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Sbado 05 de mayo de 2012

Evolucin

Cmo Internet est cambiando


la forma en que funciona el
cerebro humano
La Nacin entrevist a cientficos de la Argentina, Estados Unidos e Inglaterra para determinar si es cierto,
como se ha afirmado durante aos, que las nuevas tecnologas afectan nuestras funciones intelectuales, y
cmo lo hacen. La respuesta es asombrosa

Foto: SIMON CHAVEZ

egn la teora de la evolucin, el hombre est en constante cambio. Aunque muchas veces sea
imperceptible, las modificaciones se van dando en funcin del entorno.

Con la masificacin de Internet, las redes sociales, la telefona celular, la cotidianidad se ha visto radicalmente
modificada durante los ltimos aos. Por ejemplo, antes recordbamos con facilidad muchsimos nmeros
telefnicos, y ahora no es disparatado encontrar hasta nuestro propio nmero agendado en nuestro celular.
El Prof. Dr. Ricardo Allegri, jefe de Neurologa Cognitiva de Fleni e investigador independiente del Conicet,
explica este fenmeno: "Las nuevas tecnologas cambian paradigmas. De esta manera, las formas de

procesamiento que eran habituales en generaciones anteriores se alteran; es decir, si en el pasado el


procesamiento de la informacin era ms lineal, actualmente es en paralelo, por eso una persona puede
mantener al mismo tiempo varias conversaciones a travs de Twitter, SMS y chat, sin inconvenientes".
Plstico como el cerebro
"La ortografa y escritura tambin se estn alterando, y esto se evidencia a simple vista cuando se observa
cmo escriben los ms jvenes. Esto no quiere decir que estn mermando las capacidades lingsticas,
simplemente hay un cambio comparado con el pasado", ejemplifica la Dra. Alba Richaudeau, neuropsicloga
del Hospital Austral y del Instituto Argentino de Psicologa Aplicada (Iapsa).
Por su parte, la Dra. Tracy Alloway, experta en psicologa cognitiva de la Universidad de Stirling, en Escocia,
realiz un estudio para analizar el impacto de las aplicaciones tecnolgicas en la memoria del trabajo , es
decir, los procesos cerebrales involucrados en retener informacin durante un perodo corto y cmo
manipulamos esta informacin. Esta memoria, adems de almacenar los recuerdos, nos ayuda a utilizarlos
para relacionar datos y resolver problemas.

Dra. Alba Richaudeau, neuropsicloga del Hospital Austral y el Instituto Argentino de Psicologa Aplicada (Iapsa). Foto: LA
NACION / Hernn Zenteno

"Los cerebros de los nios, por su relacin con las nuevas tecnologas y por la evolucin
propia del hombre, tienen diferencias respecto de los cerebros de las generaciones
anteriores, por eso es indispensable cambiar el sistema educativo, que est
prcticamente obsoleto. Nosotros aprendimos acumulando datos y lo valioso era saber
muchas cosas. Sin embargo, hoy los datos estn accesibles todo el tiempo, de modo tal
que ya no es un valor para el cerebro el acumular informacin", sostiene la Dra. Alba
Richaudeau, neuropsicloga del Hospital Austral y el Instituto Argentino de Psicologa
Aplicada (Iapsa).

A tal fin, Alloway reuni a 104 estudiantes universitarios y a 284 adultos, de entre 18 y 30 aos. A esos dos
grupos los dividi en dos equipos. Por un lado, los que llevaban ms de 12 meses usando Facebook y por el
otro, los que contaban con menos tiempo en esa red social. Se someti a todos los participantes a distintas
pruebas vinculadas con la memoria y el lenguaje. Los resultados obtenidos indican que los del primer grupo
tuvieron una mayor puntuacin en todas las pruebas en comparacin con los del segundo.

Infografa: LA NACION | Crditos: Carlos Bonardi

Infografa: LA NACION | Crditos: Carlos Bonardi

"De esta manera pudimos observar que el acto de comprobar el estado de un amigo y sus actualizaciones en
Facebook fue un importante predictor del coeficiente intelectual verbal. Esto es as porque cuando una
persona est usando Facebook tiene que tener en cuenta la nueva informacin de su amigo (es decir, el
estado de actualizacin) y descartar el conocimiento previo acerca de dicho individuo. De esta manera es
posible que usar Facebook sirva para aumentar las capacidades cognitivas como la memoria de trabajo y el
coeficiente intelectual verbal", dijo en dilogo con La Nacin.

Adems, Alloway est analizando el impacto de aplicaciones populares como YouTube


y Twitter en la memoria de trabajo. Segn los primeros resultados del estudio, tales
aplicaciones estaran disminuyendo dicha habilidad: "Mis conclusiones indican que
estas herramientas podran estar perjudicando las capacidades del ser humano, que
existe la posibilidad de que este tipo de tecnologa pueda daar nuestra memoria de
trabajo ya que nos insta a realizar actividades muy breves y cortas. Con Twitter, que se
basa en mensajes de 140 caracteres, utilizamos muy poca informacin en cada
mensaje. De esta manera no estamos usando la memoria ni la capacidad del lenguaje
tal como lo hacamos en el pasado, y lo mismo sucede con el uso de los mensajes de
texto. Por otro lado, cuando una persona est usando Facebook tiene que tener en
cuenta la nueva informacin de su amigo (que sera el estado de actualizacin), y
descartar el conocimiento previo acerca de dicha persona. De esta manera es posible
que el acto de usar Facebook sirva para aumentar las capacidades cognitivas como la
memoria de trabajo y el coeficiente intelectual verbal", sostiene.

Con respecto a estas conclusiones, el mdico de Fleni advierte: "Si uno evala las funciones cognitivas en
forma aislada, puede decir que el impacto es positivo o negativo. Por ejemplo, si analizo el efecto de los
buscadores de Internet puedo afirmar que alteran de alguna manera nuestro cerebro, ya que la memoria
episdica (que es un sistema de memoria explcita y declarativa que se utiliza para recordar experiencias
personales enmarcadas en nuestro propio contexto, como es el hecho de recordar nmeros de telfonos) se
vuelve menos efectiva que antes, pero si lo analizo en el nivel global, sin duda se trata de un impacto positivo,
porque rescato que las redes sociales como Facebook nos facilitan la memoria operativa porque nos permite
interrelacionar situaciones, mientras que Twitter, por sus caractersticas de instantaneidad y linealidad, pone al
cerebro en contacto con infinidad de personas que discuten una misma informacin".
En este sentido, una investigacin publicada en la revista Science a mediados de 2011 sugiere que cuando
las personas confan en tener acceso futuro a la informacin tienen menor recuerdo de los datos, pero mayor
de la fuente de esa informacin. Este estudio asegura que Internet se ha convertido en la fuente primaria de
memoria externa. Al respecto, el experto de Fleni opina: "Estamos ante un problema si la actividad que antes
tena el cerebro ahora se la delegamos a los aparatos, dejando al rgano inactivo. Pero si descargo parte de
mi memoria en Internet para poder usar mis capacidades para interactuar y procesar diversas informaciones,
entonces el efecto es positivo. Antes tenamos una capacidad mucho ms limitada para ubicar y manejar
informacin. Ahora tenemos ms acceso y mayor capacidad para procesar y relacionar mucha informacin.
Definitivamente, no es que el cerebro deja de trabajar, sino que lo hace de otra manera".
El Efecto Google
Los motores de bsqueda tienen un impacto fundamental en el funcionamiento de nuestro cerebro. Los
expertos denominan Efecto Google al fenmeno por el cual la poblacin ha comenzado a utilizar Internet
como su banco de datos. De esta manera, las computadoras y los buscadores se han convertido en una

especie de sistema de memoria externa al que puede accederse a voluntad del usuario y al que la memoria
humana se est adaptando.
"Este alejamiento de la memorizacin en ltima instancia puede ayudar a la gente a mejorar su comprensin,
porque la memoria es mucho ms que la memorizacin, y el Efecto Google nos permite liberar ms espacio
en nuestros cerebros para orientarlo ms al procesamiento de informacin", asegura Alloway.

Prof. Dr. Ricardo Allegri, jefe de Neurologa Cognitiva de Fleni e investigador independiente del Conicet. Foto: LA
NACION / Diego Spivacow/AFV

"Cuando usamos el GPS dejamos de estimular nuestro cerebro para crear una
estrategia para desplazarnos de un punto a otro". , subraya la Dra. Marcela Cohen,
neurloga de la Clnica y Maternidad Suizo Argentina.
"Est claro que hoy, el Efecto Google es la forma actual de acopio de datos. Si bien puede verse como
detrimento para el ejercicio de la memoria, desarrolla otras reas como la creatividad y asociacin rpida, y la
posibilidad de realizar lecturas simultneas. El acceso instantneo a la informacin variada permite la
comparacin, la asociacin de ideas, y estimula la flexibilidad cognitiva mediante la utilizacin de juegos y
programas informticos. El cerebro tiene muchas funciones, una es la memoria. Si bien sta es la que parece
descansar en el nuevo escenario, otras como la rapidez visual y motora, la deduccin, la concentracin y la
atencin utilizadas en Internet son propiciadas como una forma de gimnasia cerebral", destaca la Dra.
Marcela Cohen.
Mentalmente social
Casi el 40% de los argentinos tiene una cuenta en Facebook, segn un reciente estudio de la consultora
eMarketer, que vaticina que para 2014 existirn 17 millones de personas registradas en esta red social. Con
estos datos, el pas se coloca como el tercero a nivel mundial con mayor penetracin y como lder en Amrica
latina.

"Hay evidencia de que los individuos que estn ms conectados socialmente pueden retrasar la prdida de
memoria en la edad avanzada", dice Alloway, y explica que, por ejemplo con el uso de Facebook, la memoria
de trabajo puede ser estimulada y mejorada a cualquier edad, obteniendo un impacto enorme en las
capacidades cognitivas y de aprendizaje.

"Las nuevas tecnologas cambian paradigmas. De esta manera, las formas de


procesamiento que eran habituales en generaciones anteriores empiezan a cambiar, es
decir, si en el pasado el procesamiento de la informacin era ms lineal, hoy el cerebro
trabaja de otra manera, por eso las conversaciones hoy no son lineales, sino que se dan
en paralelo, motivo por el cual una persona puede mantener al mismo tiempo varias
conversaciones diferentes a travs de Twitter, SMS y chat, sin inconvenientes", advierte
el Prof. Dr. Ricardo Allegri, jefe de Neurologa Cognitiva de Fleni e investigador
independiente del Conicet.

El investigador Ryota Kanai, del Instituto de Neurociencias Cognitivas del Colegio Universitario de Londres,
lleva tiempo investigando el funcionamiento del cerebro. Junto a su equipo encontraron que existe una
relacin directa entre el nmero de amigos que una persona tiene en Facebook y el tamao de ciertas
regiones del cerebro, lo que eleva la posibilidad de que el uso de redes sociales pueda cambiar este rgano.
Para llegar a esta conclusin escanearon el cerebro de 125 estudiantes universitarios usuarios de Facebook y
compararon los resultados con el tamao de sus grupos de amigos, tanto en la red como en el mundo real.
Entrevistado por La Nacion, explica: "Concluimos que cuantos ms amigos tena una persona en esta red
social, mayor era su volumen de materia gris en cuatro regiones del cerebro, entre ellas la amgdala, asociada
a la respuesta emocional y la memoria, as como otras zonas clave para identificar las seales que se
producen durante la comunicacin con otras personas".
El espesor de la materia gris en la amgdala tambin se vincul con el nmero de amigos que tena la gente
en el mundo real, pero el tamao de las otras tres regiones pareca estar correlacionado slo con las
conexiones online.
"Creo que la razn por la cual se encontr dicha correlacin entre el nmero de amigos de Facebook y lo que
sucede en varias regiones del cerebro tiene que ver con el impacto de la actividad social online de las
personas, que podra reflejar su nivel de sociabilidad general o de extroversin. Las redes sociales son
enormemente influyentes, pero todava conocemos muy poco sobre el impacto que tienen en nuestros
cerebros", reconoce Kanai, y agrega que a pesar de los estudios realizados, hasta ahora no es posible afirmar
si tener ms contactos en Facebook hace ms grandes determinadas partes del cerebro, o si algunas
personas estn simplemente predispuestas para tener ms amigos.
Est claro que las nuevas tecnologas no atrofian el cerebro, como muchos creen. De todos modos, los
entrevistados enfatizan que son herramientas para realizar determinadas acciones, y no deben ser utilizadas
como un fin en s mismo.
Al ritmo al que avanzan las tecnologas parece imposible prever cmo funcionar nuestro cerebro en slo 20
aos. "Este rgano tiene una gran capacidad de adaptacin. Es mentira que tenemos zonas del cerebro que
no se usan. Todo lo que tenemos lo usamos y todo se adapta para una mejor interaccin con el mundo",
concluye el Dr. Allegri.
Si bien hay en marcha diversos estudios cientficos al respecto, para la Dra. Alba Richaudeau no es posible
an probar cientficamente cmo se estn dando esos cambios: "Las investigaciones demandan tiempo y los

avances tecnolgicos avanzan a una velocidad superior. Tenemos la impresin de que Internet impacta en el
funcionamiento cerebral, pero todava no hay resultados concluyentes. Entonces, si bien ya hay ciertos
estudios que dan cuenta de cmo el cerebro se est adaptando al nuevo medio, lo cierto es que an hay
mucho por investigar".

En definitiva, como dice el neuropsiclogo Mark Mapstone, de la Universidad del


Rochester Medical Center de Rochester, Nueva York, Estados Unidos, al ser consultado
por La Nacion: "El hombre se ha centrado en la tecnologa desde los albores de los
tiempos. Controlar el fuego, inventar la rueda y desarrollar el lenguaje escrito son slo
algunos ejemplos de lo que ha sido la evolucin. Los humanos somos animales de
adaptacin, y en este contexto utilizamos la tecnologa para que la especie contine
avanzando".

Foto: SIMON CHAVEZ

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