos dice mucho acerca de las estadsticas, no acerca de la tecnologa. Que sean menospreciadas por quienes no las usan es un indicio de que
no debemos prestar atencin a quienes pretenden utilizar su propias preferencias para emitir juicios sobre
los placeres de los dems.
Para la mayora de la poblacin mundial, que no
vive en los pases ricos, no ha habido una desaceleracin en el crecimiento. De hecho, los ms de 2.5 millones de personas que viven en la India y China han
experimentado recientemente tasas de crecimiento
sostenido sin paralelo en cualquier pas o poca.
Podemos esperar que continen?
Las tasas de crecimiento de India y China disminuyeron luego de la crisis financiera y probablemente
hayan sido exageradas por las estadsticas oficiales de
ambos pases. Si bien la desaceleracin es probablemente un efecto a corto plazo, tambin debemos recordar que los incrementos repentinos del crecimiento de un pas rara vez se mantienen tanto como lo han
hecho en China y la India, por lo que tal vez estn por
detenerse. El rgimen poltico de China no es uno que
tolere fcilmente la destruccin creativa, y su rgimen corrupto y extractivo ser un lastre cada vez ms
pesado para el crecimiento.
Aun as, volviendo a Keynes, hay razones fundamentales para pensar que la India, China y por lo
menos unos cuantos pases ms, hoy pobres, crecern
rpidamente en el futuro. Ponerse al corriente
respecto del crecimiento es ms fcil que crecer
cuando ya se es grande; muchas ideas nuevas,
dispositivos nuevos y formas nuevas de hacer las
cosas se pueden importar desde el extranjero y no
tienen que ser reinventados desde cero. Y si bien
dicha importacin requiere de innovacin local, un
tipo de adaptacin (y destruccin) que no llega de
forma gratuita, ponerse al corriente respecto del
crecimiento es ms fcil y, en las circunstancias
adecuadas, puede ser mucho ms rpido que el
crecimiento inicial. Incluso el frica subsahariana,
el caso perdido del crecimiento econmico en la
dcada de 1980 y principios de 1990, est mostrando
signos de reactivacin. Algo de esto es resultado del
alza de precios en las materias primas, una
circunstancia en la que no podemos basarnos a largo

plazo, pero otra parte tambin viene de una mejor


gestin macroeconmica aprendida desde el extranjero. Si Occidente puede frenar la dependencia de la
ayuda extranjera destructiva que actualmente
vierte sobre frica, es probable que tambin mejore
la gobernabilidad, y luego vendr el crecimiento.

EL LADO POSITIVO: LA SALUD


La esperanza de vida estadunidense se ha incrementado en cerca de treinta aos desde 1900, si bien la
tasa anual de crecimiento antes de 1950 era casi el
doble de rpida que la tasa anual de crecimiento desde 1950. Al mismo tiempo, se han estrechado las diferencias de esperanza de vida entre los ricos y los
pobres en el mundo. Si utilizramos algn ndice
compuesto de esperanza de vida y de ingreso como
medida de bienestar por ejemplo, el ingreso per cpita multiplicado por la esperanza de vida, el crecimiento global en los pases ricos se ha desacelerado
an ms rpido que el crecimiento del ingreso por
separado, y los pases pobres han alcanzado a los
pases ricos. O por lo menos as lo hacan, con excepcin de aquellos afectados por el vih/sida, y esperaramos que esos pases se pusieran al da una vez que
la epidemia fuera controlada.
La desaceleracin en los pases ricos y la puesta al
corriente de los pobres respecto de los ricos son caractersticas mecnicas de la esperanza de vida. La
esperanza de vida es una medida conveniente de salud pblica, pero en esencia arbitraria, y otorga una
importancia muy superior a las muertes de infantes
que a las de adultos. As pues, el aumento atenuado de
la esperanza de vida no puede entenderse en el sentido de que la disminucin en todas las tasas de mortalidad se est desacelerando, o que todas las brechas de
mortalidad entre pases pobres y ricos se estn reduciendo. En cuanto al futuro, el menor ritmo de crecimiento de la esperanza de vida no puede tomarse
como un signo de lo que vendr. Hay verdaderas amenazas al descenso de la mortalidad futura controlar
o no el vih/sida, por ejemplo, pero la desaceleracin
de la esperanza de vida no es una de ellas.
Tanto en pases ricos como en pobres la vida es
ms riesgosa en la niez temprana y en la vejez, con
poco riesgo de muerte en la edad adulta. Pero en los
pases pobres de hoy, al igual que en los pases ricos
del pasado, las probabilidades de morir en los primeros aos de vida son mucho mayores que en los pases ricos. Alrededor de 50 de cada 1000 nios que
nacen en la India mueren en su primer ao, cerca de
la fraccin que mora en Escocia en el ao en que yo
nac (1945). En 2010, menos de 4 de cada 1000 recin
nacidos murieron en Escocia, la cifra ms baja jams
registrada y una de las tasas ms bajas del mundo.
En los pases ricos de hoy, la muerte acecha a los ancianos. En los pases ricos del pasado y en los pases
pobres de hoy, la muerte acecha a los jvenes. En los
pases pobres de hoy, al igual que en los pases ricos
del pasado, el progreso surge de la reduccin de la
mortalidad entre los nios. En los pases ricos de
hoy, el progreso viene de la reduccin de la mortalidad entre los adultos.
Las primeras mejoras en salud se dieron (y en algunos lugares se siguen dando) a partir de mejoras
en salud pblica: agua potable, higiene, vacunacin
y eliminacin de plagas que causan enfermedades.
Estos cambios pueden provocar disminuciones rpidas de la mortalidad infantil y hacer que la esperanza de vida se incremente de golpe. Una vez que
se eliminen esos problemas obvios al menos en
lo que concierne a la esperanza de vida, las mejoras en la salud tendrn que llegar por va de una reduccin de la mortalidad en adultos, lo que significa
reducir las enfermedades cardiacas y el cncer. Los
pases ricos han progresado enormemente en la reduccin de la mortalidad por enfermedades del corazn y se han salvado las vidas de numerosos adultos de mediana edad y de edad avanzada. Este tipo
de progreso hace mucho menos por la esperanza de
vida que los avances en la reduccin de la mortalidad infantil.
Podemos discutir si la vida de un recin nacido
vale ms o menos que la vida de alguien de mediana
edad o de un adulto mayor, pero no puede haber una
presuncin automtica a favor de la idea simplista
de que ofrecer ms aos de vida siempre es la mejor
opcin. La desaceleracin en el ritmo con que mejora la esperanza de vida es esencialmente una medida de xito, no de fracaso. En los pases ricos nos hemos deshecho de muchas de las causas de mortalidad asociadas con los primeros aos de vida, que

13

A TRAVS DE LA OSCURIDAD Y HACIA UN MEJOR FUTURO

son los que afectan sobremanera la esperanza de


vida, y nos hemos trasladado a las siguientes causas
de mortalidad, las cuales atacan a edades ms
avanzadas.
La verdadera pregunta para nuestros nietos y sus
nietos es si puede esperarse que contine el progreso en la reduccin de la mortalidad. Una vez ms, el
panorama no es del todo claro, pero creo que la respuesta es s.
La actual reduccin de la mortalidad por enfermedades cardiovasculares todava tiene un largo camino por recorrer. Los frmacos antihipertensivos
son baratos y eficaces pero exigen que un mdico revise con regularidad la presin arterial de los pacientes, una indicacin que muchas personas no siguen.
Aqu hay muchas vidas que pueden salvarse a bajo
precio. Las tasas de tabaquismo han disminuido entre los hombres y, con un desfase, tambin entre las
mujeres, de modo que la brecha en la esperanza de
vida entre hombres y mujeres ahora es ms pequea
de lo que ha sido durante muchos aos. Si las mujeres
continan dejando de fumar como lo han hecho los
hombres, muchas menos morirn de enfermedad
cardiovascular y de cncer de pulmn.
Qu pasa con los tipos de cncer distintos al
cncer de pulmn? Los ms importantes son el cncer
de mama (principalmente entre las mujeres), cncer
de prstata (slo entre hombres) y el cncer colorrectal
(entre hombres y mujeres). En aos muy recientes se
han logrado enormes avances contra estos tres tipos
de cncer, impulsados por una combinacin de
pruebas de deteccin y nuevos frmacos, algunos
desarrollados de la manera tradicional, mediante
prueba y error, y otros por medio de nuevos avances
cientficos para comprender cmo funciona el cncer.
A diferencia de la reduccin de la mortalidad mediante
frmacos antihipertensivos recetar aspirina despus
de un ataque al corazn o la disminucin en el
tabaquismo, estos tratamientos son caros y su uso
generalizado podra verse limitado por descensos en
las tasas de alza del ingreso, de ser el caso. Sin
embargo, muchos estudiosos creen que en los
prximos 50 aos veremos el progreso contra el
cncer que hemos visto en los ltimos 50 aos contra
las enfermedades cardiovasculares.
Una de las mayores razones por las que la salud
continuar mejorando es que la gente quiere que as
sea y est dispuesta a pagar por las innovaciones, la
ciencia bsica, los descubrimientos sobre el comportamiento, los medicamentos, los procedimientos y los dispositivos que la sustentan. Las innovaciones no crecen en los rboles y no siempre llegan
cuando se necesitan, pero no cabe duda de que la
urgencia ayuda. A medida que conquistamos cada
enfermedad, la siguiente se convierte en el nuevo
objetivo; nadie se preocupaba por la enfermedad de
Alzheimer cuando una cuarta parte de la poblacin
no llegaba siquiera a su quinto cumpleaos. Sin embargo, a medida que aumenta la esperanza de vida,
estas enfermedades de la edad adulta se convierten
en prioridades y, conforme la gente se vuelva ms
rica, comenzar a dedicar porcentajes cada vez mayores de su ingreso a hacerles frente, de forma que
el gasto en ellas se elevar ms rpido que el ingreso
nacional.
En los pases pobres la mortalidad infantil sigue
siendo una gran maldicin, incluso despus de los
enormes avances del ltimo medio siglo. Los nios
que mueren en estos pases no habran muerto de
haber nacido en pases ricos y a ese grado debemos
ser capaces de evitar sus muertes. Los nios no estn muriendo de enfermedades exticas incurables,
sino de infecciones respiratorias, de enfermedades
diarreicas y de enfermedades que podran prevenirse con vacunacin, todas las cuales han sido
erradicadas de los nios de los pases ricos. Por lo
tanto, el potencial de progreso es enorme. Algo de
este progreso vendr a travs de una educacin ms
generalizada, sobre todo entre las mujeres, lo que
aporta una comprensin ms amplia de la teora
microbiana de la enfermedad y sus consecuencias,
como la necesidad de lavarse las manos y de contar
con agua limpia.
El principal obstculo aqu no es la disponibilidad de medicamentos, muchos de ellos baratos y de
fcil acceso, sino la capacidad de numerosos gobiernos para desarrollar un sistema de atencin materna e infantil que pueda ofrecer remedios conocidos
a esos nios y a sus madres. Buena parte no depender tanto del crecimiento econmico en los pases
pobres a China le fue mucho mejor en la reduc-

14

cin de la mortalidad infantil antes de comenzar a


crecer y, en menor medida, lo mismo ocurri en la
India como de las mejoras en la capacidad del Estado y de su compromiso.
Con excepcin del frica subsahariana, la mayora de las muertes en el mundo de hoy son resultado
de enfermedades no transmisibles, como enfermedades del corazn y cncer, no de enfermedades infecciosas, que han sido el principal enemigo durante
gran parte de la historia humana. Como hemos visto,
la mortalidad por enfermedades cardiovasculares
ha disminuido rpidamente en los pases ricos, y lo ha
logrado a partir de medicamentos baratos y la
disminucin en el consumo de tabaco. Si bien los
nuevos tratamientos contra el cncer pueden ser
difciles de costear para las autoridades de salud
pblica en muchos pases no ricos, el costo no es un
impedimento cuando se trata de aspirinas o
diurticos, y podemos esperar ver un aumento en las
tasas de tratamiento tanto de proveedores pblicos
como privados de todo el mundo. Una vez ms, la
restriccin puede ser el ritmo al cual los sistemas
adecuados de salud dependientes de un mdico
(sector pblico) evolucionan y son regulados (sector
privado). Las expectativas para las tasas de
tabaquismo en los pases pobres son menos positivas,

Muchos estudiosos creen


que en los prximos 50
aos veremos el progreso
contra el cncer que hemos
visto en los ltimos 50 aos
contra las enfermedades
cardiovasculares.
aunque slo sea porque el aumento del ingreso
propicia incrementos en el consumo de tabaco y
porque las empresas tabacaleras se enfocan en los
consumidores de algunos pases de ingresos medios.
Incluso el vih/sida, que durante los ltimos 50
aos ha barrido con los avances en esperanza de
vida en varios pases de frica, est siendo enfrentado por el suministro de medicamentos antirretrovirales. Entre 2003 y 2010, el nmero de personas que recibi estos medicamentos en los pases
pobres aument de menos de 3 millones a ms de 10
millones. Con suerte, la epidemia ser historia mucho antes de que el siglo termine.
Existen vnculos entre el aumento de los ingresos y
el mejoramiento de la salud: una mejor nutricin se
adquiere con ms dinero, los proyectos de salud
pblica (agua potable e higiene) cuestan dinero
pblico y la presin por la innovacin es a la vez
impulsada y financiada por el aumento de los niveles
de vida. Sin embargo, es un error pensar que los
ingresos y la salud siempre caminan juntos. Las
mejoras de recuperacin en la salud, al igual que el
crecimiento para ponerse al da, requieren una
modesta innovacin ms en los procesos que en lo
conceptual e histricamente ha habido muchas
ocasiones en las que tuvieron lugar reducciones
masivas de mortalidad a travs de antibiticos, el
suministro de agua, control de mosquitos en lugares
donde los niveles de vida estaban estancados.
Tambin la poltica importa. Cuando China decidi
estimular el crecimiento econmico rpido a
mediados de la dcada de 1970, se alej de las medidas
de salud pblica que haban sido una parte exitosa del
rgimen anterior. Al pensar en el futuro no debemos
suponer que todo depende del crecimiento econmico,
de manera que, incluso si el crecimiento decae, nada
podr garantizar que la salud caer tambin.

EL LADO POSITIVO: TODO LO DEMS


Los estndares de vida significan poco si las personas no estn vivas para disfrutar de ellos; sin embargo, para las personas vivas es difcil vivir una
buena vida sumidas en privaciones y miseria. Por
eso me enfoco aqu en estndares de mortalidad y

de vida. No obstante, una vida buena tiene muchas


aristas, y en ellas tambin hay esperanza para
seguir mejorando.
Por ejemplo, la salud es algo ms que simplemente estar vivo, y hay pruebas no slo de que la gente
est viviendo ms tiempo, sino de que ahora sus vidas son ms saludables. Debemos algo de esto a la
medicina: tengo una prtesis de cadera que me ha
permitido vivir una vida plena y activa que de otro
modo habra sido imposible; otros tienen prtesis
de rodilla o incluso corazones artificiales. Los implantes cocleares estn empezando a reducir la
fraccin de las personas que no puede or y la ciruga de cataratas le ha devuelto la vista a muchos.
Una mejor nutricin y mejores ambientes de salud en la infancia han aumentado la estatura de los
adultos en todo el mundo. Durante ms de un siglo,
los europeos han estado creciendo alrededor de un
centmetro por cada dcada, al igual que los chinos,
quienes actualmente estn creciendo al mismo ritmo. Los estadunidenses parecen haber dejado de
crecer; los indios apenas comenzaron a hacerlo y los
africanos nacidos en la dcada de 1980 son ms bajos que los nacidos una dcada antes. Ingresos ms
elevados y una mejor salud en la infancia dan como
resultado adultos ms altos. La altura parece ayudar a las personas a llevar una vida mejor, a veces
porque las personas ms altas son ms fuertes y
pueden ganar ms dinero. La insuficiencia nutricional en la niez y las enfermedades infantiles no
slo frenan el crecimiento fsico, sino tambin el
desarrollo del cerebro, de modo que las personas
que de nios tuvieron menos enfermedades y mejor
nutricin tienen una mejor funcin cognitiva en la
edad adulta. Y, en efecto, en todo el mundo el coeficiente intelectual registrado est en aumento.
La violencia ha disminuido: ahora las personas
tienen mucho menos probabilidades de ser asesinadas que antes. Esto mejora no slo la salud, sino
tambin la calidad de vida de los que no tiene que
vivir en la inseguridad.
La democracia est ms extendida en el mundo de
lo que estaba hace 50 aos. La opresin de un grupo
social por otro es ms escasa, ya sea de mujeres por
hombres, de homosexuales por heterosexuales, de
obreros por capitalistas, de trabajadores agrcolas
por aristcratas, o de un grupo tnico o casta por
otro. La gente tiene mayores oportunidades de participar en la sociedad de las que tuvo jams.
La educacin ha ido en aumento en la mayor parte
del mundo. Cuatro quintas partes de los habitantes del
mundo saben leer y escribir, en comparacin con
aquella mitad de la dcada de 1950. Existen zonas rurales en la India donde prcticamente ninguna mujer adulta fue a la escuela y ahora casi todas sus hijas
lo hacen. Sin embargo, una vez ms, queda mucho
por hacer, sobre todo en frica. Empero, si la gente
en verdad es el mximo recurso, las personas sanas,
bien educadas y que viven en una sociedad abierta
son las ms valiosas de todas, y las ideas y la innovacin que ellas ofrecen benefician a todos y son la base
para una continuo crecimiento econmico.
Por supuesto, no se puede esperar que todas estas cosas mejoren por doquier, o que lo hagan de
forma ininterrumpida. Las cosas malas suceden.
Las guerras destruyen y los regmenes polticos positivos pueden ser reemplazados por regmenes negativos que pueden revertir muchos aos de progreso. Las epidemias como el vih/sida pueden terminar con dcadas de mejoras en la salud. Sin
embargo, espero que esos reveses sean superados
en el futuro, como lo han sido en el pasado.
Tal vez la principal incertidumbre, a escala mundial, es si ser posible enfrentar el cambio climtico. Es difcil ser optimista sobre cualquier acuerdo
global moderno, y tal vez tenga que haber un gran
sufrimiento y destruccin antes de que la gente se
una para hacer cambios. No s cmo pueda darse
esta situacin. Sin embargo, las fuerzas de progreso
y de accin colectiva contra el peligro inminente
tambin son fuertes y yo apostara a que resultarn
vencedoras.W
Through the Darkness to a Brighter Future es un
captulo de Ignacio Palacios-Huerta (comp.), 100
Years: Leading Economists Predict the Future,
2014 Massachusetts Institute of Technology; lo
publicamos aqu con autorizacin de The MIT Press.
Traduccin de Dennis Pea.

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

Ilustracin: A N D R E A G A R C A F LO R E S

En los tiempos que corren, la nocin de Estado no parece gozar de cabal salud
ni de la mejor prensa. Para Deaton, sin embargo, su funcin es esencial en el combate
a la pobreza y la desigualdad, pero se requieren condiciones mnimas para que su accin
sea ecaz. Para no ser dbil ni fallido, el Estado requiere legitimidad interna y externa,
as como una slida estructura que suscite conanza

#@$

*%!
A RTC
RT C U LO
LO

Estados dbiles, pases pobres


ANGUS DEATON

n Escocia me ensearon a
pensar en los policas como
aliados y a pedirles ayuda
cuando la necesitara. Imaginen mi sorpresa cuando, a los
19 aos de edad, en mi primera
visita a los Estados Unidos, un
polica de la ciudad de Nueva
York que diriga el trfico en
Times Square me contest con
una lluvia de obscenidades cuando le pregunt cmo
llegar a la oficina de correos ms cercana. En mi
subsiguiente confusin, insert los documentos
urgentes para mi empleador en un bote de basura
que, segn yo, se pareca mucho a un buzn.
Los europeos suelen tener en mejor estima a sus
gobiernos que los estadunidenses, para quienes los
fracasos y la impopularidad de sus polticos federales, estatales y locales son un lugar comn. Sin embargo, en Estados Unidos los varios gobiernos recaudan impuestos y, a cambio, ofrecen servicios sin los
cuales la gente no podra vivir su vida fcilmente.
Los estadunidenses, al igual que muchos ciudadanos de los pases ricos, dan por sentado el sistema
legal y regulatorio, las escuelas pblicas, la asistencia mdica y la seguridad social para las personas
mayores, las carreteras, la defensa y la diplomacia,
as como las fuertes inversiones por parte del Estado en investigacin, sobre todo la relacionada con
medicina. Ciertamente, no todos estos servicios
son tan buenos como podran ser, ni son igual de celebrados por todo el mundo; sin embargo, la gente
paga la mayora de sus impuestos y, si la forma en
que se gasta el dinero ofende a algunos, se desata un
animado debate pblico y las elecciones regulares
permiten a las personas cambiar las prioridades.
Todo esto es tan obvio que casi es innecesario
mencionarlo, al menos para quienes viven en pases
ricos con gobiernos eficaces. Sin embargo, no es el
caso para la mayora de la poblacin del mundo.
En gran parte de frica y Asia, los Estados no tienen la capacidad de recaudar impuestos o prestar
servicios. El contrato entre el gobierno y los gobernados imperfecto en los pases ricos a menudo
est totalmente ausente en los pases pobres. El polica de Nueva York fue poco ms que maleducado

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

(y estaba ocupado prestando un servicio); no obstante, en gran parte del mundo, la polica se aprovecha de la gente a la que debera proteger: la extorsiona o la persigue en nombre de sus poderosos jefes.
Incluso en un pas de ingresos medios como la
India, las escuelas y las clnicas pblicas enfrentan
ausentismo masivo (sin castigo). Los mdicos privados dan a la gente lo que (creen que) quiere inyecciones, terapia intravenosa y antibiticos pero
el Estado no los regula, y muchos practicantes carecen por completo de certificacin.
A lo largo del mundo en desarrollo mueren nios
por haber nacido en el lugar equivocado, no de exticas enfermedades incurables, sino de enfermedades comunes de la infancia que sabemos cmo tratar desde hace casi un siglo. Sin un Estado que sea
capaz de ofrecer servicios bsicos de salud materna
e infantil, estos nios seguirn muriendo.
Del mismo modo, sin la capacidad del gobierno,
la regulacin y la aplicacin de las leyes no funcionan correctamente, por lo que las empresas tienen
dificultades para operar. Sin tribunales civiles que
funcionen adecuadamente no hay garanta de
que los empresarios innovadores puedan cosechar
el fruto de sus ideas.
La falta de capacidad del Estado es decir, de los
servicios y el resguardo que dan por sentado las
personas en los pases ricos es una de las principales causas de la pobreza y las privaciones en todo
el mundo. Sin Estados eficaces que trabajen con
ciudadanos activos y comprometidos, hay pocas posibilidades de que ocurra el crecimiento que se necesita para abolir la pobreza global.
Desafortunadamente, hoy los pases ricos del
mundo empeoran las cosas. La ayuda externa
transferencia de recursos de pases ricos a pases
pobres tiene mucho mrito, sobre todo en trminos de atencin a la salud, con muchas personas vivas hoy en da que de otro modo estaran muertas.
Pero la ayuda externa tambin socava el desarrollo
de la capacidad del Estado local.
Esto es ms evidente en los pases sobre todo
en frica donde el gobierno recibe la ayuda de
manera directa y los flujos de ayuda son grandes en
relacin con el gasto fiscal (a menudo ms de la mitad del total). Tales gobiernos no necesitan ningn

contrato con sus ciudadanos, ningn parlamento ni


sistema alguno de recaudacin de impuestos. Si tienen que rendir cuentas a alguien, ese alguien son
los donantes, pero ni siquiera esto funciona en la
prctica, pues los donantes, bajo la presin de sus
propios ciudadanos (quienes con razn quieren
ayudar a los pobres), necesitan erogar dinero tanto
como los gobiernos de los pases pobres necesitan
recibirlo, si no es que ms.
Y qu tal evitar los gobiernos y entregar la ayuda directamente a los pobres? Desde luego, es probable que los efectos inmediatos sean mejores, sobre todo en pases en los que a los pobres les llega en
verdad poca ayuda de gobierno a gobierno. Adems,
se necesitara una suma de dinero asombrosamente pequea unos 15 centavos de dlar al da por
cada adulto en el mundo rico para al menos situar
a todos por encima de la lnea de la pobreza de un
dlar diario.
Sin embargo, sta no es la solucin. Los pobres
necesitan de un gobierno para llevar una vida mejor;
sacar al gobierno del circuito podra mejorar la situacin a corto plazo, pero dejara sin resolver el
problema de fondo. Los pases pobres no pueden
operar siempre sus servicios de salud desde el extranjero. La ayuda socava lo que las personas pobres ms necesitan: un gobierno eficaz que trabaje
con ellos para el hoy y el maana.
Una cosa que s podemos hacer es manifestarnos
para que nuestros gobiernos dejen de hacer aquellas cosas que dificultan que los pases pobres dejen
de ser pobres. Una manera es la reduccin de la ayuda, pero tambin lo es limitar el comercio de armas,
mejorar el comercio de los pases ricos y la poltica
de subsidios, prestar asesoramiento tcnico no vinculado con la ayuda y desarrollar mejores medicamentos para enfermedades que no afectan a la gente rica. No podemos ayudar a los pobres debilitando
an ms sus ya de por s dbiles gobiernos.W

Reproducimos este artculo con autorizacin de


Project Syndicate; se public en septiembre de 2013.
Traduccin de Dennis Pea.

15

En 2013, los autores de Esta vez es distinto uno de los libros ms ambiciosos sobre
el origen de las crisis nancieras, publicado en espaol por el Fondo enfrentaron una
severa crtica por errores que pondran en duda sus conclusiones. En este texto, aparecido
como entrada en el blog Econbrowser en octubre de ese ao, Deaton narra una experiencia
semejante y reexiona sobre la crtica adecuada en economa
A RT C U LO

Sobre ponderaciones
y errores de programacin:
extraa coincidencia o ensayo general?
ANGUS DEATON

a crtica reciente al trabajo de


Carmen Reinhart y Ken Rogoff
sobre la deuda y el crecimiento1
se asemeja ms que nada a un
escarnio pblico. Segn sus
crticos un equipo de la
Universidad de Massachusetts,
sus resultados incurren en
errores de programacin y su
eleccin de ponderaciones es
equivocada. Segn Reinhart y Rogoff, los resultados
de los crticos son idnticos a los suyos, pero esto ha
sido ignorado por los crticos. Con todo, nada de esto
ha desviado una andanada de crticas y el rechazo
pblico del trabajo de Reinhart y Rogoff.
No comentar aqu el fondo de este debate eso
lo dejo en las capaces manos de Reinhart y Rogoff.
En su lugar, discutir un incidente anterior y menos
conocido en el que mi propio trabajo (en colaboracin) fue objeto de crticas por economistas de la
Universidad de Massachusetts uno de los cuales,
Michael Ash, estuvo involucrado en ambos casos
y en el que hay una serie casi misteriosa de similitudes con respecto al debate actual ms importante.

LA CUESTIN DE FONDO
En 2003, Darren Lubotsky y yo publicamos un artculo en la revista Social Science and Medicine. Nuestro tema era si la desigualdad de ingresos es un riesgo para la salud de las personas que viven en ciudades o estados especialmente desiguales. La idea es
que la desigualdad de ingresos es una especie de
contaminacin txica: perjudica a todos los que viven con ella. Mi punto de vista, entonces y ahora, es
que no existe tal efecto, aunque tambin creo que la
extrema desigualdad de ingresos que vemos hoy en
da en los Estados Unidos es una amenaza para la
salud pblica, pero a travs de mecanismos muy diferentes (esencialmente polticos).
Nuestro anlisis mostr que la correlacin entre
una mayor mortalidad y la desigualdad de ingresos se
debe a un control deficiente de la composicin racial
de la poblacin de cada ciudad o estado. En las ciudades (estados) con una mayor proporcin de negros, la
diferencia entre los ingresos promedio de los negros y
los blancos es ms grande, tal vez porque los empleadores no consideran a negros y blancos como totalmente intercambiables en la produccin. Esto establece un vnculo entre la proporcin de negros y la
desigualdad de ingresos. No obstante, los negros tambin tienen peor salud que los blancos en parte debido a un sistema de salud tipo apartheid que no trata a
los negros tan bien como a los blancos de modo que
la proporcin de negros tambin est vinculada a la
mortalidad global. Estos dos vnculos inducen una
fuerte correlacin positiva entre la desigualdad de ingresos y la mortalidad. El carcter espurio de esta correlacin est documentado porque desaparece cuando controlamos la proporcin de negros: por un lado,
las tasas de mortalidad de los negros y los blancos por
separado no estn correlacionadas con la desigualdad
1 Carmen M. Reinhart y Kenneth S. Rogoff, Esta vez es distinto. Ocho siglos de necedad nanciera, Mxico, fce, 2011, Economa.

16

de ingresos, y por otro la desigualdad de ingresos y la


mortalidad no estn correlacionadas a travs del espacio en otros entornos donde la raza no es un factor
relevante.
Este tema ha adquirido cierta carga poltica. A menudo la izquierda favorece la idea de la desigualdad
como contaminacin, sobre todo en Gran Bretaa, y
los que alegan en su contra en ocasiones han sido acusados de hacerlo por razones polticas. Por supuesto,
esto no es ms que una plida sombra de la importancia poltica de las cuestiones relacionadas con la deuda
presentes en el trabajo de Reinhart y Rogoff.

UN DESAFO
En diciembre de 2005 recib una carta de Michael
Ash y Dean Robinson, de la Universidad de Massachusetts, en la que me preguntaban acerca de los datos de nuestro artculo y me decan que no podan reproducir nuestros resultados. Todos los datos que
utilizamos estaban (y siguen estando) a disposicin
del pblico en los sitios electrnicos del gobierno,
pero requieren de procesamiento y organizacin para
ser tiles. Las consultas de reproduccin de resultados por parte de otros acadmicos son algo normal, y
aunque creamos que nuestros procedimientos haban sido especificados con suficiente claridad en el
artculo como para permitir su repeticin, nos dio
gusto ayudar a otros que estaban menos familiarizados con este tipo de clculos. Darren Lubotsky, quien
originalmente haba compilado los datos, mantuvo
correspondencia con el profesor Ash durante algn
tiempo y le proporcion explicaciones, cdigo y datos
que le permitiran reproducir lo que habamos hecho.
Despus la correspondencia se detuvo y nosotros supusimos que el asunto haba quedado resuelto.
No tuvimos tanta suerte. Casi tres aos despus,
Ash nos escribi para decir que Social Science and
Medicine publicara un artculo suyo en el que criticaba nuestro trabajo, informacin que ms tarde
confirm el editor. Diferentes revistas pueden tener
polticas distintas, pero la mayora busca la opinin
de los autores criticados antes de tomar la decisin de
publicar un artculo. Por supuesto, los autores no tienen poder de veto, pero a menudo son capaces de
persuadir a un editor de que el comentario no tiene
ningn valor como fue el caso aqu y as evitar la
innecesaria controversia pblica.
La nota de Ash y Robinson afirma que Lubotsky y
yo habamos cometido un error de programacin al
especificar las ponderaciones en nuestras regresiones y que, sin el error, la desigualdad mantiene su importante efecto positivo sobre la mortalidad. No
hubo error de programacin, pero habamos elegido
ponderaciones que, en comparacin con las que Ash
y Robinson haban elegido, restaban importancia a
las grandes ciudades y los estados. Y resulta que a excepcin de un caso (en una especificacin en un periodo de datos y slo con uno de sus sistemas de ponderacin alternativos) ninguno de nuestros resultados se ve afectado por el cambio en las ponderaciones.
A pesar de esto, Ash y Robinson hacen en el resumen
del artculo la extraordinariamente engaosa declaracin de que al corregir el error cambian los resultados fundamentales del artculo con respecto a la

desigualdad y la mortalidad de una manera importante y sustantiva; sin embargo, la especificacin de


Ash y Robinson llega exactamente al mismo resultado que nuestro artculo: que la desigualdad de ingresos no es un peligro para la salud.
Nuestra respuesta, que fue publicada junto con la
nota de Ash y Robinson, aclara todo esto y, hasta donde
sabemos, no han surgido controversias posteriores.

CONCLUSIONES GENER ALES


Es difcil imaginar algn artculo sobre economa
aplicada que sea inmune a este tipo de ataque. La ponderacin siempre puede ser tema de debate: cuando se
aplica el anlisis de regresin usual, sta no es relevante, pero aun cuando llega a serlo, a menudo aquello
que se estima es incierto. Si se quiere desacreditar un
artculo, analizndolo ecuacin por ecuacin, probando una amplia gama de ponderaciones, es muy probable que al final se encuentre algo que cambia. Entonces se puede gritar error de programacin y esperar
que la retrica desplace la carga de la prueba a los autores originales.
En nuestro caso, como en el de Reinhart y Rogoff,
ni el error de programacin (en nuestro caso no hubo
ninguno), ni la eleccin de ponderaciones, tienen efecto alguno sobre los resultados principales. En nuestro
caso, Ash y Robinson simplemente ignoraron los resultados que no apoyaban sus posturas y afirmaron
que sus resultados eran diferentes a los nuestros de
forma importante y sustantiva. En el caso de Reinhart y Rogoff, se refirieron nicamente a un artculo
anterior e ignoraron los resultados ya actualizados.
Sin embargo, el efecto es el mismo: ampliar un problema pequeo o inexistente y afirmar que amenaza
todo el trabajo, mientras que, en realidad, nada de eso
es cierto.
Tambin est el asunto de la publicacin. En nuestro caso, me parece que Social Science and Medicine
debi habernos mostrado el artculo antes de decidir
publicarlo, aunque s nos permiti publicar nuestra
rplica junto con la crtica. En el caso de Reinhart y
Rogoff, Ash et al. no presentaron su artculo a una revista que ofreciera la posibilidad de enviar una respuesta profesional adecuada, sino que lo enviaron directamente a la prensa y avisaron a Reinhart y Rogoff
el mismo da.
Al parecer, estos mtodos de difamacin funcionan
y proporcionan a los dems una plantilla muy til
para hacer pasar los ataques polticos como un comentario cientfico legtimo. Si bien es ingenuo pensar que la ciencia puede aislarse de la poltica, si se reproducen ampliamente estos mtodos de ataque, y si
las revistas y peridicos estn dispuestos a solaparlos,
ser mucho ms difcil que los investigadores cuyo
trabajo es importante para las polticas pblicas puedan hacer su trabajo. Los acadmicos tambin estarn
mucho menos dispuestos que ahora a compartir datos, y, si esto sucede, entonces cualquier persona lo suficientemente inescrupulosa podr volver nuestra
cooperacin en contra nuestra.W

Traduccin de Dennis Pea.

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

No es frecuente que el optimismo marque el tono con que est escrito


un libro sobre la economa contempornea. El Gran Escape no elude los problemas
de nuestros das pero los pone en contexto para evaluar mejor su magnitud. Deaton hurga en
la historia para identicar la fuente, conceptual y prctica, del progreso econmico
y reexiona sobre cmo se ha moderado y a la vez cmo puede extenderse a ms personas
R ES EA

Un optimista
disparatado
D AV I D L E O N H A R D T

a nostalgia econmica puede


tener un fuerte atractivo, sobre
todo despus de ms de cinco
aos de crisis financiera y sus
consecuencias. En los Estados
Unidos, la gente habla con
nostalgia de mediados del siglo
xx, cuando la clase media
creca y la movilidad ascendente era la norma. En Europa
y Japn, muchos se remontan a la dcada de 1980,
antes de que naciera el euro y estallara la burbuja
japonesa. Incluso en China y la India, dos de las
economas ms dinmicas del mundo, a algunos les
gusta celebrar el momento en que la vida no giraba
en torno a un crecimiento vertiginoso.
El mayor logro de El Gran Escape, de Angus Deaton, es poner toda esta nostalgia en perspectiva.
Deaton, respetado profesor de economa en Princeton, no escatima al describir los problemas del mundo, ya sea la desigualdad de ingresos en los pases ricos, los problemas de salud en China y los Estados
Unidos o el vih en frica; grandes secciones del libro
giran en torno a este tipo de problemas y sus posibles
soluciones. Sin embargo, el mensaje central de Deaton es, de forma casi gloriosa, profundamente positivo. Por las medidas ms significativas el tiempo
que vivimos, lo saludables y felices que somos, cunto sabemos, la vida nunca ha sido mejor y, con igual
importancia, sigue mejorando.
Sin duda Deaton est consciente de que muchos
lectores vern estas afirmaciones con escepticismo, sobre todo porque vienen de alguien cuya disciplina a menudo parece elevar el dinero sobre las necesidades humanas bsicas. Deaton aborda este escepticismo con descripciones amplias y detalladas
de cmo ha mejorado la vida. La esperanza de vida
ha aumentado un asombroso 50 por ciento desde
1900 y sigue en ascenso. A pesar de la explosin demogrfica resultante, la calidad promedio de vida
ha aumentado. La proporcin de personas que viven con menos de un dlar diario (en trminos ajustados a la inflacin) ha disminuido a 14 por ciento,
de 42 por ciento apenas en 1981. A pesar de que la
desigualdad ha aumentado en muchos pases, probablemente la desigualdad global ha disminuido, en
gran parte gracias al crecimiento de Asia: las cosas
estn mejorando escribe, y mucho.
Por supuesto, gran parte del cambio ms rpido
ocurri hace tiempo, o para los lectores de Deaton
en los Estados Unidos y Europa est ocurriendo
lejos. En el mundo industrializado puede ser fcil
centrarse en las malas noticias (como el lento crecimiento de los salarios y el aumento de la obesidad) y
desestimar las ltimas innovaciones (por ejemplo,
el nuevo iPhone) por considerarlas distracciones
materialistas, pero esto, tambin, sera un error.
Puede ser que en Occidente el ritmo del progreso
haya disminuido; para ciertos grupos, respecto de
ciertas medidas, el progreso puede incluso haberse
estancado, pero para la mayora de la gente el progreso no se ha detenido.
La revolucin digital ha permitido a la gente seguir en contacto con amigos y familiares que de
otra manera se habran distanciado. La democratizacin de los viajes areos, a pesar de todos sus de-

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

fectos, tambin ha ayudado. El mayor progreso contra el cncer y las enfermedades del corazn se ha
logrado en los ltimos 20 a 30 aos y, si bien Deaton
no hace hincapi en ello, casi todas las formas de
discriminacin se han vuelto menos comunes.
Cuando la gente habla con ligereza sobre la vida en
los Estados Unidos de la posguerra, suponemos que
no se refiere a la vida de las mujeres, los afroamericanos, los gays, las lesbianas, los catlicos, los judos, los mormones, los latinos, los asitico-americanos o los discapacitados.
La mayora de nosotros podemos encontrar en
nuestras familias versiones en miniatura de este
cuento. Al regresar de la primera Guerra Mundial,
el abuelo de Deaton trabaj en una mina de Escocia
y lleg a convertirse en supervisor. El padre de Deaton, a pesar de no haber cursado completa la escuela secundaria, se convirti en ingeniero civil y vivi
el doble de aos que su padre. Mi propio abuelo escap de los nazis, a Nueva York, pero sucumbi ante
el cncer cuando era relativamente joven, en 1950.
Si la medicina moderna hubiera avanzado slo unas
dcadas ms rpidamente, mi padre habra podido
crecer con un padre. La cruda realidad es que la mayora de nosotros hoy en da tenemos al menos un
familiar o amigo que no estara vivo de no ser por
las innovaciones de las ltimas dcadas.
Tal vez lo ms impresionante y, al mismo tiempo, lo ms preocupante es que el progreso no es en
absoluto inevitable. La humanidad ha pasado la
mayor parte de su historia sin progresar, sin que
aumenten la esperanza de vida ni los ingresos. Por
miles de aos escribe Deaton aquellos que tuvieron la suerte de escapar de la muerte en la niez
enfrentaron aos de pobreza opresiva.
El Gran Escape en el ttulo de Deaton se refiere al
proceso que se inici durante la Ilustracin e hizo
que el progreso fuera la norma. Cientficos, mdicos, empresarios y funcionarios del gobierno comenzaron a buscar la verdad, en lugar de aceptar
con obediencia el dogma, y comenzaron a experimentar. De acuerdo con la definicin de Immanuel
Kant de la Ilustracin: Atrvete a saber! Ten el
valor de usar tu propio entendimiento! La teora
microbiana de la enfermedad, la higiene pblica, la
Revolucin industrial y la democracia moderna
pronto se sumaron a esta idea.
La pluma de Deaton es siempre accesible al lector lego. En ocasiones repite lo que ya dijo (a uno le
queda claro que no es un fantico de la ayuda exterior) o se adentra en asuntos tcnicos que no le interesarn a todos, como el clculo de los tipos de cambio. Sin embargo, los lectores que buscan aprender
algo de economa sin tomar un libro de texto pueden disfrutar de estas tangentes. Con todo, El Gran
Escape se une a Getting Better un libro publicado
en 2011 por Charles Kenny que se enfoca en los pases pobres (y es ms positivo en cuanto a la ayuda
exterior) como una de las guas ms sucintas para
las condiciones del mundo de hoy.
La gran pregunta sin respuesta es qu tan rpido seguir avanzando el progreso. Deaton se pronuncia como optimista cauteloso, aunque tambin
reconoce amenazas crecientes, siendo el calentamiento global la ms obvia de todas. Ms all del
cambio climtico, en la mayora de los pases ricos

el crecimiento econmico se ha desacelerado y la


desigualdad ha aumentado, dejando a la clase media y a los pobres con ganancias modestas. El sesgo es tan grave en los Estados Unidos que a la gran
mayora de los estadunidenses el 99% inferior,
se calcula le ha ido peor que a la gran mayora
de los franceses en las ltimas dcadas, a pesar de
nuestra reputacin en cuanto a dinamismo econmico. En China, por otro lado, podra estar comenzando una desaceleracin del crecimiento,
algo que podra traer verdadero tumulto poltico e
incluso la guerra.
Desde una perspectiva histrica, el desarrollo
ms preocupante podra ser la tendencia a no prestar atencin a la enseanza central de la Ilustracin
y, por extensin, al Gran Escape de Deaton: los datos importan, sobre todo cuando entran en conflicto con el dogma y las nociones preconcebidas. Pretender lo contrario tiene consecuencias.
El conocimiento es decir, la educacin es el
motor ms importante de la humanidad para mejorar. Deaton concluye, con base en los datos, que el
aumento en la educacin es la causa ms poderosa
del reciente auge de la longevidad en la mayora de
los pases pobres, incluso ms poderosa que los ingresos altos. Por ejemplo, un residente tpico de la
India es tan rico como el britnico promedio en
1860, pero tiene una esperanza de vida ms propia
de un europeo de mediados del siglo xx. La difusin de los conocimientos sobre salud pblica,
medicina y alimentacin explica la diferencia.
Por desgracia, hoy en da el conocimiento y los
hechos a menudo estn a la defensiva. Los
fundamentalistas de diversas calaas evitan que
muchos pases completen su Gran Escape. En
Occidente, a veces la ciencia todava cede ante el
dogma, sobre todo en relacin con el cambio
climtico, la evolucin y la poltica econmica. Las
lites, tanto de derecha como de izquierda, ponen en
tela de juicio el valor de la educacin para las masas y
se oponen a los intentos por mejorar las escuelas,
incluso cuando gastan incontables horas y dlares
tratando de conseguir la mejor educacin posible
para sus hijos.
Es cierto que muchos de los problemas ms grandes de hoy, entre ellos el crecimiento econmico, la
educacin y el clima, cuestionan las soluciones fciles, pero la dificultad era la misma, e incluso mayor,
al tratar de escapar de siglos de pobreza y muerte
prematura. Fue duro y supuso una gran cantidad de
fracasos en el camino. La historia que cuenta Deaton la historia humana ms inspiradora de todas debe darnos a todos motivos para no perder el
optimismo, siempre y cuando estemos dispuestos a
escuchar su moraleja.W
Esta resea apareci en The New York Times Book
Review en diciembre de 2013. 2013 The New York
Times. La reproducimos aqu con autorizacin de los
editores.
Traduccin de Dennis Pea.
David Leonhardt es periodista de The New York
Times, de cuya seccin digital The Upshot es editor.
En 2011 gan un Premio Pulitzer.

17

Ilustracin: A N D R E A G A R C A F LO R E S

CAPITEL

Vocacin
para sobrevivir

ircula desde hace unos meses, publicado


por Ariel, un libro con un ttulo y un autor
muy prometedores: Manual de supervivencia para editores del siglo xxi, de
Fernando Esteves. Recorrida ya dcada y media de
la centuria que nos ha tocado vivir, no parece
imprudente sacar algunas conclusiones sobre la
manera en que hoy funciona la industria del libro,
forzada a reinventarse por la irrupcin de ciertas
tecnologas de la informacin y la comunicacin.
El actual es un momento ambiguo en el que se
multiplican las editoriales independientes la
alta tasa de mortalidad infantil en esta rama de las
industrias culturales no logra desanimar a
quienes quieren jugrsela en pos de una idea
esttica o poltica que se materializa en cientos de
ejemplares impresos, en que la concentracin de
casas y sellos ha alcanzado un punto culminante,
en que el saber gremial fruto de la experiencia
se antoja insuficiente para enfrentar los retos de la
lectura digital, por lo que es digna de aplauso la
iniciativa de ofrecer un volumen con reflexiones,
consejos y advertencias para no morir mientras se
intenta ejercer el rol de intermediario entre
escritores y lectores.

ue provenga adems de alguien con


una trayectoria tan rica como la de
Esteves, quien tras estudiar ciencias
polticas se inici en el oficio en la
filial uruguaya de Alfaguara, cruz luego en
catamarn hacia Buenos Aires donde
tambin curs una maestra en administracin, se trasplant a Mxico y ms tarde a
Espaa en diversas responsabilidades dentro
del grupo Santillana, del que se apart hace
poco para recalar en la direccin general del
brazo mexicano de Ediciones sm, permita
esperar una visin bien cimentada de los
desafos que aguardan a los editores contemporneos. Fernando adems est convencido
de las bondades de la pedagoga aplicada a un
mundillo que sigue sin encontrar su asiento en
el universo de la educacin formal: fue profesor
en la Carrera de Edicin de la Universidad de
Buenos Aires y en el Centro Latinoamericano
de Economa Humana, de Montevideo, desde
donde contribuy a que editores bisoos
sufrieran menos en las penosas materias de
administracin.

in embargo, este manual queda muy


por debajo de lo que promete, muy por
debajo de lo que Esteves conoce del
mundo editorial. El volumen, prologado con entusiasmo por Juan Cruz Ruiz, est
organizado en cuatro porciones de irregular
extensin y profundidad, ms un apndice. En
la primera se avanza a velocidad ultrasnica
De Gutenberg al ebook, luego el autor diserta
sobre El libro como producto es el captulo
ms sustancioso para ms adelante ofrecer,
en la tercera parada, una apretada exposicin
de La economa de la empresa en la cadena de
valor del libro en papel y cerrar finalmente
con el inevitable tema de El libro y las nuevas

18

DE SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

DIARIOS.
1945-1985

DIARIO VII.
1951-1959

LOS TALLERES
DE LA VIDA

S A LVA D O R E L I Z O N D O

ALFONSO REYES

RICA R DO ELIZONDO
ELIZONDO

Salvador Elizondo procuraba


dedicar un momento cada da a la
escritura de sus diarios. En ellos
quedaron plasmadas ideas,
proyectos, poemas, aforismos,
crtica literaria, la invencin de
palabras y crucigramas, algunos
dibujos y el registro de hechos
cotidianos tanto banales como
trascendentes. Con Diarios. 19451985, Paulina Lavista, su
compaera durante ms de treinta
aos, ha seleccionado algunos de
los pasajes reunidos en ms de
noventa cuadernos perfectamente
ordenados y abarca casi la
totalidad de la vida del autor:
desde el nio enviado al colegio
militar en California hasta el
escritor consagrado que trata de
robarle un poco de tiempo a sus
actividades para entregarse a su
labor predilecta: escribir en su
diario. En estas pginas no slo se
tiene acceso a textos ntimos,
tambin a una increble muestra
fotogrfica que revela facetas
ocultas de una de las figuras ms
destacadas de las letras
mexicanas.

Los diarios de Alfonso Reyes


abarcan cerca de medio siglo,
desde 1911 hasta 1959, y permiten
el acceso a episodios cruciales de la
vida ntima, literaria, diplomtica,
poltica y acadmica del insigne
humanista universal. Este sptimo
tomo editado por Fernando
Curiel Defoss, Belem Clark de
Lara y Luz Amrica Viveros
Anaya inicia el 4 de agosto de
1951, anunciando con la gentil
pluma de Manuela Mota y Gmez
el trabajo de Reyes con el Polifemo
de Gngora y, ms adelante, su
regreso a la Capilla Alfonsina
luego de sortear su penltima
crisis cardiaca. La monumental
empresa editorial, retomada por
Alicia Reyes y por un grupo de
especialistas liderado por Jos
Luis Martnez, termina con el
trazo de los ejes principales del
quehacer alfonsino en el trecho
final, permitindole escribir la
ltima entrada el 25 de diciembre
de 1959 (apenas dos das antes de
su muerte).

Esta novela pstuma refleja el


inters de Ricardo Elizondo
Elizondo por la geografa, la
historia, los usos y las costumbres
del norte del pas; en ella hace un
preciso trazo literario de calles,
escuelas, iglesias y rincones de una
colonia en proceso de
urbanizacin a mediados del siglo
pasado. A la vez, mediante
estampas que asemejan fichas de
presentacin, construye los
personajes que ah habitan y narra
una jornada llena de susurros
callejeros, canciones populares,
infidelidades, desilusiones y
secretos, en la que sucede un
crimen que nios y adultos
recordarn al escuchar la ronda
Los talleres de la vida.
letr as mexicanas
1 ed., 2015; 401pp.
9786071631879
$250

Ed. crtica, notas y fichas bibliogrficas de


Fernando Curiel Defoss, Belem Clark de Lara

Prlogo, seleccin y notas de Paulina Lavista;

y Luz Amrica Viveros Anaya

edicin de Gerardo Villadelngel

letr as mexicanas

tezontle

1 ed., 2015; xlii, 954 pp.

1 ed., 2015; 339 pp.

9786071625755

9786071629975

$575

$595

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

NOV EDA D ES

DON QUIJOTE
MUERE CUERDO?
y otras cuestiones cervantinas

CACERA , SACRIFICIO
Y PODER EN MESOAMRICA .
Tras las huellas de Mixcatl,
serpiente de nube

ABECEDARIO
A MANO

GUILHEM OLIVIER

Abecedario a mano propone al


lector un acercamiento poco
convencional al alfabeto. Se trata
de un recorrido visual en el que
cada imagen a pgina completa o a
doble pgina se presenta ante el
lector como el fragmento de una
historia que requiere ser
completada a travs de su mirada e
imaginacin.
Del juego de dibujar letras
nos dice Isol surgi este libro.
Para la ganadora del Astrid
Lindgren 2013, cada letra, adems
de un signo grfico, es un dibujo,
as que comenz a dibujar las
letras sin pensar en nada ms que
en su forma y en el modo de mover
la mano.
Despus imagin una imagen
que las acompaara y, al final,
pens en una frase que las uniera
a la letra y al dibujo como si
nunca hubieran estado separadas.
Con esta idea, la autora de Tener
un patito es til y Nocturno,
dimensiona la idea de un libro de
abecedario y nos regala una serie
de collages hechos a mano que nos
cautivan e invitan a jugar.

ISOL

MARGIT FRENK

Don Quijote muere cuerdo? y otras


cuestiones cervantinas rene todo
lo referente a Cervantes y el
Quijote que hasta ahora ha
publicado Margit Frenk. Cuando
parecera que los temas y las
posibles aproximaciones estn
agotados, la filloga hispanista se
sigue asombrando ante la primera
novela moderna en lengua
espaola y comprueba que en ella
todo est en perpetuo movimiento.
Convencida del cuidado y la
atencin a los detalles que
Cervantes tuvo hacia su obra, se
interna en las pistas y travesuras
y explora la polifona del texto, la
idea de cordura y locura, la
discusin sobre el nombre real de
Don Quijote, los enredos,
contradicciones y silencios que
Cervantes entreteji, as como el
folclor popular retratado en la
obra, todos ellos elementos que
traern a la mirada de los lectores
los malabares del autor que
subyacen a la trama.
centzontle
1 ed., 2015; 168 pp.
9786071630964
$85

Si quisiramos escribir la biografa


de un dios, habra que recurrir a
fuentes terrenales y, en el mejor de
los casos, al universo mismo del
que forma parte. Una deidad se
define por aquellos quienes lo
sirven y reproducen ritualmente
su memoria a travs de las
generaciones. Desde que la
mitologa pas de manos de los
poetas a las de antroplogos, esa
mirada se ensanch y organiz,
para beneficio de los lectores que
no necesariamente han credo en
los personajes que se estudian. As,
la leccin de Lvi-Strauss fue
abordar las mitologas como
cuerpos vivos, ms que como
objeto de anticuario.
Guilhem Olivier, heredero de
esa tradicin, examin al dios
mesoamericano Mixcatl
(Serpiente de nube) en su propio
universo. Para ello recurri a los
cdices indgenas prehispnicos, a
las fuentes coloniales y a
estudios contemporneos sobre
cosmovisin mesoamericana. El
resultado es un portentoso retrato
de unos de los principales dioses
involucrados en los sacrificios y la
cacera. ste es quizs el libro ms
importante que se ha publicado
hasta el momento sobre el tema.

los especiales de a la orilla del viento


1 ed. 2015; 52 pp.
9786071629234
$ 110

antropologa
1 ed. 2015; 744 pp
9786071626264
$ 445

tecnologas; la obra tiene como piln la


conferencia que Esteves pronunci en abril
de 2015 en las jornadas profesionales de la
Feria Internacional del Libro de Buenos Aires,
sobre Concentracin editorial: condicionamiento u oportunidad? Pero estas piezas no
ensamblan, acaso porque no fueron concebidas como partes de un todo: la porcin
estrictamente sobre asuntos administrativos
es la transcripcin casi exacta ni siquiera se
actualizan las cifras de los ejemplos del
captulo que el autor, junto con Jorge Vanzulli,
public en 2002 en una obra pionera: El mundo
de la edicin de libros, mientras que la dedicada
a la migracin del papel a los bytes parece el
guin de una charla, incluidas las ilustraciones,
que no pasan de ser meros apoyos visuales,
como los que usara quien diserta delante de un
grupo de oyentes. Paradjicamente, este
manual sobre edicin careci de un editor que
le ayudara a ser el libro que podra haber sido.
Tal vez por ello, aunque s logra introducir al
editor que ingresa en el oficio a los retos que
habr que enfrentar, creo que incumple el
propsito de aportar algunas ideas sobre
cmo organizarse para darle sustentabilidad
econmica a un proyecto editorial.

n obras como sta, que tienden puentes


entre el marketing y la sociologa
Kotler dialoga con Bourdieu y que
buscan crear un terreno comn para
la pretenciosa pero inspida jerga del
management, para los acrnimos y neologismos de la tecnologa de punta y para el
lxico propio del anquilosado oficio editorial,
se pueden conseguir hibridaciones valiosas.
Es el caso, como anticipamos arriba, del
segundo captulo, en el que Esteves lee las
memorias de Manuel Aguilar en clave
mercadolgica. Como el Jourdain molieriano,
que practic la prosa durante ms de cuarenta
aos sin darse cuenta, el editor espaol puso
en prctica, seguramente sin saberlo, los
evangelios de la administracin contempornea y tal vez por ello fue tan exitoso; en Una
experiencia editorial, su educativo libro de
memorias, Aguilar postula una sencilla
clasificacin de los libros como productos: por
un lado los que tienen utilidad prctica y por
otro los que dan placer. Esteves desagrega la
primera en dos subcategoras: aqu los que son
soporte de informacin, all los que son
herramienta de conocimiento. Con esa
mnima taxonoma, explora las motivaciones
de los diversos compradores de libros, las
dificultades para hacerles ver qu encontrarn
entre las tapas y algunos aspectos econmicos
de la produccin editorial. Era de esperarse,
viniendo de alguien que conoce tanto la
minucia de trabajar con un original literario
como la feroz maquinaria de los libros de
texto, una visin de conjunto sobre las fuerzas,
a menudo contradictorias, que confluyen
frente a quien publica no una obra aislada sino
todo un catlogo, pero lo expuesto result un
tanto inasible, como si hubiera sido escrito sin
deseos de comunicar.

e mantiene a lo largo de las pginas


de este manual de supervivencia un
moderado optimismo respecto del
presente y el futuro del libro,
cimentado sobre todo en la conviccin con
que el propio Esteves ha ejercido y ejercer su
oficio con un compartible tono regan, el
autor exhorta a los nuevos editores a evitar la
autocomplacencia y la autocompasin. se
es quizs uno de los rasgos perdurables en
esta actividad: sea para los editores del siglo
xxi o para los de los quinientos aos previos,
una clave para sobrevivir est en reconocer la
propia vocacin y en entregarse a ella.W

TOMS GR ANADOS SALINAS


@tgranadosfce

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

19

Ilustracin: A N D R E A G A R C A F LO R E S

A RT C U LO

BREVE
HISTORIA
DEL LIBRO
ELECTRNICO
E R N E ST O P R I A N I S A I S
E ISABEL GALINA RUSSELL

20

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

BREVE HISTORIA DEL LIBRO ELECTRNICO

a historia del libro electrnico suele trazarse sobre dos


lneas, que generalmente se confunden, pues, de la misma
forma que el libro como objeto y el libro como texto, ambas
estn mezcladas. stas son la historia del libro electrnico
como texto digital y la historia del libro electrnico de
acuerdo con los dispositivos disponibles para su lectura.
Adems hay una tercera: la historia del libro electrnico de
acuerdo con el formato que se utiliza para codificar el texto
digital, es decir, la del tipo de archivo electrnico, que
determina en qu dispositivos pueden ser utilizados para
visualizar el libro y que afecta tanto a las posibilidades de presentacin del texto
digital como al dispositivo que se utiliza para consultarlo.

ANTECEDENTES DEL LIBRO ELECTRNICO

La idea de que las mquinas podran auxiliarnos no slo con procesos de clculo
sino tambin con el manejo y la recuperacin de textos tiene sus inicios en 1945,
cuando Vannevar Bush public el artculo As We May Think, en el que describe
un aparato llamado Memex,1 que combinaba microfilm con un lector y pantallas
para que el usuario pudiera almacenar libros, registros y otros documentos, as
como crear y recuperar vnculos entre estos distintos objetos. El aparato inclua
la capacidad de crear ndices, hacer anotaciones, cambiar las pginas, entre otras
funcionalidades muy similares a las de un libro. Sin embargo, es difcil concebir
la propuesta del Memex simplemente como un libro electrnico; ms bien era un
administrador de documentos. Bush nunca construy el Memex pero s dej un
importante antecedente de cmo el cmputo poda apoyarnos para el manejo, la
lectura, el estudio y la recuperacin de textos.
Ese mismo ao, en Italia, el padre Roberto Busa se plante la tarea de realizar
un ndice de concordancias de las obras completas de santo Toms. Las
concordancias se utilizan con frecuencia en la lingstica: son una lista de todas
las palabras de un texto, sus frecuencias y el contexto en donde aparece la
palabra. Previo a la aparicin de la computadora, se realizaban pocas
concordancias para obras completas, debido al tiempo y el esfuerzo que requeran
para su elaboracin. El padre Busa, con el apoyo de ibm, traslad el texto
completo de las obras de santo Toms a tarjetas perforadas y se escribi un
programa para elaborar automticamente las concordancias. Para tener una
idea de lo que esto implicaba, se requera una vagoneta para transportar las
tarjetas perforadas con todo el texto.2 En 1974 se publicaron los primeros tomos
bajo el ttulo de Indice Thomasticus, con ms de once millones de palabras en
latn medieval. Aunque la versin electrnica de las obras de santo Toms no era
un objetivo, la elaboracin de las concordancias requera de la codificacin del
texto para que pudiera ser procesado por una computadora. ste es uno de los
primeros ejemplos de las posibilidades que los textos electrnicos ofrecen, a
diferencia de los impresos: la capacidad de disear e incluir herramientas que
explotan las capacidades del cmputo para facilitar o realizar estudios
adicionales sobre el texto.
A pesar de estos antecedentes, se considera generalmente al Project Gutenberg como el primero en producir libros electrnicos. Las primeras computadoras disponibles en los campus universitarios eran grandes aparatos que requeran de varias horas para procesar o computar una serie de instrucciones que
se introducan mediante tarjetas perforadas, pero que ya contaban con una pantalla donde desplegar los datos del procesamiento. En 1971, a un joven estudiante
de la Universidad de Illinois llamado Michael Hart le fueron asignadas algunas
horas de uso de la computadora universitaria para trabajo de investigacin.
Hart supuso que el gran valor de las computadoras no estaba slo en su poder de procesar nmeros, sino en su capacidad para almacenar, recuperar y
buscar texto. De acuerdo con Hart, la verdadera aportacin de las computadoras
a la humanidad sera que podran proveer acceso a los materiales resguardados
en las bibliotecas. Su premisa est basada en la idea de tecnologa replicadora,
ya que una vez que un libro est almacenado en una computadora podra ser
reproducido con facilidad infinidad de veces. De esta forma, cualquier
persona en el mundo con acceso a una computadora podra consultar un libro
electrnico.3 Esto permita imaginar que toda la literatura universal estuviera
disponible de forma gratuita y accesible para cualquiera, para alcanzar el
anhelo milenario de tener a nuestra disposicin todo el conocimiento humano.
Incluso esta idea de tecnologa replicadora se aplica en realidad a cualquier
objeto digital, incluyendo audios, imgenes, bases de datos, por lo que sus
posibilidades son enormes.
El Project Gutenberg desarrollado por Hart se enfoc primordialmente a la
digitalizacin de textos literarios. Funciona a partir de voluntarios que transcriben obras a formato digital creando as libros electrnicos. stos se colocan en la
pgina del proyecto y de esta forma quedan disponibles para su consulta; en
pocas anteriores a la aparicin de internet, sta solamente poda hacerse
directamente en las terminales dispuestas para ello.
En sus inicios, los libros se crearon utilizando ascii (American Standard Code
for Information Interchange), cdigo estndar basado en el alfabeto latino. Es la
representacin numrica de un carcter como, por ejemplo, la i, la f o la @. Esto
permite que una computadora pueda desplegar los caracteres correctos de un
texto digital. Las ventajas de los archivos ascii eran que podan ser ledos por
cualquier computadora y adems requeran de muy poco espacio para ser almacenados. En aquellos das los libros se distribuan utilizando el ftp,4 ya que la red
mundial todava no exista, y las conexiones eran lentas. Los textos digitales en
este formato eran ligeros y podan ser enviados fcilmente por red y cualquier
computadora desplegara el texto correctamente.
Sin embargo, ascii es un formato muy bsico y consta de un nmero muy limi1 Vannevar Bush, As We May Think, The Atlantic, 1945.
2 Susan Hockey, The History of Humanities Computing, en A Companion to Digital Humanities, Blackwell,
2004. Consultado en digitalhumanities.org:3030/companion/view?docId=blackwe
ll/9781405103213/9781405103213.xml.
3Michael Hart, The History and Philosophy of Project Gutenberg, Project Gutenberg, agosto de 1992.
4 ftp corresponde a las siglas de File Transfer Protocol, un protocolo de intercambio de archivos estndar
que se utiliza para transferir archivos entre sistemas conectados a una red tcp (Transmission Control
Protocol).

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

tado de caracteres. Por ejemplo, al estar enfocado principalmente al ingls, en su


formato ms bsico no inclua caracteres con acentos. Adems no tiene muchas
facilidades para el manejo de la presentacin del texto (tipografa, cursivas, negritas) u otros elementos importantes para el diseo como, por ejemplo, tamao
de letra, alineacin y ttulos, entre otros. No exista, pues, forma de indicar con
facilidad las secciones (por ejemplo, captulos) o la portada, tabla de contenido,
ndice o bibliografa; tampoco poda sealarse la paginacin. Los textos solan
dividirse en archivos separados, uno por captulo, numerados en orden (moby000.txt, moby001.txt, moby002.txt) y la paginacin se indicaba en el mismo texto de la siguiente forma .<p7>. No era posible incluir ilustraciones o dibujos dentro del texto, y se enviaban slo como archivos separados, con una indicacin de
qu imagen corresponda.
En resumen, los libros electrnicos del Project Gutenberg eran esencialmente el
texto extrado del objeto y se insertaban marcas para indicar aspectos no relacionados con el texto per se eso que se ha denominado metatexto, pero que formaban parte de la construccin de un libro como objeto y no slo como texto. Los libros del Project Gutenberg, en sus inicios, eran sin duda libros electrnicos en el
sentido de que el texto en su conjunto se encontraba en formato digital, con un despliegue rudimentario en la pantalla. El formato ascii, diseado para otros fines,
no contaba con la sofisticacin necesaria para reproducir los elementos no textuales de un libro. En los siguientes aos, con la llegada de la red mundial, el proyecto
empez a manejar otros formatos como html y pdf, y en aos recientes el ePub.

EL ADVENIMIENTO DE LA RED MUNDIAL


Uno de los cambios fundamentales para la historia del libro electrnico fue la
aparicin de la red mundial. Los orgenes de sta se encuentran en la necesidad
de distribuir informacin, mucha de ella contenida en textos. Acadmicos y cientficos alrededor del mundo haban comenzado a aprovechar internet para el intercambio de informacin, utilizando el correo electrnico y el ftp para la distribucin de textos, en particular de artculos acadmicos. Pero uno de los problemas principales era que no todos contaban con el mismo software para procesar
los textos y aunque podan intercambiar archivos digitales, no necesariamente
podan leerlos. Adicionalmente no exista una forma sencilla de consultar los
textos, pues era necesario descargarlos para poder leerlos.
Tim Berners-Lee, trabajando en el Conseil Europen pour la Recherche Nuclaire, mejor conocido como cern, busc un formato que pudiera ser ledo por
cualquier computadora sin necesidad de instalar un software especial para su
lectura y que mantuviera aspectos de presentacin y formato bsicos, como negritas, cursivas, alineacin de prrafos, ttulos y subttulos, entre otros. Adems,
busc aadir nuevas funcionalidades a esos textos, como los hipervnculos (vislumbrados ya por Bush en 1945 y Ted Nelson en 1960) para facilitar la conexin
entre diversos documentos digitales. En 1990, Berners-Lee propuso la World
Wide Web o red mundial, un sistema de documentos de hipertexto en internet a
los cuales se accede utilizando un navegador.
Los documentos o pginas web, como posteriormente se llamaran, se elaboran en un formato conocido como Hypertext Markup Language, o html, lenguaje de marcado que los navegadores interpretan para presentar texto, imagen y
otros elementos. El objetivo inicial de Berners-Lee era que el html fuera un sistema de marcado sumamente sencillo que permitiera la publicacin fcil de documentos en hipertexto.5
La relativa sencillez y facilidad del html para la creacin de pginas web es
una de las principales razones de la masiva adopcin de la red mundial. En 1993,
la introduccin de Mosaic, un navegador grfico que permita a los usuarios visualizar y desplazarse fcilmente por los diversos sitios web existentes, marc
un hito en la historia de la web y para finales del siglo xx la red mundial permeaba todos los mbitos de la cultura y de la sociedad. Durante este periodo la mayora de las universidades, gobiernos y empresas privadas, entre otras organizaciones, crearon y pusieron en lnea su sitio web. stos incluan generalmente un
gran nmero de documentos, lo que llev a una creciente necesidad de mejorar el
manejo y despliegue de textos digitales en la red.

LA EVOLUCIN DE LOS FORMATOS


El html fue diseado para ser muy flexible. Conforme se fue dando la profesionalizacin del diseo de los sitios web, la falta de control en la definicin de la
disposicin de elementos signific un gran reto para los creadores. Los diseadores estaban acostumbrados a la hoja impresa, en donde gozaban de un total
control en la presentacin de la tipografa, el acomodo de los elementos, el uso
de los colores, el tamao y el despliegue de los diversos elementos. Esto no era
posible con pginas html presentadas en un navegador. Las etiquetas de html
no permitan mucho control sobre el formato del texto. Por ejemplo, el prrafo
se poda alinear a la derecha, a la izquierda o centrada pero era difcil controlar
las sangras, el espacio entre prrafos o los mrgenes. Aadido a esto, el navegador permita que los usuarios tuvieran sus propias preferencias de ciertos
elementos como, por ejemplo, la familia tipogrfica, el puntaje de la letra o el
tamao de la ventana. El despliegue de colores variaba, adems, de acuerdo con
las pantallas. Todo esto significaba que cada sitio web se vea diferente dependiendo de una serie de factores que estaban fuera del control del creador del sitio. Con el tiempo se fueron introduciendo nuevos elementos, por ejemplo las
hojas de estilo (css) con el objetivo de otorgarle al creador mayor control sobre
la presentacin de su pgina. Sin embargo, el html mantuvo una cierta fluidez
caracterstica y el texto en la pantalla fue adquiriendo una personalidad diferente a la pgina impresa.
Uno de los factores principales en los cambios del impreso al digital es el concepto mismo de pgina. Aunque se utiliz el mismo trmino, pgina, para nombrar los
documentos html, en realidad sus diferencias son notables. Una pgina en un navegador tiene un ancho y un alto variables, a diferencia de una pgina impresa. Por
lo tanto, se puede colocar en una pgina web todo el texto e imagen que se quiera,
ya que se contina extendiendo verticalmente a modo de rollo antiguo, pero sin fin.
5 Incluso el html est basado en un lenguaje de marcado mucho ms sosticado llamado sgml. Berners-Lee
realiz una simplicacin que permita la sencillez y rapidez que estaba buscando.

21

BREVE HISTORIA DEL LIBRO ELECTRNICO

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Ilustracin: A N D R E A G A R C A F LO R E S

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De esta forma se puede publicar un libro completo en una sola pgina web.
Aunque se podra considerar que el texto completo de un libro publicado en
una pgina web es un libro electrnico, ste por supuesto es un formato poco
amigable para el lector. Sobre todo porque el navegador tena funcionalidades limitadas para realizar acciones que facilitan la lectura de un texto largo, como
por ejemplo marcar dnde se qued el lector. Pareciera ser que estos libros electrnicos fueron pensados para leerse en una sola sentada.
Para solucionar esto, algunos creadores separaban artificialmente el texto en
numerosas pginas web, fragmentando de esta forma el texto en secciones ms
manejables. Incluan hipervnculos de navegacin sencillos, tales como pgina siguiente y pgina anterior, para facilitar la lectura del texto. Incluso algunos colocaban la numeracin de pginas. De esta forma buscaban que el libro electrnico
en pginas web mostrara caractersticas similares a las del libro impreso.
Sin embargo, el html, ya fuera como una sola pgina o dividido en numerosas
pginas, ofreca pocas opciones para la presentacin del texto y los grficos. Por
ejemplo, era complicado colocar el texto a dos columnas o insertar notas al pie de
pgina. La tipografa continuaba siendo muy limitada. En sus inicios tampoco
manejaba ciertos caracteres particulares con facilidad. Por ejemplo, para caracteres con acentos haba que insertar un cdigo adicional, y a veces no se desplegaban bien, y lo mismo haba que hacer para las frmulas matemticas o qumicas,
o los alfabetos no romanos (por ejemplo, caracteres griegos).
El formato pdf (Portable Document Format) proporcion una solucin para la
presentacin de textos en la red. Al igual que el html, es independiente del hardware o sistema operativo que se utilice, porque el archivo encapsula toda la descripcin del documento incluyendo texto, tipografa, grficos y la distribucin de
estos elementos. Originalmente el pdf era un sistema propietario (de Adobe), aunque el software para su lectura, el pdf Reader, siempre estuvo disponible de forma
gratuita. En 2008 se convirti en un estndar abierto, lo que facilit enormemente
su adopcin y hoy en da es uno de los formatos ms populares en la web.
Una de las principales ventajas del pdf es que el documento que se muestra en
internet es exactamente igual en todas las pantallas. No existen variaciones
como en el html. De hecho, los textos se crean en cualquier procesador de textos
(por ejemplo, en Word) y el convertidor de pdf crea un tipo de fotografa del documento. Por lo tanto, mantiene y respeta tipografas, columnas, grficos, notas
al pie, sangras, versalitas, colores y todos los elementos de diseo editorial. El
pdf maneja el concepto de pginas, como las pginas impresas, y adems de presentar la numeracin tambin incorpora la posibilidad de ir directamente a una
pgina en particular. Es posible tambin visualizar la pgina de diferentes formas (una sola pgina o doble pgina por pantalla). Adicionalmente, al imprimir
un documento pdf el formato se mantendr igual.
Otra solucin comn en los inicios de la red mundial para la presentacin de
libros electrnicos, en particular para los proyectos de digitalizacin, era el uso
de imgenes. El libro era escaneado utilizando un escner o una cmara digital,
lo cual resultaba en una serie de imgenes, normalmente una por cada pgina del
libro. Esta cadena de imgenes en su conjunto formaba el libro electrnico. Las
imgenes se colocaban dentro de documentos html y se utilizaban hipervnculos para pasar de una a otra. La ventaja de las imgenes es que se presentaba el
contenido y se mantena la apariencia del original, incluyendo tipografa, disposicin de elementos, grficos, etctera. Era particularmente efectivo para la digitalizacin de documentos ms antiguos, como por ejemplo, manuscritos o ediciones con anotaciones, marcas de fuego u otros elementos que no formaban parte del cuerpo de texto pero que son de gran valor.
La desventaja, especialmente al principio de la red, es que las imgenes pesan mucho para el ancho de banda disponible. En ocasiones se tena que sacrificar la calidad de las imgenes para distribuir imgenes de ms baja resolucin

22

pero con menor peso para una descarga ms rpida. Con los aos este problema
ha ido disminuyendo, y hoy es posible tener imgenes de muy alta resolucin que
se despliegan con mucha rapidez. Incluso se ha desarrollado tecnologa que permite un gran acercamiento a las pginas digitalizadas. Esto es particularmente
til para el estudio de manuscritos antiguos ilustrados porque facilita el examen
a detalle de las pginas.
Ahora bien, hay que recordar que las imgenes no son texto: son una imagen
del texto. Por lo tanto, no era posible en un principio desarrollar herramientas
sofisticadas que permitieran explotar el texto dentro de la imagen. La computadora no entiende el texto como texto, sino que lo interpreta como una imagen. Es
decir, no es capaz de leer el texto y trata la coleccin de imgenes que forman el
libro como cualquier otra coleccin de imgenes. Por lo tanto, la posibilidad de
llevar a cabo bsquedas o construccin de ndices u otras herramientas era muy
limitada.6 As que, en el origen de la publicacin electrnica, tenemos, por un
lado, el cdigo ascii (y similares), que es un texto totalmente interpretable por la
computadora pero que tiene diseo muy limitado y pocas opciones para el despliegue de los elementos y, por el otro, el texto como imagen (jpg, gif, png) que
mantiene fidedignamente los elementos y su disposicin, pero que es poco interpretable por la computadora.
Con la creciente popularidad de la red mundial y la demanda por un html ms
sofisticado que permitiera a los diseadores web un mayor control sobre los elementos, con el tiempo se fueron aadiendo etiquetas y otros innovaciones (tales
como las ya mencionadas hojas de estilo css, el JavaScript, el ocr, por mencionar
algunas) que eliminaron muchos de los problemas iniciales de diseo editorial y
de la lectura de imgenes. Esto permite que hoy en da usando html se puedan
crear pginas mucho ms atractivas incluso con el uso de imgenes.

EL SALTO AL XML
Uno de los grandes atractivos de los textos digitales es la capacidad de automatizacin y creacin de herramientas que ayuden al lector en su estudio. Ya desde 1945 el
padre Busa haba visto este enorme potencial. El html, sin embargo, presenta importantes limitantes para el procesamiento de grandes cantidades de texto. Esto
se debe a que el html mezcla elementos de forma con elementos de contenido.
A continuacin un ejemplo:
En El origen de las especies Darwin escribi acerca de los homo sapiens.

En html esta oracin se codificara de la siguiente forma:


En <I>El origen de las especies</I> Darwin escribi acerca de los <I>homo sapiens</I>.

Aunque existen dos elementos textuales que se encuentran en cursivas, el lector


humano entiende que el primero est en cursivas porque corresponde al ttulo
de un libro, mientras que el segundo est en cursivas porque es un trmino en
latn. Sin embargo, en el marcado html y por lo tanto, para la interpretacin por
la computadora, ambos elementos simplemente estn marcados como cursivas y
no existe una indicacin que los diferencie. Por lo tanto, la posibilidad de utilizar
estas etiquetas para realizar procedimientos ms complejos es muy limitada.
Para el manejo de grandes cantidades de informacin textual se requera,
6 Para resolver este problema algunos sistemas realizan automticamente un ocr (Optical Character
Recognition). Existe software que lee el texto en las imgenes, tomando cada trazo y deduciendo qu letra es
y despus las transforma a caracteres que pueden ser interpretados por la computadora. Posteriormente las
bsquedas y construccin de ndices se hacen sobre este texto digital. Sin embargo, este texto probablemente
contenga errores. El porcentaje de error depende de la claridad del trazo de las letras, el contraste entre la tinta
y la pgina, la calidad de la digitalizacin y la complejidad de la tipografa o el manuscrito.

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

BREVE HISTORIA DEL LIBRO ELECTRNICO

pues, de un lenguaje de marcado que explotara de una forma ms eficiente las posibilidades abiertas por el html. Esto llevo a la introduccin del eXtensible
Markup Language (xml).7 Al igual que el html, el xml funciona con base en
marcas insertadas en el texto. La diferencia es que las etiquetas del xml separan
las marcas semnticas de las estructurales. Para entenderlo mejor, regresemos a
nuestro ejemplo anterior. En xml se podra marcar de la siguiente forma:
En <TITULO>El origen de las especies</TITULO> Darwin escribi acerca de los
<NOMBRE_CIENTIFICO>homo sapiens</NOMBRE_CIENTIFICO>.

Y por separado se indicara que las etiquetas <TITULO> y <NOMBRE_CIENTIFICO> deben desplegarse con cursivas.
La razn por la cual esto se puede lograr en el xml y no en el html es por el Document Type Definition (dtd) o xml Schema. El dtd es un documento que describe las etiquetas que pueden ser utilizadas especficamente para cada texto o
grupo de textos. En el caso del html, el dtd es muy sencillo y ya se encuentra
instalado dentro del navegador. El usuario no puede realizar modificaciones a las
etiquetas que ya estn previamente definidas.8
En xml debe definirse el dtd que se utilizar. Esto permite crear las etiquetas
ms apropiadas para la descripcin del documento en cuestin. Junto con esto es
necesario escribir una xsl (eXtensible Style Sheet), que describe cmo se desplegarn las etiquetas descritas en el dtd. De esta forma, el contenido y la presentacin quedan separados permitiendo una mayor sofisticacin en las herramientas
que pueden construirse para la presentacin, los ndices, las bsquedas y dems
procesos que quieran realizarse con el texto. De hecho, el estndar de libro electrnico actual, el ePub, est basado en xml.
El ePub es un estndar abierto creado por el International Digital Publishing
Forum (idpf) para la publicacin de libros electrnicos. El idpf es una organizacin internacional que trabaja para promover el desarrollo de aplicaciones y productos que beneficie a los creadores de contenido, los desarrolladores de los dispositivos y los lectores/consumidores a travs de la adopcin de estndares abiertos e interoperables. El idpf es el encargado de desarrollar y mantener el ePub,
que es gratuito y abierto y permite que el texto digital ajuste su presentacin al
dispositivo de lectura, lo que se conoce como reflowable o documento digital fluido. La interoperabilidad es clave para el ePub ya que el objetivo es que los productores de contenido puedan producir libros o un lector pueda adquirirlos y que stos pueden leerse en distintos dispositivos independientemente de su origen.
En aos recientes tambin se han popularizada las apps como una forma para
desarrollar libros electrnicos. Las apps (que es una abreviatura de application
software) son programas escritos para desempear una tarea en particular. Existen apps diseadas para ser ejecutadas en cualquier sistema operativo Android,
Windows Phone y iOS, mientras que otras slo funcionan en ciertos sistemas
como el del iPad o el iPhone exclusivamente. Pueden crearse para cualquier
fin y en aos recientes se han utilizado para la formacin y publicacin de textos
digitales. Las apps para la publicacin de libros permiten la incorporacin de elementos de programacin que pueden resultar en diseos ms atractivos y con
mayor interactividad que otros tipos de texto. Un ejemplo de un app es el libro
electrnico Blanco, en torno al poema homnimo de Octavio Paz, publicado por
Conaculta en Mxico en 2012, que incorpora audio e imgenes, adems del texto.
Esto permite una experiencia de lectura diferente a la de un libro impreso o incluso un libro electrnico ms plano. Existen libros publicados como apps de
muy diversos tipos pero sobre todo destacan los libros de texto, los dirigidos a
nios y obras literarias con valor agregado. En ocasiones se utiliza el trmino
enhanced ebooks o libros electrnicos enriquecidos para describir este nuevo tipo
de publicacin.

LOS DISPOSITIVOS DE LECTUR A


Como se defini al principio de esta entrega, la historia del libro electrnico
generalmente gira en torno a tres posibles enfoques: el libro como texto digital,
el libro como formato de un archivo electrnico y el libro como dispositivo para
su lectura. Al principio comentamos que el texto, como tal, simplemente cambia
de soporte: del papel al dispositivo digital. Luego hemos revisado los distintos
formatos (ascii, html, pdf, imgenes, xml y apps) con los cuales se puede
codificar el texto digital para ser considerado un libro electrnico. Ahora
revisaremos la historia de los distintos dispositivos para la lectura de estos libros
electrnicos y el impacto que ha tenido en su adopcin.
Los primeros esfuerzos de digitalizacin de textos, como el del padre Busa, no
estaban enfocados al despliegue del texto para ser ledo, sino a su procesamiento
por parte de una computadora para, por ejemplo, contar palabras. Este tipo de proyectos estaban interesados en experimentar con el cmputo, no en crear textos
para ser ledos por nosotros porque, adems del inters especfico de quienes llevaban a cabo los experimentos, las computadoras no tenan dnde desplegar el texto.
Las primeras pantallas aparecieron a finales de los aos cincuenta del siglo xx
y hasta mediados de los aos setenta se utilizaban los tubos de rayos catdicos
como la forma de comunicacin con las computadoras. stas generalmente desplegaban texto, no grficos, y pocas manejaban color. Se desarroll entonces la
idea de una terminal utilizando un monitor de video cctv mucho ms econmico.
Las primeras computadoras personales, Apple I y Sol-20, de mediados de los aos
setenta, utilizaron este tipo de monitor, que se pareca mucho a uno de televisin.
Con el tiempo se fueron introduciendo las pantallas de cristal lquido o lcd (Liquid Cristal Display), ms delgadas y porttiles que los monitores de video. Primero se utilizaron para computadoras porttiles, aunque con el tiempo las pantallas
lcd tambin se emplearon para computadoras de escritorio. A lo largo de las ltimas dcadas han mejorado considerablemente la resolucin, la nitidez, los tamaos (de 14 a 21 e incluso hoy en da ms grandes), capacidad de despliegue de colores, energa, entre otros factores de las pantallas.
Durante mucho tiempo, los monitores fueron la principal forma de consumir
7 El xml, al igual que el html, tambin es heredero del lenguaje sgml.
8 Las etiquetas del html son acordadas y de nidas por el w3c (World Wide Web Consortium), organizacin
mundial que se encarga de mantener el estndar.

SEPTIEMBRE-OCTUBRE DE 2015

los textos digitales. Se puede argumentar que stos han tenido mayor o menor xito en relacin con la facilidad de lectura que permita el dispositivo disponible para
su despliegue. Los monitores de computadora eran (y siguen siendo, en general)
notoriamente pesados para leer. No tenan buena nitidez y la posicin de lectura,
con la persona sentada en frente de un monitor, era incmoda, lo mismo que el reflejo de la luz en los ojos. Hubo formatos, sin embargo, que se acoplaron mejor, por
ejemplo si los textos eran mucho ms cortos que un libro. Peridicos, diccionarios,
enciclopedias y artculos de revistas fueron de los primeros en migrar exitosamente a la red mundial y a los monitores de computadoras. Por su parte, el libro que,
por su misma definicin, tiene una extensin ms larga, no se acopl con tanta facilidad para ser ledo en un monitor. As que durante mucho tiempo el libro impreso continu siendo ms cmodo que cualquiera de sus formatos electrnicos.
Con la aparicin de las laptops, ms ligeras y adecuadas para la lectura, esto
empez a cambiar. Al filo del nuevo del milenio comenzaron a circular los primeros dispositivos de lectura para libros electrnicos, conocidos como e-readers, entre los que cabe destacar Rocket eBook, Softbook Reader, eb Dedicated Reader,
Millenium eBoook Reader, Gemstar y Cybook. Un factor comn de estos primeros dispositivos, a diferencia de las computadoras, es que estaban diseados ergonmicamente para propiciar la lectura de documentos extensos y libros.
Este tipo de dispositivos simulaban un libro, muchas veces con algn tipo de
cubierta de piel y aproximndose en lo posible al tamao de un libro de bolsillo.
Una pantalla equivala a una pgina, y se acostumbraba la idea de que los libros
electrnicos tenan pginas, incluyendo numeracin. Muchos agregaban nuevas funcionalidades, particulares al medio digital, como bsquedas; algunos ya
permitan realizar notas en el texto.
Los libros se cargaban en el dispositivo a travs de un cable conectado directamente a la computadora o mediante un mdem que permita descargar los archivos de internet desde los sitios de los proveedores. Por ejemplo, el Rocket eBook
se conectaba al sitio web de la librera Barnes & Noble y el usuario dispona de
una opcin de ttulos para descargar.
Aunque la idea de dispositivos para leer era tan antigua como la de la computadora misma, las considerables mejoras en la duracin de la batera, la nitidez de la
pantalla y la facilidad para conectarse a internet llevaron a analistas a considerar
que el 2000 sera el ao para el mercado del ebook.9
Sin embargo, sera necesario esperar todava algo ms para que esto sucediera.
Existen numerosas teoras acerca de las razones. Una resea de cuatro dispositivos de lectura en 1999 dice: Prob los cuatro dispositivos [] pero ninguno a mi
entera satisfaccin. Ninguno era tan cmodo como leer una pgina impresa. Todos tenan una oferta de contenido muy limitada. [] Cada dispositivo tiene su
propio formato para descargar contenido. Son bastantes caros. Los dispositivos
pequeos son difciles de leer y los grandes son voluminosos. 10
En el 2004 se lanz el Libri de Sony, que fue el primer dispositivo que utiliz
tinta electrnica exitosamente. A diferencia de los monitores que emiten luz, el
papel electrnico refleja la luz, de la misma forma que el papel impreso. La comodidad de la lectura y la poca energa que se requiere para desplegar las letras
hacen que el papel electrnico sea un medio ideal para los dispositivos de lectura.
En 2007 la librera ms grande del mundo, Amazon, sac al mercado su primer
dispositivo de lectura, Kindle, que tambin utilizaba tinta electrnica. Al igual
que sus antecesores, Kindle buscaba simular el diseo de un libro impreso, utilizaba paginacin, permita ir hacia delante y hacia atrs dentro del texto, pero adems ofreca bsquedas sencillas, la posibilidad de hacer anotaciones y conectarse
a un diccionario para buscar ciertas palabras y, mediante una conexin WiFi, descargar contenidos de la red. Adems de las mejoras considerables que se haban
dado con la tecnologa en esos ltimos aos (duracin de la batera, nitidez de la
pantalla, conectividad, comercio electrnico ms sofisticado, ubicuidad en general de la red), Amazon tambin prometa acceso a miles de ttulos, un contenido
ms amplio que en cualquier momento anterior. Y adems el precio era accesible.
Comparado con los ms de 500 dlares de los primeros dispositivos, Kindle pronto se vendi en 199 dlares.
En realidad no fue sino hasta esa fecha cuando se dio la feliz coincidencia de
factores que llevaron a que los libros electrnicos se volvieran realmente populares.
Aunque los e-readers fueron fundamentales para el xito, en los ltimos aos se
han multiplicado los dispositivos que se utilizan para leer ebooks. El creciente uso
de las llamadas tabletas ha llevado a que muchos las utilicen para sus lecturas. A
diferencia de los e-readers, las tabletas proyectan luz al igual que un monitor de
computadora. Sin embargo, debido a que existen grandes avances en trminos de
resolucin y nitidez, existen menos dificultades que en otras pocas para llevar a
cabo lecturas extensas. Las tabletas permiten la incorporacin de imgenes a color,
interactividad, video y audio, lo que no es posible con los e-readers. Esto lleva a la
creacin de libros ms complejos que los que pueden producirse para estos
dispositivos. Es interesante notar que Amazon ofrece tanto su e-reader Kindle
como la opcin Kindle Fire, que tiene todas las funcionalidades de una tableta. En
los ltimos aos, los smartphones tambin se han convertido en dispositivos para
la lectura y, en muchos casos son preferidos a las tabletas, segn un reporte de
Redmill.11
La historia, por supuesto, no se detiene aqu. El xito del libro electrnico y
su estandarizacin como producto est cambiando la historia. Estos nuevos libros, que continan ganando mercado y lectores, son fruto de un complejo proceso de gestacin, que constituye la renovacin del principal instrumento de
transmisin del conocimiento y, muy probablemente, una revolucin en la cultura, revolucin de la que se atestiguan y se avizoran transformaciones en todo
el arco de la cultura del libro, desde la proteccin de los derechos de autor hasta
la forma de comercializarlos, hacerlos y por supuesto, leerlos. En las siguientes
entregas nos aproximaremos a algunos de estos cambios.W

9 David Strom. E-Books: Still an Un nished Work, Computerworld, 19 de julio de 1999, p. 76. La traduccin
es nuestra.
10 Idem.
11 Henrik Berggran. Readmill: The Conference, 18 de septiembre de 2013. Consultado el 8 de junio 2014 en
www.slideshare.net/hinke/readmill-the-conference.

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