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Dra.

Marta Len
Artozqui

Rincn Focus Technical Assistance - Focus nm. 18

Garrapatas (Ixodidae) I:
Anatoma, biologa y ecologa
De 899 especies de garrapatas
conocidas, aproximadamente un 10%
estn implicadas en el mantenimiento
y transmisin de diferentes tipos de
patgenos tales como virus, bacterias,
protozoos y helmintos, tanto en los
animales como en las personas. Esto
hace que las garrapatas se constituyan
como el grupo ms significativo de
vectores artrpodos, siendo su
importancia vectorial comparable a la
de los mosquitos. Adems, comparten
con las pulgas el papel de ser los
parsitos que causan la mayor
preocupacin entre los propietarios de
mascotas.
Este artculo se centra en describir, de
manera general, algunos aspectos
sobre la morfologa, biologa y
ecologa de las garrapatas duras
(Familia Ixodidae), siendo conscientes
de las diferencias existentes entre los
diferentes gneros y especies.
Las garrapatas, o caros gigantes, pertenecen
al Phylum Arthropoda, Clase Arachnida, Orden
Acarina. Existen dos familias principales de garrapatas, la Familia Argasidae (garrapatas blandas), principalmente parsitos de aves, e Ixodidae (garrapatas
duras, por el escudo dorsal que poseen), siendo las
ltimas las que presentan una mayor importancia
para perros, gatos y sus propietarios.
Los gneros de garrapatas duras ms importantes
encontrados en Europa incluyen Ixodes,
Dermacentor, Rhipicephalus y Haemaphysalis, siendo Ixodes ricinus, Dermacentor reticulatus y
Rhipicephalus sanguineus las especies ms prevalentes.
Las consecuencias que presentan las parasitaciones de garrapatas sobre las mascotas se basan en
sus efectos cutneos y sistmicos, pero la principal
preocupacin que suscita este grupo de parsitos
es su capacidad de servir como vectores de enfermedad. Todo ello supone un nada despreciable
impacto mdico, econmico y de salud pblica.

Technical Manager
Animales de Compaa
MERIAL
LABORATORIOS

ANATOMA
Caractersticas morfolgicas
de los estados biolgicos
HUEVOS: son muy pequeos, esfricos y
marrones oscuros, con una longitud de 0,54
mm y una anchura de 0,39 mm en los recin
eclosionados (R sanguineus).
LARVAS: 0,5-1 mm de longitud; hexpodos
(Imagen 1).
NINFAS: 3-5 mm de longitud; octpodos
(Imagen 2).
ADULTOS: 5-10 mm de longitud; son octpodos y presentan un dimorfismo sexual intenso.
Las hembras cebadas pueden alcanzar hasta
los 30 mm de longitud (Imgenes 3, 4 y 5).

Informacin
tcnica facilitada
por Merial

Imagen 1: Larva de Ixodes.

Imagen 2: Ninfa de Ixodes.

Imagen 3: Hembra adulta de Dermacentor.

Imagen 4: hembra adulta cebada de Dermacentor.

Imagen 5: Macho adulto de Dermacentor.

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Anatoma externa de los estados adultos


Extremo anterior: piezas bucales o
Gnatosoma. Las piezas bucales se encuentran en el
capitulum y consisten de un hipostomo, dos quelceros y dos pedipalpos (Imagen 6). Los pedipalpos
tienen una funcin tctil. Los quelceros terminan en
ganchos que penetran la dermis como arpones para
ayudar a la garrapata a que introduzca el hipostomo
dentro de la piel mediante una contraccin muscular. Las numerosas espinas retrgradas del hipostomo ayudan a mantener su posicin.

Imagen 6: Piezas bucales


de la garrapata. Vista
ventral. Pueden
observarse los pedipalpos
y el hipostomo insertados
en el capitulum.

Cuerpo o Idiosoma
Cara dorsal: las garrapatas duras se caracterizan
por la presencia de un escudo dorsal endurecido
(scutum dorsal). En los machos, abarca toda la longitud del cuerpo mientras que en las hembras, ste
es ms pequeo y se encuentra en la parte anterior,
lo que les permite poder distenderse de manera
considerable durante la toma de sangre.
Cara ventral: el orificio genital se posiciona
entre el segundo par de patas, y el orificio anal entre
el cuarto par. Justo detrs de las dos cuartas patas
pueden observarse los dos estigmas respiratorios.
Patas: tienen 6 componentes: coxa, trocnter,
fmur, rodilla, tibia, metatarso y tarso. El primer
tarso alberga el rgano sensorial de Haller que
ayuda en la deteccin de los hospedadores.
rganos sensoriales: reas porosas en la superficie dorsal de las hembras a cada lado del capitulum, que sirven para detectar a los machos. Algunas
especies contienen ojos u rganos fotosensibles tiles para la identificacin de los hospedadores.
Anatoma interna de los estados adultos
Disponen de un tracto digestivo consistente en
una faringe muscular adaptada para absorber fluido. Cuentan con glndulas salivares ramificadas que
se abren en la faringe. Existen numerosos puntos de
conexin entre el tracto digestivo y el tracto genital
de las hembras (ovarios y tero), lo que explica la
facilidad de transmisin de patgenos desde el tracto digestivo a los ovarios, facilitando de esta manera la transmisin vertical de estos agentes.
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BIOLOGA
Las garrapatas son ectoparsitos temporales.
Alternan entre la vida libre y la vida parasitaria. El
ciclo biolgico est constituido por cuatro estados
de desarrollo (huevos, larvas, ninfas y adultos), siendo todos ellos, excepto los huevos, parsitos hematfagos.
Caractersticas generales del ciclo biolgico
Existen 3 tipos de ciclos biolgicos:
CICLO CLSICO: trifsico. Hay tres hospedadores para cada generacin de garrapatas y una nica
fase de alimentacin por estado, la cual es seguida
por la cada de la garrapata al suelo y la fase de
muda. El nuevo estado recin surgido espera a que
un hospedador pase para continuar el ciclo de desarrollo. Todas las garrapatas importantes en Europa
se ajustan a este ciclo.
CICLO DIFSICO. Hay dos hospedadores para
cada generacin de garrapatas. La larva muda a
ninfa en el primer hospedador. Es el caso para algunas especies de Rhipicephalus.
CICLO MONOFSICO. Todas las mudas se producen en el mismo hospedador. Algunas especies de
Dermacentor siguen este ciclo.
La duracin del ciclo biolgico vara de una especie a otra segn el clima y el comportamiento del
hospedador. En general, ste puede durar hasta 1-3
aos. Algunas veces, los ciclos son interrumpidos
debido a las diapausas. stas son raras en el estado
de huevo, pero las larvas, ninfas o adultas pueden
presentar diapausas, mientras esperan condiciones
ms favorables, que pueden durar hasta 1 ao.
En el caso de I ricinus, D reticulatus y R sanguineus, cuando las condiciones son favorables y los
hospedadores numerosos, cada ao pueden producirse una o ms generaciones. Si las condiciones no
son favorables, slo habr un estado por ao.
Adhesin al hospedador
La mayor parte de las garrapatas, en sus estados
biolgicos mviles, presentan un comportamiento
de bsqueda que consiste en escalar sobre las hierbas, arbustos u otro tipo de vegetacin frondosa,
extender sus extremidades anteriores que contienen
el rgano de Haller y esperar a que los hospedadores pasen y se rocen con la vegetacin (Imagen 7).
Cuando esto sucede, la garrapata se libera de la
vegetacin y se arrastra sobre el hospedador.
Aunque las garrapatas pueden fijarse sobre cualquier lugar del animal, sus sitios preferidos son
reas de piel fina como la cabeza (particularmente
las orejas), los espacios interdigitales, la espalda, la
regin inguinal y escrotal, y las axilas (Imagen 8).
Una vez en el hospedador, las garrapatas usan sus
quelceros para perforar la epidermis e insertar su
hipotosmo dentro de la misma. De 10 a 30 minutos
despus de la insercin del hipostomo, desde las
glndulas salivares se secreta una sustancia que

acta como un cemento para sellar el hipotosmo en


el lugar de insercin y favorecer la fijacin. Este proceso puede durar de 24 a 36 horas y la ingesta de
sangre suele ser nula.
Alimentacin
Siguiendo el patrn de alimentacin de una hembra como modelo descriptivo, se pueden diferenciar
dos fases (Imagen 9):
FASE LENTA: puede durar varios das en algunas
especies. Se produce un aumento de 2 a 50 mg
y un incremento en el tamao de 4 veces.
FASE RPIDA: dura de 24 a 48 horas y se produce de 12 a 36 horas antes del desprendimiento. Se alternan fases de succin y salivacin con regurgitacin, siendo procesos de
gran importancia para la transmisin de patgenos. El peso aumenta de 50 a 250 mg (a
menudo la hembra aumenta 100 veces su
peso corporal) y el tamao se incrementa 15
veces. Hay una absorcin de 4000 mg de sangre. Se produce una adaptacin corporal al
gran volumen ingerido incluyendo una distensin exocuticular y regulacin osmtica.
La duracin del perodo de alimentacin vara
segn el estado de desarrollo, la especie de garrapata y el hospedador. Por ejemplo, el perodo de alimentacin de R sanguineus vara desde los dos das
para las larvas a varias semanas para las hembras
adultas. Las ninfas tardan tambin ms tiempo en
alimentarse que las larvas. Las garrapatas hembras
pueden tomar ms tiempo en los conejos que en los
perros.
La saliva de las garrapatas est compuesta de un
contenido complejo que cambia con el tiempo.
Contiene productos vasoactivos, anestsicos, antiinflamatorios, inmunosupresivos, anticoagulantes,
citolticos y quimiotcticos. De esta manera, los
componentes de la saliva suprimen la respuesta
inmunitaria e inflamatoria del hospedador permitiendo a la garrapata permanecer fijada alimentndose de manera exitosa durante un periodo extenso de tiempo. Los efectos inmunomodulares de
la saliva de la garrapata aumentan tambin el
riesgo de transmisin y establecimiento de los
agentes patgenos de manera que, una vez inoculado en la piel del hospedador, el agente patgeno encontrar una respuesta inmune local alterada
que facilitar su supervivencia en esta fase inicial de
la infeccin.
Los componentes de la saliva tambin intervienen
en el proceso de osmorregulacin de la garrapata
(mantenimiento de un ambiente hipertnico en el
interior de la garrapata en comparacin con la sangre del hospedador).

Imagen 7: Garrapata Ixodes esperando al hospedador en una hoja.

Imagen 8: Oreja de un perro altamente infestada de garrapatas.

Imagen 9: Hembras de Rhipicephalus en distinas fases del proceso de


alimentacin. Puede observarse el aumento de tamao de la hembra.

Apareamiento
Numerosas feromonas juegan un papel en el proceso de reproduccin de las garrapatas. Ayudan a
reunir a ambos sexos dando lugar al proceso de

Imagen 10: Apareamiento.

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apareamiento (Imagen 10). El apareamiento de las


garrapatas ocurre en el hospedador. Ciertas especies de Ixodes a menudo se aparean fuera del hospedador antes de la alimentacin, aunque tambin
pueden hacerlo mientras se alimentan sobre el hospedador.
Desprendimiento
La mayor parte de las garrapatas tienen un ritmo
circadiano definitivo de desprendimiento desde el
hospedador, el cual est generalmente coordinado
con la actividad de ste. La larva de R sanguineus,
por ejemplo, exhibe un patrn de desprendimiento
principalmente durante al da. Contrariamente, las
ninfas y hembras cebadas se desenganchan principalmente durante la noche. Estos datos deberan
tomarse en cuenta al planear medidas de control
focalizadas en el ambiente, ya que los lugares
donde los perros estn a la noche albergan probablemente el mayor nmero de formas parasitarias libres de R sanguineus.
Oviposicin y eclosin de los huevos
Cuando se completa el proceso de alimentacin,
la hembra cebada se desengancha del hospedador,
cae al suelo, busca un lugar protegido en el que
esconderse, ya que constituyen una presa fcil para
los depredadores (Ej., araas), y despus de un perodo de pre-oviposicin (desde 3 das hasta algunas
semanas) deposita miles de huevos. Para la oviposicin, las hembras pliegan su extremo anterior, el
cual fracturan dorsalmente a nivel del capitulum. La
puesta de huevos finaliza con la muerte de la hembra.
El perodo de oviposicin puede durar varias
semanas y el nmero de huevos puestos por cada
hembra est en funcin de la especie y se correlaciona directamente con el peso de la hembra y la
duracin del perodo. Puede haber de 3000 a 10000
huevos por nido, aunque algunas hembras pueden
poner hasta 18000 huevos o ms (Imagen 11).
Los huevos se pegan entre ellos y son protegidos
por una cera lipdica producida por el rgano de
Gene de la hembra.
La eclosin del huevo est precedida por un perodo de incubacin que va desde los 6 das a algunas
semanas. El proceso culmina con la eclosin de una
larva plana, frgil y de 6 patas.

Imagen 11: Oviposicin.

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Proceso de muda
El proceso de muda puede producirse en el
ambiente o, en el caso de algunas especies adaptadas para ello, sobre el hospedador.
Cuando la alimentacin es completa, las larvas y
ninfas cebadas se desenganchan del hospedador y
caen al suelo para encontrar un lugar oculto. En R
sanguineus, el proceso de muda es precedido por
un perodo de aislamiento que podra variar ampliamente (desde das a varias semanas) dependiendo
de factores tales como el estado de desarrollo y las
condiciones climticas. A bajas temperaturas (Ej., a
10C), las larvas y ninfas cebadas pueden entrar en
un estado de diapausa, pero cuanto mayor es la
temperatura, ms corto es el proceso de muda.
La ecdisis en las garrapatas est regulada por hormonas de muda. En R sanguineus la ecdisis comienza con la ruptura de la vieja cutcula la cual es expulsada hacia delante por medio de ondas peristlticas
abdominales. En unas pocas horas, el nuevo estado
emerge dejando atrs su exuvia.
Durante el proceso de muda, incluso antes de la
ruptura y la emergencia desde su viejo integumento, la garrapata comienza a defecar. Algunos
componentes de las heces inducen la agregacin
de los estados parasitarios en algunas especies.
Este proceso de agregacin parece acelerar el
proceso de muda de las ninfas. Interesantemente,
la presencia de ninfas recin mudadas parece
actuar como un estmulo mecnico para la ecdisis
de otras ninfas.
ECOLOGA Y DISTRIBUCIN
Las garrapatas se distribuyen mundialmente, pero
todas las especies son dependientes de un ecosistema/biotopo especfico denominado reas de garrapatas. Algunos biotipos se corresponden con estados de vida libre (larvas, ninfas y adultas esperando
un hospedador). Tambin, segn el estado de desarrollo, existir un tropismo especfico para cierto
tipo de hospedador.
Ecologa
Ecologa y hbitat en el hospedador:
vida parasitaria
Las garrapatas pueden ser diferenciadas de acuerdo al tropismo por el hospedador. Las garrapatas
eurixenas (o politrpicas) no son particularmente
especficas y pueden alimentarse de varias especies
de hospedadores. En las garrapatas estenoxenas (o
monotrpicas) todos los estados se alimentan de las
mismas especies hospedadoras.
Esta especificidad vara de acuerdo con el estado
biolgico:
I ricinus: tanto las larvas como las ninfas tienden a infestar mamferos pequeos (ratones
domsticos, erizos), mientras que las adultas
prefieren los herbvoros (vacuno, ciervos). Las
larvas y ninfas pueden no obstante morder a

algunos pjaros o a la mayora de los mamferos que se encuentran.


D reticulatus: slo los adultos buscan un
hospedador sobre la vegetacin y se alimentan preferentemente de ciervos, frecuentemente de perros, pero slo ocasionalmente
de humanos. Las larvas y ninfas parasitan roedores.
R sanguineus: todos los estados prefieren a
los perros, aunque tambin puede infestar a
un amplio rango de hospedadores domsticos
y salvajes incluyendo gatos, roedores, pjaros
e incluso humanos.
La prevalencia e intensidad de infestacin por
garrapatas en los perros puede variar por diferentes factores, como aqullos referentes a la poblacin de perros (Ej., densidad de poblacin y proporcin de perros tratados con ectoparasiticidas o
repelentes de garrapatas) y factores individuales
como la raza, edad y estilo de vida del animal. De
hecho, no es raro ver a algunos perros infestados
por una nica garrapata y otros, incluso de la
misma jaula, con cientos de ellas. La parasitacin
parece ser tambin ms intensa en perros jvenes.
Igualmente, algunas razas como el Cocker Spaniel
Ingls parecen ser aparentemente ms susceptibles
que otras.
Ecologa y hbitat fuera del hospedador:
vida libre
A diferencia de las pulgas, las cuales pasan mucho
tiempo sobre el hospedador, las garrapatas pueden
pasar tan solo el 10% de su vida en un hospedador
de manera que la mayor parte de las garrapatas se
encuentran en el ambiente, donde estn bajo la
influencia directa de varios factores biticos (Ej.,
depredadores) y abiticos (Ej., condiciones climticas).
EL

HBITAT VARA EN RELACIN A LA NATURALEZA ENDOFLI-

CA O EXOFLICA DE LAS GARRAPATAS.

Las garrapatas endoflicas, como R sanguineus, estn adaptadas al


medioambiente interior, de manera que todos los
estados de desarrollo pueden encontrarse en el
ambiente interior directo del perro (arrastrndose
sobre alfombras, paredes y muebles). Sin embargo,
pueden encontrarse en reas peridomsticas exteriores, principalmente si tienen refugio (Ej., paredes
de las casas, entre las piedras del suelo y dentro de
las grietas).
En las garrapatas exoflicas, como I ricinus y D reticulatus, todos los estados tienden a encontrarse en
el ambiente exterior como bosques, jardines, residuos de tierra, etc.
EL HBITAT VARA EN RELACIN AL CLIMA: la temperatura
y humedad juegan un papel importante en el hecho
de que una especie sea ms o menos prevalente. As,
distinguimos las garrapatas higroflicas que prefieren
la humedad y son ms susceptibles al calor y desecacin, como I ricinus y D reticulatus, y las xerfilas,
como R sanguineus, que se encuentran en reas clidas y son susceptibles al hielo.

Distribucin y actividad estacional


de las principales especies europeas
Ixodes ricinus
Prefiere las temperaturas medias templadas (es
muy resistente al fro) y la humedad alta. Es abundante en zonas de moderada a alta precipitacin
donde hay una buena cobertura de vegetacin. Es
una de las especies ms comunes en la Europa templada-fra central y norte.
Presenta una marcada actividad estacional debido
a su preferencia sobre las temperaturas medias y la
humedad alta. As, esta especie suele mostrar el tpico ciclo de vida de dos picos con las mximas exhibidas alrededor de primavera y otoo. Tambin
puede expresar slo un nico pico, ms o menos
marcado estacionalmente en primavera, verano u
otoo.
Rhipicephalus sanguineus
Tiene una distribucin mundial pero se ha adaptado a regiones clidas y secas, y raramente ocurre
en regiones ms templadas o fras. Sin embargo, al
ser endfila, puede potencialmente causar infestaciones temporales en asentamientos clidos en cualquier parte del mundo. Es extremadamente comn
en el sur de Europa y en toda la zona mediterrnea
y slo casos espordicos de infestacin han sido
descritos en Europa central y norte.
En reas tropicales y subtropicales, esta especie es
prevalente a travs de todo el ao, mientras que en
regiones menos clidas estas garrapatas son ms
activas desde el final de la primavera hasta principios de otoo. No obstante, en estas regiones, R
sanguineus puede sobrellevar el invierno en el
medio e incluso infestar a perros.
Dermacentor reticulatus
Esta especie prefiere las regiones fras con una
cantidad adecuada de humedad de aire relativa.
Extiende su presencia a todos los pases europeos a
partir del Norte de Espaa salvo a las regiones mediterrneas (Imagen 12).

Imagen 12: Distribucin de Dermacentor en Europa. Las poblaciones


aparecen reflejadas en las zonas de color azul. Por encima de la lnea se
consideran regiones muy favorables (Fuente: www.fleatickrisk.com).

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Su perodo de actividad vara considerablemente


en relacin a la regin. As, es activa en otoo y/o
invierno en su lmite sur de distribucin pero puede
ser activa y abundante en primavera y verano en las
regiones Escandinavas. En Europa central es activa
desde enero-febrero hasta el verano, despus existe
un corto periodo de diapausa y entonces es activa al
final de septiembre-noviembre.
Distribucin en Espaa
Durante los aos 2004 y 2005, Merial
Laboratorios llev a cabo un estudio epidemiolgico
sobre garrapatas y enfermedades vectoriales como
la babesiosis y la ehrlichiosis. Los resultados sobre la
distribucin de las diferentes especies de garrapatas
en varias provincias del norte de Espaa mostraron
al gnero Dermacentor spp (43%), como el tipo de
garrapata ms detectado, seguido por Ixodes spp
(38%), y Rhipicephalus spp (29%).
Efecto del cambio climtico sobre las garrapatas
Existe mucha discusin sobre los cambios climticos y su impacto en las garrapatas y en la ecoepidemiologa de las enfermedades transmitidas por ellas.
Es indudable que la biologa y ecologa de las garrapatas estn bajo la influencia directa de los factores
climticos como la temperatura y humedad y, por
tanto, un aumento de la temperatura podra tener
efectos sobre varios aspectos de la biologa y ecologa de estos parsitos: extender o acortar los periodos de actividad de las garrapatas en busca del hospedador, incrementar o disminuir la abundancia y
distribucin de las garrapatas, y producir cambios
en los patrones de actividad estacional. No obstante, parece ser que el mayor impacto que el cambio
climtico puede promover en las garrapatas es en su
distribucin y en el establecimiento de poblaciones
de garrapatas en reas previamente libres.
Las investigaciones indican un cambio en la distribucin y densidad de las principales especies
de garrapatas europeas, aunque las condiciones
que influyen en tales cambios implican, adems
del cambio climtico, otros factores, los cuales a su
vez tambin pueden estar influenciados por el cambio
climtico, haciendo que los factores precisos responsables de los cambios en la parasitacin por garrapatas a
menudo sean difciles de determinar:
Factores humanos: traslado de animales y
cambios en las actividades sociales y de ocio
Cambios paisajsticos tales como la creacin
de parques recreacionales que facilitan el
establecimiento de poblaciones de garrapatas
junto con los asentamientos humanos
Medidas para proteger la fauna silvestre, combinadas con la rehabilitacin de la tierra y las
prcticas de manejo, particularmente forestales, lo cual contribuye a la proliferacin de
hospedadores potenciales de garrapatas
como, ciervos, jabals, zorros y roedores; y
Cambio climtico, con un impacto directo e
indirecto en los vectores artrpodos (densidad
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de hospedadores, distribucin geogrfica y


capacidad vectorial), permitiendo especialmente que las especies se muevan hacia el norte
Cambios en las distintas especies europeas
IXODES RICINUS: existen datos que sugieren que esta
especie ha expandido hacia el norte su lmite norte
y ha aumentado tambin su altitud, todo ello acompaado por un incremento en la prevalencia de la
encefalitis transmitida por garrapatas y de la enfermedad de Lyme. Un estudio muy reciente hecho en
Gran Bretaa ha mostrado que la abundancia de
garrapatas (principalmente I ricinus) est incrementando en este pas.
RHIPICEPHALUS SANGUINEUS: Aunque la ocurrencia de
estas garrapatas ha sido reportada en Europa central y del norte muy raramente y relacionada a casos
importados, algunos estudios recientes han demostrado que la variacin de temperaturas est impactando en su actividad y distribucin y esta especie
tiende a desplazarse hacia el norte desde su distribucin mediterrnea.
DERMACENTOR RETICULATUS: estudios recientes sugieren que esta especie ha expandido su rango en
varios pases europeos y la babesiosis canina ha aparecido en nuevas reas.
CONCLUSIN
Las garrapatas y todas las consecuencias derivadas de las mismas van adquiriendo cada vez ms
inters a nivel veterinario y de la poblacin en general. El comportamiento biolgico y ecolgico de
estos caros gigantes hace que sea un grupo de
parsitos en continuo estudio, ms teniendo en
cuenta que, actualmente, es una especie sometida a
cambios epidemiolgicos que pueden conllevar
importantes efectos, fundamentalmente en lo que
se refiere a su importante papel vectorial.
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