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Lisa

Kleypas autora de 21 romances j publicados em 12 lnguas. Licenciada em Cincias Polticas,


editou o primeiro romance com 21 anos. Os seus livros figuram constantemente em listas de bestsellers
como o NYTimese a Publishers Weekly. Os seus romances conquistaram j vrios prmios RITA, o
prestigiado galardo da RWA (Romance Writers of America).

Des ejo Subtil


Lisa Kleypas
Publicado em Portugal por
5 Sentidos
Diviso Editorial Literria Porto
Ttulo original:
Secrets of a Summer Night
Copyright 2005 by Lisa Kleypas
Imagem da capa: @Allan Jenkins/ Trevillion Images
Design da capa: Nor267

1. edio em papel: maro de 2012

5 Sentidos uma chancela da


Porto Editora, Lda.

Reservados todos os direitos. Esta publicao no pode ser reproduzida, nem transmitida, no todo ou em parte, por qualquer processo eletrnico, mecnico, fotocpia,
gravao, sistema de armazenamento e disponibilizao de informao ou outros, sem prvia autorizao escrita da Editora.

Este livro respeita as regras do Acordo Ortogrfico da Lngua Portuguesa.

Julie Murphy, por cuidares do Griffin e da Lindsay com tanto carinho e uma
pacincia e dedicao interminveis por cederes os teus talentos ao lado mais
empresarial da minha carreira por seres um membro acarinhado da nossa famlia
E, acima de tudo, por seres quem s.
Com amor, L.K.

Prlogo
Londres, 1841

Mesmo tendo sido toda a sua vida advertida para no aceitar dinheiro de estranhos, um dia houve em
que Annabelle abriu uma exceo depressa compreendendo por que razo deveria ter seguido o
conselho de sua me.
Era um daqueles raros perodos de frias escolares do seu irmo Jeremy e, como j era hbito, ele e
Annabelle tinham sado para assistir ao mais recente espetculo de diorama1 de Leicester Square. Tinham
sido necessrias duas semanas de dramtica poupana no oramento familiar para ela conseguir amealhar
o dinheiro suficiente para os dois ingressos. Na qualidade de derradeiros descendentes da famlia
Peyton, Annabelle e o irmo mais novo sempre haviam sido invulgarmente ntimos, no obstante a
diferena de dez anos que os separava. As duas crianas que se seguiram ao nascimento de Annabelle,
Deus e as doenas da infncia levaram-nas, nenhuma delas sobrevivendo sequer ao primeiro aniversrio.
Annabelle disse Jeremy, regressando da bilheteira , restou-te mais algum dinheiro?
Ela abanou a cabea e olhou o irmo, surpreendida:
Temo que no Porqu?
Com um suspiro triste, Jeremy afastou da testa uma madeixa cor de mel:
Duplicaram o preo dos ingressos. Parece que esta produo lhes resultou bem mais onerosa do
que o esperado.
O anncio no jornal no referia nada sobre isso indignou-se Annabelle. Que maada
Abriu o cordo da bolsa, na v esperana de a encontrar alguma moeda perdida.
Do alto dos seus doze anos, Jeremy lanou um olhar carrancudo ao cartaz que havia sido pendurado
l no alto, entre as colunas de entrada do teatro A QUEDA DO IMPRIO ROMANO: UM
ESPETCULO DE MXIMA ILUSO COM VISTA EM DIORAMA. Desde a sua estreia, h duas
semanas, o espetculo j havia sido assistido por milhares de visitantes, ansiosos por experimentarem
ao vivo as maravilhas do Imprio Romano e da sua trgica queda: como recuar no tempo!
exclamavam sada. Este tipo de espetculo consistia numa tela disposta numa sala curva, rodeando os
espectadores de um cenrio intricadamente pintado. Por vezes era associada msica e efeitos especiais
para um resultado ainda mais estimulante, enquanto um orador se ia movendo em torno do crculo para
descrever locais longnquos ou batalhas famosas.
Segundo o que Annabelle lera no Times, esta produo tinha vista diormica, o que significava que
a tela era feita de uma chita lubrificada transparente, iluminada pela frente e por vezes por trs com luzes
especialmente filtradas para o efeito. Trezentos e cinquenta espectadores posicionavam-se de p numa
plataforma giratria ao centro da sala, operada por dois homens para que todo o pblico fosse rodando
lentamente ao longo do espetculo. A interao das luzes, dos filtros e dos vidros espelhados com os
atores contratados como romanos beligerantes resultava num efeito a que fora dado o nome de
exposio animada. Pelo que Annabelle lera, os exaltantes momentos finais do simulacro de um vulco

eram de tal forma realistas que muitas senhoras da assistncia gritavam e desfaleciam.
Tirando a bolsa das mos da irm, Jeremy atou-lhe o cordo e devolveu-lha:
Deixa Temos o suficiente para uma entrada afirmou com total naturalidade. Vai tu. Eu nunca
tive grande vontade de ver o espetculo.
Sabendo que o irmo mentia, Annabelle abanou a cabea:
De modo algum. Vais tu. Eu poderei assistir ao espetculo em qualquer ocasio, ao passo que tu
dedicas todo o teu tempo escola. Alm de que dura apenas quinze minutos, e eu contento-me de bom
grado com uma visita a uma loja das redondezas, enquanto assistes ao espetculo.
Visitar lojas sem dinheiro? indagou o rapaz, os olhos azuis carregados de dvida. Que
divertido
O objetivo nico de irmos s compras o de olhar as vitrinas, no de comprar.
Jeremy soltou uma gargalhada:
Isso o que os pobres dizem para se consolarem quando percorrem a Bond Street. Alm de que eu
no te deixaria a passear sozinha num minuto terias metade da populao masculina atrs de ti.
Deixa de ser tonto murmurou Annabelle.
O irmo sorriu-lhe, percorrendo-lhe com o olhar o rosto perfeito, os magnficos olhos azuis, as
pontas dos delicados caracis castanhos e dourados cuidadosamente apanhados e que o espreitavam sob
a aba do elegante chapu.
E tu deixa-te de falsas modstias. Sabes bem o efeito que causas nos homens e, que eu saiba, no
costumas hesitar em fazer bom uso dele.
Annabelle reagiu provocao do irmo com uma expresso pretensamente arreliada:
Que tu saibas? Ora que sabes tu das minhas relaes com o sexo forte, se passas a maioria do
teu tempo na escola?
Jeremy assumiu uma expresso sria.
Isso vai mudar disse. No conto voltar para a escola, desta vez. Posso ajudar-vos bem mais, a ti
e Mam, se arranjar um trabalho.
Ela abriu os olhos de espanto:
Jeremy, nem sonhes com uma coisa dessas. Darias um enorme desgosto Mam, e se o Pap fosse
vivo
Annabelle interrompeu-a ele num tom suave , ns no temos dinheiro. Nem sequer conseguimos
poupar uns mseros cinco xelins a mais para podermos desfrutar de um momento de lazer.
E que belo trabalho tu arranjarias, maninho disse ela, sarcstica. Sem instruo, e sem
conhecimentos A no ser que tenciones ser um moo de recados ou um varredor de ruas, o que tens a
fazer prosseguir com os estudos at te veres capacitado para seguires um ofcio digno. At l, tenciono
conhecer um cavalheiro decente e muito rico que me pea em casamento e a sim, a vida correr-nos-
de feio.
Sem dote jamais arranjars marido, sabe-lo bem retorquiu o rapaz.
Prosseguiram com aquilo at que as portas do velho teatro se abriram e a multido avanou e passou
por eles, dirigindo-se ansiosamente para a entrada. Jeremy colocou um brao protetor em torno da irm e
conduziu-a para longe do amontoado de curiosos.
E se esquecssemos o diorama? sugeriu alegremente. Faremos outra coisa qualquer, algo

divertido e de graa.
Como por exemplo?
Ficaram ambos a matutar. Quando se tornou evidente que nenhum deles conseguia apresentar uma
nica sugesto que fosse, romperam a rir gargalhada.
Master Jeremy ouviram uma voz cava atrs deles.
Ainda a rir, Jeremy voltou-se para o estranho:
Mr. Hunt exclamou empolgado, estendendo-lhe a mo. Surpreende-me que se recorde de mim.
Digo o mesmo! Cresceu imenso desde a ltima vez que o vi disse ele apertando-lhe a mo.
Numa pausa da escola, presumo?
Sim, senhor.
Reparando na expresso algo desconcertada da irm, Jeremy segredou-lhe algo, enquanto o jovem
alto que Annabelle desconhecia fazia sinal aos amigos para que entrassem no teatro sem ele.
Mr. Hunt o filho do aougueiro sussurrou Jeremy ao ouvido dela. Conhecemo-nos quando a
Mam me mandava levantar-lhe as encomendas. S simptica, que ele cavalheiro de muitas posses.
Algo impressionada, Annabelle no conseguiu deixar de considerar que Mr. Hunt se vestia com
extraordinria elegncia para um simples filho de talhante. Envergava um elegante casaco preto e aquele
novo estilo de calas de corte mais solto e folgado que, curiosamente, no disfaravam as linhas esbeltas
e poderosas do corpo que as vestia. Tal como a maioria dos cavalheiros que entravam no teatro, Mr. Hunt
tinha j retirado o chapu, exibindo uma soberba melena escura, bem cuidada e ligeiramente ondulada.
Era um homem alto e de ossos largos, rondaria os trinta anos e tinha feies fortes, um nariz pleno de
personalidade, boca larga e olhos to negros que se tornava impossvel distinguir-lhes as ris das
pupilas. Um rosto profundamente masculino, com um toque de sarcasmo no olhar e um esgar de malcia
na boca que nada deviam frivolidade. Era mais do que notrio que este homem nada tinha de ocioso, o
corpo firme e a atitude determinada dando mostras de uma vida de trabalho rduo e ambio desmedida.
A minha irm, Annabelle Peyton disse Jeremy. Mana, deixa-me que te apresente Mr. Simon
Hunt.
um grato prazer murmurou Hunt com uma elegante vnia.
No obstante os seus extremos bons modos, houve qualquer coisa no olhar dele que lhe provocou um
estranho arrepio. Annabelle fez-lhe um breve aceno de cabea e, sem saber muito bem porqu, deu por si
a recuar para o aconchego seguro do brao do irmo. Para seu extremo desconforto, ela deu por si a no
conseguir afastar o olhar do dele. Parecia que uma subtil corrente de apreciao os unia No como se
j se conhecessem antes como se j se tivessem aproximado inmeras vezes at que finalmente, o
Destino, j impaciente, forasse os seus caminhos a cruzarem-se. Uma inquietante atrao, qual
Annabelle parecia no conseguir resistir. Deixou-se ficar, apoquentada, cativa do seu olhar intenso, at
sentir as faces escaldantes e ruborizadas.
Hunt dirigiu-se a Jeremy, sem contudo desviar o olhar dela.
Permitem que vos acompanhe at entrada?
Instalou-se um desconfortvel momento de silncio, antes de o rapaz conseguir responder com fingida
despreocupao:
Obrigado, mas acabmos de decidir no assistir ao espetculo.
Hunt ergueu um sobrolho:

Deveras? Promete ser excelente, dos melhores at hoje.


O seu olhar intuitivo passou do rosto de Annabelle para o de Jeremy, estudando-lhe os indcios que
revelavam desconforto. Ao dirigir-se-lhe, a voz suavizou-se:
De facto, ditam as regras que no se deve discutir estas questes na presena de uma senhora, mas
no posso deixar de me perguntar, master Jeremy tero sido surpreendidos pela sbita alterao no
preo dos ingressos? Se foi esse o caso, terei o maior prazer em disponibilizar-lhe o dinheiro em falta
para
Creia-me muito agradecida, mas no interrompeu-o Annabelle, espetando o cotovelo nas costelas
do irmo, que se retraiu de dor.
Aprecio a sua gentil oferta disse ele, fixando o rosto inexpugnvel de Hunt , mas a minha irm
no
No desejo assistir ao espetculo interrompeu Annabelle friamente. Soube que muitos dos
efeitos so violentos e perturbadores para as senhoras. Prefiro sem dvida um tranquilo passeio pelo
parque.
Hunt olhou-a de novo, com uma mal contida expresso trocista:
assim to assustadia, Miss Peyton?
Arreliada pela sbita provocao, Annabelle apertou com insistncia o brao do irmo:
Devamos ir indo, Jeremy. No queremos atrasar mais Mr. Hunt, uma vez que demonstra um tal
entusiasmo pelo espetculo, no assim?
Creia que o meu entusiasmo esmoreceu sobremaneira declarou em tom grave uma vez que
no poderei contar com a vossa companhia. E lanou a Jeremy um olhar encorajador: Seria
lamentvel se, por questo de uns meros xelins, se vissem privados de uma bela tarde recreativa.
Pressentindo o irmo a fraquejar, Annabelle sussurrou-lhe severamente ao ouvido:
No ouses deix-lo pagar-nos os ingressos, Jeremy!
Ignorando-a, o rapaz dirigiu-se com toda a sinceridade a Hunt:
Mr. Hunt, caso aceitemos o seu gentil emprstimo, temo no podermos garantir-lhe um rpido
reembolso.
Embaraadssima, Annabelle fechou os olhos, deixando escapar um gemido surdo. Esforava-se tanto
para no deixar que estranhos se apercebessem das suas dificuldades S de pensar que este homem
pudesse pressentir a importncia que tinha cada xelim no seu oramento familiar deixava-a desesperada.
Ora, no h qualquer urgncia ouviu Hunt declarar com grande -vontade. Basta-lhe passar pelo
estabelecimento de meu pai, na sua prxima pausa escolar, master Jeremy, por quem
Muito bem, ento disse Jeremy, satisfeito, selando a negociao com um aperto de mo. Ficolhe extremamente grato, Mr. Hunt.
Jeremy comeou Annabelle num tom to suave quanto glido.
Peo-vos que, assim sendo, me aguardem um momento proclamou Hunt, dirigindo-se sem mais
demoras ao guich da bilheteira.
Annabelle olhou severamente o rosto impenitente do irmo:
Jeremy, bem sabes que no decente aceitarmos o dinheiro deste homem! Como pudeste fazer tal
coisa? No de modo algum apropriado, e s a ideia de me ver em dvida para com um fulano destes
para mim intolervel!

Mas que fulano destes, Annabelle? perguntou o rapaz em tom inocente. um indivduo de
posses, como te disse Ah, talvez te deixe arreliada o facto de ele pertencer a uma classe inferior?
disso que se trata? Um sorriso formou-se-lhe nos lbios. Lamento dizer-to, mas no podes dar-te ao
luxo de tais preconceitos, mana Sobretudo tratando-se de um homem to obscenamente rico. E tu e eu
no pertencemos propriamente mais distinta nobreza, recordas-te? Digamos que oscilamos
perigosamente num ramo baixo da rvore social, o que significa que
Como pode o filho de um aougueiro ser to obscenamente rico? indagou ela. A no ser que a
populao londrina se encontre a consumir bastante mais carne e bacon do que o habitual nos dias de
hoje, um aougueiro no viver certamente muito larga.
E quem te disse que ele trabalhava com o pai? atirou-lhe Jeremy num tom altaneiro. Apenas
referi que foi l que o conheci. Mr. Hunt um empreendedor.
Queres dizer um especulador financeiro? estranhou Annabelle.
Deu por ela a pensar que numa sociedade em que se considerava descorts falar ou sequer pensar em
assuntos mercantilistas, nada havia de mais grosseiro do que um indivduo que fizesse carreira dos seus
investimentos.
bastante mais do que isso observou o irmo. Mas que te importa a ti o que ele faz, ou que
riquezas tem, visto provir de origens humildes?
Sentindo um teor crtico na voz do rapaz, Annabelle olhou-o com desagrado.
Prezo muito essa tua costela democrtica, mano. E no precisas de me tratar como uma snobe
presunosa. Teria tido a mesma reao se um duque se tivesse oferecido para nos emprestar dinheiro.
Mas no com tamanha convico, aposto brincou Jeremy, rindo-se da expresso da irm.
A chegada de Simon Hunt ps termo controvrsia. Dirigiu-lhes um sorriso to gentil quanto
divertido e declarou:
J est tudo tratado. Vamos entrando?
Annabelle avanou bruscamente, em resposta a uma discreta cotovelada do irmo.
Por favor, no se sinta obrigado a acompanhar-nos, Mr. Hunt disse ela, friamente.
Tinha perfeita noo de estar a ser deselegante, mas havia qualquer coisa na atitude daquele homem
que lhe bulia com os nervos. No lhe parecia digno de confiana Pior ainda, com todo aquele requinte
e polidez de modos, no lhe parecia minimamente civilizado. Era o tipo de indivduo com que uma
senhora decente jamais se permitiria ficar a ss. E essa sua consciencializao nada tinha que ver com
hierarquias sociais tratava-se sim de um discernimento instintivo de uma carnalidade viril e um
temperamento masculino que lhe eram absolutamente estranhos.
Certamente que querer juntar-se ao grupo que h pouco o acompanhava?
Ele acolheu aquele comentrio com um mero encolher de ombros:
No meio desta multido, jamais os encontrarei.
Annabelle poderia ter argumentado que, sendo ele um dos homens mais altos ali presentes, no teria
grande dificuldade em localizar os amigos. Contudo, ela sabia que era intil discutir com ele: teria de
assistir ao espetculo com Simon Hunt sentado a seu lado no tinha alternativa. Contudo, ao ver o
entusiasmo na expresso do seu irmozinho, o ressentimento esmoreceu-se-lhe e deu por ela a suavizar o
tom de voz quando voltou a dirigir-se a Hunt:
Peo perdo, no pretendi ser rude. Acontece que no me agrada sentir-me obrigada para com um

estranho, s isso.
Um sentimento que no s entendo como subscrevo, Miss Peyton disse ele, conduzindo-a
cortesmente atravs da multido. Contudo, no existe neste caso qualquer espcie de obrigao. Alm
de que no somos propriamente estranhos, no ser assim? A sua distinta famlia sempre foi cliente
regular da minha e j de h largos anos para c.
Entraram no imenso teatro circular e subiram para uma ampla plataforma redonda, protegida a toda a
volta por um corrimo de ferro. Rodeava-os uma desmesurada paisagem da Roma antiga pintada numa
tela, meticulosamente trabalhada, e com um fosso de onze metros separando a tela do rebordo da
plataforma. Esse fosso era preenchido por uma complexa maquinaria alvo imediato de entusiasmados
comentrios por parte da assistncia. Assim que o pblico ocupou a totalidade da plataforma, a sala
mergulhou na total escurido, provocando arquejos e gritinhos de excitao. Sob um suave ronronar da
engrenagem, e um fulgor de luz azulada vinda de trs da tela, a paisagem adquiriu uma tal dimenso, e
uma tamanha sensao de realismo, que deixou Annabelle extasiada. Quase se sentiu iludida pela ideia
de se encontrar em plena Roma ao meio-dia. Surgiram alguns atores de togas e sandlias, enquanto um
narrador dava incio a um empolgante relato da histria da Roma antiga.
O espetculo resultou ainda mais arrebatador do que Annabelle tinha esperado. Ainda assim, no
conseguiu abstrair-se de tudo o resto e envolver-se naquele panorama estava demasiado consciente do
homem sentado a seu lado. E to pouco a ajudou o facto de, a dada altura, ele lhe ter murmurado ao
ouvido um comentrio totalmente inapropriado, repreendendo-a em tom de brincadeira pelo seu visvel
interesse pela meia dzia de homens semidespidos sua frente. Por mais que Annabelle tivesse querido
conter-se, no conseguiu evitar soltar uma gargalhadinha que lhe valeu o olhar reprovador das pessoas
sua volta. E depois disso, bom de ver, Hunt repreendeu-a por se estar a rir sobre o relato do narrador
o que s a fez rir-se ainda mais. Jeremy parecia demasiado absorto pelo espetculo para reparar nas
diabruras de Hunt, e Annabelle viu-o a esticar ao mximo o pescoo delgado, tentando perceber que
mquina produzia qual efeito.
Hunt calou-se por fim. At que, na sequncia de um ligeiro problema tcnico no sistema de rotao, a
plataforma sofreu um safano, fazendo com que algumas pessoas se desequilibrassem de entre elas, a
prpria Annabelle que se viu subitamente amparada pelo peito de Hunt. Ele soltou-a assim que a viu
recuperar o equilbrio e olhou-a, querendo saber se estava bem.
Sim disse ela subitamente sem flego. Peo perdo, mas
No conseguiu acabar a frase, sentindo-se inundada por uma vaga de calor que a silenciou. Nunca em
toda a sua vida se recordava de sentir tal reao a um homem. Tudo o que aquele impetuoso sentido de
urgncia despoletava nela e o ignorar de que forma satisfaz-lo encontrava-se muito para alm do seu
conhecimento. Tudo o que sabia era que, por um fugaz momento, tinha querido desesperadamente ficar
ali, nos braos dele, de encontro a um corpo to firme e disponvel, to absolutamente invulnervel,
proporcionando-lhe um porto de abrigo ao sentir o cho fugir-lhe dos ps. Aquele seu cheiro Um odor
a pele masculina limpa. O odor do couro do casaco e do algodo da camisa tudo lhe despertava os
sentidos numa expectativa de prazer. Ele era o absoluto oposto dos aristocratas com cheiro a colnia e
brilhantina que ela se esforara por atrair para a sua teia nas duas temporadas passadas.
Profundamente abalada, Annabelle fixou o olhar na tela, no parecendo impressionar-se com as
flutuaes de luz e cor que agora transmitiam a ideia de um cair da noite o crepsculo do Imprio

Romano. O prprio Hunt parecia igualmente indiferente ao espetculo, a cabea inclinada para ela, o
olhar preso ao seu. No obstante a respirao dele lhe parecer regular, Annabelle pressentiu-lhe uma
ligeira alterao no ritmo cardaco.
Ela humedeceu os lbios secos.
O senhor no deve fixar-me dessa forma.
Por tnue que fosse o seu murmrio, ele ouviu-o.
Com a sua presena a meu lado nada mais me parece merecedor de um olhar.
Ela no se moveu, nem emitiu qualquer som, fingindo no ter ouvido o sussurro do diabo, sentindo o
corao descompassado e os dedos dos ps a encarquilharem-se dentro dos sapatos. Como podia uma
coisa destas estar a acontecer, num teatro apinhado de gente e com o irmo colado a ela? Fechou os olhos
por um breve momento para controlar uma tontura que nada tinha que ver com o girar da plataforma.
Olha! disse Jeremy, acenando-lhe freneticamente. Esto prestes a exibir os vulces.
Subitamente, a sala mergulhou numa escurido total, enquanto um inquietante ribombar se soergueu de
debaixo da plataforma. Ouviram-se gritinhos de alarme, risadinhas nervosas e sufocadas exclamaes de
expectativa. Annabelle sentiu um arrepio na espinha ao reconhecer o suave roar de uma mo pelas suas
costas. A mo dele subindo-lhe pela espinha com lenta deliberao o seu cheiro, fresco e sedutor,
enchendo-lhe as narinas e antes que ela pudesse dizer uma palavra, a boca dele possuiu a sua, num
beijo clido e apenas levemente arrebatador. Sentiu-se demasiado atordoada para se mover, com as mos
no ar como borboletas suspensas em pleno voo, o corpo oscilante ancorado pela mo dele na sua cintura,
enquanto a outra lhe afagava a nuca.
No era a primeira vez que Annabelle era beijada, evidentemente. Variados jovens lhe haviam j
roubado um beijo, aquando de um passeio pelo jardim, ou a um canto da sala de estar onde no pudessem
ser observados. Mas nunca nenhum desses insinuantes e breves encontros lhe haviam provocado uma tal
sensao um beijo to lento e estonteante que a enchia de total delrio. As sensaes no paravam de a
ensombrar, demasiado fortes para suportar, e ela deixou-se abandonar, impotente, ao seu abrao. Por
puro instinto apenas, entreabriu cegamente os lbios, sentindo a presso dos dele exigindo uma reao,
numa voluptuosa explorao que lhe deixou a alma a arder.
No momento em que Annabelle comeara finalmente a perder toda a sanidade, a boca dele soltou-se
da sua com uma impetuosidade tal que a deixou zonza. Sem retirar a mo da maciez do pescoo dela,
Hunt baixou ligeiramente a cabea enquanto um murmrio de arrependimento encheu os ouvidos de
Annabelle:
Perdoe-me no consegui resistir.
Retirou de imediato a mo das costas dela, e quando finalmente uma luz filtrada a vermelho invadiu a
sala, ele tinha j desaparecido.
Olha-me bem para isto! ouviu a voz entusiasmada de Jeremy bradar, apontando o simulacro de um
vulco frente deles, a lava incandescente comeando a brotar das extremidades. incrvel!
Reparando que Hunt j no estava presente, estranhou.
Para onde foi Mr. Hunt? Suponho que a reunir-se aos amigos?
E com um encolher de ombros regressou empolgadssima observao dos vulces, contagiando
todos quantos o rodeavam com o seu entusiasmo.
Ainda estarrecida e muda de espanto, Annabelle perguntou-se se aquilo que julgou ter sucedido teria

de facto sucedido. Certamente que no fora beijada em pleno teatro por um perfeito estranho. E beijada
daquela maneira
Enfim, que outra coisa poderia ela esperar de um cavalheiro abastado que acabara de lhe pagar os
ingressos? Esse tipo de coisas dava-lhes legitimidade para se aproveitarem dela. Mas o comportamento
dela meu Deus! Perplexa e envergonhada, Annabelle esforou-se por compreender por que razo
permitira a Mr. Hunt t-la beijado. Tinha de ter protestado, de t-lo rechaado. Ao invs, tinha-se
limitado a ficar ali, assim, num atordoamento irracional, enquanto ele oh, s a simples recordao a
deixava transida. No era sequer relevante como e por que razo Mr. Hunt tinha logrado abalar-lhe as
suas to bem erigidas defesas. A verdade que tinha e, por isso mesmo, ele passara desde logo a ser
um homem a evitar a todo o custo.

1 Modo de apresentao artstica, extremamente realista, de cenas da vida real (paisagem, plantas, animais, eventos histricos) pintadas sobre

uma tela de fundo curvo, de modo a simularem um contorno real. A tela, colocada na obscuridade e iluminada de maneira adequada, d uma
iluso de profundidade e de movimento, dando a impresso de tridimensionalidade. (N. T.)

Captulo 1
Londres, 1843
Final da temporada

Uma jovem verdadeiramente obstinada em casar consegue ultrapassar praticamente todos os


obstculos, exceo da ausncia de dote.
Annabelle bateu impacientemente o p por debaixo da amlgama volumosa e branca das suas saias,
esforando-se por manter uma expresso composta. Nas trs ltimas malogradas temporadas acostumarase a ser uma encalhada. Acostumara-se, mas no se resignara. Por mais de uma vez deu por si a pensar
que merecia muito melhor do que ficar sentada numa frgil cadeira, a um canto do salo. Esperando,
ansiando, sonhando com um convite que jamais chegaria. E fingindo no se importar dando a ideia de
que at lhe agradava ficar ali especada, observando as amigas a danarem e a serem cortejadas. Soltando
um longo suspiro, Annabelle brincou com o mimoso carnet de baile em prata que lhe pendia de uma fita
no pulso. A delicada capa deslizava para o lado para revelar um caderninho de pequenas folhas de
marfim, quase transparentes de to finas, que se abriam em leque. Era suposto as jovens escreverem a
carvo naquelas finas lminas de marfim os nomes dos candidatos a seus pares de dana. A Annabelle, o
leque de folhas vazias fazia-lhe lembrar uma fila de dentes que se riam para ela, zombeteiros. Fechando o
pequeno carnet-pingente, olhou de relance para as trs raparigas sentadas a seu lado, todas num esforo
de parecerem igualmente despreocupadas com as suas tristes sinas.
Annabelle conhecia a razo de ser da presena de cada uma delas. A considervel fortuna de
Evangeline Jenner fora conquistada atravs do jogo, j que as suas origens eram francamente humildes.
Para ajudar festa, Miss Jenner era incrivelmente tmida e detentora de um srio problema de gaguez,
que transformava a menor possibilidade de conversa numa verdadeira tortura para as partes envolvidas.
As outras duas moas, Miss Lillian Bowman e a sua irm mais nova, Daisy, no se tinham ainda
aclimatado Inglaterra e, pelo andar da carruagem, esse dia ainda vinha longe. Dizia-se que a me das
meninas Bowman optara por traz-las de Nova Iorque por nenhuma delas ter tido o vislumbre de algum
pretendente digno. Eram veladamente alcunhadas de Herdeiras Bolha-de-Sabo ou, ocasionalmente,
Princesas do Dlar, e no obstante a elegncia das suas linhas do rosto e da expressividade dos olhos
escuros, certamente que por c no teriam melhor sorte a no ser que desencantassem alguma madrinha
aristocrtica que lhes atestasse os encantos e as ensinasse a melhor se integrarem na exigente sociedade
britnica.
Ocorreu a Annabelle que, nos ltimos meses desta maldita temporada, as quatro Miss Jenner, as
irms Bowman e ela prpria se tinham sentado frequentemente lado a lado em bailes e soires, sempre
a um canto ou encostadas parede. E contudo, poucas palavras tinham trocado entre si, ali cativas no
silencioso tdio da espera. O seu olhar captou o de Lillian Bowman, escuro e aveludado, que continha
agora um inesperado reflexo de humor.
Se ao menos fizessem as cadeiras mais confortveis declarou, amargamente. Sobretudo

quando se torna evidente que as vamos ocupar ao longo de todo o sero.


Devamos ter os nossos nomes gravados nelas ripostou Annabelle secamente. Aps tanto tempo
aqui sentada, j me sinto dona da minha.
Um risinho abafado soltou-se dos lbios de Evangeline Jenner, que ergueu o indicador enluvado para
afastar da testa um caracol de um ruivo intenso. O sorriso tornou-lhe os olhos redondos e azuis ainda
mais brilhantes e as faces ganharam um rubor rosado sobre a profuso de sardas doiradas. Deu ideia de
que um sbito assomo de afinidade a fez esquecer-se por um momento da sua timidez.
-me difcil v-la como uma encalhada disse ela a Annabelle. sem sombra de dvida a jovem
mais bonita desta sala. Os homens deviam pelejar entre si para lhe roubarem uma dana.
Com um delicado encolher de ombros, Annabelle olhou-a com ar resignado.
Nenhum homem quer uma noiva sem dote.
Apenas no mundo da fantasia e dos romances os duques casavam com plebeias. No mundo real,
duques, viscondes e quejandos arcavam nos ombros com o peso da responsabilidade financeira de
manter vastas propriedades e numerosas famlias. Um lorde endinheirado necessitava tanto de se casar
com uma senhora de posses quanto um lorde depenado.
Nem to-pouco homem algum ambiciona casar com uma nouveau-riche americana confidenciou
Lillian Bowman. A nossa nica esperana de nos vermos integradas onde quer que seja casando com
um nobre detentor de um ttulo slido.
E nem sequer temos madrinha acrescentou a irm mais nova com um suspiro triste.
Daisy era uma verso petite e delicada da irm Lillian, com a mesma tez clara, farta cabeleira escura
e olhos castanhos. Um sorrisinho travesso aflorou-lhe os lbios.
Se acaso conhecer uma duquesa simptica que esteja disposta a acolher-nos sob a sua asa, ficarlhe-amos eternamente gratas, Miss Peyton.
Para falar verdade, eu nem sequer desejo arranjar marido confessou-lhes Evangeline Jenner.
Est-t-tou apenas a passar por estas terrveis temporadas por no ter mu-mu-muito mais com que me
entreter. J sou ve-velha de mais para estar na escola, e o senhor meu pai Desfez-se num suspiro.
Bom, resta-me apenas mais uma temporada antes de perfazer os vinte e trs, e a sim, serei uma
solteirona atestada. E como anseio a chegada desse dia
Sero os vinte e trs anos o limite aceitvel da idade casadoira? indagou Annabelle, fingindo-se
alarmada. Deus meu, jamais pensei estar j to longe disso.
Que idade tem a Annabelle? quis saber Lillian, curiosa.
Ela olhou de relance para a direita, depois para a esquerda certificando-se de que no era ouvida.
Farei vinte e cinco no ms que vem.
Tal revelao valeu-lhe trs olhares contristados, at Lillian retorquir, laia de consolo:
Pois no aparenta ter um dia a mais do que vinte e um.
Annabelle rodeou com a mo enluvada o seu carnet de baile, escondendo-o de um eventual olhar de
lince. O tempo passava a correr, pensou. Esta temporada, para ela a quarta, apressava-se velozmente a
caminho do fim. E ningum no seu juzo perfeito embarcaria numa quinta seria no mnimo caricato.
Teria de caar um marido e depressa. De contrrio, ser-lhe-ia impossvel manter Jeremy a estudar e a
famlia ver-se-ia forada a mudar-se da humilde casinha geminada onde moravam para irem viver para
uma hospedaria. E assim que se desse a queda, no haveria retorno ascendente.

Nos seis anos que se seguiram morte de seu pai, tragicamente levado por um achaque de corao,
os recursos financeiros da famlia viram-se reduzidos a coisa nenhuma. Por uns tempos debateram-se
para esconder os seus apuros, a cada dia mais angustiantes, aparentando ter meia dzia de criados ao
invs de uma nica criada que, eternamente estafada, exercia igualmente as funes de cozinheira, e de
um lacaio j velhote Modificando constantemente as suas roupas pudas, para que o avesso dos tecidos
ficasse voltado para fora Vendendo ao desbarato as pedras preciosas das joias e substituindo-as por
bijutaria. Annabelle sentia-se profundamente saturada dos seus esforos constantes para ludibriar toda a
gente, quando aparentemente toda a vizinhana estava sobejamente a par da situao desastrosa da
famlia. Recentemente, ela comeara at a receber discretas oferendas de homens casados, que lhe
asseguravam que bastava ela pedir-lhes para eles se prestarem desde logo a ajud-la. Escusado ser
descrever as contrapartidas que essas ajudas requeriam da parte dela. Annabelle tinha profunda
conscincia de que detinha as qualidades necessrias a uma amante de primeira categoria oficial.
Miss Peyton dirigiu-se-lhe Lillian Bowman , que espcie de homem seria por si considerado o
marido ideal?
Oh disse Annabelle com uma leveza irreverente qualquer lorde serviria.
Qualquer um? indagou Lillian, incrdula. Ento e a beleza?
Annabelle encolheu os ombros.
Sempre bem-vinda, mas no imprescindvel.
A paixo? quis saber Daisy.
Decididamente indesejada.
A inteligncia? sugeriu Evangeline.
Negocivel.
O encanto?
Igualmente negocivel.
Quo baixas expectativas, as suas observou Lillian secamente. Pois eu imporia sem dvida
determinadas condies. O meu lorde de sonho teria de ser moreno e bonito, um magnfico danarino e
jamais teria de me pedir permisso para me beijar.
Pois eu tenciono casar com um cavalheiro que tenha lido na ntegra a obra de William Shakespeare
disse Daisy. Algum sereno e romntico, preferencialmente com culos, que aprecie a poesia e a
natureza. E no me agradaria nada que fosse experiente com as mulheres.
A irm ergueu os olhos para o cu.
Decididamente, jamais cobiaremos o mesmo homem
Annabelle fitou Evangeline Jenner.
E a menina? Que gnero de homem lhe serviria como marido, Miss Jenner?
Evie, por favor... murmurou a jovem.
Corou de modo incontrolvel, a vermelhido das mas do rosto indo ao encontro do tom flamejante
do cabelo. Batalhava por uma resposta, a sua extrema timidez confrontando-se com um forte sentido de
privacidade.
Creio que privilegiaria al-al-algum que fosse bondoso e No sei, algum que me amasse. Que
me amasse ver-da-da-deiramente.
Annabelle sentiu-se comovida por aquelas palavras, que a encheram de uma sbita melancolia. O

amor era um luxo a que ela jamais se tinha permitido ceder um assunto claramente suprfluo, estando a
sua sobrevivncia de tal modo em causa. Ainda assim, estendeu a mo e tocou a da amiga.
Oxal o encontre, Evie desejou sinceramente. Quem sabe no tenha de esperar muito mais
tempo.
Quero que encontre o seu, primeiro, Annabelle disse-lhe Evie, com um sorriso tmido. E oxal
eu possa ajud-la de alguma forma.
Parece-me bem que todas precisamos de ajuda, de uma forma ou de outra comentou Lillian. Fitou
Annabelle com um laivo de cumplicidade: Hmm No me ralaria nada dedicar-me exclusivamente ao
seu caso, Annabelle.
Perdo?
Annabelle arqueou as sobrancelhas, sem saber se deveria sentir-se elogiada ou ofendida.
Lillian apressou-se a explicar.
Restam-nos no mais que duas semanas at ao final da temporada que para si ser a ltima,
presumo. Em termos prticos, as suas aspiraes a casar com algum que esteja socialmente sua altura
extinguir-se-o em finais de junho, no assim?
Annabelle concordou com a cabea.
Nesse caso, proponho
Lillian calou-se a meio da frase. Seguindo a direo do seu olhar, Annabelle distinguiu uma figura
sombria que delas se aproximava. Sentiu-se gelar por dentro. O intruso era nada menos do que Mr. Simon
Hunt um homem de quem qualquer uma delas deveria desejar distncia, por fortes e boas razes.
Nem de propsito, minhas amigas disse Annabelle, baixinho. O meu marido ideal seria o
exato oposto de Mr. Hunt.
Porque ser que isso no me surpreende? ironizou Lillian, gerando uma imediata cumplicidade
nas outras.
Seria de perdoar um homem com tendncias arrivistas, desde que ele possusse uma poro
considervel de encanto e cavalheirismo. Contudo, no era esse o caso de Mr. Hunt. No havia como
tentar entabular uma conversa educada com um homem que dizia sempre exatamente aquilo que pensava,
por mais censurveis ou menos lisonjeiras que fossem as suas opinies.
Sem dvida que objetivamente se podia afirmar que ele era um homem bonito. Annabelle supunha
mesmo que muitas senhoras achariam atraente aquela masculinidade robusta e at ela prpria se via
forada a admitir que existia algo de cativante em todo aquele poder refreado por debaixo de um formal e
aprazvel fato de cerimnia branco e preto. Todavia, os discutveis atrativos de Simon Hunt ficavam
desde logo ofuscados pela grosseria do seu carcter. No existia qualquer faceta sensvel na sua natureza,
qualquer idealismo ou apreo pela elegncia ele era apenas libras e pence, todo ele egosmo, frieza e
calculismo. Qualquer outro homem na sua situao teria a decncia de se sentir embaraado pela sua total
ausncia de requinte mas Hunt fazia questo de fazer dessa falha uma virtude. Adorava escarnecer dos
rituais e elegncias da educao aristocrtica, os olhos negros brilhando de deleitado desprezo como
se estivesse a rir-se de todos eles.
Para enorme alvio de Annabelle, Hunt no tinha nunca indicado quer por gestos ou palavras que se
recordava daquele longnquo dia do espetculo de diorama em que lhe roubara um beijo na obscuridade
de uma sala de teatro. medida que o tempo foi passando, ela prpria convencera-se de que tudo aquilo

no passara de um produto da imaginao. Olhando para trs no lhe parecia real sobretudo a sua
prpria reao, to inesperadamente ardente, a um perfeito estranho.
Sem dvida que muitas pessoas partilhavam da hostilidade de Annabelle para com Simon Hunt, mas
para grande consternao da alta sociedade londrina, ele tinha chegado para ficar. Nos ltimos dois, trs
anos, tornara-se um homem incomparavelmente abastado, tendo adquirido participaes maioritrias em
companhias de manufatura de equipamentos para a agricultura, e a construo de navios e de
locomotivas. No obstante toda a descortesia de Hunt, ele era frequentemente convidado para festas da
alta sociedade apenas e s por ser demasiado rico para ser ignorado. Hunt personificava a ameaa que
a iniciativa industrial representava para a secular vocao da aristocracia britnica para a agricultura
latifundiria de vertente familiar. Consequentemente, a nobreza olhava-o com contida hostilidade, mesmo
permitindo-lhe frequentar os seus consagrados crculos sociais. Para piorar ainda mais este estado de
coisas, Hunt no demonstrava a menor humildade, pelo contrrio, parecia impor-se fora em locais e
eventos onde no era desejado.
Nas raras ocasies em que se cruzara com Simon Hunt, j depois do episdio no teatro, Annabelle
tratara-o com frieza, frustrando-lhe todas as tentativas de conversao e recusando todos os seus convites
para danar. E ele aparentava sempre ficar algo divertido com aquele desdm e fixava-a de um modo to
intenso que Annabelle sentia eriarem-se-lhe os cabelos da nuca. Esperava que muito em breve ele
desistisse, perdesse o interesse por ela, mas at data ele limitava-se a ser enervantemente persistente.
Annabelle pressentiu o enorme alvio das outras encalhadas quando viram Hunt ignor-las para
dedicar toda a sua ateno exclusivamente a ela.
Miss Peyton disse.
Aquele seu olhar de azeviche parecia nada deixar escapar; as cuidadosas, quase impercetveis,
emendas nas mangas do vestido dela, o facto de ter costurado uma bonita aplicao de pequenos botes
de rosa na orla j puda do seu corpete, as prolas de imitao pendendo-lhe das orelhas. Annabelle
encarou-o com uma glida expresso de desafio. O ar entre ambos parecia carregado de tenso, num
duelo de atrao-repulsa puramente competitivo, e Annabelle sentiu os nervos flor da pele ao v-lo
chegar-se a ela.
Boa noite, Mr. Hunt.
D-me a honra de uma dana? perguntou sem mais preldios.
Agradecida, mas no.
E porque no?
Tenho os ps cansados.
Ele ergueu um sobrolho escuro.
Deveras? E de fazer o qu? J a est sentada h horas.
Annabelle manteve o olhar firme.
No tenho a menor obrigao de me justificar perante si, Mr. Hunt.
Uma valsa no representar certamente uma grande diligncia da sua parte.
Apesar do seu esforo hercleo em manter-se calma, Annabelle sentiu uma carranca a formar-se-lhe
nos msculos do rosto.
Mr. Hunt declarou nervosamente , nunca ningum lhe disse que no educado maar uma
senhora ao insistir que ela faa algo que claramente no de sua vontade?

Ele sorriu-lhe levemente.


Miss Peyton, se acaso eu me preocupasse com questes de educao, jamais obteria aquilo que
pretendo. Apenas julguei que lhe agradaria a ocasio de poder, nem que por um breve momento, vencer a
fatalidade de ser uma eterna encalhada. E se este baile seguir os seus padres habituais, o meu convite
ser muito provavelmente o nico que receber.
Encantador observou ela num tom mordazmente maravilhado. Pasmo perante a sua talentosa
adulao. Como poderia recusar?
Ela viu-lhe um impercetvel brilho nos olhos.
Quer dizer ento que aceita danar comigo?
No disse ela num murmrio brusco. Peo-lhe que se retire. Por favor.
Ao invs de se retirar, vexado pela rejeio, Hunt atreveu-se a sorrir, o branco dos dentes reluzindo
no rosto tisnado do sol. Aquele sorriso atribuiu-lhe um toquezinho malandro expresso.
Mas que mal pode ter uma dana? Creia que sou um parceiro dotado. Quem sabe no ir
inclusivamente deleitar-se?
Mr. Hunt disse ela, num tom que j roava a exasperao , s da ideia de me ver unida a si, seja
em que circunstncia for ou qualquer que seja o propsito, gela-se-me o sangue nas veias.
Inclinando-se um nadinha mais para ela, Hunt baixou o tom de voz para que mais ningum ouvisse.
Muito bem. Mas deixo-a com algo a considerar. Miss Peyton Pode bem chegar o dia em que
deixar de poder dar-se ao luxo de rejeitar um convite honesto da parte de algum como eu ou mesmo
um desonesto.
Os olhos de Annabelle escancararam-se de espanto e ela sentiu uma descarga de puro ultraje
espalhando-se pelo leve decote do colo. Francamente, j era de mais! ter de se sentar a um canto
durante todo o sero, e ainda ser sujeita aos insultos de um homem que desprezava!
Mr. Hunt, o senhor soa como o vilo de uma pea de baixssima categoria.
O comentrio provocou-lhe um novo sorriso, aberto e sardnico, e Hunt despediu-se com uma vnia
levemente trocista antes de finalmente se retirar.
Perturbada por aquele encontro, Annabelle semicerrou os olhos vendo-o distanciar-se. Em unssono,
as outras encalhadas soltaram um suspiro de alvio por se verem livres dele. Lillian Bowman foi a
primeira a falar:
A palavra no parece nada significar para esta criatura, no verdade?
O que foi que ele lhe disse, Annabelle, mesmo antes de se afastar? quis saber Daisy, roda de
curiosidade. O que a fez ruborizar como uma rom?
Annabelle baixou o olhar para o pequeno carnet pingente, afagando com o polegar uma mancha
minscula de um canto da capa.
Mr. Hunt insinuou que, muito em breve, a minha situao se tornar de tal modo desesperada que
me far considerar tornar-me sua amante.
No fosse sentir-se to perturbada, Annabelle ter-se-ia largado a rir perante a expresso de assombro
no rosto das outras. Mas, ao invs de soltar um comentrio ultrajado, ou at de diplomaticamente deixar
cair o assunto, Lillian fez a nica pergunta que Annabelle jamais esperaria:
E tinha razo?
Quanto ao desesperante da minha situao, sim admitiu ela. Mas no nunca quanto a eu vir

a ser sua amante ou de quem quer que seja. Mais facilmente me casaria com um cultivador de
beterrabas do que descer to baixo.
Lillian sorriu-lhe, parecendo identificar-se com o tom de firme repulsa na voz de Annabelle.
Gosto de si declarou, com um sorriso cmplice.
Recostou-se na cadeira e cruzou as pernas com uma deselegncia deveras inapropriada a uma jovem
em debute de temporada.
Fao minhas as suas palavras respondeu Annabelle um tanto mecanicamente, e mais por uma
questo de boas maneiras. Mas assim que as palavras lhe saram concluiu com surpresa que at eram
verdade.
Lillian sorriu, prosseguindo:
Odiaria ter de a ver acabar os seus dias arrastando-se atrs de uma mula por um campo de
beterrabas. Merece certamente um futuro bem mais auspicioso.
Concordo disse Annabelle secamente. Que poderemos fazer em relao a isso?
Ainda que a pergunta fosse sarcstica, Lillian pareceu lev-la muito a srio.
Era a que eu queria chegar. Antes de ser interrompida, ia precisamente fazer uma proposta: creio
que deveramos fazer um pacto de entreajuda entre as quatro, por forma a conseguirmos arranjar bons
maridos. Se os cavalheiros ideais no vm ao nosso encontro, vamos ns ao encontro deles. Ser um
processo significativamente mais eficaz se unirmos esforos, ao invs de o levarmos a cabo
individualmente. Comearemos pela mais velha que tudo indica ser a Annabelle at chegarmos mais
nova.
Isso significa que ficarei em desvantagem protestou Daisy.
da mais singular justia informou-a Lillian. A menina tem muito mais tempo disponvel do que
qualquer outra de ns.
E a que tipo de ajuda que se refere, Lillian? quis saber Annabelle.
Toda a que se revelar necessria. A ideia fazermos foras das fraquezas de cada uma e
proporcionarmo-nos mutuamente conselhos e assistncia sempre que necessrio. Olhou em volta com
um sorriso radioso. Seramos como uma equipa de rounders em miniatura!
Annabelle olhou-a com expresso ctica.
Refere-se ao jogo em que os cavalheiros se revezam a bater numa bola de couro com uma espcie
de pau aplainado num dos lados?
No somente os cavalheiros disse Lillian. Em Nova Iorque igualmente jogado por senhoras,
desde que no se entusiasmem demasiado e que mantenham o recato.
Daisy esboou um sorriso nostlgico.
Como naquela ocasio em que Lillian ficou de tal modo arreliada com um arremesso inbil, que
arrancou do cho um poste de marcao.
O poste j estava solto protestou Lillian. Representava um perigo para as outras jogadoras.
Sobretudo contigo a correr atrs delas com o poste em riste retorquiu Daisy, reagindo expresso
zangada da irm com um sorriso angelical.
Contendo uma gargalhada, Annabelle desviou o olhar das duas irms para a expresso vagamente
perplexa de Evie. Foi fcil ler-lhe o pensamento que as irms americanas iriam requerer uma enorme
carga de trabalhos para conseguirem atrair a ateno de possveis candidatos. Ao voltar novamente a

ateno para as manas Bowman, Annabelle no pde evitar sorrir perante os seus rostos expectantes.
No lhe era de todo difcil imaginar aquele parzinho batendo com paus em bolas, correndo pelo
campo com as saias arregaadas at aos joelhos. Perguntou-se se todas as jovens americanas teriam a
mesma plenitude de esprito sem dvida que as Bowman aterrorizariam qualquer cavalheiro britnico
decente que ousasse uma abordagem.
Confesso que nunca considerei a caa ao marido um desporto disse ela.
Pois deveria ser retorquiu Lillian. Pense no quo mais eficaz ela se tornaria. A nica possvel
dificuldade seria se duas de ns se interessassem pelo mesmo homem mas tal no me parece provvel,
dados os nossos gostos e predilees.
Assim sendo, temos de acordar em no competir pelo mesmo homem sugeriu Annabelle.
E ainda m-m-mais importante interveio Evie inesperadamente , no deveremos prejudicar a
ningum.
Mas que belo desgnio, esse comentou Lillian.
Pois eu creio que ela tem toda a razo, Lillian observou Daisy, algo crtica. No desconsideres
a pobrezinha, por amor de Deus
Lillian pareceu aborrecida.
No estava a ser irnica, minha tonta.
Annabelle resolveu interceder antes que as duas irms iniciassem uma altercao.
Assim sendo, vamos ter de acordar quanto ao plano de ao, minhas amigas. De nada nos servir
andarmos cada uma em direes opostas.
E deveremos ensinar umas s outras tudo o que sabemos disse Daisy, entusiasmada.
Inclusivamente os detalhes mais in-in-ntimos? indagou Evie timidamente.
Oh, particularmente esses!
Lillian esboou um sorriso maroto e lanou um olhar depreciativo ao vestido de Annabelle.
Perdoe-me que lhe diga, minha amiga, mas esse seu vestido medonho! observou, sem rodeios.
Quero oferecer-lhe alguns dos meus. Tenho arcas cheias deles, a maioria dos quais nunca cheguei a
usar; no lhes sentirei a falta. E certamente que minha me nem ir dar-lhes pela falta.
Annabelle discordou veementemente com a cabea, desde logo encantada com a oferta e, contudo,
absolutamente envergonhada pela sua manifesta condio financeira.
No, no No posso aceitar uma tal oferta, agradecendo-lhe ainda assim a sua generosidade.
O azul plido, com o debrum lavanda murmurou Lillian para a irm. Recordas-te desse?
Oh, ficar-lhe-ia a matar! disse Daisy, com emoo. Assenta-lhe certamente muito melhor do que
em ti.
Obrigada, minha irm retorquiu Lillian lanando-lhe um olhar divertido.
No, por favor, eu protestou Annabelle.
Lillian ignorou-a, prosseguindo.
E aquele de musselina verde com a aplicao de renda branca frente?
No posso aceitar os seus vestidos, Lillian insistiu Annabelle.
A jovem ergueu o olhar das suas anotaes.
Porque no?
Antes de mais, porque no tenho como retribuir-lhe. Alm de que seria intil. Por mais que me

aperaltasse, a questo da falta de dote permaneceria.


Ora, ora, dinheiro disse Lillian, no tom tpico de quem o tem em abundncia. Conto que a
menina me retribua com algo bem mais valioso, minha querida. Vai ensinar-nos, a mim e Daisy, a
sermos mais enfim, mais do seu gnero. Ensinar-nos a dizer as coisas certas aquelas regras tcitas
que aparentemente ambas quebramos a cada minuto dos nossos dias. Se possvel, ajudar-nos a adquirir
uma madrinha. E ento ser-nos-iam abertas todas as portas que atualmente nos esto vedadas. E quanto
questo da sua ausncia de dote bom, comece por fisgar o homem certo. A partir da, todas ns a
ajudaremos a i-lo para a margem.
Annabelle olhou-a, estarrecida.
No posso crer que estejam mesmo decididas a levar este plano adiante
claro que estamos disse Daisy. Que alvio ser para todas ns termos finalmente algo de
interessante com que nos entreter, ao invs de nos sentarmos a um canto como perfeitas imbecis! A Lillian
e eu estamos prestes a dar em doidas com o profundo tdio desta temporada.
Assim como eu acrescentou Evie.
Bom
Annabelle percorreu cada um dos rostos expectantes, incapaz de conter por mais tempo o seu agrado.
Se esto todas assim to dispostas a seguir em frente, claro que contam comigo e com todo o
prazer. Mas se a ideia fazermos um pacto, no ser de bom-tom assin-lo com sangue, ou coisa assim?
Por Deus, no! exclamou Lillian. Julgo que conseguiremos alcanar um acordo razovel sem
termos de recorrer a sangrias desnecessrias Muito bem, creio que o melhor ser comearmos por
fazer uma lista dos elegveis mais promissores que restaram da passada temporada. E que lote de
escolhidos e remexidos teremos pela frente, malogradamente Que tal classific-los por ttulos?
Comeando pelos duques?
Annabelle abanou a cabea.
Com esses nem devemos perder tempo; no conheo nenhum elegvel que tenha menos de setenta
anos e ainda com os dentes todos.
Ah! Ento a inteligncia e o encanto so requisitos negociveis, mas os dentes no? comentou
Lillian, forando Annabelle a rir-se.
Os dentes so negociveis, sim respondeu-lhe. Mas altamente preferenciais.
Muito bem disse Lillian. Passando por cima da categoria duques decrpitos e desdentados,
passemos ento aos condes. Conheo pessoalmente Lord Westcliff, por exemplo
No, no! O Westcliff nunca observou Annabelle. um verdadeiro peixe mole, alm de que
nunca demonstrou o menor interesse por mim. No meu debute, j l vo quatro anos, recordo-me de
praticamente me lanar para os seus braos e ele me ter olhado como se eu fosse uma poia colada sola
do sapato.
Esqueamo-lo, ento declarou Lillian. E que me diz de Lord St. Vincent? Jovem, celibatrio,
lindo como o pecado
No resultaria afirmou Annabelle, perentria. Por mais sria que fosse a situao, St. Vincent
jamais se comprometeria. J seduziu e pediu a mo a pelo menos uma dzia de jovens e desgraou-as a
todas. Honra uma palavra que no lhe diz rigorosamente coisa alguma.
E que tal o conde de Eglington? sugeriu Evie, pouco segura de si. Ainda que no seja

propriamente um jo-jo-jovem. Rondar os cinquenta anos.


de o pr na lista disse Annabelle. No posso dar-me ao luxo de ser assim to exigente.
Tambm temos o visconde de Rosebury observou Lillian, com um leve esgar. Mas trata-se de
uma criatura um tanto estranha, devo dizer. E to sei l, desaprumado.
Desde que tenha uma carteira aprumada, pode ser desaprumado onde bem lhe convir comentou
Annabelle, provocando um coro de risinhos. Coloque-o na lista.
Ignorando completamente a msica e os parzinhos que rodopiavam pelo salo, as quatro jovens
trabalharam diligentemente na lista, provocando umas nas outras ocasionais ataques de riso, de tal forma
que todas as cabeas se viravam para elas.
Recato, meninas disse Annabelle, esforando-se por parecer sria. No queremos que ningum
suspeite de que estamos a planear o nosso futuro Alm de que no expectvel que quatro encalhadas
se riam desta forma.
Desde logo todas se esforaram por assumir expresses circunspectas o que apenas fez com que a
vontade de rir se agravasse.
Oh, reparem disse Lillian exibindo o seu pequeno carnet. Por uma vez os nossos carnets de
dana esto quase completos!
Considerando o rol de celibatrios, franziu os lbios, pensativa.
Ocorreu-me que alguns destes ilustres cavalheiros estaro ansiosamente espera da habitual festa
de fim de temporada, proporcionada por Lord Westcliff, em Hampshire. A Daisy e eu j recebemos
convites. E a menina, Annabelle?
Tenho um bom relacionamento com uma sua irm respondeu-lhe a outra.
Creio conseguir que me convide. Se necessrio, imploro-lhe.
E eu tambm poderei interceder em seu favor disse Lillian em tom de confidncia. Sorriu para
Evie. E tratarei de que o convite seja extensvel a si.
Ser to maravilhosamente excitante! exclamou Daisy. O nosso plano est esboado, ento.
Dentro de duas semanas invadiremos Hampshire e de l no sairemos sem um noivo para Annabelle.
Inclinando-se para a frente, as quatro deram as mos, sentindo-se tontas e frvolas e extremamente
encorajadas. Quem sabe se o meu destino no estar prestes a mudar, pensou Annabelle, fechando os
olhos numa rpida prece de esperana.

Captulo 2

Simon Hunt aprendera desde muito cedo que uma vez que o destino no o abenoara com sangue
nobre, teria de lutar pela sua fortuna num mundo frequentemente pouco caridoso. Considerava-se dez
vezes mais agressivo e ambicioso do que o homem mediano. E a maioria das pessoas chegava
rapidamente concluso que lhes era mais vantajoso deix-lo levar a sua avante do que tentar fazer-lhe
frente. Sendo um homem dominador e mesmo implacvel, o sono dirio de Hunt no era nunca perturbado
por pesos de conscincia. Era a lei da natureza: apenas os mais fortes sobreviviam; e os fracos bem
podiam sair-lhe do caminho.
Filho de um aougueiro, que sempre se matara a trabalhar para conseguir providenciar o conforto
necessrio a uma famlia de seis, Simon desde cedo se viu obrigado a seguir as pisadas do pai assim
que este o julgou com idade suficiente para suportar o peso de um cutelo. Longos anos a trabalhar no
estabelecimento do pai ajudaram a formar-lhe os braos macios e os ombros musculosos de talhante.
Dele sempre foi esperado que viesse a abraar o negcio da famlia, mas assim que perfez vinte e um
anos, Simon deu aos pais o desconsolo de deixar o talho, em busca de um diferente meio de sustento. E
aps investir o seu parco peclio de economias, Simon depressa descobriu o seu verdadeiro talento na
vida: fazer dinheiro.
Simon adorava a linguagem da economia e da gesto, os elementos de risco, a interao entre
comrcio e indstria e poltica e apercebeu-se desde cedo de que a rede ferroviria britnica, em
franca expanso, passaria muito rapidamente a representar o meio principal de os bancos conduzirem os
seus negcios com a maior eficcia. As remessas de dinheiro e ttulos, bem como a criao de
oportunidades de investimento de rpido desenvolvimento, dependeriam substancialmente do servio dos
caminhos de ferro. Seguindo os seus instintos, Simon investiu todos os cntimos que tinha na especulao
ferroviria, vendo-se rapidamente recompensado por uma exploso de lucros que de imediato aplicou
num amplo mbito de interesses. Hoje, com trinta e trs anos, detinha partes maioritrias de trs firmas
de manufatura, uma fundio de quatro hectares e um estaleiro. Era convidado regular ainda que
indesejado dos sales de baile da aristocracia, e sentava-se lado a lado com os mais altos quadros de
seis companhias de renome.
Aps anos e anos de trabalho rduo, obtivera praticamente tudo o que sempre desejara. Contudo, se o
questionassem se era feliz, Simon rir-se-ia com desdm de tal pergunta. A felicidade, esse esquivo
desfecho do sucesso, era um sinal evidente de complacncia. E dada a sua natureza, Simon jamais seria
complacente, ou sequer satisfeito; e a bem dizer, nem o desejava.
Ainda assim no cantinho mais profundo, mais ntimo, do seu corao negligenciado, existia um

nico desejo que Simon Hunt parecia no conseguir satisfazer.


Lanou um breve olhar de relance pelo salo de baile, experimentando mais uma vez a estranha
sensao de pontada aguda que a viso de Annabelle Peyton produzia nele. De tantas mulheres
disponveis e dispostas e eram efetivamente muitas nenhuma conseguira ainda despertar-lhe a
ateno de forma to poderosa. O encanto de Annabelle ia muito para alm da beleza fsica, no obstante
Deus t-la obsequiado com uma formosura inigualvel. Se existisse uma pitada que fosse de poesia na
alma de Simon, ele ter-se-ia certamente lembrado de dzias de extasiadas frases descrevendo-lhe os
encantos. Mas como era pouco ou nada versado no assunto, no conseguia encontrar as palavras certas
que descrevessem com exatido aquela atrao. Tudo o que sabia era que a simples viso de Annabelle
sob a luz tremeluzente dos candelabros o fazia literalmente fraquejar das pernas.
Ele jamais esqueceria a primeira vez que a vira, porta de um teatro de Leicester Square,
vasculhando a sua bolsa com um irresistvel franzir de testa. O sol vespertino destacara-lhe as mechas de
ouro e champanhe no cabelo castanho claro e fizera-lhe a pele resplandecer. Havia algo to delicioso
to palpvel nela a pele aveludada, os cintilantes olhos azuis, e aquele franzir de testa impossvel de
apagar da memria.
Estava praticamente certo de que Annabelle j estaria casada por esta altura. Os indcios claros de
que a famlia Peyton mergulhara numa crise de recursos no era de relevncia para Simon, que presumia
que qualquer lorde no seu juzo perfeito daria desde logo conta do valor daquela mulher, desejando-a
para si. Contudo, dois anos passados, Annabelle permanecia solteira o que acalentava em Simon um
secreto laivo de esperana. Via nela uma enternecedora valentia na busca determinada por um marido,
uma serenidade e segurana extremas na forma como envergava os vestidos constantemente
remendados o modo claro como se valorizava a si mesma, no obstante a falta de dote. A maneira
engenhosa como iniciara todo o processo de caa ao marido fazia lembrar a Simon nada menos do que
um experiente jogador lanando as suas ltimas cartas, num jogo j dado como perdido. Annabelle era
astuta, cuidadosa, intransigente e, ainda assim, deslumbrantemente bela, ainda que, ultimamente, o
terrvel espetro da pobreza tivesse atribudo ao seu rosto uma certa dureza, especialmente na expresso
dos olhos e da boca. Um tanto egoisticamente, Simon no lamentava o apuro financeiro de Annabelle j
que ele lhe proporcionava uma oportunidade que de outro modo jamais teria.
O problema residia no facto de Simon ainda no ter engendrado maneira de Annabelle o desejar, uma
vez que era bvio e visvel que ela sentia repulsa por tudo o que ele representava. E Simon estava mais
do que consciente da escassez de atrativos no seu carcter. Alm do mais, ele no tinha pretenses a
tornar-se um cavalheiro tanto quanto um tigre aspiraria a transformar-se num gato domstico. Ele era
apenas um homem com muito dinheiro e igual dose de frustrao por realizar que esse dinheiro no
comprava aquilo que ele mais desejava.
At ao momento, a estratgia de Simon Hunt consistira to somente em aguardar pacientemente,
sabendo que a exasperao eventualmente levaria Annabelle a fazer coisas que jamais considerara. A
privao tinha a particularidade de apresentar uma situao a toda uma nova luz. Muito em breve, o jogo
de Annabelle chegaria ao fim. Ver-se-ia confrontada pelo dilema de escolher casar com um homem pobre
ou tornar-se amante de um homem rico. E se fosse este ltimo caso, seria na cama dele que ela acabaria
por se deitar. Simon estava certo disso.
Um apetitoso pedao de mau caminho, aquela ouviu comentar atrs de si.

Simon voltou-se para se deparar com Henry Burdick, cujo pai, um visconde, se dizia encontrar-se j
no leito da morte. Enquanto aguardava impacientemente a morte do pai e a consequente herana do
ttulo e da fortuna , Burdick passava a maior parte do seu tempo a jogar e a correr atrs de saias. Olhava
agora fixamente para Annabelle que parecia enredada numa animada conversa com as restantes jovens
do seu grupo.
No saberia dizer retorquiu Simon.
Sentiu uma imediata antipatia por Burdick e toda a sua fanfarronice, uma criatura que, desde o dia em
que nascera, tinha recebido toda a sorte de regalias e privilgios servidos numa bandeja de prata. E que
nunca fizera o que quer que fosse para justificar uma to imprudente generosidade do destino, ao que
constava. Burdick sorriu, o rosto rubicundo indiciando o excesso de bebida e toda uma vida de
alimentao opulenta.
Pois eu tenciono comprov-lo e, espero, muito em breve.
Burdick no estava sozinho neste seu intento, longe disso. Muitos homens tinham j assentado os
olhos em Annabelle com a mesma expectativa de uma matilha de lobos perseguindo uma presa ferida. E
estando ela de tal modo fragilizada, e oferecendo muito menor resistncia, um deles acabaria por investir
e atacar. Todavia, e tal como na natureza, o macho dominante acabaria invariavelmente por ganhar.
A sombra de um sorriso aflorou a rigidez da boca de Simon.
O senhor surpreende-me, confesso murmurou. Seria expectvel que a desdita de uma senhora
inspirasse um cavalheiro da sua categoria a nada menos do que gentis galanteios e em vez disso vejo-o
a enveredar por grosserias tpicas de um homem da minha categoria.
O outro soltou um risinho gutural, sem sequer se dar conta do fulgor feroz nos olhos negros de Simon.
Por mais senhora que ela seja, ter de optar por algum de ns assim que os seus parcos recursos
finalmente se esgotarem.
E algum de vs consideraria, por um momento que fosse, pedir-lhe a mo? indagou Simon,
indolentemente.
Por Deus, e para qu? exclamou Burdick, lambendo os lbios de antecipao. Para qu
desposar a serigaita sabendo-a brevemente disponvel ao preo de uma noite?
Qui seja demasiado honrada para isso?
Duvido Uma mulher to bela e to necessitada no pode dar-se ao luxo de ser honrada. Alm de
que corre o rumor de que ela j enfim, tratou de ceder os seus prstimos a Lord Hodgeman.
Lord Hodgeman?
Profundamente chocado por dentro, Simon logrou ainda assim manter-se impassvel.
Quem deu incio a tal rumor?
Oh, consta que algum avistou a carruagem dele porta da casinha geminada da famlia Peyton, e a
altas horas da noite E a crer na palavra de alguns dos seus credores, ele que ocasionalmente lhe paga
as contas.
O execrvel sujeitinho fez uma pausa para soltar uma gargalhada bem-disposta.
Uma noite passada entre aquelas coxas merece bem o encargo da conta da mercearia, no diria?
A resposta pronta de Simon consistiu num impulso assassino de decepar a cabea do outro daquele
corpo frouxo. Tinha a noo de que parte da sua raiva era alimentada pela mera viso de Annabelle
Peyton na cama com o suno Lord Hodgeman, e que a parte restante resultava do puro deleite manifestado

por Burdick em relao a um mexerico que provavelmente at era falso.


Pois eu aconselh-lo-ia a que, ao pretender difamar a reputao de uma senhora, o cavalheiro se
munisse de provas slidas do que acaba de dizer advertiu-o Simon num tom perigosamente prazenteiro.
Homessa, os mexericos no carecem de prova, meu amigo ripostou o jovem alegremente. E o
tempo nos ditar em breve o verdadeiro carcter da senhora em causa. Lord Hodgeman no dispe dos
recursos indispensveis ao sustento digno de uma beleza destas em breve ela ir exigir-lhe muito mais
do que o estritamente necessrio. Prevejo que pelo final da temporada, ela enverede pelo trilho de
algum com as algibeiras bem mais recheadas.
E eu prevejo que esse algum seja eu prprio declarou Simon suavemente.
Burdick no dissimulou o espanto, o sorriso irnico desvanecendo-se-lhe dos lbios, perguntando-se
intimamente se teria ouvido bem.
Perdo?
Tenho observado o modo como voc e a chusma de palermas com quem priva farejam os
calcanhares de Miss Peyton, nos ltimos tempos disse Simon, semicerrando os olhos. Pois agora
perderam a vossa oportunidade.
Perder a oportunidade Mas que diabo quer dizer com isso? protestou o outro, indignado.
Quero dizer que tenciono infligir o tipo de dor mais lenta e dilacerante, tanto fsica como mental, ao
infeliz que ouse trespassar o meu territrio. E o prximo que os meus ouvidos oiam tecer comentrios
no fundamentados sobre Miss Peyton ir engoli-los dolorosamente juntamente com o meu punho.
O sorriso de Simon revestiu-se de uma aura de feroz ameaa ao fixar o rosto literalmente assombrado
de Burdick.
Passe palavra, senhor. A quem julgue ser de particular interesse advertiu-o, antes de se afastar da
criatura pomposa e boquiaberta que acabara de ficar sem fala.

Captulo 3

Assim que se viu porta de casa, devidamente entregue pelo primo mais velho que por vezes lhe
fazia de acompanhante, Annabelle entrou, desanimada, no trio deserto de laje fria. Parou ao ver um
chapu deixado displicentemente em cima da mesinha em meia-lua com tampo recortado em forma de
concha, encostada parede. Tratava-se de um chapu alto de cavalheiro, cinzento-claro com banda em
cetim bordeaux. Um chapu de grande requinte, quando comparado com os pretos, bsicos, que a maioria
dos homens usava no dia a dia. Annabelle j o vira em demasiadas ocasies, repousando naquela mesma
mesa, qual cobra enroscada.
Encostada mesa, uma distinta bengala com o cabo incrustado de diamantes. Annabelle acalentava o
secreto desejo de bater com a bengala na copa do chapu preferencialmente quando o dono o estivesse
a usar. Em vez disso, subiu as escadas, com um peso no corao e uma pontada aguda nas tmporas.
Prestes a alcanar o segundo andar, onde se situavam as salinhas de estar, Annabelle viu surgir um
homem alto e corpulento no topo da escada. Olhou-a com um sorrisinho enervante, quase intolervel, o
rosto rosado e transpirado de um esforo recente, enquanto uma madeixa assimtrica do cabelo lambido
lhe pendia da testa como a crista de um galo.
Lord Hodgeman disse ela, visivelmente tensa, engolindo a raiva e a vergonha presas na
garganta.
Hodgeman era uma das rarssimas pessoas no mundo que ela genuinamente odiava. Um pretenso
amigo do seu falecido pai, Hodgeman era visita frequente de sua casa, mas nunca a horas dignas desse
nome. Chegava sempre j noite cerrada e, contra todas as regras da decncia, passava horas com
Philippa, me de Annabelle, a ss numa salinha privada. E nos dias que se seguiam s suas visitas,
Annabelle no tinha como no reparar que algumas das contas mais prementes haviam sido
miraculosamente pagas, e um ocasional credor mais irado, apaziguado. E a me mostrava-se
invariavelmente sensvel e irritadia o que nela no era habitual , escusando-se a conversas.
Annabelle recusava-se a acreditar que a me, a quem a falta de decoro sempre deixara horrorizada,
permitisse quem quer que fosse usar e abusar do seu corpo em troca de dinheiro. No entanto, era essa a
nica concluso a tirar o que deixava a filha num lastimoso estado de vergonha e raiva. E essa raiva
no era apenas dirigida me sentia-se igualmente furiosa com o estado miservel da sua situao, bem
como com ela prpria por no ter conseguido casar. Foi preciso bastante tempo at que Annabelle se
apercebesse de que, por mais bela e encantadora que fosse, e por maior que fosse o interesse
demonstrado pelos homens na sua pessoa, esse dia jamais chegaria. No iria nunca receber uma proposta.
Pelo menos, uma honesta.

Desde o seu debute na sociedade, Annabelle vira-se aos poucos forada a aceitar o facto de que o
sonho de ver surgir-lhe frente o seu prncipe encantado, belo e abastado, culto e sensvel, que se
apaixonasse por ela e lhe resolvesse todos os seus problemas, no passava de uma ingnua fantasia. E
essa desiluso agravara-se ainda mais ao longo do prolongado desencanto que representou a sua terceira
temporada. E agora, com a quarta temporada prestes a chegar ao fim, a imagem desalentadora de uma
Annabelle, a mulher do agricultor era uma realidade alarmantemente prxima.
Em silncio e de rosto totalmente inexpressivo, Annabelle fez meno de passar por Hodgeman, mas
este reteve-a com uma mo carnuda no brao dela. Ela repeliu-o com uma tal veemncia e antipatia que o
gesto brusco quase a fez desequilibrar-se.
No me toque disse-lhe, fulminando-o com o olhar glido.
Os olhos dele tornaram-se ainda mais azuis, ainda mais brilhantes, num srio contraste com a rudeza
das feies. Sorrindo, poisou a mo no topo do corrimo, impedindo-a de descer.
Mas que pouco hospitaleira te mostras murmurou, naquela voz de tenor tpica dos homens altos, e
que a ela lhe soava to incongruente. Depois de tudo o que tenho feito pela vossa famlia.
No nos fez quaisquer favores ripostou ela friamente.
Estarias h muito a arrastar-te pelas ruas da amargura, no fosse pela minha generosidade.
Est a sugerir que eu me deveria sentir grata? perguntou-lhe Annabelle, num tom repleto de dio e
repulsa. No passa de um reles abutre, chafurdando na desgraa alheia.
Nada aceitei que no me tivesse sido livremente oferecido, minha linda.
Hodgeman estendeu a mo e tocou-lhe no queixo, a viscosidade dos seu dedos fazendo-a saltar de
repulsa.
Mas para te ser franco, tem sido um entretm bastante entediante prosseguiu ele, sem deixar o
sorriso irnico. A tua me demasiado dcil para o meu gosto.
Inclinou-se um pouco mais para ela e o odor corporal dele suor entranhado, deliberadamente
encoberto com colnia encheu as narinas de Annabelle, que mal conteve uma nusea.
Quem sabe da prxima vez resolva antes saborear-te a ti murmurou-lhe.
Sem dvida que ele confiava que ela corasse, implorasse, se desfizesse num pranto. Mas Annabelle
no vacilou, mantendo os olhos glidos de morte nos dele.
Seu velho presunoso e repugnante disse-lhe, sem alterar a voz , se algum dia viesse a tornar-me
amante de algum, cuida que no arranjaria melhor traste?
Aps uma breve pausa, Hodgeman acabou por franzir os lbios numa espcie de sorriso, mas
Annabelle sentiu um gostinho particular ao perceber que isso lhe tinha exigido algum esforo.
Afigura-se-me bastante insensato veres-me como um inimigo. Bastam-me trs ou quatro palavrinhas
dirigidas a amigos bem colocados para reduzir a tua famlia a um estado de deplorvel misria. Baixou
o olhar para o tecido pudo do corpete dela e sorriu desdenhosamente. No teu lugar, no me mostraria
to desdenhosa nesses trapos velhos e reles quinquilharias.
Annabelle corou e assentou-lhe um sopapo na mo ao v-la estender-se para o seu decote. Rindo com
desdm, ele comeou a descer as escadas enquanto Annabelle ficou a v-lo afastar-se, envolvida num
glido silncio. Aps ouvir bater a porta da rua, correu escada abaixo e foi tranc-la. Respirando com
esforo, num misto de ultraje e ansiedade, espalmou as mos de encontro pesada madeira de carvalho e
encostou a fronte a um dos painis.

Basta murmurou em voz alta, tremendo de raiva. Sentia-se saturada daquele velho nojento e das
contas por pagar j todos tinham sofrido o bastante. Teria de arranjar imediatamente um marido
agarrar-se-ia com unhas e dentes melhor proposta que se lhe deparasse na festa da caa ao marido de
Hampshire e tudo ficaria resolvido. E se acaso isso falhasse
Fez deslizar as mos pelo painel de madeira escura, deixando-lhe um trilho hmido de ansiedade. Se
o seu plano fracassasse, teria de encarar a hiptese de se tornar amante de algum. Ainda que nenhum
homem parecesse quer-la para esposa, muitos havia que a cobiavam para as suas camas. Se fosse
esperta poderia granjear uma verdadeira fortuna. Tremia s de pensar no terrvel panorama de jamais
poder vir a socializar nos seus circuitos habituais de ser desdenhada e ostracizada, e valorizada
apenas pelas suas habilidades entre lenis. As alternativas, viver na virtuosa penria de costurar ou
lavar roupa suja alheia, ou tornar-se ama de crianas ruidosas e com excesso de mimos, pareciam-lhe
infinitamente mais arriscadas uma jovem senhora nessa posio ver-se-ia merc de qualquer um.
Alm de que a retribuio estaria longe de ser suficiente para o sustento da me e do irmo que
estariam inevitavelmente destinados a servir. Nenhum dos trs poderia dar-se ao luxo de acatar a
moralidade de Annabelle. Viveriam num castelo de cartas que menor agitao sofreria um colapso.
Na manh seguinte, Annabelle sentou-se mesa do primeiro almoo com uma chvena de porcelana
segura entre os dedos glidos. Vendo-a levemente esbeiada, passou repetidamente o polegar pela
pequena brecha, sem sequer erguer o olhar para a me, acabada de entrar na salinha.
Ch? perguntou em tom monocrdico, ouvindo-lhe um murmrio de assentimento.
Pegando no bule e servindo uma segunda chvena, Annabelle adoou-o com uma colherzinha de
acar, terminando com umas gotas de leite morno.
H muito que me privei do acar disse Philippa. Habituei-me a apreci-lo assim.
O dia em que sua me deixaria de apreciar doces seria o dia em que passariam a servir gua gelada
no inferno.
Ainda podemos dar-nos ao luxo de termos acar para o seu ch, minha Me disse Annabelle com
um suspiro, mexendo-lhe o ch.
Fez deslizar a chvena para perto da me que, tal como j esperava, lhe pareceu exausta e taciturna,
com um laivo de vergonha espreitando-lhe por sob a fachada angustiosa. Em tempos idos, parecer-lhe-ia
inconcebvel que a sua fogosa e galante me sempre to mais bonita do que qualquer outra me
pudesse assumir uma tal expresso. E ao olhar para o rosto tenso de Philippa, Annabelle apercebeu-se de
que a sua prpria fachada era o espelho do desalento pela vida, a boca exibindo o mesmo trejeito de
desencantamento.
Que tal o baile? quis saber Philippa, encostando a chvena ao rosto para lhe sentir o vapor.
O desastre habitual disse Annabelle, suavizando a sinceridade da sua resposta com um risinho
falsamente alegre. O nico homem que me pediu uma dana foi Mr. Hunt.
Deus Todo-Poderoso murmurou Philippa, beberricando do seu ch. E tu acedeste?
claro que no. No haveria nisso qualquer vantagem. Sempre que ele olha para mim torna-se
evidente que o que de mim pretende nada tem que ver com casamento.
At os homens da estirpe de Mr. Hunt acabam eventualmente por casar comentou Philippa. E tu
serias a esposa ideal para ele Quem sabe no resultasses numa boa influncia, auxiliando-o a abrir
caminho pelas mais decentes esferas sociais?

Por amor de Deus, Mam Parece que quer encorajar-me a aceitar-lhe as atenes.
No disse Philippa, pegando na colher para uma mexida desnecessria no seu ch. No, se de
facto considerares Mr. Hunt inaceitvel. Contudo, se te dispusesses a dar-lhe uma oportunidade, sem
dvida que todos ns beneficiaramos da sua
Ele no nem nunca ser casadoiro, Mam interrompeu-a Annabelle. Toda a gente sabe isso.
Por mais atenciosa e dedicada que me mostrasse, jamais obteria dele uma proposta minimamente
respeitvel.
Annabelle enterrou a colher no aucareiro em busca do torro mais pequeno que encontrasse. Deitouo na chvena recm-servida e mexeu-o com ar ausente.
Philippa beberricou do seu ch, desviando cautelosamente no apenas o olhar como o assunto que
Annabelle pressentiu ter uma desagradvel ligao com o anterior.
No dispomos de recursos para manter Jeremy na escola no prximo ano. Deixei de pagar aos
criados j l vo alguns meses, e temos contas por liquidar que
Sim, minha Me, estou bem ciente disso disse Annabelle sentindo-se corar de desagrado. Muito
em breve arranjarei um marido, prometo. Conseguiu forar um sorriso. Que me diz de uma jornada
at Hampshire? Agora que a saison est a chegar ao fim, so muitas as famlias que deixam Londres em
busca de novas distraes em particular a caada que Lord Westclif conta promover na sua propriedade
rural.
Philippa olhou a filha com todo um novo brilho no olhar.
No me dei conta de termos recebido um convite do conde.
No recebemos replicou Annabelle. Por enquanto. Mas ele chegar, confie. E eu tenho um forte
pressentimento de que novas e excelentes oportunidades nos aguardam em Hampshire, Mam.

Captulo 4

Dois dias antes de Annabelle e a me partirem para Hampshire, receberam uma encomenda composta
por uma enorme pilha de embrulhos e caixas. Foi necessrio ao lacaio galgar por trs vezes as escadarias
da casa, de modo a entregar todas as encomendas no quarto de Annabelle. O velhote empilhou-as ao lado
da cama dela, que se dedicou desde logo a desembrulhar cuidadosamente cada uma delas, deparando-se,
incrdula, com pelo menos uma dzia de vestidos por estrear. Tafets, sedas e musselinas em tons
deslumbrantes, com os respetivos casacos a condizer, forrados na camura mais suave, e um vestido de
baile em pesada seda cor de marfim e com delicadas aplicaes em renda de bilros no corpinho e nas
mangas. Havia tambm luvas, xailes e lenos s dzias, bem como alguns chapus tudo de uma
qualidade tal que por pouco Annabelle no se largou em prantos. Sem dvida que aqueles vestidos e
acessrios deveriam ter custado uma pequena fortuna nada de significativo para as manas Bowman,
mas uma ddiva preciosa para Annabelle.
Pegando na carta que acompanhava a encomenda, e ainda de mos trmulas, Annabelle quebrou-lhe o
lacre, abriu-a e sentou-se na cama a ler.
Das suas Fadas-Madrinhas, igualmente conhecidas por Lillian e Daisy. Com desejos de uma
feliz caada em Hampshire.
P.S. No vai perder a coragem, pois no?
Annabelle sorriu e prontificou-se a responder.
Prezadas Fadas-Madrinhas,
Temo que a coragem seja a nica coisa que me resta. Recebam a minha eterna gratido pelos
maravilhosos vestidos. Sinto-me absolutamente extasiada por finalmente poder voltar a vestir
roupas belas. talvez a minha maior fraqueza, o amor que tenho pelas coisas belas.
Com o mais devoto afeto, Annabelle
P.S. Lamentavelmente vos devolvo os sapatos, visto ficarem-me pequenos. Parece confirmarse o que sempre ouvi dizer: que as jovens americanas tm ps grandes!
Cara Annabelle,

Ser mesmo uma fraqueza amar as coisas belas? S se for uma ideia inglesa, essa, j que tal
coisa jamais ocorreu a qualquer alminha de Manhattanville. S pela sua observao acerca dos
nossos ps, conte que a iremos obrigar a uma partida de rounders connosco, em Hampshire. Vai
adorar bater com paus em bolas, acredite! Nada existe de mais prazenteiro.
Estimadas Lillian e Daisy,
De bom grado aceito o desafio, desde que logrem persuadir a Evie a juntar-se a ns, o que,
francamente, duvido. E visto no ter como saber antes de experimentar, consigo pensar num rol
infindvel de coisas mais prazenteiras do que bater com paus em bolas. Desencantar um marido
uma delas
A propsito, o que leva uma jovem vestido para uma partida de rounders? Um fato de passeio?
Cara Annabelle,
Jogamos em knickers, naturalmente. Cuida conseguir correr livremente enfiada numa saia?
Caras Lillian e Daisy,
Temo que o termo knickers me seja absolutamente estranho. Referir-se-o a uma qualquer
espcie de roupa interior? Certamente que no esto a sugerir que surjamos em pleno ar livre
apenas em calcinhas, como crianas selvticas?
Cara Annabelle,
A palavra deriva do termo knickerbockers, as bragas masculinas usadas por uma esfera social
nova iorquina da qual sempre fomos ritualmente excludas. Na Amrica, o termo calcinhas h
muito que caiu em desuso Ah, e a Evie disse que sim.
Querida Evie,
No acreditei no que os meus olhos leram na mais recente carta das manas Bowman,
informando-me de que a Evie concordara jogar uma partida de rounders e vestida com ceroulas!
mesmo verdade? Confesso que espero que no, uma vez que impus a condio de aceitar apenas
se a menina aderisse ideia
Cara Annabelle,
Estou profundamente convicta de que esta minha aliana com as manas Bowman me ir
auxiliar a combater a timidez. Rounders em ceroulas afigura-se-me um excelente primeiro
passo. T-la-ei chocado? curioso nunca choquei ningum na minha vida, incluindo eu
prpria! Espero ter-lhe causado boa impresso com esta minha disposio de aderir ao esprito
das coisas.

Cara Evie,
Impressionada, divertida e de certo modo apreensiva quanto aos eventuais apuros para os
quais as manas Bowman nos arrastem. E onde, diga-me, por Deus, onde iremos ns desencantar
um local suficientemente recatado para no sermos observadas a jogar rounders em tais figuras?
E sim, estou profundamente chocada, sua figurinha desavergonhada!
Cara Annabelle,
Cada vez mais me inclino a acreditar que existem dois tipos de pessoas as que escolhem ser
senhoras dos prprios destinos e aquelas que esperam, sentadas em cadeiras, enquanto as outras
danam. E eu adoraria pertencer ao primeiro grupo, creia. Quanto ao local da partida e em que
condies ter lugar, deixo tais pormenores nas hbeis mos das manas Bowman.
Com o maior apreo e estima,
Evie, a desavergonhada
Durante a fervilhante permuta destes e de outros alegres bilhetes, Annabelle deu por si a viver uma
experincia para ela esquecida h muito o absoluto deleite de ter amigas. Uma vez que as suas amigas
antigas tinham, todas elas, alcanado a consagrada existncia de senhoras casadas, Annabelle passara
rapidamente condio de esquecida. E a sua condio de encalhada, j para no falar da alarmante
falta de recursos financeiros, tinham criado nela uma fissura que a amizade parecia no conseguir
transpor. Nos ltimos tempos ela tornara-se cada vez mais apartada, independente, esforando-se por
evitar a companhia de raparigas com quem outrora conversara e rira e partilhara segredos e
cumplicidades.
E agora, numa sbita e nica investida, ela adquirira trs amigas com quem desfrutava de tanto em
comum, no obstante as origens distintas. Eram as quatro jovens senhoras, com esperanas e sonhos e
angstias e receios cada uma delas perfeitamente familiarizada com a viso de um polido par de
sapatos masculinos passando pela sua fileira de cadeiras, em busca de uma presa mais promissora. Ao
ajudarem-se mutuamente, as encalhadas nada tinham a perder; pelo contrrio, teriam tudo a ganhar.
Annabelle ouviu a voz da me da porta do seu quarto, enquanto terminava de arrumar
cuidadosamente as caixas de luvas, novinhas em folha e ainda por abrir, dentro de uma gaveta. Tenho
uma pergunta a fazer-te e que sejas honesta na tua resposta.
E alguma vez eu deixei de ser honesta com a Mam?
Ao erguer o olhar para a me, sentiu uma pontinha de remorso perante aquele semblante belssimo e
carregado de preocupaes. Que Deus a perdoasse, mas sentia-se saturada dos sentimentos de culpa de
Philippa, para no falar dos seus. Sentia uma profunda mgoa e desespero pelo terrvel sacrifcio que sua
me certamente fizera ao deitar-se com Lord Hodgeman. E contudo, bem no seu ntimo, atormentava-a a
ideia de Philippa, acaso ter conscientemente optado por seguir aquela via, poder perfeitamente
estabelecer-se como uma verdadeira amante, arrogada e digna, ao invs de se acomodar s
insignificantes esmolas que Lord Hodgeman lhe concedia.
De onde vieram todas estas coisas? quis saber Philippa, plida mas sincera ao fixar diretamente
os olhos da filha.

Annabelle encolheu os ombros.


Pois se j lho disse, Mam que foram uma oferta de Lillian Bowman. Porque me olha desse
modo?
No tero estas roupas sido enviadas por um homem? Mr. Hunt, talvez?
Annabelle no conseguiu evitar que o queixo lhe casse de espanto.
A Mam est a insinuar que eu possa Com ele?! Deus seja louvado, minha Me! Ainda que
tivesse a inclinao, jamais teria a oportunidade! E por que razo lhe ter passado uma tal ideia pela
mente?
Philippa manteve o olhar fixo nos olhos da filha.
Referiste amide o nome dele ao longo desta temporada. Mencionaste-o com muito mais frequncia
do que a qualquer outro cavalheiro. E esses vestidos aparentam ter sido extremamente dispendiosos...
No foi ele quem mos enviou disse Annabelle num tom firme.
Phillippa pareceu serenar, mantendo ainda assim uma expresso interrogativa no olhar. Pouco
acostumada a ser observada com suspeita, Annabelle pegou num chapu e colocou-o na cabea com um
gesto elegante.
No foi ele insistiu.
Amante de Simon Hunt Voltando-se para o espelho do toucador, Annabelle viu uma expresso
inesperadamente tolhida refletida no rosto. Cuidava que a me teria razo, ela tinha mencionado Mr. Hunt
com bastante frequncia nos ltimos tempos. Algo nele fazia com que certos pensamentos lhe
permanecessem no esprito, muito aps os seus encontros. Nenhum homem que ela conhecia possua
aquela atrao perversa, magntica, nem nenhum se mostrara to abertamente interessado nela. E agora,
nas ltimas semanas desta malograda temporada, Annabelle dera por si a meditar, a pensar em
determinadas coisas que nenhuma jovem decente deveria sequer considerar. Ela sabia que no seria
necessrio um grande esforo da sua parte para se tornar amante de Simon Hunt e assim pr fim a todos
os problemas. Ele era um homem abastado iria proporcionar-lhe certamente tudo o que ela desejasse,
saldar os encargos da famlia e cobri-la de roupas e joias, carruagem particular, casa prpria tudo isto
na mera condio de ela dormir com ele.
Aquele pensamento f-la arrepiar-se, sentir borboletas no estmago. Tentou imaginar-se nos braos
de Simon Hunt, na sua cama, sujeita a tudo quanto ele lhe exigisse, as mos dele no corpo dela, a boca
Corando profundamente, afastou aquela imagem do esprito brincando com os adornos de seda rosa
na banda aveludada do seu chapu. Acaso se tornasse amante de Simon Hunt, ele seria seu dono e senhor
de plenas funes, na cama e fora dela, e a ideia de ficar to absolutamente sua merc seduzia-a
intensamente. Uma vozinha interior plena de sarcasmo indagou: Ser a tua honra assim to importante
para ti? Mais importante que o bem-estar da tua famlia? Ou at que a tua prpria sobrevivncia?
Sim afirmou perentria, observando o seu reflexo, resoluto e plido. Por agora, sim.
No poderia responder a longo termo. Mas at que a sua derradeira rstia de esperana se
extinguisse, manteria firmemente o amor-prprio e lutaria com unhas e dentes para conseguir mant-lo.

Captulo 5

Era simples de entender a razo pela qual o nome Hampshire tinha origem no termo em ingls arcaico
hamm, que referia um prado inundado. No condado abundava este tipo de paisagens, bem como
charnecas e luxuriantes bosques que em tempos haviam sido marcados como terrenos de caadas reais.
Com os seus contrastes de vertiginosas escarpas e amplos vales verdejantes, e os seus rios a
transbordarem de trutas, Hampshire oferecia um vastssimo rol de atividades para toda a sorte de
desportistas. Stony Cross Park, a propriedade do conde de Westcliff, destacava-se como uma joia num
vale fluvial fertilssimo estendendo-se delicadamente por vastos hectares de floresta. Stony Cross Park
ostentava um constante frenesim de convidados, j que Westcliff se revelava um anfitrio de excelncia,
bem como um experiente caador.
Aparentemente, Lord Westcliff era merecedor da sua reputao de cavalheiro de honra imaculada e
altos princpios morais. No era pessoa de se envolver em escndalos, j que se mostrava pouco
tolerante s intrigas e arguciosas moralidades da sociedade londrina. Ao invs, preferia passar grande
parte do tempo no campo, dedicando-se afincadamente s suas responsabilidades e ao bem-estar dos seus
arrendatrios. De quando em vez viajava at Londres para acompanhar e promover os seus negcios e
interesses, ou envolver-se num qualquer assunto poltico que lhe exigisse a ateno.
E fora precisamente numa dessas viagens que Annabelle conhecera o conde, tendo-lhe sido
apresentado numa soire. Mesmo no sendo de uma beleza clssica, Westcliff no era parco em atrativos.
De estatura mediana, ostentava uma estrutura indiciadora de uma excelente forma fsica e uma aura de
indiscutvel virilidade. Tudo isto, combinado com uma enorme fortuna pessoal e posse de um dos mais
antigos ttulos nobilirquicos, tornava-o um dos mais cobiados partidos da sociedade londrina.
Naturalmente, Annabelle no perdera tempo a seduzi-lo no minuto em que lhe pusera os olhos em cima.
Contudo, o conde mostrara-se absolutamente imune a quaisquer investidas femininas, tendo-a, a ela,
rotulado de caadora de maridos o que a deixara abalada, mesmo sendo verdade.
Desde que Annabelle se vira rechaada por Westcliff que se esforava por evit-lo. Apreciava
bastante a sua irm mais nova, Lady Olivia, uma jovem doce e reservada que teria aproximadamente a
idade de Annabelle, e que tinha sido atormentada por um escndalo do passado. E fora precisamente
graas generosidade de Lady Olivia que ela e Evie haviam sido convidadas para a festa. E agora, por
trs belas e longas semanas, um rol de presas das mais variadas tanto de duas como de quatro pernas
estariam sitiadas e disposio em Stony Gross Park.
My lady exclamou Annabelle ao ver Lady Olivia surgir a receblas , que bondade a sua ter-nos
convidado! Londres estava positivamente sufocante. O clima retemperador de Hampshire precisamente

o que mais precisvamos.


Lady Olivia sorriu. No obstante a sua pequena estatura e feies comuns, apresentava-se
particularmente bonita nesta ocasio, o rosto resplandecendo de felicidade. Segundo o que Lillian e
Daisy contaram, Lady Olivia estava noiva de um milionrio americano. E trata-se de um matrimnio por
amor?, perguntara Annabelle na sua ltima carta, ao que Lillian respondera que constava que sim.
Contudo, Lillian ressalvara, meu pai cr que a aliana entre as duas famlias ser certamente de
vantagem financeira para Lord Westcliff, razo pela qual ter dado o seu consentimento. Para o conde, o
romance estava longe de ser to importante quanto as consideraes de ordem prtica.
De regresso ao presente, Annabelle sorriu enquanto Lady Olivia lhe tomava as mos nas dela, num
gesto de acolhimento.
E as meninas so precisamente o que ns precisvamos! exclamou a jovem com um risinho jovial.
Esta casa est apinhada de machos obcecados pelo desporto e eu informei o conde de que teramos
absolutamente de convidar algumas jovens senhoras, por forma a mantermos um ambiente relativamente
civilizado. Venham, deixem que vos acompanhe aos vossos aposentos.
Agarrando as saias do seu novo vestido de musselina rosa, gentil oferta de Lillian, Annabelle seguiu
Lady Olivia pelos degraus que levavam ao trio de entrada.
E como est Lord Westcliff? quis saber. De boa sade, espero?
Meu irmo est em excelente forma, obrigada. Se bem que temo que esteja a um passo da loucura
com os planos do meu casamento. Insiste em controlar obstinadamente os mais nfimos pormenores.
Sem dvida uma prova do seu apreo por si, minha querida afirmou Philippa.
Lady Olivia soltou um risinho irnico.
Ser antes a prova da sua incontrolvel necessidade de controlar tudo e todos ao seu redor.
Confesso que se me afigura difcil que alguma vez desencante uma noiva suficientemente resoluta para o
manejar.
Captando o subtil olhar cmplice da me, Annabelle abanou levemente a cabea. Seria de pouca ou
nula utilidade encorajar as expectativas de Philippa nessa direo. Contudo
Acontece que eu conheo uma jovem resoluta e absolutamente encantadora que, por sorte,
permanece casadoira comentou. Americana, por acaso.
Refere-se a alguma das irms Bowman? perguntou Lady Olivia. Ainda no tive o prazer de as
conhecer, ainda que seu pai j tenha estado em Stony Cross.
So ambas encantadoras em todos os aspetos, creia comentou Annabelle.
Excelente exclamou a outra. Quem sabe no arranjaremos finalmente uma noiva para meu
irmo?
Chegadas ao segundo andar, retiveram-se para observar por um breve momento as pessoas que se
acumulavam l em baixo no trio principal.
Temo que no se encontrem por c tantos solteiros disponveis quanto os desejados comentou a
anfitri. Mas ainda nos restam uns quantos Lord Kendall, por exemplo. Se a Annabelle o desejar,
poderei apresentar-lho mal a ocasio mo permita.
Muito agradecida, terei nisso um imenso prazer.
Receio que ele seja algo reservado, contudo. No ser com certeza muito atraente para algum to
alegre e fascinante quanto a menina

Pelo contrrio disse Annabelle rapidamente. Atraem-me bastante os cavalheiros reservados.


Uma certa circunspeo digna torna-os bem mais interessantes do que aqueles que se dedicam
eternamente a bambolear-se e vangloriar-se nossa volta. Tal como Simon Hunt, pensou com azedume,
cuja adulao por si mesmo no podia ser mais gritante.
Antes de Lady Olivia poder responder, o seu olhar prendeu-se distncia no de um cavalheiro de
cabelos loiros que acabara de chegar ao trio de entrada. Ali ficou, numa postura refletidamente
descontrada, de ombro apoiado a uma coluna, as mos enfiadas nas algibeiras do casaco. Annabelle
soube de imediato que ele era americano. O sorrisinho irreverente e os argutos olhos azuis, a juntar ao
modo descontrado com que envergava as elegantes roupas, denunciavam-no.
O facto de Lady Olivia ter enrubescido assim que o viu tambm ajudou. Pareceu precisar de um ou
dois flegos extra para se restabelecer e devido apenas ao modo como ele olhou para ela.
Com a vossa licena murmurou ele com ar ausente. Eu o meu noivo parece requerer a
minha presena.
E com isto se foi, com um aparte sussurrado sobre o quarto delas ser o quinto direita. De imediato
lhes surgiu uma governanta que se prontificou a acompanhar me e filha no restante percurso at aos
quartos.
Annabelle suspirou, antes de comentar em surdina:
Ao que parece, haver sem dvida uma acrrima competio feminina por Lord Kendall. Queira
Deus que ele no se encontre j comprometido.
Ora no ser com certeza o nico cavalheiro disponvel por estas bandas comentou Philippa
com um laivo de esperana. No esqueamos o prprio Lord Westcliff.
Aconselho-a a no alimentar demasiadas esperanas nesse sentido, Mam disse Annabelle,
levemente irnica. O conde mostrou-se manifestamente mal impressionado em relao a mim desde o
primeiro momento em que nos conhecemos.
S pode ter havido um profundo erro de discernimento da parte dele foi a resposta indignada da
me.
Sorrindo, Annabelle levou a mo mo enluvada da me.
Obrigada, Mam. Mas creia que prefervel que eu repouse as vistas num alvo mais atingvel.
medida que os convidados continuavam a chegar, alguns dirigiam-se diretamente aos quartos para
se refrescarem ou fazerem uma breve sesta, em antecipao do auspicioso jantar e baile de receo que
teriam lugar nesse mesmo sero. Senhoras tagarelas e alcoviteiras juntavam-se no salo ou na sala de
jogos, enquanto os cavalheiros preferiam jogar bilhar ou fumar na biblioteca. Assim que a criada
terminou de lhes desfazer as malas, Philippa preferiu descansar por umas horas. Se bem que pequeno, o
quarto era adorvel, forrado num gracioso papel de parede s florinhas e com janelas emolduradas por
cortinas de seda azul plido.
Quanto a Annabelle, demasiado impaciente e agitada para pensar em dormir, estimou que Evie e as
manas Bowman j haveriam de ter chegado. Ainda assim, quereriam certamente refrescar-se da viagem.
Portanto, e ao invs de suportar horas perdidas de inatividade forada, Annabelle decidiu ir explorar os
jardins e paisagens do exterior da manso. Estava um dia quente e soalheiro, e ela sentia necessidade de
se exercitar aps a longa viagem de carruagem. Mudou-se, elegendo um vestido de dia em musselina azul
moldado por fileiras de minsculas pregas, e saiu.

Aventurou-se por uma porta lateral, cruzando-se com alguns dos criados, e saiu para o sol da tarde.
Havia qualquer coisa de misteriosamente belo na atmosfera de Stony Cross Park. Era fcil imaginarmonos num local mgico, situado algures numa terra distante. A floresta em seu redor era to densa e
profunda quanto milenar, na sua aparncia, enquanto os cinco hectares de jardins das traseiras da manso
pareciam demasiado perfeitos para serem reais. Havia arvoredos, sendas e clareiras, lagos e fontes,
fazendo daquele jardim um refgio de mltiplos estados de nimo, alternando entre tranquilidade e
colorido tumulto. Um jardim sereno, disciplinado, cada fio de relva zelosamente cortado, as arestas dos
canteiros de buxo primorosamente aparadas em redor de desenhos belssimos.
Desprovida de chapu e de luvas, e imbuda de uma sbita onda de otimismo, Annabelle respirou
profundamente aquele ar fresco do campo. Contornou os jardins das traseiras da manso, dispostos em
fileira, e seguiu por um trilho de cascalho fino que serpenteava por entre canteiros de papoilas e
gernios. Desde logo o ar se tornou mais denso do perfume das flores, medida que o caminho se
encontrava com um muro de pedra seca, coberto de alto a baixo por uma amlgama de rosas creme e cor
de rosa.
Abrandado o passo, Annabelle atravessou um pomar de pereiras ancestrais, esculpidas por dcadas
de formas fantsticas. Um pouco mais adiante, um gigantesco toldo de btulas prateadas abrigava um
bosque a perder de vista. O trilho de cascalho acabava a, num pequeno crculo onde fora centrada uma
mesa de pedra. Aproximando-se dela, Annabelle viu os tocos derretidos de duas velas colados na
superfcie da mesa. Sorriu, nostlgica, pensando que a privacidade daquela clareira representava o
cenrio perfeito para um encontro amoroso.
Indiferente atmosfera etrea em seu redor, um bando de cinco anafados patos brancos atravessaram
o crculo de cascalho e dirigiram-se saracoteantes a um pequeno lago construdo um pouco mais adiante.
Dava a ideia de estarem mais do que acostumados afluncia de convidados e visitantes de Stony Park,
uma vez que ignoraram completamente Annabelle quando passaram por ela. Grasnaram alto e bom som
antevendo j o deleite de um mergulho no laguinho artificial, e aceleraram o seu bambolear de um modo
to cmico que Annabelle riu a bom rir.
De sbito, pareceu-lhe ouvir o estalar de uns passos pesados no cascalho. Voltou-se e avistou
distncia um homem que muito provavelmente regressaria de um passeio pela floresta. Ergueu a cabea
para olhar para Annabelle, numa expresso atenta, atnita mesmo, cruzando o olhar com o dela.
Annabelle sentiu-se gelar.
Simon Hunt, pensou, muda de espanto e de choque por v-lo ali, em Stony Cross. Ela sempre o
associara vida mais mundana da cidade vira-o quase sempre em ambientes interiores, noite, e
confinado por paredes e janelas, laos de seda e colarinhos engomados. Todavia, neste ambiente em
plena luz do dia, ele pareceu-lhe uma criatura totalmente diferente. A sua constituio robusta e de
ombros largos, to inconcilivel com o corte estreito dos casacos de noite, parecia-lhe agora quase
perfeita sob o tecido espesso do casaco de caa e da camisa de colarinho aberto e sem gravata de
espcie alguma. Parecia mais moreno do que o habitual, a pele levemente acobreada, indiciadora de
algum tempo passado fora de portas. O sol refletia-se-lhe no cabelo espesso que, concluiu ela, afinal no
era negro mas antes castanho-escuro. As suas feies, delicadamente delineadas pela luz do sol, eram
fortes e proeminentes e magnficas. Os breves toques de suavidade no rosto os espessos semicrculos
de sobrancelhas escuras, a sensual curva do lbio inferior, tudo era ainda mais intrigante quando inserido

naquele ambiente austero.


Hunt e Annabelle fixaram-se em silenciosa perplexidade, como se algum tivesse colocado uma
questo qual nenhum sabia responder.
O silncio alongou-se, tornando-se cada vez mais desconfortvel, at que finalmente Hunt o quebrou:
Que belo som disse suavemente.
Annabelle lutou para recuperar a voz.
Qual? indagou.
O do seu riso.
Ela sentiu uma ligeira guinada no diafragma, que no era nem de dor nem de prazer. Sentiu-se de tal
forma desarmada que nem soube o que dizer. Jamais se tinha sentido assim. Inconscientemente, levou os
dedos ao ponto logo abaixo das suas costelas. Os olhos de Hunt acompanharam-lhe o movimento antes de
voltarem a fixar-se no rosto dela. Aproximou-se um nadinha mais da mesa de pedra, encurtando a
distncia entre ambos.
No contava v-la por c disse, percorrendo-lhe desconcertantemente o corpo com o olhar. Mas
bem vistas as coisas, este sem dvida o local ideal para uma mulher na sua situao.
Ela semicerrou os olhos.
E qual ela, ao certo?
De busca por um marido esclareceu-a ele.
Ela respondeu-lhe com um olhar desdenhoso.
No ando em busca de ningum ou de coisa alguma, Mr. Hunt.
Lanando o isco prosseguiu ele , iando o arpo e soltando o incauto peixinho at o ver arquejar
em agonia pelo cho do convs.
Annabelle apertou os lbios numa linha tnue.
Pode ficar descansado e sem a menor apoquentao, Mr. Hunt, j que no tenho intenes de o
arredar da sua preciosa liberdade. o ltimo nome da minha lista.
E que lista essa? O seu tom carregado de sarcasmo era cada vez mais enervante: Ah
presumo que tenha feito uma lista de possveis candidatos. um alvio saber que no figuro nela, uma
vez que sempre foi minha firme inteno resistir a todo o custo ao crcere do matrimnio. Mas no posso
deixar de me perguntar quem estar no topo dessa sua lista?
Annabelle recusou-se a responder. Ainda assim o seu nervosismo foi desmascarado pelo estender de
mo para um dos cotos de vela, raspando-lhe a cera com as unhas.
Westcliff, talvez? provocou-a ele.
Annabelle soltou um risinho sarcstico, j quase sentada sobre a mesa de pedra. O tampo suave e
aquecido pelo sol provocou-lhe uma sensao agradvel.
De todo. No casaria com o conde nem que ele se ajoelhasse a meus ps e mo implorasse.
Hunt riu-se com gosto da descarada mentira.
Um lorde da mais fina linhagem e com tamanha fortuna? Nem pensaria duas vezes, desse ele esse
imprudente passo.
Com o ar mais casual possvel, Hunt sentou-se no extremo oposto da mesa, e Annabelle mal se
conteve em encolher-se da sua proximidade. Usualmente, uma conversa entre uma senhora e um
cavalheiro estava salvaguardada pelo entendimento acordado de que havia determinadas coisas que um

cavalheiro jamais faria embara-la ou insult-la, ou tirar vantagem dela seja de que forma fosse.
Contudo, no caso de Simon Hunt tais garantias eram manifestamente inexistentes.
Por que razo est aqui? quis saber Annabelle.
Sou amigo de longa data de Lord Westcliff respondeu ele prontamente.
A Annabelle pareceu impensvel que o conde pudesse considerar seu amigo um homem como Simon
Hunt.
E que razes podem sustentar uma tal amizade, no me dir? E no me diga que ambos tm seja l o
que for em comum so dois homens to diferentes quanto o dia da noite.
Pois saiba que o conde e eu temos efetivamente alguns interesses comuns. Ambos gostamos de
caar, e partilhamos uma imensido de teorias e crenas polticas. E ao contrrio da maioria dos nobres
da nossa praa, Westcliff no se permite deixar-se aprisionar pelas restries da vida aristocrtica. Tal
como eu.
Bom Deus murmurou Annabelle, escarnecendo-o. O senhor parece considerar a aristocracia
como um estado de clausura.
um facto.
Nesse caso, mal posso esperar por me enclausurar e lanar a chave fora.
Hunt no conteve uma gargalhada genuna.
No duvido que se sairia lindamente como esposa de um nobre.
Vendo aquela frase muito longe de ser elogiosa, ela reagiu num tom brusco:
J que demonstra um tal desprezo pela aristocracia, pergunto-me por que razo passa tanto do seu
tempo dentro dos seus crculos?
So-me de alguma utilidade, no o nego. E no que os despreze, aos nobres, apenas no desejo
fazer parte deles. Caso no tenha reparado, a aristocracia, ou pelo menos o estilo de vida que ela advoga,
est moribunda.
Aquela declarao f-la abrir os olhos de espanto.
Como assim?
Muitos dos nossos nobres latifundirios esto a perder as suas fortunas, vendo-as reduzidas e
desbaratadas por um sempre crescente nmero de familiares que requerem o seu auxlio Para j no
falar nas transformaes econmicas com que nos deparamos quase diariamente nos dias que correm. O
domnio e a administrao do nosso Estado pelos grandes proprietrios est a chegar ao fim e
rapidamente. Apenas homens como Westcliff, abertos a um novo futuro e a uma viragem do estado de
coisas, resistiro mudana.
Com o seu precioso auxlio, claro est disse Annabelle.
Precisamente disse ele com uma sobranceria tal que ela no conseguiu deixar de rir.
Alguma vez considerou sequer assumir uma rstia de humildade, Mr. Hunt? Nem que dissimulada?
Eu sei l por mera cortesia?
No acredito em falsas modstias.
As pessoas apreci-lo-iam bastante mais, creia-me.
A Miss Peyton tambm?
As unhas de Annabelle cravaram-se na cera suave de tom pastel, e ela lanou um olhar rpido aos
olhos dele, tentando avaliar o alcance daquela pergunta. Para seu enorme espanto, em vez de desdm viu-

lhe sinceridade e um laivo de esperana. Parecia genuinamente interessado na sua resposta. Observandoo intensamente, sentiu-se empalidecer ligeiramente. O desconforto dela face quela situao era
crescente, gritante. Uma conversa a ss com Simon Hunt, com ele sentado junto dela como um pirata
folgazo e inquisidor, deixava-a fisicamente alterada. Baixou o olhar para a mo dele, grande e forte, os
dedos longos e limpos e bronzeados, com unhas to curtas que os semicrculos brancos eram quase
impercetveis, e tentou no vacilar.
Apreci-lo seria talvez um termo excessivo disse ela, sentindo que quanto mais tentava controlarse para no enrubescer, mais quentes sentia as faces. Mas creio que passaria a tolerar mais facilmente a
sua companhia se decidisse comportar-se como um cavalheiro, sim.
Como por exemplo?
Para comear, abstendo-se dessa atitude de querer corrigir constantemente as outras pessoas.
No considera a honestidade uma virtude?
Sim mas dificilmente auxilia a uma boa conversa. Ignorou-lhe a risadinha e continuou: E o
modo como fala abertamente de dinheiro deveras grosseiro, particularmente para os estratos
superiores. As pessoas finas fingem no se preocupar com questes financeiras, se tm mais ou menos
dinheiro, como o ganharam e como contam investi-lo ou gast-lo ou esse tipo de coisas que o senhor
parece gostar de analisar.
Confesso que nunca entendi por que razo a busca entusiasta pela riqueza vista com um tal
desdm.
Talvez por essa busca ser, regra geral, acompanhada de grandes vcios a ganncia, o egosmo, a
hipocrisia
Eu no tenho tais defeitos.
Annabelle ergueu os sobrolhos.
Ah no?
Sorrindo, Simon Hunt abanou lentamente a cabea, a luz do sol refletida nas madeixas de tom
zibelina.
Fosse eu ganancioso e egosta, reservaria para mim prprio o gordo dos lucros dos meus negcios.
No entanto, os meus associados poder-lhe-o confirmar que sempre se viram generosamente
recompensados pelos seus investimentos. E os meus empregados so todos remunerados bem acima da
mdia. Quanto hipocrisia bom, creio ser notrio em mim o exato oposto dela, o que no deixa de me
causar alguns amargos de boca. Sou extremamente sincero o que tido como imperdovel numa
sociedade civilizada.
Sem saber muito bem porqu, Annabelle deu por si a devolver o sorriso quele descarado grosseiro.
Desencostou-se da mesa e sacudiu o p das saias.
No conto perder nem mais um segundo do meu precioso tempo a incentiv-lo a ser corts e
educado quando absolutamente notrio que no deseja s-lo.
No foi tempo perdido disse-lhe, rodeando-a para ficar a seu lado. Vou dedicar alguma
considerao aos seus conselhos e ponderar at modificar os meus modos.
No se incomode Considero-o uma causa perdida, temo bem. E agora, se me der licena, vou
prosseguir com o meu passeio. Desejo-lhe uma tarde agradvel, Mr. Hunt.
Permita-me que a acompanhe disse-lhe ele suavemente. Pode aproveitar para me tentar educar.

Prometo que a ouvirei atentamente.


De um modo impertinente, Annabelle franziu-lhe o nariz numa careta, declarando:
Duvido seriamente, Mr. Hunt.
E afastou-se, decidida, pelo caminho de pedrinhas, perfeitamente consciente de que ele ficara a
observ-la at a ver desaparecer pelo pomar de pereiras.

Captulo 6

Mesmo antes de jantar, no primeiro sero da sua estadia, Annabelle, Lillian e Daisy reuniram-se na
sala de receo do piso trreo, uma espaosa rea disposta por ncleos de mesas e cadeiras, o local que
a maioria dos convidados escolhera para conviver.
Eu j calculava que esse vestido lhe iria assentar um milho de vezes melhor do que em mim
comentou Lillian Bowman alegremente, abraando Annabelle e afastando-a ligeiramente de si para
melhor a admirar. Oh, uma verdadeira tortura ser amiga de algum to deslumbrante quanto a
menina
Annabelle estava realmente deslumbrante, num vestido de seda amarelo com ondeantes sainhas em
tule, apanhadas em intervalos estreitos por minsculos raminhos de violetas de seda. Usava o cabelo
apanhado na nuca numa trana que tinha tanto de intrincado quanto de sofisticado.
Ora, so os seus olhos, minha amiga, demasiado gentis. Creia que tenho inmeras imperfeies.
Ai sim? E quais so?
Annabelle sorriu timidamente.
Uma vez que no reparou, dificilmente lhas irei confessar.
J a Lillian tem por hbito descrever alto e bom som as suas imperfeies disse Daisy, com um
brilho divertido no olhar. Tem orgulho nelas, inclusivamente.
Tenho um temperamento terrvel, para comear assumiu a irm, alegremente. E praguejo como
um marinheiro!
E onde aprendeu a faz-lo?
Com a senhora minha av, que era lavadeira. E meu av, o fabricante de sabo junto de quem ela se
abastecia. Uma vez que ela trabalhava junto s docas, a maioria da sua clientela era composta por
marinheiros e estivadores que lhe ensinavam vulgaridades tais que fariam corar o mais grosseiro dos
carroceiros.
Annabelle foi acometida de um acesso de riso que lhe fez estremecer o peito. Encantava-a o esprito
travesso e malicioso das irms americanas, que eram diferentes de qualquer alminha que ela jamais
conhecera. Desafortunadamente, era difcil imaginar qualquer uma delas como esposa feliz de um nobre.
A maioria dos cavalheiros da aristocracia preferia jovens recatadas e serenas para suas esposas, a um
tempo majestosas e discretas. No fundo, o tipo de esposa cujo nico propsito era fazer do marido o foco
principal das atenes mais apreciativas. Ainda assim, e por tanto prezar a companhia das manas
Bowman, Annabelle considerava lastimvel que qualquer uma delas tivesse de refrear, por pouco que
fosse, aquela audcia inocente que as tornava to encantadoras.

De sbito, Annabelle viu Evie entrar na sala, com a relutncia de um ratinho lanado para dentro de
um saco de gatos. Ainda assim, viu-lhe o rosto descontrair assim que as viu. Murmurando um qualquer
pretexto austera tia que a acompanhava, dirigiu-se a elas com um sorriso de alvio.
Evie! guinchou Daisy, extasiada, precipitando-se para ela.
Annabelle agarrou-lhe o brao enluvado e sussurrou-lhe:
Espere! No vai certamente querer atrair as atenes para ela, pois no? Ainda nos desfalece de
vergonha aqui mesmo.
Daisy conteve-se, obedientemente, e dedicou-lhe um sorriso agradecido.
Tem toda a razo. Sou uma perfeita selvagem.
Eu no diria tanto, querida segredou-lhe Lillian.
Obrigada disse Daisy, agradavelmente surpreendida.
Digamos que to somente uma semisselvagem rematou a irm mais velha.
Contendo uma gargalhada, Annabelle foi abraar Evie que acabava de se juntar a elas.
Est deslumbrante, Evie disse-lhe.
A tmida jovem tinha o cabelo apanhado num chignon alto, numa suave massa de caracis ruivos, to
resplandecentes, presos com ganchos com cabea de prola. A profuso de sardas mbar que lhe
sarapintavam o nariz acrescentavam-lhe um encanto muito especial, como se a natureza se tivesse rendido
a um devaneio, borrifando-a com uns salpicos excedentes da luz do sol.
Evie refugiou-se naquele breve abrao como se procurasse conforto.
A t-t-tia Florence diz que p-p-pareo uma tocha com o cabelo apanhado assim disse.
Daisy riu-se do comentrio.
Pois a tia Florence devia abster-se de tais observaes, visto que ela prpria se assemelha a um
duende.
Daisy, caluda repreendeu-a Lillian.
Annabelle manteve o brao em redor da cintura de Evie, pensando que, pelo pouco que a jovem lhe
relatara, a tia Florence parecia ter particular satisfao em abalar a pouca confiana que restava
sobrinha. Quando a me morrera, ainda muito jovem, a famlia acolhera a infeliz criana no seu seio e
os anos que se seguiram, de constantes censuras e repreenses, tinham deixado o amor-prprio de Evie
nas ruas da amargura.
O sorriso de Evie continha um esgar de divertimento ao olhar as manas Bowman.
E-e-ela no tanto um duende. Sempre a vi m-m-mais como um troll.
Annabelle riu-se com gosto daquela largada inesperada.
E diga-me indagou, mudando de assunto , j viu Lord Kendall por aqui? Soube que um dos
rarssimos celibatrios presentes e, exceo de Westcliff, o nico celibatrio com ttulo.
A disputa por Lord Kendall afigura-se-me brutal comentou Lillian. Felizmente que a Daisy e eu
acabmos de esboar o plano perfeito para conduzir o mais insuspeito cavalheiro at sua teia
matrimonial disse a Annabelle, fazendo-lhes um sinal com o dedo para que se aproximassem.
At tremo em perguntar disse Annabelle , mas que plano esse?
A Annabelle ir atra-lo para uma situao comprometedora, e no momento certo ns trs
aparecemos convenientemente para os apanharmos juntos. E a, o cavalheiro que for digno desse nome
ser forado pela honra a pedir-lhe a mo.

Um plano brilhante, no? quis saber Daisy.


Evie olhou Annabelle com uma expresso de dvida.
Sim, m-m-mas no ser um tanto ardiloso?
Um tanto dizer pouco concordou Annabelle. Mas confesso que no consigo lembrar-me de
algo melhor. E a Evie?
A outra abanou a cabea.
No admitiu. A questo : estaremos assim to desesperadas por arranjar maridos ao ponto de
recorrermos a todos os meios, sejam eles de que ndole forem?
Eu estou afirmou Annabelle sem hesitaes.
Ns tambm acordou Daisy alegremente.
Evie olhou as trs, pouco segura.
P-p-pois eu no posso renunciar a todos os escrpulos. No me agrada ter de lu-lu-ludibriar um
homem e lev-lo a fazer algo que no lhe
Evie interrompeu-a Lillian, dando j mostras de impacincia. Os homens esperam ser
ludibriados quanto a estes assuntos. E so felizes assim. Se fssemos sempre francas e diretas com eles,
a mera expectativa do casamento seria demasiado alarmante, e nenhum deles ousaria dar esse passo.
Annabelle olhou para a americana com uma expresso falsamente chocada.
Que implacvel, Lillian!
de famlia disse a outra, sorridente. Os Bowman so cruis por natureza. Chegamos mesmo a
ser demonacos se a ocasio assim o ditar.
Rindo, Annabelle voltou de novo as atenes para Evie, que exibia agora uma expresso
desconcertada.
Evie proferiu docemente , at agora eu sempre me esforcei por fazer as coisas da forma correta.
Mas isso no me levou muito longe e neste momento estou mais do que disposta a ousar toda uma nova
abordagem A menina no?
Ainda que no totalmente convencida, Evie rendeu-se com uma aura de resignao.
Linda menina disse Annabelle em tom encorajador.
De sbito, ouviu-se uma ligeira agitao perante a entrada de Lord Westcliff na sala. Aparentando um
total -vontade na posio de anfitrio, e parecendo ter tudo controlado, dedicou-se a emparelhar com
destreza senhoras e cavalheiros em preparao para o desfile at sala de jantar. Ainda que no fosse
o homem mais alto da sala, Westcliff ostentava uma presena magntica impossvel de ignorar. Annabelle
deu por si a pensar por que razo determinadas pessoas possuam essa qualidade qualquer coisa de
improfervel que atribua transcendncia a cada gesto que faziam e a cada palavra que pronunciavam.
Olhando de relance para Lillian, apercebeu-se de que tambm ela reparara nisso.
Eis um homem que se tem em desmedida considerao observou Lillian, secamente. Perguntome se existir algum assunto ou circunstncia que o consiga abalar.
No imagino ripostou Annabelle. Mas vou adorar estar presente se e quando isso acontecer.
Sentiu Evie apertar-lhe ligeiramente o brao.
Eis Lord K-K-Kendall, ali ao canto.
Como sabe que se trata de Lord Kendall?
Presumo que s-s-seja pela quantidade de senhoras solteiras que o rodeiam como tu-tu-tubares.

Muito bem visto, Evie.


Annabelle ficou a observar o jovem e o seu squito pululante de jovens mulheres. Lord Kendall, ou
simplesmente William, parecia inebriado pela dose excessiva de ateno feminina. Era um homem de tez
e cabelo claros, mais magro e mais baixo que a mdia, o rosto esguio emoldurado por um par de culos
imaculadamente polidos. O reflexo do vidro das lentes lampejava medida que o seu olhar perplexo
alterava de um rosto feminino para outro. Aquele tipo de interesse apaixonado demonstrado por um
homem to tmido quanto Kendall era a prova viva de que no existia afrodisaco mais eficaz do que o
celibato de final de temporada. Conquanto que Kendall se revelasse profundamente desinteressante para
estas mesmas senhoras em janeiro passado, a partir de junho tinha adquirido lesta e prestamente uma aura
irresistvel.
Parece-me um jovem bem interessante disse Annabelle em tom sonhador.
Pois a mim d-me a ideia de se amedrontar facilmente observou Lillian. Aconselho-a a manter
uma postura tmida e vulnervel assim que ele lhe for apresentado, minha amiga.
A vulnerabilidade nunca foi o meu forte. Uma certa timidez, sim talvez consiga aparentar, mas
no posso garantir.
No lhe prevejo a menor dificuldade em desviar-lhe o interesse daquelas raparigas e centr-lo em
si, Annabelle disse Lillian, confiante. Depois do jantar, assim que as senhoras e os cavalheiros
regressarem aqui para conversar e tomar ch, arranjaremos uma maneira de vos apresentar.
E de que forma que eu comeou Annabelle, e calou-se, sentindo um sbito e inexplicvel
calafrio descer-lhe pela nuca.
Levou a mo ao pescoo e olhou em volta, tentando encontrar a causa daquela estranha reao. At
que se apercebeu do olhar de Simon Hunt prendendo o dela.
Ele estava de p no extremo da sala, com um ombro levemente apoiado numa pilastra, ao lado de um
grupo de trs cavalheiros envolvidos numa animada conversa. Parecia falsamente descontrado, o olhar
intenso, como o de um gato considerando uma investida. Era notrio que ele reparara no interesse de
Annabelle por Kendall.
Irra!, pensou ela irritada e voltando-lhe deliberadamente as costas. No iria admitir que Hunt lhe
causasse problemas.
Acaso j deram pela presena de Mr. Hunt, meninas? perguntou baixinho s amigas, vendo-as
abrir os olhos de espanto.
O seu Mr. Hunt?! balbuciou Lillian, enquanto Daisy esticava a cabea para ver melhor.
Ele no meu, Lillian francamente! protestou Annabelle com uma careta cmica. Mas de
facto est c, ali ao fundo. E hoje esbarrei com ele, quando fui passear. Acreditam que ele se diz ntimo
amigo do conde? Fez uma careta de desprezo e acrescentou: Aquele homem far tudo ao seu alcance
para nos estragar os planos, creiam.
Cr-lo mesmo ca-ca-capaz de um egosmo tal que a impea de ca-ca-casar? perguntou Evie
incrdula. Apenas com a vil inteno de a tornar sua sua
Protegida Annabelle acabou a frase por ela. Sim, no uma hiptese a desconsiderar. Mr. Hunt
tem a reputao de no ceder a nada quando se trata de levar a cabo os seus intentos.
Isso at pode ser verdade interveio Lillian , mas no seu caso no vai ele interferir. Prometo-lhe.
O salo de jantar apresentava-se magnfico, com colossais terrinas, travessas e salvas de prata

servidas numa infindvel procisso de criados, rodeando as trs longas mesas dispostas no recinto.
Annabelle no podia crer que os convidados de Stony Cross jantassem assim todas as noites, mas o
cavalheiro sua esquerda o vicrio da parquia assegurou-lhe que tudo aquilo era de uso e costume
mesa de Lord Westcliff.
O conde e a sua famlia so afamados pelos sumptuosos jantares e magnficos bailes que
proporcionam aos seus convidados disse-lhe. Lord Westcliff sem dvida o mais dotado anfitrio da
nossa aristocracia.
Annabelle no se disps sequer a discordar. H sculos que no era convidada para um banquete to
extico quanto aquele. Os repastos requentados e sensabores servidos nas festas e soires londrinas no
podiam ser minimamente comparados a isto. E ultimamente, a famlia Peyton no tinha podido permitir-se
a muito mais do que sopa, po e toucinho, com o ocasional luxo de uma solha frita ou um guisado de
carneiro. Pela primeira vez na vida, ela sentiu-se feliz por no ter ficado sentada ao lado de um
conversador entusiasmado, j que lhe permitiu dispor de longos momentos de silncio durante os quais se
dedicou a comer o mais que pde. E com a criadagem constantemente servindo novos e requintados
pratos de degustao aos convidados, ningum pareceu notar o seu voraz apetite to pouco digno de
uma senhora.
Esfaimada, devorou uma taa de sopa confecionada com champanhe e camembert, seguida de umas
delicadas tiras de vitela banhadas num molho base de ervas, e um misto de legumes fresqussimos e
tenros envolvidos em nata peixe confecionado em delicadas papillotes que, quando abertas, soltavam
um vapor de deliciosa fragrncia suculentas batatinhas servidas em cama de agries e, o melhor de
tudo, molhos feitos base de compotas variadas, servidos dentro de sumptuosas laranjas ocas.
Annabelle estava de tal forma embrenhada naquela refeio que vrios minutos passaram antes de
reparar que Simon Hunt se encontrava sentado ao lado de Westcliff que ocupava a cabeceira da sua
mesa. Levando aos lbios um copo de cristal de vinho diludo, ela olhou-o discretamente. Hunt estava
magnificamente vestido, como era seu hbito, de casaca preta e um bonito colete de seda cinza claro,
levemente lustroso. A pele bronzeada contrastava fortemente com o branco imaculado da camisa, o lao
da gravata escrupulosamente composto. O farto cabelo acastanhado reluzia da aplicao de brilhantina
e j uma madeixa teimosa lhe tinha escorregado para a testa. Sem saber muito bem por que razo, aquele
pormenor desgrenhado incomodava-a. Annabelle s desejava sacudir-lhe aquela madeixa do rosto
No lhe escapou o facto de as duas senhoras que ladeavam Hunt parecerem querer disputar-lhe a
ateno. Annabelle j observara por vrias ocasies que as mulheres em geral consideravam Simon Hunt
um homem atraente e ela sabia exatamente por que razo: nada mais era do que a explosiva combinao
de encanto imoral, ambiciosa inteligncia e a mais absoluta e arraigada experincia de mundo. Hunt
dava ares de ter j visitado os leitos de muitas mulheres e de saber exatamente o que fazer em cima deles.
Ora isso deveria torn-lo menos atraente, nunca mais. Mas Annabelle comeava a descobrir que existia
por vezes uma enorme diferena entre aquilo que sabia ser bom para ela e o que ela realmente desejava.
E por mais que lhe agradasse poder neg-lo, Simon Hunt fora o nico homem a conseguir atra-la
fisicamente a um nvel daqueles.
Mesmo tendo sido toda a vida protegida e resguardada de alguma forma, Annabelle estava a par dos
factos bsicos da vida. A sua escassa acumulao de conhecimentos tinha sido fruto de um ouvido atento
e de saber somar dois mais dois. J tinha sido beijada por uns quantos homens, que haviam mostrado um

fugaz interesse por ela, ao longo dos ltimos quatro anos. Mas nenhum desses beijos, por mais romntico
que fosse o cenrio, lhe havia exaltado uma tal reao como a que obtivera com Simon Hunt.
Por mais que o desejasse, ela jamais conseguira esquecer aquele momento longnquo no espetculo
de diorama a presso suave e ertica dos seus lbios nos dela, o deleite forado do seu beijo. Quem
lhe dera saber a razo de tudo aquilo, mas a verdade era que no tinha a quem perguntar. Aconselhar-se
junto da me estava totalmente fora de questo, uma vez que no queria ter de lhe confessar que aceitara
dinheiro de um estranho. O dinheiro de um simples bilhete, certo, mas ainda assim E tambm no via
a menor utilidade em partilhar aquele seu pecadilho com as outras encalhadas, j que era bvio que todas
sabiam ainda menos de beijos e de homens do que ela prpria.
Ao sentir subitamente o seu olhar preso no dele, Annabelle horrorizou-se perante a hiptese de ter
sido apanhada a olhar para ele durante todo aquele tempo. A olhar e a fantasiar. Ainda que estivessem
sentados longe um do outro, ela estava consciente da ligao imediata, eletrizante, entre os dois ele
tinha no rosto uma expresso de tal modo admirada, que a fez desde logo perguntar-se o que teria ele
visto de to fascinante. Corando violentamente, afastou o olhar para longe e espetou o garfo num estufado
de aboborinhas e cogumelos coberto por raspas de trufas brancas.
Findo o jantar, as senhoras retiraram-se para o salo para tomar ch ou caf, enquanto os cavalheiros
permaneceram mesa para desfrutarem de um bom porto. Mais tarde, reunir-se-iam s senhoras para um
convvio mais abrangente. Enquanto os mais diversos grupos de senhoras riam e cavaqueavam no amplo
salo de estar, Annabelle sentou-se a um canto mais reservado com Evie, Lillian e Daisy.
Algum descobriu algo de interessante sobre Lord Kendall? perguntou-lhes, na esperana de que
alguma delas tivesse captado um saboroso mexerico mesa do jantar. Haver algum que lhe possa vir
a despertar um particular interesse?
O campo permanece aberto, at ver disse Lillian.
Perguntei Mam o que sabia ela de interessante no que respeita a Lord Kendall informou-a
Daisy , e ela afianou-me que ele dono de uma fortuna ainda considervel e de que no lhe so
conhecidas dvidas de espcie alguma.
Como pode ela saber? estranhou Annabelle.
A pedido da Mam esclareceu-a Daisy , nosso Pai redigiu um relatrio detalhado acerca de cada
um dos mais cobiados lordes de Inglaterra. E ela memorizou-os, caso a caso. Afirma que o partido ideal
para qualquer uma de ns duas seria um duque depenado cujo ttulo garantisse o triunfo social dos
Bowman, enquanto o nosso dinheiro lhe exigiria a ele a promessa de um casamento.
Daisy esboou um sorriso sardnico e voltou-se para a irm. Deu-lhe uma palmadinha cmplice na
mo, antes de acrescentar:
Chegaram a fazer uma rima sobre a Lillian, em Nova Iorque Se a Lillian pedires a mo,
ganhars um milho. O dito tornou-se de tal forma popular que acabou por se tornar uma das razes que
nos fez fugir para Londres. A nossa famlia viu-se retratada como uma chusma de imbecis, parolos e
excessivamente ambiciosos.
E no somos? indagou Lillian ironicamente.
Daisy suspirou.
Tivemos muita sorte em conseguirmos sair de l sem que me tivessem inventado uma rima
Inventei-a eu disse Lillian. Quem com a Daisy casar, ocioso ir ficar. A irm lanou-lhe um

olhar de desagrado que a fez sorrir: Nada temas, minha irm prosseguiu. Vers que eventualmente
nos vamos conseguir infiltrar na sociedade londrina, e ento casaremos com Lord Depenado e Lord
Algibeiras-Rotas, e por fim ocuparemos os nossos lugares como senhoras da manso.
Annabelle abanou a cabea com um sorriso compreensivo, enquanto Evie se afastou com uma
justificao murmurada, provavelmente para atender a alguma necessidade pessoal. Annabelle quase
sentiu pena das americanas, j que se tornava cada vez mais notrio que a possibilidade de elas se
casarem por amor era to promissora como a sua.
da ambio de ambos os vossos pais que se casem com um nobre? quis saber. Qual a
opinio de vosso Pai sobre o assunto?
Lillian encolheu os ombros, serenamente.
Desde que me recordo, o Pai nunca foi senhor de emitir opinio sobre o que quer que fosse no
tocante sua prole. Tudo o que ele desejava que o deixassem sossegado, para que pudesse ganhar mais
e mais dinheiro. As cartas que lhe escrevamos eram continuamente ignoradas, a no ser que se tratasse
de um pedido de permisso para levantar novos fundos da conta no banco. E ento respondia com duas
singelas palavras: Permisso concedida.
Daisy pareceu partilhar do cinismo jovial da irm.
Creio que sempre agradou ao Pai o esprito casamenteiro da Mam, uma vez que isso a mantm
suficientemente ocupada para no o aborrecer.
E ele nunca contraria esses vossos pedidos de financiamento?
Oh, nunca disse Lillian, rindo da expresso invejosa da amiga. Ns somos obscenamente
ricos, minha querida e temos ainda trs irmos mais velhos, todos por casar. Fez uma pausa
meditativa, antes de acrescentar: A Annabelle no consideraria algum deles, por acaso? Se quiser,
fao-o atravessar o Atlntico neste preciso momento para a menina o inspecionar.
Proposta assaz tentadora, essa mas no retorquiu Annabelle. No me agradaria nada viver em
Nova Iorque. Prefiro ser a esposa de um lorde ingls.
Ser assim to maravilhoso? indagou Daisy, em tom lamentoso. Viver numa manso velha e
bafienta, com pssimas canalizaes, e ter de aprender toda a sorte de regras sobre a maneira mais
correta e mais decente de fazer tudo
No somos ningum antes de desposarmos um nobre garantiu-lhe Annabelle. Em Inglaterra, a
aristocracia reina acima de todas as coisas. Determina o modo como somos tratadas, os colgios onde os
nosso filhos estudam, os convites que recebemos todas as facetas das nossas vidas, em suma.
No sei disse Daisy, sendo interrompida pelo regresso apressado de Evie.
A jovem, ainda que contida nos gestos, ostentava um brilho urgente nos olhos azuis, e duas rosetas de
exaltao. Pegando na cadeira que tinha ocupado antes de sair, sentou-se beirinha e debruou-se para
Annabelle, sussurrando e gaguejando:
Eu t-t-tive de vir a correr di-dizer-lhe ele est sozinho!
Quem?
Lord Kendall! Acabei de v-lo no te-te-terrao de trs. Sozinho, sentado a uma das me-mesas
contemplativo.
Lillian estranhou.
Talvez esteja espera de algum. E se assim for, de nada valer a Annabelle investir sobre ele

como um rinoceronte no cio.


No se lhe ocorre uma metfora mais lisonjeadora, minha amiga? indagou Annabelle,
provocando-lhe um sorriso.
Peo desculpa Mas por favor, Annabelle, seja cautelosa.
Fique descansada sossegou-a a outra, levantando-se e alisando com destreza a saia do vestido.
Vou investigar a situao. Bom trabalho, Evie.
Boa sorte respondeu-lhe a outra, cruzando os dedos e sendo desde logo imitada pelas outras. As
trs ficaram expectantes vendo Annabelle sair.
Ao atravessar o salo, Annabelle sentiu o corao acelerar. Sabia estar a quebrar um sem nmero de
intricadssimas regras sociais. Uma senhora no devia jamais procurar deliberadamente a companhia de
um cavalheiro; e se acaso os seus caminhos se cruzassem acidentalmente, ou se alguma vez se vissem
sozinhos no mesmo sof ou canap, poderiam trocar um ou outro comentrio gracioso. No lhes era de
todo permitido ficarem a ss, a no ser quando a cavalo ou viajando numa carruagem aberta. E se acaso
uma senhora se cruzasse com um cavalheiro aquando, por exemplo, de um passeio pelos jardins, dela se
esperava que tudo fizesse para que a situao no parecesse de modo algum comprometedora.
A no ser, claro, que ela desejasse comprometer-se.
Aproximando-se da longa fileira de portas de sacada que davam diretamente para o amplo terrao em
cho de lousa, Annabelle viu a sua presa. Tal como Evie descrevera, Lord Kendall estava s, sentado a
uma mesa redonda, recostado na cadeira e com uma perna despreocupadamente estendida sua frente.
Parecia estar a desfrutar de um breve momento de sossego face atmosfera excessivamente quente e
frentica daquela casa.
Silenciosamente, Annabelle dirigiu-se porta mais prxima e saiu. No ar fresco havia um leve
perfume a urze e eucalipto, enquanto o suave murmrio do rio que atravessava as traseiras dos jardins
oferecia um convite descontrao. Mantendo a cabea baixa, Annabelle passou os dedos pelas
tmporas como que a querer amenizar uma incmoda dor de cabea. Quando se viu a menos de dez
passos da mesa de Lord Kendall, ergueu o olhar e fingiu sobressaltar-se ligeiramente, como se acabasse
de o ver ali pela primeira vez.
Oh disse.
No lhe foi difcil soar ofegante. Estava nervosa, desinquieta, sabendo quo importante seria causarlhe uma boa impresso.
No cuidei que estivesse aqui algum
Kendall levantou-se, os culos refletindo a tonalidade alaranjada das tochas do terrao. Era magro ao
ponto de parecer insubstancial, a casaca negra pendendo-lhe dos ombros acolchoados. Mesmo sendo uns
bons sete centmetros mais alto do que Annabelle, esta no se surpreenderia se ouvisse afirmar que eram
da mesma altura. A postura dele era a um tempo tmida e estranhamente tensa, como a de um veado
preparando-se para uma sbita retirada forada. Ao observ-lo, Annabelle teve de admitir que ele no
era decididamente o tipo de homem por quem ela alguma vez se sentiria atrada. Por outro lado, ela
detestava arenque de conserva e, no entanto, caso se visse a definhar de fome e algum lho oferecesse,
ela no iria certamente virar-lhe o nariz.
Viva disse Kendall, numa voz suave e refinada, ainda que um tanto aguda. No h razes para
alarme, creia-me. Sou absolutamente inofensivo.

Reservarei esse juzo para mais tarde disse ela, sorrindo amplamente, e fazendo logo de seguida
um esgar de dor. Perdoe-me por lhe perturbar a privacidade, cavalheiro. Quis apenas respirar um
pouco de ar fresco.
Inspirou fundo de modo a que os seios pressionassem decorosamente as costuras do seu corpete,
antes de prosseguir.
A atmosfera do interior da casa -me demasiado sufocante, receio.
Kendall aproximou-se dela de mos semi-erguidas, como que temendo que ela desfalecesse ali
mesmo, no frio das pedras de lousa.
Posso providenciar-lhe alguma coisa? Um copo de gua fresca, talvez?
Oh no, por quem , no se incomode Bastam-me uns minutos c fora para me recompor.
Deixou-se afundar graciosamente na cadeira mais prxima.
Se bem que
Fez uma pausa e esforou-se por parecer constrangida.
No ser certamente de bom tom que algum nos veja assim a ss. Especialmente no tendo sido
ainda apresentados.
Ele fez uma ligeira vnia.
Lord Kendall, ao seu servio.
Miss Annabelle Peyton disse ela, indicando-lhe uma cadeira vazia a seu lado. Queira sentar-se,
por favor Prometo retirar-me assim que a minha cabea me d trguas.
Kendall obedeceu, ainda que com expresso cautelosa.
Por quem , fique o tempo que desejar.
A ela, aquilo soou-lhe encorajador. Tendo em mente o conselho de Lillian, ponderou a observao
seguinte com extremo cuidado. Uma vez que Kendall andava a ser perseguido por um nmero
considervel de mulheres, era crucial que ela se distinguisse, fingindo ser a nica presena feminina
daquela festa que no estava interessada nele.
Consigo entender por que razo ter vindo para aqui sozinho disse ela, com um sorriso.
Estar certamente desesperado por fugir ao firme e constante assdio feminino de que tem sido alvo.
Kendall lanou-lhe um olhar surpreso.
Com efeito sim. Devo dizer que nunca estive numa festa com uma tal profuso de convidadas
to excessivamente amigveis.
Aguarde at ao final do ms e ver Annabelle aconselhou-o, sorrindo. Estaro to amigveis
que ter de se munir de cadeira e chicote para as afastar.
Estar acaso a insinuar que eu represento alguma sorte de alvo matrimonial? indagou ele em
tom irnico.
Para se tornar um alvo mais gritante, s desenhando crculos a branco nas costas da casaca disse
Annabelle, arrancando-lhe uma risada. Permita-me que lhe pergunte, my lord, haver outra razo pela
qual se veio refugiar no terrao?
Kendall continuava a sorrir, apresentando-se bem mais descontrado do que inicialmente.
Receio no conseguir acompanhar o desmedido consumo de lcool desta soire. Existem limites
para a quantidade de porto que um homem capaz de ingerir a bem da socializao.
Annabelle nunca conhecera um cavalheiro capaz de admitir uma tal fraqueza. A maioria media a sua

virilidade pela capacidade de ingesto de bebidas espirituosas que, regra geral, era a bastante para
inebriar um elefante.
F-lo ficar indisposto, ento?
Mareado como uma pescada. Diz-se que a tolerncia melhora com a prtica, mas afigura-se-me uma
teoria algo idiota. Sei de muitas outras coisas para fazer para passar o tempo e bem mais agradveis,
devo acrescentar.
Tais como?
Kendall pareceu considerar a pergunta com extremo cuidado.
Um passeio pelo campo. Um livro que estimule o esprito e a mente. O seu olhar adquiriu um
sbito fulgor amistoso: Um ameno convvio com uma amizade recente.
Tambm me agradam todas essas coisas.
Deveras?
Ele hesitou por um momento, e o silncio ficou preenchido apenas com o sussurro do rio e o suave
balanar das rvores.
Dar-me-ia o grato prazer de me acompanhar amanh num passeio matinal? Conheo percursos
magnficos em redor de Stony Cross.
O sbito entusiasmo de Annabelle tornou-se difcil de conter.
Adoraria respondeu. Mas, e se me permite a questo, o que conta fazer sua entourage?
Kendall sorriu, exibindo uma fileira de dentes pequenos e brancos.
Duvido seriamente que algum nos incomode, desde que partamos cedo.
Acontece que sou uma madrugadora nata mentiu ela. E adoro caminhadas.
s seis horas, ento?
Seis horas parece-me perfeito rematou ela erguendo-se elegantemente da cadeira. Tenho de
regressar, em breve a minha ausncia ser notada. J me sinto bem melhor, agora. Os meus mais sinceros
agradecimentos pelo seu convite, my lord. Permitiu-se-lhe dirigir-lhe um sorriso levemente sensual:
Assim como pela partilha do terrao.
Regressando para dentro, Annabelle fechou os olhos por um breve momento e soltou um suspiro de
alvio. Tinha sido uma apresentao perfeita e bem mais simples do que o que ela antecipara. Estava
segura de ter cativado o interesse de Lord Kendall por si. Com uma pitada de sorte e a ajuda das
amigas , tinha-o no papo.
E ento tudo se resolveria.

Captulo 7

Findo aquele encontro pretensamente casual entre ela e Lord Kendall, Annabelle atravessou uma das
entradas em arco que davam para o salo, para constatar que senhoras e cavalheiros j se encontravam
todos reunidos para um ameno convvio. Ao entrar, viu as outras encalhadas que a aguardavam com
expectativa. Sorrindo perante os seus rostos ansiosos, encaminhou-as para um nicho reservado onde
poderiam conversar mais intimamente.
Ento? quis saber Lillian, tremendo de curiosidade.
Lord Kendall convidou-me a mim e Mam, evidentemente para um passeio matinal, j
amanh.
S os trs?
S os trs confirmou Annabelle. Alis, contamos sair assim que nasa o dia, precisamente para
evitar sermos acompanhados por um rebanho de caadoras de maridos.
Estivessem elas num ambiente mais privado e teriam certamente rompido em gritinhos de excitao.
No entanto, tiveram de se contentar com uma partilha de sorrisinhos cmplices e triunfantes, enquanto
Daisy no resistiu a bater com os ps no cho numa exuberante danazinha de vitria.
E co-co-como ele, Annabelle? Conte-nos tudo!
Tmido, mas muito agradvel. E pareceu-me ter sentido de humor, uma qualidade que eu no lhe
atribuiria primeira vista.
Tem tudo isso e a sua prpria dentadura? magnfico! exclamou Lillian.
E a Lillian tinha razo quando afirmou que ele dava ares de espantadio afirmou Annabelle.
Estou convicta de que Kendall jamais se sentiria atrado por uma mulher forte e determinada.
extremamente cauteloso e de falas ponderadas. E eu, claro est, esforcei-me ao mximo por me mostrar
recatada se bem que me sinta um tanto culpada por estar a ludibri-lo.
Todas as mulheres o fazem durante a corte, assim como os homens, diga-se afirmou Lillian em
tom prosaico. Tentamos ocultar os nossos defeitos e imperfeies e dizer as coisas que sabemos que os
outros desejam ouvir. Fingimo-nos eternamente amveis e doces, e imunes aos hbitos desagradveis
alheios. At que, depois de consumado o casamento, baixamos a fasquia a nossa e a deles.
Sim, mas eu no creio que os homens sejam to dissimulados quanto as mulheres conseguem ser
ripostou Annabelle. Para ns, por mais gordo, desdentado ou entediante que um homem seja, ser
sempre um bom partido desde que seja um cavalheiro e de bolsa bem recheada. Por outro lado, em
relao s senhoras existem sempre expectativas bem mais altas.
Razo pela qual somos todas enca-ca-calhadas suspirou Evie.

Mas no por muito mais tempo, minha querida prometeu-lhe Annabelle com um sorriso.
Florence, a emproada e carrancuda tia de Evie, surgiu vinda do salo de baile. Assemelhava-se a
uma bruxa desconfiada, num severo vestido preto que em nada lhe favorecia o tom de pele descolorado.
Poucas semelhanas familiares existiam entre Evie, de faces redondas e rosadinhas, cabelo ruivo e
sardas douradas, e a tia, velha e azeda e eternamente mal-humorada.
Evangeline proferiu em tom desagradvel, olhando com severidade para o grupo de meninas. J
a adverti que no me desaparecesse de vista desta maneira. H mais de dez minutos que a procuro por
todo o lado, e no me recordo de a menina me ter pedido permisso para se juntar s suas amigas. E de
todas as meninas respeitveis aqui presentes, tinha logo de escolher a companhia de
Barafustando em tom irado, a tia Florence afastou-se arrastando uma lamentosa Evie atrs de si. As
outras ficaram a v-la partir e voltar-se sub-repticiamente para lhes acenar um adeus desconsolado.
A Evie disse-me que a famlia dela muito abastada observou Daisy. Mas tambm referiu que
so profundamente infelizes, todos eles. Pergunto-me porque ser?
As fortunas seculares tm esse seno observou Daisy. O Pai sempre nos disse que no h como
toda uma vida de abundncia para no se dar o devido valor ao que se tem. Enfiou o brao no de Daisy:
Vamos, minha querida, antes que a Mam se d conta de que desaparecemos. Olhou para Annabelle
com um sorriso inquisitivo: Acompanha-nos num breve passeio noturno, Annabelle?
Agradecida, mas no posso. Fiquei de me encontrar com a Mam ao fundo da escadaria j de
seguida.
Tenha uma boa noite, ento. Os olhos de Lillian brilharam ao acrescentar: Quando acordarmos
de manh, j a menina estar a desfrutar do seu passeio com Lord Kendall. Conto com um relatrio
completo e pormenorizado por alturas do primeiro almoo!
Annabelle fez-lhe um discreto gesto de cortesia militar e ficou a ver as duas irms afastarem-se. De
seguida, avanou lentamente at imponente escadaria e ali ficou espera da me. Aparentemente,
Philippa, como j era seu hbito, delongava-se a terminar uma conversa, algures na sala de estar.
Contudo, Annabelle no se importava de esperar. Tinha a mente repleta de ideias e pensamentos, entre os
quais tpicos de conversa que pudessem interessar e entreter Lord Kendall durante o passeio do dia
seguinte, e umas quantas ideias para lhe atrair a ateno para ela em desfavor das inmeras outras
jovens que o iriam perseguir ao longo das duas semanas seguintes.
Se fosse inteligente o suficiente para conseguir que Lord Kendall a apreciasse, e se as encalhadas
vissem o seu plano triunfar, como seria ser a esposa de um homem daqueles? Annabelle tinha uma certeza
instintiva de que jamais se apaixonaria por algum como Kendall mas jurava a si mesma que tudo faria
para ser a melhor esposa possvel. E quem sabe com o tempo no acabaria por ganhar-lhe afeto? O
casamento com Lord Kendall adivinhava-se extremamente prazenteiro. Teria sem dvida uma vida
confortvel, segura, e nunca mais teria de se preocupar com a angstia de lhe vir a faltar comida na mesa.
E mais importante, o futuro de Jeremy ficaria assegurado, e a me no voltaria jamais a ter de sujeitar-se
aos obscenos avanos de Lord Hodgeman.
Ouviram-se pesados passos de algum descendo a escadaria. Encostada ao corrimo, Annabelle
ergueu o olhar com um leve sorriso, e paralisou. No podia crer no que os seus olhos viam: um rosto
rolio, emoldurado por uma farta cabeleira branca. Hodgeman!? Impossvel!
Ele desceu o ltimo degrau da escadaria e ali ficou, de p, voltado para ela, dedicando-lhe uma breve

vnia e um sorriso insuportavelmente petulante. Ao fixar-lhe os glidos olhos azuis, Annabelle sentiu
toda a comida que ingerira formar uma bola em torno do estmago.
Como era possvel que ele ali estivesse? E por que razo ainda no o tinha visto? Ao pensar na me,
prestes a juntar-se a ela naquele preciso local, a raiva consumiu-a. Este homem insolente e grosseiro
que se intitulava benemrito da famlia enquanto sujeitava a me s mais repugnantes sevcias em troca
de um punhado de moedas vinha agora apoquent-las, logo ali e naquele momento, o pior possvel.
Annabelle no imaginava um pior tormento para Philippa do que sab-lo presente naquela festa. A
qualquer momento ele poderia fazer referncia ao relacionamento entre ambos, poderia destru-las num
piscar de olhos, e elas sem a menor probabilidade de o poderem calar.
Ora, ora, se no a Miss Peyton murmurou o velho, a cara rechonchuda corando de prazer
malvolo. Mas que agradvel coincidncia ser a menina a primeira convidada com quem esbarro em
Stony Cross Park.
Annabelle sentiu-se arrepiar pelo esforo que teve de fazer para lhe sustentar o olhar. Tentou banir
toda e qualquer emoo da sua expresso, mas Hodgeman sorriu-lhe cinicamente, bem consciente do
pnico que a envolvia.
Depois dos tormentos da viagem desde Londres prosseguiu , achei por bem jantar no meu quarto.
Que lstima no nos termos encontrado antes Mas estou certo de que haver muitas outras
oportunidades de nos cruzarmos, nas prximas duas semanas. Sua encantadora me tambm se encontra
presente, presumo?
Annabelle teria dado a vida para poder responder no. Sentia o corao a bater-lhe de tal forma
dentro do peito, que receou deixar de conseguir respirar. Lutou para conseguir pensar e falar por cima
daquele martelar ensurdecedor.
Nem ouse chegar perto dela disse, espantada com a firmeza da prpria voz. Ou sequer dirigirlhe a palavra.
Ah, Miss Peyton, como me ferem essas palavras Eu, que tenho sido o amparo, o sustento, o nico
amigo da sua famlia, nestes tempos difceis em que todos os outros vos viraram as costas
Ela fitou-o sem pestanejar, sem se mover, quase sem respirar como se se visse perante uma serpente
venenosa prestes a investir.
No mesmo uma feliz coincidncia? Os trs presentes na mesma festa? indagou Hodgeman,
sempre cnico.
Estremeceu num riso contido, o movimento fazendo soltar uma madeixa oleosa sobre a testa. Afastoua com a palma da mo e insistiu:
Posso de facto afirmar que a sorte me sorriu, permitindo-me uma tal proximidade com uma mulher
que tanto estimo.
No haver a mais nfima proximidade entre si e a minha me, asseguro-lhe disse Annabelle,
cerrando um punho de modo a evitar assent-lo naquele rosto imundo. Estou a avis-lo, senhor, se a
importunar seja de que forma for
Oh, minha querida Cuidou que me estava a referir senhora sua me? De modo algum A
menina demasiado modesta, Annabelle, referia-me obviamente a si. H muito que a admiro. Melhor
dizendo, que a desejo, dada a natureza dos meus sentimentos por si. E agora, parece-me bem que o
destino nos presenteou com a oportunidade perfeita para nos conhecermos um pouco melhor.

Mais depressa dormiria num ninho de cobras respondeu Annabelle friamente, mas sem disfarar
um leve tremor na voz. Em que ele obviamente reparou.
De incio ir protestar, claro disse ele, com um sorriso. comum nas raparigas do seu gnero.
Mas depois pensar um pouco, tornar-se- mais sensata, e rapidamente ver as vantagens de se
tornar minha amiga. Posso ser um amigo inestimvel, minha querida. E se acaso me agradar, pode
contar que eu a recompense generosamente.
Annabelle lutava desesperadamente por arranjar uma forma de lhe destruir qualquer rstia de
esperana de ela se tornar sua amante. O medo de eventualmente poder estar a trespassar a propriedade
de outro homem pareceu-lhe a nica coisa capaz de manter Hodgeman afastado dela. Com essa
esperana, ela forou um sorriso mordaz.
Acaso lhe pareo necessitada dessa sua pretensa amizade? perguntou, alisando as pregas do
vestido novo. Engana-se. Saiba que eu j tenho um protetor, um homem bastante mais generoso do que
o senhor. Portanto, o melhor deixar-nos sossegadas, a mim e a minha me. Ou ser a ele que ter de
prestar contas.
Ela viu-lhe a progresso de emoes no rosto, passando de descrena a raiva, e terminando em
desconfiana.
E quem ele, no me dir?
Por que razo lhe haveria de dizer? inquiriu ela com um sorriso frio. Prefiro deix-lo carente
dessa informao.
Mentes, sua cabra intrujona!
Acredite no que bem entender.
Hodgeman arqueou as mos papudas, como que a querer conter-se de a agarrar e lhe arrancar uma
confisso. Em vez disso, olhou-a com o rosto vermelho de fria.
No creias que isto acaba aqui murmurou, humedecendo nervosamente os lbios. Longe disso.
Deixou-a com um abrupto voltar de costas, demasiado irritado para se dignar a conceder-lhe uma
vnia.
Annabelle ficou ali, imvel, recompondo-se aos poucos. Sentiu a raiva desvanecer-se, deixando-lhe
um pico de ansiedade que a fez estremecer dos ps cabea. Teria sido aquilo que dissera a Hodgeman o
suficiente para o manter longe dela? No, concluiu; era apenas uma soluo temporria. Nos dias que se
avizinhavam, ele iria certamente observ-la bem de perto, estudando-lhe cada gesto, cada palavra, por
forma a apurar se ela teria ou no mentido sobre o facto de ter um protetor. E haveria ameaas e farpas e
comentrios, destinados a deixar-lhe os nervos em franja. Mas o que ela no poderia nunca permitir era
que ele revelasse o relacionamento que acordara com a me. Isso mataria Philippa, e arruinava-lhe a ela
quaisquer hipteses de se casar.
Deixou que a mente lhe fervilhasse de pensamentos e manteve-se quieta e inexpressiva, at que uma
voz sussurrada a acordou daquele pesadelo.
Interessante O que poderia Lord Hodgeman ter de to interessante para debater consigo?
Empalidecendo, Annabelle voltou-se para se deparar com Simon Hunt, que se aproximara dela com
uma argcia felina. Os ombros largos bloqueavam parcialmente a profuso de luz cintilante que vinha do
salo. Naquela postura confiante e controlada, ele parecia infinitamente mais ameaador do que
Hodgeman.

E o que foi que ouviu? quis saber Annabelle, amaldioando-se por sentir um tom defensivo na
prpria voz.
A bem dizer, nada disse ele. Mas pela expresso do seu rosto quando falava com ele dir-se-ia
que alguma coisa a perturbava.
No estava perturbada. Traduziu mal a minha expresso, Mr. Hunt.
Ele abanou a cabea, e surpreendeu-a ao erguer um dedo para lhe tocar na zona do antebrao no
coberta pela luva.
Fica manchada quando se zanga.
Ela baixou os olhos para constatar que o brao adquirira umas leves manchas rosadas, um hbito
irritante que a sua pele insistia em assumir sempre que ela se enervava.
Sentindo um arrepio na espinha, mais pelo toque do que por outra coisa, Annabelle afastou-se
bruscamente dele.
Est metida em algum apuro, Annabelle? inquiriu ele suavemente.
Ele no tinha o direito de lhe perguntar o que quer que fosse naquele tom gentil, quase preocupado
como se fosse algum a quem ela pudesse pedir ajuda e como se ela alguma vez se prestasse a isso.
Gostaria que isso fosse verdade, aposto retorquiu. Qualquer aperto da minha parte deix-lo-ia
extasiado, aposto. A poderia avanar de imediato com uma oferta de auxlio e tirar partido da situao.
Os seus olhos semicerraram-se, ficando ainda mais atentos.
E de que tipo de auxlio necessita?
Da sua parte, nenhum garantiu-lhe ela. E por favor no use o meu primeiro nome. Agradeo que
se me dirija respeitosamente, ou melhor ainda, que se abstenha de me interpelar.
Incapaz de suportar o seu olhar perscrutador por mais um segundo, Annabelle passou por ele com
brusquido.
E agora, se me d licena, vou reunir-me com a minha me.
Apoiando as mos na cadeira em frente ao toucador, Philippa olhou para a filha com uma expresso
perturbadssima. Annabelle tinha esperado at ambas se verem na segurana do seu quarto antes de
transmitir me as terrveis notcias. Philippa pareceu necessitar de um bom minuto para assimilar a
informao de que o homem que ela mais temia e abominava era um dos convidados de Stony Cross.
Annabelle tinha contado que a me se debulhasse em lgrimas, mas ela surpreendeu-a ao inclinar
levemente a cabea e fixar o olhar num canto sombrio do quarto, esboando um sorriso cansado um
sorriso estranho, dadas as circunstncias. Annabelle concluiu que nunca lhe havia visto aquele sorriso,
espelhando uma enigmtica amargura que traduzia que no valia a pena algum tentar melhorar a sua
situao, j que o destino levava sempre, invariavelmente, a melhor.
Ser melhor deixarmos Stony Cross? murmurou Annabelle. Podemos partir para Londres
imediatamente.
A questo pairou no ar pelo que lhe pareceu uma eternidade. Quando Philippa finalmente respondeu,
soou contemplativa e algo atordoada.
Se partssemos agora estaramos a destruir as esperanas de alguma vez te casares, minha filha.
No a nica alternativa ficarmos e rezarmos para que tudo corra pelo melhor. Amanh iremos
passear com Lord Kendall e eu no permitirei a Hodgeman que te arrune esta oportunidade de oiro.
Teremos de contar que ele ser uma fonte constante de problemas, Mam disse Annabelle

suavemente. Se no regressarmos cidade, a nossa estadia aqui tornar-se- um verdadeiro pesadelo.


S a Phillippa se voltou para ela, mantendo aquele sorriso incmodo.
Minha querida, se no conseguirmos que fiques comprometida, quando regressarmos a Londres, a
sim, ter incio o verdadeiro pesadelo.

Captulo 8

Assoberbada com preocupaes, Annabelle dormiu um total de duas, talvez trs horas. Quando
acordou, ao raiar do dia, ostentava profundas olheiras e o rosto cansado e plido.
Deus seja louvado! exclamou ao ver-se ao espelho do toucador.
Correu a embeber uma toalha em gua fria, pressionando-a sobre o rosto.
Isto no vai resultar. Pareo uma septuagenria, esta manh!
O que disseste, querida? ouviu a voz sonolenta da me.
Philippa estava de p, atrs dela, trajando um robe pudo e pantufas velhas.
Nada, Mam. Falava comigo mesma. Esfregou o rosto de modo a adquirir alguma cor nas faces.
No preguei olho esta noite.
Aproximando-se da filha, Philippa observou-a de perto.
Aparentas algum cansao, sim. Vou mandar trazer um ch.
Pea um bule grande, minha Me disse Annabelle em tom queixoso. Observando de mais perto os
olhos raiados a vermelho refletidos no espelho, reconsiderou: Dois bules grandes, por favor.
Philippa sorriu-lhe compreensivamente.
E que vamos ns vestir para o passeio com Lord Kendall?
Annabelle largou a toalha no lavatrio e pareceu considerar a situao.
Os nossos vestidos mais antigos. Julgo ser a escolha mais acertada, visto que deveremos encontrar
terreno lamacento em alguns trilhos da floresta. Mas podemos cobri-los com os belssimos xailes de seda
que Lillian e Daisy me ofereceram.
Aps beber trs fumegantes chvenas de ch e mordiscar uma torrada fria que a criada trouxe ao
quarto, Annabelle acabou de se vestir. Estudou-se cuidadosamente ao espelho, imbuda de um forte
esprito crtico. O xaile de seda azul atado por cima do corpete j gasto do seu velho vestido creme fez
verdadeiras maravilhas. E o seu novo gorro, igualmente oferta das manas Bowman, favorecia-a imenso,
com o forro violeta realando-lhe o azul dos olhos
Soltando um amplo bocejo, dirigiu-se com Philippa ao terrao traseiro da manso. quela hora, a
maioria dos hspedes de Stony Cross ainda dormia. Apenas um entusiasmado grupinho de cavalheiros,
empolgados pela pesca s trutas, se tinham dado ao trabalho de madrugar. Elas viram-nos tomando o
primeiro almoo nas mesas exteriores, enquanto alguns lacaios os esperavam com canas de pesca e
cestas para carregar peixes. A pacatez daquele cenrio foi no entanto interrompida por um desagradvel
clamor, bastante inesperado naquela hora to matutina.
Deus do Cu ouviu Philippa murmurar.

Seguindo o seu olhar pasmado, Annabelle voltou-se para o outro extremo do terrao e deparou-se
com um verdadeiro bando de raparigas chilreantes, que riam e soltavam gritinhos. Frenticas, moviam-se
em torno de algo ou algum que, quela distncia e tapado pelo ruidoso grupinho, se tornava
indistinguvel.
O que se passar ali? indagou Philippa, pasmada.
Annabelle suspirou e disse, resignada:
Uma caada matutina, receio.
Philippa semicerrou os olhos na direo do grupo, boquiaberta.
No ests a querer dizer que Cuidas que o infeliz Lord Kendall se ter visto apanhado no meio
daquilo?
Annabelle assentiu.
E diria que no restar muito dele quando elas acabarem.
Mas ele combinou um passeio contigo protestou Philippa. Tu e ele apenas, comigo como
acompanhante.
Algumas das raparigas aperceberam-se da presena de Annabelle ao fundo do terrao e apertaram
ainda mais o cerco sua presa, como que a escud-la de outras vistas. Annabelle abanou a cabea
lentamente e ps-se a pensar: ou Lord Kendall havia sido suficientemente tolo para informar algum dos
planos deles, ou o frenesim casamenteiro atingira um ponto tal que o impedia de pr um p fora do quarto
sem que uma alcateia de mulheres lhe casse em cima ainda que de madrugada.
Ento? No fiques a especada apressou-a Philippa. Vai juntar-te ao grupo, e esfora-te por lhe
atrares as atenes.
Annabelle lanou-lhe um olhar pleno de dvida.
Algumas daquelas moas tm um aspeto feroz, Mam, reparou? Odiaria levar uma dentada.
Um risinho abafado vindo de muito perto atraiu-lhe as atenes. Como j era de esperar, Simon Hunt
estava encostado balaustrada do terrao, uma chvena de porcelana quase desaparecendo dentro
daquela mo enorme, enquanto beberricava do seu caf. Vestia roupas grossas e resistentes, semelhantes
s do grupo de pescadores; calas feitas de tweed e sarja e uma velha camisa de linho com o colarinho
desapertado. A centelha trocista do seu olhar no deixava dvidas quanto ao seu interesse pela situao.
Sem que tivesse tomado uma opo consciente, Annabelle deu por si a avanar para junto dele.
Chegando a uns escassos passos dele, apoiou os cotovelos na balaustrada e ficou a apreciar a manh
encoberta pela neblina. Hunt apoiou as costas balaustrada, encarando a fachada principal da manso.
Sentindo um desejo incontrolvel de esmurrar aquela irritante autoconfiana, Annabelle murmurou:
Lord Kendall e Lord Westcliff no so os nicos celibatrios de Stony Cross, Mr. Hunt. E eu
pergunto-me por que razo no o senhor perseguido da mesma maneira.
Pois a mim parece-me evidente disse ele em tom satisfeito, levando a chvena aos lbios para um
ltimo gole. No perteno nobreza. Alm de que daria um marido insuportvel. Lanou-lhe um olhar
de relance: Quanto a si, Miss Peyton e no obstante o meu respeito pela sua causa, aconselh-la-ia a
no apostar em Kendall.
Minha causa? exclamou Annabelle, claramente ofendida. O que que isso significa exatamente,
no me dir?
Digo, sim, com todo o gosto disse ele suavemente. A Miss Peyton pretende nada menos do que o

melhor para si. Acontece que Kendall no se integra nessa categoria. Uma unio entre vs dois seria um
verdadeiro desastre.
Ela voltou-se para o fixar diretamente nos olhos.
Sim? E porqu?
Porque ele demasiado bom para si. Simon riu-se da expresso dela. No tome isto como um
insulto, peo-lhe. No teria nem metade do apreo por si caso fosse uma boa mulher. Ainda assim, no
a pessoa indicada para Lord Kendall nem ele seria uma boa escolha para si, em ltima instncia. Iria
certamente trat-lo abaixo de co, espezinhando-lhe aquela alma de cavalheiro at a ver numa poa aos
seus ps.
Annabelle controlou-se para no lhe arrancar com um estalo aquele sorriso arrogante do rosto logo
ela, que jamais lhe passara pela cabea envolver-se num confronto fsico com quem quer que fosse. A sua
raiva nem sequer esmoreceu minimamente pelo facto de ele ter razo. Ela tambm tinha a noo de que
era demasiado enrgica para um homem to dcil quanto Kendall. Mas nada disso era da conta de Simon
Hunt alm de que nem ele nem qualquer outro homem representava para ela uma melhor alternativa.
Mr. Hunt disse-lhe ela em tom doce, mas de olhar venenoso , porque no vai
Miss Peyton! ouviu ela distncia, uma voz masculina notoriamente aflita.
Annabelle olhou na direo do chamamento e viu vagamente a silhueta de Lord Kendall emergir
daquela salgalhada de mulheres. Parecia descomposto e despenteado, e vagamente perturbado, abrindo
caminho na direo dela.
Bom dia, Miss Peyton. Fez uma pausa para endireitar o n da gravata e endireitar os culos.
Afigura-se-me no termos sido os nicos a pensar num passeio matinal. Olhou-a de relance, levemente
embaraado, antes de acrescentar: Fazemos uma tentativa, ainda assim?
Annabelle hesitou. Estava ainda furiosa com Simon Hunt e sabia que seria de pouca utilidade
enveredar num passeio com Kendall sabendo que seriam acompanhados por pelo menos uma dzia de
mulheres quase histricas. Afigurava-se-lhe improvvel conseguirem manter uma conversa calma e
agradvel no meio de uma revoada de pegas palradoras. Por outro lado, ela no podia recusar a tmida
proposta de Kendall. Qualquer rejeio, por leve que fosse, poderia resultar desalentadora para ele e o
mais provvel era que no voltasse a convid-la.
Dirigiu-lhe um sorriso radioso.
uma ideia encantadora, my lord.
Excelente! Existem determinadas espcies de fauna e flora que eu gostaria muito de lhe mostrar.
Como floricultor amador, tenho vindo a fazer um cuidadoso estudo da vegetao natural de Hampshire
e
No acabou a frase, vendo-se subitamente rodeado por uma trupe de entusiastas jovens.
Oh, eu adoro plantas guinchou uma delas. No existe uma nica coisinha verdejante que eu no
considere absolutamente maravilhosa
Oh, sim, e a natureza seria to feia e desenxabida sem elas, no verdade? exclamou outra.
Oh, Lord Kendall suplicou uma terceira , fao questo de que me enumere as principais
diferenas entre a fauna e a flora!
A multido de raparigas arrastou Kendall dali, como uma onda gigante plena de correntes. Num rasgo
de valentia, Philippa seguiu o grupo, firmemente determinada a zelar pelos interesses da filha.

A minha filha foi certamente demasiado modesta para lhe falar da sua extrema afinidade com a
natureza ouviu-a Annabelle dizer a Kendall.
Este olhou por cima do ombro numa expresso indefesa, vendo-se ser arrastado na direo dos
degraus do terrao.
Miss Peyton?
Estou indo respondeu-lhe Annabelle, levando as mos em concha aos lbios para se fazer ouvir.
A resposta dele, se que existiu, foi inaudvel.
Com o ar mais calmo do mundo, Simon Hunt poisou a chvena vazia sobre a mesa mais prxima e
murmurou qualquer coisa a um criado que lhe guardava a cana de pesca. Este assentiu com a cabea e
retirou-se, enquanto Hunt deu meia volta para se dirigir novamente a Annabelle. Esta ficou tensa ao v-lo
reaproximar-se.
O que que est a fazer?
Hunt enfiou as mos nas algibeiras do casaco de pescador.
Decidi acompanh-los. O que quer que acontea no ribeiro das trutas no ser nem de perto nem de
longe to interessante quanto v-la bater-se pelas atenes de Kendall. Alm de que eu sou uma
verdadeira nulidade em matria de floricultura; ainda poderei aprender alguma coisa
Engolindo uma resposta desagradvel, Annabelle optou por seguir, resoluta, Lord Kendall e a sua
entourage. Todos desceram os degraus do terrao e seguiram por um caminho que conduzia floresta,
onde carvalhos e faias altssimos, majestosos, sobressaam dos espessos mantos de fetos baixos, musgo e
lquen. Inicialmente, Annabelle ignorou a presena de Simon Hunt ao seu lado, e seguiu caminhando
penosamente atrs da horda de admiradoras de Kendall. Este via-se obrigado ao esforo inglrio de
ajudar menina atrs de menina a transpor todos os obstculos, mesmo os mais insignificantes; um tronco
de rvore cado, cujo contorno no era maior que o brao de Annabelle, tornou-se um problema de tal
ordem que todas precisaram do auxlio de Kendall para o transpor. Cada uma delas se tornava
progressivamente mais desamparada at que o pobre coitado se viu obrigado a praticamente levar ao
colo a ltima, galgando o insignificante tronco enquanto a ouvia guinchar de pretensa consternao e lhe
sentia os braos apertando-lhe o pescoo.
Seguindo bem atrs deles, Annabelle recusou-se a aceitar o brao de Simon quando ele lho ofereceu
para a ajudar a transpor o tronco. Ele no deu parte de fraco e olhou-a com um sorrisinho divertido.
Cuidei que por esta altura a Miss Peyton j estaria bem l frente comentou ele.
Ela olhou-o com desdm antes de responder:
No conto gastar o meu nimo e energias em disputas com aquele bando de galinholas histricas.
Aguardarei um momento mais oportuno para atrair a ateno de Lord Kendall.
J a conquistou, acredite. Ele seria tolo em no reparar em si. A verdadeira questo : por que
razo a Annabelle julga ter alguma sorte em conseguir arrancar-lhe uma proposta de casamento, se nos
dois anos em que eu a conheo no logrou conquistar qualquer alma masculina?
simples: porque agora tenho um plano.
Que consiste em?
Como se alguma vez eu lho dissesse
Conto que seja algo astuto e calculista disse ele num tom grave. No tem tido grande sucesso
nas abordagens mais femininas.

Apenas porque no tenho dote retorquiu ela. Se tivesse dinheiro, j estaria casada h anos.
Mas eu tenho disse ele, ironicamente prestvel. De quanto necessita?
Ela ofereceu-lhe um sorrisinho irnico.
Tendo a perfeita noo daquilo que me exigiria em troca, Mr. Hunt, posso seguramente afirmar que
jamais aceitaria de si um xelim que fosse.
Agrada-me sab-la to seletiva nas suas companhias masculinas disse ele, estendendo a mo para
afastar um ramo do caminho dela. Tendo ouvido rumores que apontam precisamente para o contrrio,
folgo imenso em saber isso.
Ela parou a meio do caminho e voltou-se para o encarar.
Rumores? Sobre mim? Que diabo poderiam as pessoas afirmar sobre mim?
Ele manteve o silncio, vendo-a notoriamente perturbada.
Seletiva murmurou ela nas minhas companhias masculinas? Isso suposto significar que eu
possa ter tido algum comportamento menos
Calou-se subitamente, vindo-lhe ideia a imagem repulsiva e rubicunda de Hodgeman. Hunt devia ter
reparado na sua sbita palidez e nos sulcos que se lhe formaram entre as sobrancelhas, j que a fixava
intensamente. Olhando-o com frieza, ela voltou-lhe as costas e seguiu caminho.
Hunt acompanhou-lhe a passada determinada, enquanto se ouvia a voz cada vez mais distante de Lord
Kendall, informando o seu atento cortejo sobre as plantas com as quais se iam cruzando. Orqudeas
raras celidnias as mais variadas espcies de fungos. O discurso dele era ocasionalmente pontuado
por exclamaes maravilhadas das extasiadas ouvintes.
e estas plantas mais baixas, aqui dizia Kendall, tendo feito uma breve pausa para indicar uma
massa de musgo e lquen que cobria a base de um carvalho so classificadas como brifitas, e
requerem condies de extrema humidade para prosperar. Caso fossem privadas da guarida caracterstica
dos bosques, no sobreviveriam.
Nada fiz de errado ou condenvel prosseguiu Annabelle, secamente.
Perguntava-se por que razo lhe interessava tanto a opinio de Hunt. Contudo, perturbava-a o
suficiente para se questionar sobre quem poderia ter lanado tais rumores e, especificamente, a sua
natureza. Seria possvel que algum tivesse visto Hodgeman a entrar ou sair de casa dela a altas horas da
noite? Isso seria terrvel. De uma intriga dessa natureza, to destrutiva da reputao, era impossvel
algum conseguir defender-se.
E no h nada de que eu me arrependa rematou ela.
Isso lamentvel disse Hunt, com uma certa leveza. O arrependimento o nico indcio de que
fizemos coisas realmente interessantes na nossa vida.
Ai sim? E de que se arrepende o senhor, nesse caso?
Oh, infelizmente de nada No que no me tenha esforado, evidentemente. Passo a vida a cometer
atos inconfessveis na v esperana de mais tarde me vir a arrepender, mas at ao momento, nada.
No obstante sentir-se a ferver por dentro, ela no conseguiu conter um risinho espontneo. Deparouse com um ramo espesso que a impediu de prosseguir e estendeu a mo para o afastar.
Permita-me disse Hunt, afastando-o por ela.
Obrigada.
Annabelle lanou um olhar na direo de Kendall e o seu squito, j bastante afastados, e subitamente

sentiu uma forte picada no p.


Ai! gemeu, erguendo a bainha da saia para investigar a origem de um tal desconforto.
O que foi? Simon precipitou-se desde logo para junto dela, amparando-a pelo ombro com a sua
manpula para a manter equilibrada.
Tenho qualquer coisa a picar-me dentro do sapato.
Deixe-me ajud-la.
Simon acocorou-se e segurou-lhe o tornozelo. Era a primeira vez que um homem lhe tocava na perna
em qualquer parte da sua perna e Annabelle ruborizou de imediato.
No me toque a protestou com um murmrio violento, quase perdendo o equilbrio de to
afrontada. Hunt no se deu por vencido e sorriu por dentro ao senti-la obrigada a apoiar-se nele para no
cair.
Estou a ver a fonte do problema murmurou ele.
Annabelle sentiu-o puxar-lhe a fina meia de algodo que lhe cobria a perna.
Um feto espinhoso colou-se-lhe ao tornozelo concluiu ele, mostrando-lhe um raminho pleno de
pequenos espinhos que conseguira furar-lhe o tecido fino da meia, picando-lhe a pele.
Corando profusamente, Annabelle manteve a mo no ombro dele. Impressionou-a a robustez da sua
omoplata, sentindo-lhe a forte estrutura do osso e a elasticidade do msculo mesmo sob a espessura do
casaco de caa. A sua mente atordoada estava com dificuldades em assumir que estava sozinha com
Simon Hunt no meio de um bosque, e com a mo dele no tornozelo dela.
Vendo-a to mortificada, Simon abriu-se num sorriso.
Vejo-lhe mais uns quantos espinhos no interior da meia. Quer que os tire?
Sim, mas seja rpido disse ela em tom ofendido. No quero que Lord Kendall me venha
procurar e me veja aqui, consigo a enfiar-me as mos pelas saias acima.
Com um riso sufocado, ele dedicou-se delicada tarefa, retirando cuidadosamente todos os espinhos
da meia de Annabelle. Enquanto o fazia, ela fixou o olhar na nuca dele, no ponto onde os pequenos
caracis negros-que-afinal-no-eram-to-negros-assim se colavam pele firme e bronzeada.
Pegando no delicado chinelo2, Hunt voltou a coloc-lo no p de Annabelle sem nunca deixar de
sorrir.
Minha linda e rstica Cinderela disse ele, levantando-se.
Ao ver-lhe as rosetas que lhe queimavam o rosto, no conteve um rasgo de escrnio nos olhos
escuros.
Por que diabo trouxe um calado to ridculo para um passeio no bosque? Cuidei que fosse
suficientemente sensata para optar por uns sapatos abotinados.
No trouxe os meus sapatos abotinados retorquiu ela secamente.
Irritou-a a insinuao dele, retratando-a como uma ftil boneca que no sabia sequer escolher o
calado mais confortvel para um passeio pelos campos. Suspirou antes de acrescentar:
Os que tenho esto a cair de podres e eu no me posso dar ao luxo de comprar um par novo.
Curiosamente, ele no aproveitou a oportunidade para a humilhar ainda mais. Pareceu estud-la por
um breve momento, mantendo uma expresso impassvel.
Juntemo-nos aos outros acabou finalmente por sugerir. J devem ter descoberto uma variedade
de musgo que nos passou ao lado. Ou quem sabe um cogumelo?

Ela sentiu-se descontrair pelo seu tom humorstico.


Por mim ficaria encantada se me apresentassem a uma nova espcie de lquen gracejou.
Trocaram um breve sorriso, e ele afastou com o p um ramo grosso que lhe bloqueava o caminho.
Acompanhando-lhe o esprito, Annabelle arregaou as saias e esforou-se por no pensar em como seria
agradvel ver-se agora sentadinha no terrao, com uma bandeja de ch e biscoitos sua frente. Chegaram
ao cume de um leve declive e foram obsequiados pela vista surpreendente de um tapete de belas
campainhas cobrindo o cho da floresta. Era como tropear num sonho, com uma bruma azul-celeste
filtrando-se por entre os troncos dos carvalhos, das faias e dos freixos. O odor doce das campainhas era
inebriante e Annabelle sentiu os pulmes inundados por ele.
Parando junto a um tronco estreito, Annabelle envolveu-o com um brao, olhando maravilhada para o
manto azul-celeste de campainhas.
Que lindo murmurou, o rosto resplandecendo sob a sombra do toldo formado pelos ramos
seculares e entrelaados.
Sim
Mas Hunt no olhava para o manto de campainhas e sim para ela. E algo no seu olhar fez o sangue
formigar-lhe nas veias. Ela j tinha visto a admirao estampada no rosto de muitos homens, em alguns
casos at reconhecendo-a como desejo, mas nunca fora alvo de um olhar to perturbadoramente ntimo
como se ele desejasse dela algo bem mais complexo do que a mera utilizao do seu corpo.
Incomodada, Annabelle afastou-se da velha rvore e dirigiu-se a Kendall que estava agora a
conversar com Philippa, enquanto o grupinho de meninas inquietas se dedicava a colher braadas de
campainhas. Centenas de ps foram espezinhados e partidos pela horda saqueadora no ataque ao seu
tesouro.
Kendall pareceu aliviado pela chegada de Annabelle e ainda mais pelo sorriso alegre e bem-disposto
que ela trazia no rosto. Dir-se-ia que ele esperava dela alguma petulncia; bem vistas as coisas, era o que
qualquer mulher faria, tendo sido convidada para um passeio para depois se ver ignorada e preterida por
um bando de gatas assanhadas. O olhar dele fixou-se em Simon Hunt e a sua expresso foi levemente
ensombrada pela incerteza. Os dois trocaram um cumprimento de cabea, Hunt ostentando a sua habitual
segurana e Kendall parecendo algo desconfortvel.
Vejo que atramos toda a sorte de acompanhantes murmurou Kendall.
Annabelle ofereceu-lhe o seu sorriso mais deslumbrante.
Mas claro que sim! disse-lhe. O senhor como o Flautista de Hamelin, my lord. Aonde quer
que v, os outros seguem-no.
Ele corou, agradado com aquele inesperado gracejo, e murmurou:
Espero que o passeio tenha sido at agora do seu agrado, Miss Peyton.
Oh, sim garantiu-lhe ela. Ainda que deva confessar que me vi aflita com um arbusto espinhoso.
Philippa olhou a filha, preocupada.
Oh, meu Deus Feriste-te, minha querida?
No, no Sofri apenas uns leves arranhes numa perna, Mam, nada mais. E a culpa foi
inteiramente minha. Quem me mandou calar estes sapatos?
Levantou um p para mostrar a Kendall os chinelinhos leves que trazia, certificando-se de que
deixava vista um pedacinho do tornozelo.

Kendall abanou a cabea de consternao.


Miss Peyton, num passeio por estas florestas necessrio algo bem mais resistente para caminhar.
claro, tem toda a razo acedeu ela sem deixar de sorrir. Fui uma tonta por no considerar a
aspereza deste terreno. No caminho de regresso tratarei de estudar os meus passos mais cuidadosamente.
Mas as campainhas so to deslumbrantes que creio que de bom grado caminharia descala por montes e
vales s para poder desfrutar desta paisagem.
Kendall baixou-se para colher uma viosa campainha, prendendo-a cuidadosamente na fita do
rebordo do chapu de Annabelle.
No conseguem ser de um azul to belo quanto o dos seus olhos. O seu olhar recaiu no tornozelo
dela, j devidamente coberto pela bainha do vestido. Peo-lhe que aceite o amparo do meu brao na
hora do regresso, de modo a evitar eventuais incidentes.
Fico-lhe muito grata, senhor disse ela, olhando-o com fingida admirao. Receio ter perdido a
maioria dos seus brilhantes comentrios acerca dos fetos, my lord. Julgo t-lo ouvido referir as
caractersticas do feto-ninho, se no estou em erro? Fiquei fascinada, devo dizer-lhe.
Kendall desde logo se prontificou a explicar-lhe tudo o que havia a saber sobre fetos de toda a
ordem. E pouco depois, assim que Annabelle teve ocasio de olhar para trs, Hunt tinha j desaparecido.

2 Na poca as senhoras calavam chinelos de seda ou brocado, to finos como se feitos de papel e cujas solas eram to frgeis que no

resistiam a alguns passos fora de casa. (N. T.)

Captulo 9

Vamos mesmo levar avante esta ideia absurda, meninas? perguntou Annabelle em tom lamentoso,
medida que ela e as outras encalhadas percorriam o trilho da floresta, cada uma carregando a sua cesta.
Julguei que o plano rounders de ceroulas fosse uma mera brincadeira.
Os Bowman nunca encaram um jogo de rounders como uma brincadeira informou-a Daisy.
Seria um sacrilgio.
A menina gosta de jogos, Annabelle observou Lillian alegremente. E o rounders o melhor
jogo de todos!
Gosto de jogos, sim, mas daqueles que decorrem volta de uma mesa retorquiu Annabelle. E
com as pessoas trajadas decentemente.
Ora, tudo isso no passa de preconceitos rebateu Daisy displicentemente.
Annabelle comeava a aprender que o preo de ter amigas implicava que, ocasionalmente, ela tivesse
de se render s vontades alheias, por mais que fossem contra os seus princpios e desejos. Ainda assim,
naquela manh ela tinha tentado aliciar Evie para o lado dela sem alcanar que, bem l no seu ntimo, a
jovem tmida ansiava pela oportunidade de surgir ao ar livre semidespida. Assim, Evie mostrou-se
determinada em alinhar no plano das manas Bowman, parecendo consider-lo como parte integrante do
seu intento pessoal de se tornar mais audaz.
Eu gos-gos-gostaria de ser mais pa-pa-parecida com elas tinha confessado a Annabelle. Elas
so to livres, to ousadas Nada as faz vacilar.
Vendo a expresso entusiasmada no rosto da amiga, Annabelle acabara por ceder com um longo
suspiro.
Oh, muito bem, seja. Desde que ningum nos veja, julgo que no haver problema. Ainda que no
consiga vislumbrar qual o objetivo de tudo isto.
O da pura diverso? sugeriu Evie.
Annabelle respondera com uma expresso caricata, arrancando amiga uma gargalhada.
O tempo, claro est, parecia ter colaborado totalmente com os planos das americanas, exibindo um
cu limpo e azul e o ar refrescado por uma suave brisa. Abraadas s suas cestas, as quatro raparigas
atravessaram uma estrada enlameada e percorreram um extenso prado verdejante e hmido, salpicado por
tufos de plantas carnvoras e violetas prpuras.
Fiquem atentas ao poo dos desejos, minhas amigas alertou-as Lillian. Soube que existe um
algures por aqui... E tambm existe um prado seco por bandas do topo da encosta. Um dos criados
contou-me que ningum se aventura a l ir.

Obviamente ser a subir suspirou Annabelle. Lillian, como esse poo dos desejos, tem ideia?
Ser uma daquelas estruturas pequenas e caiadas, com um balde e uma polia?
No. Segundo me foi descrito, trata-se to-somente de um buraco lamacento no solo.
Ali est ele! exclamou Daisy, apontando para um buraco acastanhado no solo, recentemente
reabastecido pela gua vinda da margem de um ribeiro, a poucos passos do poo. Venham da, temos
todas de pedir um desejo! At trouxe alfinetes para lanarmos.
Como diacho te lembraste tu de trazer alfinetes? quis saber Lillian.
Daisy esboou um sorriso traquina.
Bom, ontem tarde quando me sentei a costurar com a Mam e um grupo de senhoras vivas,
confecionei a nossa bola de rounders. Tirou da cesta uma bola de couro e exibiu-a orgulhosamente.
Tive de sacrificar um par de luvas de pelica novinho em folha e no foi uma tarefa nada fcil, digolhes. Mas adiante: as senhoras observavam-me com curiosidade enquanto eu procedia ao enchimento com
pedaos de l, e uma delas no se conteve e perguntou-me o que em nome de Deus estava eu a fazer
claro que eu no podia dizer-lhe a verdade, no ? Creio que a Mam se apercebeu, mas ficou demasiado
embaraada para dizer o que quer que fosse. Ento disse senhora que eu estava a fazer uma alfineteira.
Todas soltaram risadinhas cmplices.
Deve ter pensado para si mesma que era a alfineteira mais hedionda que jamais vira disse Lillian,
rindo.
Oh, sem dvida! disse Daisy. E creio que ter ficado com pena de mim. Ofereceu-me desde
logo uma mo-cheia de alfinetes, e ouvi-a balbuciar qualquer coisa acerca das raparigas americanas
desajeitadas, sem talento particular para coisa alguma.
Com a ponta da unha, retirou os alfinetes espetados na bola e distribuiu-os pelas outras.
Poisando a sua cesta no cho, Annabelle segurou um alfinete entre os dedos, e fechou os olhos.
Sempre que lhe surgia uma oportunidade, ela pedia invariavelmente o mesmo desejo: casar-se com um
nobre. Curiosamente, contudo, desta vez um novo pensamento tomou o lugar do antigo no preciso
momento em que lanou o alfinete ao poo.
Desejo apaixonar-me.
Surpresa consigo mesma, Annabelle perguntou-se por que razo teria gasto um desejo em algo que se
lhe afigurava to manifestamente insensato.
Abrindo os olhos, viu que as outras encalhadas olhavam para o poo com expresses solenes.
Confundi-me no desejo disse, visivelmente nervosa. Posso pedir outro?
No disse Lillian em tom perentrio. Depois de lanado o alfinete j no h volta a dar-lhe.
Mas eu no quis pedir este desejo particular protestou Annabelle. Foi algo que me surgiu
inadvertidamente ideia e no era de todo o que eu pretendia.
No conteste, Annabelle aconselhou-a Evie. No vai querer aborrecer o esprito, vai?
Aborrecer quem?
Evie sorriu ao ver-lhe a expresso perplexa.
O esprito residente do po-poo. a ele que pedimos. Mas se o aborrecermos, ele po-po-poder
exigir-nos um preo terrvel, incomportvel, para realizar o desejo pedido. Ou me-mesmo arrastar-nos
com ele para o fundo do poo, para l vivermos eternamente como suas con-consortes.
Annabelle fixou a gua acastanhada. Levou as mos em concha aos cantos da boca para melhor se

fazer ouvir:
No tens de concretizar o meu desejo imbecil disse ela ao esprito invisvel. Eu retiro-o!
No o irrite, Annabelle, por amor de Deus! exclamou Daisy, cada vez mais nervosa. E pela sua
sade, afaste-se da beira do poo!
assim to supersticiosa, Daisy? quis saber Annabelle, com um sorriso.
A outra olhou-a com ar grave, antes de responder:
Existe uma razo vlida para as supersties, sabia? A uma determinada altura, qualquer coisa de
determinado acontece a uma determinada pessoa que se encontre beirinha de um poo, tal como a
menina est. Fechando os olhos, concentrou-se intensamente, lanando de seguida o alfinete gua.
Pronto, optei por pedir um desejo a seu favor. J no precisa de se lamentar pelo seu desejo perdido.
Mas como que pode saber o que eu desejava?
O desejo que pedi para seu bem, acredite informou-a Daisy.
Annabelle esboou uma careta teatral.
Como eu odeio coisas que so para o meu bem
Seguiram-se uns minutos de amena cavaqueira, em que as meninas se entretiveram a dar sugestes de
desejos umas s outras, baseadas naquilo que seria melhor para cada uma delas, at que finalmente
Lillian pediu silncio j que estavam a interferir com a sua concentrao. Calaram-se apenas o tempo
suficiente para que Lillian e Evie pedissem os seus desejos, e seguiram caminho atravs do prado e
cruzando a floresta. Em breve chegaram a um lindo prado seco, coberto de erva e banhado pelo sol, com
uma acolhedora sombra num dos flancos que se estendia por debaixo de um frondoso arvoredo de
carvalhos. O ar era ameno e rarefeito, e to fresco que Annabelle deu por si a inspirar profundamente.
Esta atmosfera no tem substncia absolutamente nenhuma comentou ela, em tom jocoso. No
se sente o fumo do carvo ou o p das ruas, nada. demasiado rarefeito para uma londrina nata como eu.
No sinto sequer os pulmes.
No assim to rarefeito ripostou Lillian. De quando em vez a brisa traz um odor distinto a
Eau de carneiro.
Como assim? disse Annabelle farejando comicamente o ar. No sinto nada.
Isso porque a menina no tem olfato zombou Lillian.
Peo desculpa? indignou-se Annabelle, alinhando na brincadeira.
Ora, tem olfato como toda a gente, mas um olfato vulgar. Ao passo que o meu apurado. Sou
extraordinariamente sensvel aos cheiros. D-me um perfume a cheirar, qualquer um, e eu consigo
identificar e distinguir todos os seus componentes. Trata-se de um fenmeno muito semelhante ao de
ouvirmos um acorde musical e sermos capazes de intuir cada uma das suas notas. Antes de deixarmos
Nova Iorque, cheguei inclusivamente a desenvolver uma frmula para sabonetes, para a fbrica de meu
pai.
E cr-se capaz de vir a conseguir criar um perfume? quis saber Annabelle, genuinamente
fascinada.
Atrevo-me a dizer que conseguiria criar um perfume magnfico afirmou Lillian, muito confiante.
Porm, qualquer alminha da indstria iria desdenh-lo, j que a expresso perfume americano por si
s um paradoxo alm de que eu sou mulher, o que desde logo levanta srias dvidas quanto qualidade
do meu olfato.

Quer dizer que os homens tm melhor olfato do que as mulheres?


Pelo menos o que eles creem, sim disse Lillian, num tom sombrio. Com um floreado, retirou da
cesta uma toalha de piquenique. Mas j basta de falarmos de homens e das suas protuberncias. Que tal
sentarmo-nos ao sol por uns minutos?
Corremos o risco de ficar tisnadas previu Lillian, sentando-se a um canto da toalha com um
suspiro de prazer. E a, a Mam sofrer um badagaio.
O que um badagaio? inquiriu Annabelle, curiosa pelo termo que desconhecia. Deixou-se cair ao
lado de Daisy. Por favor, previnam-me quando ela sofrer algum. Estou desejosa de ver o que ser.
A Mam tem-nos com frequncia, garanto-lhe disse Daisy. Certamente que ficar a conhecer-lhe
um badagaio antes de deixarmos Hampshire.
No devamos comer antes de jogar observou Lillian, vendo Annabelle erguer a cobertura da sua
cesta.
Mas eu estou faminta protestou a outra, espreitando o interior constitudo por fruta, queijo, pat,
grossas fatias de po e uma variedade de vegetais para salada.
Valha-me Deus, a Annabelle est sempre faminta observou Daisy com uma gargalhada. dona
de um apetite desmedido para algum to pequenino
Pequenina, eu? Se a Daisy medir um centmetro que seja a mais do meu metro e cinquenta e dois,
juro-lhe que como esta cesta de piquenique!
Ento aconselho-a a preparar esses dentinhos, querida disse a outra com um sorriso vitorioso.
Eu meo exatamente um metro e cinquenta e trs centmetros.
Se fosse a si, no trataria j de roer essa pega de vime, Annabelle intercedeu Lillian com um
sorriso irnico. A Daisy pe-se sempre em pontinhas dos ps quando tem ocasio de ser medida. A
pobrezinha da nossa modista teve de retificar as bainhas de quase uma dzia de vestidos, graas firme
resistncia da minha querida irm em assumir que baixa.
Eu no sou baixa! indignou-se Daisy. As mulheres baixas nunca so elegantes ou misteriosas, ou
perseguidas por homens bonitos. E so sempre tratadas como crianas. Recuso-me a ser baixa!
Pode no ser misteriosa concedeu Evie. Mas mui-mui-muito bonita.
E a menina uma querida agradeceu-lhe Daisy, estendendo o brao para alcanar a sua cesta.
Vamos l alimentar a pobrezinha da Annabelle j no suporto ouvir-lhe roncar o estmago.
Lanaram-se ao repasto com grande entusiasmo. Quando terminaram, estenderam-se indolentemente
sobre a toalha e dedicaram-se a observar as nuvens e a tagarelar sobre tudo e sobre nada. Num momento
de pausa, um pequeno esquilo ruivo aventurou-se para fora do denso arvoredo e saltitou at junto delas,
observando-as com astutos olhinhos negros.
Um intruso observou Annabelle sob um bocejo delicado.
Evie rolou para o lado e, de barriga para baixo, lanou uma cdea de po na direo do esquilo. Este
imobilizou-se, qual esttua, olhando fixamente para a tentadora oferenda, mas ainda com demasiado
receio de avanar. Evie ps a cabea de lado, o cabelo resplandecendo ao sol como que revestido por
uma rede de rubis.
Pobre criaturinha disse ela suavemente.
Lanou outro pedao de cdea ao tmido esquilo que, ao v-la aterrar mais perto de si, abanou
freneticamente a cauda.

S corajoso, amiguinho animou-o a jovem. Vamos, apanha-a.


Sorrindo, lanou-lhe um novo pedao de po que desta vez foi cair a escassos centmetros do
bichinho.
Ora, senhor esquilo disse Evie em tom reprovador. Est a ser um verdadeiro poltro. No
entendeu ainda que ningum aqui lhe quer mal?
Num sbito mpeto de coragem, o esquilo agarrou o pedacinho de cdea entre as patitas e
desapareceu agitando delirantemente a pequena cauda. Olhando as amigas com uma expresso triunfante,
Evie constatou que elas a olhavam boquiabertas, com expresses de estranheza nos rostos.
O que-que-que foi? perguntou, estranhando.
Annabelle foi a primeira a falar.
Ainda agora, quando falava com o esquilo a Evie no gaguejou.
Oh subitamente envergonhada, ela baixou o olhar e sorriu timidamente. Eu nunca ga-gaguejo
quando falo com crianas ou aninimais. Desconheo a razo.
Todas consideraram aquela estranha informao por um breve momento.
Pois eu j notei que a Evie gagueja significativamente menos sempre que fala comigo observou
Daisy.
Ai sim? disse Lillian, no resistindo a ironizar. E em que categoria que a menina se insere,
crianas ou animais?
Daisy respondeu-lhe com um gesto de mo que para Annabelle se revelou completamente estranho.
Preparava-se para perguntar a Evie se alguma vez consultara um mdico sobre a sua gaguez, mas a
ruivinha fez questo de mudar abruptamente de assunto.
Onde tem a bo-bola de rounders, Daisy? Se no comearmos j a jogar, receio que adormea.
Apercebendo-se de que Evie no desejava prolongar-se muito mais sobre o seu problema, Annabelle
achou por bem reforar a ideia.
Suponho que uma vez que temos mesmo de jogar, mais vale agora que mais tarde.
Enquanto Daisy procurava a bola na sua cesta, Lillian abriu a dela e retirou qualquer coisa de l.
Vejam s o que eu trouxe disse.
Daisy olhou-a com espanto, soltando uma gargalhada.
Um taco verdadeiro! exclamou, impressionada. E eu que cuidei que tivssemos de jogar com
vulgares troncos de carvalho. Onde que desencantou essa maravilha, Lillian?
Foi um dos moos de estrebaria quem gentilmente mo cedeu. Pelos vistos, gostam de se escapulir
de quando em vez para uma partida entre todos so realmente apaixonados pelo rounders.
E quem no ? comentou Daisy, apressando-se a desabotoar o seu corpete.
Meu Deus, que quente que est o dia ser um alvio ver-me livre de todas estas camadas de
roupa!
Enquanto as manas Bowman se prestavam diligentemente a desabotoar os vestidos num jeito tpico
de raparigas que pouco se ralavam com questes de pudor , Annabelle e Evie trocaram um olhar
hesitante.
Desafio-a murmurou a ruiva.
Deus seja louvado! disse Annabelle em tom lamentoso, comeando a desabotoar-se.
Sentiu um inesperado lampejo de recato que lhe trouxe ao rosto duas leves rosetas. Ainda assim, no

tencionava acobardar-se quando at a temerosa Evie Jenner se mostrava disposta a juntar-se Rebelio
Anti-Decoro. Despindo as mangas do vestido, levantou-se e deixou que ele casse pesadamente num
monte a seus ps. Ao ver-se em camisa, ceroulas e corpete, os ps cobertos apenas por meias de seda e
chinelos, sentiu uma brisa fresca nas axilas transpiradas e estremeceu de prazer.
As outras encalhadas tambm se levantaram, livrando-se dos seus vestidos, que permaneceram
amontoados no cho como gigantes flores exticas.
Apanhe! disse Daisy, lanando a bola a Annabelle, que a agarrou num ato reflexo.
Dirigiram-se todas para o meio do prado, lanando a bola umas s outras. Evie era a mais
desajeitada, tanto a arremessar como a apanhar a bola ainda que fosse bvio que a sua inaptido tinha
mais a ver com falta de prtica do que com falta de jeito. Annabelle, pelo contrrio, tinha um irmo mais
novo que frequentemente a elegia como companheira de equipa, da que jogar com uma bola lhe fosse
mais do que familiar.
A sensao de correr ao ar livre com as pernas libertas do peso das saias era a um tempo estranha e
extremamente agradvel, fazendo-a sentir-se leve como uma pena.
Suponho que seja assim que os homens se sentem exclamou ela, lanando a bola a Daisy.
Confesso que quase de invejar uma tal liberdade.
Quase? comentou Lillian com um grande sorriso. Pois eu afirmo sem a menor reserva que os
invejo de morte! No seria maravilhoso que as mulheres pudessem vestir calas?
Eu ja-ja-jamais me renderia a uma mo-moda dessas! indignou-se Evie. Morreria de vergonha se
algum homem pu-pu-pudesse ver a fisionomia das minhas pernas ou das minhas Hesitou, procurando
o termo apropriado para designar as zonas inconfessveis da anatomia feminina. ou-ou-outras partes
concluiu, ainda hesitante.
A sua camisa est em pssimo estado, Annabelle observou subitamente Lillian. Confesso que
no considerei oferecer-lhe roupa interior, mas devia ter pensado que
Annabelle encolheu os ombros num gesto brusco.
No tem importncia, uma vez que esta ser a nica oportunidade de algum a poder ver.
Daisy trocou um olhar com a irm mais velha.
Lillian, fomos ambas umas perfeitas imbecis. A pobrezinha da Annabelle no teve grande sorte no
que respeita a fadas madrinhas.
No me queixo, garanto-lhes disse Annabelle, rindo. E pela parte que me toca, ns quatro
viajamos todas na mesma abbora.
Aps alguns minutos de exerccio, e de uma breve toca de ideias acerca das regras do jogo,
dispuseram as cestas de piquenique em jeito de postes de delimitao, e deram incio ao jogo. Annabelle
colocou-se num ponto a que chamaram Castle Rock, de p, muito direita e com os ps paralelos.
Eu passo a bola a Annabelle e tu apanha-la disse Daisy irm.
Mas os meus lanamentos so melhores que os teus protestou Lillian, assumindo ainda assim a
sua posio atrs de Annabelle.
Segurando o taco por cima do ombro, Annabelle tentou intercetar a bola que Daisy lanou. O taco
falhou o alvo e a bola, sibilando, desenhou no ar um arco perfeito. Por trs dela, Lillian apanhou-a com
destreza.
Foi um belo lanamento encorajou-a Daisy. Um conselho: no tire os olhos da bola sempre que

a veja vir na sua direo.


Custa-me ficar quieta e impassvel perante objetos que me so arremessados, confesso disse
Annabelle, brandindo novamente o taco. A quantas tentativas que tenho direito?
No rounders, o atacante pode fazer um nmero infinito de swings ouviu a voz de Lillian atrs de
si. Experimente de novo, Annabelle e desta vez tente imaginar que a bola o nariz de Mr. Hunt.
Annabelle acatou aquela proposta com enorme entusiasmo.
Bela ideia! Mas j agora, prefiro apontar para uma outra protuberncia localizada um pouco mais
abaixo disse, fazendo um novo swing bola lanada por Daisy.
Desta vez, a parte aplainada do taco bateu na bola com um forte rudo. Soltando uma exclamao de
alegria, Daisy correu elegantemente atrs da bola, enquanto Lillian, perdida de riso, gritava:
Corra, Annabelle!
E ela correu o mais que pde, contornando as cestas para chegar a Castle Rock.
Nervosa mas determinada, Evie empunhou o taco e preparou-se para receber a bola.
Finja que a bola a sua tia Florence brincou Annabelle, provocando-lhe um sorriso.
Daisy fez um lanamento simples, lento e suave, mas Evie falhou a bola, que chegou certeira s mos
de Lillian. Lanou-a de volta irm, e esta tratou de reposicionar a desajeitada amiga.
Procure ampliar a sua posio e flita um nadinha os joelhos murmurou-lhe. Isso mesmo. Agora,
no perca a bola de vista e desta vez no falha.
Malogradamente, Evie falhou. Uma e outra vez, vezes sem conta, at o rosto se tornar vermelho de
frustrao.
de-de-masiado difcil! disse ela, visivelmente aflita. Quem sabe no seja melhor fa-fa-fazer
uma pausa e dar a outra uma o-o-oportunidade.
Vamos tentar mais umas vezes, sim? disse Annabelle, decidida a que Evie lograsse acertar na
bola por uma vez que fosse. No temos pressa.
No desista, Evie! animou-a Daisy. Creio que o problema est em que se est a esforar
demasiado. Precisa de se desinibir um pouco. E deixe de fechar os olhos quando faz o swing.
A Evie vai conseguir, estou certa disso encorajou-a Lillian, afastando uma mecha de cabelo preto
dos olhos. Da ltima vez esteve quase. Mantenha os olhos na bola.
Com um suspiro resignado, Evie arrastou o taco at Castle Rock e ergueu-o uma ltima vez.
Semicerrou os olhos azuis fixando Daisy e preparou-se, ainda que tensa, para o prximo lanamento.
Estou pronta.
Daisy lanou-lhe a bola e Evie conseguiu finalmente acertar-lhe, provocando uma onda de satisfao
geral. Estupefactas, ficaram as quatro a ver a bola voar como uma flecha e perder-se em pleno corao
do arvoredo. Annabelle e as manas saltaram e gritaram de alegria e Evie, absolutamente pasmada com a
sua proeza, desatou aos saltinhos guinchando:
Consegui! Consegui! Consegui!
Corra, contorne as cestas! gritou-lhe Annabelle, correndo para Castle Rock.
Extasiada, a ruivinha correu a toda a volta do improvisado campo de rounders, uma mancha nvea
realando-se do verde da relva. Assim que se viu no ponto certo, constatou que as outras trs
continuavam aos pulos e guinchos sem nenhuma razo especial a no ser por serem novas e ss e
felizes.

De sbito, Annabelle apercebeu-se de uma figura escura que descia rapidamente a encosta. Ficou
paralisada e em silncio, ao constatar que a vinham nada menos do que dois cavaleiros num trote
acelerado em direo ao prado seco.
Vejo algum a chegar! gritou, logo que conseguiu recuperar o pio. So dois cavaleiros! Rpido,
peguem nas roupas e vistam-se! Componham-se, depressa!
O tom alarmante da sua voz silenciou abruptamente o regozijo das companheiras, que se entreolharam
com expresses de pnico. Num mpeto, e aos guinchinhos de aflio, correram desenfreadas em direo
toalha de piquenique onde haviam deixado os vestidos.
Annabelle comeou a correr para junto delas, mas parou e voltou-se abruptamente ao sentir os
cavaleiros que acabavam de chegar, fazendo parar os cavalos mesmo ao lado dela. Temerosa, encarou-os
e tentou descortinar-lhes as expresses. Ficou sem pinga de sangue ao reconhec-los.
Tratava-se de Lord Westcliff e, pior ainda Simon Hunt.

Captulo 10

Assim que Annabelle cruzou o olhar nervoso com o olhar atnito de Hunt, j no conseguiu desvi-lo.
Parecia um daqueles pesadelos de que sempre acordamos com uma sensao de alvio, sabendo que algo
to terrvel no poderia realmente acontecer. No fosse ela estar numa situao to pouco vantajosa, teria
adorado ter deixado Simon Hunt sem fala. De incio, a expresso dele era como se tivesse enorme
dificuldade em absorver o facto de ela estar ali, mesmo frente dele, vestida apenas de camisa, corpete e
ceroulas. Os seus olhos percorreram-na, calma e lentamente, acabando no rosto corado.
Aps um momento de silncio ensurdecedor, Hunt engoliu em seco antes de conseguir dizer, num tom
quase embargado:
Provavelmente no deveria perguntar, mas que diacho esto as senhoras a fazer?
As palavras dele acordaram-na do seu entorpecimento. No queria no podia ficar ali a
conversar com ele em trajes menores, evidentemente. Mas a sua dignidade ou o que restava dela
exigia-lhe que no desatasse a correr e aos guinchos feita uma idiota, tal como as outras encalhadas
tinham feito. Decidindo-se por uma situao de compromisso, avanou decidida at ao vestido cado no
cho e p-lo sua frente enquanto se voltava novamente para Simon Hunt.
Estamos a jogar uma partida de rounders informou-o, a voz soando mais esganiada do que
gostaria.
Hunt olhou em volta apreciando a cena, antes de voltar a olh-la nos olhos.
Mas por que razo esto em
No possvel correr de saias interrompeu-o ela. Parece-me bvio. A si no?
Depois de absorver aquela informao, Hunt olhou-a com a sua habitual expresso irnica,
comentando:
Uma vez que nunca experimentei, vou ter de acreditar na sua palavra.
Atrs dela, Annabelle ouviu Daisy dirigir-se irm num tom acusador:
No afirmaste a ps juntos que nunca ningum vinha para estas bandas?
Foi o que me disseram ripostou Lillian, a voz saindo-lhe abafada ao entrar dentro do vestido e
puxando-o para cima.
O conde, que at ento ficara mudo e quedo, estudou a cena com o olhar e confirmou:
Os seus informantes estavam absolutamente certos, Miss Bowman. Este prado muito raramente
frequentado.
E assim sendo, por que razo se encontra aqui? Lillian exigiu saber, num tom acusador. Parecia
que era ela, e no Westcliff, a dona da propriedade.

Perante aquela observao, o conde olhou incrdulo para a americana antes de conseguir retorquir:
A nossa presena aqui mera coincidncia disse friamente. Sa com a inteno de vir
inspecionar a zona nordeste da minha propriedade. Deu palavra minha uma entoao discretamente
assertiva. Enquanto Mr. Hunt e eu cavalgvamos pela encosta, ouvimo-las gritar e achmos por bem vir
ver o que se passava no intuito de prestar auxlio, nada mais. Jamais me passou pela mente que
estariam a utilizar este campo para para
jogar rounders em ceroulas ajudou-o Lillian, enfiando os braos nas mangas.
Parecendo incapaz de repetir aquela frase ridcula, o conde fez o cavalo voltar-se ligeiramente de
lado e falou por cima do ombro:
Nos prximos cinco minutos, conto vir a padecer de um acesso de amnsia. Mas antes disso,
sugeria s senhoras que se privassem de quaisquer atividades futuras envolvendo ar livre e nudez, uma
vez que outros cavalheiros que por aqui passem podero no ficar to indiferentes quanto eu e Mr. Hunt
ficmos.
Apesar do seu embarao, Annabelle no conseguiu conter um esgar de ceticismo perante o assumir de
indiferena por parte de Simon Hunt j para no falar na do prprio conde. Hunt tinha conseguido
claramente obter uma perspetiva do corpo dela. E tambm no tinha escapado a Annabelle o olhar de
relance que o conde lanara a Lillian antes de fazer virar o cavalo. Porm, e dada a sua exposio, seria
pouco apropriado contestar as alegaes de Lord Westcliff.
Obrigada, my lord acabou por dizer, agradavelmente surpresa com o tom tranquilo da sua voz. E
agora, tendo levado em sria conta o seu excelente conselho, pedia-lhes que nos permitissem alguma
privacidade para nos compormos.
Com certeza grunhiu Westcliff.
Antes de Simon Hunt se afastar, ainda lanou um olhar a Annabelle, vendo-a ajustar o vestido de
encontro ao peito. No obstante a sua aparente compostura, a ela pareceu-lhe que ele tinha corado e
no havia a menor dvida quanto chispa nos seus olhos negros. Ela ainda tentou controlar-se ao ponto
de lhe conseguir lanar um ltimo olhar, desdenhoso e frio, mas apenas se sentiu ruborizada e
descomposta e profundamente atordoada. Pareceu-lhe que ele se preparava para lhe dirigir um ltimo
comentrio, mas mudou de ideias e limitou-se a esboar um sorriso cnico. O cavalo bateu os cascos e
resfolegou com impacincia, volteando bruscamente quando Hunt o fez abalar a galope atrs de Westcliff.
Embaraadssima, Annabelle voltou-se para Lillian, que apesar de corada mantinha um
impressionante controlo de si mesma.
De todos os homens do mundo a topar-nos nestas figuras, tinham logo de ser estes dois!
Temos de admirar uma tal arrogncia comentou Lillian secamente. Dever ter levado anos e
anos a cultivar.
A quem se refere? A Mr. Hunt ou a Lord Westcliff?
A ambos. Se bem que a arrogncia do conde conseguiu superar a de Hunt o que pode ser
considerado um feito histrico.
Entreolharam-se por um momento, trocando expresses de desdm pelos to indesejados visitantes,
at que Annabelle no se conteve e largou uma gargalhada bem-disposta.
As expresses deles reparou? disse, entre fungadelas. Ficaram estupefactos!
Mas no tanto quanto ns acrescentou Lillian. A questo que se pe como que os vamos

enfrentar depois disto?


No, a questo pe-se a contrrio: como que eles nos iro enfrentar? contraps Annabelle.
Ns estvamos muito sossegadas no nosso cantinho foram eles os intrusos!
De facto tem toda a razo. Julgo que
Lillian interrompeu-se ao ouvir um som sinistro vindo da rea do piquenique, como o de algum a
sufocar. Evie estava deitada sobre a toalha, de joelhos no cho, o corpo pendendo convulsivamente para
a frente e a cabea escondida entre as mos. Daisy estava de p a seu lado, de mos nas ancas e
expresso confusa.
Correndo para elas, Annabelle indagou, preocupada:
O que foi?
Toda esta situao foi demasiado para ela disse Daisy. Julgo que ficou histrica.
Evie rebolou sobre a toalha, um guardanapo tapando-lhe o rosto, mas deixando vislumbrar uma
orelha cor de beterraba literalmente. Quanto mais tentava controlar o riso, pior era, fazendo-a arquejar
desesperadamente para tentar meter ar nos pulmes. Sabe Deus como, l conseguiu articular uma nica
frase:
Mas que fa-fa-fabulosa introduo aos jo-jo-jogos de relvado!
E seguiram-se mais espasmos e fungadelas de riso incontrolvel, que a fizeram contorcer-se perante o
olhar confuso das outras trs.
Daisy lanou um olhar a Annabelle, antes de a informar:
Isto, minha querida um badagaio.
Simon e Westcliff cavalgaram prado fora, at se verem suficientemente afastados da zona crtica,
altura em que abrandaram a passada para seguirem por uma vereda que conduzia ao terreno arborizado.
Passaram ainda uns bons cinco minutos antes que algum deles se visse inclinado, ou mesmo apto, a falar.
Pela mente de Simon fervilhavam imagens de Annabelle Peyton, as suas curvas firmes, estupendas,
cobertas por trajes interiores velhos e minguados por milhares de lavagens. Agradecia a Deus o facto de
no se ter encontrado a ss com ela naqueles preparos, j que estava certo de que no teria conseguido
deix-la sem lhe fazer alguma coisa de absolutamente barbrica.
Em toda a sua vida, Simon no tinha nunca experienciado um desejo to arrebatador quanto o que
sentira ao ver Annabelle seminua em pleno prado. Sentira o corpo todo fustigado por uma descarga de
desejo, uma vontade quase incontrolvel de desmontar, tomar Annabelle nos braos e lev-la at zona
mais prxima de relva fofa. No conseguia imaginar tentao mais pecaminosa do que a viso daquele
corpo voluptuoso, a extenso de pele sedosa, tingida de nata e rosa, o cabelo castanho alourado, meio em
desalinho e beijado pelo sol. Ela tinha-se mostrado to encantadoramente vulnervel, corando dos ps
cabea. E ele desejou agarr-la e rasgar-lhe com unhas e dentes as vestes pudas; e depois ench-la de
beijos, saborear-lhe todos os suaves cantos do corpo e
No murmurou ele, sentindo o sangue aquecer-lhe nas veias ao ponto de o escaldar por dentro.
No podia permitir-se seguir aquela linha de pensamento, ou aquele seu desejo enlouquecedor tornarlhe-ia o resto da viagem extremamente desconfortvel. Depois de se controlar o melhor que pde, Simon
olhou para Westcliff, que parecia meditar. Ora isto revelava-se no mnimo estranho num homem como
Westcliff, longe de ser do tipo contemplativo.
Os dois homens eram j bons amigos h cerca de cinco anos, tendo-se conhecido num jantar

oferecido por um poltico progressista que ambos prezavam. O autocrtico pai de Westcliff acabara de
falecer, deixando nas mos do nico filho, Marcus o novo Conde de Westcliff a tarefa de gerir os
negcios da famlia. Este acabara por se confrontar com a realidade de que as finanas da famlia
estavam apenas superficialmente seguras, mas podres por dentro muito como um doente que contrai
uma doena fatal mesmo parecendo so como um pero. Alarmado pelo terrvel panorama que lhe foi
apresentado pelos livros de contabilidade, o novo conde concluiu que seria inevitvel proceder a
mudanas drsticas. E comeou precisamente por tentar contrariar para si o destino de muitos outros
nobres, que viviam os seus dias num alegre desbaratar das fortunas de famlia. Contrariamente viso
romanceada e eufemstica de que um nmero infinito de nobres perdiam as suas fortunas mesa de jogo,
a realidade era que os aristocratas modernos no eram, regra geral, assim to imprudentes, mas antes
gestores financeiros absolutamente inaptos. Investimentos tacanhos e conservadores, pontos de vista
obsoletos e acordos fiscais destinados ao fracasso, andavam a minar paulatinamente a riqueza da
aristocracia e a permitir que uma nova classe de profissionais em ascenso fosse penetrando nos mais
altos nveis da sociedade. Qualquer homem que optasse por desconsiderar a influncia dos avanos da
indstria e da cincia na economia emergente teria inevitavelmente os seus dias contados e Westcliff
no tinha a menor inteno de se ver includo nessa categoria.
Quando Simon e Westcliff se tornaram amigos, no houve dvidas de que cada um deles estava a usar
o outro para seu benefcio. A Westcliff interessavam os instintos financeiros de Simon, e Simon via no
conde uma porta de entrada para o almejado mundo das classes privilegiadas. Mas medida que se
foram conhecendo, tornou-se claro que os dois eram extremamente parecidos numa infinidade de aspetos;
eram ambos exmios cavaleiros e caadores, carentes de uma atividade fsica vigorosa e frequente
como uma escapatria para o excesso de energia que ambos pareciam ter. E eram os dois
intransigentemente honestos, ainda que Westcliff possusse elegncia e educao suficientes para tornar
essa sua honestidade bem mais apetecvel. Nenhum deles era homem para ficar sentado horas a fio a
conversar sobre poesia ou a analisar conceitos sentimentais. Preferiam claramente lidar com factos
concretos, assuntos tangveis e, bem entendido, debater empreendimentos e iniciativas de negcios,
correntes ou futuros, com enorme entusiasmo.
Uma vez que Simon se tornou presena assdua em Stony Cross e convidado frequente de Marsden
Terrace, a residncia londrina de Westcliff, as amizades do conde foram-no gradualmente aceitando
dentro dos seus crculos. E foi com grata surpresa que Simon veio a descobrir que no era o nico plebeu
a ser tido por Westcliff como amigo ntimo. O conde privilegiava nitidamente a companhia de homens
simples, cuja forma de estar na vida e de ver o mundo fora moldada fora dos muros das propriedades
aristocrticas. E de facto, Westcliff ocasionalmente afirmava que gostaria de renunciar ao ttulo, acaso
isso fosse possvel, uma vez que no suportava a noo de aristocracia hereditria. Simon no duvidava
que as declaraes de Westcliff eram sinceras mas a verdade que ele parecia no se aperceber de que
o privilgio aristocrtico, com todo o poder e responsabilidade inerentes, era uma parte inata de si.
Como detentor do mais antigo e reverenciado condado de Inglaterra, Lord Westcliff nascera para servir
as exigncias do dever e da tradio. Tinha conseguido manter uma vida organizada e impecavelmente
programada, e era o homem mais sereno e controlado que Simon alguma vez conhecera.
E agora o conde, habitualmente ponderado, parecia-lhe bem mais perturbado do que aquilo que a
situao poderia exigir.

Raios! exclamou ele por fim. Tenho frequentes encontros de negcios com o pai dela. Como
que suposto eu encarar Thomas Bowman sem me lembrar de que me deparei com a sua filha em trajes
menores?
Filhas corrigiu-o Simon. Estavam ambas presentes.
Deveras?! Reparei apenas na mais alta.
A Lillian?
Precisamente... No escondeu uma expresso de horror. Deus do Cu, no admira que ainda
estejam ambas por casar! So verdadeiras selvagens, mesmo pelos padres americanos. E o modo
como aquela mulher me dirigiu a palavra, como se fosse eu quem devesse ficar envergonhado por lhes
interromper a indecorosa festana
Coa breca, Westcliff, soa como um verdadeiro pedante interrompeu-o Simon, divertido com o
melindre exagerado do conde. Umas quantas raparigas inocentes a saltitar prado fora no
propriamente o fim da civilizao. E podia apostar que se no passassem de vulgares criaditas, tudo
aquilo lhe passaria ao lado. Caramba, quem sabe at se no se juntaria a elas? J o vi nas suas festas e
bailes em posturas pouco dignas com as suas amantes e
Mas elas no so vulgares criaditas, Hunt. So jovens senhoras, ou pelo menos alegam s-lo. O que
diacho pode levar um bando de encalhadas a comportar-se daquela forma?
Simon sorriu perante o tom ofendido do amigo.
A minha teoria a de que elas se tornaram cmplices, aliadas na sua condio de eventuais
solteironas. Na maior parte do tempo desta ltima temporada, estiveram sentadas lado a lado,
praticamente sem se falarem. Mas ao que parece, acabaram por entabular uma amizade muito recente.
E com que objetivo, no me dir? indagou o conde, pleno de desconfiana.
Quem sabe no estejam apenas a pretender divertir-se? sugeriu o outro.
Simon no pde deixar de desenvolver um interesse particular pelo grau de perturbao do amigo em
relao ao comportamento das meninas. Lillian Bowman, em particular, deixara-o profundamente
abalado. E isso era pouco habitual no conde, que sempre se relacionara com as mulheres com visvel
descontrao. Que Simon soubesse, no obstante o nmero de mulheres que o perseguiam dentro e fora da
cama, Westcliff jamais perdera a objetividade. At agora.
Ento que se dedicassem costura, ou ao que quer que seja que as mulheres decentes fazem para se
divertir grunhiu o conde. No me diga que no arranjavam um entretm que no envolvesse correrem
nuas pelos campos?
No estavam nuas salientou Simon Hunt. Para grande pena minha
Esse seu comentrio impele-me a dizer-lhe uma coisa disse Westcliff num tom subitamente
srio. Como sabe, no sou de dar conselhos a quem no mos pea, mas
Simon interrompeu-o com uma gargalhada.
Meu caro Westcliff, duvido seriamente que tenha passado um dia da sua vida sem dar um conselho a
algum acerca de alguma coisa.
Apenas ofereo conselhos quando se me afigura absolutamente necessrio disse o conde, com uma
leve carranca.
Simon olhou-o com um sorriso sardnico.
Pois ento faa o favor de me dispensar as suas palavras sbias, meu amigo. J que algo me diz que

irei ouvi-las quer queira, quer no.


Dizem respeito a Miss Peyton. Se for to sensato quanto eu o considero, ir privar-se de todas e
quaisquer ideias que lhe concernem. Ela sem dvida um belo pedao de mulher, e mais egocntrica do
que qualquer criatura que eu j tenha conhecido. A fachada magnfica, sim, mas, em minha opinio, no
h nada de recomendvel debaixo dela. No duvido que tenciona fazer dela sua amante, isto no caso de
ela falhar nos seus intentos de conquistar Lord Kendall. E o meu conselho : no o faa. H muitas outras
mulheres com infinitamente mais a oferecer-lhe do que Annabelle Peyton.
Simon ficou calado por um momento. Os seus sentimentos por Annabelle Peyton eram incomodamente
complexos. Ele admirava-a, gostava dela, e Deus sabia que ele no tinha o direito de a condenar por vir
a tornar-se amante de outro homem. Mas ainda assim, a mera possibilidade de ela ter levado Hodgeman
para a sua cama provocava-lhe um misto de raiva e cime que no deixava de o surpreender.
Quando ouvira o rumor que Lord Burdick se dedicara a espalhar de que Annabelle se havia
tornado amante secreta de Hodgeman, Simon no tinha resistido a investigar tal insinuao. Tinha
perguntado ao pai, que mantinha meticulosamente organizados livros de contabilidade de inmeros
clientes, se algum alguma vez lhe dera dinheiro para regularizar as contas de talho da famlia Peyton. Se
bem que isso no pudesse ser considerado uma prova do que quer que fosse, fortaleceria, ainda assim, as
suspeitas de Simon de que Annabelle se tornara amante de Hodgeman. Ao juntar a isto as evasivas dela
ao longo da conversa que haviam tido na manh anterior, o dito rumor tornava-se cada vez mais provvel.
Era notrio que a situao financeira dos Peyton era desesperada mas as razes pelas quais
Annabelle se teria voltado para um palerma velho e gordalhufo como Hodgeman permaneciam um
absoluto mistrio. Por outro lado, tantas eram as decises de vida, boas ou ms, tomadas apenas como
resultado da oportunidade Quem sabe se Hodgeman no tivesse logrado intervir num momento em que
as defesas de Annabelle estivessem debilitadas ao seu extremo, levando-a a convencer-se a oferecer ao
velho bandalho aquilo que ele queria, a troco do dinheiro que ela to desesperadamente precisava
Ela no tinha uns sapatos abotinados confortveis. Cristo! A generosidade de Hodgeman devia ser
miservel, j que apenas lhe permitia uns quantos vestidos novos, mas no um par de sapatos decente ou
roupa interior minimamente aceitvel, a julgar pelo estado andrajoso da dela. Se Annabelle se via
forada a amancebar-se com um homem, bem podia escolh-lo a ele e receber ao menos uma
recompensa digna dos seus favores. Mas obviamente que ainda era demasiado cedo para a interpelar
sobre essa possibilidade. Simon teria de esperar pacientemente at ela tentar e afortunadamente perder
as suas chances junto de Lord Kendall. No tencionava fazer nada que lhe arruinasse essas chances,
mas se acaso ela falhasse nos seus intentos, Simon contava abord-la e seduzi-la com uma oferta bem
mais tentadora do que o seu atual acordo clandestino com Hodgeman.
Imaginando Annabelle nua e estendida na sua cama, Simon sentiu a volpia a reacender-se, e
esforou-se por retomar o fio meada na conversa com o conde.
O que o leva a crer que eu possa ter algum interesse em Miss Peyton? indagou num tom
falsamente descontrado.
O facto de quase ter cado do cavalo quando a viu em trajes menores.
Aquilo arrancou a Simon um sorriso relutante.
Com uma fachada daquelas pouco me rala o que est no interior.
Mas devia disse o conde. Miss Peyton uma mulher fria, egosta e de reputao duvidosa,

como eu nunca vi igual.


Westcliff indagou Hunt, em tom casual , alguma vez lhe passou pela ideia que possa estar
enganado? Em relao a qualquer coisa?
O conde pareceu perplexo perante a pergunta.
Efetivamente no.
Abanando a cabea e esboando um sorriso compungido, Simon esporeou o cavalo para o fazer
acelerar.

Captulo 11

Enquanto as meninas regressavam a Stony Cross Manor, Annabelle teve a desconfortvel sensao de
ter torcido um tornozelo. Devia ter acontecido durante a partida de rounders, ainda que no se recordasse
do momento preciso. Com um suspiro profundo, mudou a cesta de mo e alongou a passada de modo a
acompanhar Lillian, que lhe pareceu pensativa. Daisy e Evie vinham uns escassos metros mais atrs,
envolvidas numa conversa sria.
O que que a preocupa? perguntou Annabelle a Lillian em voz baixa.
O conde e Mr. Hunt cr que eles venham a contar a algum que nos viram naqueles preparos?
Seria pssimo para a nossa reputao.
No creio que Westcliff o faa disse Annabelle aps um momento de considerao. Recorda-se
do comentrio que ele fez sobre vir a ter amnsia? Sinto-me tentada a acreditar nele. Alm de que no me
parece nada o tipo de homem dado a mexericos.
E quanto a Mr. Hunt?
Annabelle franziu a testa.
No sei No me passou despercebido o facto de ele no ter prometido guardar segredo. Mas
acredito que mantenha a boca fechada se pensar que ganhar alguma coisa com isso.
Assim sendo, julgo que o melhor ser a Annabelle a abord-lo nesse sentido. Assim que o vir no
baile desta noite, fale com ele e faa-o prometer que no comenta com ningum o nosso jogo de
rounders.
Lembrando-se do baile que ia ter lugar nessa noite na manso, Annabelle soltou um suspiro de
desagrado. Suspeitava no, estava certa de no conseguir suportar olhar para Simon Hunt depois do
que sucedera nessa tarde. Por outro lado, Lillian tinha razo; no era expectvel que ele se mantivesse
calado. Ela teria mesmo de o abordar direta e pessoalmente, por mais que essa ideia a desesperasse.
E porqu eu, ora essa? perguntou, embora j soubesse a resposta.
Porque o Hunt gosta de si. Toda a gente v isso. Estar bem mais inclinado a fazer um favor que a
menina lhe pea.
Talvez, mas nunca ser um favor. Ter certamente um preo murmurou ela sentindo agudizar-se a
dor no tornozelo. E se ele se atrever a fazer-me alguma proposta desonesta?
Lillian pensou um momento antes de responder:
Bom, a ter de lhe atirar com um osso, por pequeno que seja.
Como assim, um osso? quis saber Annabelle, desconfiada.
Oh, sei l, deix-lo beij-la se isso for o suficiente para o manter calado.

Incrdula com a sugesto da amiga e sobretudo com o ar despreocupado com que a fez , Annabelle
inspirou profundamente.
Por Deus, Lillian! No posso fazer tal coisa!
E porque no? No me diga que nunca beijou um homem
claro que sim, mas
Um par de lbios apenas um par de lbios, minha amiga. Certifique-se apenas de que ningum a
v e despache o assunto o mais rapidamente possvel. Ver que vai conseguir apaziguar Mr. Hunt, e que o
nosso segredo estar a salvo.
Annabelle abanou a cabea e soltou uma risadinha estranha, enquanto sentia o corao a bater
descompassado perante a ideia. Pela milionsima vez, recordou aquele longnquo momento do beijo
secreto na sala de teatro, aqueles segundos de exaltao sexual que a tinham deixado muda e trmula.
Ter de deixar bem claro que um beijo ser tudo o que ele poder esperar de si prosseguiu
Lillian. E que jamais voltar a acontecer.
Peo desculpa por lhe gorar as expectativas desse seu maquiavlico plano que, quanto a mim,
cheira pior que a peixe podre. Um par de lbios no apenas um par de lbios, sobretudo se pertencer a
Simon Hunt! E saiba que ele jamais ficar satisfeito com algo to trivial quanto um beijo e eu jamais lhe
ofereceria algo mais do que isso. E mesmo assim
Considera-o assim to repulsivo, Annabelle? quis saber Lillian, com um certo sarcasmo no tom
de voz. Ele no assim to mau, se quer saber a minha opinio. Chego mesmo a consider-lo bonito.
Ora no que me diz respeito, ele de tal modo insuportvel que nunca perdi tempo a reparar na
sua aparncia.
Annabelle caiu num silncio confuso, considerando a observao da amiga sob uma nova e
desconfortvel perspetiva. Objetivamente falando isto se alguma vez fosse possvel ser-se objetivo em
relao a Simon Hunt , ele era um homem atraente. O termo bonito era geralmente aplicado a algum
com feies esculpidas e propores delgadas e elegantes. Mas Simon Hunt tinha redefinido a palavra
com o seu semblante audaz e harmonioso, os atrevidos olhos negros, o nariz perfeito, forte e que apenas
podia pertencer a um homem, e a boca larga, eternamente pautada por um humor irreverente. At a altura
e a musculatura pouco usuais pareciam assentar-lhe de forma perfeita, como se a natureza tivesse
reconhecido que ele no era uma criatura digna de ser formada por meias medidas.
Simon Hunt deixara-a nervosa e desconfortvel a partir do primeiro momento em que se conheceram.
E muito embora Annabelle nunca o tivesse visto seno impecavelmente vestido e rigorosamente
controlado, ela ficara sempre com a sensao de que Simon Hunt era apenas parcialmente domesticado.
Os seus mais profundos instintos tinham-na alertado contra o facto de, por trs daquela fachada
zombeteira, existir um homem capaz de uma paixo alarmante e avassaladora, talvez mesmo brutal. No
era de todo uma criatura suscetvel de ser dominada.
Ela tentou imaginar-lhe o rosto escuro sobre o seu, o hlito quente, os braos fortes envolvendo-a
tal como j o vira. S que desta vez, com ela como ativa participante. Ele era apenas um homem,
esforou-se por lembrar-se. E um beijo era efetivamente uma coisa efmera. Mas pelo escasso tempo que
ele durasse, ela estaria intimamente unida a ele. E a partir de ento, e sempre que se cruzassem, Simon
Hunt iria silenciosamente vangloriar-se. E isso ser-lhe-ia difcil de suportar.
Esfregou a testa, que sentiu subitamente dorida como se tivesse levado com um taco de rounders.

Ser que no podemos pura e simplesmente ignorar tudo e esperar que ele tenha o bom gosto de
ficar calado?
Oh, sim disse Lillian, plena de sarcasmo. sabido que Mr. Hunt frequentemente conotado
com a expresso bom gosto. Por quem , minha boa amiga, cruze os dedos e espere por isso se os
seus nervos aguentarem o suspense.
Massajando as tmporas, Annabelle soltou um suspiro resignado.
Seja. Vou abord-lo esta noite. E Hesitou por um longo momento: At o beijo, se for
necessrio. Mas fique sabendo que considerarei isso paga suficiente por todos os vestidos que me
ofereceu.
Um sorriso de satisfao aflorou os lbios de Lillian.
Negcio fechado, minha querida. E sossegue; estou certa de que facilmente chegar a uma qualquer
sorte de consenso com Mr. Hunt.
Ao chegarem manso, e depois de cada uma seguir para os seus aposentos, Annabelle resolveu
fazer uma sesta na esperana de se restabelecer antes do jantar-baile dessa noite.
A me no estava presente, tendo certamente optado por tomar ch com as outras senhoras na sala de
estar do piso trreo. Graas a Deus por isso, pensou Annabelle. Assim poderia refrescar-se e mudar-se
sem ter a me a matraque-la com perguntas indesejveis. Ainda que Philippa fosse uma me carinhosa e
permissiva, no teria reagido nada bem s notcias de que a filha se envolvera numa embrulhada
escandalosa com as irms Bowman.
Depois de se lavar e mudar de roupa interior, Annabelle deitou-se, deleitando-se com o suave
contacto de uns lenis de linho brancos impecavelmente engomados. Para sua enorme frustrao, a
moinha no tornozelo impossibilitou-a de dormir. Desconfortvel e irritadia, tocou para a criada lhe
trazer um lava-ps com gua fresca, e sentou-se com os ps de molho por uma boa meia hora. Tinha
definitivamente o tornozelo inchado, levando-a a concluir, mal-humorada, que aquele tinha sido um dia
particularmente azarento. Amaldioando-se enquanto enfiava um novo par de meias sobre o p inchado,
foi-se vestindo lentamente. Chamou novamente a criada, desta vez para a ajudar a apertar o corpete e
fechar as costas do vestido amarelo de seda.
Miss? murmurou a criada, olhando apreensiva para o rosto plido e cansado de Annabelle.
Parece-me algo indisposta. Quer que lhe providencie algo? A governanta guarda l em baixo no armrio
dela um tnico muito bom para as maleitas femininas
No. No se trata disso disse Annabelle, esboando um sorriso fraco. Torci o tornozelo, nada
mais.
Oh Um chazinho de casca de salgueiro, ento? sugeriu a rapariga, colocando-se atrs de
Annabelle para lhe abotoar as costas do vestido de baile. Vou num saltinho e trago-lho em dois, Miss! E
pode tom-lo enquanto lhe arranjo o cabelo.
Sim, agradeo.
Annabelle manteve-se de p enquanto os dedos geis da criadita lhe apertavam o vestido, para de
seguida se sentar graciosamente na cadeira em frente ao toucador. Fixou o reflexo tenso no belssimo
espelho Queen Anne do toucador e suspirou.
No fao a mais plida ideia de como me aleijei. No tenho por hbito ser desastrada.
A criada ajeitou o folho de tule doirado que adornava as mangas do vestido de Annabelle, antes de

sair, apressada.
Vou tratar de providenciar o seu ch, Miss. Ver como se restabelece em dois tempos.
Mal ela saiu, Philippa entrou no quarto. Ao ver a filha radiosa no seu vestido de baile, olhou-a com
orgulho e um amplo sorriso e deixou-se ficar atrs dela, cruzando o olhar com o da filha atravs do
espelho.
Ests deslumbrante, minha querida.
Mas no me sinto assim, Mam. Torci um tornozelo durante um passeio com as encalhadas, esta
tarde.
Haver necessidade de se referirem a vs prprias nesses termos? comentou Philippa, algo
desagradada. Certamente que se lembraro de um nome mais agradvel para dar ao vosso grupinho.
Mas assenta-nos que nem luvas, no ser? disse Annabelle com um sorriso. Mas se isso a fizer
sentir melhor, passarei a diz-lo com um toquezinho de ironia.
Philippa suspirou.
Receio bem que o meu prprio provimento de ironia esteja algo desfalcado neste momento. No me
nada fcil ter de as ver angustiadas, envolvidas em ardis, enquanto as demais raparigas da vossa
condio parecem levar a vida com feliz desembarao. V-las com vestidos emprestados, ciente dos
fardos que carregam um milho de vezes que j dei por mim a pensar que se vosso pai no tivesse
partido, e se tivssemos umas economias, por poucas que fossem
Annabelle encolheu os ombros.
Como costume dizer-se, minha Me, se desejos fossem tostes, eu j teria milhes
Philippa acariciou-lhe levemente o cabelo.
Porque no ficas antes a descansar, esta noite? Eu lia para ti enquanto ficavas deitadinha com o p
erguido
No me tente disse Annabelle com um suspiro. Nada me daria mais prazer, acredite. Mas no
posso dar-me a esse luxo. No posso perder uma oportunidade que seja de causar boa impresso em
Lord Kendall. E negociar com Simon Hunt pensou, com um calafrio de apreenso.
Depois de beber uma generosa chvena de ch de casca de salgueiro, Annabelle foi capaz de descer a
escadaria da manso sem coxear, ainda que o inchao teimasse em no reduzir. Teve ocasio para uma
breve troca de palavras com Lillian antes de os convidados serem conduzidos para a sala de jantar. O sol
tinha deixado as suas marcas no rosto de Lillian, tornando-as levemente rosadas e brilhantes, o
aveludado dos olhos castanhos resplandecendo sob a luz dos candelabros.
At ao momento, Lord Westcliff saiu-se maravilhosamente no seu intuito de ignorar as encalhadas
comentou ela com um sorriso forado. A menina tinha razo, dali no vir mal ao mundo. O nosso
potencial problema poder vir de Mr. Hunt.
No ser problema algum garantiu-lhe Annabelle, carrancuda. Tal como lhe prometi, vou falar
com ele.
A outra reagiu com um sorriso de alvio.
A menina um anjo, Annabelle.
Ao sentarem-se mesa do banquete, Annabelle ficou apreensiva ao aperceber-se de que ficaria ao
lado de Lord Kendall. Noutras circunstncias, isso teria sido uma ddiva dos cus, mas naquela noite em
particular ela estava longe de se sentir no seu melhor. No ia certamente conseguir entabular uma

conversa inteligente com ele, sentindo a cabea a doer e o tornozelo a latejar. Para ajudar ao seu
desconforto, Simon Hunt ficara sentado precisamente sua frente, parecendo exasperantemente confiante
e seguro de si. E para piorar aquele triste cenrio, uma sbita sensao de nusea impossibilitou-a de
desfrutar do magnfico repasto. Ao invs de dar largas ao seu habitual apetite voraz, Annabelle deu por
ela a depenicar tristemente nas iguarias que lhe iam sendo servidas. De cada vez que erguia os olhos do
prato, deparava-se com Simon Hunt a perscrut-la, forando-a a preparar-se mentalmente para um
eventual gracejo ou provocao. No entanto, e afortunadamente, os raros comentrios que ele lhe dirigiu
foram banais e desinteressantes, permitindo-lhe aguentar a refeio sem incidentes.
Finalmente, comearam a soar os primeiros acordes de orquestra vindos do salo de baile,
assinalando o fim do jantar e Annabelle deu graas aos cus por o baile estar prestes a comear. Pela
primeira vez na vida ansiava sentar-se na fileira das encalhadas e poder descansar os ps, enquanto as
outras danavam. Concluiu que tinha estado demasiadamente exposta ao sol nessa tarde, j que se sentia
dolorida e ligeiramente atordoada. Lillian e Daisy, pelo contrrio, pareciam mais vibrantes e saudveis
que nunca, enquanto Evie, a pobrezinha, tinha levado um responso tal por parte da tia Florence que a
deixara profundamente humilhada.
O sol provoca-lhe sardas contou Daisy a Annabelle. E a tia Florence disse-lhe que depois do
nosso passeio desta tarde ela ficou a assemelhar-se a um leopardo e proibiu-a de estar connosco
enquanto a sua pele no regressar ao normal.
Annabelle franziu a testa, sentindo uma onda de simpatia pela amiga. Diabos levem a tia Florence
rosnou. Torna-se bvio que o seu nico propsito de vida tornar a sobrinha infeliz.
E brilhante nessa tarefa, diga-se concordou Daisy.
Subitamente, o seu olhar recaiu em alguma coisa por sobre o ombro de Annabelle que a fez
esbugalhar os olhos.
Coa breca, Mr. Hunt vem a! E eu estou literalmente morta de sede, minha amiga, por isso vou dar
um saltinho at mesa de refrescos e deix-los sozinhos para
A Lillian contou-lhe! exclamou Annabelle, indignadssima.
Sim. E estamos-lhe todas extremamente gratas pelo sacrifcio que est prestes a fazer por ns,
minha querida.
Sacrifcio? repetiu Annabelle, no gostando do som da palavra. Parece-me um termo algo
exagerado, no? Tal como diz Lillian, um par de lbios apenas um par de lbios.
Ter-lhe- dito isso, sim disse a outra, espicaando-a. Mas a ns, a Evie e a mim, garantiu-nos
que mais depressa morreria antes de permitir-se beijar um homem como Simon Hunt.
Como? Mas indignou-se Annabelle, mas Daisy tinha j desaparecido, aos risinhos, em direo
mesa de bebidas.
Comeando a sentir-se qual verdadeira virgem sacrificial deixada s portas do inferno, Annabelle
preparou-se para o inevitvel, mas estremeceu ao ouvir a voz grave de Simon Hunt bem perto do seu
ouvido um som que pareceu ressoar-lhe pela espinha abaixo.
Boas noites, Miss Peyton. Vejo que est impecavelmente vestida para variar.
Cerrando os dentes, ela voltou-se para ele.
Devo confessar-lhe, Mr. Hunt, que fiquei impressionada pela sua conteno ao longo do jantar.
Contava ouvir-lhe sair da boca uma saraivada de insultos, e no entanto conseguiu comportar-se como um

cavalheiro ao longo de quase duas horas. Fantstico.


Foi um verdadeiro martrio, efetivamente concedeu ele, muito srio. Mas achei que devia deixar
os comportamentos chocantes a seu cargo Fez uma pausa elegante, antes de acrescentar: uma
vez que os desempenhou to magistralmente ainda h poucas horas.
As minhas amigas e eu prpria nada fizemos de chocante!
Ouviu-me dizer que desaprovava fosse de que forma fosse a vossa partidinha desnudada de
rounders? perguntou inocentemente. Pelo contrrio, apoiei-a incondicionalmente. Acho at que o
deviam fazer todos os dias, para lhe ser muito franco.
No estvamos desnudadas, mas sim em roupa interior retorquiu ela em tom sibilante.
Ah era isso que a Miss Peyton vestia?
Ela corou profusamente, mortificada por ele ter reparado no estado lastimvel da sua roupa interior.
Comentou com algum esse episdio? quis saber, a medo.
Obviamente, essa era a pergunta que ele mais ansiava ouvir. Um sorriso mordaz delineou-lhe os
lbios.
Ainda no.
E tenciona faz-lo?
Hunt considerou a pergunta com uma expresso meditativa que no disfarava minimamente o
prazer que retirava daquela situao.
Tencionar, tencionar, no tenciono disse, em tom pesaroso. Mas j sabe como as coisas so.
Por vezes, esse tipo de coisa tende a sair-nos boca fora durante uma conversa
Ela semicerrou os olhos.
E o que espera de mim em troca do seu silncio?
Ele fingiu-se chocado com a sua franqueza.
Ora, Miss Peyton Contei que soubesse lidar com assuntos dessa natureza de um modo mais
diplomtico. De uma senhora do seu requinte e condio espera-se algum tato e delicadeza no que
respeita a
No tenho tempo para diplomacias interrompeu-o ela, assertiva. E parece-me notrio que o
senhor no tenciona manter o silncio, a no ser que lhe seja proposta alguma sorte de suborno.
O termo suborno comporta em si uma conotao to negativa Prefiro chamar-lhe incentivo.
Chame-lhe o que bem entender disse ela, impaciente. Passemos s negociaes, sim?
Muito bem, Miss Peyton Hunt esforou-se por manter um ar srio, mas os olhos cor de caf no
escondiam um certo divertimento. Poderei ser persuadido a manter o silncio em relao ao seu
escandaloso divertimento desta tarde. Desde que compensado por um forte incentivo, claro est.
Annabelle caiu em silncio, baixando as longas pestanas ao considerar o que ia dizer. Assim que as
palavras fossem proferidas, j no havia nada a fazer. Bom Deus, porque lhe coubera a ela a espinhosa
misso de comprar o silncio de Simon Hunt? E logo por causa de uma imbecil partida de rounders em
que ela nunca tivera vontade de participar?
Se o senhor fosse um cavalheiro, tudo isto seria desnecessrio murmurou.
Um assomo de riso suprimido tornou-lhe a voz rouca e irregular.
No sou efetivamente um cavalheiro, no. Mas permita-me record-la de que no fui eu quem
resolveu correr seminu pelos prados, esta tarde.

Importa-se de falar baixo? disse-lhe ela com aspereza. E se algum o ouve?


Hunt observou-a fascinado, os olhos escuros e cruis.
Faa a sua melhor oferta, Miss Peyton.
Olhando fixamente um ponto na parede atrs do ombro dele, Annabelle falou num tom sufocado,
sentindo um tal calor nos lbulos das orelhas que temeu que o cabelo se incendiasse.
Se prometer ficar calado em relao ao que se passou esta tarde, eu permito-lhe beijar-me.
O interminvel silncio que se seguiu quela declarao foi doloroso. Obrigando-se a erguer o olhar,
Annabelle pde constatar que deixara Hunt surpreendido. Ele olhava-a como se ela tivesse falado numa
lngua estranha e da qual no estava seguro da traduo.
Um beijo repetiu ela, com os nervos em franja da tenso que se gerara entre ambos. E no
assuma que por eu lhe permitir que o faa uma vez, vou consentir que alguma vez se repita.
Hunt pareceu escolher cuidadosamente as palavras ao responder, algo bastante usual nele.
curioso Sempre pensei que a sua oferta se resumisse a uma nica e simples dana comigo. Uma
valsa, ou quadrilha, sei l
Tambm pensei nisso acedeu ela. Mas um beijo mais conveniente. Para alm de
incomensuravelmente mais rpido que uma valsa.
Diz isso porque nunca me beijou.
Aquela declarao, e sobretudo a suavidade do tom, f-la tremer das pernas.
No seja ridculo retorquiu secamente. Uma valsa comum dura uns bons trs minutos. No
possvel beijar-se algum durante tanto tempo.
A Annabelle l o saber comentou ele com um tremor de voz quase impercetvel. Muito bem,
aceito a sua oferta. Um beijo em troca do meu silncio. Mas serei eu a decidir quando e onde que ele
ter lugar.
O onde e o quando sero determinados em funo do nosso acordo, naturalmente disse ela.
O nico propsito de tudo isto precisamente o de manter a minha reputao imaculada. No vou
certamente permitir-lhe deitar tudo a perder, ao escolher uma hora e um local inapropriados.
Ele sorriu, num esgar irnico.
Mas que bela negociadora me saiu, Miss Peyton. Que Deus nos ajude a todos se tiver ambies
futuras de enveredar pelo mundo dos negcios.
No, a minha nica ambio futura tornar-me Lady Kendall disse ela, sabendo estar a pr-lhe o
dedo na ferida. E teve a satisfao de o comprovar pela expresso na cara dele.
Isso seria lastimvel limitou-se ele a responder. Tanto para si como para Lord Kendall.
V para o diabo, Mr. Hunt disse ela, irritadssima.
E virou-lhe as costas, afastando-se dele com toda a sua determinao e ignorando a dor excruciante
no tornozelo.
Ao dirigir-se ao terrao traseiro da casa, apercebeu-se de que a leso no tornozelo piorara
significativamente, ao ponto de sentir pontadas de dor subindo-lhe at ao joelho.
Raios o partam! praguejou baixinho, culpando-o a ele, obviamente.
Naquele estado, dificilmente faria progressos em relao a Lord Kendall. No era fcil ser sedutora
estando a um passo de desfalecer de dores. Sentindo-se subitamente exausta, definitivamente derrotada,
Annabelle no teve outro remdio seno optar por regressar ao quarto. Agora que o assunto Simon Hunt

estava resolvido, o melhor a fazer seria dar descanso ao tornozelo e rezar para que amanh estivesse
melhor.
A cada passo dado a dor intensificava-se, at comear a sentir pequenos ribeiros de transpirao
formarem-se sob as barbas rgidas do corpete. Nunca tinha sofrido uma dor assim. No s lhe doa a
perna, como a cabea parecia poder explodir-lhe a qualquer momento. E sentia dores em cada centmetro
do corpo. As nuseas eram insuportveis e necessitava urgentemente de ar fresco tinha mesmo de se
esgueirar para a noite fria e sentar-se algures at aquele enjoo amainar. As portas de vidro que davam
para o terrao pareceram-lhe angustiantemente distantes e Annabelle receou no conseguir sequer l
chegar.
Felizmente, as irms Bowman tinham-se apressado a ir no seu encalo assim que a viram afastar-se
de Simon Hunt. O sorriso expectante no rosto de Lillian desvaneceu-se no momento em que viu a
expresso plida e sofrida de Annabelle.
Est com um aspeto terrvel! exclamou ela. Em nome dos cus, diga-me: o que foi que Mr. Hunt
lhe disse ou fez para a deixar neste estado?
Ele acedeu minha proposta disse Annabelle num tom dbil, prosseguindo em direo ao terrao.
Meu Deus, se a simples ideia a deixa to aterrorizada disse Lillian.
No interrompeu-a Annabelle. No se trata disso. o meu tornozelo torci-o esta tarde
durante o jogo, e agora mal me tenho em p.
Mas porque no nos disse nada, pobrezinha? perguntou Lillian, visivelmente preocupada. O seu
brao delgado mostrou-se surpreendentemente forte ao rodear a cintura da amiga, amparando-a no seu
doloroso percurso. Daisy, por favor dirige-te porta do terrao e mantm-na aberta at sairmos.
Com a ajuda das irms, Annabelle l conseguiu sair para o ar fresco da noite. Deu dois passos e teve
de se encostar parede levando a mo enluvada testa transpirada.
Julgo que vou vomitar murmurou, sentido a boca aguar-se desagradavelmente e a garganta a
arder. A perna doa-lhe como se tivesse sido esmagada pela roda de uma carruagem. Oh, meu Deus
eu no posso vomitar agora!
No se preocupe, minha querida sussurrou-lhe Daisy, conduzindo-a at ao canteiro de flores que
ladeava os degraus da escadaria. Ningum a vai ver, deite fora aquilo que precisar. A Daisy e eu
tomamos conta de si.
Isso mesmo disse Lillian, logo atrs dela. As amigas verdadeiras no se importam de ajudar as
outras a vomitar as tripas!
Annabelle ter-se-ia rido, no fosse ser acometida de um espasmo absolutamente incontrolvel.
Felizmente no tinha comido praticamente nada ao jantar, o que tornou o processo misericordiosamente
rpido. O estmago subiu-lhe boca e ela no teve outro remdio seno render-se. Tossindo e cuspindo
para o canteiro, gemeu debilmente:
Lamento tanto Perdoem-me, minhas amigas
No seja tonta Faria o mesmo por ns, no verdade? foi a resposta doce das americanas.
claro que sim Mas nenhuma de vs seria assim to tolinha.
No est a ser tola disse Lillian suavemente. A menina est doente. Vamos, tome o meu leno.
Ainda inclinada para a frente, Annabelle recebeu o gracioso lencinho de linho das mos de Lillian,
mas retraiu-se ao sentir-lhe o perfume.

Aaaghh, no aguento murmurou este cheiro. No tm um leno sem perfume?


Oh, desculpe exclamou Lillian, e voltou-se para a irm: D-lhe o teu leno, Daisy.
Esqueci-me foi a resposta apreensiva.
Vai ter mesmo de se servir deste disse Lillian a uma nauseadssima Annabelle.
Uma voz masculina entrou na conversa.
Aceite o meu.

Captulo 12

Demasiado atordoada para se aperceber do que estava a acontecer sua volta, Annabelle recebeu o
leno fresco que algum lhe estendeu. Graas Deus no cheirava a nada que no a lavado e ao suave odor
da goma. Depois de limpar a boca e a testa transpirada, Annabelle conseguiu endireitar-se e enfrentar o
recm-chegado. O estmago combalido ainda conseguiu dar uma ltima volta perante a viso de Simon
Hunt. Tudo indicava que ele a tinha seguido at ao terrao, e ainda a tempo de testemunhar a sua
humilhante provao. Ela s quis morrer. Finar-se ali mesmo e naquele segundo, e para sempre apagar da
sua mente o facto de que Simon Hunt a tinha visto acocorada sobre um canteiro a vomitar as entranhas.
O rosto dele estava impassvel, exceo dos sulcos formados entre as sobrancelhas. Num gesto
rpido, levou a mo ao ombro dela, ajudando-a a recuperar o equilbrio.
luz do nosso mais recente acordo murmurou , isto altamente depreciador, Miss Peyton.
Oh, saia da minha vista grunhiu ela.
No deixou, ainda assim, de contar com o apoio forte do corpo dele, enquanto sentia surgir uma nova
onda de nuseas. Levou o leno boca e respirou pelo nariz, e felizmente a sensao passou. Mas
continuou com aquela fraqueza, como nunca antes havia sentido, e soube que se ele no estivesse ali para
a amparar teria cado redonda no cho. Deus Todo-Poderoso, o que que se estava a passar com ela?
Hunt facilmente a susteve, devolvendo-lhe o equilbrio enquanto observava num tom gentil:
Bem que eu a achei demasiado plida, h pouco. Afastou-lhe uma madeixa do rosto. O que
que se passa, minha querida? Trata-se apenas do estmago ou di-lhe mais alguma coisa?
Algures por debaixo das camadas de desconforto, Annabelle surpreendeu-se com aquele carinho
sbito e to estranho em Simon Hunt. J para no falar no facto de que um cavalheiro no devia nunca e
em tempo algum mencionar as partes interiores de uma senhora. Contudo, naquele momento ela sentia-se
demasiado doente para dizer ou fazer o que quer que fosse a no ser agarrar-se lapela do casaco dele.
Ponderando na pergunta que ele fizera, soltou um suspiro de cansao antes de responder:
Eu sinto dores em toda a parte sussurrou. Na cabea, no estmago, nas costas mas acima
de tudo no tornozelo.
Ao falar sentiu os lbios dormentes. Passou-lhes a lngua, alarmada pela ausncia total de sensao.
Estivesse ela um pouco menos desorientada e teria certamente reparado que Hunt a olhava de uma forma
indita, absolutamente estranha. Mais tarde, Lillian descrever-lhe-ia quo protetor Simon Hunt lhe
parecera ao ergu-la nos braos. Mas por agora, Annabelle estava demasiado atarantada para se
aperceber do que quer que fosse para alm do seu profundo mal-estar.
Lillian falou algo bruscamente, enquanto avanava para libertar Annabelle do amparo dele:

Muito obrigada pela cedncia do seu leno, Mr. Hunt. Agora pode deixar-nos, uma vez que a minha
irm e eu somos perfeitamente capazes de cuidar de Miss Peyton.
Ignorando a americana, Simon manteve o brao em torno de Annabelle, sem nunca deixar de lhe olhar
o rosto sofrido.
Como foi que magoou o tornozelo, Miss Peyton? quis saber.
Ter sido durante a partida de rounders, creio
Reparei que no bebeu nada durante o jantar disse ele.
Ps-lhe a mo na testa para verificar se ela teria febre. Aquele gesto pareceu a Annabelle
surpreendentemente ntimo e familiar. Ele prosseguiu, preocupado:
Ter bebido algo antes disso?
Se se refere a vinho ou bebidas espirituosas, a resposta no disse ela, sentindo o corpo prestes
a desfalecer, como se a mente tivesse perdido todo o controlo sobre o movimento dos seus membros.
Bebi apenas um ch de casca de salgueiro, ainda no meu quarto.
A mo quente dele passou da testa para a face esquerda de Annabelle, numa carcia reconfortante. Ela
estava gelada, tremendo dentro do vestido encharcado de suor, toda ela em pele de galinha. Sentido
aquele calor to acolhedor que irradiava do corpo dele, quase caiu na tentao de se enfiar dentro do seu
casaco, como um animalzinho assustado metendo-se numa toca.
Est-t-tou ge-gelada balbuciou, e o brao dele estreitou-se instintivamente em volta dela.
Apoie-se em mim murmurou-lhe, conseguindo habilmente despir o casaco enquanto lhe amparava
o corpo trmulo. Envolveu-a no casaco que ainda continha em si o calor da sua pele, e ela reagiu com um
som inarticulado de gratido.
Algo angustiada por ver a sua amiga nos braos de um inimigo figadal, Lillian falou em tom
impaciente:
Oia c, Mr. Hunt, a minha irm e eu
V procurar Mrs. Peyton, por favor interrompeu-a Hunt num tom que no admitia rplica. E
informe Lord Westcliff que Miss Peyton necessita de um mdico. Ele saber quem mandar chamar.
E o que que o senhor tenciona fazer? Lillian exigiu saber, claramente pouco habituada a que lhe
dessem ordens, e ainda para mais num tom daqueles.
Hunt semicerrou os olhos ao responder:
Tenciono levar Miss Peyton at ao quarto pela ala da serventia, entrando pela porta lateral da
manso. E a sua irm ir acompanhar-nos de modo a evitar eventuais falatrios.
Como se eventuais falatrios fossem motivo da sua preocupao atirou-lhe Lillian, irritada.
No tenho tempo nem nimo para debater essa questo. Por favor, tente ser de alguma utilidade,
sim?
Aps alguns segundos de uma pausa carregada de tenso, Lillian voltou-lhe as costas e afastou-se,
apressada.
Daisy parecia atemorizada.
No me recordo de ter visto algum dirigir-se minha irm nestes termos. O senhor o homem
mais corajoso que jamais conheci, Mr. Hunt.
Simon baixou-se ligeiramente e prendeu um brao na parte de trs dos joelhos de Annabelle. Ergueua com facilidade, vendo-se com uma profuso de saias e saiinhas de seda nos braos. Ela nunca tinha

sido carregada ao colo por quem quer que fosse e custou-lhe a crer que aquilo estava de facto a
acontecer.
Eu creio que consigo deslocar-me pelos meus prprios ps, Mr. Hunt.
Talvez, mas duvido que conseguisse descer a escadaria disse Hunt. Permita-me que o faa, e
assim poderei mostrar-lhe o lado mais cavalheiresco da minha natureza. Sorriu gentilmente. Importase de pr os braos volta do meu pescoo?
Annabelle obedeceu, aliviada e grata por se ver livre daquele peso desmedido sobre o tornozelo
magoado. Resistindo tentao de encostar a cabea no ombro dele, passou-lhe o brao esquerdo pelo
pescoo. Enquanto Hunt a carregava pelos degraus de pedra do terrao, ela pde sentir-lhe a agilidade e
absoluta destreza dos msculos por debaixo da camisa.
Confesso que nunca pensei que existisse em si uma faceta cavalheiresca conseguiu ela dizer por
entre o bater de dentes. Sempre o vi como um rematado grosseiro.
E eu confesso que no sei onde vo as pessoas buscar essas ideias sobre mim respondeu-lhe,
olhando-a com um toquezinho de provocao. Sempre fui tragicamente incompreendido.
Continuo a consider-lo um grosseiro.
Hunt sorriu e f-la ficar mais confortvel nos seus braos.
notrio que a sua doena no lhe afetou o discernimento.
Por que razo insiste em ajudar-me depois de o ter mandado para o diabo?
Porque tenho um interesse muito particular em preservar-lhe a sade. Quero que esteja em plena
forma quando me decidir a reclamar a minha dvida.
Ao descer os degraus, e sentindo o seu rosto to prximo do dele, Annabelle no resistiu, e sob o
pretexto de procurar uma posio mais segura, pressionou-lhe a nuca com as mos, sentindo-lhe as
madeixas suaves e encaracoladas entre os dedos. lamentvel sentir-me assim to indisposta, pensou.
No estivesse eu to glida e atordoada, quem sabe no teria prazer em ser carregada desta maneira.
Chegados ao carreiro que conduzia rea lateral da manso, Hunt deteve-se para permitir a Daisy
passar por eles e liderar o caminho.
A porta da serventia relembrou-a ele.
Sim, eu sei onde fica disse ela, avanando pelo carreiro. Tinha o rosto pequeno franzido de
preocupao. Ainda no consigo entender como um toro no tornozelo pode fazer algum adoecer ao
ponto de vomitar comentou.
Receio que isto seja mais grave do que um tornozelo torcido respondeu-lhe Hunt.
Ter sido do ch?
No. A casca de salgueiro no lhe causaria uma reao destas. Tenho uma leve suspeita do que se
poder tratar, mas apenas poderei confirm-la depois de chegar aos aposentos de Miss Peyton.
E como que tenciona confirmar essa sua suspeita? quis saber Annabelle, algo receosa.
Preciso apenas de lhe observar o tornozelo com mais ateno sossegou-a ele com um sorriso.
Certamente que mereo isso, depois de a carregar ao colo por trs lanos de escadas.
Mas, como foi possvel confirmar-se, as escadas no constituram para ele o menor problema. Assim
que alcanaram o ltimo degrau do terceiro lano, a sua respirao mantinha-se estranhamente regular.
Annabelle suspeitava que ele seria capaz de a carregar outros dez lanos sem sequer pestanejar. Quando
lho disse, ele respondeu em tom casual:

Passei a maior parte da minha juventude a acartar com peas de porco e de vaca para o talho de
meu pai. Carreg-la a si infinitamente mais agradvel.
Que ternas, essas palavras murmurou Annabelle, de olhos fechados. O sonho de qualquer
mulher ouvir da boca de um homem que mais agradvel que uma vaca morta.
O riso fez-lhe tremer o peito e ele viu-se forado a abrandar para no tropear a meio do corredor
que levava aos quartos. Chegados ao de Annabelle, Daisy abriu a porta para lhes dar passagem, e ali
ficou, ansiosa, vendo Hunt poisar Annabelle sobre a cama com extremo cuidado.
Eis-nos chegados disse ele, alcanando uma segunda almofada para melhor a acomodar.
Obrigada murmurou ela, fixando-lhe os pestanudos olhos castanhos.
E agora terei de lhe observar a perna.
Ela sentiu o corao parar, literalmente, pela audcia daquela proposta. Assim que recuperou a
batida cardaca, mal conseguiu balbuciar:
Eu prefiro esperar pela chegada do mdico.
No lhe perguntei o que prefere ou deixa de preferir, minha cara.
Ignorando-lhe os protestos, Hunt tratou de lhe fazer subir as saias.
Mr. Hunt! exclamou Daisy em tom ultrajado, e precipitando-se para ele. No se atreva! Miss
Peyton est doente, e se o senhor no tirar imediatamente essas mos de cima dela, eu
Acalme l os cavalos disse ele em tom jovial. No vou abusar de Miss Peyton pelo menos,
no para j. Desviou o olhar atrevido para o rosto plido de Annabelle. No se mexa. Por belas e
elegantes que as suas pernas possam ser, e no duvido que o sejam, elas no me vo enlouquecer ao
ponto de fazer algum disparate. Respirou fundo ao deparar-se com o profundo inchao que lhe rodeava
o tornozelo: Coa breca! At agora sempre a considerei uma mulher razoavelmente inteligente Como
diacho se lembrou de descer para jantar neste estado lastimvel?
Deus seja louvado, Annabelle! guinchou Daisy. Tem o p num estado deplorvel!
No estava assim to mau ainda h pouco disse ela, na defensiva. Piorou significativamente na
ltima meia hora e
Calou-se, perplexa, ao ver Simon Hunt subir-lhe a mo pela perna.
O que julga que est a fazer?! Daisy, no o deixe!
Estou apenas a retirar-lhe a meia, fique sossegada disse ele, j impaciente. E aconselho
seriamente Miss Bowman a no interferir.
Lanando-lhe um olhar de dio, Daisy colocou-se ao lado da amiga numa atitude fielmente protetora.
E eu aconselho-o a si a proceder com toda a cautela, Mr. Hunt disse-lhe, num tom feroz. No
conte que eu fique passivamente a v-lo molestar a minha amiga.
Hunt no conteve um olhar de escrnio, enquanto encontrava o cinto de ligas de Annabelle, soltando a
aselha da meia com grande desembarao.
Miss Bowman observou , dentro de poucos minutos veremos este quarto ser invadido por
curiosos, entre os quais Mrs. Peyton, Lord Westcliff, e a sua casmurra irmzinha, aos quais se juntar,
pouco depois, o mdico requisitado. At mesmo um selvtico brutamontes como eu precisaria de mais
tempo do que isso para molestar algum.
A expresso dele alterou-se ao ver Annabelle gemer de dor em reao ao seu suave toque.
Rapidamente lhe desenrolou a meia, os dedos suaves como plumas, mas a pele dela estava to sensvel

que o mnimo toque lhe causava uma dor excruciante.


Vamos seja forte, minha querida. E fique quietinha murmurou-lhe, fazendo descer
cuidadosamente a meia pelo tornozelo intumescido.
Mordendo o lbio, Annabelle viu-o inclinar-se sobre o seu tornozelo. Virou-lho com todo o cuidado,
esforando-se por no lhe tocar mais do que o absolutamente necessrio. At que ficou muito srio,
afirmando em tom preocupado:
Tal como previ
Daisy inclinou-se para melhor observar o local que Hunt apontava.
O que so essas marcas?
De uma mordida de vbora disse ele, arregaando as mangas e exibindo uns antebraos
musculados.
As duas jovens olharam-no absolutamente pasmadas.
Fui mordida por uma cobra? indagou Annabelle em voz trmula. Mas como? Quando? No
possvel, eu teria sentido alguma coisa ou no teria?
Hunt levou a mo algibeira do casaco que ainda a envolvia, procurando algo.
Acontece as pessoas no sentirem nada no momento em que so mordidas. Os bosques de
Hampshire esto repletos de vboras nesta poca do ano. Provavelmente aconteceu durante a vossa...
partidinha de rounders.
Encontrou o que procurava, uma navalha que ele se apressou a abrir. Os olhos de Annabelle
escancararam-se de pnico.
O que que est a fazer?
Segurando a meia de seda, rasgou-a em duas com um golpe preciso.
Um torniquete limitou-se a responder.
Tem por hbito andar com isso na algibeira?
Ela sempre tinha visto nele uma leve faceta de salteador, e agora, ao v-lo de mangas arregaadas e
de faca em riste essa imagem ganhava fora.
Sentando-se ao lado da perna estendida de Anabelle, Hunt amarrou-lhe uma faixa de seda na zona um
pouco acima do tornozelo.
Sim, tenho limitou-se a dizer, concentrando-se no que estava a fazer. Enquanto filho de um
talhante sempre desenvolvi um enorme fascnio por facas.
Nunca pensei que Annabelle interrompeu-se e soltou um gemido surdo pelo suave cilhar da
seda.
Ela e Hunt entreolharam-se e ele esboou um sorrisinho tenso.
Desculpe disse, atando outra tira de seda logo abaixo do inchao. Foi falando com ela no intuito
de a distrair enquanto apertava o segundo torniquete.
este o resultado de usar aqueles chinelos ridculos no exterior. Provavelmente ter pisado uma
vbora que se aquecia ao sol e ela, ao ver aquele belo pedao de tornozelo, decidiu prov-lo. Fez
uma pausa e murmurou algo impercetvel, que soou como No a podemos censurar por isso.
Annabelle sentiu a perna a aquecer, latejando terrivelmente e fazendo-lhe subir as lgrimas aos olhos.
Combatendo um pranto iminente, enterrou as unhas na espessa colcha de brocado por baixo de si.
E por que razo o tornozelo s h pouco me comeou a doer desta maneira, se fui mordida h j

tantas horas?
Pode levar vrias horas at o efeito se fazer sentir disse ele, desviando o olhar para Daisy.
Miss Bowman, chame a criada e pea-lhe que nos providencie uma infuso fervente de amor-de-hortelo.
E de imediato, por favor.
E isso ? quis saber Daisy, desconfiada.
Uma erva daninha que cresce nos arbustos. A governanta guarda sempre um saquinho dessas ervas
secas desde que o jardineiro foi mordido, no ano passado.
Daisy correu a executar a ordem, deixando Hunt e Annabelle temporariamente ss.
O que aconteceu ao jardineiro? perguntou ela, batendo os dentes. Era acometida de calafrios
constantes, como se estivesse imersa em gua gelada. Morreu?
A expresso de Hunt no se alterou, mas ela apercebeu-se de que a pergunta o abalou.
No disse ele num tom suave, aproximando-se ligeiramente dela. No, minha querida
Pegou-lhe na mo trmula e entrelaou os dedos nos dela. As vboras de Hampshire no produzem
veneno suficiente para matar algo maior do que um gato ou um co pequeno Vai ficar bem, prometolhe. Extremamente desconfortvel nos prximos dois ou trs dias, mas depois ficar como nova.
No est apenas a ser simptico, no? perguntou ela, ansiosa.
Ele inclinou-se para ela e retirou-lhe umas mechas de cabelo, teimosamente coladas testa
transpirada. Mesmo vindo de uma mo daquele tamanho, o toque foi suave e terno.
Eu nunca minto para agradar ou ser simptico murmurou-lhe, sorrindo. Um dos meus inmeros
defeitos.
Depois de ter dado as devidas ordens a um lacaio que encontrou no corredor, Daisy regressou
apressada e ansiosa para a cabeceira de Annabelle. Ergueu o sobrolho ao ver Simon Hunt inclinado
sobre a amiga, mas ainda assim absteve-se de fazer qualquer comentrio, limitando-se a perguntar:
No suposto fazer-se um corte na picada para fazer expelir o veneno?
Annabelle olhou-a, alarmada.
Por favor, Daisy, no lhe d ideias!
Hunt esboou um sorriso antes de retorquir:
Num caso de dentada de vbora, no.
Semicerrou os olhos ao concentrar-se novamente no estado de Annabelle, notando-lhe a respirao
rpida e superficial.
Est a custar-lhe respirar?
Ela assentiu, esforando-se por puxar o ar para os pulmes que lhe pareceram ter encolhido para
um tero do tamanho habitual. A cada flego que dava, o peito estreitava-se mais e mais, ao ponto de
sentir as costelas beira de estalar, tal era a presso.
Hunt acariciou-lhe o rosto, passando-lhe o polegar pelos lbios secos.
Abra a boca.
Vendo-lhe o interior da boca, observou:
No tem a lngua a inchar, isso timo sinal Mas vai ter de despir o corpete, ainda assim. Voltese.
Antes que Annabelle pudesse ripostar, Daisy protestou indignadssima:
Eu auxilio-a com o corpete. Pode retirar-se, por favor.

No a primeira vez que vejo um corpete, sossegue informou-a ele, sarcstico.


Daisy revirou os olhos.
No seja deliberadamente obtuso, Mr. Hunt. Como bvio, no consigo que estou preocupada.
Um homem no despe o corpete a uma senhora a no ser em circunstncias muito particulares de vida ou
de morte o que nos acabou de assegurar que no o caso.
Hunt olhou-a com um suspiro de resignao.
Irra, mulher!
Pragueje tudo aquilo que lhe aprouver disse a outra num tom implacvel. A minha irm vence-o
claramente nessa matria, j estou acostumada. Respirou fundo e fez-se grande, ainda que do alto do
seu metro e cinquenta e trs, o efeito no fosse minimamente impressionante. O corpete de Miss Peyton
fica exatamente onde est at que o senhor se digne a sair deste quarto.
Hunt baixou o olhar para Annabelle, que subitamente sentiu uma falta de ar to aflitiva que comeou a
tossir desesperadamente.
Por amor de Deus! disse ele impacientemente, dirigindo-se para a janela e voltando-lhes as
costas: No estou a olhar, despache-se com isso!
Daisy obedeceu lestamente, retirando o casaco dele dos ombros da amiga.
Vou desenlaar-lhe os atilhos das costas e retirar-lho pela frente, por dentro do vestido disse ela
ao ouvido de Annabelle. Desse modo, permanecer coberta e decente.
Annabelle no tinha nem ar nem fora anmica para lhe dizer que quaisquer problemas relacionados
com decncia e decoro nada eram quando comparados com a aflio que sentia por no poder respirar.
Muito a custo, voltou-se de costas para Daisy e sentiu-lhe os dedos frios enquanto lhe desapertava o
vestido de baile. Sentia os pulmes a arder do esforo que fazia para os encher de ar precioso. Soltou um
gemido dolorido, enquanto Daisy se esforava nervosamente por lhe abrir o corpete. Ao fim de uns
quantos improprios surdos, a americana voltou-se para Hunt, j desesperada:
Mr. Hunt, por menos que isso me agrade vou ter de lhe pedir que me ceda a sua navalha. Estes
atilhos esto presos com ns cegos e eu no Oh!
Esta ltima exclamao adveio do facto de Hunt, j de cabea perdida, ter avanado para elas sem a
menor cerimnia e, de navalha em riste, cortar com destreza os atilhos do corpete. De imediato, a pea
soltou-se, livrando as costelas de Annabelle bem como os pulmes martirizados daquele terrvel
sufoco.
Ela sentiu-o arrancar-lhe o corpete do corpo, deixando apenas o tecido finssimo da camisa na pele
nua. No estado atual de Annabelle, aquela exposio preocupava-a muito pouco. Todavia, no seu ntimo
ela sabia que mais tarde iria morrer de vergonha.
Voltando Annabelle de frente como se ela fosse uma boneca de trapos, Hunt sossegou-a com o olhar.
No se esforce tanto, minha querida.
A mo dele alisou docemente a zona superior do peito dela. Fixando-lhe intensamente o olhar
receoso, massajou-a com crculos suaves.
Pronto tente afrouxar a respirao.
Olhando-lhe o negro dos olhos, Annabelle tentou fazer o que ele pedia, mas a garganta fechava-se em
torno do mais dbil flego. Ia morrer sufocada, ali mesmo e naquele instante. Ele no lhe permitiu afastar
o olhar do seu.

Vai ficar bem, deixe apenas que a respirao abrande por si mesma dentro fora lentamente.
Isso mesmo, muito bem
De alguma maneira, o suave peso da mo dele parecia alivi-la, atenuando-lhe a dor e a angstia,
como se ele detivesse o poder de lhe controlar o ritmo respiratrio apenas e s pela fora da vontade.
O pior de tudo isto j est a acabar disse-lhe.
Oh, que maravilha tentou ela dizer num tom mordaz, mas o esforo f-la tossir.
No tente falar, respire apenas. Vamos, mais uma inspirao longa lenta isso. Linda menina.
medida que ela foi conseguindo gradualmente recuperar o flego, a sensao de pnico
desvaneceu-se. Ele tinha razo custava menos quando no resistia. O som da sua respirao ofegante
foi sendo substitudo pelo tom hipnotizador da voz de Simon.
Isso mesmo murmurou-lhe, sem deixar de lhe massajar o peito.
Nada havia de ertico ou sequer sensual no toque dele ela bem poderia ser uma criana que ele
procurava acalmar. E isso fascinava-a. Quem haveria de dizer que Simon Hunt podia ser to gentil, to
doce?
Sentindo um misto em doses iguais de gratido e perplexidade, Annabelle estendeu debilmente a mo
para aquela garra que lhe acariciava to suavemente o peito. Ela estava to fraca que aquele simples
gesto exigiu de si todas as suas foras. Supondo que ela estava a querer afast-lo, Hunt ia para retirar a
mo mas, ao sentir os dedos dela entrelaarem-se nos seus, deixou-se ficar muito quieto.
Obrigada murmurou-lhe ela.
Aquele gesto deixou-o visivelmente tenso, como se o contacto lhe enviasse uma descarga eltrica
pelo corpo. Olhou-lhe no para o rosto, mas para os dedos delicados entrelaados nos dele com a
expresso de algum que est a procurar resolver um quebra-cabeas extremamente complicado.
Mantendo-se imvel, prolongou aquele momento, baixando as pestanas para dissimular a sua expresso.
Annabelle humedeceu os lbios secos, apercebendo-se de que continuava sem os sentir.
Tenho o rosto totalmente dormente disse ela roucamente, largando-lhe a mo.
Hunt ergueu o olhar para ela, com um sorriso que indiciava que tinha acabado de descobrir algo de
inesperado em si prprio.
As ervas vo ajudar.
Tocou-lhe levemente num dos lados da garganta, o polegar percorrendo-lhe o contorno da maxila,
num gesto que apenas poderia ser interpretado como uma carcia.
O que me leva a indagar Olhou por cima do ombro, como se acabasse de perceber que Daisy
tambm estava presente. Miss Bowman, aquele criado mandrio j tratou de ir buscar o
Est aqui disse a jovem moreninha, precipitando-se para a porta para receber das mos do lacaio
uma pequena bandeja de prata. Aparentemente, Simon e Annabelle tinham estado demasiado
embrenhados um no outro para sequer ouvirem o bater de porta. A governanta providenciou o ch de
ervas daninhas que pediu, que cheira pavorosamente, diga-se, e enviou tambm um frasquinho com
tintura de urtiga, segundo o que me disse o criado. E parece que o mdico j chegou e subir ao quarto
a qualquer minuto; o que significa que tem de se retirar, Mr. Hunt.
Ele cerrou os maxilares.
Ainda no.
Agora disse Daisy, nervosa. Pelo menos tenha a decncia de aguardar l fora. Se no por si,

pela Annabelle. Ficar com a reputao arruinada se o senhor for visto aqui.
Carrancudo, Simon baixou o olhar para Annabelle.
Quer mesmo que eu saia?
No, pensou ela de imediato. Pelo contrrio, sentia um desejo irracional de lhe implorar que ficasse.
Oh, que chocante reviravolta nos acontecimentos, fazendo-a desejar a companhia de um homem que
abominava! Mas aqueles derradeiros minutos tinham de algum modo conseguido gerar uma intensa unio
entre ambos, e Annabelle via-se agora num estranho dilema de no ser capaz de dizer no ou sim.
Eu mantenho a respirao regular, prometo finalmente murmurou. E o mais sensato ser mesmo
retirar-se.
Ele assentiu com a cabea.
Estarei l fora, no corredor disse, visivelmente desagradado, erguendo-se da cama. Apontando
para a bandeja que Daisy segurava, mas sem deixar de olhar para Annabelle, recomendou: Beba o ch
por pior que ele saiba. Ou eu volto c e enfio-lho pela goela abaixo.
E pegando no casaco, saiu do quarto.
Suspirando de alvio, Daisy poisou a bandeja na mesa de cabeceira.
Louvado seja Deus! disse. Confesso que no sei o que faria se acaso ele se recusasse a sair.
Pronto deixe-me elev-la um pouco, e colocar-lhe outra almofada nas costas.
Demonstrando uma competncia surpreendente, Daisy ajudou Annabelle a sentar-se mais confortvel,
e de seguida pegou na grande malga terracota de ch fumegante e malcheiroso, levando-a cuidadosamente
aos lbios da amiga.
Tome, beba um pouco, querida.
Annabelle engoliu a mistela castanha com uma profunda careta.
Ah, que horror
Mais disse Daisy, inflexvel, levando-lhe a tigela boca.
Annabelle bebeu de novo. Sentia o rosto de tal modo entorpecido que no se apercebeu de que parte
do lquido lhe escorreu pelo queixo, at ver Daisy pegar num guardanapo para lho limpar.
Cautelosamente, Annabelle levou a ponta dos indicadores s faces insensveis, estranhando a sensao.
Que coisa estranha, esta murmurou. No sinto a boca. Daisy, esclarea-me, peo-lhe: ter-meei babado enquanto Mr. Hunt aqui esteve?
claro que no disse Daisy imediatamente. Eu teria feito alguma coisa se isso tivesse
acontecido. Uma amiga verdadeira no deixa a outra babar-se na presena de um homem. Ainda que seja
um homem que ela no pretende impressionar.
Aliviada, Annabelle foi beberricando do sinistro ch de erva daninha, que na realidade sabia apenas
a caf queimado. Talvez fosse apenas sugesto, mas a verdade que comeava a sentir-se um pouco
melhor.
A Lillian deve ter tido o cabo dos trabalhos para encontrar a sua me comentou Daisy. Nem
imagino que outra coisa a possa ter retido tanto tempo. Fez uma pausa e olhou para a amiga com um
sbito brilho nos olhos castanhos: Se quer saber, ainda bem. Se ela tivesse voltado logo, eu teria
perdido a ocasio de ver a fantstica transformao de Mr. Hunt, de lobo mau para um lobo mais
agradvel.
Annabelle deixou escapar um risinho relutante.

De facto foi espantoso.


verdade. To arrogante e dominador. Como uma personagem sada de um daqueles romances
trridos que a Mam insiste em arrancar-me das mos praticamente todos os dias. Ainda bem que eu
me deixei ficar, ou receio fortemente que ele se tivesse lanado a si e rasgado cada pea de roupa do seu
corpo.
Daisy continuou a tagarelar enquanto Annabelle bebia o ch, limpando-lhe ocasionalmente a boca e o
queixo. A pginas tantas pareceu ficar pensativa e observou, com ar confidente:
Quer saber? Nunca pensei vir a dizer isto, mas creio que Mr. Hunt no to terrvel quanto
pensvamos.
Annabelle torceu tentativamente os lbios para os lados, sentindo aos poucos a sensibilidade do rosto
a regressar-lhe.
Foi de extrema utilidade, sim. Mas no creia que esta transformao ser permanente.

Captulo 13

Nem dois minutos passaram antes de Simon ver chegar o grupinho que previra, composto pelo
mdico, Lord Westcliff, Mrs. Peyton e Lillian Bowman. Encostado parede junto porta do quarto,
dirigiu-lhes um olhar especulativo. Intimamente, divertia-o o dio tangvel entre Westcliff e Miss
Bowman, cuja bvia animosidade mtua traa o facto de j terem trocado palavras azedas.
O mdico era um velhote respeitvel que j assistia Westcliff, bem como os seus familiares, os
Marsdens, h mais de trs dcadas. Lanando a Simon um olhar perscrutador e desconfiado, dirigiu-selhe ainda assim em tom calmo e imperturbvel:
Mr. Hunt, informaram-me que o senhor j assistiu a jovem senhora no seu quarto?
Simon descreveu-lhe sem quaisquer rodeios o estado e sintomas de Annabelle, optando por omitir
que fora ele, e no Daisy, a descobrir-lhe as marcas da picada no tornozelo. Mrs. Peyton ouviu tudo com
uma indisfarvel palidez e preocupao. Quanto a Lord Westcliff, debruou-se de testa franzida para o
ouvido de Philippa e disse-lhe qualquer coisa que a fez assentir e agradecer-lhe brevemente. Simon
calculou que ele prometera providenciar filha os melhores cuidados possveis at ela se ver totalmente
recuperada.
Obviamente, no poderei confirmar a opinio de Mr. Hunt enquanto no observar adequadamente a
jovem senhora observou o mdico. Contudo, ser talvez aconselhvel mandar providenciar de
imediato uma infuso de folhas de amor-de-hortelo, para a eventualidade da enfermidade ter sido
causada por uma picada de vbora que
Ela j tomou desse ch interrompeu-o Simon. Mandei que mo trouxessem h cerca de quinze
minutos.
O mdico olhou-o com o tipo de vexao reservada queles que ousam fazer diagnsticos sem
estarem habilitados a tal.
Essa erva uma droga muito potente, Mr. Hunt. E potencialmente perigosa na eventualidade de a
paciente no sofrer de envenenamento colubrino. Deveria ter aguardado por uma opinio mdica antes de
lho administrar.
Os sintomas de uma mordida de vbora so inconfundveis, senhor doutor respondeu-lhe Simon
num tom impaciente, desejando que o velhote no perdesse mais tempo intil e desempenhasse o seu
dever. E apenas pretendi aliviar as dores e o desconforto de Miss Peyton o mais rapidamente possvel.
As espessas sobrancelhas cinzentas do mdico desceram ao ponto de quase lhe taparem os olhos.
Parece-me bem seguro do seu julgamento foi o comentrio seco que lhe saiu.
Sim, estou replicou Simon sem pestanejar.

Subitamente ouviu-se um riso sufocado vindo de Lord Westcliff, que ps a mo no ombro do velhote,
apressando-o.
Meu caro doutor, temo que sejamos forados a ficar aqui para todo o sempre, caso o senhor
pretenda convencer o meu amigo de que ele est errado sobre o que quer que seja. Opinativo um
adjetivo eufemstico a aplicar a Mr. Hunt, garanto-lhe. As suas energias sero muito melhor despendidas
nos cuidados de Miss Peyton.
Seja respondeu o mdico friamente. Mas no posso deixar de pensar que a minha presena aqui
dispensvel, luz do sbio e experiente diagnstico de Mr. Hunt.
E com este comentrio sardnico, o velhote entrou no quarto, desde logo seguido por Mrs. Peyton e
Lillian Bowman.
Vendo-se a ss com Westcliff no corredor, Simon revirou os olhos numa expresso de enfado.
Velho danado murmurou. No sabia ter enviado algum menos decrpito, Westcliff? Duvido
que ele consiga sequer ver ou ouvir convenientemente para poder fazer o seu prprio diagnstico.
O conde olhou o amigo com alegre condescendncia, antes de replicar:
o melhor mdico de Hampshire, Simon. Vamos, desamos para beber um conhaque. Est com
cara de quem precisa.
Simon olhou para a porta fechada.
Talvez mais tarde.
Ah, peo desculpa comentou Westcliff em tom irnico. Deve querer esperar porta do quarto,
como um co que aguarda pelos restos da cozinha. Estarei no meu escritrio. Assim que tiver notcias
apresse-se a pr-me a par, sim?
Contrariado, Simon lanou-lhe um olhar glido e desencostou-se da parede.
Muito bem grunhiu. Eu vou.
O conde respondeu-lhe com um aceno satisfeito:
No se preocupe, o mdico vai entregar-me o seu relatrio assim que terminar de observar Miss
Peyton.
Enquanto acompanhava Westcliff pelo corredor e pela imponente escadaria, Simon refletiu, taciturno,
no seu prprio comportamento dos ltimos minutos. Era uma experincia absolutamente nova para ele,
deixar-se levar mais pelas emoes do que pelo intelecto, e muito francamente, no lhe agradava nada.
Ainda assim, isso no parecia ter importncia. Assim que se apercebera de que Annabelle no estava
bem, tinha sentido um estranho vazio no peito, pungente e doloroso, como se o corao lhe tivesse sido
arrancado por alguma razo. No duvidara por um segundo que faria o que fosse necessrio para a deixar
segura e confortvel. E ao ver Annabelle lutar aflitivamente para respirar, fixando-o com um olhar
brilhante de medo e de dor, sentiu-se capaz de fazer tudo por ela. Tudo.
Que Deus o ajudasse se Annabelle alguma vez viesse a suspeitar do poder que exercia sobre ele
um poder que representava uma sria ameaa ao seu orgulho e autodomnio. Desejava possuir cada parte
nfima do seu corpo e da sua alma, em todas as formas possveis e imaginveis de intimidade. Aquela
paixo profunda e em constante crescendo que sentia por ela deixava-o perturbado. E ningum dos seus
conhecimentos, muito menos Westcliff, conseguiria entender isso. O conde tinha sempre conseguido
manter as suas emoes e desejos profundamente encerrados dentro dele, mostrando desdm pelos tolos
que se prestavam a figuras patticas em nome do amor.

No que isto fosse amor Simon no queria ir to longe. E no entanto era algo mais do que banal
desejo. Muito mais do que desejo. E que exigia dele nada menos do que total e absoluta posse.
Esforando-se por disfarar as emoes, Simon seguiu Westcliff at ao seu escritrio.
Era uma sala pequena e de linhas austeras, forrada com lustrosos painis de carvalho e decorada
simplesmente com uma fila de belssimos vitrais coloridos de um dos lados. No era, por conseguinte,
uma sala confortvel. Ainda assim, havia nela um toque de masculinidade que agradava a Simon,
tornando-a num cantinho onde se podia fumar, beber e conversar abertamente. Sentando-se numa das
cadeiras rgidas da secretria, aceitou um conhaque das mos de Westcliff e bebeu-o de um trago s. De
seguida, ergueu o balo de cristal e baixou levemente cabea num agradecimento mudo, quando o conde o
voltou a servir.
Antes de Westcliff poder lanar-se em indesejadas deambulaes versando Annabelle, Simon tentou
distra-lo.
Estarei enganado ou a Miss Bowman causa-lhe uma certa irritao? quis saber.
Como manobra de diverso, a referncia a Lillian Bowman resultou primorosamente. O conde fez
uma carranca e respondeu com um grunhido:
Essa fedelha mimada e grosseira ousou insinuar que o percalo sofrido por Miss Peyton foi da
minha responsabilidade disse, servindo-se de outro conhaque.
Simon estranhou.
E como poderia ter sido?
Miss Bowman parece considerar que eu, enquanto anfitrio, deveria garantir que a minha
propriedade estivesse imune a uma invaso de vboras venenosas, segundo palavras suas.
E qual foi a sua resposta, posso saber?
Fi-la notar que os meus convidados que optam por manter-se vestidos quando passeiam pela minha
propriedade no costumam ser mordidos por vboras.
Simon no conteve um sorriso, ao retorquir:
Miss Bowman est preocupada com o estado da amiga, nada mais.
Ah, pois claro Ela no se pode dar ao luxo de a perder, j que certamente no ter outras disse
o conde, pleno de sarcasmo.
Sorrindo, Simon olhou as profundezas do seu conhaque, ouvindo o amigo prosseguir.
Que terrvel dia o meu amigo teve hoje, h? Primeiro, viu-se obrigado a carregar ao colo o corpo
jovem e nbil de Miss Peyton at ao quarto dela. Depois teve de lhe observar a bela perna. Que cruel
sacrifcio isso ter representado para si
O sorriso de Simon desvaneceu-se.
No me ouviu dizer que lhe observei a perna!
Nem foi necessrio. Conheo-o o suficiente para calcular que no ter certamente desperdiado
essa oportunidade.
Admito que lhe observei o tornozelo, sim. E tambm lhe cortei os atilhos do corpete quando se
tornou evidente que ela no podia respirar disse Simon, olhando o conde e desafiando-o a objetar.
Ter sido muito prestvel, sem dvida murmurou o outro.
Simon irritou-se.
Por mais que lhe custe acreditar, eu no retiro prazer lascivo da viso de uma mulher em

sofrimento.
Recostando-se na cadeira, Westcliff fixou Simon de um modo de tal modo inquisitrio que o fez
arrepiar-se, literalmente.
Espero sinceramente que no seja idiota ao ponto de se deixar apaixonar por uma criatura daquelas.
Sabe bem o que penso de Miss Peyton.
Sim, sei. J mo fez notar repetidamente.
Alm de que acrescentou o conde , eu detestaria ver um dos raros homens de bom senso que
conheo transformar-se num daqueles palermas que se dedicam a polinizar a atmosfera com ideias
sentimentaloides.
Eu no estou apaixonado.
Mas est qualquer coisa insistiu Westcliff. Nestes nossos dez anos de amizade, nunca lhe vi
uma expresso to aparvalhada como a que trazia ao sair do quarto dela.
Espelhava to somente uma simples compaixo por um ser humano em sofrimento.
O conde riu-se, desdenhoso.
Ser humano esse cujo apelo sexual o deixa cheio de comiches.
A exatido brusca daquela declarao levou Simon a sorrir relutantemente.
H dois anos eram comiches, sim limitou-se a observar. Atualmente j uma terrvel doena
epidrmica.
Soltando um suspiro desagradado, o conde comentou:
No h nada que eu mais abomine do que ver um amigo avanar cegamente para o abismo. A sua
fraqueza, Hunt, a sua total incapacidade de resistir a um desafio. Mesmo que esse desafio no seja
digno de si.
Gosto de desafios, sim disse Simon, fazendo rodar o conhaque no balo. Mas isso nada tem a
ver com o meu interesse por ela.
Por amor de Deus murmurou Westcliff. Beba l o conhaque de uma vez, e deixe de brincar com
ele! Arruna-lhe totalmente a suavidade chocalhando-o dessa maneira.
Simon olhou-o com uma expresso divertida.
E como exatamente se arruna um balo de conhaque, no me dir? No, espere, prefiro que no
mo diga; o meu crebro provinciano no iria conseguir absorver o conceito. Obedientemente, deu um
gole no conhaque e poisou o copo. Onde que ns amos? Ah, sim, a minha fraqueza. Antes de
avanarmos com essa discusso, quero que assuma que em determinadas alturas da sua vida j se rendeu
ao prazer em detrimento do bom senso. Porque, caso nunca o tenha feito, no vejo qualquer utilidade em
debater este tipo de questes consigo.
claro que sim. Qual o homem de vinte anos que no passou por isso? Mas a principal vantagem
de um intelecto superior precisamente a de no nos permitir cometer repetidamente esse tipo de erros.
Ora a est, esse o meu problema: no me preocupo em ter um intelecto superior. Sempre convivi
s mil maravilhas com o meu, manifestamente inferior.
E precisamente essa a razo pela qual Miss Peyton e todas as suas carnvoras amiguinhas
continuam por casar, Hunt. Todas elas so sinnimo de sarilhos. E se os acontecimentos de hoje no o
fizeram ver isso, ento o meu amigo efetivamente um caso perdido.
Tal como Simon Hunt previra, Annabelle sofreu um considervel desconforto nos dois dias seguintes.

No teve outro remdio seno familiarizar-se com o intragvel sabor do ch de amor-de-hortelo, que o
mdico lhe prescreveu que tomasse de quatro em quatro horas no primeiro dia, e de seis em seis no
segundo. Mesmo no podendo afirmar que o remdio ajudava a reduzir os sintomas do envenenamento, a
verdade que aquela mistela lhe acalmava o estmago permanentemente revolteado. Sentia-se
constantemente exausta, e ainda assim no conseguia dormir sossegada. E por mais que ansiasse por um
entretm que lhe combatesse o tdio, no conseguia concentrar-se em coisa alguma por mais de cinco
minutos seguidos.
As amigas fizeram tudo ao seu alcance para a manterem animada e distrada e Annabelle estavalhes profundamente grata por isso. Evie sentou-se cabeceira dela e leu-lhe em voz alta as melhores
partes de um romance trrido surripiado da fabulosa biblioteca de Lord Westcliff. Daisy e Lillian
visitaram-na amide para a pr a par dos mais recentes mexericos, fazendo-a rir com hilariantes
imitaes dos mais variados convidados.
E agora, e perante a sua insistncia, estavam ambas a relatar-lhe quem lhes parecia ir frente na
corrida pelas atenes de Lord Kendall. Uma jovem em particular, loira, alta e magra, de seu nome Lady
Constance Darrowby parecia ter-lhe cativado o interesse.
Se quer saber, minha amiga, ela a mim parece-me um tanto fria disse Daisy francamente. Tem
uma boca de fole horrvel e o hbito enervante de soltar risinhos com a mo em frente da boca, como se
fosse pecado mortal uma senhora ser apanhada a rir em pblico.
Talvez tenha dentes feios sugeriu Lillian, esperanada.
Pois eu considero-a extremamente entediante insistiu a irm. Nem consigo imaginar o que ela
ter de especial para ter conseguido despertar um tal interesse em Lord Kendall.
Daisy, querida, recordo-te que estamos a falar de um homem cuja ideia de divertimento passa pela
observao de plantas. A sua tolerncia ao tdio obviamente ilimitada.
Hoje no piquenique, houve um momento de satisfao suprema em que acreditei que iria apanhar
Lady Constance numa situao comprometedora com um dos convidados. Desapareceu por longos
minutos com um cavalheiro que no era Lord Kendall confessou-lhe Daisy.
E quem era, afinal? quis saber Annabelle.
Mr. Benjamin Muxlow, um grande proprietrio aqui das redondezas esclareceu-a a amiga.
Aquele gnero de cavalheiro irrepreensvel e intocvel, detentor de um impressionante quinho de terras
e de uma mo-cheia de criados, e em eterna busca de uma possvel esposa que venha a cuidar dele e dos
oito ou nove filhos, que lhe remende os punhos das camisas e saiba fazer um bom pastelo de sangue de
porco em pocas de matana
Daisy interrompeu-a a irm notando que Annabelle ganhara subitamente uma tez esverdeada.
Tenta utilizar uma linguagem um nadinha menos repugnante, sim? Sorriu para Annabelle, num pedido
de desculpas: Perdoe-lhe, querida mas sabe como , os ingleses so capazes de ingerir coisas que a
ns, americanos, nos fariam vomitar as tripas. Fez uma pausa, antes de continuar: Enfim, o facto foi
que Lady Constance desapareceu depois de ser vista na companhia de Mr. Muxlow e eu, naturalmente, fui
procur-los na esperana de ver alguma coisa que lhe descredibilizasse a reputao o que obviamente
faria com que Lord Kendall perdesse todo o interesse. Consegue imaginar o meu deleite quando os
descobri atrs de uma rvore e com as cabeas muito juntas
Estavam a beijar-se? perguntou Annabelle.

No, malogradamente Muxlow estava apenas a ajudar Lady Constance no seu auxlio a uma cria
de tordo que cara do ninho.
Oh disse Annabelle, sentindo os ombros descair de desiluso. Mas que gentil da parte dela
disse, num resmungo irnico.
Ela sabia que parte do seu desnimo era causado pelos efeitos do veneno da cobra, j para no falar
no seu intragvel antdoto. No entanto, conhecer a causa do seu estado de esprito no o melhorava em
nada.
Ao v-la abatida, Lillian pegou numa belssima escova de cabelo em prata, sugerindo:
E se esquecssemos Lady Constance e tratssemos deste seu cabelo magnfico? Ver que se sente
muito melhor assim que eu lho afastar do rosto.
Onde est o meu espelho? quis saber Annabelle, dando espao a Lillian para se sentar junto dela.
No sei, no o encontrei foi a resposta casual da americana.
No passara despercebido a Annabelle que o espelho desaparecera convenientemente. Ela sabia que
a sua maleita a tinha de alguma maneira desfeado, deixando-lhe o cabelo spero e sem brilho, a pele
macilenta e o olhar bao. Isto para no falar nas nuseas constantes que lhe tinham retirado todo o apetite,
deixando-a com um aspeto escanzelado, sobretudo no colo e nos braos.
Ao sero, deitada no seu leito de dor, sons de msica e dana entraram-lhe pela janela aberta do
quarto, vindos do salo de baile do andar de baixo. S de imaginar Lady Constance nos braos de Lord
Kendall, f-la revolver-se de desconforto debaixo dos lenis, concluindo com desalento que as suas
chances de casar estavam a um breve passo de se extinguirem totalmente.
Odeio vboras resmungou baixinho, vendo a me arrumar-lhe os objetos da mesinha de
cabeceira: colheres lambuzadas de remdios, frascos, lenos, escova e ganchos de cabelo. Odeio estar
doente, e odeio passeios na floresta, e acima de tudo odeio rounders em ceroulas!
O que disseste, querida? perguntou Philippa, interrompendo-se.
Annabelle abanou a cabea, subitamente tomada pela melancolia.
Eu oh, nada, Mam. Tenho estado a pensar: quero regressar a Londres logo que me seja possvel.
Deixou de fazer sentido continuar aqui. Lady Constance est a um passo de se tornar Lady Kendall, e eu
no me sinto com capacidades de atrair outro possvel alvo. E alm disso
Ainda no h motivos para perderes as esperanas, minha filha interrompeu-a Philippa,
inclinando-se para ela e acariciando-lhe o rosto com suavidade maternal. Ainda no foi anunciado
qualquer compromisso e Lord Kendall tem perguntado por ti com bastante frequncia. E lembra-te do
lindssimo bouquet de campainhas que ele te enviou. Colhidas pelas prprias mos, segundo me disse.
Annabelle olhou com expresso infeliz para o arranjo de campainhas disposto numa jarra sobre a
cmoda, o seu aroma denso enchendo o ambiente.
Oh, Mam eu j estava para lho pedir: importa-se de se ver livre dele? lindo e eu apreciei
imenso o gesto, mas o cheiro
Oh, confesso que no pensei nisso disse Philippa, precipitando-se para a cmoda, pegando na
jarra de flores azuis e dirigindo-se porta. Vou deix-las fora da porta e pedir que as levem.
Com expresso ausente, Annabelle pegou num gancho de cabelo e dedicou-se a brincar com ele,
enquanto pensava na grande variedade de ramos de flores que recebera nos ltimos dias. As notcias da
sua doena tinham desencadeado uma onda de simpatia por entre os convidados de Stony Cross Manor.

At mesmo Lord Westcliff lhe enviara em seu nome um magnfico ramo de rosas de estufa. A proliferao
de flores em jarras dera ao quarto um aspeto fnebre que lhe desagradava. Curiosamente, nada fora
deixado em nome de Simon Hunt nem um simples carto ou uma flor isolada. Depois da sua atitude to
solcita e preocupada de h duas noites, ela esperava qualquer coisa. Um indcio de preocupao da
parte dele, por breve que fosse. Passou-lhe pela cabea que ele talvez a considerasse uma criatura
ridcula, uma fonte de sarilhos e problemas, no mais merecedora da sua ateno. Se assim fosse, ela s
tinha de dar graas pelo facto de no voltar a ser incomodada por ele.
Mas em vez disso, Annabelle sentiu um aperto no peito e lgrimas nos olhos que ameaavam saltar a
qualquer momento. No conseguia entender-se a ela mesma. No sabia identificar a emoo que se
escondia debaixo daquela desesperana profunda. Por outro lado, sentia-se invadida pelo desejo de
qualquer coisa de indecifrvel Se ao menos soubesse o que era Se ao menos
Mas que coisa estranha ouviu a voz da me ao reentrar no quarto. Encontrei isto porta, sem
um carto, uma palavra nada. E so absolutamente novas, v-se pelo aspeto. Ter sido alguma das tuas
amigas? o mais provvel, sim. Uma prenda to excntrica s pode ter vindo das americanas.
Endireitando-se nas almofadas, Annabelle olhou espantada para o que a me lhe punha no colo: um
par de sapatos abotinados novinhos em folha, atados com um garboso lao de seda vermelho. Eram
lindos, em pele lisinha e muito macia, num tom bronze muito em voga, e primorosamente polidos. Com os
saltos baixos concebidos em vrias camadas de couro, e as solas cosidas com pontos muito juntos e
firmes, os sapatos abotinados eram a um tempo elegantes e extremamente funcionais. Dos lados tinham
delicados bordados com o desenho de folhas que se estendiam at ao bico. Ao olhar para as botas,
Annabelle foi subitamente acometida por um ataque de riso.
S podem ser uma oferta das manas Bowman disse ela, sabendo bem que no era assim.
As botas vinham obviamente de Simon Hunt, que estava plenamente consciente de que um cavalheiro
digno desse nome jamais ofereceria a uma senhora um artigo de vesturio. Teria de as devolver
imediatamente, pensou, no resistindo a estreit-las contra si. Apenas Simon Hunt e s ele se lembraria
de lhe oferecer algo de to pragmtico e to inadequadamente ntimo.
Sorrindo, desatou o lao de seda e pegou num botim, surpreendendo-se com a sua leveza. Com um
breve olhar viu de imediato que o par lhe serviria na perfeio. Mas como poderia Simon ter sabido o
tamanho de sapatos abotinados a encomendar, e de onde diabos os teria desencantado? Lentamente,
percorreu com o dedo os pontos nfimos e perfeitos que uniam a sola pele cor de bronze.
Que bonitos so comentou Philippa. Demasiado bonitos para pisarem em terrenos lamacentos,
diria mesmo.
Annabelle levou a bota ao nariz, sentindo o odor fresco e natural do couro polido. Acariciou-a com o
polegar uma vez mais e ergueu-a em frente dos olhos para a observar, como se de uma escultura
inestimvel se tratasse.
Pois eu j me cansei de calcorrear campos sinuosos e lamacentos disse, com um sorriso. Por
isso, doravante o destino delas sero apenas os pavimentos das ruas e, quando muito, os trilhos de
cascalho dos jardins.
Olhando-a com ternura, Philippa estendeu a mo para lhe acariciar o cabelo.
Jamais pensei que um par de sapatos novos te animasse tanto, minha querida; mas fico muito feliz.
Queres que te mande fazer um caldo e uma torradinha? Tens de comer alguma coisa antes da tua prxima

dose de ch de amor-de-hortelo
Annabelle fez uma careta e suspirou:
Sim, um caldo parece-me bem.
Philippa fez um aceno de satisfao e fez meno de pegar nos sapatos, dizendo:
Deixa-me arrum-los no teu armrio
No ainda no, Mam murmurou Annabelle, agarrando-os possessivamente.
Philippa sorriu e saiu para o corredor para ir tocar campainha dos criados.
Annabelle recostou-se na cama, e enquanto passava os dedos pelo couro suave dos sapatos
abotinados, sentiu o aperto no peito desvanecer-se aos poucos. Era sem dvida um sinal de que o veneno
comeava a sair-lhe do organismo mas isso no explicava por que razo se sentia to subitamente
aliviada e tranquila.
Teria de agradecer a Simon Hunt, claro, mas fazendo-o ver que aquela prenda era no mnimo
inapropriada. E caso ele admitisse ser o autor de uma to inusitada ideia, ela teria de lhe devolver a
oferta. Algo como um bouquet de flores, uma caixa de bombons ou um livrinho de poemas teria sido bem
mais conveniente. Mas a verdade que nunca nenhuma prenda a tinha sensibilizado tanto como esta.
Annabelle manteve os sapatos junto dela o resto do sero, no obstante os protestos da me, que
insistia que dava azar colocar calado em cima da cama. S no momento em que praticamente
adormeceu, ainda com o som suave da orquestra a entrar-lhe pela janela, que consentiu que a me os
colocasse na base da mesinha de cabeceira. Assim que acordou na manh seguinte, a simples viso deles
f-la sorrir.

Captulo 14

Na manh do terceiro dia da sua recuperao, Annabelle sentiu-se finalmente com foras para sair da
cama. Para seu enorme alvio, a maioria dos convidados tinha sado para uma festa a decorrer numa
propriedade vizinha, o que deixou State Cross Manor praticamente vazia e extremamente sossegada.
Depois de acertar os preparativos com a governanta da manso, Philippa instalou Annabelle numa sala
privada do andar de cima, que oferecia uma belssima vista diretamente para os jardins. Era uma sala
bonita e muito alegre, com as paredes forradas a papel azul plido e coloridos retratos de crianas e
animais. Segundo a governanta, a sala era de uso reservado aos familiares do lado Marsden, mas fora o
prprio Lord Westcliff a p-la disposio de Annabelle, para seu maior conforto.
Depois de instalar a filha num canap junto janela e de lhe colocar uma manta sobre os joelhos,
Philippa serviu-lhe uma chvena do ch medicinal, poisando-a na mesinha ao lado dela.
Est na hora de tomares o teu ch, querida disse-lhe num tom firme, em resposta sua careta de
desagrado. para o teu bem, j sabes.
A Mam no precisa de ficar aqui a olhar por mim disse Annabelle. Fico lindamente a
descansar, enquanto vai passear ou conversar com as suas amigas.
Ests segura?
Absolutamente disse ela, beberricando do ch. Prometo que tomo o ch at ao fim. Por favor,
minha Me, deixe-se de hesitaes e v distrair-se um pouquinho, sim?
Muito bem disse Philippa, algo relutante. Mas s por uma horinha. A governanta pediu que
toques campainha, caso precises de uma criada. E por favor, bebe o ch at ltima gota.
Prometo disse Annabelle com um amplo sorriso.
Manteve o sorriso at ver a me sair do quarto, depois voltou-se para a janela aberta nas suas costas
e verteu o contedo da chvena diretamente para o jardim.
Com um suspiro de satisfao, Annabelle aninhou-se num dos cantos do canap. Ocasionalmente,
ouvia o som de tarefas domsticas interrompendo o plcido silncio da manso: o bater de uma pea de
loia, a voz sussurrada da governanta, o varrer da vassoura sobre o tapete do hall principal. Apoiando o
brao no apoio do canap, Annabelle voltou-se ligeiramente para a janela, permitindo que o sol lhe
banhasse suavemente o rosto. Fechou os olhos e ficou a ouvir o zumbir das abelhas rodeando
ociosamente os rebentos em flor das hortnsias rosa forte e das ervilhas de cheiro, cujas gavinhas se
enrolavam em torno dos canteiros de vime. Mesmo sentindo-se ainda bastante fraca, era um enorme
prazer deixar-se envolver pela quente letargia, preguiando como um gato.
J praticamente dormitava quando ouviu um levssimo bater de porta um toque s, como se o

visitante se esforasse por no a perturbar com um bater mais forte. Piscando os olhos ofuscados pelo
sol, Annabelle manteve-se sentada na mesma posio, com os ps sob as ndegas. Deixando o olhar
habituar-se mudana, conseguiu distinguir a figura imponente e escura de Simon Hunt. Estava de p,
encostado ombreira da porta, numa postura naturalmente descontrada. Com a cabea ligeiramente de
lado, observava-a com uma expresso insondvel.
Annabelle sentiu a pulsao disparar. Como sempre, Hunt vestia impecavelmente, sem contudo deixar
que a elegncia das roupas lhe escondesse aquela energia viril que parecia emanar naturalmente dele.
Recordou-se de imediato da firmeza dos braos e da robustez do peito quando a carregara ao colo, o
toque das suas mos no corpo dela oh, jamais conseguiria voltar a olhar para ele sem se lembrar desse
momento!
Parece uma borboleta acabadinha de entrar pela janela disse ele num tom suave.
S podia estar a zombar dela, pensou Annabelle, perfeitamente consciente da sua palidez de enferma.
Num gesto quase inconsciente, levou a mo ao cabelo na tentativa de compor as mechas em desalinho.
O que faz aqui? perguntou secamente. No devia estar na festa?
No tinha querido soar to fria e desagradvel, mas a sua habitual verbosidade parecia t-la
abandonado. Agora, ao olhar para ele, no conseguia evitar pensar no modo como ele lhe massajara o
peito. E esse pensamento f-la corar involuntariamente.
Hunt respondeu-lhe num tom gentilmente custico:
Tenho negcios a tratar com um dos meus gerentes, que chegar de Londres ainda esta manh. Ao
contrrio dos cavalheiros de meias de seda, cuja linhagem a Annabelle tanto admira, eu tenho assuntos
importantes a considerar, para l das festas, pescarias e caadas.
Desencostando-se da ombreira, Hunt aventurou-se um pouco mais pela sala, sem tirar os olhos de
Annabelle.
Continua fraca? Isso vai melhorar muito em breve, creia. E como est o tornozelo? Erga as saias,
por favor, e deixe-me observ-lo novamente.
Annabelle olhou-o, alarmada, por uma frao de segundo, antes de soltar uma gargalhada franca ao
ver-lhe um brilho travesso no olhar. O ousado comentrio conseguiu apaziguar-lhe o embarao,
deixando-a mais descontrada.
Agradeo a ateno, Mr. Hunt disse, algo friamente , mas no vejo necessidade. O meu tornozelo
est bastante melhor, obrigada.
Hunt sorriu ao aproximar-se dela.
Quero que saiba que o meu pedido foi feito apenas e s num esprito de puro altrusmo. No
retiraria qualquer prazer ilcito da viso da sua perna exposta. Bom, talvez uma excitaozinha
inofensiva, admito, mas t-la-ia dissimulado na perfeio.
Pegando nas costas de uma cadeira com uma s mo, levou-a para perto do canap, sentando-se junto
dela sem mais hesitaes. Annabelle impressionou-se com a facilidade com que ele ergueu a pesada
cadeira de mogno, e deu por ela a lanar um olhar rpido porta da sala, que Hunt tinha deixado aberta.
Pareceu-lhe aceitvel e adequado estar ali assim, a ss com Simon Hunt, mas vista de quem quer que
fosse a passar. Como a me, que seguramente no tardaria a vir ver como ela estava. Mas antes que isso
acontecesse, ela decidiu desde logo trazer baila o assunto dos sapatos abotinados.
Mr. Hunt disse cautelosamente , h algo que terei de lhe perguntar

Sim?
Os olhos dele eram sem dvida o seu maior atrativo, concluiu ela. Vibrantes e plenos de vida, faziamna perguntar-se por que razo as pessoas preferiam quase sempre os olhos azuis aos castanhos. Nenhum
tom de azul conseguiria transmitir a crescente sagacidade escondida nas profundezas dos olhos castanhozibelina de Simon Hunt.
Por mais que se esforasse, no conseguiu arranjar uma forma subtil de abordar a questo. Aps uns
momentos de silncio em busca das palavras certas, decidiu-se por uma abordagem direta.
Foi o senhor o responsvel pelos sapatos abotinados?
A expresso dele no o traiu.
Sapatos? Receio no entender o que quer dizer, Miss Peyton. Est a falar metaforicamente, ou
refere-se efetivamente ao calado?
O par de sapatos abotinados afirmou ela, olhando-o com suspeio , novinho em folha, e
deixado ontem porta do meu quarto.
Por mais que me encante debater consigo o seu guarda-roupa, Miss Peyton, temo desconhecer em
absoluto aquilo a que se refere. Contudo, muito me agrada saber que finalmente adquiriu calado decente.
Isto, obviamente, se no pretender continuar a parecer uma perfeita pata-choca nos seus passeios pelas
paisagens de Hampshire.
Ela olhou-o durante um longo momento. No obstante estar a negar, havia algo na sua expresso que o
traa, um certo brilho jocoso no olhar
Nega ento ter-me oferecido os sapatos?
O mais enfaticamente que me possvel, sim, nego-o.
Por outro lado, pergunto-me se algum pretendesse ofertar um par de botas novo a uma senhora e
sem o seu conhecimento como poderia ele saber o tamanho certo do seu p?
Isso no constituiria o menor problema respondeu ele com ar srio e pensativo. Imagino que
algum minimamente sagaz pedisse governanta que lhe fizesse chegar s mos as palmilhas dos
chinelos da senhora em questo Depois bastar-lhe-ia lev-las ao sapateiro local e conseguir
persuadi-lo a pr de parte todos os seus trabalhos em curso para se dedicar exclusivamente confeo
urgente dos ditos sapatos.
Isso soa-me a uma enorme carga de trabalhos, no lhe parece?
O olhar dele foi subitamente coberto por um manto de malcia.
Mas uma carga manifestamente menor do que ter de carregar uma senhora aleijada por trs imensos
lanos de escada, de cada vez que ela decidir dar um passeio de chinelos.
Annabelle percebeu que ele jamais iria assumir ter-lhe oferecido os sapatos abotinados o que lhe
permitia a ela ficar com eles, mas que ao mesmo tempo a impedia de poder agradecer-lhe. E ela sabia
que tinha sido ele estava-lhe estampado no rosto.
Mr. Hunt disse ela muito francamente. Eu Eu
Calou-se, incapaz de dizer o que quer que fosse e limitando-se a olh-lo com uma expresso
impotente.
Hunt pareceu compadecer-se. Levantou-se e dirigiu-se a um canto da sala para pegar numa mesa de
jogo redonda. Teria cerca de sessenta centmetros de dimetro e com um engenhoso mecanismo que
permitia mudar o tabuleiro de damas para o de xadrez.

Joga? perguntou em tom casual, colocando a mesinha em frente dela.


Damas? Sim, de quando em vez
Referia-me ao xadrez.
Annabelle abanou a cabea, recostando-se de novo no canap.
No, nunca joguei xadrez. E no querendo parecer desagradvel, receio que o meu estado atual no
me permita animar-me a aprender algo de to complicado como
a altura ideal para aprender, minha querida disse ele, dirigindo-se a uma estantezinha na
parede. Pegou numa bonita caixa de mogno com embutidos de madreprola. Costuma dizer-se que no
conhecemos realmente uma pessoa antes de jogarmos uma partida de xadrez com ela.
Annabelle observou-o cautelosamente, claramente nervosa perante a perspetiva de ficar ali sozinha
com ele mas sentindo-se absolutamente enfeitiada pela sua ternura deliberada. Quase parecia que
Simon se esforava por convenc-la a confiar nele. Havia nele uma doura de gestos e palavras
totalmente desadequada imagem de mulherengo cnico que Annabelle tinha dele.
E acredita nisso? perguntou-lhe.
Claro que no.
Hunt poisou a caixa na mesinha de jogo e abriu-a para revelar um belssimo conjunto de peas de
xadrez em nix e marfim, de pormenores maravilhosamente esculpidos. Lanou-lhe um olhar provocador
antes de acrescentar:
A verdade que no conhecemos realmente um homem antes de lhe emprestarmos dinheiro. E no
conhecemos realmente uma mulher antes de a levarmos para a cama.
Disse aquilo com a clara inteno de a chocar, tendo sido extremamente bem-sucedido, ainda que
Annabelle se tivesse esforado por disfarar.
Mr. Hunt disse ela franzindo os olhos num amplo sorriso , se persistir em fazer esse tipo de
comentrios vulgares, serei forada a pedir-lhe que se retire.
Perdoe-me. Aquela sbita contrio no a convenceu minimamente. Acontece que no consigo
resistir oportunidade de a fazer corar. Nunca vi uma senhora faz-lo com a frequncia com que a
Annabelle o faz.
Ela abespinhou-se, o que s a fez corar ainda mais.
Eu nunca coro. apenas quando estou na sua presena que eu
Interrompeu-se, olhando para ele com uma expresso to comicamente indignada que ele largou a rir.
Eu porto-me bem, prometo murmurou-lhe. Mas no me pea que me retire.
Ela olhou-o, algo indecisa, passando uma mo pouco firme pela testa e a viso da sua fragilidade
fez com que Hunt suavizasse o tom de voz.
Pronto, est tudo bem Por favor, deixe-me ficar.
Ela respondeu-lhe com um leve aceno de cabea e recostou-se no canap, vendo-o arrumar
metodicamente as peas no tabuleiro. A leveza e destreza com que ele tocava nas peas era
surpreendente, tendo em conta o tamanho das suas mos. Mos potencialmente brutais, pensou
bronzeadas e masculinas, com uma suave linha de penugem escura nas costas.
Com ele ali de p, levemente inclinado e to junto dela, Annabelle pde sentir-lhe a intrigante
fragrncia, um cheirinho a engomado misturado com o odor de sabo de barba que ainda assim no lhe
ocultava o cheiro natural a pele masculina. E havia ainda qualquer coisa mais, um odor difcil de

identificar um travo adocicado no hlito, como se ele tivesse acabado de comer uma pera, ou talvez
uma fatia de anans. Erguendo o olhar para ele, apercebeu-se de que lhe seria extremamente fcil beijla. A ideia f-la estremecer. Desejava tanto sentir-lhe a boca na sua, inalar o leve trago doce do seu
hlito. Desejou que ele a estreitasse novamente nos braos.
Aquela constatao f-la abrir muito os olhos, e a sua sbita quietude no passou despercebida a
Hunt. A ateno dele passou do tabuleiro de xadrez para o rosto transtornado de Annabelle, e o que quer
que tenha visto na expresso dela f-lo paralisar e ficar sem flego. Nenhum deles se moveu. Annabelle
limitou-se a aguardar em silncio, a ponta dos dedos cravados no estofo do canap, pensando no que
fazer a seguir.
Respirando fundo, Hunt quebrou a tenso e falou com voz suave, quase resignada:
No ainda no est restabelecida.
Era difcil ouvir as palavras debaixo do ribombar das batidas do seu corao.
Co-como? inquiriu debilmente.
Parecendo incapaz de resolver a situao, ele afastou com um dedo uma madeixa nfima da testa de
Annabelle. O toque do seu dedo queimou-lhe a pele sedosa, deixando-a a arder. Ele esclareceu-a:
Sei o que lhe vai na mente e, creia, tenta-me muito. Mas ainda se encontra muito fraca e hoje o
meu autodomnio tambm no est nos seus melhores dias.
Se acaso est a insinuar que
Eu no perco tempo com insinuaes murmurou, voltando sua tarefa no tabuleiro. bvio que
gostaria que eu a beijasse. E eu terei o maior prazer em satisfaz-la assim que a situao o permita. Mas
ainda no.
Mr. Hunt, o senhor o ser mais
Sim, eu sei disse ele com um sorriso. Poupe-se ao esforo de me lanar adjetivos, j os ouvi a
todos. Repetidamente.
Sentando-se finalmente, Hunt colocou-lhe na mo uma pea de xadrez. O nix cinzelado era pesado e
frio, aquecendo ligeiramente ao toque da mo dela.
No sero adjetivos que me apraz lanar-lhe disse ela. Um ou dois objetos contundentes seriam
suficientes.
Um riso bem-disposto sacudiu-lhe o peito, e o polegar dele acariciou-lhe as costas da mo antes de
retirar a sua. Ela sentiu-lhe a aspereza do dedo calejado, uma sensao parecida com a da lngua de um
gato. Transtornada com as reaes que ele produzia nela, Annabelle concentrou-se na pea de xadrez que
tinha na mo.
Essa a rainha, a pea mais poderosa do tabuleiro. Pode mover-se em qualquer direo, e to
longe quanto desejar.
Nada havia de sugestivo no modo de Simon falar, mas ainda assim o tom suave da voz dele fazia-lhe
encaracolar os dedos dos ps.
mais poderosa do que o rei? quis saber.
Em termos prticos, sim. O rei pode apenas mover-se uma casa de cada vez. Mas a pea mais
importante do jogo.
E como pode o rei ser mais importante, se a rainha mais poderosa?
Porque assim que ele for capturado, a partida termina.

Retirando-lhe da mo a pea que lhe dera, Simon substituiu-a por um peo. Os dedos roaram nos
dela, numa leve mas inequvoca carcia. Mesmo sabendo que tinha o dever moral de desencorajar aquele
tipo de abuso, Annabelle deu por si a fit-lo com o olhar perdido, os ns dos dedos brancos da fora com
que segurava o peo de marfim. A voz dele continuou suave a aveludada, ao prosseguir:
Essa pea o peo, que se move apenas uma casa de cada vez, e apenas para a frente. No pode
recuar ou mover-se para os lados, a no ser que a jogada lhe permita capturar outra pea. A maior parte
dos jogadores iniciados gosta de mover frequentemente os seus pees, por forma a controlar uma zona
mais ampla do tabuleiro, mas a estratgia ideal fazer-se bom uso das outras peas
medida que Hunt ia familiarizando Annabelle com cada pea e respetiva funo, pressionava-a,
uma a uma, na palma da mo dela o que a deixava absolutamente enfeitiada. O roar hipntico das
mos dele fazia-lhe despertar de expectativa a totalidade dos sentidos. As suas habituais defesas
pareciam ter-se pulverizado, como gros numa m. Qualquer coisa lhe tinha acontecido, ou a Hunt, ou a
ambos, permitindo que interagissem com um -vontade at a inexistente. Ela no queria alici-lo a
aproximar-se mais isso no augurava nada de bom e todavia no conseguia deixar de adorar aquela
proximidade.
Hunt envolveu-a no jogo, orientando-a, aguardando pacientemente enquanto ela considerava as suas
jogadas, oferecendo-lhe prestamente conselhos assim que ela lhos pedia. Aquele momento tornou-se de
tal modo encantador, alegre e distrativo, que a ela pouco lhe importava quem ganharia Ou quase.
Quando moveu uma pea para uma posio que lhe permitiu capturar no uma mas duas peas de Hunt,
retirou um imenso prazer do olhar aprovador e orgulhoso que ele lhe lanou.
Essa uma jogada de mestre que apelidamos de garfo. Tal como eu calculava, a Annabelle tem
um instinto natural para o xadrez.
E agora no lhe resta alternativa seno declarar-se derrotado provocou-o ela.
Ainda no
Moveu outra pea, numa casa mais afastada do tabuleiro, deixando de imediato a rainha dela
ameaada.
Matutando na estratgia dele, Annabelle apercebeu-se com tristeza de que fora ele a deix-la a ela
numa posio de iminente derrota.
No justo protestou ela, fazendo-o rir.
Entrelaando os dedos, Annabelle apoiou o queixo nas mos e contemplou o tabuleiro. Um bom
minuto decorreu enquanto considerava as possveis estratgias, mas nenhuma lhe parecia apropriada.
No sei o que fazer declarou por fim.
Erguendo o olhar para ele, apanhou-o a fix-la intensamente, de um modo estranho, preocupado e
quase paternal. Enterneceu-a, aquele olhar, fazendo-a engolir em seco.
Cansei-a murmurou-lhe ele.
No, no, de todo. Sinto-me muito bem.
Acabamos o jogo mais tarde. Ver as possveis jogadas muito mais claramente depois de repousar
um pouco.
Mas eu no quero interromper o jogo agora disse ela, aborrecida com a insistncia dele. Alm
de que nenhum de ns se lembrar mais tarde da disposio das peas.
Eu lembro-me disse ele, ignorando-lhe os protestos e afastando a mesa do alcance dela. Precisa

de uma sesta retemperadora. Posso ajud-la a subir ao seu quarto ou prefere que eu chame a
Mr. Hunt interrompeu-o ela, elevando o tom de voz , eu no vou regressar ao quarto. Estou farta
dele. Digo-lhe mais, preferia dormir no cho do trio principal do que voltar para aquele
Pronto, pronto, muito bem disse ele com um sorriso e voltando a sentar-se. Sossegue. Longe
de mim obrig-la a fazer algo que no lhe agrade. Entrelaou os dedos e inclinou-se para a frente numa
postura falsamente casual, o seu olhar prendendo-se ao dela. Amanh os convidados regressam
manso em todo o seu esplendor comentou. Calculo que pretenda desde logo retomar a sua
perseguio a Kendall?
Provavelmente admitiu Annabelle, levando a mo boca para dissimular um bocejo teimoso.
No o deseja realmente disse ele docemente.
Oh, sim disse ela com um ar subitamente sonhador. E por mais gentil que o senhor tenha sido
comigo, Mr. Hunt lamento dizer-lhe que isso no alterar em nada os meus planos futuros.
Ele olhou-a com a mesma expresso simultaneamente absorta e descontrada com que fitava o
tabuleiro.
Tambm no tenciono alterar os meus, minha querida.
Se Annabelle no estivesse to cansada, teria certamente reagido a este minha querida. Em vez
disso, ponderou sonolentamente naquela frase.
Os planos dele
Planos que consistem em tentar lograr-me os meus de conquistar Lord Kendall afirmou.
Vo um tanto mais longe que isso replicou ele, visivelmente divertido com a conversa.
Como assim?
No lhe vou revelar a minha estratgia, obviamente. Claramente que irei precisar de todos os
trunfos disponveis. A prxima jogada sua, Miss Peyton. E nunca se esquea que estarei a observ-la.
Annabelle sabia que aquele aviso a deveria deixar alarmada, mas sentia-se demasiado fraca e
indolente, e fechou os olhos por uns segundos. Tinha de se render evidncia de que precisava de
descansar. Voltou a abrir os olhos com enorme relutncia e a imagem de Simon Hunt surgiu-lhe longnqua
e desfocada. Que pena termos de ser adversrios, deu por si a pensar. E s percebeu que havia pensado
em voz alta quando o ouviu afirmar em tom doce:
Eu nunca fui seu adversrio, Miss Peyton.
Poderei consider-lo meu amigo, ento? murmurou num tom ctico.
Rendeu-se tentao de voltar a fechar os olhos, mas desta vez o sono envolveu-a no seu
reconfortante abrao, de um modo to rpido que mal a deixou registar o facto de que Hunt lhe puxara a
manta para cima, cobrindo-a at aos ombros.
No, querida sussurrou-lhe. No sou seu amigo
Annabelle caiu num ligeiro dormitar, acordando pouco depois, apenas para se ver sozinha, e
adormecer de seguida sob um sol suave. Enquanto o corpo se deixava cair num repouso mais profundo,
ela deu por si a vaguear por um sonho colorido, no qual todos os sentidos se elevaram e o corpo lhe
pareceu ondulante, como se flutuasse num oceano tpido. Lentamente, as formas foram-se materializando
ao seu redor
Vagueava por uma casa desconhecida, uma resplandecente manso cujas janelas altssimas
deixavam filtrar a luz do dia. As salas estavam vazias, sem convidados ou criados vista. Msica de

uma provenincia impercetvel invadia o espao, numa melodia triste e sobrenatural que a deixou
ansiosa. Caminhando sozinha, deparou-se com uma espaosa sala com colunas de mrmore e sem
teto era aberta para o cu, ligeiramente ensombrada pelas nuvens que iam passando sobre a sua
cabea. O soalho de tacos de madeira formava gigantescos quadrados pretos e brancos que faziam
lembrar um tabuleiro de xadrez, com esttuas de pedra de tamanho humano posicionadas em alguns
dos quadrados.
Curiosa, Annabelle moveu-se por entre as figuras, fazendo crculos lentos para melhor lhes
observar os rostos esculpidos e brilhantes. Ansiando por algum com quem conversar, uma calorosa
mo humana para segurar, atravessou o tabuleiro de xadrez gigante, caminhando s cegas por entre a
multido de figuras imveis at ver uma silhueta escura indolentemente recostada numa das colunas
brancas. O corao comeou a bater-lhe no peito, forte e descompassado, e os passos abrandaram ao
sentir-se envolver por um assomo de excitao que lhe escaldou a pele e acelerou o pulso.
Tratava-se de Simon Hunt, avanando para ela com um leve sorriso estampado no rosto. Apanhoua antes de ela conseguir fugir, e debruou-se para lhe sussurrar ao ouvido:
E agora, j dana comigo?
No posso disse-lhe, afogueada e sem flego, revolvendo-se no seu abrao apertado.
Pode sim disse ele suavemente, a boca quente e terna roando-lhe o rosto. Ponha os braos
em volta de mim
Ao rode-lo com os braos, ouviu-o rir suavemente antes de a beijar at a fazer fraquejar das
pernas.
A rainha est finalmente sujeita captura murmurou-lhe, afastando o rosto do dela para a
olhar nos olhos com expresso diablica.
Corre perigo, Annabelle
Conseguiu finalmente libertar-se, correndo para longe dele e esbarrando nas esttuas por que
passava. Ele seguiu-a lentamente, o riso rouco ecoando nos ouvidos dela. Manteve-se muito prximo,
prolongando deliberadamente a perseguio, at a ver exausta e febril e sem flego. Capturando-a
por fim, voltou-a de costas e atirou-a ao cho. A sua cabea escura obscureceu-lhe a vista do cu,
enquanto ele a cobria com o corpo, e a msica foi abafada pelo ribombar do corao dela.
Annabelle ouviu-o sussurrar. Annabelle
Acordou estremunhada, os olhos bem abertos no rosto ensonado ao pressentir algum junto de si.
Annabelle ouviu de novo mas no era o bartono rouco e acariciador do seu sonho.

Captulo 15

Annabelle ergueu o olhar e deparou-se com Lord Hodgeman sua frente. Sentou-se instintivamente,
percebendo que aquela no era uma figura imaginria, mas antes dolorosamente real. Emudecida de
espanto, encolheu-se toda ao v-lo estender a mo papuda para ela e acariciar-lhe o debrum de renda do
decote.
Soube da sua maleita disse-lhe, olhando-a de cima com uma expresso lnguida. Contristou-me
imenso saber que sofreu uma tal provao. Mas parece no lhe ter deixado mazelas graves. A Annabelle
est Fez uma pausa para humedecer os lbios gordos To bela como antes se bem que um
pouco plida, talvez.
Como como entrou aqui? inquiriu ela sem disfarar o nervosismo. Esta a ala privada dos
Marsdens, certamente que ningum o autorizou a
Digamos que convenci uma criada a deixar-me vir v-la foi a petulante resposta dele.
Saia! exigiu-lhe ela. Ou gritarei por socorro.
Hodgeman soltou uma sonora gargalhada de desprezo.
No se pode dar ao luxo de um escndalo, queridinha. O seu interesse em Lord Kendall est vista
de toda a gente. E ambos sabemos que o menor laivo de desonra associado ao seu nome lhe arruinar
totalmente as chances de ficar com ele, no assim? Riu-se perante o silncio dela, expondo uns dentes
tortos e amarelados. Muito bem, assim estamos muito melhor Minha pobre e bela Annabelle sei o
que trar uma pincelada de cor a essas lindas e plidas faces. Levou a mo ao bolso e tirou uma grande
moeda de ouro, que exibiu tentadoramente aos olhos dela. Uma pequena lembrana que expressa a
minha consternao pelo seu acidente.
O flego de Annabelle regressou-lhe num sibilar de indignao, vendo Hodgeman aproximar-se ainda
mais dela, a moeda reluzente entre o polegar e o indicador numa tentativa de lha enfiar pelo decote. No
obstante o seu estado de fraqueza, Annabelle repeliu-o com um forte safano, o suficiente para lhe fazer
voar a moeda da mo.
Deixe-me em paz! disse-lhe num tom feroz.
Cabra miservel! Comigo no precisas de fingir que s melhor do que a tua me.
Porco nojento! disse ela, amaldioando o seu estado de debilidade.
Vendo-o j em cima dela, esforou-se o mais que pde para o repelir, sentindo uma onda de arrepios
de nojo pela espinha.
No gritou entredentes, cobrindo o rosto com os braos e resistindo heroicamente enquanto ele
lhe agarrava os pulsos. No!

Um movimento vindo da porta fez com que Hodgeman reagisse, endireitando-se de surpresa.
Tremendo da cabea aos ps, Annabelle olhou para a porta e viu a me de p, entrada da porta,
trazendo uma bandeja com o almoo. Estarrecida, apercebendo-se do que se passava, deixou cair no cho
os talheres de prata do tabuleiro.
Philippa abanou a cabea em profunda descrena pelo que os seus olhos viam, sem querer acreditar
que Hodgeman estava realmente ali.
Atreve-se a aproximar-se da minha filha? comeou ela, em voz grossa. Escarlate de raiva,
poisou a bandeja numa mesa prxima e dirigiu-se a Hodgeman com um olhar capaz de o matar. A minha
filha est doente. No permito que a sade dela seja ameaada; venha comigo agora para discutirmos
este e outros assuntos noutro local.
No bem discutir que me apetece disse ele.
Annabelle viu um corrupio de emoes percorrer o rosto da me: nojo, ressentimento, dio, medo. E
finalmente resignao.
Muito bem. Afaste-se da minha filha, assim sendo. E venha comigo disse friamente.
No! insurgiu-se Annabelle roucamente, apercebendo-se de que Philippa se preparava para ficar
a ss com ele. Fique comigo, Mam.
Vai ficar tudo bem disse Philippa sem olhar para a filha, mas mantendo o olhar inexpressivo no de
Hodgeman. Trouxe-te o almoo, querida. Esfora-te por comer alguma coisa.
Incrdula e desesperada, Annabelle viu a me seguir calmamente Lord Hodgeman para fora da sala.
No! Mam, no v com ele!
Mas Philippa saiu como se no a tivesse ouvido.
Annabelle no teve noo de quantos minutos decorreram, olhando fixamente o vazio da porta da
sala. No conseguiu recordar-se de sequer tocar na bandeja do almoo. O aroma do caldo de legumes
que perfumava o ar nauseou-a. Deu por si a perguntar-se quando e como aquele sinistro affair teria
comeado; se fora Hodgeman a forar a me ou se, inicialmente, teria sido por mtuo consentimento. Mas
como quer que tivesse comeado, o caso tornara-se agora numa verdadeira farsa. Hodgeman era um
monstro, e Philippa tentava apazigu-lo para evitar que ele as destrusse.
Esgotada e profundamente triste, tentando no pensar no que poderia estar a ocorrer entre a me e
aquele porco sinistro, Annabelle levantou-se do canap. Doa-lhe o corpo todo, a cabea estava prestes a
rebentar, sentia nuseas e tonturas e s desejava regressar ao quarto. Arrastando-se como uma velha,
dirigiu-se ao cordo da campainha e puxou-o. Aps o que lhe pareceu um tempo interminvel, continuava
sem resposta. Com os convidados fora, a maioria dos criados tivera direito a folga, e as criadas
disponveis eram poucas.
Passando as mos pela cabea, tentou avaliar a situao. Embora sentindo as pernas fracas, a verdade
que conseguia caminhar. Nessa manh a me tinha-a ajudado a percorrer dois longos corredores, do
quarto delas at sala privada dos Marsdens. Mas agora estava certa de conseguir fazer sozinha o
mesmo percurso.
Ignorando as fascas danantes que via frente dos olhos, Annabelle saiu da sala em passos curtos e
cautelosos. Manteve-se encostada parede, no fosse sentir-se desfalecer e necessitar de algum apoio.
Que estranho tudo aquilo era, a sensao de s de dar dois passos parecer ter percorrido milhas e milhas.
Furiosa com a sua prpria fraqueza, amaldioou-se por no ter bebido o ch de ervas daninhas at

ltima gota. Esforando-se por colocar um p em frente do outro, foi fazendo lentos progressos pelo
primeiro corredor, at se ver praticamente esquina que dava para a ala nascente da manso onde
ficava localizado o seu quarto. Parou ao ouvir vozes vindas da direo contrria.
Raios partam! Seria dramtico ser vista naquele estado por quem quer que fosse. Rezando para que
as vozes pertencessem a um par de criados, Annabelle apoiou o peso do corpo contra a parede e deixouse ficar absolutamente imvel.
Viu dois homens percorrendo o corredor sua frente, distantes e to embrenhados na conversa que
certamente nem reparariam nela. Aliviada, Annabelle esperou conseguir escapulir-se sem ser vista.
Mas no teve assim tanta sorte. Um dos homens olhou por acaso na sua direo e aps uma breve
hesitao, dirigiu-se a ela. medida que se aproximava, Annabelle reconheceu-lhe a elegncia
masculina da passada mesmo antes de lhe ver o rosto.
Parecia estar eternamente predestinada a surgir em tristes figuras aos olhos de Simon Hunt.
Suspirando, desencostou-se da parede e tentou parecer composta, mesmo com as pernas tremelicando
incontrolavelmente.
Boa tarde, Mr. Hunt
O que faz aqui? interrompeu-a ele, chegando-se a ela. Soou algo zangado, mas ao erguer os olhos
para ele, Annabelle reconheceu-lhe preocupao no olhar. O que faz sozinha no meio do corredor?
Dirijo-me ao meu quarto disse ela, estremecendo ao senti-lo rodear-lhe os ombros com um brao
e a cintura com o outro. Mr. Hunt, no vejo necessidade de
Est fraca como uma gatinha recm-nascida disse ele, assertivo. Devia saber que no pode
caminhar sozinha no estado em que se encontra.
No tive quem me ajudasse ripostou ela, irritada.
Sentiu a cabea roda e encostou-se a ele, deixando que a amparasse. O peito dele era
maravilhosamente firme, a fazenda do casaco sedosa e fresca de encontro face dela.
Onde est a sua me? insistiu ele, afastando-lhe um caracol da testa. Diga-me que eu tratarei
de
No!
Lanou-lhe um olhar alarmado e fincou-lhe os dedos finos nas lapelas.
Deus do Cu, a ltima coisa de que ela precisava era que Hunt debandasse procura de Philippa,
sabendo-a naquele mesmo momento numa situao sem dvida comprometedora com Hodgeman.
No vale a pena procur-la disse bruscamente. Eu no preciso de ningum. Consigo
perfeitamente chegar ao meu quarto pelos meus prprios ps, isto se o senhor me largar, claro
Muito bem disse Hunt, mantendo um brao firmemente em volta dos ombros dela. Pronto,
acalme-se eu no vou a lado nenhum.
Ela encostou-se a ele, tentando recuperar o flego.
Simon murmurou.
Surpreendeu-a t-lo tratado pelo nome prprio, j que nunca o tinha feito nem nos seus sonhos mais
ntimos. Humedecendo os lbios, tentou de novo, e para seu grande espanto, disse-o novamente:
Simon
Sim? murmurou ele, acariciando-lhe muito subtilmente as costas.
Por favor leve-me ao meu quarto.

Hunt no resistiu a olh-la com um sorriso traquina.


Minha querida, de bom grado a levaria a Tombuctu, acaso mo pedisse
Por esta altura o homem que acompanhava Simon chegava j junto deles, e Annabelle quase
desfaleceu de vergonha ao perceber que se tratava de Lord Westcliff.
O conde lanou-lhe um olhar reprovador, como se suspeitasse que ela tinha, de algum modo,
provocado aquela situao por convenincia sua.
Miss Peyton disse, friamente. Por quem , no vejo necessidade que percorra desacompanhada
os corredores da manso. Se no teve quem a ajudasse, deveria ter chamado uma criada.
Foi o que fiz, my lord disse ela, defensivamente, tentando libertar-se de Hunt que teimava em no
a largar. Toquei a campainha algumas vezes e esperei um bom quarto de hora, mas ningum apareceu.
Westcliff olhou-a com indisfarvel desconfiana, antes de afirmar:
Isso impossvel. Os meus criados vm imediatamente assim que so chamados.
Pois hoje parece-me ser uma exceo disse ela, no perdendo a oportunidade. Ou quem sabe
haja alguma avaria nas campainhas, ou os criados
Pronto sossegou-a Hunt, pressionando-lhe a cabea contra o peito. Annabelle detetou-lhe o tom
de aviso com que se dirigiu ao conde: Continuaremos a nossa conversa mais tarde. Neste momento
tenciono acompanhar Miss Peyton aos seus aposentos.
No ser uma ideia sensata, na minha opinio disse o conde.
Ento s me resta alegrar-me por no lha ter pedido retorquiu Simon em tom cordial.
Ainda se ouviu um suspiro irritado da boca do conde, antes de ele se afastar a passos largos e
determinados pelo corredor fora.
Hunt baixou a cabea e Annabelle sentiu-lhe o bafo quente na nuca, ao perguntar:
E agora importa-se de me explicar o que aconteceu?
Ela sentiu todas as veias do corpo dilatarem-se, gerando uma onda de prazer sob a pele fria. A
proximidade de Hunt enchia-a de um misto de prazer e desejo. Ali, nos braos dele, s lhe vinha
lembrana o sonho de h pouco, a ertica iluso do corpo dele sobre o seu. Tudo isto lhe parecia
terrivelmente errado, o prazer que retirava do simples gesto de se ver envolta naquele abrao mesmo
sabendo que ele no lhe daria nada mais que prazer efmero seguido de eterna desonra. Conseguiu
abanar a cabea, em negao pergunta que ele lhe fez, a face ruborizando contra a lapela do seu casaco.
Pois j calculava que no disse ele num tom amargo.
Sem dizer mais uma palavra, pegou nela ao colo, deixando-a surpresa mas rendida, resignando-se a
rodear-lhe o pescoo com os braos. Enquanto a carregava pelo longo corredor, ele foi falando em tom
sereno:
Quem sabe eu no poderia ajud-la, caso me contasse o seu problema.
Annabelle considerou por momentos aquela proposta. Sabia que se lhe confidenciasse o seu
infortnio, ele se disporia de imediato a ajud-la em troca de se vir a tornar amante dele. E ela
detestava a parte dela que se deixava tentar com a ideia.
Por que razo deseja assim tanto envolver-se nos meus problemas? perguntou-lhe.
Terei de ter um motivo dissimulado para desejar ajud-la?
Claro respondeu-lhe ela friamente, fazendo-o rir-se.
Chegados porta do quarto, Simon p-la no cho com todo o cuidado.

Consegue deitar-se sozinha, ou prefere que a aconchegue?


Embora o tom fosse de brincadeira, Annabelle estava certa de que no seria preciso um grande
encorajamento para ele fazer precisamente isso. Abanou firmemente a cabea.
No, muito obrigada. Eu estou bem, por favor no entre disse-lhe, pressionando-lhe o peito com a
mo para o impedir de entrar. Ainda que dbil, o gesto pareceu ser suficiente.
Muito bem Tratarei de que uma criada a venha ajudar. Ainda que suspeite que Westcliff j esteja
na ala dos criados a fazer cerrados interrogatrios.
Eu chamei pela criada insistiu Annabelle, incomodada pelo tom irritadio da voz dele. J vi que
o conde no acredita, mas
Eu acredito.
Simon afastou-lhe docemente a mo do peito, segurando-lhe brevemente os dedos frgeis antes de os
soltar.
O Westcliff no o monstro que parece. H que conhec-lo bem para poder apreciar-lhe as
qualidades, que so muitas.
Se o diz comentou ela em tom ctico. Agradeo-lhe o que fez por mim, Mr. Hunt.
Olhou de relance para o quarto vazio, perguntando-se quando Philippa regressaria, antes de se voltar
de novo para ele. O olhar penetrante que Simon lhe lanava conseguia desenterrar-lhe todas as emoes
ocultas, e ela apercebeu-se da diversidade de perguntas que pareciam querer soltar-se dos lbios dele.
Todavia, Simon disse apenas:
Precisa de descansar.
Nada mais tenho feito seno descansar. Estou prestes a enlouquecer de tdio, e o curioso que s a
simples ideia de fazer o que quer que seja me deixa exausta. Fez uma pausa antes de sugerir,
visivelmente nervosa: Calculo que no tenha interesse em continuar mais tarde a nossa partida de
xadrez?
Aps um breve silncio, ele regressou sua habitual ironia.
Ora, ora, Miss Peyton enche-me de alegria sab-la desejosa da minha companhia.
Annabelle no foi sequer capaz de olhar para ele, sentindo-se enrubescer ao balbuciar:
Eu de bom grado desfrutaria da companhia do diabo em pessoa, desde que isso me permitisse
fazer outra coisa que no ficar na cama.
Ele riu-se e estendeu a mo para lhe compor uma mecha de cabelo atrs da orelha.
Veremos murmurou. Talvez passe pelo seu quarto mais logo.
E com isto se despediu, fazendo uma breve vnia e afastando-se com a sua habitual passada
confiante.
J tarde de mais, Annabelle lembrou-se da soire musical prevista para essa noite, enquanto os
convidados desfrutavam de um jantar-buffet. Certamente que Simon preferiria ficar em alegre convvio
com os outros convidados l em baixo do que jogar xadrez no quarto de uma doentinha plida,
desgrenhada e mal-humorada. Estremeceu, desejando poder retirar o convite espontneo que lhe fizera
oh, como lhe deve ter parecido fraca e desesperada! Entrou no quarto e deixou-se cair sobre a cama
ainda desfeita, como uma rvore acabada de abater.
Cinco minutos depois ouviu bater porta, e duas criaditas visivelmente embaraadas entraram no
quarto.

Viemos compor-lhe o quarto, Miss balbuciou uma delas. O senhor conde mandou-nos e disse
para ficarmos totalmente sua disposio.
Muito obrigada disse Annabelle, esperando que Westcliff no tivesse sido demasiado severo com
as rapariguinhas.
Sentou-se num cadeiro e ficou a v-las em frentica atividade. Num ritmo quase mgico, as jovens
criadas de quarto fizeram a cama de lavado, arejaram o quarto, e limparam o p de cada canto e pea de
moblia. De seguida, trouxeram-lhe uma pequena banheira dobrvel que se apressaram a encher com gua
quente e sais de banho. Uma delas ajudou Annabelle a despir-se, enquanto a outra lhe trouxe uma braada
de toalhas limpas e um balde de gua tpida para lhe enxaguar o cabelo. Estremecendo de conforto,
Annabelle entrou para a banheira com rebordo de mogno.
Apoie-se no meu brao, Miss, por favor disse a criadita mais novinha, dando-lhe o brao.
Ainda est demasiado fraquinha para se equilibrar sozinha.
Annabelle obedeceu e deixou-se sentar na banheira, largando de seguida o brao musculado da
rapariga.
Como te chamas? quis saber, deixando-se submergir at ao pescoo na gua perfumada e clida.
Meggie, Miss.
Meggie, julgo ter deixado cair uma libra de ouro no cho da salinha onde estive esta manh. Podes
ir procur-la, por favor?
A rapariga olhou-a com uma certa perplexidade, perguntando-se claramente por que razo teria
Annabelle deixado uma moeda valiosa no cho e o que poderia vir a acontecer acaso no a
encontrasse.
Sim, Miss murmurou, fazendo uma vnia nervosa e saindo do quarto.
Com um suspiro de prazer, Annabelle mergulhou a cabea dentro de gua e sentou-se com o rosto e o
cabelo soltando vapor. Enxugou os olhos toalha que a criada lhe estendia e deixou que ela lhe
ensaboasse a cabea.
Sabe to bem sentirmo-nos lavadas murmurou, deleitada e de olhos fechados.
A minha mezinha costuma dizer-nos que no devemos tomar banho quando estamos doentes
comentou a criada, algo nervosamente.
Pois eu arrisco de bom grado respondeu Annabelle alegremente, inclinando a cabea para trs
enquanto a criada lhe vertia gua limpa sobre o cabelo ensaboado.
Assim que limpou novamente os olhos, viu que Meggie acabava de regressar.
Encontrei-a, Miss exclamou, praticamente sem flego, estendendo-lhe a moeda de ouro.
Annabelle deu por si a pensar que era muito provvel que aquela fosse a primeira vez que a rapariga
via uma libra de ouro, j que o soldo de uma criada de quarto nunca excedia os oito xelins mensais.
Onde quer que a ponha, Miss? indagou a rapariga.
Quero que a dividam entre as duas disse Annabelle.
As raparigas olharam-na, mudas de assombro.
Oh, Miss, que Deus lhe pague! Muito obrigada exclamaram ao mesmo tempo, exaltadas de
felicidade mal contida.
Silenciosamente, Annabelle considerou a hipocrisia de tudo aquilo; estava a dar s criaditas dinheiro
proveniente de Lord Hodgeman, quando a famlia Peyton tinha beneficiado do seu duvidoso patrocnio ao

longo de mais de um ano. Um tanto embaraada pela extrema gratido demonstrada pelas raparigas,
Annabelle baixou a cabea. Apercebendo-se do seu desconforto, apressaram-se ambas a ajud-la a sair
da banheira, esfregando-lhe o corpo trmulo com dois toalhes fofos e envolvendo-lhe o cabelo com uma
toalha de rosto. Por fim, fizeram-na vestir uma camisa de noite lavada e fresca.
Refrescada mas tambm cansada do banho, Annabelle deitou-se entre os lenis frescos de linho e
dormitou, enquanto as criadas foram removendo a banheira e deixando o quarto limpo e arrumado. Mal
deu pela discreta sada delas. Acordou j era final da tarde, piscando os olhos quando a me acendeu o
candeeiro a petrleo da mesinha de cabeceira.
Mam murmurou, sonolenta. A lembrana do encontro com Hodgeman foi o suficiente para a fazer
despertar e sentar-se na cama. A Mam est bem? Ele
No pretendo discutir esse assunto, querida disse ela num tom doce mas determinado.
Annabelle admirou-lhe o delicado perfil sob a luz do candeeiro. De expresso entorpecida e olhar
vazio, Philippa esforou-se por tranquilizar a filha.
Eu estou bem, minha filha.
Annabelle respondeu com um aceno breve, algo melanclica, e sentindo na me uma profunda
sensao de vergonha. Recostou-se nas almofadas, sentindo-se como se a espinha tivesse disso
substituda por um atiador de ferro. Aparte da rigidez dos msculos atrofiados, at se sentia mais forte
e pela primeira vez em dois dias o estmago doa-lhe de fome. Saindo da cama, dirigiu-se ao toucador e
pegou na escova para pentear o cabelo recentemente lavado.
Mam disse, hesitante. Necessito urgentemente de uma mudana de cenrio. Prefiro voltar
para a ala dos Marsden e de l pedir que me sirvam o jantar.
Philippa pareceu ter ouvido apenas metade das palavras.
Sim, parece-me uma excelente ideia disse vagamente. Queres que te acompanhe?
No, obrigada J me sinto bastante melhor e o percurso curto. Irei sozinha. Com certeza que a
minha Me tambm necessitar de alguma privacidade, depois de Calou-se subitamente e pousou a
escova no toucador. No conto demorar-me.
Com um breve murmrio, Philippa sentou-se no cadeiro em frente lareira, e Annabelle sentiu que
ela tinha ficado aliviada pela perspetiva de ficar sozinha.
Depois de prender o cabelo na nuca, numa longa trana pendendo sobre o ombro, Annabelle deixou o
quarto, fechando silenciosamente a porta atrs de si.
Quando atravessava o corredor ouviu o tagarelar subtil dos convidados l em baixo, desfrutando do
jantar-buffet servido no salo principal. A msica abafava o misto de risos e conversas um quarteto de
cordas acompanhado ao piano. Parando para ouvir melhor, Annabelle apercebeu-se com grande
inquietao de que se tratava da mesma msica que ouvira no seu sonho. Fechou os olhos e ouviu
intensamente, sentindo um aperto doloroso na garganta. Aquela melodia enchia-a de um tipo de anseio
que no lhe deveria ser permitido sentir. Meu Deus!, pensou. O meu estado debilitado est a deixar-me
piegas. Preciso absolutamente de conseguir controlar-me. Abriu os olhos e seguiu caminho,
incomodada ao ponto de quase esbarrar em algum que vinha na direo contrria.
Mais uma vez sentiu o corao a querer saltar-lhe do peito ao dar de caras com Simon Hunt. Vinha
vestido num estilo formal de preto e branco, o eterno sorriso folgazo desenhado nos lbios. A sua voz
cava f-la estremecer de excitao.

Aonde pensa que vai?


Tinha vindo ter com ela, contra todas as suas expectativas, ao invs de se deixar a confraternizar com
os animados e elegantes convidados no jantar-buffet. Percebendo que a sbita fraqueza nos joelhos nada
tinha que ver com a sua enfermidade, Annabelle brincou nervosamente com a extremidade da trana e
murmurou nervosamente:
No penso, vou. Jantar na sala privada.
Pegando-lhe no cotovelo, Simon f-la dar meia volta e seguir na direo contrria.
No No vai querer jantar na sala privada informou-a.
Ai no?
Ele abanou a cabea.
Tenho uma surpresa para si. Venha, no estamos longe.
Enquanto ela se deixava conduzir por ele de boa vontade, diga-se , Simon olhou-a de alto a baixo
com expresso satisfeita.
Vejo que j recuperou o equilbrio, desde esta tarde. Como se sente?
Muito melhor E com bastante apetite, devo acrescentar.
Hunt sorriu e f-la parar em frente a uma porta semiaberta. Deu-lhe passagem e Annabelle entrou
numa adorvel salinha, forrada a painis de madeira pau-rosa, belssimas tapearias cobrindo as
paredes, e mveis acolchoados a veludo mbar. Contudo, a caracterstica mais distintiva da sala era a
ampla janela na parede do fundo, que se abria para o salo dois andares abaixo. Era um local escondido
da vista dos convidados, permitindo, ainda assim, que a msica enchesse o ambiente atravs da janela
aberta. O olhar espantado de Annabelle recaiu sobre uma mesa onde havia sido deixada uma variedade
de pratos cobertos.
No me foi nada fcil decidir o que poderia tentar-lhe o apetite disse Hunt. Por isso pedi ao
pessoal da cozinha que inclusse um pouco de tudo.
Absolutamente comovida com tudo aquilo, Annabelle sentiu dificuldade em falar. No se recordava
de alguma vez ter sido to acarinhada por homem algum. Engoliu em seco e olhou para todo o lado menos
para os olhos dele.
Isto maravilhoso. Eu desconhecia a existncia desta salinha.
Poucos so os que a conhecem. Por vezes a condessa gosta de ficar aqui, quando se sente
demasiado doente para descer. Levou-lhe o indicador ao queixo, fazendo-a olhar para ele. Janta
comigo?
Annabelle nem sabia o que sentir, muito menos o que dizer.
Mas no temos acompanhante murmurou.
A ingenuidade do comentrio f-lo sorrir.
No pode estar mais segura, creia. Dificilmente a seduzirei, estando a Annabelle to fraca para se
defender.
muito gentil da sua parte.
Seduzi-la-ei quanto a vir restabelecida.
Mordendo-se para no sorrir, ela ergueu-lhe um sobrolho crtico.
Est muito seguro de si, ao que vejo. No deveria antes dizer tentarei seduzi-la?
No devemos nunca antecipar o fracasso, meu pai sempre mo disse. Envolvendo-lhe os ombros

com o brao forte, Hunt conduziu-a a uma cadeira. Toma um pouco de vinho?
No devo disse ela, sentando-se na cadeira almofadada. Vai subir-me vertiginosamente
cabea.
Hunt serviu-lhe um copo e estendeu-lho, esboando um sorriso que o prprio Lucifer teria
dificuldade em imitar.
Sossegue murmurou-lhe , eu cuido de si se ficar meio tonta.
Provando o tinto de suave colheita, Annabelle lanou-lhe um olhar irnico.
Pergunto-me quantas vezes a perdio de uma mulher no comea precisamente com essa
promessa
No sei dizer, nunca contribu para a perdio de uma mulher. Geralmente persigo-as quando as
vejo j perdidas.
Curioso E j houve muitas mulheres perdidas a passarem pela sua vida? Annabelle no resistiu
a perguntar-lhe.
No me posso queixar brincou ele. Ainda que ultimamente as minhas energias tenham sido
gastas num entretenimento diferente.
A saber?
Tenho andado a supervisionar o desenvolvimento de uma locomotiva em que Westcliff e eu
investimos.
Ela olhou-a com genuno interesse.
Deveras? Nunca viajei de comboio. Qual a sensao?
Hunt sorriu, adquirindo subitamente uma expresso de menino, espelhada pelo seu entusiasmo.
Rpida. Excitante. A velocidade mdia de uma locomotiva de passageiros cerca de cinquenta
milhas por hora, mas a Consolidated est a conceber o projeto de uma locomotiva-expresso que atingir
as setenta milhas/hora.
Setenta milhas por hora? repetiu ela, incrdula, incapaz de imaginar uma mquina movendo-se a
essa velocidade. Mas isso no ser desconfortvel para os passageiros?
A pergunta f-lo sorrir.
Assim que o comboio atinge a velocidade mdia de viagem, no se sente o mpeto.
E como so as carruagens de passageiros?
Sem grandes luxos admitiu ele, servindo-se de mais vinho. No recomendo outra coisa que no
viajar numa carruagem privada especialmente para algum como a Annabelle.
Ela dirigiu-lhe um sorriso infantil.
Algum como eu? Se pretende insinuar que sou caprichosa ou mimada, posso afianar-lhe que no
sou.
Mas devia. O olhar quente dele passou-lhe do rosto para a suave tez do decote, e voltando a
subir. O tom terno da sua voz f-la ficar sem flego. Devia ser estragada com mimos, todos os dias e a
todas as horas.
Annabelle inspirou profundamente, tentando restabelecer o ritmo normal da respirao. Desesperada,
s pedia que ele no a tocasse, que mantivesse a promessa de no a seduzir. Porque, caso contrrio
que Deus a ajudasse no estava nada certa de conseguir resistir.
Consolidated o nome da sua companhia? perguntou, esforando-se por retomar o rumo da

conversa.
Ele assentiu.
a parceira britnica da Shaw Foundries.
Que pertence a Mr. Shaw, noivo de Lady Olivia?
Precisamente. Shaw est a ajudar-nos a adaptar o sistema de maquinaria americano, bem mais
produtivo e eficiente do que o mtodo ingls.
Sempre ouvi dizer que a maquinaria britnica est entre as melhores do mundo comentou
Annabelle.
discutvel. Mas ainda assim, raramente uniformizada. No h duas locomotivas construdas em
Inglaterra exatamente iguais, o que abranda significativamente a produo e dificulta a manuteno e as
reparaes. Contudo, se conseguirmos seguir o exemplo americano e produzir peas a partir de moldes
previamente fundidos, atravs de bitolas e matrizes uniformizadas, torna-se possvel construir uma
mquina em questo de semanas em vez de meses, e proceder a acertos e reparaes a uma velocidade
relmpago.
Enquanto conversavam, Annabelle observava Hunt com ar fascinado, concluindo que nunca tinha
visto um homem a falar com uma tal paixo sobre a sua profisso. Pela sua experincia, o assunto
trabalho no era algo que os homens gostassem de discutir, visto que o mero conceito de trabalhar para
ganhar a vida era uma caracterstica distintiva das classes mais baixas. Se um cavalheiro de classe
superior se visse forado a ter uma profisso, fazia os possveis por ser o mais discreto possvel,
fingindo que a maioria do seu tempo era dedicada s atividades de lazer. O fascinante em Simon Hunt era
o facto de ele no fazer qualquer esforo para esconder a paixo que tinha pelo que fazia e por uma
estranha razo Annabelle considerava isso irresistvel.
Encorajado por ela, Hunt descreveu-lhe mais detalhadamente o mundo dos seus negcios, falando-lhe
nas negociaes que tinha em curso para a compra de uma fbrica, propriedade da companhia
ferroviria, remodelada de acordo com o novo sistema de inspirao americana. Dois dos nove edifcios
do terreno de dois hectares haviam j sido convertidos numa fbrica que produzia parafusos, varas
metlicas, pistes e vlvulas tudo devidamente uniformizado. Estas peas, juntamente com outras
importadas pela Shawn Foundries em Nova Iorque, estavam a ser montadas em mquinas de quatro e seis
eixos que seriam vendidas por toda a Europa.
Visita frequentemente as instalaes? quis saber Annabelle, provando uma fatia de peito de faiso
envolto num cremoso molho de agrio.
Diariamente, quando estou na cidade. Contemplou o copo de vinho com um ligeiro franzir de
testa. Alis, j estou ausente h demasiado tempo. Vou ter de regressar a Londres muito em breve para
me inteirar dos progressos.
A ideia de que ele deixaria Hampshire em breve deveria deixar Annabelle satisfeita. Simon Hunt
representava uma distrao qual ela no podia dar-se ao luxo e, com ele longe dela, ser-lhe-ia muito
mais fcil concentrar as suas atenes em Lord Kendall. Estranhamente, contudo, sentiu-se vazia,
apercebendo-se de como lhe agradava a sua companhia e quo mortio Stony Cross Park ficaria assim
que ele partisse.
E conta c voltar ainda antes de a temporada acabar? perguntou ela, esforando-se por dissimular
a ansiedade.

Depende.
De qu?
De eu ter ou no uma razo suficientemente forte para voltar.
Annabelle no olhou para ele. Em vez disso, caiu num silncio inquieto e voltou a cabea para a
janela, pela qual se ouvia a exuberante melodia de Rosamunde, de Schubert.
Pouco depois ouviram bater porta e um lacaio entrou para levantar os pratos. Annabelle no pde
deixar de pensar que a notcia de que tinha jantado em privado com Simon Hunt j correria certamente
pela ala dos criados. No entanto, assim que o lacaio os deixou, Hunt tranquilizou-a, parecendo ter lido os
seus pensamentos.
Ele no vai dizer uma palavra a quem quer que seja, sossegue. Westcliff garantiu-me que se trata de
um dos seus mais fiis criados, o nico capaz de manter um segredo.
Ainda assim, Annabelle lanou-lhe um olhar preocupado.
Isso significa que o conde tem conhecimento de que ns Mas com certeza que ele no
aprova!
Frequentemente fao coisas que Westcliff no aprova respondeu-lhe Simon com um sorriso.
Assim como eu no aprovo muitas das suas decises. Contudo, e com vista a mantermos esta nossa
conveniente amizade, no costumamos entrar em conflitos. Levantou-se, poisou as mos na mesa e
inclinou-se ligeiramente para ela. Que me diz de uma partidinha de xadrez? Pedi que providenciassem
um tabuleiro para o caso de aceitar jogar.
Annabelle assentiu com a cabea e um sorriso vago. Fixando-lhe os olhos negros e calorosos,
concluiu que este era talvez o primeiro sero da sua vida adulta em que se sentia totalmente feliz por
estar onde estava. Com este homem. Sentia uma profunda curiosidade por ele, uma real necessidade de
descobrir os pensamentos e sentimentos contidos nas profundezas daquela alma.
Onde aprendeu a jogar xadrez? perguntou, observando-lhe as mos geis e precisas posicionando
as peas no tabuleiro.
Com o meu pai.
O seu pai?
Ele esboou um leve sorriso irnico.
Um talhante no pode jogar xadrez?
Claro que sim, eu Sentiu-se mortificada pela sua falta de tato. Desculpe.
O seu sorriso persistiu enquanto a estudava.
Parece deter uma impresso errada sobre a minha famlia. Os Hunts pertencem a uma slida classe
mdia. Tanto eu como o meu irmo e irm acabmos os estudos. E atualmente os meus irmos trabalham
com o meu pai e vivem por cima da loja. E ao sero tm por hbito jogar xadrez.
Tranquilizada pela ausncia de censura do seu tom de voz, Annabelle pegou num peo e f-lo rodar
entre os dedos.
E por que razo no escolheu igualmente trabalhar com o seu pai?
Sempre fui um jovem teimoso e rebelde admitiu ele, com um sorriso. Sempre que o meu pai me
dizia para fazer uma coisa, eu no descansava enquanto no lhe provava que estava enganado.
E qual era geralmente a reao dele?
De incio, esforou-se por ser paciente comigo. Mas quando isso deixou de resultar, optou pela

ttica oposta. Fez uma pausa e pareceu algo nostlgico: Creia-me, ningum gostaria de confrontar
fisicamente um talhante; os seus braos so verdadeiros troncos.
Consigo imaginar murmurou ela, olhando de relance para os ombros largos de Simon, e
recordando-lhe a firmeza dos msculos. A sua famlia deve estar muito orgulhosa do seu sucesso.
Talvez disse ele com um breve encolher de ombros. Infelizmente, parece que a minha ambio
s serviu para nos distanciar. Os meus pais no me permitem comprar-lhes uma casa no West End; nem
to pouco entendem as razes de eu querer l viver. Tambm no encaram a maioria dos meus
investimentos com bons olhos. Seriam mais felizes se me vissem voltado para algo mais tangvel.
Annabelle olhou-o intensamente, compreendendo o que ficara implcito naquela breve exposio. Ela
sempre soubera que Simon Hunt no pertencia nem se enquadrava nos crculos sociais mais altos onde se
movimentava. Contudo, at este momento no lhe tinha ocorrido que ele se sentia semelhantemente
deslocado do mundo que deixara para trs. Perguntava-se se ele se sentiria s, ou se andava sempre
demasiado ocupado para ter essa noo.
Pois eu no consigo imaginar nada de mais tangvel do que uma locomotiva de cinco toneladas
comentou ela, em tom jovial.
Ele soltou uma gargalhada e estendeu a mo para a pea que ela segurava. Mas por uma estranha
razo, Annabelle no conseguiu largar o peo, e os dedos de ambos entrelaaram-se, enquanto os olhares
se cruzaram intensamente. Chocou-a a onda radiante de calor que lhe fluiu da mo para o ombro,
espalhando-se de seguida por todo o corpo. Era como estar bria ao sol, o calor derramando-se em
correntes de sensao. E juntamente com o prazer, chegou-lhe uma alarmante presso sobre os olhos que
indiciava a chegada de lgrimas.
Transtornada, Annabelle retirou a mo com um gesto brusco, deixando cair ao cho a pea de xadrez.
Desculpe disse, soltando uma risadinha pouco convincente.
Alarmava-a o que poderia vir a acontecer, caso ficasse muito mais tempo a ss com ele. Levantou-se
desajeitadamente e afastou-se da mesa.
Eu acabei de me aperceber do meu estado de cansao julgo que ter sido o vinho a afetar-me,
tal como previ. Vou voltar para o quarto. Acredito que ainda lhe reste muito tempo para confraternizar
com os convidados no salo, por isso o seu sero no ter ficado totalmente estragado, no assim?
Fez uma pausa nervosa: Muito obrigada pelo magnfico jantar, e a msica e
Annabelle Hunt moveu-se com elegncia e foi colocar-se em frente dela, pondo-lhe suavemente
as mos na cintura. Fixou-a com um olhar inquiridor.
No tem receio de mim, pois no? murmurou.
Ela limitou-se a abanar a cabea.
Ento porqu esta pressa em se retirar?
Ela podia ter respondido de mil e uma maneiras distintas, mas naquele instante no conseguiu
recorrer a subtileza, sagacidade ou qualquer outra forma de agilidade verbal. Pde apenas responder com
uma franqueza direta e cortante:
Eu no quero isto.
Isto?
No vou tornar-me sua amante. Hesitou, para acrescentar, num murmrio: Mereo muito melhor.
Hunt considerou aquela firme declarao com extremo cuidado, mantendo as mos na cintura dela.

Quer dizer que consegue arranjar um homem que case consigo perguntou por fim , ou que
pretende tornar-se amante de um aristocrata?
Isso no relevante, pois no? respondeu-lhe ela, afastando-se do toque das suas mos.
Nenhum dos cenrios possveis o envolve a si.
Mesmo tendo-se recusado a olh-lo, sentiu a mirada dele na sua, e estremeceu ao sentir a onda de
calor abandon-la por completo.
Eu acompanho-a ao seu quarto disse Hunt, sem emoo, seguindo-a at porta.

Captulo 16

Quando Annabelle se juntou aos convidados na manh seguinte, enterneceu-a saber que a sua
desventura com a vbora desencadeara uma onda geral de simpatia, incluindo de Lord Kendall.
Demonstrando extrema sensibilidade e preocupao, Kendall sentou-se ao lado de Annabelle mesa de
um primeiro almoo tardio a decorrer ao ar livre no terrao traseiro. Insistiu em segurar-lhe o prato junto
mesa do buffet, enquanto ela se servia de uma vasta variedade de pes, e certificou-se de que um criado
lhe enchia o copo de gua sempre que necessrio. Insistiu igualmente em fazer o mesmo por Lady
Constance Darrowby, que se juntara a eles na mesa.
Recordando os comentrios das encalhadas sobre Lady Constance, Annabelle avaliou a competio.
Kendall parecia deveras interessado na rapariga, que se mostrava muito calada e serenamente distante.
Era tambm elegantemente magra, num estilo que atualmente se tornara muito em voga. E provava-se que
Daisy estava certa: Lady Constance tinha efetivamente a boca em fole, fazendo constantes boquinhas
sempre que Kendall partilhava com ela qualquer informao sobre as suas adoradas plantas.
Que terrvel provao deve ter passado disse ela, referindo-se ao incidente com Annabelle.
um verdadeiro milagre no ter morrido.
No obstante a expresso angelical, o laivo de frieza nos seus olhos azuis plidos fizeram Annabelle
aperceber-se de que a jovem no teria ficado desagradada tivesse isso acontecido.
Mas j estou perfeitamente bem disse ela, voltando-se para Kendall com um grande sorriso. E
mais do que pronta para uma nova caminhada no bosque.
No me prestaria a um esforo desses to cedo, se fosse a si, Miss Peyton disse a outra num tom
falsamente preocupado. No parece ainda totalmente restabelecida Mas estou certa de que o tom
plido e pastoso da sua tez melhorar imenso nos prximos dias.
Annabelle manteve o sorriso, recusando mostrar-se ofendida pelo comentrio. Se bem que tenha
ficado fortemente tentada a fazer uma observao relativa s manchas na testa da rival.
Se me do licena murmurou Lady Constance, levantando-se da mesa. Vejo ali uns apetitosos
morangos frescos. Eu j volto.
Esteja vontade disse Annabelle num tom doce. Mal daremos pela sua ausncia.
Ela e Kendall ficaram a v-la dirigir-se mesa do buffet, onde, por mero acaso, Mr. Benjamin
Muxlow se encontrava servindo-se de morangos de uma enorme taa. Educadamente, afastou-se da taa
para deixar Lady Constance servir-se enquanto lhe segurava o prato. A atmosfera que os rodeava em nada
indicava existir algo mais que simples cordialidade entre ambos, mas Annabelle lembrou-se da histria
que Daisy lhe contara dois dias atrs.

E foi ento que se lhe ocorreu a forma perfeita de conseguir eliminar Lady Constance da competio.
Antes de se deixar preocupar com as consequncias, implicaes morais ou quaisquer outras noes
inconvenientes, chegou-se mais a Lord Kendall e sussurrou-lhe:
Aqueles dois no conseguem dissimular a verdadeira natureza da sua relao, no mesmo? Fez
uma pausa para lanar um olhar discreto na direo do parzinho, e prosseguiu: Mas tambm claro
que no seria conveniente a nenhum deles que esse facto se tornasse do conhecimento geral. Calou-se e
olhou para a expresso confusa de Lord Kendall com fingido desconforto. Oh lamento! Calculei que
j tivesse ouvido
Ouvido o qu? quis saber Kendall, olhando discretamente para a mesa do buffet.
Bom no que seja de modo algum dada a mexericos, mas soube de fonte segura que h dias,
no piquenique que teve lugar na margem do rio, Lady Constance e Mr. Muxlow foram vistos numa
situao terrivelmente comprometedora. Parece que estavam juntos, atrs de uma rvore, e Calou-se
com uma bem ensaiada expresso consternada. Oh, no devia ter falado nisto. E muito provvel que
tudo no tenha passado de um mal-entendido. Acontece com frequncia, no assim?
Beberricando elegantemente do seu ch, Annabelle olhou para Kendall por cima da chvena. Podia
ler-lhe facilmente as emoes: ele no queria acreditar que Lady Constance tivesse sido apanhada numa
tal situao. S a ideia era o suficiente para o deixar perturbado. Contudo, como verdadeiro cavalheiro
que era, a Kendall jamais lhe passaria pela mente averiguar a situao. Jamais ousaria perguntar a Lady
Constance se estaria de algum modo comprometida com Muxlow. Em vez disso manteria o silncio em
relao ao assunto, esforando-se por ignorar as suas prprias suspeies e as perguntas sem resposta
ficariam eternamente a remo-lo.
Oh, Annabelle no de-de-devia ter feito isso! disse-lhe Evie horas mais tarde, depois de ouvir
a amiga confessar-lhe o que tinha feito.
As quatro amigas estavam instaladas no quarto de Evie, com esta sentada num cadeiro, e com o rosto
coberto de uma espessa camada de creme que supostamente serviria para lhe remover as sardas.
Olhando para Annabelle por debaixo da pasta esbranquiada que lhe cobria o rosto, tentou prosseguir,
mas era ntido que as suas capacidades discursivas j de si bastante limitadas tinham sido tolhidas
pela indignao.
Pois eu penso que se trata de uma estratgia brilhante declarou Lillian, pegando numa lima do
toucador frente do qual se sentara.
Annabelle no sabia dizer se Lillian aprovava ou no a sua atitude, mas era bvio que ela lhe seria
leal at ao fim. Sentiu-se reconfortada por isso e ouviu-a prosseguir:
No se pode afirmar que a Annabelle tenha mentido. Limitou-se a transmitir um rumor que ouviu de
algum, e tornou claro desde logo que no passava disso mesmo, um rumor. O que Kendall decidir fazer
s a ele concerne.
Mas a Annabelle no lhe disse que sabe que esse rumor infundado contraps Evie.
Lillian concentrou-se a limar uma unha num oval perfeito.
Ainda assim, no mentiu.
Sentindo-se algo culpada e na defensiva, Annabelle olhou para Daisy.
Qual a sua opinio?
A mais jovem das Bowman, que at ento se entretivera a atirar a bola de rounders de uma mo para

a outra, lanou um olhar astuto a Annabelle antes de lhe responder:


Eu penso que, em certas ocasies, no transmitir a algum a totalidade da informao
praticamente o mesmo que mentir. A menina entrou em terreno escorregadio, minha amiga. Cuidado com
os passos que d.
A irm olhou-a com enfado e apressou-se a retorquir:
Oh, no fales como uma vidente de feira, Daisy. Assim que Annabelle conseguir o que pretende,
deixa de ter importncia o modo como o conseguiu. Os resultados que contam. E a menina, Evie, deixese de sofismas ticos. Lembre-se de que concordou em ajudar-nos a manipular Lord Kendall para uma
situao de compromisso; onde que isso melhor do que a Annabelle espalhar um rumor, diga l?
Mas todas prometemos no prejudicar ningum disse Evie com extrema dignidade, pegando numa
toalha para limpar o creme do rosto.
Lady Constance no foi prejudicada insistiu Lillian. Ela no est apaixonada por ele. notrio
que o seu interesse por Kendall apenas por a temporada estar a terminar e ela continuar por casar.
Cus, Evie, deixe de ser to sensvel. Cuida que Lady Constance mais desafortunada que ns? J nos
viu bem? Quatro encalhadas que, at agora, nada ganharam com os seus esforos, a no ser sardas,
picadas de vboras e a humilhao de se terem exposto em ceroulas em frente a Lord Westcliff.
Annabelle, que estava sentada na beira da cama, deixou-se cair para trs e ficou a olhar para o tecido
riscado do dossel sentindo-se cada vez mais culpada. Oh, como eu desejava ser mais parecida com
Lillian pensou. Acreditar convictamente que os fins justificam os meios. Prometeu a si prpria ser
profundamente honrvel de futuro.
Mas tal como Lillian observara, Lord Kendall poderia acreditar no rumor ou ignor-lo. Era um
homem adulto, perfeitamente capaz de tomar as suas prprias decises. Annabelle no fizera mais do que
plantar as sementes cabia a Lord Kendall a deciso de as regar ou deixar secar.
* * *
Para a noite, Annabelle vestiu um lindssimo modelo rosa claro, feito de incontveis camadas de gaze
de seda transparente e ondulante. A cintura era extremamente cingida com um cinto de seda adornado
frente com uma enorme rosa branca. Quando Annabelle andava, as saias faziam um suave roagar e ela
ajeitava as fofas camadas exteriores, sentindo-se como uma verdadeira princesa.
Demasiado impaciente para esperar por Philippa, que levava sempre uma eternidade a arranjar-se,
deixou o quarto mais cedo, na esperana de ver as amigas. Com sorte encontraria Lord Kendall e
arranjaria um motivo qualquer para se escapulir com ele por uns breves momentos.
Defendendo muito levemente o tornozelo magoado, Annabelle percorreu o corredor que levava
enorme escadaria. Por impulso, parou porta da sala privada dos Marsden, deixada entreaberta, e
resolveu entrar. A sala estava escura, mas a luz do corredor era suficiente para iluminar os contornos da
mesinha de jogo ao canto. Aproximando-se, reparou com agrado que a sua partida com Simon Hunt
permanecia exatamente como eles a haviam deixado. O que quereria aquilo dizer? Que ele esperava que
ela fizesse a prxima jogada?
No mexas em nada, ordenou-se mas a tentao foi demasiado forte para resistir. Concentrou-se,
analisando a situao com um novo olhar. O cavalo de Hunt estava na perfeita posio para capturar a
rainha dela, o que significava que Annabelle teria de ou mover a sua pea ou defend-la. Subitamente

apercebeu-se de como proteger melhor a rainha ameaada fez avanar uma torre prxima de forma a
capturar o cavalo de Hunt, e assim tir-lo do jogo. Sorrindo de satisfao, ps o cavalo capturado de
lado e saiu da sala.
Desceu a longa escadaria, atravessou o trio principal e dirigiu-se a um novo trio que dava acesso
a uma ala com vrias salas de uso comum. A carpete debaixo dos seus ps abafava qualquer som, mas
subitamente Annabelle apercebeu-se de que estava a ser seguida. Sentiu um calafrio nas costas expostas e
olhou por cima do ombro, para se deparar com Lord Hodgeman, que se aproximava, movendo-se com
impressionante leveza para um homem daquele porte. Antes que ela pudesse reagir, sentiu-lhe os dedos
fortes prenderem-se parte de trs do cinto de seda, forando-a a parar para que a delicada faixa no se
partisse em duas.
Aquilo provava at que ponto Hodgeman se tornara arrogante, no hesitando em assedi-la daquela
forma num local onde qualquer um os poderia ver. Sufocada de afronta, Annabelle voltou-se para o
encarar. Foi confrontada pela viso do seu corpulento torso enfiado numa camisa de cerimnia justa de
mais, e o odor enjoativo e sebento da colnia dele invadiu-lhe as narinas.
Criatura deliciosa murmurou Hodgeman, com um forte hlito a brandy. A recuperar
maravilhosamente, pelo que vejo. Que tal retomarmos a nossa conversinha de ontem, antes de eu ser to
desagradavelmente interrompido pela Mam?
Voc revoltante comeou ela furibunda, mas ele interrompeu-lhe o chorrilho de improprios
com dois dedos brutos apertando-lhe cada lado do maxilar.
Eu conto tudo a Kendall ameaou-a, os lbios polposos muito juntos aos dela. Com os devidos
pormenores suculentos que o faro olhar para ti e a tua famlia com nojo.
O corpo balofo dele empurrou o dela de encontro parede com uma fora tal que quase lhe tirou o
flego. Fixou-lhe os olhos intensamente antes de prosseguir:
A no ser, claro, que aceites receber-me e acomodar-me do mesmo modo que a Mam o faz.
Conte o que quiser e a quem quiser disse Annabelle, os olhos carregados de puro dio. Contelhe tudo e acabemos com isto de uma vez. Prefiro morrer fome numa sarjeta a acomodar um suno
repulsivo como voc.
Hodgeman olhou-a, incrdulo e furioso.
Vais arrepender-te disse, salpicando-lhe o rosto com saliva.
Ela sorriu-lhe com um profundo desprezo.
No me parece.
Antes de Hodgeman a largar, Annabelle apercebeu-se de um movimento pelo canto do olho. Voltou a
cabea e viu, ao longe, algum caminhando na sua direo um homem movendo-se com a passada
furtiva de uma pantera em perseguio da sua presa. Aos seus olhos, tudo parecia indicar que ela e
Hodgeman tinham sido apanhados num enlace amoroso.
Largue-me! sibilou-lhe Annabelle, empurrando-o para trs com violncia.
Ele soltou-a finalmente, permitindo-lhe respirar, e lanando-lhe um olhar ameaador antes de
caminhar apressadamente na direo contrria do homem que a vinha.
Perturbadssima, Annabelle encarou Simon Hunt, deixando que ele a amparasse pelos ombros. Ele
ficou a ver o outro afastar-se, e com um olhar to duro sedento de vingana, dir-se-ia que ela sentiu o
sangue gelar-se-lhe nas veias. Depois olhou para ela com uma expresso tal que a inquietou. At ento

ela nunca tinha visto Simon desprovido da sua habitual despreocupao. Por mais que ela o desdenhasse,
insultasse, ou ofendesse, ele reagia sempre com um previsvel e desconcertante escrnio. Mas agora
parecia que ela finalmente tinha feito algo que o deixara genuinamente enfurecido. Parecia capaz de a
estrangular.
Estava a seguir-me? perguntou-lhe, esforando-se por parecer calma, e perguntando-se como
conseguira ele aparecer ali, naquele preciso momento.
Vi-a atravessar o trio principal disse ele , e com Hodgeman nitidamente no seu encalo. Seguia porque quis descobrir o que raio se passa entre vs.
A expresso dela passou a desafiante.
E descobriu?
No sei foi a sua resposta, inquietantemente calma. Diga-me, Annabelle: quando afirmou que
merecia melhor, era a isto que se referia? Oferecer os seus prstimos a este pote de banha imbecil, em
troca da pattica recompensa que ele lhe oferece? Nunca a julguei cretina a esse ponto!
Hipcrita maldito murmurou-lhe Annabelle, exasperada. Est fulo comigo por me crer amante
dele e no sua! Pois agora responda-me a mim: por que razo o preocupa tanto a quem eu vendo o meu
corpo?
Porque ntido que no o quer disse ele entre dentes. E tambm no quer Lord Kendall. Querme a mim.
Annabelle no conseguia entender o bulir emaranhado de emoes dentro dela, ou a razo por que
este confronto a deixava estranhamente, terrivelmente emocionada. Quis bater-lhe, lanar-se sobre ele,
provoc-lo at o ltimo resqucio do seu autodomnio se ver reduzido a p.
Deixe-me adivinhar: prefere oferecer-me uma verso mais lucrativa do acordo que supostamente
mantenho com Hodgeman? Riu-se com escrnio ao ver-lhe a resposta estampada no rosto. Pois a
minha resposta no. Posto isto, e de uma vez por todas, deixe-me em paz.
Calou-se ao ouvir o tagarelar de outros convidados vindo do corredor. Exasperada e desesperada,
olhou em volta em busca de uma porta pela qual se conseguisse escapulir, de modo a evitar ser vista
sozinha com Hunt. Pegando-lhe num brao, este enfiou-a na sala mais prxima e fechou rapidamente a
porta.
Distinguindo os contornos de um piano e de um suporte com partituras, Annabelle afastou-se de Hunt
com um repelo. Ele foi endireitar o suporte que ela quase deitara ao cho com a entrada intempestiva.
Se tolera ser amante de Hodgeman murmurou-lhe ele, voltando-se para ela , facilmente tolerar
ser minha. At pode afirmar que no se sente atrada por mim, mas ambos sabemos que est a mentir.
Estipule um preo, Annabelle. Qualquer quantia que lhe venha cabea. Quer uma casa prpria? Um
barco? Vamos l arrumar este assunto de uma vez cansei-me de esperar por si.
Que romntico disse ela, com uma risadinha nervosa. Meu Deus, a sua proposta carece
absolutamente de subtileza, Mr. Hunt. E engana-se ao pensar que a minha nica opo ser amante de
algum. Consigo facilmente levar Lord Kendall a desposar-me.
Os olhos dele eram to negros quanto vidro vulcnico.
O casamento com ele s lhe proporcionaria a si uma vida de inferno. Ele jamais a amaria. Nem
sequer se dignaria a conhec-la verdadeiramente.
No amor que eu pretendo disse ela, abalada por aquelas palavras. S quero Calou-se,

sentindo um doloroso aperto no peito. Olhando-lhe o rosto indecifrvel, tentou de novo: Eu s quero
Ouviu-se um rudo na porta. A maaneta rodou. Inquieta, Annabelle apercebeu-se de que vinha
algum a entrar e ento, qualquer rstia de esperana de casar com Kendall ficaria reduzida a p.
Reagindo instintivamente, pegou no brao de Simon e puxou-o para um nicho encostado janela, tapado
por pesadas cortinas que caam de um varo de cobre. A nica pea do nicho era um longo banco de
janela forrado a veludo vermelho, com uns quantos livros arrumados a um dos cantos. Fechando as
cortinas atrs deles, Annabelle tapou a boca de Hunt com uma mo, no preciso momento em que
algum ou vrios alguns entraram na sala de msica. Ouviu-se o som abafado de vozes masculinas,
e o barulho indistinto de qualquer coisa a bater, seguido de um rudo metlico que a deixou confusa at
comear a ouvir o som desafinado das cordas de um violino. Meu Deus, os msicos tinham vindo para ali
afinar os seus instrumentos, antes de o baile ter incio. Por ridculo que pudesse parecer, ela arriscava-se
a comprometer-se em frente a uma orquestra inteira!
Havia luz suficiente filtrada pelo topo da cortina para se conseguir distinguir as feies de ambos o
suficiente para Annabelle identificar nitidamente o sorriso maligno que bailava no olhar de Simon. Uma
palavra, um som que fosse, proferido da boca dele naquelas circunstncias incriminatrias, ser-lhe ia
fatal. Pressionou ainda mais a mo sobre a boca de Hunt, os seus olhos a escassos centmetros dos dele, e
lanou-lhe um olhar capaz de o fulminar.
As vozes dos msicos misturavam-se com o som dos instrumentos a serem afinados, notas dispersas e
desafinadas que logo a seguir se harmonizavam, a dissonncia virando ordem. No pnico de ser
apanhada, Annabelle fixava cegamente as cortinas, segurando-as para as manter cerradas. Sentia o bafo
clido dele sob a sua mo e olhou-o de relance. Apercebeu-se de que o sorriso malicioso no olhar fora
substitudo por uma expresso s por si bem mais alarmante. Sentiu-se gelar, o corao acelerando
dolorosamente, vendo-o erguer lentamente uma mo. Os dedos dela mantinham-se cravados na sua
boca at que ele comeou a afastar-lhe os dedos, delicadamente, um a um, comeando pelo mindinho.
Depois sentiu-lhe o outro brao estreitando-lhe a cintura e foi como se uma descarga eltrica a
percorresse. Estava irremediavelmente presa, indefesa, impossibilitada de o impedir de fazer o que
muito bem lhe aprouvesse.
Sentiu o ltimo dedo a ser afastado, e Hunt puxou-lhe a mo para baixo e agarrou-lhe a nuca. Ela
enfiou-lhe os dedos pela manga do casaco, puxando-a, tentando libertar-se. Ele no estava a mago-la,
mas tornava-lhe impossvel mover-se ou resistir. Ao v-lo baixar a cabea, Annabelle abriu
inconscientemente os lbios, soltando um breve suspiro. E foi ento que tudo ficou escuro.
Ele tinha a boca na dela, suave mas firme, exigindo-lhe uma reao. Ela sentiu-se febril, ardendo por
dentro, impotente perante o ataque de um desejo como jamais sentira.
A recordao daquele longnquo e nico beijo no era nada quando comparado a isto talvez porque
ele tinha deixado de ser um estranho para ela. Desejava-o com um desespero que a aterrorizava. A
presso dos lbios dele aflorando os dela, perdendo-se pelo seu queixo, pelas suas faces, deixando um
rasto de fogo suave por onde passava, antes de lhe regressar boca, j com um prazer mais explcito.
Sentiu-lhe a ponta da lngua contra a sua, num toque suave e to inesperado que a teria feito desfalecer se
no estivesse to presa a ele.
A elegante cacofonia da orquestra ressoava nos ouvidos dela, fazendo-a alertar-se pela iminente
possibilidade da descoberta. Esforou-se por descontrair nos braos dele, tremendo da cabea aos ps.

Naquele momento deix-lo-ia fazer o que quisesse, o que quer que fosse, desde que ele no trasse a
presena de ambos. Hunt voltou a sabore-la, procurando-a com subtis toques de lngua. Chocou-a aquela
explorao to ntima, e ainda mais chocada ficou perante as incrveis sensaes que lhe atacavam as
zonas vulnerveis do corpo. Sentiu-se acometida de uma deliciosa fraqueza, e estremeceu nos braos
dele, as mos agarrando-lhe o pescoo, afagando-lhe o cabelo, sentindo-lhe as madeixas suaves e fortes
entre os dedos. Aquele gesto f-lo soltar um arquejo incontido, como se o toque dela o tivesse afetado
seriamente. Hunt levou-lhe uma mo ao rosto, afagando-lhe a face, o polegar roando-lhe suavemente o
lbio superior, depois o inferior, provocando-lhe pinceladas de calor, suaves como penas.
Compulsivamente, ela pressionou-lhe a cabea para baixo, convidando-o a explor-la, e quando lhe
sentiu os lbios na suave linha que lhe unia o pescoo ao colo, quase deixou soltar um gemido. Mas antes
de o som conseguir escapar-se, tinha j a boca dele na sua, calando-a docemente.
Sentiu-lhe o rpido subir e descer do peito firme, e o seu sopro quente de encontro ao cabelo.
Agarrando-lhe a massa de caracis apanhados na nuca, Hunt puxou-lhe a cabea para trs para lhe expor
a garganta. O trilho ardente dos lbios dele teve incio na covinha logo abaixo da orelha direita,
despertando-lhe nervos sensitivos at ento desconhecidos, enquanto lhe percorria com a lngua a
delicada linha da veia. Os dedos dele escorregaram-lhe para a curva do ombro, o polegar encontrandolhe o contorno da clavcula, a mo aberta explorando a frgil arquitetura do seu corpo.
Empurrando-o desesperadamente, Annabelle conseguiu distra-lo por uns breves segundos, aps os
quais ele lhe tomou a boca com um novo beijo arrebatado. A mo de Simon acariciou a seda que lhe
cobria o peito, uma vez e outra e outra. A cada carcia lenta, o calor da mo dele queimava-a atravs do
fino tecido. Sentindo-lhe o mamilo intumescer, ele apertou-o docemente com as costas dos dedos at
quase o fazer explodir. A presso crescente do beijo dele forou-lhe a cabea para trs, numa postura
rendida, expondo-se carcia prolongada daquela lngua, engenhosa pesquisa daquelas mos. Aquilo
no devia, no podia estar a acontecer, o corpo dela consumido por uma energia sensual que jamais
imaginara possuir.
Ele f-la esquecer tudo, naqueles silenciosos e febris momentos perdeu a noo do tempo, do
espao, e at de quem era. Tudo o que sabia era que precisava de estar nos braos dele, mais junto, mais
fundo, mais estreito a sua pele, os seus msculos fortes, a sua boca perscrutando cada parte do corpo
dela. Puxou-lhe a camisa at a ver fora das calas, a mo revolvendo o linho branco, numa busca
desesperada pelo calor da sua pele. Hunt pareceu entender que ela no tinha qualquer experincia em
controlar aquele nvel de desejo os beijos dele tornaram-se mais suaves, as mos afagaram-lhe as
costas num gesto tranquilizador. Contudo, quanto mais ele tentava acalmar-lhe o desejo, pior ele se
tornava, a boca dela movendo-se desesperadamente sob a dele, o corpo contorcendo-se num ritmo
ansioso.
Finalmente ele decidiu-se por afastar a boca da dela e estreit-la num forte abrao, os lbios
cravados na curva ruborizada do seu pescoo, do seu ombro. Annabelle sentia-se absurdamente grata
pela brutalidade daquele abrao, os braos dele formando ondas compactas de msculo que controlavam
o violento tremor do corpo dela. Permaneceram assim pelo que lhes pareceu uma eternidade, at
Annabelle tomar conscincia de que a sala ficara em silncio. Aparentemente, nos ltimos cinco minutos
os msicos tinham acabado o seu trabalho de preparao, deixando-os finalmente sozinhos.
Cautelosamente, Hunt moveu a cortina e, ao constatar que estavam de facto ss, voltou novamente as

atenes para Annabelle, afastando com o polegar um caracol que lhe cara para a testa.
Eles j se foram sussurrou-lhe.
Demasiado atordoada para ter um pensamento coerente, ela fitou-o em silncio. As pontas dos dedos
dele acariciaram-lhe a face escaldante, o doce almofadado dos lbios. Sentindo o corpo insaciado, tentou
ceder tentao de o incentivar acometida de um sbito rasgo de lucidez que a alertou para o facto de
aquele ser o momento certo para se afastar dele, ou o estranho desaparecimento dos dois em breve seria
notado. Mas para seu profundo desespero, ficou quieta, o corpo faminto absorvendo as incessantes
carcias a que Hunt insistia em no pr cobro. Sentiu-lhe de novo as mos arranhando-lhe suavemente as
costas e, desta vez, ela no conseguiu calar a emoo; gemeu e soltou soluos breves que a sufocavam,
sentindo um profundo alvio quando o corpete cilhado lhe foi desapertado. O desenho do decote do
vestido impossibilitava-lhe o uso de um corpete com copas ao que ela optara por usar um modelo de
corte sobre o busto, que lhe deixava os seios livres debaixo da camisa.
Sem nunca deixar de a beijar, Simon f-la deitar-se sobre o banco de janela. Susteve-a no colo, os
dedos geis baixando-lhe o corpete, e soltando murmrios de prazer ao descobrir-lhe a plenitude dos
seios. Subitamente angustiada pela perceo do que lhe estava a permitir, Annabelle agarrou-lhe
debilmente o pulso. Ele ergueu-lhe ligeiramente mais o corpo, e esmagou os lbios no meio do peito
dela, onde o corao batia num ritmo forte e irregular. Os braos fortes de Simon sustiveram-lhe o
arquear das costas, enquanto ele descia os lbios para os seus seios, trmulos e cheios. S de lhe sentir o
bafejo no mamilo, enfraqueceu e deixou de tentar resistir-lhe, cerrando os punhos contra os ombros dele.
Quando ele lho sugou, num misto estranho de voracidade e doura, at o sentir molhado e hirto,
Annabelle sentiu o sangue das veias transformar-se literalmente em mel. Ouviu-o sussurrar-lhe palavras
ternas, enquanto lhe acariciava o seio com a palma da mo, passando o polegar pela roscea
resplandecente. Murmurando incoerncias, ela rodeou-lhe o pescoo com os braos, e suspirou ao sentirlhe a boca fechar-se sobre o outro mamilo.
Uma nova e estranha urgncia invadiu-a, algo que lhe fez o corpo retesar-se ritmadamente no colo
dele. Hunt via-se atormentado pela mesma necessidade urgente ela podia sentir-lhe o mpeto do seu
ritmo cardaco. Ainda assim, ele parecia bem mais apto a refrear a prpria paixo do que ela, mantendo
os movimentos das mos e da boca calmos e controlados. Annabelle sentia-se atabafada no meio de tanta
roupa, os dedos cravados no casaco e no colete dele demasiadas roupas, por todo o lado. Estava
enlouquecida pelo desejo de sentir a sua pele na dele.
Calma, querida murmurou-lhe ele. Sossegue. No, deixe-se ficar quieta nos meus braos
Mas ela no conseguia que o corpo lhe obedecesse, no tinha como controlar o retorcer das ancas e
as splicas que lhe saam incontrolavelmente da boca.
Subitamente, e sem deixar de lhe segredar palavras ternas, Hunt comeou a ajustar-lhe as roupas,
erguendo-a suavemente como a uma boneca, comeando a apertar-lhe as costas do vestido. A dada altura,
soltou uma risada suave, vacilante, como se os seus prprios atos o divertissem. Refletindo mais tarde
em tudo aquilo, ela concluiu que ele estaria to atordoado quanto ela; mas agora, face quela descarga de
desejo frustrado, Annabelle no conseguia pensar direito. E medida que o desejo lhe foi abandonando
paulatinamente o corpo, deixou-lhe tambm um desagradvel resqucio de vergonha.
Livrou-se dele, afastando-se com as pernas a tremer. mente vieram-lhe apenas duas palavras que
quebraram o terrvel silncio. Sem sequer olhar para ele, murmurou com voz rouca:

Nunca mais.
Empurrando as pesadas cortinas, deixou a sala de msica o mais rapidamente que conseguiu,
precipitando-se pelo corredor.

Captulo 17

Depois de Annabelle deixar a sala de msica, Simon deixou-se l ficar uma boa meia hora,
esforando-se por acalmar aquela paixo avassaladora, deixando o sangue escaldante arrefecer. Comps
as roupas e passou a mo pelo cabelo, considerando o que fazer a seguir. Annabelle, murmurou, mais
confuso e perturbado do que alguma vez se sentira. O simples facto de ser uma mulher a deix-lo naquele
estado era exasperante. Logo ele, considerado por muitos um hbil negociador, extremamente
disciplinado, fizera-lhe uma proposta a todos os nveis desastrosa e, para cmulo, tinha sido
rotundamente rejeitado. E bem o merecera, diga-se. Nunca deveria t-la incitado a estabelecer um preo
antes de a deixar admitir que o desejava. Mas s a suspeita de que ela poderia ter dormido com
Hodgeman Hodgeman, de todos os homens possveis tinha-o deixado desvairado de cime,
arruinando-lhe todas as suas destrezas e talentos.
Recordando o que sentira ao beij-la, ao finalmente poder acariciar a quente suavidade daquela pele,
Simon sentiu de novo a ameaa do desejo tomar conta de si.
Com a sua j longa experincia, julgou serem-lhe j familiares todas as sensaes fsicas possveis e
imaginveis. Mas tudo aquilo o forara a concluir que dormir com Annabelle representaria uma
experincia absolutamente distinta, que envolveria no apenas o corpo mas tambm as emoes.
Emoes to alarmantes que ainda no conseguia sequer consider-las.
A atrao entre ambos tornara-se perigosa no menos para ele do que para ela. E era claro que ele
necessitava absolutamente de ganhar perspetiva sobre aquela situao. Naquele momento, contudo, no
conseguia pensar claramente.
Soltando uma praga surda, saiu da sala de msica, compondo o n da gravata de seda preta. Sentia os
msculos tensos, tolhendo-lhe a habitual passada decidida, e fazendo-o sentir-se predatrio e
potencialmente violento ao dirigir-se ao salo de baile. A perspetiva de ter de participar em mais uma
soire social era de enlouquecer. A sua tolerncia a festas que se prolongavam noite fora nunca fora
grande no era homem dado a entretenimentos frvolos ou a longas horas de conversa indolente. No
fosse pela presena de Annabelle em Stony Cross Park, j teria partido h muito. Meditativo e
melanclico, entrou no salo de baile e olhou ansiosamente sua volta. O seu olhar captou de imediato a
viso de Annabelle, sentada a um canto, com Lord Kendall a seu lado. Kendall mostrava-se visivelmente
enfeitiado por ela, o olhar fascinado no deixando dvidas quanto ao seu interesse. Algo ruborizada,
Annabelle parecia apagada e distante, com aparente dificuldade em fixar o olhar adorador do outro.
Falava pouco, sentada com as mos firmemente entrelaadas no colo. Simon deteve-se a observ-la, de
olhos semicerrados. Ironicamente, agora que Annabelle se sentia diminuda e pouco segura de si, a

atrao que Kendall sentia por ela parecia finalmente enraizar-se. Seria certamente uma chocante
surpresa para ele caso Annabelle conseguisse efetivamente fisg-lo descobrir que a sua esposa no
era de todo a jovem tmida e ingnua que aparentava ser. Era uma mulher de esprito forte e apaixonado,
uma criatura decididamente ambiciosa e que precisava de um companheiro sua altura. Kendall jamais
conseguiria manej-la. Era demasiado cavalheiro para Annabelle demasiado brando e ponderado, e
demasiado inteligente no pior sentido. Ela jamais o respeitaria, nem retiraria o menor prazer das suas
virtudes. Acabaria por desprez-lo pelas mesmas razes que a deveriam levar a admir-lo e a Kendall
iriam desagradar certamente as qualidades de Annabelle de que Simon tanto apreciaria poder usufruir.
Afastando o olhar do parzinho, Hunt dirigiu-se ao extremo oposto da sala, onde Westcliff e alguns
amigos confraternizavam. Ao v-lo chegar, o conde saudou-o.
Como est o meu amigo? Divertido?
No particularmente disse Simon, enfiando as mos nas algibeiras do casaco e olhando em volta
com ar desinteressado. Conclu que j estou em Hampshire h demasiado tempo, e preciso de regressar
a Londres para saber como vai a fbrica.
A pergunta que se impunha no tardou a chegar.
E quanto a Miss Peyton? disse Westcliff em voz baixa.
Simon considerou a pergunta por uns breves segundos.
Creio disse num tom suave que vou ter de esperar para ver qual o resultado final da sua
perseguio a Kendall.
O conde respondeu-lhe com um breve aceno, antes de indagar.
Assim sendo, quando conta regressar a Londres?
Amanh bem cedo disse Simon sem evitar um suspiro de desalento.
Westcliff sorriu-lhe amistosamente.
A situao vai desintricar-se por si prpria, meu caro disse-lhe em tom prosaico. Volte para
Londres, sim, e regresse assim que tiver essas ideias mais claras.
Annabelle parecia no conseguir vencer a melancolia que a envolvia como um manto de gelo. Tinha
dormido muito pouco e muito mal, e praticamente no tocara no sumptuoso primeiro almoo servido l
em baixo. Lord Kendall havia reparado no seu ar cansado e plido, bem como no seu silncio e quietude
de movimentos, mas atribua tudo isso aos efeitos persistentes da doena recente, cumulando-a de mimos
e atenes at a deixar irritada ao ponto de desejar enxot-lo de junto de si. De igual modo, as amigas
mostravam-se maadoras na sua simpatia, e pela primeira vez desde que as conhecera Annabelle no
retirou o menor prazer da alegre tagarelice de grupo. Tentou identificar o momento em que o seu estado
de esprito se tornara to azedo, e concluiu que tinha sido ao saber, pela boca de Lady Olivia, que Simon
Hunt deixara Stony Cross.
Mr. Hunt regressou a Londres devido aos seus negcios comentara a anfitri em tom ligeiro. A
verdade que ele nunca fica por c muito tempo at me admira no ter partido mais cedo. No h p
que assente naquela alminha, essa que essa
Quando algum lhe perguntou a razo de uma partida to precipitada, Lady Olivia limitou-se a sorrir
e a abanar a cabea.
Oh, Simon Hunt surge e desaparece como um gato vadio. E as suas partidas so sempre abruptas e
inesperadas; ao que parece, tem asco a qualquer sorte de despedidas.

Hunt tinha partido sem uma palavra, e em resultado disso Annabelle sentia-se abandonada e ansiosa.
Lembranas da noite anterior oh, noite hedionda! persistiam em atormentar-lhe a mente. Aps os
acontecimentos na sala de msica, ela tinha ficado to desorientada, to assoberbada por pensamentos
sobre Simon Hunt, que parecia no conseguir fixar-se no aqui e agora. Nessa noite persistira em manter a
cabea baixa, de modo a evitar captar uma viso inesperada de Simon, e rezara silenciosamente para que
ele no se aproximasse dela. Felizmente, ele optara por manter a distncia enquanto Lord Kendall
fizera questo de se plantar firmemente ao lado dela. E tinha passado o resto do sero a dissertar sobre
assuntos que ela desconhecia e que, muito francamente, no podiam desinteress-la mais. Annabelle
limitara-se a encoraj-lo com murmrios e monosslabos de delicadeza, meios-sorrisos e vagos olhares,
e at chegou a considerar que devia estar grata por ser merecedora de tanta ateno. Mas a verdade que
apenas desejava que ele a deixasse sossegada.
E agora, a sua postura contida e reservada ao primeiro almoo apenas servira para atrair ainda mais
as atenes de Lord Kendall. Crendo que a atitude ausente e apagada da amiga no passava de um genial
artifcio, Lillian Bowman sussurrava-lhe agora ao ouvido:
Bom trabalho, Annabelle. Tem-no a comer das suas mos.
Incomodada, Annabelle pediu licena e retirou-se da mesa sob o pretexto de precisar de repouso.
Vagueou sozinha pela manso at chegar ala reservada. Entrou na salinha e sentiu-se desde logo atrada
pela mesa de jogo. Aproximando-se lentamente, perguntou-se se a governanta j teria arrumado as peas,
ou se algum teria interferido no jogo. No, estava exatamente como eles a deixaram com uma nfima
diferena: Simon Hunt movera um peo para uma posio defensiva, permitindo-lhe a ela estabelecer a
sua prpria defesa ou, numa jogada mais ousada, perseguir-lhe a rainha. Aquela no era uma jogada
previsvel nele. Annabelle julgou-o capaz de uma tentativa um tanto mais ambiciosa. Mais controversa.
Estudando o tabuleiro, esforou-se por lhe entender a estratgia. Teria sido aquela jogada fruto de
indeciso ou puro descuido? Ou teria ele um objetivo oculto que ela no conseguia alcanar?
Annabelle estendeu a mo para o tabuleiro, hesitou, e retirou-a. s um jogo, disse para si mesma.
Estava a atribuir demasiada importncia a tudo aquilo, como se estivesse em causa um prmio de capital
importncia. Ainda assim, reconsiderou a sua deciso com todo o cuidado antes de estender novamente a
mo. Fez avanar a rainha e capturou o peo dele, sentindo uma onda secreta de satisfao ao bater as
peas uma na outra, o marfim de encontro ao nix. Pegando no peo cativo, sopesou-o por um segundo
antes de o deixar de lado no tabuleiro.
medida que a semana foi passando, aconteceu que o tabuleiro de xadrez passou a constituir a
exclusiva distrao de Annabelle, o seu nico e solitrio momento de prazer. Nunca na sua vida se tinha
sentido assim nem feliz, nem infeliz, nem sequer minimamente preocupada com o futuro. Apenas
entorpecida, os sentidos e as emoes de tal modo adormecidos que a fazia perguntar-se se alguma vez
voltaria a preocupar-se com alguma coisa. A sensao de desprendimento era to forte que por vezes ela
parecia elevar-se sobre si prpria, vendo c em baixo uma boneca movendo-se mecanicamente, dia aps
dia.
Lord Kendall procurava-a com uma frequncia crescente danaram juntos num baile, sentaram-se
lado a lado numa soire musical, e passearam pelos jardins de Stony Cross, acompanhados por Philippa
a uma prudente distncia. Kendall era aprazvel, respeitador e discretamente encantador. Era, alis, de tal
forma tolerante que Annabelle chegou a considerar que quando ela e as outras encalhadas lhe

assentassem a estocada final, talvez ele no ficasse excessivamente abalado ao ver-se forado a casar
com uma rapariga com quem se tinha inadvertidamente comprometido. Eventualmente acabaria por se
habituar e a sua faceta filosfica lev-lo-ia at a arranjar uma forma de aceitar a situao.
Quanto a Hodgeman, era ntido que Philippa conseguira mant-lo afastado de Annabelle. Mais
importante ainda, ela tinha-o de alguma maneira convencido a no levar avante a ameaa de as
desmascarar perante Lord Kendall ainda que no tivesse comentado com a filha o preo de uma tal
negociao. Apreensiva com os efeitos que aquela constante ansiedade poderiam ter na me, Annabelle
tentou abordar a possibilidade de deixarem Stony Cross Park. Contudo, Philippa nem a quis ouvir.
Deixa que eu lide com Hodgeman, minha filha disse ela, firmemente. E limita-te a manter acesa
a chama entre ti e Lord Kendall. bvio para toda a gente que ele j est enfeitiado.
Se ao menos Annabelle pudesse apagar da mente a memria da aventura na sala de msica sonhava
com isso de noite e de manh acordava atormentada, com os lenis enrodilhados entre as pernas e a pele
ardendo de desejo. No conseguia deixar de o recordar, o seu toque, o seu odor, os beijos
arrebatadores a firmeza do corpo dele sob o elegante fato de noite preto.
Apesar da promessa das encalhadas de nada ocultarem umas s outras sobre as suas aventuras
romnticas, Annabelle no foi capaz de se confidenciar a nenhuma delas. O que sucedera entre ela e
Simon Hunt era demasiado ntimo, excessivamente pessoal. Para ela demasiado forte para ser
esquadrinhado por amigas vidas de emoes e to desconhecedoras dos homens e do amor quanto ela.
E mesmo que ela tentasse exprimir-lhes a sua experincia, Annabelle estava certa de que elas jamais a
entenderiam na sua plenitude. No havia palavras que conseguissem descrever uma tal intimidade, to
arrebatadora de corpo e de alma, e muito menos a confuso devastadora que ela gerara.
Como em nome de Deus era possvel ela sentir-se assim em relao a um homem que sempre
desprezara? Ao longo de dois penosos anos ela tremera de repulsa s de o ver em acontecimentos sociais
considerando-o a criatura mais desagradvel com quem jamais privara. E agora agora
Afastando pensamentos indesejados, Annabelle resolveu nesse dia refugiar-se na sala privada dos
Marsden, no intuito de distrair a sua mente conturbada com uma boa leitura. Debaixo do brao levava um
pesado volume com o pomposo ttulo Royal Horticultural Society Findings and Conclusions of
Reports Submitted by Our Respected Members in the Year 18433, gravado na capa a letras douradas. O
livro tinha o peso de uma bigorna, e Annabelle deu por si a pensar como era possvel tantas almas de
Deus terem tanto a dizer sobre plantas. Poisando o livro na mesinha de apoio, Annabelle instalou-se no
canap junto janela, at que qualquer coisa lhe despertou a ateno. Algo se tinha passado entretanto no
tabuleiro de xadrez. Ou seria apenas imaginao sua?
De olhos semicerrados de curiosidade, dirigiu-se mesinha de jogo e observou atentamente a
configurao das peas de xadrez que supostamente se teria mantido inalterada toda a semana. Sim
havia algo de diferente. Ela tinha usado a sua rainha para capturar o peo de Simon. Mas agora, a rainha
havia sido retirada e colocada ao lado do tabuleiro.
Ele voltou, pensou ela num sbito estremecimento de emoo. Estava certa de que Simon Hunt era a
nica pessoa passvel de ter tocado naquele tabuleiro. Ele estava ali, em Stony Cross. Empalideceu e
estremeceu de suores frios. Plenamente consciente de que aquela reao era manifestamente exagerada,
esforou-se por se recompor. O regresso dele no significava coisa alguma ela no o queria, no podia
t-lo, tinha de o evitar a todo o custo. Fechando os olhos, inspirou profundamente e concentrou-se em

regularizar a pulsao, ordenando ao corao que abrandasse o seu ritmo recalcitrante.


Quando finalmente se sentiu recuperada, olhou para o tabuleiro tentando compreender a ltima jogada
de Hunt. Como teria ele conseguido capturar-lhe a rainha? Num pice mental, relembrou a localizao
prvia das peas. At que percebeu astutamente, ele aliciara-a a avanar com o peo defensivo,
deixando-a na posio perfeita para ser capturada pela sua torre. E com a rainha eliminada, o rei ficava
desde logo ameaado e
Ele deixara-a em xeque, absolutamente vulnervel.
Tinha-a ludibriado com o seu modesto peo, e ela estava agora em perigo iminente. Soltando uma
risada incrdula, Annabelle afastou-se da mesa de jogo e deambulou pela sala. Uma srie de possveis
estratgias defensivas percorreram-lhe a mente, tentando decidir qual delas seria, para ele, a mais
inesperada. Respondendo ao seu instinto, aproximou-se da mesa e debruou-se sobre o tabuleiro,
sorrindo ao antever a reao de Hunt ao deparar-se com aquele contra-ataque. Contudo, e ao estender a
mo para a pea pretendida, a onda de excitao esmoreceu totalmente e o rosto empederniu-se. O que
estava ela a fazer? Continuar este jogo, tentar manter esta frgil comunicao entre eles, era intil.
No era perigoso. E no havia sequer como escolher entre segurana e catstrofe.
A mo dela tremeu ligeiramente ao pegar nas peas, lentamente, uma por uma, arrumando-as
cuidadosamente na caixa, e pondo um fim definitivo partida.
Desisto afirmou em voz alta, engolindo em seco perante a inevitabilidade que a palavra
encerrava.
No era tonta ao ponto de se permitir desejar algo algum to claramente inadequado para ela.
Ao fechar a bonita caixa de mogno, afastou-se da mesa de jogo e ficou a olhar para ela por uns
momentos. Sentia-se derrotada, profundamente cansada, mas determinada.
Esta noite. A corte ainda to ambgua entre ela e Lord Kendall teria de ficar definida e, quisesse
Deus, concretizada ainda esta noite. A temporada em Stony Cross estava prestes a chegar ao fim, e
agora que Simon Hunt regressara, ela no podia arriscar-se a deitar tudo a perder com uma nova
complicao com ele. Endireitando as costas, deixou a sala para ir ter com Lillian. Juntas, acabariam por
conceber um novo e derradeiro plano. E o sero no terminaria sem que se visse oficialmente
proclamado o noivado de Annabelle Peyton com Lord Kendall.

3 Real Sociedade Hortcola Achados e Concluses em Relatos Apresentados por Nossos Respeitveis Membros no Ano de 1843. (N. T.)

Captulo 18

O segredo est to-somente na oportunidade declarou Lillian, os olhos castanhos brilhando de


entusiasmo.
Certamente que nenhum oficial militar teria conduzido uma campanha atacante com a mesma
determinao que Lillian agora demonstrava. As quatro encalhadas estavam sentadas no terrao das
traseiras, com copos de limonada fresca sua frente, e dando ideia de estarem num ambiente de total
indolncia quando na realidade planeavam detalhadamente e com todo o cuidado o sero que se
avizinhava.
Eu vou sugerir, ainda antes do jantar, darmos um passeio pelos jardins para nos despertar o apetite
disse Lillian a Annabelle. E, claro est, Daisy e Evie concordaro. Posto isto, levamos connosco a
Mam e a tia Florence e quem quer que nos rodeie no momento, e com alguma sorte, assim que
chegarmos clareira junto ao pomar de pereiras, a menina ser vista in flagrante delicto com Lord
Kendall.
E o que isso do flagrante delicto, no nos dirs? A mim soa-me a ilegalidade.
No sei precisamente o que admitiu a irm. Mas li o termo num romance que li h tempos e
estou plenamente convicta de que se trata da manobra certa para comprometer fatalmente uma rapariga.
Annabelle respondeu-lhe com um risinho abafado, desejando sentir metade do entusiasmo das amigas
por toda aquela situao. Uma escassa quinzena atrs, ela estaria to extasiada e empolgada quanto elas,
se no mesmo mais. Mas agora tudo lhe parecia estranhamente errado. No sentia a menor emoo
pela perspetiva de finalmente fisgar um membro da nobreza para o casamento. No sentia alegria ou
alvio ou algo de remotamente positivo. Parecia-lhe, isso sim, um desagradvel dever que ela tinha de
levar a cabo. Esforou-se por ocultar das amigas a sua apreenso, vendo-as maquinar, calcular e planear
com a percia de verdadeiras conspiradoras.
Ainda assim, Annabelle ficou com a ntida sensao de que Evie, sem dvida a mais observadora do
grupo, se apercebera das verdadeiras emoes por detrs da mscara que ela ostentava.
me-me-mesmo isto que quer, Annabelle? perguntou-lhe docemente, os olhos azuis plenos de
preocupao. No tem de o fazer, se-seguramente. Trataremos de lhe arranjar outro pre-pretendente,
caso no esteja realmente interessada em Kendall.
No h tempo para isso retorquiu Annabelle com um suspiro. No. Tem mesmo de ser Lord
Kendall, e ter de ser esta noite, antes que
Antes que? indagou Evie, olhando Annabelle com uma expresso confusa.
O sol iluminava-lhe a profuso de sardas leves, fazendo-as brilhar como p doirado na tez acetinada.

Perante o silncio de Annabelle, insistiu suavemente:


Antes que qu, minha amiga?
As manas Bowman trocavam ideias animadamente, debatendo a questo de o pomar de pereiras ser
ou no o local ideal para emboscar Lord Kendall. E no momento em que Annabelle julgou que Evie tinha
desistido e esquecido o assunto, ouviu-a murmurar:
A menina j soube do regresso de Mr. Hunt, na noite passada?
Como soube?
Disse-mo a tia Florence.
Fixando-lhe o olhar perspicaz, Annabelle no pde deixar de pensar que era uma tolice a toda a
prova algum subestimar a inteligncia de Evangeline Jenner.
No, no sabia murmurou.
Inclinando levemente copo de limonada, Evie observou com ar pensativo o lquido turvo de acar.
Pergunto-me porque no lhe ter ele cobrado a di-di-dvida do beijo comentou. Depois de totodo o interesse que ele demonstrou por si
Os olhares de ambas cruzaram-se por fim, e Annabelle sentiu-se enrubescer. Os olhos dela
imploraram a Evie que se calasse, e esta assentiu com um rpido baixar de cabea. Tornou-se bvio que
entendera.
Annabelle disse lentamente , importa-se muito que eu no acompanhe as outras no plano de
fisgar Lord Kendall? Haver certamente su-su-suficientes testemunhas, j que Lillian vai certificar-se de
arrastar com ela uma ver-ver-verdadeira multido at ao local do crime. Creio que a minha presena
ser des-desnecessria.
claro que no me importo disse Annabelle, indagando com um sorriso tmido. Por questes de
ordem tica, imagino?
Oh, no No estou a querer ser hipcrita, admito facilmente a minha culpa por associao E
quer aparea esta noi-noite no jardim, quer no, eu fa-fao parte do plano. Mas Fez uma pausa e
prosseguiu, num murmrio: No a creio realmente interessada em Lord Kendall. No como homem, no
por aquilo que ele verdadeiramente . E agora tendo vindo a conhec-la um pou-pouco melhor no
acredito que este ca-casamento a v fazer feliz.
Mas vai, Evie, creia-me. Vai, sim argumentou Annabelle enfaticamente, o elevar sbito do tom de
voz despertando a ateno das manas Bowman. Interromperam a conversa e olharam-na, curiosas.
Nunca ningum se aproximar tanto do meu ideal de marido quanto Lord Kendall.
Ele perfeito para si Lillian concordou com veemncia. S espero que no esteja a querer
deixar Annabelle com qualquer tipo de dvida, Evie. J tarde para isso. No vamos deitar por terra um
plano perfeito, agora que j praticamente podemos aclamar vitria.
Evie abanou a cabea com convico, parecendo encolher-se na cadeira.
No, no eu no esta-ta-tava a que-querer coisa alguma murmurou, lanando a Annabelle um
olhar pesaroso.
Esta lanou-se de imediato em defesa da amiga.
claro que no estava afirmou, sorrindo-lhe. Bom, e que tal se revssemos o plano mais uma
vez, meninas?
Lord Kendall reagiu com enorme agrado quando Annabelle Peyton o encorajou a uma escapadela de

final de tarde para um passeio pelos jardins. A luz do crepsculo atribua uma leveza ao ambiente,
estendendo-se pela propriedade a perder de vista. Com a maioria dos convidados ainda a arranjar-se
para o sero, ou em ameno convvio no salo e na sala de jogo, os jardins da manso encontravam-se
praticamente desertos. Nenhum homem no seu juzo perfeito ficaria com dvidas sobre as intenes de
uma rapariga, se ela lhe sugerisse um passeio sem acompanhante naquelas circunstncias. E pelos vistos,
a Kendall no lhe desagradava nada a perspetiva de um ou outro beijo roubado. Assim, de bom grado se
deixou conduzir sedutoramente por Annabelle. Os dois percorreram calmamente os trilhos que ladeavam
o jardim, e rodeando o enorme muro de pedra seca coberto de rosas trepadeiras.
Creio que deveramos ter uma acompanhante disse ele com um breve sorriso. Tudo isto me
parece decididamente indecoroso, Miss Peyton.
Ela encandeou-o com um sorriso radioso.
Ora deixe-se escapulir comigo por um momento disse-lhe em tom sedutor. Ningum ir
reparar.
Ao v-lo vencer aos poucos a renitncia inicial, Annabelle sentiu-se esmagada pelo peso da culpa.
Aquilo era como conduzir um cordeiro para o matadouro. Kendall era um excelente homem no
merecia ser ludibriado, conduzido para a fatalidade de uma unio forada. Se ao menos ela tivesse tido
mais tempo, quem sabe as coisas no progrediriam naturalmente ao ponto de lhe conseguir arrancar
uma genuna proposta de casamento? Mas estavam j no ltimo fim de semana da temporada, e era
imperativo ela lev-lo a tomar uma deciso. E se acaso ela pudesse pura e simplesmente saltar esta parte,
que lhe era to penosa, as coisas seriam deliciosamente simples a partir de ento. Annabelle, Lady
Kendall j se via uma jovem e respeitvel matrona, vivendo no glorioso mundo da sociedade de
Hampshire, com viagens ocasionais a Londres, e recebendo calorosamente o irmo na chegada das frias
do colgio. Annabelle, Lady Kendall, teria meia dzia de crianas loirssimas, os meninos de culos
como o pai, verdadeiramente encantadores. E Annabelle, Lady Kendall, tornar-se-ia uma esposa
dedicada e passaria o resto dos seus dias a tentar expiar a sua culpa por ter ludibriado o marido,
forando-o a casar com ela.
O parzinho chegou finalmente clareira da extremidade do pomar de pereiras, parando em frente a
uma mesa redonda de madeira, disposta no centro de um crculo de cascalho. Kendall olhou para
Annabelle, ligeiramente encostada ao rebordo da mesa, numa pose estudada. Atreveu-se a tocar-lhe numa
mecha solta que lhe caa sobre o ombro, admirando-lhe os reflexos dourados sobre o tom castanho
plido.
Miss Peyton murmurou-lhe. Creio ser-lhe j evidente a predileo que fui desenvolvendo
pela sua companhia.
O corao de Annabelle, a esta altura j bastante acelerado, pareceu querer saltar-lhe da garganta, ao
ponto de ameaar sufoc-la.
Eu eu tambm j me habituei a retirar um enorme prazer dos nossos momentos, das conversas,
dos passeios conseguiu dizer a custo.
Como adorvel sussurrou-lhe ele, chegando-se a ela. Nunca vi um azul to belo quanto o
dos seus olhos.
Poucos meses atrs, Annabelle teria ficado louca de alegria por isto estar a acontecer. Kendall era um
homem encantador, para alm de atraente, jovem e so, e titular oh, mas que diabo se passava com

ela, ento? Sentia uma incontrolvel relutncia, de corpo e de alma, ao senti-lo inclinar-se sobre o seu
rosto tenso e ruborizado. Agitada, perplexa, esforou-se por ficar quieta, pronta para o que a vinha.
Contudo, antes que os seus lbios se unissem, Annabelle no conseguiu evitar afastar-se dele com um
arquejo surdo, e voltando-lhe as costas.
Um pesado silncio invadiu a clareira.
Oh t-la-ei assustado? inquiriu ele, visivelmente aflito e embaraado. Todo ele era gentileza,
suavidade e conteno to diferente da arrogncia de Simon Hunt.
No, no lamento muito, eu no posso fazer isto!
Annabelle passou uma mo pela fronte subitamente dorida, sentindo uma tenso terrvel nos ombros,
sob os delicados chumaos do vestido de seda cor de pssego. Quando voltou a falar, a voz saiu-lhe
derrotada e plena de culpa:
Perdoe-me, my lord. Considero-o um dos melhores cavalheiros que j conheci e com quem tive o
grato privilgio de privar. E exatamente por isso que terei de o deixar, neste preciso momento. No
seria digno da minha parte alimentar esse seu interesse, sabendo que nada de bom da advir.
Mas por que razo pensa assim? perguntou ele, visivelmente confuso.
No me conhece realmente disse ela com um sorriso amargo. Mas por favor, creia no que lhe
digo: somos um par inconcilivel. Por mais que eu me esforasse, acabaria eventualmente por destratlo, desrespeit-lo e o senhor seria demasiado cavalheiro para se opor ou objetar e acabaramos
ambos profundamente infelizes.
Miss Peyton balbuciou ele, esforando-se por tirar algum sentido daquele arrebatamento.
Eu no consigo compreender o alcance do
Nem eu prpria sei se compreendo. E lamento profundamente, creia-me. Desejo-lhe nada menos do
que o melhor, my lord. E desejo igualmente Calou-se subitamente, soltando uma risadinha incontida.
Os desejos so algo de perigoso, no mesmo? murmurou.
E afastou-se rapidamente.

Captulo 19

Censurando-se a si prpria, Annabelle percorreu a passo acelerado o caminho de volta manso.


No podia crer no que tinha feito! Quando finalmente tudo aquilo que sempre desejara estava a um passo
nfimo de se concretizar, deitara tudo a perder.
Estpida murmurou para si mesma, afogueada. Estpida, estpida
No conseguia imaginar o que dizer s amigas, depois de estas se dirigirem para a clareira e a
encontrarem deserta. Ou talvez Lord Kendall permanecesse l, precisamente onde ela o deixara,
parecendo um cavalo cuja bolsa de alimento lhe fora repentinamente sacada das mandbulas, antes de
poder comer.
Annabelle jurou a si mesma que no voltaria a pedir a ajuda das outras encalhadas para lhe
arranjarem marido no depois de ter desperdiado a excelente oportunidade que lhe fora dada. Merecia
o que quer que lhe acontecesse a partir de agora. A passada dela transformou-se praticamente em corrida,
ao dirigir-se ao quarto. Estava de tal modo concentrada na sua frentica retirada, que quase esbarrou num
homem que vinha caminhando calmamente em sentido contrrio. Detendo-se subitamente, murmurou um
perdo, e disps-se a seguir caminho, quando algo de distintivo naquela figura, e no modo como as
mos longas e bronzeadas lhe saram dos bolsos, lhe traiu a identidade. Atordoada, deu um passo atrs ao
deparar-se com Simon Hunt fixando-a intensamente.
Os seus olhares encontraram-se, com idnticas expresses vazias.
Tendo acabado de fugir de Lord Kendall, foi praticamente impossvel a Annabelle no fazer
comparaes entre eles. Hunt surgia-lhe sensualmente moreno sob a luz crepuscular, grande, potente,
masculino, com o seu olhar de salteador e a rudeza implacvel de um rei pago. No estava menos
arrogante do que sempre fora nem menos dominador, ou menos requintado e ainda assim, ele tinhase tornado um objeto de desejo de tal forma devastador que Annabelle estava certa de ter enlouquecido.
Havia uma carga eltrica absolutamente tangvel entre eles, o ar estrepitando de paixo e conflito.
O que se passa? perguntou ele sem quaisquer preliminares, estranhando o tumulto de Annabelle.
A tarefa de condensar todas as suas emoes em meia dzia de palavras coerentes revelou-se-lhe
impossvel. Mas ainda assim, ela tentou.
Abandonou Stony Cross sem me dirigir uma palavra que fosse.
O olhar dele era duro e frio como o bano, ao devolver-lhe a acusao:
Arrumou o nosso jogo de xadrez.
Eu ela afastou o olhar dele, mordendo o lbio. No quis no podia ceder a uma tal
perturbao.

Pois ningum a est a perturbar, agora. o Kendall que quer? Fique com ele.
Oh, muito obrigada disse ela, plena de sarcasmo. muito gentil da sua parte descartar-se da
situao, depois de a ter arruinado totalmente.
Ele olhou-a, atento e desperto.
Como assim?
Annabelle sentiu-se estranhamente gelada, naquele ameno fim de tarde de vero. Sentiu um leve
tremor invadir-lhe os ossos e aflorar-lhe a pele.
Os sapatos abotinados que recebi quando estive doente disse ela, cortante e direta , estes que
estou a usar agora, foram obra sua, no verdade?
E o que importa isso?
Admita-o insistiu.
Sim, verdade. E ento?
Estive agora mesmo com Lord Kendall, e estava tudo a correr como planeado, com ele prestes a
mas eu no fui capaz. No consegui deix-lo beijar-me sentindo estes malfadados sapatos nos ps.
Certamente que ele me considera demente, depois do modo arrebatado como o deixei. Mas o senhor tinha
razo, Mr. Hunt ele efetivamente bom de mais para mim. E teria sido um enlace desastroso e
Fez uma pausa ao aperceber-se de um sbito lampejo nos olhos dele.
Ento disse ele num tom bem mais suave , agora que desistiu de Kendall, quais so os seus
planos imediatos? Voltar para os braos de Hodgeman?
Acossada pela crueza da pergunta, Annabelle lanou-lhe uma expresso carrancuda.
Se o fizer no ser certamente da sua conta.
Rodou nos calcanhares e afastou-se dele. Hunt alcanou-a em duas passadas. Pegou-lhe num brao e
forou-a a encar-lo. Com os dedos firmemente cingidos no antebrao de Annabelle, deu-lhe um leve
abano e colou-lhe a boca ao ouvido.
Este jogo acabou disse-lhe. Diga-me o que pretende. E j, antes que eu perca a pouca pacincia
que me resta.
O cheiro dele, fresco e perfumado e deliciosamente masculino, deixou-a tonta. S quis mergulhar
para dentro das suas roupas beij-lo intensamente ao ponto de se deixar desfalecer. Desejou
desesperadamente o desprezvel, arrogante, cativante e diabolicamente belo Simon Hunt. Mas oh, ele
seria certamente impiedoso. O orgulho ameaado de Annabelle afirmou-se de modo incontrolvel,
formando-lhe um cogulo na garganta que a deixou apenas balbuciar:
No posso
Lanando a cabea para trs, Hunt olhou-a de alto, os olhos brilhando de incontido prazer malvolo.
Pode sim. Pode fazer o que quiser, Annabelle mas apenas se se prestar a acatar os seus desejos.
Est determinado em humilhar-me total e irremediavelmente, no est? No me permite reter uma
partcula que seja de orgulho e dignidade
Eu, humilh-la a si?! Ergueu o sobrolho numa expresso sardnica. Aps dois longos anos de
palavras rudes e absoluto desprezo de cada vez que a convidava para danar
Oh, muito bem, eu admito disse ela, num suspiro rendido. Eu desejo-o Est satisfeito? a si
que eu quero.
E em que qualidade? De amante ou marido?

Annabelle olhou-o, chocadssima.


O qu?!
Os braos dele rodearam-na, amparando-lhe o corpo trmulo. No disse nada, olhou-a apenas, fixa e
intensamente, enquanto ela ponderava as implicaes daquela pergunta.
Mas o Simon profundamente avesso ao simples conceito de casamento observou
debilmente.
Ele tocou-lhe a orelha, a ponta do dedo percorrendo a frgil curva exterior.
Descobri que no desde que a envolva a si.
Aquela leve carcia fez-lhe ferver o sangue, toldando-lhe a capacidade de pensar.
O mais certo era matarmo-nos um ao outro antes de decorrido o primeiro ms
Provavelmente concedeu Hunt, a boca sorridente roando-lhe a testa. Mas ainda assim case
comigo, Annabelle. Pelo modo como vejo as coisas, resolver-lhe-ia a quase totalidade dos seus
problemas e uma parte significativa dos meus. Aquela mo enorme percorreu-lhe a espinha,
acalmando-lhe os tremores. Deixe-me estrag-la, cumul-la de mimos sussurrou-lhe. Deixe-me
cuidar de si. Nunca teve ningum em quem se apoiar, no assim? Pois eu tenho ombros fortes,
Annabelle Riu-se e prosseguiu, no mesmo tom suave e pleno de doura: Alm de que eu devo ser o
nico homem das suas relaes capaz de a sustentar
Ela estava demasiado atordoada para reagir quela provocao.
Mas porqu? indagou, sentindo a mo dele subir-lhe at nuca exposta. Arquejou quando ele
pressionou suavemente a ponta dos dedos na covinha da base do crnio. Porqu pedir-me em
casamento, se me pode ter como amante?
Ele afagou-lhe docemente a garganta, antes de responder:
Porque ao longo destes dias me fui apercebendo de que no posso deixar que se instale na mente de
pessoa alguma a dvida sobre a quem a Annabelle pertence. Especialmente na sua.
Annabelle fechou os olhos, sentindo-se inundar de euforia, enquanto a boca dele se aproximava
lentamente aos lbios, secos e semiabertos. Os braos e mos de Simon estreitaram o corpo expectante
de Annabelle de encontro ao seu, disponvel e exigente. Para alm da mestria inerente aos gestos dele,
havia igualmente reverncia e adorao, a ponta dos dedos descobrindo as zonas mais sensveis da pele
exposta dela. Annabelle deixou-o abrir-lhe os lbios com os dele, e gemeu ao sentir-lhe a doce
suavidade da lngua. Simon devorava-a com beijos vidos mas ternos, que lhe apaziguavam o desejo e ao
mesmo tempo a faziam desesperar pela necessidade de ver despertadas zonas do seu corpo h muito
ignoradas.
D-me a sua resposta sussurrou-lhe ele, afagando-lhe uma face escaldante com a palma aberta.
O calor da sua mo causou-lhe estranhos calafrios, e Annabelle pressionou ainda mais a sua face
contra a palma dele.
Sim disse ela, sem flego.
Os olhos de Hunt resplandeceram de triunfo. Segurou-lhe a cabea para trs e beijou-lhe avidamente
o pescoo, deixando-a em puro xtase. As mos dele agarraram-lhe cada um dos lados da cabea,
fazendo-a rodar suavemente at as suas bocas se unirem num ngulo perfeito. O ritmo dos seus flegos
tornou-se caprichoso e varivel, e Annabelle viu-se subitamente tomada por uma torrente exagerada de
oxignio. Procurando-o, cravou-lhe as unhas nos braos, pressionando-lhe os msculos fortes e bem

delineados. Sem interromper o beijo, Hunt ajudou-a a equilibrar-se, levando-lhe as mos curvatura do
pescoo. Assim que a sentiu segura, levou-lhe a mo ao peito cingido no corpete e puxou-o ligeiramente
para si. Beijou-a com uma nova urgncia, mais forte e premente, at a deixar literalmente em estado de
delrio.
Subitamente, Simon afastou os lbios dos de Annabelle, aquietando-a e arrancando-lhe um gemido de
protesto. Num murmrio, ele comunicou-lhe que tinham companhia. Estonteada e de olhos piscos,
Annabelle espreitou por cima do ombro dele. O parzinho viu-se confrontado por um grupo de convidados
a quem era praticamente impossvel evitar a viso de um casal abraado ali, no meio do caminho, junto
ao amplo muro de pedra. Lillian Daisy a me delas Lady Olivia e o seu atraente noivo americano,
Mr. Shaw, e a cereja em cima do bolo: o prprio anfitrio, Lord Westcliff.
Oh, meu Deus murmurou Annabelle, profundamente constrangida, escondendo o rosto no ombro
de Hunt, como se o simples gesto de tapar os olhos os fizesse a todos desaparecer.
Sentiu a orelha a ferver quando Hunt lhe murmurou, num tom pleno de gozo:
Xeque-mate.
Lillian foi a primeira a falar.
O que em nome de Deus se passa aqui, Annabelle?!
Morta de vergonha, Annabelle obrigou-se a cruzar o olhar com o da amiga.
No consegui faz-lo disse, timidamente. Lamento muito Era um plano maravilhoso e vocs
desempenharam a vossa parte na perfeio, mas
E ter-se-ia revelado de um enorme sucesso se a menina no optasse por beijar o homem errado
exclamou Lillian.
Em nome de Deus, o que aconteceu afinal? Por que razo no se encontra no pomar com Lord
Kendall?
No era propriamente o tema mais conveniente a debater em frente a uma multido de curiosos.
Annabelle hesitou e ergueu o olhar para Hunt, que a observava com um sorriso trocista, parecendo
fascinado e ansioso por ouvir a explicao que ela teria para oferecer.
No meio daquele pesadssimo silncio, Lord Westcliff pareceu nitidamente ter somado dois e dois,
olhando de Annabelle para Lillian com profunda indignao.
Agora entendo a vossa insistncia para que fizssemos este passeio. Tudo no passou de um plano
torpe para comprometer Lord Kendall!
Eu assumo a minha parte de responsabilidade declarou Daisy, determinada em partilhar a
culpa.
Mas Westcliff no pareceu ouvir-lhe o comentrio, fitando-as com ar perplexo e escandalizado.
Deus seja louvado existir alguma coisa a que vocs no se prestem?
Se existe retorquiu Lillian, diligentemente , ainda no a descobrimos.
No estivesse ela debaixo de circunstncias to confrangedoras, Annabelle teria rebentado de riso
perante a expresso do conde.
Com um leve encolher de ombros, Lillian voltou de novo as atenes para Annabelle.
Pode no ser ainda tarde de mais para consertar as coisas, Annabelle disse-lhe. Faremos com
que todos prometam guardar segredo deste incidente de percurso entre si e Mr. Hunt. Sem
testemunhas, como se no tivesse acontecido.

Lord Westcliff considerou aquelas palavras com uma profunda carranca.


Por mais que me repugne a ideia de concordar com Miss Bowman, creio que essa ser a atitude
mais sensata, sim disse, num tom grave e sombrio. Teremos todos de ignorar este incidente. Miss
Peyton e Mr. Hunt no foram vistos juntos e, por conseguinte, ningum ficou comprometido com
rigorosamente coisa alguma. O que significa que no haver quaisquer consequncias a retirar desta
infeliz situao.
Lamento, meu caro, mas terei de discordar disse Hunt subitamente, com expresso determinada.
Miss Peyton ficou comprometida, sim. Por mim. E eu no tenciono evitar ou fugir das consequncias.
Eu
Tenciona sim disse o conde em tom assertivo e autoritrio. Diabos me levem se vou permitir
que uma criatura destas lhe arrune a vida, Hunt!
Arruinar-lhe a vida? repetiu Lillian, indignadssima. Mr. Hunt no arranjaria para si melhor
esposa do que Annabelle! Como se atreve a insinuar que ela no digna dele, quando visvel e
manifesto que ele o
No! interrompeu Annabelle em tom ansioso. Por favor, Lillian
Se me permitem ouviu-se Mr. Shaw murmurar com extrema polidez, no conseguindo conter um
sorriso esforado. De brao dado com Lady Olivia, puxou-a levemente para si e fez uma graciosa vnia
sem destino particular. Creio que a minha noiva e eu prescindiremos de futuros envolvimentos neste
caso, por estarmos manifestamente a mais. E julgo poder falar pelos dois ao afirmar que nossa firme
inteno sermos to cegos, surdos e mudos quanto os smios sbios. Os seus olhos azuis brilharam de
boa disposio. Deixamo-los, portanto, a decidir o que foi visto e ouvido esta noite e o que no foi.
Vamos, querida?
E afagando a mo de Lady Olivia enganchada no seu brao, conduziu-a de volta manso.
O conde voltou-se para Mrs. Bowman, uma senhora alta e magra, de rosto comprido e afunilado,
fazendo lembrar uma raposa. At agora, ela esforara-se por manter uma expresso indignada, ainda que
visivelmente desejosa de no perder pitada da situao. Como mais tarde Daisy esclareceu, Mrs.
Bowman nunca tinha os seus famosos badagaios a meio de um ato, preferindo poup-los para um
intervalo mais conveniente.
Mrs. Bowman interpelou-a Westcliff , posso contar com a sua total discrio em relao a este
assunto?
Tivesse o conde, ou qualquer outro titular ao seu alcance, pedido ambiciosa Mrs. Bowman que se
lanasse para dentro de um dos canteiros de flores para seu simples divertimento, ela t-lo-ia feito sem
hesitar.
Oh, mas certamente, my lord Jamais me passaria pela mente espalhar uma alcoviteirice de to
mau gosto! As minhas filhas so to puras e inocentes di-me muito perceber aquilo que a sua
associao a esta rapariga sem escrpulos as levou a fazer. Estou certa de que um cavalheiro do seu
discernimento ver facilmente que as minhas cndidas meninas esto absolutamente desprovidas de
responsabilidade em toda esta situao, tendo sido pervertidas e desviadas por esta jovem sem
escrpulos, com quem estabeleceram uma recente amizade.
Lanando um olhar de relance s cndidas meninas, Westcliff retorquiu friamente:
possvel

Hunt, que insistia em manter um brao possessivo em torno da cintura de Annabelle, lanou ao grupo
um olhar glido.
Faam o que muito bem entenderem. Miss Peyton ficar comprometida ainda esta noite, acontea o
que acontecer. Docemente, f-la seguir pelo trilho de cascalho fino, murmurando: Vamos, minha
querida
Para onde vamos? perguntou-lhe ela, resistindo a acompanh-lo.
Para dentro. Visto que nenhum deles se quer prestar a ser testemunha, parece-me bem que terei de
lhe macular a honra em frente a outros.
Espere! guinchou Annabelle. J concordei em casar consigo! Para qu fazer-me passar
novamente por tudo isto?
Hunt ignorou-lhe os protestos, que se juntavam indignao sussurrada de Westcliff e as Bowman,
respondendo-lhe assertivamente:
Gosto de jogar pelo seguro.
Annabelle fincou os ps no cho, recusando-se a mover-se enquanto ele a puxava pelo brao.
No precisa de fazer isto! Cuida que eu seria capaz de quebrar a minha promessa?
Numa palavra? Sim. Simon apressou-se a arrast-la pelo caminho que levava manso. Ora
bem, por onde deveremos ns entrar? Pelo trio principal, sem dvida. l que est concentrada a
maioria dos convidados. Gente mais do que suficiente para testemunhar a sua perdio forada Ou
qui a sala de jogos?
Simon! protestou Annabelle, vendo-se arrastada sem cerimnias pelo seu pulso forte. Simon
O som do nome dele na boca dela f-lo parar subitamente, encarando-a com um sorriso meio
agradado, meio curioso.
Sim, meu doce?
Por amor de Deus! exclamou Westcliff por fim. Poupem-nos a este ridculo melodrama, sim?
Hunt, se est assim to determinado em t-la, ento dever poupar-nos a mais exibicionismos deste
gnero. De bom grado me ofereo para atestar sobre a honra manchada da sua dignssima noiva, daqui at
Londres, desde que isso me conceda agora alguma paz e sossego. S no me pea para assistir
cerimnia desta fantochada. No me agrada ser hipcrita.
Pois no, apenas imbecil foi o murmrio de Lillian.
Provando ter um ouvido de tsico, Westcliff voltou-se para encarar a americana, cuja expresso
inocente no conseguiu convenc-lo.
Quanto a si comeou ele.
Simon ps fim ao que se previa tornar-se uma feia altercao entre os dois.
Estamos todos de acordo, assim sendo. Olhou Annabelle com um profundo orgulho varonil.
Considere-se comprometida. E agora corra a dar as novidades sua me.
O conde abanou desconsoladamente a cabea, dando mostras de uma profunda afronta, tpica dos
aristocratas cuja vontade contrariada.
Jamais na minha vida pensei ver um homem de tal forma ansioso por se confessar me da rapariga
cuja reputao acabou de arruinar disse amargamente.

Captulo 20

A reao de Philippa notcia foi de serena estupefao. Sentada entre Simon e Annabelle na sala
privada dos Marsden, ouviu-o inform-la do noivado assumido com a filha, bem como as razes que
levaram a uma tal precipitao. No breve silncio que se seguiu singela declarao de Simon Hunt,
Philippa fitou-o longamente e sem pestanejar at que falou, muito calmamente:
Uma vez que Annabelle no tem um pai que a proteja, Mr. Hunt, o mnimo que se espera de mim
exigir-lhe determinadas condies de segurana e estabilidade. No h me que no deseje que a sua
filha seja tratada com bondade, respeito e gentileza e ter de convir que as circunstncias so
Eu compreendo interrompeu-a Simon, num tom pleno de sinceridade.
Impressionada pelo tom formal das suas palavras, Annabelle olhou-o intensamente, vendo-o
concentrar todas as suas atenes em Philippa ao prosseguir:
E dou-lhe a minha palavra de honra de que a sua filha jamais ter a menor razo de queixa.
Vendo a sbita expresso cautelosa no rosto da me, Annabelle mordeu o lbio inferior, j
adivinhando o que viria a seguir.
Suspeito que j esteja mais do que ciente, Mr. Hunt ouviu-se Philippa murmurar , de que
Annabelle no dispe de dote.
Sim foi a casualssima resposta de Simon.
E isso no obsta a rigorosamente nada da sua parte? indagou Philippa, no escondendo o tom de
dvida.
Decididamente, no. Detenho o privilgio de no ter de considerar quaisquer questes financeiras
no que respeita escolha de uma esposa. No me preocupa rigorosamente nada que Annabelle me chegue
sem um xelim a que chame de seu. Mais lhe digo que minha firme inteno auxiliar financeiramente a
vossa famlia, assumindo dvidas, encarregando-me de contas e credores, assegurando todos os encargos
escolares e de outra sorte; o que quer que seja necessrio para lhes garantir o maior conforto possvel.
Annabelle viu as mos da me estreitarem-se no colo, at os ns dos dedos ficarem brancos,
seguindo-se um insondvel tremor que tanto poderia ser de empolgamento, alvio, embarao ou a
combinao dos trs. A voz de Philippa tremeu-lhe ao responder:
Fico-lhe grata, Mr. Hunt. Espero que compreenda que acaso o pai de Annabelle estivesse ainda
entre ns, as coisas seriam substancialmente diferentes
Sim, com certeza.
Seguiu-se um silncio contemplativo antes de Philippa prosseguir:
bom de ver que, sem dote, Annabelle no dispe da menor fonte de rendimento, nem sequer para

assegurar as despesas do lar ou


Conto abrir-lhe uma conta no Barings disse Hunt prestamente. Com uma quantia inicial de
digamos, cinco mil libras? E prestar-me-ei a refor-la sempre que necessrio. Claro que ficar
igualmente a meu cargo o providenciar de uma carruagem, cavalos roupas joias e Annabelle ter
evidentemente crdito em todas as lojas de Londres.
Annabelle acabou por perder a reao de Philippa a todas aquelas notcias, ao sentir a mente entrar
num corrupio desenfreado. S a ideia de poder dispor livremente de cinco mil libras uma verdadeira
fortuna lhe parecia absolutamente irreal. O seu assombro inicial foi, aos poucos, dando lugar a uma
espcie de encantamento Aps tantos anos de sacrifcios e privaes, ser-lhe-ia possvel aceder s
melhores modistas, e oferecer um cavalo a Jeremy, e remodelar totalmente a casa da famlia com os mais
luxuosos mveis e acessrios. Contudo, tendo como base do seu casamento com Simon estas frontais
discusses envolvendo dinheiros e aspetos to fortemente materiais davam-lhe a desagradvel
sensao de se ter vendido a si mesma com vista obteno de lucro. Lanando um olhar discreto e
cauteloso a Simon, reparou que ele tinha nos olhos o seu habitual brilho escarnecedor. Ele conhecia-a
demasiado bem, pensou, sentindo um calor indesejado subir-lhe s faces.
Annabelle manteve-se em silncio medida que a conversa foi versando contratos, advogados e
estipulaes, descobrindo com indisfarvel espanto que a me tinha a persistncia de um co de fila no
que respeitava a negociaes matrimoniais. Aquela conversa de cariz to fortemente negocial acabou por
revelar-se tudo menos romntica. Alm de que no passou despercebido a Annabelle que Philippa nem
por uma vez perguntou a Simon se amava a filha nem ele to pouco o afirmou.
Assim que Hunt saiu da sala, Annabelle seguiu a me at ao quarto delas, onde tratariam, sem a
menor dvida, de prolongar a conversa. Preocupada com o sbito e pouco habitual silncio de Philippa,
Annabelle fechou a porta atrs de si e considerou o que dizer perguntando-se se a me teria alguma
espcie de reserva em ter Simon Hunt como genro.
Assim que se viram ss, Philippa dirigiu-se janela e olhou l para fora com expresso melanclica.
Segundos depois, Annabelle viu a me cobrir os olhos com as mos. Alarmada, ouviu-lhe o som de um
soluo abafado.
Mam disse, hesitantemente, fixando as costas rgidas da me. Eu lamento muito
Graas a Deus murmurou Philippa com voz trmula, no parecendo t-la ouvido. Graas a
Deus.
No obstante a intempestiva promessa de Westcliff, a verdade que ele partiu para Londres duas
semanas antes, s para estar presente na cerimnia de casamento. Ainda que circunspecto e de poucas
palavras, chegou mesmo a oferecer-se para entregar Annabelle ao futuro marido, assumindo o lugar do
seu falecido pai. Ela sentiu-se fortemente tentada a recusar, mas a proposta deixou Philippa to feliz que
Annabelle no teve outro remdio seno aceitar. E acabou por retirar um certo prazer malicioso do facto
de o conde assumir um papel to importante numa cerimnia contra a qual se opunha to veementemente.
S a extrema lealdade a Simon o fizera viajar para Londres, demonstrando o fortssimo elo de amizade
entre os dois homens muito mais arreigado do que Annabelle alguma vez imaginara.
Lillian, Daisy e a me fizeram igualmente questo de estar presentes na cerimnia privada que
decorreu na igreja, comparncia apenas possvel graas presena do prprio Lord Westcliff. Mrs.
Bowman jamais permitiria que as filhas participassem na cerimnia de casamento de uma rapariga que ia

casar fora da sociedade aristocrtica, e que alm de tudo o mais representava uma pssima influncia.
Todavia, para a me das jovens americanas, qualquer oportunidade de as ver prximas do partido mais
cobiado de Inglaterra era superior a tudo o resto. E o facto de Westcliff se mostrar completamente
indiferente em relao. filha mais nova, e profundamente desdenhoso em relao mais velha, era
apenas um leve contratempo que Mrs. Bowman certamente ultrapassaria.
Malogradamente, Evie fora proibida pela tia Florence e restante famlia materna de assistir ao
casamento. Tristemente conformada, enviou amiga uma longa carta plena de afeto e, como presente, um
servio de ch de porcelana Svres pintado com florinhas rosa e douradas. O restante grupinho era
formado pelos pais e irmos de Hunt que eram mais ou menos como Annabelle os imaginara. A me era
uma senhora robusta e de feies rudes, uma mulher cordial e determinada em pensar bem de Annabelle
somente at prova em contrrio. O pai era um homem corpulento e de rosto angular que conseguiu no
sorrir uma nica vez ao longo de toda a cerimnia, ainda que as profundas rugas de riso ao canto dos
olhos indicassem tratar-se de um homem intrinsecamente alegre e bem-disposto. Nenhum deles era
particularmente bonito, mas tinham conseguido gerar cinco filhos magnficos, todos altos e morenos.
Se ao menos Jeremy tivesse podido assistir cerimnia mas ainda estava em aulas, e Annabelle e
Philippa tinham tristemente concludo que o mais sensato seria ele terminar o perodo e regressar a
Londres quando a irm e o novo genro regressassem da lua de mel. Annabelle no estava segura da
reao do irmo perante a perspetiva de se tornar genro de Simon Hunt. Ainda que Jeremy sempre tivesse
demonstrado gostar dele, a verdade que o rapaz estava h muito acostumado a ser a nica influncia
masculina da famlia. Havia srias probabilidades de se gerarem atritos quando Hunt lhe impusesse
eventuais regras e restries. Mas o facto que nem a prpria Annabelle via com bons olhos a perspetiva
de ter de render-se aos desejos de um homem que, a bem da verdade, no conhecia assim to bem.
E essa realidade acabou por se fazer sentir na prpria noite de npcias, enquanto Annabelle esperava
pelo recentssimo esposo num quarto do Rutledge Hotel. Tendo erradamente assumido que Hunt residia
numa residncia particular, tal como a grande maioria dos solteiros de Londres, Annabelle ficou mais do
que um pouco surpresa ao constatar que ele vivia numa ampla e luxuosa suite de hotel.
E porque no? perguntara-lhe Hunt uns dias antes, divertido com a visvel perplexidade de
Annabelle.
Bom viver num hotel concede muito pouca privacidade
Permita-me discordar. Tenho a enorme vantagem de poder entrar e sair como e quando muito bem
me aprouver, sem ter uma horda de criados a comentar todos os meus gestos e hbitos. Do meu ponto de
vista, viver num hotel de longe prefervel a assentar residncia numa manso glida e plena de
correntes de ar.
Sim, mas um homem da sua posio tem de ter um nmero significativo de criados como smbolo
inequvoco do seu estatuto.
Desculpe-me, querida disse-lhe ele docemente , mas para mim os criados contratam-se em
funo das necessidades de servio na vida de cada um; essa ideia de se exibirem os criados como
acessrios de estilo sempre me escapou.
Ora, j no estamos propriamente no tempo da escravido, Simon!
Por aquilo que a esmagadora maioria deles recebe de salrio, diria que isso muito discutvel.
Vamos ter necessidade de um forte apoio domstico quando um dia optarmos por viver numa casa

decente disse-lhe Annabelle, acrescentando em tom espirituoso: A no ser que pretenda ver-me de
mos e joelhos no cho a esfregar soalhos e limpar lareiras?
Aquela sugesto fez com que Simon assumisse um brilho malvolo no olhar que Annabelle no
atingiu plenamente.
Vou querer v-la sem dvida de mos e joelhos no cho, minha querida mas garanto-lhe que no
ser a esfregar soalhos.
Esboou um sorriso divertido ao ver-lhe a expresso confusa, e chegou-se a ela para lhe plantar nos
lbios um beijo breve, gesto que a deixou nervosa.
Simon por favor a Me no iria aprovar se nos visse nestes preparos
Deveras? brincou ele. Ora, minha querida, a Me no se vai opor a rigorosamente nada que eu
entenda fazer consigo, descanse.
Annabelle franziu a testa e afastou-o de si, pretensamente amuada.
Oh, criatura arrogante A srio, Simon, fao questo de saber: tenciona viver eternamente num
hotel ou vai comprar-me uma casa?
Roubando-lhe um segundo beijo, Simon riu-se da sua expresso mimada.
Compro-lhe a casa que desejar, meu doce. Melhor ainda, compro-lhe uma novinha em folha, uma
vez que h muito j me habituei ao conforto de uma boa iluminao e canalizaes modernas.
O rosto dela iluminou-se.
A srio? Onde?
Creio conseguir algo com uma rea razovel nas proximidades de Bloomsbury, ou Knightsbridge
E porque no Mayfair?
Simon sorriu como se j esperasse aquela sugesto.
No me diga que vai querer viver numa zona superpovoada como Grosvenor ou St. James, vendo da
janela pomposos aristocratas bamboleando-se pelos seus jardinzinhos vedados
Oh, isso seria o paraso! exclamou ela entusiasmada, e fazendo-o rir.
Pronto seja. Procuraremos qualquer coisa em Mayfair, e que Deus me ajude E poder contratar
os criados que desejar. Note que eu no disse precisar, uma vez que essa discusso me parece intil. E
entretanto, acha que consegue tolerar uns quantos meses no Rutledge?
Agora, e recordando aquela conversa, Annabelle dedicava-se a sondar calmamente a enorme suite, de
vrias e luxuosas divises de onde se destacavam requintados apontamentos de veludo, de couro e de
mrmore. Tinha de admitir, o Rutledge mudava sem dvida a perceo que algum poderia ter de um
hotel. Dizia-se que o seu misterioso proprietrio, Mr. Harry Rutledge, fora movido pelo sonho de vir a
criar o mais moderno e elegante hotel da Europa, combinando o estilo continental com o modernismo
americano. O Rutlegde era um enorme edifcio localizado na seleta zona dos teatros, ocupando cinco
quarteires entre o Capitol Theater e a Embankment. Caractersticas distintivas como construo prova
de fogo, elevadores para comida e casas de banho privativas em todas as suites fizeram do Rutledge o
hotel de eleio para europeus e americanos mais abastados. Para deleite de Annabelle, os Bowman
ocupavam cinco das cem luxuosas suites do hotel, o que significava que ela, Daisy e Lillian teriam muitas
oportunidades de se reunirem assim que regressasse da lua de mel.
Um vez que, em toda a sua vida, Annabelle nunca tinha viajado para fora de Inglaterra, foi com
extremo agrado que soube da notcia de que Simon planeava lev-la a Paris para uma longa quinzena de

lua de mel. Devidamente munida de uma extensa lista de modistas, chapeleiros e perfumistas fornecida
pelas irms Bowman, que j haviam visitado Paris com a me , Annabelle antecipou com grande
empolgamento o seu primeiro vislumbre da Cidade Luz. Contudo, ainda antes da partida do dia seguinte,
havia agora que enfrentar a noite de npcias.
Vestida com uma camisa de noite adornada com uma requintada cascata de renda branca no corpinho
e nas mangas, Annabelle andou nervosamente de quarto em quarto. Por fim, sentou-se num cadeiro ao
lado da cama e pegou numa escova da mesa de cabeceira. Lenta e metodicamente, tratou de escovar o
longo cabelo, perguntando-se se todas as noivas sentiriam uma ansiedade assim, na alarmante dvida se
as prximas horas seriam de deleite ou de terror.
E foi nesse preciso momento que a chave rodou na fechadura e a figura escura, magra e esguia de
Simon se insinuou na suite privada.
Annabelle sentiu um calafrio percorrendo-lhe a espinha, e esforou-se por se mostrar calma enquanto
escovava o cabelo com gestos lentos e firmes, ainda que sentindo os dedos trmulos ao segurar o cabo da
escova. O olhar de Simon percorreu o sensual trilho de renda e musselina que lhe cobria o corpo. Ainda
vestido com o fato de casamento, aproximou-se lentamente de Annabelle, parando em frente cadeira
onde ela estava sentada. Para espanto dela, ajoelhou-se sua frente, ficando com o rosto ao nvel do seu.
Levou-lhe uma mo ao farto cabelo, liso e brilhante da recente escovagem, e penteou-lho com as pontas
dos dedos, olhando fascinado as mechas castanho-dourado que lhe serpenteavam por entre os ns dos
dedos.
Se bem que Simon estivesse impecavelmente vestido, num belssimo fato preto formal, certos
indcios de desmazelo atraram a ateno de Annabelle as madeixas curtas caindo-lhe sobre a testa, o
n semiaberto da gravata de seda cinza-plido, as mangas do casaco levemente amarrotadas. Largando a
escova, Annabelle alisou-lhe suavemente o cabelo, numa tentativa de o compor, as madeixas escuras,
espessas e brilhantes deslizando-lhe suavemente por entre os dedos. Simon deixou-se ficar muito quieto,
vendo-a desapertar-lhe a gravata, a pesada seda impregnada do calor da sua pele. Os olhos dele
continham uma expresso tal que Annabelle se sentiu arrepiar.
Sempre que a vejo murmurou ele , penso que impossvel ficar mais bela, e a Annabelle
persiste sempre em provar-me o contrrio.
Deixando-lhe a gravata solta volta do pescoo, ela sorriu com o elogio. Estremeceu levemente ao
sentir a mo dele fechar-se sobre a sua e fitou-o intensamente, ouvindo-o perguntar:
Est nervosa?
Annabelle assentiu, apertando-lhe levemente a mo. Ele parecia escolher cuidadosamente as
palavras, algo pouco habitual nele e que a fez estranhar.
Querida eu calculo que as suas experincias com Lord Hodgeman tenham sido tudo menos
agradveis. Mas s lhe peo que acredite em mim quando afirmo que no foroso que assim seja.
Quaisquer que sejam os seus receios
Simon interrompeu-o ela apreensiva. Aclarou a garganta antes de prosseguir. Isso
extremamente gentil da sua parte. E o facto de se mostrar to compreensivo em relao a bom, saiba
que isso me deixa muito sensibilizada. Mas temo no ter sido muito franca e direta consigo no que
respeita ao meu relacionamento com Hodgeman. Vendo-lhe a sbita expresso curiosa, limpa de
qualquer emoo, Annabelle soltou um longo suspiro de preparao antes de continuar: A verdade

que Hodgeman esteve de facto em nossa casa em determinados seres, e pagou algumas das nossas contas
em retribuio de de Fez uma pausa e sentiu a garganta contrair-se ao tentar expulsar as palavras.
Mas no era a mim que ele vinha visitar.
As pupilas negras de Simon dilataram-se ligeiramente.
Como?
Nunca dormi com ele admitiu ela. O seu acordo era com a minha me.
Ele olhou-a, absolutamente, indisfaravelmente incrdulo.
Diabos me levem murmurou.
Tudo comeou h cerca de um ano disse ela, num tom profundamente defensivo. A nossa
situao era desesperada Tnhamos contas infindveis e escassos ou nenhuns recursos para as
comportar. Os bens deixados Mam por morte de meu pai foram minguando, em parte devido a
investimentos danosos. Lord Hodgeman j andava a farejar-lhe os calcanhares h muito tempo e no
posso precisar quando tiveram incio as suas visitas mas sei que comecei a ver o seu chapu e bengala
entrada de casa a horas tardias, e coincidentemente as nossas dvidas a diminuir. Acabei por me
aperceber do que estava a acontecer, mas nunca toquei no assunto. Sei agora que devia t-lo feito.
Suspirou e afagou as tmporas. Na primeira festa em Stony Cross Manor, Hodgeman confrontou-me e
tornou claro que j estava enfadado da Mam e gostaria que eu tomasse o lugar dela. Ameaou expor o
nosso segredo com pormenores suculentos, como fez questo de salientar. E isso seria a nossa runa.
Eu rechacei-o, claro, mas de alguma maneira a Mam conseguiu mant-lo calado.
Mas por que razo me deixou pensar que era a Annabelle que dormia com ele?
Ela encolheu os ombros de desconforto.
Percebi que o presumira erradamente, mas como no havia razo aparente para o corrigir
Jamais pensei que acabssemos assim. Quando o Simon me pediu em casamento, levou-me a concluir
que, para si, no era de especial relevncia o facto de eu ser ou no virgem.
E nunca o foi murmurou Simon numa voz algo estranha. Queria-a para mim fosse em que
circunstncias fosse. Mas agora que Calou-se, abanando a cabea de perplexidade. Annabelle,
para que fique bem claro, est a dizer-me que nunca esteve com um homem?
Ela baixou os olhos para as mos, sentindo-lhe o aperto firme ao ponto de doer.
Bom sim.
Sim? Esteve ou no esteve?
Nunca estive com homem algum em toda a minha vida disse ela num tom preciso e lanando-lhe
um olhar interrogativo. Ficou aborrecido por no lhe ter contado antes? Peo desculpa Mas a
verdade que se trata de um assunto delicado, extremamente sensvel No propriamente algo que
venha baila, tipo: Boa tarde, Mr. Hunt, como passou? A propsito, sou virgem
No estou aborrecido disse ele, o olhar pensativo percorrendo-lhe o rosto. Estou apenas a
perguntar-me que diacho fazer consigo agora.
O mesmo que estava previsto antes de termos esta conversa? sugeriu ela, esperanada.
Sem mais hesitaes, Simon levantou-se e puxou Annabelle para os seus braos com extrema doura,
como se temesse que ela se partisse. Enfiou a cara na sua farta cabeleira e inspirou profundamente.
Quanto a isso, creia que tratarei do assunto disse, com um sorriso levemente malicioso. Mas
antes, creio precisar de lhe fazer umas perguntas.

Annabelle enfiou-lhe as mos por dentro do casaco e abraou-lhe o torso musculado e elegante. O
calor corporal dele impregnara o fino tecido da camisa, e ela estremeceu de prazer naquele abrao.
Sim? indagou docemente.
At aquele momento, ela nunca tinha visto Simon que no plenamente articulado no seu discurso
mas agora ouviu-lhe a voz plena de hesitao, como se aquela fosse uma conversa que ele jamais pensara
vir a ter.
A Annabelle sabe o que deve esperar? Est a par de todas as informaes necessrias?
Julgo que sim respondeu-lhe ela, sorrindo ao sentir-lhe o corao batendo fortemente contra a sua
face. A Mam e eu tivemos h pouco uma conversa, aps a qual me senti quase tentada a pedir uma
anulao
Ele no conseguiu deixar de rir.
Assim sendo, o melhor eu reclamar os meus direitos de dignssimo esposo sem mais demoras.
Retirou-lhe as mos de trs das costas e beijou-as docemente, a uma e a outra. O suave toque do seu
hlito deleitou-a. E o que foi que lhe disse a senhora sua me, posso saber? murmurou entre os dedos
dela.
Depois de me esclarecer quanto aos factos mais bsicos, digamos assim, disse-me apenas para o
deixar fazer o que lhe aprouver e tentar no me queixar se algo no me agradar. E sugeriu tambm que,
caso a coisa se torne demasiado desagradvel, eu deixe a mente divagar pela generosa conta bancria
que o Simon abriu para mim
Annabelle arrependeu-se daquelas palavras assim que as proferiu, apavorada que Simon se
melindrasse com uma tal frontalidade. Mas ele limitou-se a rir prazenteiramente.
Ora a est uma refrescante mudana em relao tpica atitude inglesa. Afastou a cabea para
trs para melhor a olhar. Ser que devo murmurar-lhe ao ouvido doces conceitos sobre saldos,
transferncias e taxas de juros, ento?
Levando a mo ao rosto dele, Annabelle deixou que as pontas dos dedos lhe roassem os lbios,
acariciando-lhes o toque acetinado e descendo pelas linhas msculas do seu queixo.
Julgo que isso no ser necessrio. Diga apenas as palavras habituais.
No as palavras habituais no se adequam a si disse ele, acariciando-lhe a face antes de
inclinar o rosto para o dela. A boca brincou com a dela, provocando-a e fazendo-a entreabrir-se,
enquanto as mos lhe descobriam os contornos do corpo, pelo meio da profuso de rendas. Sem um
corpete a pressionar-lhe as costelas, ela podia sentir-lhe o toque atravs do fino tecido da camisa de
noite. Aquele afagar das mos dele pelas zonas laterais do corpo dela provocaram-lhe arrepios, os bicos
dos seios tornando-se deliciosamente sensveis. A palma da mo dele viajou lentamente at frente,
descobrindo-lhe a suave elevao de um dos seios, e Simon ps a mo em concha, levantando-lhe a
vulnervel carne. Ela deixou de respirar momentaneamente, enquanto os dedos dele lhe beliscavam o
mamilo, provocando-lhe uma dor suave e extremamente agradvel.
geralmente doloroso para a mulher, na primeira vez segredou-lhe.
Sim, eu sei.
No quero mago-la.
Aquilo deixou-a simultaneamente surpresa e enternecida.
A Mam disse-me que no dura muito disse.

A dor?
No tudo o resto respondeu-lhe, fazendo-o rir de novo.
Annabelle A boca dele desceu-lhe pela garganta. Eu desejo-a desde o primeiro instante em
que a vi, porta daquele teatro, vasculhando a bolsa por moedas. No consegui tirar os olhos de si.
Custou-me at acreditar que era real.
Ficou especado a olhar para mim durante todo o espetculo disse ela com um sorriso de menina.
Duvido que tenha aprendido o que quer que seja sobre a queda do Imprio Romano
Aprendi que tem os lbios mais suaves que alguma vez beijei.
Pois eu diria que tem uma maneira original de se apresentar gracejou ela.
No consegui evit-lo. A mo dele acariciou-lhe a linha da axila anca, e ela estremeceu. Verme ao seu lado no escuro representou para mim a tentao mais pecaminosa que alguma vez experienciei.
Tudo em que conseguia pensar era quo adorvel a Annabelle era e como eu a desejava. Quando as luzes
se apagaram totalmente, no consegui resistir mais. Fez uma pausa para acrescentar, num tom levemente
petulante: E a Annabelle no me afastou.
Fiquei demasiado estarrecida!
Foi essa a razo de no se ter oposto?
No concedeu ela, roando a sua face na dele. Eu gostei do seu beijo. Sabe bem que sim.
Ele sorriu.
Desejei ardentemente que o prazer fosse mtuo. Olhou-a nos olhos, os rostos to prximos que os
narizes quase se tocavam. Vamos para a cama sussurrou-lhe, num tom interrogativo quase
impercetvel.
Annabelle assentiu com um suspiro trmulo e deixou-o conduzi-la at enorme cama de dossel,
coberta por uma colcha de seda acolchoada cor de vinho. Simon afastou-a com um gesto preciso e pegou
em Annabelle ao colo, poisando-a suavemente sobre os lenis frescos. Ela afastou-se para arranjar
espao para ele. Ele ficou de p, observando-lhe o rosto enquanto, muito lentamente, tratou de se despir.
O contraste entre o requinte do fato de fino corte e o vigor do corpo cru e msculo debaixo dele era
desconcertante. Tal como Annabelle esperara, Simon tinha um torso belssimo, invulgarmente musculado,
formando ondas nos ombros e nas costas, o estmago liso e firmemente definido. A pele trigueira ganhava
reflexos dourados sob a luz da cabeceira, a superfcie dos ombros firmes brilhando sedutoramente. Nem
mesmo a l suave e escura que lhe cobria o peito conseguia suavizar aquela potente caixa de carne e de
osso. Annabelle duvidava seriamente que existisse no mundo um homem de aspeto mais saudvel e
vigoroso. Talvez ele no correspondesse imagem ideal do aristocrata de constituio esbelta e magra,
to em voga na poca, mas fosse como fosse Annabelle achou-o esplndido.
Sentiu borboletas no estmago ao v-lo juntar-se a ela na cama.
Simon suspirou, quando ele a envolveu no seu abrao. A Mam no me esclareceu se se
esta noite eu lhe devo fazer a si alguma coisa de especial
A mo dele comeou a brincar com o cabelo dela, os dedos massajando-lhe docemente o crnio e
provocando-lhe suaves calafrios.
No tem de fazer nada esta noite, minha querida Deixe-me apenas abra-la toc-la ser eu a
descobrir as coisas que lhe agradam
Simon encontrou-lhe a fileira de pequenos botes de madreprola na parte de trs da roupa.

Annabelle fechou os olhos e suspirou, sentindo afrouxar de cima dos ombros o tecido rendado da camisa
de noite o que lhe provocou uma agradvel sensao de libertao nos seios.
Lembra-se daquela noite na sala de msica? segredou-lhe ao ouvido. Quando me beijou, no
nicho por detrs da cortina?
Cada segundo segredou-lhe ele de volta, puxando-lhe os braos para fora das bonitas mangas
de balo. O que a leva a recordar esse momento, agora?
No sei Ainda no consegui deixar de pensar nele confessou-lhe ela. Soergueu-se ligeiramente
para o ajudar a despir-lhe a camisa, vendo cada centmetro da sua pele exposta, coberto por uma suave
roscea.
Nem eu admitiu ele. A sua mo deslizou-lhe para um dos seios, aconchegando-o na mo em
concha at lhe sentir o bico duro e rosado entre os dedos. Parecemos ser um dueto verdadeiramente
inflamvel, muito mais do que alguma vez supus.
Quer dizer que no sempre assim? quis saber Annabelle, num tom adoravelmente ingnuo.
No murmurou-lhe ele, roando uma longa linha por entre as coxas dela, estreitamente
cerradas. Raramente o .
E porque perguntou-lhe ela, sem no entanto conseguir acabar a frase, ao sentir o polegar dele
percorrer-lhe a curva acetinada do seio.
Simon tomou-lhe o finssimo torso entre as mos e debruou-se sobre o peito dela. Annabelle sentiulhe os lbios leves e quentes abrirem-se sobre um mamilo intumescido e temeu desfalecer de prazer a
qualquer momento. Gemeu ao sentir-lhe a lngua aflorar-lhe uma zona to sensvel at j no lhe ser
possvel manter-se quieta debaixo dele. As pernas abriram-se-lhe involuntariamente, e de imediato ele
ocupou o espao entre elas com as prprias coxas, firmes e musculadas Sentindo-lhe as mos
passearem livremente pelo corpo, Annabelle segurou-lhe a cabea com ambas as mos, deixando que as
suaves ondas de cabelo lhe escorregassem entre os dedos. Simon beijou-lhe a delicada pele dos pulsos e
do interior dos cotovelos, passando s covinhas entre as costelas, sem deixar qualquer parte daquele
corpo por explorar. Ela deixou-o fazer tudo o que ele mostrou ter vontade, tremendo ao sentir-lhe o doce
arranhar da barba em contraste com o prazenteiro calor da sua boca. Mas assim que o sentiu chegar ao
umbigo, a ponta da lngua introduzir-se na exgua cavidade, Annabelle deu por si a rebolar para longe
dele, com um arfar de perturbao.
No Simon, eu por favor
De imediato, Simon soergueu-se e tomou-a nos braos, sorrindo ao ver-lhe o rosto escarlate.
Fui longe de mais? perguntou-lhe, numa voz rouca. Perdoe-me por momentos esqueci-me que
tudo isto novo para si Venha, deixe-me abra-la. No est assustada, pois no?
Antes que ela pudesse responder, ele calou-a com um beijo sfrego. Annabelle sentiu-lhe os pelos do
peito aflorarem-lhe os seios como veludo puro, os mamilos firmes roando os dela. A garganta dela
vibrava com gemidos leves que no faziam mais do que evidenciar o prazer que no conseguia conter.
Sentiu-lhe o joelho introduzir-se um pouco mais entre as suas coxas, permitindo-lhe abrir-lhas. Os dedos
dele roaram-lhe a suave penugem ondulada, explorando suavemente a sua zona mais ntima, que
Annabelle sentia estranhamente hmida e inchada. Suspirando de profundo prazer, Simon afastou-lhe um
pouco mais as coxas, descobrindo-lhe o suave boto que desde logo vibrou ao seu toque. Massajou
docemente a zona ligeiramente acima dele, com dedos leves e gentis, e ela sentiu-se literalmente elevar-

se aos cus.
Arquejou de encontro boca dele, sentindo a pele plida adquirir as manchas rosadas da paixo.
Simon procurou-lhe a entrada do corpo, os dedos meigos insinuando-se com extremo cuidado. O corao
de Annabelle bateu mais forte e ela sentiu as pernas e os braos retesarem-se de puro prazer. Mais uma
vez se deixou consumir por um estranho temor, rolando de novo para fora do alcance dele e fitando-o
com os olhos muito abertos.
Simon deixou-se ficar quieto, deitado de lado e apoiado no cotovelo, o cabelo escuro desgrenhado e
o olhar ardente, numa expresso meio apaixonada, meio divertida. Parecia ter entendido o que comeara
a acontecer dentro dela, e mostrava-se fascinado pela sua inocente consternao.
No se mexa disse-lhe gentilmente e com um sorriso doce. Muito lentamente puxou-a para
debaixo dele, preparando o corpo dela com toda a meiguice. No a vou magoar, querida sussurroulhe ao ouvido. Deixe que lhe d prazer Deixe-me prov-la
Sem deixar de lhe segredar palavras doces, foi cobrindo Annabelle de beijos e carcias enquanto lhe
descia pelo corpo. No momento em que a cabea dele aflorou o acesso oculto de entre as coxas dela,
Annabelle gemia j incessantemente. A boca dele descobriu-lhe o pequeno monte de penugem delicada e
beijou-o docemente. Plena de constrangimento, Annabelle retraiu-se, mas Simon segurou-lhe as ancas
com ambas as mos e explorou-a despudoradamente, a lngua deslizando suavemente por todas as pregas
e fendas. A viso da bonita cabea dele entre as suas pernas representava por si s um profundo abalo em
todos os sentidos de Annabelle. O quarto em seu redor ficou toldado, e ela sentiu-se como que flutuando
por entre as camadas de sombra e de luz, consciente de coisa alguma a no ser de um puro e infinito
xtase. Ela j no podia opor-se-lhe, negar ou esconder-lhe nada; nada podia fazer seno render-se sua
boca sfrega uma boca que despertava nela um prazer profano e to maravilhosamente desconhecido.
Ele concentrou-se naquele ponto central do seu sexo, lambendo firme e suavemente, at o prazer se tornar
demasiado intenso para ela conseguir suportar fazendo-a arquear o corpo, elevar descontroladamente
as ancas, estremecer de encontro boca dele e, finalmente, sentir uma descarga eltrica percorrer-lhe o
corpo e a alma.
Despedindo-se daquela zona to ntima com um beijo suave, Simon percorreu-lhe novamente o corpo
com beijos, agora no sentido ascendente. Annabelle tinha j as coxas dbeis quando ele lhas escancarou,
sentindo desde logo a ponta da sua lana aflor-la suavemente. Baixando o olhar para o rosto atordoado
dela, Simon afastou-lhe docemente uma mecha da testa.
Annabelle esboou um sorriso tmido, vacilante, ao olh-lo nos olhos.
Esqueci completamente a minha conta bancria murmurou-lhe, arrancando-lhe um largo sorriso.
Simon acariciou-lhe a testa com o polegar, na zona onde a pele acetinada se juntava ao cabelo.
Minha pobre Annabelle segredou-lhe, enquanto pressionava o seu sexo por entre as pernas
dela, e provocando-lhe os primeiros prenncios de dor. Receio que a partir de agora no v retirar
disto a menor dose de prazer
Eu no me importo Eu sinto-me to feliz por ser consigo
Sem dvida que aquela era uma frase estranha, sada da boca de uma noiva em plena noite de
npcias, mas conseguiu levar um sorriso aos lbios de Simon. Ele baixou a cabea e comeou a
sussurrar-lhe ao ouvido, ao mesmo tempo que forava o caminho para o interior inexperiente dela,
vendo-a esforar-se para no resistir, no obstante o instinto natural a mandar rejeitar aquela dolorosa

intruso.
Meu amor sussurrou-lhe ele.
A respirao de Simon tornou-se mais pesada e irregular e, ao aquietar-se subitamente dentro dela,
pareceu fazer um esforo hercleo para se controlar.
Sim, isso s mais um pouco murmurou. Aps um novo e cuidadoso impulso, hesitou
novamente. Mais um pouco Foi forando a sua entrada com avanos e recuos delicados, levando
paulatinamente o corpo dela a aceit-lo. Mais
Quanto mais? indagou Annabelle num arquejo.
Era demasiado doloroso, a presso demasiado intensa, levando-a a perguntar-se como era possvel
aquilo ser outra coisa que no profundamente desconfortvel.
Simon cerrou os dentes pelo esforo necessrio para se controlar e ficar quieto.
Diria que estamos a meio caminho conseguiu finalmente murmurar, num tom levemente
pesaroso.
A meio caminho suspirou ela, protestando com um risinho nervoso. Oh, isto impossvel,
no consigo no posso
Mas ele continuou a impulsionar-se, cada vez mais fundo, cada vez mais longe, tentando mitigar-lhe a
dor com beijos e carcias. Gradualmente foi ficando mais fcil, a dor dando lentamente lugar a um
queimar, leve e prolongado. Annabelle deixou escapar um longo suspiro ao sentir o corpo ceder, a sua
carne virginal concedendo-lhe a inevitabilidade da posse. As costas de Simon eram uma massa de
msculo hirsuto, o estmago uma tbua esculpida de mogno. Mantendo-se firmemente dentro dela, gemeu
intensamente enquanto os ombros estremeciam.
to apertada disse roucamente.
Eu lamento
No, no disse ele. No lamente Meu Deus! A voz dele soava arrastada, como que bria
de prazer.
Os dois estudaram-se mutuamente, intimamente, um olhar aflito, o outro brilhante de desejo.
Annabelle no conseguia deixar de se maravilhar pelo modo como Simon lhe havia contrariado as suas
expectativas. Ela estava to certa de que ele iria aproveitar aquela oportunidade para se provar dono
dela, seu senhor de plena posse e em vez disso, tinha-a conquistado com infinita pacincia. Plena de
gratido, lanou-lhe os braos volta do pescoo. Beijou-o, explorando-o com a lngua num ato, para
ela, ousado. Cravou-lhe as mos nas costas e f-las descer suavemente at as palmas lhe encontrarem o
contorno firme das ndegas. Deu-lhe palmadinhas tmidas, encorajando-o a investir mais fundo dentro
dela. Aquele gesto pareceu destruir em Simon os ltimos resqucios do seu controlo. Com um grunhido
faminto, gutural, penetrou-a com movimentos ritmados, tremendo pelo esforo de ser brando. A fora da
sua libertao f-lo estremecer violentamente, cerrando os dentes no culminar do xtase. Enterrando o
rosto nas madeixas fartas do cabelo dela, inundou-a com o calor meloso do seu abrao. Decorreu um
logo momento antes de a tenso lhe abandonar os msculos, fazendo-o soltar um suspiro lento. Ao sentilo retirar-se suavemente de dentro do seu corpo, Annabelle estremeceu de ardor. Apercebendo-se do seu
desconforto, Simon acariciou-lhe docemente a pele aveludada da anca.
Creio que jamais sairei desta cama murmurou-lhe, aninhando-a na curva do brao.
Oh, vai sair, sim disse ela, de olhos fechados e sorriso de menina. Vai levar-me a Paris e j

amanh. No conto ser privada da lua de mel que me prometeu.


Enfiando o nariz na amlgama de suaves caracis, Simon respondeu com um sorriso na voz:
No, minha esposa adorada no ser privada de coisa alguma.

Captulo 21

Durante aquelas duas semanas de lua de mel, Annabelle descobriu que no era to requintada como
julgara ser. Com uma mistura de ingenuidade e arrogncia britnica, sempre considerara Londres como o
centro de toda a cultura e conhecimento, mas Paris foi uma revelao. A vida era espantosamente
moderna, fazendo Londres parecer uma prima provinciana e desleixada. E contudo, apesar da sua
vantagem social e intelectual, as ruas de Paris eram quase medievais na aparncia: escuras, estreitas e
tortuosas, entrelaando-se em extensos bairros a que chamavam arrondissements de edifcios
artisticamente concebidos. Era como um assalto aos sentidos, trapalho mas encantador, com uma
arquitetura que ia das espiras gticas de velhas igrejas solidez grandiosa do Arco do Triunfo.
O Hotel Coeur de Paris, onde ficariam hospedados, situava-se na margem esquerda do Sena, entre
uma pliade deslumbrante de lojas na Rue de Montparnasse e os mercados cobertos de Saint Germaindes-Prs, onde se exibiam produtos exticos, tecidos, rendas, obras de arte e perfumes de uma variedade
estonteante. O Coeur de Paris era um palcio com uma srie de quartos concebidos para o prazer sensual.
A casa de banho, por exemplo a que chamavam salle de bain , era cor-de-rosa, com as paredes em
mosaico italiano, e um canap rococ dourado, onde uma pessoa podia descansar aps o esforo
exaustivo da lavagem. Havia no s uma, mas duas banheiras de porcelana, cada uma com a sua prpria
gua quente e fria. No teto, por cima das banheiras, estava pintada uma paisagem oval, destinada a
entreter e a relaxar aps o banho. Criada na viso britnica do banho como uma questo de higiene e
para ser despachado com brevidade , Annabelle sorriu ideia de que o ato de banhar-se podia tornar-se
uma diverso decadente.
Para seu extremo gozo, um homem e uma mulher podiam partilhar uma mesa num restaurante sem a
necessidade de requisitarem um compartimento privado. Nunca comera refeies to deliciosas frango
tenrssimo fervilhado em vinho tinto com minsculas cebolinhas um confit de pato, assado at se tornar
deveras macio sob a pele tostada e reluzente, filetes de linguado num espesso molho de trufas. E,
claro, as sobremesas, grossas fatias de bolo ensopadas em licor e cobertas de merengue, pudins
entremeados de nozes e frutas cristalizadas. Observando o suplcio de Annabelle, que todas as noites
hesitava sobre o que escolher como sobremesa, Simon, muito srio, garantiu-lhe que generais havia que
tinham delineado planos de ataque com mais determinao do que ela empregava agora para escolher
entre a tarte de pera e o souffl de baunilha.
Uma noite Simon levou-a a um espetculo com bailarinas escandalosamente seminuas e, na noite
seguinte, a um teatro de comdia com piadas obscenas que no precisavam de traduo. Foram tambm a
bailes e festas dadas por amigos de Simon. Havia franceses, mas tambm turistas e imigrantes vindos de

Inglaterra, Amrica e Itlia. Alguns eram acionistas ou membros de empresas que ele detinha, enquanto
outros estavam associados s suas companhias ferrovirias ou de navegao.
Como que conhece tanta gente? perguntou Annabelle espantada, vendo-o ser cumprimentado por
vrios estranhos logo na primeira festa onde foram.
Simon riu e troou dela com ternura, dizendo que mais parecia que ela nunca considerara existir todo
um mundo fora da aristocracia britnica.
E era verdade. Nunca, at agora, ela se lembrara de olhar para fora daquela sociedade rarefeita.
Aqueles homens, tal como Simon, eram a elite num sentido puramente econmico, ocupados ativamente a
construir fortunas; muitos deles eram literalmente donos de cidades inteiras, construdas volta de
indstrias que se desenvolviam rapidamente. Possuam minas, plantaes, fbricas, manufaturas, lojas e
armazns; e, ao que parecia, os seus interesses raramente se confinavam a um s pas. Enquanto as suas
mulheres faziam compras e mandavam confecionar vestidos nos melhores costureiros de Paris, os homens
frequentavam cafs ou salas privadas onde discutiam longamente negcios e poltica. Muitos fumavam
tabaco por finos tubos de papel a que chamavam cigarros, uma moda que comeara entre os militares
egpcios e se espalhara rapidamente por todo o continente. Ao jantar falavam de coisas que Annabelle
nunca ouvira mencionar, acontecimentos completamente desconhecidos para ela e que, com toda a
certeza, os jornais nunca haviam publicado.
Annabelle tambm reparou que, quando o marido falava, os outros homens prestavam toda a ateno
s suas opinies e pediam os seus conselhos numa enorme variedade de assuntos. Simon talvez fosse
pouco considerado no meio da aristocracia britnica, mas era ntido que tinha uma influncia notvel fora
dela. Agora ela percebia porque que Lord Westcliff o tinha em tanta estima. A verdade que Simon era
um homem poderoso s por si. Vendo o respeito que os outros tinham por ele e a excitao coquete que
inspirava nas outras mulheres, Annabelle comeou a ver o marido a uma luz diferente. E passou at a
sentir-se um tanto possessiva em relao a ele a Simon, imagine-se! , e deu por si a fervilhar de
cimes quando uma mulher sentada junto dele num jantar tentava monopolizar a sua ateno, ou quando
outra declarava, provocante, que Simon era obrigado a ser seu par numa valsa
No primeiro baile a que foram, Annabelle instalara-se numa salinha com um grupo de jovens
mulheres casadas, muito sofisticadas, uma delas esposa de um fabricante de armas americano, as outras
duas francesas, cujos maridos eram negociantes de arte. Pouco vontade com as perguntas delas acerca
de Simon e no querendo mostrar quo pouco sabia ainda acerca do marido , Annabelle ficou bastante
aliviada quando o tema da conversa apareceu, vindo busc-la para danar. Impecvel, num fato preto de
cerimnia, Simon trocou cumprimentos com as mulheres que coravam entre risinhos e voltou-se para
Annabelle. Olharam-se, enquanto uma melodia comeava a soar no salo de baile, ali ao lado. Annabelle
reconheceu a msica era uma valsa popular em Londres, to doce e obsessiva que todas as raparigas
que no conseguiam um par num baile consideravam que era, literalmente, uma tortura ficarem sentadas
enquanto a tocavam
Simon estendeu o brao que Annabelle tomou, recordando as inmeras vezes que, no passado,
desdenhara os seus convites para danar. Reconhecendo que, finalmente, Simon obtivera o que desejava,
Annabelle sorriu-lhe.
Acaba sempre por conseguir o que quer, no verdade?
Por vezes leva mais tempo do que eu gostaria respondeu ele.

Ao entrarem no salo, ele ps a mo na cintura dela, guiando-a at massa rodopiante de pares de


bailarinos.
Ela sentiu uma sbita inquietao, como se estivesse prestes a partilhar de algo muito mais
significativo do que uma simples dana.
Esta a minha valsa preferida disse ela, deixando-se enlaar.
Bem sei. Foi por isso que pedi que a tocassem.
Como que sabia? perguntou ela com um risinho incrdulo. Calculo que foi uma das manas
Bowman quem lho disse?
Simon abanou a cabea, enquanto a sua mo enluvada apertava a dela.
Por mais de uma vez observei a sua expresso enquanto a tocavam. Parecia sempre prestes a
levantar voo da sua cadeira
De boca entreaberta de surpresa, ela olhou-o nos olhos, confundida. Como que ele se apercebera de
uma coisa to subtil? Ela tinha-o repelido constantemente e, contudo, ele reparara na reao dela a uma
dada msica e gravara-o na memria. Aquela revelao trouxe-lhe lgrimas aos olhos e ela afastou
imediatamente o olhar, lutando para controlar uma sbita vaga de emoo.
Simon f-la entrar na corrente dos pares que danavam. Os seus braos firmes e a mo nas costas
dela ofereciam proteo e liderana. Era to fcil segui-lo, deixando o corpo descontrair-se ao ritmo
estabelecido por ele, enquanto as saias revolteavam sobre o cho reluzente, fustigando subtilmente as
pernas dele. Aquela melodia cativante parecia penetr-la totalmente, dissolvendo-lhe aquele n na
garganta e enchendo-a de um prazer incontrolvel.
Por seu lado, Simon tambm no disfarava um sentimento de triunfo, enquanto conduzia Annabelle
pelo salo de baile. Finalmente, aps anos de perseguio, desfrutava da to desejada valsa com ela. E
o que era ainda mais satisfatrio Annabelle continuaria a ser sua aps a valsa Ele iria lev-la para o
hotel, despi-la e fazer amor com ela at de madrugada.
O corpo dela era flexvel nos seus braos, a mo ligeira no seu ombro. Poucas mulheres teriam
alguma vez seguido a sua conduo com tanta fluidez, como se ela soubesse a direo que ele ia tomar,
antes mesmo de ele prprio a conhecer. O resultado era uma harmonia fsica que os levava a evoluir
rapidamente pelo salo como aves em voo.
Simon no ficara surpreendido com as reaes dos seus amigos ao conhecerem a sua jovem esposa
as expresses de felicitaes com olhares de subtil cobia, e os murmrios matreiros de certos homens,
comentando que no lhe invejavam o fardo de possuir uma esposa to bonita. Ultimamente, Annabelle
tinha-se tornado ainda mais bonita, se possvel, agora sem aquela tenso de tantas noites de sono sem
sonhos. Na cama, era afetuosa e at brincalhona na noite anterior trepara para cima dele com a
graciosidade de uma foca, semeando-lhe beijos no peito e nos ombros. Ele no o esperara da parte dela,
tendo conhecido no passado mulheres lindssimas que invariavelmente se deixavam ficar passivas,
espera de serem reverenciadas. Annabelle, pelo contrrio, tinha-o provocado e acariciado at ele no
poder mais. Simon rolara para cima dela, enquanto ela protestava, rindo e dizendo que ainda no tinha
acabado com ele.
Eu que vou acabar consigo ameaara ele, enterrando-se nela at a ouvir gemer de prazer.
Simon no tinha iluses acerca daquela relao vir a ser eternamente harmoniosa eram ambos
demasiado independentes e de forte carcter para evitar ocasionais embates. Tendo abandonado as suas

hipteses de casar com um aristocrata, Annabelle fechara a porta ao gnero de vida com que sempre tinha
sonhado, percebendo que teria de se ajustar a um outro totalmente diferente. Excetuando Westcliff e dois
ou trs outros amigos bem-nascidos, Simon tinha pouca interao com a aristocracia. O seu mundo era
constitudo, sobretudo, por homens de profisso, como ele, pouco requintados e razoavelmente satisfeitos
com a finalidade de gerar dinheiro. Esta multido de homens de negcios no podia ser mais diferente da
classe culta com que Annabelle sempre tinha vivido. Falavam muito alto, relacionavam-se com excessiva
facilidade e por demasiado tempo, e no tinham o mais nfimo respeito pela tradio ou pelas boasmaneiras. Simon no estava completamente seguro do modo como Annabelle iria aguentar-se com gente
daquela, mas parecia disposta a tentar. Ele apercebera-se disso e apreciava os seus esforos, mais do
que ela poderia imaginar.
Compreendia perfeitamente que cenas como a que ela aturara h duas noites teriam levado qualquer
outra jovem habituada a ser resguardada a uma exploso de lgrimas de vergonha. Contudo, Annabelle
enfrentara-a com relativa compostura. Tinham ido a uma soire oferecida por um rico arquiteto francs e
sua esposa; fora uma noite um tanto catica, com vinho discrio e demasiados convidados o que
resultara numa atmosfera de estridente imoderao. Tendo deixado Annabelle sozinha por alguns minutos
numa mesa de desconhecidos, Simon voltara de uma conversa privada com o dono da casa para
descobrir a sua mulher aturdida, encurralada por dois homens que tiravam sorte quem teria o privilgio
de beber champanhe por um sapato dela.
Ainda que o jogo fosse entendido num esprito de brincadeira, era bvio que os rivais, que
disputavam as boas graas de Annabelle, tiravam enorme prazer do seu embarao. No havia nada mais
divertido para aquela gente grosseira do que atacar o decoro de uma mulher, especialmente quando a
vtima era, obviamente, inexperiente. Embora Annabelle tivesse tentado minimizar o incidente, aquele
jogo atrevido provocara-lhe mal-estar e o seu sorriso no podia ser mais forado. Levantando-se da
cadeira, ela lanou um olhar rpido volta da sala, em busca de proteo.
Mantendo uma fachada social de profunda serenidade, Simon chegou mesa, afagando-a na base do
pescoo com um polegar tranquilizante. Sentiu-a relaxar ligeiramente e a cor viva da face esbater-se aos
poucos, enquanto levantava os olhos para ele.
Acredita que estavam ambos a discutir quem iria beber champanhe pelo meu sapato? murmurou
ela, ofegante. Obviamente que a sugesto no partiu de mim e no entendo de que maneira
Bem, ora a est um problema fcil de resolver interrompeu Simon sem se alterar.
Olhando discretamente em seu redor, apercebeu-se de que j se juntara uma multido vida de o ver
perder as estribeiras devido quela audaciosa investida sobre a sua mulher. Suavemente, mas com
firmeza, levou Annabelle de novo at ao seu lugar.
Sente-se, minha querida.
Mas eu no comeou ela hesitante, e abafou um grito ao ver Simon acocorar-se rapidamente
diante dela. Metendo a mo sob a bainha da saia, retirou rapidamente ambos os seus sapatinhos de cetim
bordados.
Simon! exclamou ela, de olhos escancarados de espanto.
Ele levantou-se e, com um florear de mo, entregou um sapato a cada rival.
Podem ficar com os sapatos, meus senhores, contanto que ambos fiquem bem cientes de que o seu
recheio me pertence.

Pegando ao colo na sua mulher descala, atravessou o salo, enquanto a multido reagia com risos e
aplausos. Ao sarem, passaram por um criado a quem tinha sido mandado buscar uma garrafa de
champanhe.
Ficamos com isto disse Simon ao criado atarantado, que no teve reao.
Simon levou Annabelle at carruagem, enquanto ela segurava a garrafa com uma mo e enroscava o
brao livre volta do seu pescoo.
Est a custar-me uma fortuna em sapatos, querida disse ele.
O riso voltara-lhe aos olhos.
Tenho mais sapatos no hotel respondeu ela. Est a pensar em beber champanhe dentro deles?
No, meu amor, vou beb-lo dentro de si.
Ela lanou-lhe primeiro um olhar sobressaltado, mas compreendendo subitamente, enterrou o rosto no
ombro dele, donde sobressaiu uma orelha escarlate.
Recordando aquele episdio e as agradveis horas que se seguiram, Simon contemplou a mulher que
tinha nos braos. A luz de oito candelabros refletia-se nos olhos dela, polvilhando-os de minsculos
reflexos que faziam com que as ris azuis parecessem uma noite de vero plena de estrelas. Ela olhava-o
com uma intensidade que nunca mostrara antes, como se ansiasse por uma coisa que no poderia ter.
Aquele olhar inquietou-o, provocando-lhe uma necessidade imperiosa de a satisfazer por todos os meios
possveis. Naquele momento, o que quer que fosse que ela lhe pedisse, ele ter-lhe-ia dado sem hesitao.
Naquela noite eles haviam proposto um srio desafio a qualquer casal presente: a sala ficara
desfocada, como num sonho, e Simon perdera o sentido da direo que tomavam. Danaram at as
pessoas sua volta comentarem azedamente que no ficava bem um marido e mulher ostentarem uma tal
exclusividade num baile, e que depois da lua de mel no duraria muito at se cansarem um do outro.
Simon sorriu, a propsito daqueles comentrios, e murmurou ao ouvido de Annabelle:
E agora, tem pena de nunca ter querido danar comigo?
No murmurou ela. Se eu no constitusse um desafio, o senhor teria perdido o interesse.
Abafando uma gargalhada, Simon envolveu-a pela cintura e levou-a para um lado do salo.
Isso jamais poderia acontecer. Tudo o que diz e faz me interessa.
Ah sim? disse ela, ctica. E que tal aquele comentrio de Lord Westcliff, sobre como eu sou
ftil e presunosa?
Ele voltou-a de costas para a parede, encostou a mo perto da sua cabea e inclinou-se sobre ela
protetoramente.
Ele no a conhece disse em voz baixa.
E o Simon, conhece?
Conheo-a sim levantou um dedo para um fio de cabelo hmido colado ao pescoo dela. A
Annabelle guarda-se com muito cuidado. No quer depender de ningum. determinada, voluntariosa e
muito firme nas suas opinies. Para no dizer teimosa. Mas presunosa, nunca. E com uma inteligncia
como a sua, ningum pode ser considerado ftil.
O dedo dele alisou-lhe os fios de cabelo por trs da orelha e, com um brilhozinho provocante no
olhar, acrescentou:
E tambm deliciosamente fcil de seduzir.
S por si! disse Annabelle com uma gargalhada, levantando um punho fechado contra ele.

Ele agarrou-lhe o punho e beijou-lhe os ns dos dedos.


Agora que minha mulher, Westcliff no se atrever a dizer uma nica palavra de objeo contra si,
ou contra o nosso casamento. Se o fizesse, eu poria fim nossa amizade sem sequer pensar duas vezes.
Ah, mas eu jamais quereria isso olhou para ele, subitamente confusa. Era capaz de fazer isso
por mim?!
Simon percorreu com um dedo uma madeixa dourada que atravessava o seu cabelo cor de mel.
No h nada que eu no fizesse por si.
Era uma declarao sincera. Simon no era homem de meias palavras. Em troco do compromisso de
Annabelle para com ele, ela teria a sua inequvoca lealdade e apoio. Depois disto, Annabelle ficou
estranhamente calada por muito tempo, levando Simon a pensar que estaria cansada. Mas quando
voltaram ao quarto do Coeur de Paris, naquela noite, ela entregou-se-lhe com um novo fervor, tentando
exprimir com o corpo o que no podia dizer com palavras.

Captulo 22

Tal como tinha prometido, Simon demonstrou ser um marido generoso, encomendando grande
quantidade de vestidos e acessrios feitos em Paris, que seriam enviados para Londres quando
estivessem prontos. Mas, quando uma tarde levou Annabelle a um joalheiro e lhe disse para escolher o
que quisesse, ela s conseguiu abanar a cabea, desorientada perante a pliade de diamantes, safiras e
esmeraldas espalhadas sobre o veludo preto. Aps anos a usar pedras falsas e vestidos virados do
avesso, o hbito da economia era difcil de contrariar.
No h nada que lhe agrade? perguntou-lhe Simon, pegando num colar feito de diamantes brancos
e amarelos, enfiados juntos a imitar florzinhas. Segurou-o junto ao pescoo dela, admirando o brilho das
pedras contra a sua pele delicada.
E este, que tal?
Tem brincos a condizer, madame disse o joalheiro solcito. Et aussi um bracelet que diz muito
bem com o conjunto.
lindo respondeu Annabelle S que bem, parece to estranho entrar numa loja e comprar um
colar de diamantes como se se tratasse de uma caixa de bombons
Perplexo perante aquela timidez, Simon olhou-a com ateno, enquanto o joalheiro, com todo o tato,
se retirava para o fundo da loja. Simon reps com cuidado o colar no seu estojo de veludo e tomou nas
suas a mo de Annabelle. Afagando-lhe as costas da mo, perguntou:
O que se passa, meu doce? H outros joalheiros, se nada disto lhe agrada
Oh no, no isso! que talvez por estar habituada a no comprar coisas, me seja difcil
ajustar-me ao facto de que agora posso faz-lo
Tenho a certeza de que esse problema no vai ser difcil de resolver disse Simon secamente.
Em todo o caso, eu que estou farto de a ver com joalharia de imitao. Se no se decide a escolher,
permita-me que o faa.
Decidiu-se por dois pares de brincos de diamantes, o colar s flores e a pulseira a condizer, dois
colares de prolas e finalmente um anel com um diamante de cinco quilates em forma de pera. Enervada
com tanta extravagncia, Annabelle limitou-se a emitir tmidos protestos, at que Simon, rindo, lhe disse
que quanto mais objees fizesse, mais ele iria comprando. Ela calou-se logo e viu, de olhos
arregalados, o feliz joalheiro colocar tudo num cofrezinho de mogno forrado a veludo e com uma pega no
topo. Tudo menos o anel, que Simon lhe colocou no dedo, viu que estava largo de mais e restituiu ao
joalheiro.
E o meu anel? protestou Annabelle, segurando a caixa com ambas as mos ao sarem da loja.

Vamos deix-lo l?
Divertido, Simon respondeu:
Ele vai apert-lo e mais tarde manda-o para o hotel.
E se o perdem?
Que feito das suas objees? Na loja at parecia que no o queria
Pois, mas agora meu disse ela preocupada, provocando em Simon um ataque de riso.
Para seu alvio, o anel foi entregue no hotel nessa mesma noite, numa caixinha forrada a veludo.
Enquanto Simon gratificava o rapaz que o trouxera, Annabelle saiu pressa do banho, enxugou-se e
enfiou uma camisa de noite branca. Ao fechar a porta do quarto, Simon voltou-se e viu a sua mulher
mesmo atrs de si, com a expresso de alegre expectativa de uma criana numa manh de Natal. A
expresso dela f-lo sorrir, vendo que os seus esforos para se comportar como uma lady logo se
desvaneciam num afluxo de excitao. O anel reluziu quando ele o tirou da caixa e lho colocou no dedo,
encostando-o aliana de ouro, muito simples, que lhe dera no dia do casamento.
Juntos, admiraram o anel na mo dela, at que ela lanou os braos em volta do pescoo dele com
uma exclamao de alegria. Logo a seguir, afastou-se e executou, descala, um pequeno bailado de
regozijo.
to bonito! Como brilha! Simon, v-se embora, deixe-me, no passo de uma horrvel
mercenria! Oh, como eu adoro este anel!
Aproveitando a excitao dela, Simon agarrou-a e apertou-a junto ao corpo.
Para sua informao, no estou inclinado a ir-me embora, minha senhora. Esta a minha grande
oportunidade para colher os benefcios da sua gratido
Excitada, Annabelle puxou a cabea dele para si, esmagando-lhe a boca com a sua.
E assim ser disse-lhe, beijando-o uma e outra vez novamente. E j!
Ele riu do ataque dela, to impulsivamente genuno.
Sem dvida que eu deveria dizer sem hesitao que o seu entusiasmo paga suficiente. Por outro
lado, e j que tanto insiste
Insisto! Claro que insisto!
Afastando-se dele, Annabelle dirigiu-se cama, trepou para cima e, teatralmente, deixou-se cair para
trs, ficando de braos e pernas estendidos sobre a colcha. Simon seguiu-a, fascinado com aquelas
cabriolas. Era uma Annabelle que ele jamais vira antes, cmica e deliciosamente caprichosa. Ao v-lo
aproximar-se da cama, ela ergueu a cabea encorajando-o.
Sou toda sua. Queira recolher a sua recompensa
Rapidamente, ele desfez-se do casaco e da gravata, mais do que pronto para lhe obedecer. Annabelle
sentou-se a contempl-lo, de pernas abertas sob a camisa de noite difana, o cabelo cado sobre os
ombros num tumulto sedoso.
Simon, quero que saiba que eu iria para a cama consigo mesmo sem o anel
muita bondade sua disse ele ironicamente, desembaraando-se das calas. Um marido gosta
sempre de ouvir dizer que apreciado para alm do seu valor financeiro.
O olhar dela demorou-se sobre o corpo dele.
Entre todos os seus mritos, Simon Hunt, o financeiro provavelmente o menos importante.
Provavelmente?! avanando at cama, Simon levantou-lhe um p e encostou a sua boca pele

macia. No queria antes dizer decididamente?


Ela caiu de costas, sentindo a carcia quente da lngua dele e a bainha da camisa de noite escorregarlhe at ao cimo das coxas.
Ah, sim decididamente definitivamente
O corpo dela estava ainda hmido e tpido do banho, retendo o aroma quente do sabonete e os
eflvios estonteantes do leo de rosas. Excitado pela vista daquele corpo rseo e perfumado, Simon foi
beijando e mordiscando um caminho at ao tornozelo, depois at ao joelho dela. Ao princpio, Annabelle
contorcia-se, rindo, sob as hbeis manobras da boca dele, mas quando ele mudou para a outra perna, ela
calou-se, respirando fundo e devagar. Simon ajoelhou-se entre as pernas dela, puxando-lhe a camisa de
noite para cima centmetro a centmetro e beijando cada parte da pele exposta, at alcanar o tufo de
caracis reluzentes. Mal permitindo que o seu queixo aflorasse o tufo macio, continuou a viagem para
cima, despertando nela um tnue gemido de protesto. Intoxicado pela textura aveludada da pele dela,
Simon beijou-lhe a cintura, subindo lentamente pelas salincias das costelas at aquele stio no peito,
onde o corao batia descompassado.
Annabelle emitiu um som suplicante e agarrou na mo dele tentando lev-la para entre as suas coxas.
Mas Simon, resistindo com uma pequena gargalhada sdica, prendeu-lhe ambos os pulsos por cima da
cabea, tapando-lhe a boca com a sua. Ele sentiu a surpresa dela ao ser contrariada e a reao que se
seguiu: Annabelle fechou os olhos e o ritmo da sua respirao aumentou. Mantendo firmemente o controlo
sobre os seus pulsos com uma mo, fez deslizar a mo livre sobre o corpo dela, girando os dedos volta
dos mamilos. O seu prprio corpo estava rgido e quente de excitao, os msculos tensos em novelos de
urgncia. Em toda a sua experincia amorosa, nunca experimentara uma absoro to febril. Qualquer
conexo com o mundo exterior estava completamente desligada, ocupado como estava, de forma
exclusiva, com Annabelle. O prazer dela alimentava o seu as reaes dela intensificavam o seu
prprio desejo. A boca dela abriu-se sob a sua, num acolhimento trmulo, gemendo medida que os seus
beijos a penetravam, mais e mais agressivos. Simon tocou a fenda entre as coxas dela, rejubilando
perante a humidade sedosa da sua carne. O corpo dela ondulou, subindo em direo mo dele, enquanto
os seus pulsos aprisionados se torciam, tentando fugir quela priso. Todos os seus movimentos
comunicavam a sua necessidade de ser possuda e saciada, e o corpo dele endurecia de deleite,
atravessado por uma fome primitiva.
Lentamente, ele penetrou-a com um dedo, ouvindo-a gemer contra a sua boca. Apercebendo-se da
elasticidade crescente da carne dela, Simon acrescentou outro dedo, afagando-a suavemente, at ela estar
inchada de excitao. Mal ele descolou a boca da sua, ela suplicou, incoerentemente:
Por favor, Simon, por favor! Eu preciso tremia quando ele retirou os dedos. No, Simon, no!
Chhh ele agarrou-a pelos joelhos e puxou-a cuidadosamente, atravessando-a na cama.
Vais ver como bom murmurou ele. Eu tomo conta de ti deixa-me amar-te desta maneira
Puxando-a, at as suas ancas estarem apoiadas na beira do colcho, ele voltou-a subitamente,
levantando-lhe as ndegas na sua direo. Ficou de p, postado entre as ancas dela, e a cabea rgida do
seu membro enfiou-se prontamente dentro do corpo dela. Agarrando-a firmemente pelas ancas, entrou
nela com um longo deslizar, no parando at estar completamente inserido. Uma vaga de calor invadiulhe o corpo, como se tivesse avanado para um forno incandescente, e o seu membro inchou, com uma
dor aguda de prazer, quase demasiado aguda para suportar. Simon respirava em curtos arranques, lutando

para dominar a intensidade do seu desejo, antes de se descontrolar completamente. Annabelle jazia
quieta e passiva sobre o colcho, exceto pelo cerrar dos dedos na colcha. Receando estar a mago-la,
Simon conseguiu dominar aquela necessidade selvagem o tempo necessrio para se curvar sobre ela
murmurando:
Estou a magoar-te, querida? O movimento impeliu-o ainda mais para dentro dela, fazendo-a
gemer. Diz-me e eu paro logo.
Ela demorou um tempo a responder, como se precisasse de alguns segundos para compreender a
pergunta, e quando respondeu, a sua voz estava embargada de prazer.
No no pares gemeu.
Ele ficou inclinado sobre ela, movendo-se em mpetos profundos que faziam os msculos internos
dela fletirem-se sofregamente contra a dureza dele. As mos dele cobriam as dela, agarrando-a pelos
pulsos, numa posio que a dominava completamente e, contudo, ele no estava a forar o seu prprio
ritmo sobre ela. Pelo contrrio, ele movia-se em resposta s exigncias do corpo dela, agindo em
complemento s pulsaes da sua carne de cada vez que ela se contraa sem poder dominar-se, ele
penetrava-a mais, usando o seu corpo para acarici-la no mais profundo do seu ser. Ela pairava na orla
de uma libertao prestes a estilha-la, sem o conseguir, a respirao em longos haustos, as ndegas
dela comprimindo-se contra o ventre dele.
Simon
Ele estendeu uma mo debaixo dela, encontrando logo a zona preparada para o receber e o tenro
montculo por cima. Com a ponta do dedo espalhou a humidade quente do corpo dela sobre o boto
inchado, manipulando-o delicadamente em crculos e afagos, variando o ritmo at achar um ponto que a
fez gritar e agarrar-se a ele com toda a fora. Ela gemia e gritava enquanto ele esfregava e acariciava
num contraponto infatigvel e as costas dela se arqueavam em xtase. Os espasmos e contraes do corpo
dela tornaram-se de mais para os sentidos dele, estimulados at ao limite arquejou com o seu prprio
clmax, sugado para dentro da doce carne dela, e o alvio trespassou-o em vagas incontrolveis.
O pior momento daquela lua de mel teve lugar, contudo, na manh em que Annabelle,
impensadamente, disse a Simon que achava verdadeiro o ditado segundo o qual o casamento era o estado
mais elevado da amizade. Dissera isto para lhe agradar, mas Simon reagira com inesperada hostilidade.
Reconhecendo a velha citao de Samuel Richardson, Simon comentara secamente que esperava que os
gostos literrios dela melhorassem, para o poupar de ouvir citar filosofices baratas, tiradas de romances
de cordel. Magoada, Annabelle reagira com um silncio glido, incapaz de compreender a razo pela
qual o seu comentrio irritara tanto o marido.
Simon saiu cedo do hotel e no apareceu durante toda a manh e parte da tarde, regressando para
encontrar Annabelle a jogar s cartas com outras senhoras num dos sales do hotel. Aproximando-se da
cadeira dela, colocou os dedos no seu ombro. Ela sentiu o toque atravs do vestido e a sensao mexeulhe com os nervos. Fortemente tentada a prolongar o ressentimento, Annabelle pensou, por momentos, em
afast-lo com um menear de ombros. Mas, pensando para consigo que no lhe custava nada demonstrarlhe uma certa tolerncia, olhou para ele com um sorriso por cima do ombro.
Boa tarde, Mr. Hunt murmurou ela, tratando-o da maneira formal que a maioria das mulheres
casadas adotavam em pblico. Espero que se tenha divertido no seu passeio. Com um sorriso
provocador, mostrou-lhe as suas cartas. J viu o jogo que eu tenho? Algum conselho til para me dar?

Deslizando as mos pelos lados da cadeira, Simon baixou a cabea para lhe murmurar ao ouvido:
Tenho. Acabe j esse jogo.
Consciente dos olhares curiosos das outras mulheres, Annabelle manteve uma expresso neutra,
embora sentisse uma vaga de calor subir-lhe ao rosto.
Ora porqu? murmurou ela, enquanto a boca dele se mantinha junto ao seu ouvido.
Porque vou fazer amor consigo dentro de, precisamente, cinco minutos respondeu ele noutro
murmrio. Seja onde for que estivermos aqui l em cima no quarto ou nas escadas. Por isso,
Mrs. Hunt, se deseja alguma privacidade, sugiro que saia desse jogo o mais brevemente possvel.
Ele no seria capaz!, pensou Annabelle com o corao aos pulos. Por outro lado, conhecendo
Simon, havia uma possibilidade
Com essa ideia no esprito, Annabelle jogou uma carta com a mo trmula. A jogadora seguinte levou
um tempo infinito a jogar a sua carta, e a que se seguia parou para trocar um comentrio jocoso com o seu
marido, que se aproximara da mesa. Consciente do suor que se lhe acumulava na fronte e entre os seios,
Annabelle considerou as hipteses de se retirar do jogo sem mais demoras. A voz da razo acalmou-a,
dizendo-lhe que, por mais audacioso que Simon fosse, no iria com certeza acometer a prpria esposa
numa sala de hotel. Contudo, a voz da razo viu-se subitamente estrangulada quando Simon, muito calmo,
consultou o relgio.
Tem trs minutos sussurrou ele ao ouvido dela.
Curiosamente, em plena agitao, Annabelle sentiu entre as coxas um indecoroso palpitar e todo o
corpo vivamente estimulado pela ousada promessa na voz dele. Apertando as pernas com energia, ela
esperou pela sua vez de jogar com uma compostura forada, embora o corao lhe batesse a um ritmo
descompassado. As jogadoras conversavam amenamente, abanando leques e mandando trazer por um
criado mais um jarro de limonada fresca. Por fim, chegou a vez de Annabelle, que deitou fora a sua carta
mais valiosa, tirando outra. Vendo com alvio que a nova carta no tinha valor, pousou o seu jogo na
mesa.
Desculpem, mas estou fora disse ela fazendo um esforo para no soar ofegante. O jogo foi
excelente, mas preciso de
Oh, fique para mais uma mo, por favor pediu uma das senhoras, a que se seguiram novos pedidos
das outras.
Sim, fique, por favor!
Pelo menos at acabarmos esta mo
Obrigada, mas Annabelle levantou-se e suprimiu um arquejo, ao sentir nas costas a leve
presso da mo de Simon. Os seus mamilos arrebitaram-se dentro do vestido. Estou simplesmente
exausta com o tanto que danmos na noite passada improvisou ela. Tenho de descansar um pouco
antes do teatro desta noite.
Seguida por um coro de protestos e alguns olhares entendedores, Annabelle iniciou uma sada
condigna do salo. Mal chegaram escada em caracol, que levava aos andares superiores, Annabelle
soltou um suspiro de alvio, lanando ao marido um olhar falsamente reprovador.
Se estava a tentar envergonhar-me, teve xito absoluto O que que est a fazer?!
O vestido tinha-se-lhe desprendido dos ombros e ela verificou com um choque de surpresa que ele
lhe tinha desabotoado alguns botes.

Simon sibilou ela entre dentes No se atreva! No! Pare com isso! Afastou-se dele
rapidamente, mas ele seguiu-a sem esforo.
Tem um minuto.
No seja tonto! disse ela rispidamente. No temos a menor possibilidade de chegar suite em
menos de um minuto e com certeza no vai
Interrompeu-se com um grito ao senti-lo desabotoar outro boto e virou-se para afastar com palmadas
aquelas mos atrevidas. Os seus olhares cruzaram-se e ela percebeu, incrdula, que ele tinha todas as
intenes de cumprir a ameaa.
Simon, no!
Sim
Os olhos dele estavam cheios daquele esprito de tigre folio, que ela to bem conhecia.
Arregaando as saias, Annabelle virou-se para subir as escadas, j ofegante de riso e de pnico.
Voc impossvel, realmente! Deixe-me em paz! No v que Se algum nos apanha neste
preparo ah, juro que nunca lhe perdoarei!
Simon seguiu-a sem pressa aparente mas a verdade que ele no tinha massas de saias e roupas de
baixo que lhe toldassem os movimentos. Annabelle chegou ao andar de cima e deu a volta para o patamar
seguinte, com os joelhos a doer enquanto as pernas trepavam num esforo desesperado, degrau aps
degrau. Era como se as saias tivessem pesos e os seus pulmes estivessem prestes a rebentar. Oh,
maldito fosse ele por lhe fazer uma coisa assim e maldita ela por aquelas risadas abafadas que
continuavam a sair-lhe da garganta.
Trinta segundos ouviu ela atrs de si, no momento em que, ofegante, chegava ao topo do
segundo piso.
sua frente havia trs longos corredores at chegarem suite que, em meio minuto, era impossvel
percorrer. Segurando a frente do vestido que ameaava cair, ela olhou para um lado e para o outro do
patamar em que desembocava a escada. Correu para a primeira porta que encontrou, que dava para uma
pequena despensa sem luz. Um intenso cheiro a roupa engomada saiu l de dentro e, luz do patamar,
Annabelle viu prateleiras e mais prateleiras cheias de lenis e toalhas cuidadosamente empilhadas.
Entre murmurou Simon, empurrando-a para dentro do armrio e fechando a porta.
Annabelle achou-se imediatamente imersa em escurido. O riso inchava-lhe a garganta, enquanto
tentava, sem resultado, empurrar as mos que a agarravam. Pareceu-lhe que o marido criara, subitamente,
mais braos do que um polvo, desapertando-lhe o vestido e despindo-lho muito mais depressa do que ela
conseguia defender-se.
E se acabou de nos fechar aqui dentro? Pensou nisso? perguntou, enquanto via as suas roupas
carem no cho.
Eu arrombo a porta respondeu ele, puxando-lhe pelas fitas das ceroulas. Depois
Se uma das criadas nos encontra, somos expulsos do hotel!
As criadas j viram muito pior, acredite.
O vestido jazia pisado por Simon, que j comeara a fazer-lhe descer as ceroulas at aos ps.
Ela comeou a protestar sem convico, at que Simon lhe meteu a mo entre as coxas, descobrindo a
evidncia da excitao dela, aps o que os seus protestos pareceram sem sentido. A boca dela abriu-se
para o beijo, respondendo avidamente presso acariciante e rude da boca dele. A entrada do corpo dela

preparou-se logo para o receber e um gemido escapou-lhe da garganta ao sentir os dedos dele,
alargando-a para que cada mpeto das ancas dele roasse mais fundo o ponto sensvel do seu sexo.
Lutaram para se comprimirem mais e mais, fletindo os corpos, fundindo-se, cada beijo uma invaso
mais precisa que a excitava mais ainda. O espartilho dela estava apertado de mais, mas aquela constrio
resultava num prazer inesperado, como se uma sensibilidade extra tivesse sido desviada para a metade
inferior do seu corpo e capturada por tecidos entumecidos de prazer. As mos dela tentavam, em vo,
agarrar-se camisa dele, medida que o seu desejo ascendia at perto da loucura. Simon invadiu-a com
profundas investidas, num ritmo insistente, at que o xtase os invadiu, ecoando em ambos ao mesmo
tempo, e os seus pulmes aspiraram torrentes de ar carregado do cheiro da roupa lavada, acabada de
engomar. Braos e pernas entrelaados apertaram-se como que para terem entre eles a mesma sensao.
Diabo! disse Simon uns minutos depois, tendo conseguido recuperar o flego.
O que foi? murmurou Annabelle, com a cabea colada lapela do casaco dele.
O cheiro a goma vai fazer-me ficar excitado para o resto da minha vida.
Problema seu replicou ela com um sorriso lnguido, inspirando fundo ao sentir o corpo dele ainda
dentro dela.
E seu tambm disse-lhe ele, procurando a boca dela com a sua.

Captulo 23

Pouco antes de regressarem a Inglaterra, Simon e Annabelle viram-se confrontados com a


inevitabilidade da interao de duas famlias que no podiam ser mais dspares. Bertha, a me de Simon,
fez questo que fossem l jantar para se conhecerem melhor, o que no tinham podido fazer antes do
casamento. Embora Simon tivesse avisado a mulher sobre o que a podia esperar, e ela, por sua vez, se
tivesse esforado por preparar a sua me e o seu irmo, Annabelle suspeitava de que aquele encontro iria
produzir na melhor das hipteses resultados variados.
Jeremy, felizmente, tinha-se reconciliado desde logo com o facto de Simon Hunt ser agora seu
cunhado. Havia crescido muito, de forma algo desengonada, e ficava agora bem acima de Annabelle, ao
abra-la no salo da casa de famlia. O seu cabelo castanho ficara mais claro, graas ao tempo que
passara ao ar livre, os seus olhos azuis destacavam-se, muito claros e sorridentes, no rosto bronzeado
pelo sol.
No queria acreditar quando li a carta da Mam dizendo que ias casar com Simon Hunt! disse
Jeremy irm. Depois das coisas horrveis que disseste dele durante os ltimos dois anos
Jeremy! gritou Annabelle. No te atrevas a repetir nada disso!
Rindo e continuando a cingi-la pela cintura enquanto estendia a mo a Simon, Jeremy felicitou o
cunhado.
Parabns, Simon E ao apertarem as mos continuou, malicioso. Para dizer a verdade, no foi
surpresa para mim. A minha irm queixava-se tanto de si e durante tanto tempo, que percebi logo que ela
tinha um forte sentimento a seu respeito.
O olhar terno de Simon incidiu sobre a sua esposa carrancuda.
No consigo imaginar o que ela encontrava em mim para se queixar tanto disse ele suavemente.
Se bem me recordo, ela dizia que comeou Jeremy, dando um estremeo exagerado quando
Annabelle lhe espetou um cotovelo nas costas.
Pronto, pronto, eu calo-me disse ele levantando as mos na defensiva. Estava apenas a ter uma
conversa de salo com o meu novo cunhado
As conversas de salo consistem em dissertar sobre o tempo ou perguntar pelo estado de sade
elucidou-o Annabelle. E no em revelar detalhes potencialmente embaraosos que uma irm nos fez em
confidncia.
Passando o brao pela cintura de Annabelle e puxando-a contra o peito, Simon murmurou-lhe ao
ouvido:
Tenho uma remota ideia do que lhe ter dito Ao fim e ao cabo, teve ocasio de mo dizer cara a

cara.
Sentindo na voz de Simon o tom divertido, Annabelle apoiou-se nele, sorrindo. Vendo pela primeira
vez a irm interagir de forma to familiar com um homem, Jeremy sorriu.
Mas devo dizer que o casamento condiz lindamente contigo, minha irm disse, carinhosamente.
Nesse momento, Philippa entrou na sala, correndo ao encontro da filha com uma exclamao de
alegria.
Querida, que saudades eu tive tuas!
Abraou a filha impetuosamente e a seguir voltou-se para Simon com um sorriso radioso.
Meu caro Mr. Hunt, seja bem-vindo a casa Gostou de Paris?
O mais possvel respondeu Simon, inclinando-se para beijar a face que ela lhe oferecia. Sem
olhar para Annabelle, acrescentou: Gostei especialmente do champanhe.
Claro, claro respondeu Philippa, alegremente. Quem no gosta de Annabelle, querida, o que
vais fazer?
Vou s abrir a janela, minha Me respondeu Annabelle com a voz estrangulada, e a cara cor de
cereja, pelo comentrio de Simon, lembrando-lhe a noite em que ele tinha dado a uma taa de champanhe
um uso particularmente criativo. Est muito calor aqui. Por que razo insiste em manter as janelas
fechadas nesta poca do ano?
Mantendo desviada a cara, debateu-se contra o trinco, at que o irmo veio ajud-la. Deixando
Philippa e Simon a conversar, Jeremy abriu a janela com um largo sorriso e Annabelle exps as faces em
brasa brisa refrescante.
Deve ter sido uma lua de mel em cheio murmurou ele, lanando irm um olhar cmplice.
E tu no tens nada que saber dessas coisas sussurrou-lhe Annabelle.
Jeremy fez uma careta divertida.
Eu tenho catorze anos, Annabelle e no quatro. E, aproximando-se mais, acrescentou: Ora
diz-me l: por que razo casaste com Mr. Hunt? A Mam diz que foi porque ele te comprometeu, mas
conhecendo-te como te conheo, quer-me parecer que a histria no assim to simples Uma coisa
certa: tu nunca te deixarias comprometer, a no ser que quisesses.
De repente, ele ficou mais srio ao perguntar:
Foi por causa do dinheiro dele? Eu vi as nossas contas bem recentemente; bvio que estamos
irremediavelmente depenados
No foi s pelo dinheiro
Annabelle nunca tinha sido seno completamente franca com o irmo, mas era-lhe difcil admitir a
verdade, mesmo para si prpria. Suspirou, antes de prosseguir:
Eu adoeci em Stony Cross e o Simon foi to bom para mim E quando comecei a ser menos dura
para com ele, descobri que os dois temos uma espcie de bom, de afinidade
Intelectual ou fsica? O sorriso de Jeremy abriu-se de novo ao ler a resposta nos olhos da irm.
Ambas? Isso timo! Diz-me, no estars tu
O que esto vocs dois a cochichar? perguntou Philippa com um risinho, acenando-lhes para se
afastarem da janela.
Estava a suplicar minha irm que no tiranizasse o marido replicou Jeremy, o que fez com que
Annabelle levantasse os olhos ao cu.

Muito obrigado, Jeremy respondeu Simon com ar muito srio. Como pode imaginar, preciso
muita fora de nimo para aguentar uma esposa destas, mas at agora tenho conseguido
Parou de repente, ao ver o olhar ameaador de Annabelle e fitou-a com um sorriso contido,
dirigindo-se-lhe:
Vejo que ser melhor o seu irmo e eu trocarmos as nossas confidncias fora daqui, enquanto a
Annabelle e a sua me conversam sobre Paris. Jeremy, que me diz de me acompanhar num passeio no
meu faetonte4?
Jeremy no precisou de mais insistncia.
Com prazer! s ir buscar o meu chapu e o casaco.
No se rale com o chapu avisou Simon laconicamente. No conseguiria mant-lo na cabea
por mais de um minuto.
Mr. Hunt lanou Annabelle ao par que se afastava , se o senhor ferir, ou matar o meu irmo, fica
sem ceia!
Simon respondeu algo indistinto por cima do ombro e os dois desapareceram no hall de entrada.
Os faetontes so to rpidos e leves de mais. Viram-se com tanta facilidade! disse Philippa,
preocupada. Espero que Mr. Hunt seja um bom condutor
um condutor admirvel, Mam disse Annabelle com um sorriso tranquilizador. Trouxe-nos do
hotel a um trote to bem controlado, que at parecia virmos numa velha caleche de famlia. Garanto-lhe
que o Jeremy no podia estar em melhores mos.
Durante a hora que se seguiu, as duas mulheres, sentadas na sala, tomaram o seu ch e comentaram os
acontecimentos dos ltimos quinze dias. Philippa no fez pergunta alguma sobre os aspetos mais ntimos
da lua de mel, procurando no se imiscuir na privacidade do casal. Mas mostrou-se muito interessada
acerca dos estrangeiros com que tinham convivido e das festas a que tinham ido. A sociedade dos ricos
industriais era desconhecida para Philippa, que escutou atentamente as descries que deles lhe fez
Annabelle.
V-se cada vez mais gente dessa a visitar a Inglaterra comentou Philippa. Vm comprar ttulos
de nobreza com o seu dinheiro.
Como os Bowmans observou Annabelle.
Pois, parece que a cada poca somos mais infiltrados por um nmero incrvel de americanos, e
Deus sabe como j difcil encontrar um aristocrata No precisvamos c deste excesso de
competio. Estou morta por que todo este fervor empresarial pare finalmente e as coisas voltem a ser o
que eram.
Annabelle sorriu tristemente, imaginando como havia de explicar me que, pelo muito que tinha
visto e ouvido, o processo de expanso industrial ainda estava no incio e que as coisas jamais voltariam
a ser o que eram. Annabelle comeara a entender a transformao que as ferrovias, os navios munidos de
hlices e as fbricas mecanizadas iriam efetuar na Inglaterra e no resto do mundo. Eram esses os assuntos
que Simon e os seus conhecidos tinham discutido durante os jantares, em vez das distraes fteis das
classes superiores, como a caa e as festas no campo.
Diz-me, tens-te dado bem com Mr. Hunt? perguntou Philippa. Parece-me bem que sim
Oh, sim! Embora deva dizer que o Simon no como nenhum dos homens que a Mam ou eu
conhecamos antes os homens a que estvamos habituadas. A cabea dele funciona de maneira

diferente. Ele ele um progressista.


Oh, Deus do cu! disse Philippa com uma vaga averso no tom de voz. Queres dizer
politicamente?
No Annabelle parou, com uma estranha expresso ao lembrar-se de que nem sequer sabia com
que partido simpatizava o seu marido.
Vendo bem, no me admira que ele seja um Whig5 ou mesmo um Liberal.
Valha-me Deus! Talvez, com o tempo, consigas persuadi-lo a tomar outra direo.
Isto fez rir Annabelle.
Duvido. Mas, no fundo, no tem importncia, porque Sabe, Mam, estou mesmo a comear a
acreditar que qualquer dia as opinies destes empresrios e capitalistas vo ter mais peso do que as da
nobreza. S a influncia que eles tm financeiramente
Annabelle interrompeu Philippa suavemente. Eu acho que maravilhoso que queiras apoiar o
teu marido. Mas um homem de negcios nunca ser to influente como um membro da nobreza. Em
Inglaterra, nunca!
A conversa foi subitamente interrompida pela entrada brusca de Jeremy na sala. Parecia perturbado e
desesperado.
Jeremy, o que aconteceu? exclamou Annabelle preocupada e levantando-se de repente. O que
aconteceu? Onde est Mr. Hunt?
Est a dar voltas praa com os cavalos, para os acalmar disse ele, esbaforido. Aquele homem
um luntico! Quase nos virmos, pelo menos umas trs vezes, estivemos prestes a matar uma dzia de
pessoas e fui to agitado que devo ter o traseiro pleno de ndoas negras! Se no tivesse ficado sem
flego, ter-me ia posto a rezar, porque era bvio que amos morrer. Hunt tem os cavalos mais espantosos
que jamais vi, e ouvi-o praguejar tanto que se eu dissesse apenas um daqueles improprios, seria expulso
do colgio para sempre!
Oh, Jeremy comeou Annabelle, consternada por Simon ter tratado to mal o seu irmo.
Desculpa
Foi sem dvida a tarde mais fantstica de toda a minha vida! continuou Jeremy, extasiado.
Supliquei ao teu marido que me levasse de novo amanh e ele acedeu, se tiver tempo Oh, que homem
estupendo, Annabelle! Deixa-me ir beber um pouco de gua, tenho um monte de poeira a forrar-me a
garganta!
E saiu a correr, como um adolescente, enquanto a me e a irm o olhavam boquiabertas.
Naquele fim de tarde, Simon levou Annabelle, Jeremy e Philippa at casa onde os pais ainda
viviam, situada por cima do talho. Consistia em trs salas e uma escada estreita que levava a um sto no
terceiro piso. A casa era pequena, mas bem mobilada. Mesmo assim, Annabelle detetou desaprovao e
perplexidade na expresso da sua me, pois Philippa no podia compreender porque que os Hunt no
preferiam morar num belo casaro e, preferencialmente, num bairro elegante da cidade. Por mais que
Annabelle lhe explicasse que os Hunt no tinham vergonha da sua profisso e nenhum desejo de escapar
ao estigma de pertencerem classe trabalhadora, mais confusa Philippa se demonstrara. Aborrecida por
suspeitar que a sua me se mostrava deliberadamente incompreensiva, Annabelle abandonara qualquer
tentativa de falar na famlia de Simon e, em privado, pedira a Jeremy que impedisse a me de fazer
qualquer comentrio desdenhoso na frente deles.

Vou tentar disse Jeremy, num tom duvidoso. Mas bem sabes que a Mam nunca se deu bem com
gente diferente de ns.
Annabelle soltou um suspiro exasperado.
Deus no permita que alguma vez tenhamos de passar uma noite com gente que no exatamente
como ns! Podamos aprender qualquer coisa! Ou, pior ainda, poderamos gostar! Que vergonha!
O irmo sorriu, divertido com a ironia dela.
No sejas severa de mais com a Mam, Annabelle. Ainda no h muito tempo tu tambm sofrias do
mesmo desdm pela gente das classes inferiores, recordas-te?
Eu?! Nunca! Annabelle fez uma pausa e suspirou, apagando do rosto o seu cenho carrancudo, e
acabando por dar a mo palmatria.
Tens razo, isso verdade. Mas mudei de ideias e agora no percebo porqu. Trabalhar no
desonra nenhuma, pois no? certamente mais admirvel do que a ociosidade.
Jeremy no parava de sorrir.
Ests muito mudada comentou ele, ao que Annabelle respondeu de mau modo:
Talvez, mas no ter sido para pior, isso garanto-te.
Agora, ao subirem a escada estreita que dava da loja do talho para os aposentos privados, Annabelle
apercebeu-se da subtil moderao dos modos de Simon, o nico indcio da insegurana que deveria estar
a sentir. Estava sem dvida preocupado com o modo como ela e a famlia dele iriam dar-se, como
dizia Jeremy. Determinada a assegurar o sucesso daquele encontro, Annabelle colocou no rosto um
sorriso confiante, que no vacilou sequer quando se comeou a ouvir o rebolio em casa dos Hunt uma
cacofonia de vozes de adultos, guinchos de crianas e baques que pareciam provir de mveis a serem
revirados.
Meu Deus! exclamou Philippa. Isto parece parece
Uma rixa? sugeriu Simon, prestimoso. possvel. Na minha famlia por vezes difcil
distinguir entre uma conversa de salo e uma troca de impresses num ringue de boxe amador.
Ao entrarem na sala principal, Annabelle tentou distinguir entre a multido de rostos L estava a
irm mais velha de Simon, Sally, casada e me de meia dzia de crianas, que corriam como touros de
Pamplona por entre as variadas divises. O marido de Sally, os pais de Simon, os trs irmos mais novos
e a irmzinha, chamada Meredith, cuja serenidade silenciosa chocava com todo aquele tumulto. Pelo que
Simon lhe explicara, Meredith tinha o seu carinho especial por ser tmida e recatada, e dada leitura
to diferente dos seus irmos, turbulentos e briges.
As crianas acercaram-se logo de Simon, que demonstrou um surpreendente talento em lidar com
eles, atirando os mais pequenos ao ar, enquanto admirava um dente de leite que cara recentemente, ao
mesmo tempo que aplicava um leno num nariz que pingava. Os primeiros minutos da chegada foram um
tanto confusos, com sries de apresentaes em voz muito alta, crianas correndo de um lado para o outro
e o miar indignado de um gato junto lareira, importunado por um cachorro mais curioso. Annabelle
estava esperanada que as coisas acalmassem, mas a verdade que a sublevao geral continuou ao
longo de todo o sero. Teve curtos lampejos do sorriso forado da me, da satisfao relaxada de Jeremy
e da exasperao divertida de Simon, ao ver a inutilidade dos seus esforos para acalmar aquele
desassossego.
O pai de Simon, Thomas, era um homem enorme e imponente, com traos que poderiam levar a crer

uma austeridade intimidante; mas ocasionalmente a sua face e os seus olhos eram amaciados por um
sorriso, no to carismtico como o de Simon, mas que emitia um inegvel encanto. Annabelle chegou a
ter com ele umas breves conversas, visto estar sentada ao seu lado durante o jantar. Infelizmente, as duas
matriarcas no pareciam comunicar facilmente. A causa no parecia ser tanto antipatia como uma total
impossibilidade de comunicao entre as duas: as suas vidas, a acumulao de experincias que as tinha
formado e moldado as suas opinies, no podiam ser mais distintas.
O jantar consistiu em grandes nacos de rosbife bem passado, acompanhados de pur de batata e uma
pequena quantidade de legumes. Suprimindo um suspiro de saudade ao pensar na requintada cuisine com
que se tinham deleitado em Frana, Annabelle atacou diligentemente a sua pesada fatia de carne.
Do outro lado, Meredith entabulou com ela uma conversa amistosa.
Annabelle, tem de nos contar coisas de Paris. A minha me e eu vamos em breve visitar o
Continente pela primeira vez!
Que maravilha! Quando que partem?
Dentro de uma semana. Vamos estar de viagem pelo menos durante um ms e meio, comeando em
Calais e terminando em Roma
A conversa continuou at ao fim do jantar e a criada-para-todo-o-servio veio levantar a mesa,
enquanto a famlia se retirava at sala de estar para o ch e doces. Para alegria das crianas, Jeremy
sentou-se com elas no cho, perto da lareira, jogando s varinhas-de-bambu e brincando com o cachorro.
Annabelle sentou-se perto, assistindo s suas brincadeiras e conversando com a irm mais velha de
Simon. No pde deixar de reparar que Simon desaparecera na companhia da me, que ela imaginava ter
muitas perguntas a fazer ao seu filho mais velho, a respeito daquele matrimnio precipitado e do estado
atual da relao.
Oh, diabo! ouviu-se Jeremy exclamar. O cachorro fez uma poa no cho da lareira!
Enquanto as crianas riam s gargalhadas da m criao do cachorro, Sally disse:
Algum v avisar a criada, por favor.
Estando mais prxima da porta, Annabelle levantou-se, solcita. Ao entrar na sala ao lado, viu a
criada, que levantava a mesa, e avisou-a do sucedido. A rapariga foi logo para a outra sala com um monte
de trapos. Annabelle ia segui-la, quando ouviu sons de uma conversa na cozinha, perto dali, e parou ao
ouvir a voz baixa de Bertha, num tom desaprovador.
e ser que ela te ama, Simon?
Annabelle ficou especada, ouvindo a resposta de Simon.
As pessoas casam-se por muitas outras razes para alm dessa, Me.
Ah isso s me diz que no te ama foi o comentrio de Bertha. No posso dizer que isso me
surpreenda. As mulheres como ela
Ateno, minha Me murmurou Simon , est a falar da minha mulher.
Ela fica muito bem a teu lado, quando frequentas a alta sociedade. No o nego Mas ser que ela
teria casado contigo sem o teu dinheiro? Ficaria ao teu lado em caso de desgraa ou de necessidade? Se
ao menos tivesses querido lanar um segundo olhar sobre alguma das raparigas com quem tentei arranjarte casamento A Molly Handhock, ou a Peg Larcher isso sim, boas raparigas, robustas, que teriam
sido companheiras fiis
Annabelle no quis ouvir mais. Controlando a expresso no seu rosto, regressou luz e ao rudo do

salo. Bom, o que se ganha com escutar s portas, disse ela para consigo, vexada e perguntando a si
prpria se a opinio de Bertha a seu respeito poderia ser pior. Aquela crtica era durssima mas
Annabelle tinha de concordar que no havia nenhuma razo forte para que a me de Simon ou algum
da famlia gostasse dela. De facto, Annabelle compreendeu pela primeira vez que, ao calcular todos os
benefcios de um casamento com Simon, nunca lhe ocorrera perguntar a si mesma o que que ela lhe
poderia dar em troca.
Perturbada, ponderou se deveria ou no dizer alguma coisa a Simon acerca do que tinha escutado e
logo decidiu que no. Tocar no assunto s iria for-lo a tranquiliz-la ou a pedir desculpa pela me e
nada disso era necessrio. Sabia que lhe levaria algum tempo a provar o seu merecimento a Simon,
famlia dele e at, quem sabe, a si prpria tambm.
Muito mais tarde, quando Annabelle e Simon j haviam regressado ao Rutledge, Simon tomou-a pelos
ombros, olhando-a com um suave sorriso.
Obrigado disse ele.
Porqu?
Por ser to simptica com a minha famlia. Puxou-a para si e beijou-a no topo da cabea. E por
decidir ignorar o facto de eles serem to diferentes de si.
Annabelle corou de prazer pelo elogio e sentiu-se de repente muito melhor.
Gostei muito de l estar mentiu ela e Simon abriu um sorriso divertido.
Tambm no preciso exagerar disse ele.
Oh, talvez tivesse havido um momento ou dois, quando o seu pai falou das entranhas dos animais
ou quando a sua irm mencionou o que o beb tinha feito na gua do banho Mas no conjunto foram
muito, muito
Barulhentos? sugeriu Simon, desatando a rir.
Eu ia dizer simpticos.
Ele deslizou as mos pelas costas dela, massajando as zonas tensas entre as omoplatas.
Est a levar lindamente esta tarefa de ser mulher de um plebeu, apesar de tudo
No to mau como isso disse ela, contemplativa. Desceu lentamente a mo ao longo do peito
dele, lanando-lhe um olhar provocante. Posso tolerar muita coisa, considerando este
impressionante e bem dotado
Saldo bancrio?
Annabelle sorriu, enfiando um dedo no cs das calas dele.
No, no tem nada que ver com isso, tontinho sussurrou-lhe, antes de a boca dele se fechar
sobre a sua.
No dia seguinte, Annabelle ficou encantada por se encontrar com Lillian e Daisy, cuja suite no
Rutledge ficava na mesma ala da sua. Gritando e rindo ao se abraarem, as trs faziam tanto barulho que
Mrs. Bowman mandou uma criada recomendar-lhes silncio.
Gostava tanto de rever Evie disse Annabelle, enfiando o brao no de Daisy e passando para a
saleta da suite. Como vai ela?
Arranjou um grande sarilho h quinze dias por tentar visitar o pai suspirou Daisy. O seu estado
piorou significativamente e agora est acamado. Mas Evie foi apanhada a tentar escapulir-se de casa e
agora est mantida em isolamento pela tia Florence e o resto da famlia.

Por quanto tempo?


Indefinidamente foi a deprimente resposta.
Ah, que gente odiosa murmurou Annabelle. Gostava de l ir salvar a nossa amiga.
Seria bem divertido! considerou Daisy, imediatamente encantada com a ideia.
Podamos levar uma escada, pnhamo-la debaixo da janela e
A tia Florence soltava-nos os ces disse Lillian desanimada. noite eles tm dois mastins
enormes de guarda.
Atiramos-lhes comida drogada contraps Daisy. E quando eles estiverem a dormir
Deixem-se de planos extravagantes! exclamou Lillian O que eu queria era saber como foi a lua
de mel de Annabelle.
Dois pares de olhos castanhos cravaram-se em Annabelle com um interesse pouco virginal.
Ento, como foi? perguntou Lillian. Doeu tanto como dizem?
Conte-nos tudo, Annabelle insistiu Daisy. Lembre-se que prometemos contar tudo umas s
outras.
Annabelle riu, gozando a sua posio de conhecedora de um assunto que era ainda um grande mistrio
para as amigas.
Bem, em certos momentos foi um pouco desagradvel admitiu. Mas Simon foi muito gentil e
atencioso E embora no tenha experincia prvia para fazer comparaes, no consigo imaginar que
algum homem possa ser um amante mais maravilhoso.
Que quer dizer com isso? perguntou Lillian.
Uma acentuada onda cor de rosa coloriu as faces de Annabelle. Hesitante, escolheu as palavras para
explicar uma coisa que, de repente, parecia impossvel de descrever. Podia-se contar detalhadamente a
mecnica do ato, mas dificilmente se poderia exprimir a ternura de uma experincia to privada.
Aquela intimidade ultrapassa de longe tudo o que se pode imaginar Ao princpio cuidamos
morrer de vergonha mas depois h momentos to maravilhosos que afastam de imediato todo o
constrangimento e a nica coisa que importa estar junto dele.
Houve um breve silncio, enquanto as irms meditavam no assunto.
Quanto tempo dura? arriscou Daisy.
Annabelle corou ainda mais.
s vezes s uns minutos outras vezes algumas horas.
Algumas horas?! repetiram as duas em coro, assombradas.
Lillian torceu o nariz com repugnncia.
Meu Deus, isso parece pavoroso!
Annabelle riu da expresso cmica da americana.
No nada pavoroso. Na realidade, lindo!
Lillian abanou a cabea.
Terei de arranjar uma maneira de obrigar o meu marido a acabar depressa com isso. H certamente
um ror de coisas muito mais agradveis para fazer do que levar horas na cama a fazer isso.
Annabelle riu.
Por falar no cavalheiro-mistrio que um dia vir a ser seu marido deveramos comear por
planear a estratgia para a nossa prxima campanha. A temporada s comea em janeiro, o que nos d

uns bons meses de preparao.


Daisy e eu precisamos de um padrinho aristocrtico disse Lillian com um suspiro. Para no
falar de lies de etiqueta. E infelizmente, Annabelle, como a menina casou com um plebeu, no tem uma
grande influncia social e no estamos mais perto do que quando comemos. E acrescentou vivamente:
Isto sem ofensa, querida.
No me ofendeu nada respondeu Annabelle. Mas o Simon tem alguns amigos entre a nobreza
Lord Westcliff, especialmente.
Oh, no! disse Lillian com firmeza. Com essa criatura no quero nada!
Porqu?
Lillian ergueu as sobrancelhas, surpreendida por ter de se explicar.
Porque o homem mais detestvel que eu jamais conheci.
Mas est extremamente bem colocado insistiu Annabelle. E o melhor amigo de Simon. No
nutro particular simpatia por ele, mas pode revelar-se um aliado til. Dizem que o ttulo dele o mais
antigo de Inglaterra. O seu sangue no podia ser mais azul.
E ele bem o sabe disse Lillian, com azedume. Apesar de toda a sua conversa populista, v-se
bem que interiormente ele est todo satisfeito por ser quem : um par-do-Reino rodeado de sabujos em
quem mandar.
Porque ser que ele ainda no casou? indagou Daisy. Apesar dos seus defeitos, h que admitir
que ele um partido do tamanho de uma baleia.
Pois eu ficarei encantada quando algum o arpoar comentou Lillian, fazendo rir as amigas.
Embora Londres fosse abandonada por parte da alta sociedade durante o vero, a vida da cidade no
se encontrava estagnada de maneira alguma. At ao perodo de frias do Parlamento, a 12 de agosto,
coincidindo com a abertura da caa ao tetraz, a presena ocasional dos cavalheiros da nobreza
continuava a ser requisitada durante as sesses da tarde. Enquanto os homens frequentavam o Parlamento,
ou se juntavam nos seus clubes, as esposas iam s compras, visitavam as amigas, e punham a sua
correspondncia em dia. noite tinham jantares, soires e bailes que geralmente duravam at s duas ou
trs da madrugada. Era este o emprego do tempo dos aristocratas ou mesmo de quem fosse considerado
membro de uma nobre profisso, como os mdicos, os homens do clero ou os oficiais da marinha.
Para desgosto de Annabelle, rapidamente se tornou evidente para ela que o marido, apesar da sua
fortuna e inegvel sucesso, no pertencia a uma profisso remotamente nobre. Assim, o casal era por
vezes excludo de eventos elegantes da alta sociedade, de que ela sempre sonhara fazer parte. Apenas
quando um nobre tinha alguma obrigao para com Simon, ou era amigo ntimo de Lord Westcliff, que
os Hunt eram convidados para sua casa. Annabelle recebia raras visitas das jovens matronas da
aristocracia que outrora haviam sido suas amigas e, embora nunca lhe fosse negada a entrada quando
decidia visit-las, a verdade que raramente era encorajada a voltar. Os limites entre classes e posies
sociais eram impossveis de transpor. At mesmo a mulher de um visconde que cara na penria graas
ao vcio do jogo e hbitos perdulrios do marido e que agora vivia numa casa exgua, com apenas dois
criados para a servir, parecia determinada a manter a sua superioridade sobre Annabelle. Ao fim e ao
cabo, o marido, no obstante todos os seus defeitos, pertencia nobreza enquanto Simon Hunt era
desagradavelmente mercantilista.
Nessa tarde, furiosa perante o frio acolhimento da mulher do visconde, Annabelle correu a queixar-se

a Lillian e Daisy da acumulao de desfeitas e humilhaes de que fora vtima. Ambas se demonstraram
perplexas e divertidas ao escutarem as suas lamrias irritadas.
Haviam de ter visto a sala de estar daquela casa! exclamou Annabelle, passeando de um lado
para o outro diante das irms sentadas no canap da sala. Tudo pudo e cheio de p, e havia ndoas de
vinho na carpete! E tudo o que ela sabia fazer era olhar-me de alto e criticar-me por ter casado abaixo
da minha condio! Abaixo, quando toda a gente sabe que o marido dela um imbecil, um pateta alegre,
um bbedo que gasta a ltima moeda nos jogos de azar! Fez uma pausa para recuperar o flego e
prosseguiu com incontida raiva: Ele pode ser visconde, mas no digno sequer de lamber as botas do
Simon! E eu tive a maior dificuldade em refrear-me para no lho dizer!
E por que razo se refreou, minha amiga? perguntou Lillian negligentemente. Eu ter-lhe-ia dito
exatamente o que penso do seu snobismo ridculo.
Pela simples razo de que no se ganha nada em ter altercaes com gentinha daquela. Nem que
Simon salvasse uma dzia de pessoas de morrerem afogadas, jamais seria olhado com a mesma
admirao que qualquer fidalgo gordo e velho que ficasse imvel e sem levantar um dedo para ajudar.
No estar arrependida de no ter casado com um nobre, Annabelle? perguntou Daisy, de
sobrolho erguido.
No! exclamou ela, corando de vergonha. Apenas sinto que Sinto que h momentos em que
no posso deixar de desejar que Simon detivesse um ttulo.
Lillian olhou-a, preocupada.
Se a menina pudesse voltar atrs e mudar tudo, escolheria Lord Kendall em vez de Simon Hunt?
Deus do cu, no!
Suspirando, Annabelle deixou-se cair sobre um banquinho, onde a saia do seu vestido de seda verde
claro semeado de florinhas se encapelou em ondas sua volta.
No me arrependo da minha escolha. Mas lamento, isso sim, no poder ir ao baile dos Wymarks.
Ou soire em Gilbreath House Ou a qualquer desses eventos frequentados pela alta sociedade. Fez
uma pausa para soltar um suspiro triste. Em vez disso, o Simon e eu vamos sobretudo a festas
frequentadas por uma gente muito diferente.
Como assim? Que espcie de gente? quis saber Daisy.
Annabelle hesitou e Lillian respondeu por ela, num tom irnico:
Creio que a Annabelle se refere aos arrivistas, toda essa gente com dinheiro recente, valores de
classe baixa e pssimas maneiras Como ns.
No! disse Annabelle imediatamente, fazendo rir as duas irms.
Sim disse Lillian, docemente. A menina casou no nosso mundo, querida, e no pertence a ele,
tal como nenhuma de ns pertence nobreza, ainda que consegussemos fisgar maridos titulares. A
verdade que no me interessa rigorosamente nada conviver de perto com os Wymarks ou os Gilbreaths,
todos eles enfadonhos de morrer e intoleravelmente convencidos.
Annabelle olhou-a, pensativa, vendo subitamente a sua situao de um novo ponto de vista.
Nunca me questionei se eles seriam enfadonhos murmurou. Julgo que sempre ambicionei chegar
l acima sem perguntar a mim prpria se iria gostar da vista. Mas isso agora pouco importa Tenho
mesmo de me adaptar a uma vida diferente da que eu julgava querer. Poisou os cotovelos sobre os
joelhos e o queixo entre as mos, acrescentando: E s saberei que o consegui quando deixar de me

melindrar por ser desconsiderada por uma viscondessa com cara de fuinha.
* * *
Por ironia do destino, os Hunt foram convidados nessa mesma semana para um baile oferecido por
Lord Hardcastle, que se sentia em dvida para com Simon depois de este o ter aconselhado sobre como
restruturar a periclitante fortuna da famlia. Era uma grande ocasio, frequentada pela mais fina flor da
sociedade, e Annabelle no pde deixar de se sentir empolgada no obstante ter decidido no se ralar
por se ver excluda de determinados eventos sociais. Num vestido de cetim verde-gua, com o cabelo
apanhado em caracis e preso por um cordo de seda, Annabelle Hunt entrou no salo de baile pelo
brao do marido. A ampla sala, flanqueada de colunas de mrmore branco, era iluminada pela luz
cintilante de oito candelabros, o ar perfumado por arranjos macios de rosas e penias. Annabelle
aceitou uma taa de champanhe, envolvendo-se facilmente no meio de amigos e conhecidos, e entregou-se
elegncia serena daquela noite. Aquelas eram as pessoas que ela sempre entendera e tentara imitar
civilizadas, de modos elegantes, conhecedoras de msica, de arte e de literatura. Aqueles cavalheiros
jamais sonhariam em discutir negcios ou poltica na presena de senhoras e qualquer deles teria
preferido levar um tiro a ter de mencionar o custo das coisas ou especular abertamente sobre a fortuna de
quem quer que fosse.
Danou muito, e muitas vezes, com Simon e com outros homens, rindo e conversando serenamente e
desviando com habilidade os galanteios que sobre ela choviam. A dada altura, viu Simon no outro
extremo do salo conversando com amigos, e sentiu um sbito anseio de ir ter com ele. Conseguindo
afastar-se de um par de jovens galanteadores mais persistentes, seguiu por um dos lados do salo, onde o
espao por detrs das colunas proporcionava uma espcie de corredor sombrio. Entre as colunas, uns
quantos canaps e pequenos grupos de cadeiras facultavam espao para os convidados descansarem e
conversarem. Annabelle passou por detrs de um grupo de velhas matronas depois por um grupo de
tristes encalhadas que lhe provocou um sorriso de simpatia. Mas ao passar por trs de duas senhoras em
animada tagarelice, algumas palavras fizeram-na parar, aproveitando para se escudar atrs de um
gigantesco vaso de palmeiras baixas.
no entendo por que razo eles foram convidados, muito francamente dizia uma delas,
visivelmente revoltada.
Annabelle reconheceu a voz de uma amiga antiga, agora Lady Wells-Troughton, que a havia
cumprimentado minutos antes com exagerada simpatia.
Que presumida, a exibir aquele diamante no dedo, de pssimo gosto, diga-se, e pavoneando-se sem
o menor recato pelo brao daquele marido to vulgar!
Pois no h de ser presumida por muito mais tempo, digo-lhe foi a resposta da amiga. Ela
parece no ter entendido ainda que eles s so convidados para casa daqueles que lhes devem dinheiro.
Ou dos amigos de Lord Westcliff, claro
Sim, sem dvida que Lord Westcliff um aliado de importncia admitiu Lady Wells-Troughton.
Mas a sua condescendncia no h de ir longe. A verdade que eles deviam ter o bom gosto de no se
intrometerem em ambientes que no so de modo algum o seu meio. Ela casou com um plebeu, logo o seu
lugar entre plebeus. Embora eu acredite que ela se julga superior a eles
Sentindo-se literalmente agoniada, Annabelle recuou sem ser vista e dirigiu-se a um canto do salo.

Decididamente, tenho de me deixar deste terrvel hbito de bisbilhotar as conversas alheias, pensou
ela com ironia, lembrando-se da noite em que ouvira os comentrios de Bertha acerca da nora. Parece
que acabo sempre por ouvir coisas desagradveis a meu respeito.
No a surpreendia que existisse falatrio acerca dela e de Simon o que a incomodara fora o rancor
no tom de voz daquelas mulheres. Era-lhe difcil entender o que causava tanta antipatia a no ser,
talvez, inveja. Annabelle arranjara um marido bonito e viril, rico e poderoso, enquanto Lady WellsTroughton casara com um aristocrata pelo menos trinta anos mais velho que ela, com o carisma de uma
planta murchando num pote de barro. Era natural que essa sirigaita e as amigas se mostrassem ferozmente
decididas a proteger a sua nica superioridade, o seu poderoso trunfo: fazer parte da aristocracia.
Annabelle deu por si a recordar o comentrio recente de Philippa: um homem de negcios nunca
ter a influncia de um nobre. Mas a ela dava a ideia de que a fidalguia comeava a temer o crescente
poder dos industriais como Simon. Raros teriam a inteligncia de Westcliff, que desde cedo tivera a
viso de que era necessrio fazer bem mais do que ater-se aos privilgios da posse de terras para manter
o seu poder. Avanando por entre um par de colunas, Annabelle olhou em volta do salo para aquela
multido de aristocratas to presunosos, to arreigados aos seus modos tradicionais de pensar e de se
conduzir to determinados em ignorar que o mundo sua volta comeara a mudar. A bem da verdade,
ela continuava a preferir a companhia deles conduta crua, e por vezes bisonha, dos companheiros de
profisso de Simon. Contudo, j no os olhava com reverncia ou excessivo respeito. Pelo contrrio
Os seus pensamentos foram interrompidos por um cavalheiro que se aproximava dela, trazendo duas
taas de champanhe. Era encorpado, de cabelo rareando, as pregas do pescoo protuberantes sobre a
gravata de seda. Annabelle gemeu em silncio ao reconhec-lo Lord Wells-Troughton, o marido da
mulher que tanto ressentimento lhe tinha. E a julgar pelo modo como o seu olhar vido insistia no seu
peito, coberto de plido cetim, parecia no partilhar com a mulher o desejo de que ela se tivesse abstido
de ir quele baile.
Wells-Troughton, cuja inclinao para devaneios extraconjugais era sobejamente conhecida,
aproximara-se de Annabelle no ano anterior, dando claramente a entender que gostaria de a ajudar nas
suas dificuldades financeiras. Em troca da sua companhia, bem entendido. O facto de ela o ter rechaado
no parecia ter-lhe diminudo o interesse. Nem a notcia do casamento dela, aparentemente. Para
aristocratas como Wells-Troughton, o casamento no era empecilho para uma aventura amorosa pelo
contrrio, poderia ser um excitante encorajamento. Nunca leves solteiras para a cama era uma ideia
pr-concebida entre a aristocracia e as intrigas amorosas eram um privilgio frequentemente
aproveitados por lordes e ladies. Nada havia de to atraente para um aristocrata do que a jovem esposa
de outro homem.
Mrs. Hunt disse Wells-Troughton jovialmente, estendendo-lhe uma taa que Annabelle aceitou
com um sorriso de agradecimento. Est deslumbrante esta noite, como uma rosa de vero
Obrigada, my lord respondeu ela, recatadamente.
E a que poderemos atribuir o seu bvio contentamento, minha querida?
Sem dvida ao meu recente casamento, senhor.
Wells-Troughton soltou uma risadinha.
Ah, como eu recordo esses primeiros tempos do casamento Aconselho-a vivamente a celebrar
esse prazer enquanto dura, j que to passageiro

Talvez para alguns. Para outros pode durar toda uma vida.
Oh, minha querida, a sua ingenuidade encantadora! lanou-lhe um sorriso intencional enquanto o
olhar descia de novo at ao decote dela. Mas longe de mim querer priv-la dessas iluses romnticas,
que a seu tempo ho de passar.
Duvido disse Annabelle, provocando nele uma nova risadinha de escrnio.
Com que ento, Hunt um marido satisfatrio?
Sob todos os aspetos declarou ela.
Mas venha convidou-a ele. Esta noite serei o seu confidente; encontraremos um cantinho
sossegado onde conversar. Conheo vrios
No duvido disse Annabelle num tom falsamente jovial. Mas temo no necessitar de
confidentes, my lord.
Mas eu insisto em roub-la por uns instantes. Colocou uma mo pesada nas costas dela. No
ser tonta ao ponto de fazer uma cena, no verdade?
Sabendo que a sua nica defesa era no tomar a srio a persistncia dele, Annabelle sorriu, voltandolhe as costas, e afastou-se beberricando o seu champanhe com fingida despreocupao, no sem antes
comentar:
No me atrevo a ir consigo para parte nenhuma, my lord. Receio que o meu marido tenha um feitio
excessivamente ciumento.
Teve um sobressalto ao ouvir a voz de Simon atrs de si:
E com boas razes, ao que parece.
Embora tivesse falado baixo, havia na sua voz um tom cortante que a deixou alarmada. Lanou-lhe um
olhar suplicante que pedia que no fizesse uma cena. Lord Wells-Troughton era profundamente irritante,
mas inofensivo, e Simon faria de todos eles objetos de ridculo reagindo excessivamente situao.
Hunt! murmurou o anafado aristocrata, sorrindo abertamente e sem o menor sinal de embarao.
um homem de sorte, meu caro, por possuir um trofu to delicioso
Pois sou. O olhar de Simon era positivamente assassino. E se alguma vez eu voltar a v-lo a
aproximar-se dela
Querido interrompeu Annabelle com um sorriso divertido. Por mais que me encantem os seus
modos de troglodita, que tal deixarmos isso para depois do baile?
Simon no respondeu, olhando para Wells-Troughton com um ar to feroz que aquela ameaa
fervilhante comeou a atrair as atenes de quem estava perto.
No volte a aproximar-se da minha mulher, um aviso disse ele num tom baixo que fez o outro
mudar de cor.
Boa noite, my lord despediu-se Annabelle airosamente, bebendo o resto do champanhe e
lanando-lhe o mais artificial dos sorrisos. Obrigada pelo champanhe.
O prazer foi todo meu, minha senhora foi a resposta do vexado cavalheiro que se afastou o mais
depressa que lhe foi possvel.
Corada de vergonha, Annabelle tentou evitar os olhares curiosos dos outros convidados, ao sair do
salo com Simon nos seus calcanhares. Procurando o ar fresco de um terrao, pousou o seu copo e deixou
que a brisa lhe esfriasse o rosto escarlate.
O que foi que ele lhe disse? perguntou Simon asperamente, inclinando-se sobre ela.

Nada de importante
Ora, fez-lhe um avano cerrado, toda a gente percebeu!
Nada daquilo tinha importncia, nem para ele nem para ningum. Eles so todos assim, sabe
perfeitamente que estas coisas nunca so tomadas a srio. Para eles, a fidelidade no passa de um
preconceito da classe mdia. E quando um homem aborda a mulher de outro, como fez Lord WellsTroughton, absolutamente ningum d importncia ao assunto.
Eu dou importncia ao assunto, quando a minha mulher a ser interpelada!
Reagindo com tanta violncia faz de ns dois um objeto de zombaria, Simon Alm de que em
nada abona a favor da minha fidelidade.
Acabou de dizer que a sua classe no acredita na fidelidade
Eles no so a minha classe! gritou Annabelle, perdendo a calma. Pelo menos, desde o dia em
que casei consigo. No sei a que classe perteno agora No deles, nem certamente sua.
A expresso dele no se alterou, mas Annabelle sentiu que o ofendera. Contrita, suspirou, abanando a
cabea.
Simon, eu no queria dizer
No tem importncia disse ele rispidamente. Vamos para dentro.
Mas eu gostaria de explicar
No precisa de se explicar.
Simon
Calou-se subitamente, estremecendo quando ele a levou por um brao para dentro do salo. E desejou
do fundo do corao poder retirar o que dissera to impulsivamente.

4 Carruagem descoberta de quatro rodas e de construo leve. (N. T.)


5 Partido poltico que pretendia subordinar o poder da Coroa ao do Parlamento. (N. T.)

Captulo 24

Tal como Annabelle receara, a sua impetuosa acusao criou uma inegvel distncia entre ela e o
marido. Ela desejara ardentemente pedir-lhe perdo e explicar que no o censurava por coisa nenhuma.
Mas os seus esforos para lhe dizer que no lamentava ter casado com ele foram calmamente, mas sem
apelo, repelidos. Simon, sempre pronto a debater com ela qualquer assunto, fixara o limite naquela
matria. Inadvertidamente, ela atingira-o com a pontaria subtil de um estilete, e a reao dele traa um
certo sentimento de culpa por t-la afastado do mundo das classes superiores, que ela em tempos sonhara
ocupar.
Para alvio de Annabelle, a relao deles depressa voltou ao modo antigo, de interao prazerosa,
desafiadora e mesmo afetuosa. Contudo, incomodava-a a sensao de que as coisas no estavam
completamente na mesma. Havia momentos em que Simon se mostrava ligeiramente na defensiva com ela,
pois agora ambos sabiam que ela detinha o poder de o magoar. Era como se ele lhe permitisse chegar s
at um certo ponto de proximidade, protegendo-se, preservando em ltima anlise uma distncia crucial
entre eles. Ainda assim, Simon prestava-lhe inestimvel auxlio e apoio sempre que ela necessitava e
provou-o numa noite em que o conflito chegou de uma fonte inesperada.
Simon chegara a casa mais tarde do que o habitual, tendo passado o dia nas instalaes da
Consolidated Locomotive. Cheirando fortemente a carvo, fumo, leo e metal ao fim de um dia inteiro
enfiado na fbrica , chegou ao Rutledge com a roupa decididamente em mau estado.
Deus seja louvado, o que esteve a fazer? perguntou Annabelle, meio divertida, meio alarmada
pelo aspeto dele.
Passei pela fbrica replicou Simon, tirando o colete e a camisa assim que entrou no quarto.
Ela lanou-lhe um olhar crtico.
No me parece que tenha apenas por l passado O que so essas ndoas na sua roupa? Dir-se-ia
que esteve a construir sozinho uma locomotiva.
Houve um momento em que foi necessria ajuda extra, sim.
Simon deixara cair a camisa no cho, revelando uma expanso de torso bem musculado. Parecia
particularmente bem disposto. Sendo um homem assaz atltico, agradava-lhe o esforo fsico, sobretudo
quando implicava um certo risco.
De testa franzida, Annabelle foi encher a banheira para ele na casa de banho contgua ao quarto, e
voltou para encontrar o marido em roupa interior. Tinha na perna uma ndoa negra do tamanho de um
punho e um vergo vermelho de queimadura num brao, o que a fez exclamar, aflita:
Est ferido?! Que aconteceu?

Simon pareceu ficar momentaneamente admirado com a reao dela e pelo modo como a viu correr
para ele.
Isto no nada disse ele, agarrando-a pela cintura.
Annabelle afastou-o com brandura e ajoelhou-se para lhe examinar a perna.
Como foi isto? perguntou, aflorando a impressionante contuso com a ponta do dedo. Foi na
fbrica, no foi? Simon Hunt, exijo-lhe que pare de frequentar esse stio horrvel! Todas aquelas
caldeiras e gruas e cubas de metal derretido ainda acaba esmagado, ou cozido ou espetado!
Ele parecia divertido.
Annabelle Inclinou-se para a agarrar pelos cotovelos e faz-la levantar. No consigo falar de
forma coerente consigo de joelhos minha frente dessa maneira. Posso explicar o que Parou,
estranhamente emocionado ao ver a expresso dela: Est aflita, querida, no est?
Como qualquer mulher que veja o marido chegar a casa neste estado!
Simon passou-lhe a mo pela nuca e apertou-a ligeiramente.
Est a reagir exageradamente a uma ndoa negra e a uma escaldadela, no lhe parece?
Diga-me primeiro o que aconteceu e logo decidirei como reagir disse ela, zangada.
Estavam quatro operrios a retirar uma placa de metal de dentro de um forno, com umas pinas
compridas especiais. Tinham de lev-la para uma forma onde seria enrolada e prensada. A placa acabou
por se revelar mais pesada do que eles cuidavam e quando vimos que eles iam deixar cair o raio da
coisa, eu agarrei num par de pinas e fui ajudar.
E por que razo no foram os outros fundidores a fazer isso?
Era eu quem estava mais perto do forno disse ele, encolhendo os ombros, numa tentativa de
aligeirar o incidente. Bati com o joelho na forma, antes de conseguirmos baixar a placa e a
queimadela foi quando a pina de algum me tocou no brao de raspo. E foi s isso. Mas no tem
importncia nenhuma, eu cicatrizo depressa.
Ah foi s isso, ento? Deu-lhe para levantar centenas de quilos de ferro incandescente em
mangas de camisa? Que parvoce a minha, preocupar-me com to pouca coisa
Simon baixou a cabea para a beijar na face.
No deve preocupar-se comigo.
Algum tem de o fazer.
Annabelle estava plenamente consciente da fora e solidez do corpo dele, to perto do dela. A sua
constituio era feita de ossos grandes, de um poder e graa sensualmente masculinos. Mas Simon no
era invulnervel nem indestrutvel. Era humano e a sbita perceo de como a sua segurana se tornara
fundamental para ela fez soar em Annabelle um sbito alarme. Separando-se dele bruscamente, foi
verificar a gua que enchia a banheira, dizendo por cima do ombro:
Cheira a comboio, sabia?
Com uma chamin a deitar fumo negro gracejou ele, seguindo-a de perto.
Ela respondeu-lhe com uma fungadela irritada.
Se est a tentar ser engraado, no se canse. Estou furiosa consigo, para que saiba.
Porqu? murmurou Simon agarrando-a por trs. Por eu me ter magoado? Confie em mim, minha
querida, as minhas partes suas favoritas esto em condio de funcionar.
Ele tentou beij-la de lado no pescoo, mas Annabelle endireitou-se, resistindo ao abrao.

Desiluda-se. Eu no me ralo se quiser mergulhar de cabea num tanque de ferro fundido, visto ser
tolo ao ponto de entrar naquela fbrica sem vestir nada que o proteja, nem
Caldo do inferno disse ele, enfiando o nariz nos delicados fios de cabelo da nuca dela, com uma
mo j a caminho do seu seio.
O qu? estranhou Annabelle, perguntando-se se ele teria inventado um novo improprio.
Caldo do inferno o que eles chamam ao ferro derretido
Os dedos dele rodearam as formas reforadas dos seios dela, moldados artificialmente, altos e
redondos dentro do espartilho.
Deus do cu, o que que traz debaixo do vestido?
o meu novo espartilho, moldado a vapor.
Aquela moderna pea de roupa interior, importada de Nova Iorque, fora engomada a preceito e
moldada numa forma semiesfrica, dando aos seios maior dureza estruturada do que o corpete
convencional.
Simon torceu o nariz.
No me agrada Mesmo nada. No consigo apalpar-lhe os seios.
Nem suposto faz-lo disse Annabelle com exagerada pacincia, levando os olhos ao cu ao vlo levar as mos ao peito dela e apertando-o tentativamente.
Simon, o seu banho
Quem ter sido o imbecil que inventou o corpete, a bem dizer? resmungou ele, largando-a.
Um ingls, obviamente.
Tinha de ser!
Seguiu-a, enquanto ela se deslocava a fechar as torneiras. Annabelle suspirou e olhou-o com uma
expresso provocadora.
A minha modista diz que os espartilhos foram inventados ainda na Idade Mdia e que eram usados
como marca de servido.
Deveras? E o que a leva a si a gostar tanto de usar marcas de servido, no me dir?
Porque todas as senhoras usam e se eu no usasse ficaria a parecer uma vaca leiteira, em
comparao com elas.
Vaidade, teu nome Mulher disse ele, deixando cair a roupa e encaminhando-se para a
banheira.
Ento diga-me l: os homens usam gravata porque se sentem extremamente confortveis, isso?
disse Annabelle, vendo o marido entrar na banheira.
Eu uso gravata porque, se no usasse, os outros achar-me-iam ainda mais selvagem do que j acham
ripostou ele.
Sentando-se cuidadosamente, uma vez que a banheira no fora concebida para um homem do seu
tamanho, Simon suspirou de conforto, deixando a gua quente envolver-lhe o torso dolorido.
Annabelle sentou-se na borda ao seu lado e passou-lhe os dedos pelo cabelo.
E ainda no sabem eles da missa a metade Pronto, d-me c esse brao, eu dou-lhe banho.
Enquanto o ensaboava, Annabelle teve o prazer de fazer o inventrio do belssimo corpo do marido
um corpo de Adnis, forte, longo e musculado. Muito lentamente, as mos dela percorreram os firmes
planos de msculo, uns delineados como cordas, outros slidos e macios. Como criatura sensual que era,

Simon no fez nenhum esforo para esconder o seu prazer, olhando Annabelle indolentemente por entre
os olhos semicerrados. A sua respirao acelerou, embora ainda sob controlo, e os seus msculos
tornaram-se duros como ao ao suave toque dos dedos dela.
O silncio da sala de ladrilhos era apenas quebrado pelo doce rumor da gua e o som de ambas as
respiraes. Sonhadora, Annabelle passou os dedos pela espessa penugem ensaboada do peito dele,
recordando a primeira sensao que tivera daquele corpo movendo-se sobre os seios dela.
Simon murmurou.
Ele abriu os olhos, fitando os dela. Uma mo grande agarrou a dela, pressionando-a contra o seu
corpo.
Sim?
Se alguma coisa lhe acontecesse, eu Parou, sobressaltando-se com o som de vigorosas
pancadas na porta da suite. Hmm quem ser?
Aquela interrupo provocou em Simon um esgar irritado.
Mandou vir alguma coisa?
Abanando a cabea, ela levantou-se e procurou uma toalha para secar as mos.
No Ignore-os pediu-lhe ele.
Ela esboou um sorriso apreensivo, enquanto o bater na porta se tornava mais insistente.
No me parece que este visitante desista to facilmente Terei mesmo de ir ver quem .
Annabelle saiu da casa de banho, fechando a porta suavemente para que o marido acabasse o seu
banho em sossego. Dirigiu-se porta da suite e abriu.
Jeremy!
A sua alegria ao ver o irmo cedo desapareceu quando reparou na expresso dele. O seu rosto de
rapazinho estava plido e a boca contrada numa linha dura. Vinha sem chapu e sem casaco, com o
cabelo em total desalinho.
Jeremy aconteceu alguma coisa? perguntou-lhe ela, fazendo-o entrar.
Bem podes diz-lo.
Ao ver o pnico que ele tentava dominar, a irm olhou-o com crescente preocupao.
Diz-me o que aconteceu!
Jeremy passou uma mo pela cabea, deixando ainda mais espetado o espesso cabelo loiro.
Aconteceu que Calou-se, com uma expresso pasmada, como se no pudesse crer no que ia
dizer.
Aconteceu o qu?! insistiu Annabelle, tambm ela j em pnico.
Aconteceu que a nossa Me acabou de apunhalar uma pessoa.
Annabelle olhou o irmo em completa confuso. Mas, gradualmente, uma onda de indignao
espalhou-se-lhe no rosto.
Jeremy disse, em tom severo , isso a brincadeira mais estpida mais
No brincadeira, mana Tomara eu que fosse.
Ela no se esforou por esconder o seu ceticismo.
E quem que a Mam supostamente apunhalou, no me dirs?
Lord Hodgeman. Um dos amigos do nosso pai Lembras-te dele?
De sbito, a cor fugiu das faces de Annabelle, que se sentiu invadida por um terrvel choque.

Sim limitou-se a murmurar num fio de voz. Lembro-me dele.


Ao que parece, ele foi esta noite l a casa Eu tinha sado com uns amigos, mas voltei cedo e
logo que abri a porta vi sangue no cho, entrada.
Ela abanou levemente a cabea, tentando apreender as palavras.
Segui a pista at ao salo prosseguiu Jeremy , onde a cozinheira passava por um ataque histrico
e o criado tentava lavar uma poa de sangue no tapete enquanto a Mam ali estava, parecendo uma
esttua, branca como a cal e sem dizer uma palavra. Em cima da mesa estava uma tesoura ensanguentada,
a que ela usa nos trabalhos de costura. Pelo que consegui saber pelos criados, Hodgeman entrou no salo
com a Mam, ouviu-se uma discusso acesa, e a seguir ele saiu de l cambaleando, com as mos
agarradas ao peito.
A mente de Annabelle funcionava agora com o dobro da velocidade normal, com os pensamentos a
galope. Ela e Philippa sempre haviam escondido a verdade a Jeremy, que estivera sempre ausente no
colgio aquando das visitas de Hodgeman. Ele teria ficado arrasado se soubesse que parte do dinheiro
que lhe pagava os estudos provinha de No, ele jamais poderia vir a saber! Ela ia ter de inventar uma
explicao minimamente plausvel Mais tarde. O importante agora era proteger Philippa.
Onde est ele agora? E com que gravidade est ferido?
No fao ideia. Parece que l conseguiu chegar at porta das traseiras, onde a carruagem o
esperava, e foi o prprio criado e o cocheiro que o levaram O rapaz sacudiu a cabea furiosamente.
No sei onde a Mam o esfaqueou, e quantas vezes, ou sequer porqu. Ela no diz, limita-se a olhar
para mim como se no se lembrasse do seu prprio nome.
E onde est ela agora? No me vais dizer que a deixaste sozinha em casa!
Pedi ao criado que a vigiasse de perto e no deixasse que ela Jeremy interrompeu-se, lanando
um olhar embaraado a um ponto para alm do ombro da irm. Boa noite, Mr. Hunt, peo desculpa por
vir interromper esta noite, mas aconteceu uma
Eu ouvi.
Simon estava ali parado, enfiando calmamente para dentro das calas a fralda de uma camisa lavada,
enquanto olhava Jeremy atentamente.
Gelada, Annabelle voltou-se para o marido. Por vezes esquecia-se de como Simon podia ser
intimidante, mas naquele momento, com um olhar inexpressivo e absolutamente desapiedado, ele parecia
to implacvel quanto um assassino a soldo.
Por que razo ter ido Hodgeman l a casa a uma hora daquelas? disse Jeremy como se falasse
sozinho, com uma cara perdida de aflio. E por que diabo que a Mam o recebeu? E o que a teria
irritado ao ponto de Ele tem de ter feito qualquer coisa! Ter dito alguma coisa acerca do nosso Pai,
ou quem sabe at no ter sido atrevido com ela, o velho nojento!
No silncio tenso que se seguiu s especulaes ingnuas de Jeremy, Annabelle abriu a boca para
dizer qualquer coisa, mas Simon abanou subtilmente a cabea, para a silenciar. Dirigiu toda a sua ateno
para o jovem, falando num tom baixo e calmo:
Jeremy, corre at ao estbulo nas traseiras do hotel e manda que atrelem a minha carruagem. E dizlhes para selarem o meu cavalo. Depois vai a casa, pega no tapete e nas roupas ensanguentadas que
encontrares e leva-as para a unidade de montagem das locomotivas logo o primeiro edifcio da
fbrica. Dizes que vais em meu nome e o gerente no far perguntas. H uma fornalha onde

Sim! interrompeu-o Jeremy, compreendendo imediatamente. Tratarei de queimar tudo.


Simon fez-lhe um sinal de cabea e o rapaz dirigiu-se porta sem mais uma palavra.
Logo que Jeremy saiu, Annabelle voltou-se para o marido, com o rosto carregado de angstia.
Simon tenho de ir ter com a Mam e
Sim, eu acompanho-a.
Eu no sei o que aconteceu ao Lord Hodgeman e
Eu trato disso disse Simon, determinado. Rezemos para que os ferimentos sejam superficiais.
Se ele morrer, ser bem mais complicado encobrir toda esta trapalhada.
Annabelle assentiu, mordendo o lbio antes de dizer:
Julguei que estivssemos finalmente livres daquele sabujo sinistro. Jamais sonhei que ele se
atrevesse a incomodar de novo a Mam, depois de eu casar consigo. Parece que no h nada que o faa
parar!
Simon agarrou-a tranquilamente pelos pulsos, dizendo com uma calma assustadora:
Eu fao-o parar. Pode ficar sossegada a esse respeito.
Ela olhou-o com preocupao.
O que conta fazer?
Mais tarde falamos. Agora no percamos mais tempo. V buscar a sua capa.
Sim murmurou ela, correndo para o quarto.
Chegados a casa de Philippa, encontraram-na sentada nas escadas, segurando um copo com uma
qualquer bebida espirituosa. Parecia pequenina, quase uma criana, e o corao de Annabelle deu-lhe
uma volta no peito ao ver a postura curvada da me.
Mam murmurou ela, sentando-se no degrau abaixo e rodeando-lhe os ombros com o brao.
Entretanto, Jeremy, mais seguro de si, pedia ao criado que o ajudasse a enrolar o tapete e a lev-lo
para a carruagem l fora. Apesar da sua apreenso, Annabelle no pde deixar de pensar que o irmo
estava a conduzir a situao extraordinariamente bem para um rapaz de catorze anos.
Philippa levantou a cabea, olhando para a filha com um ar atormentado.
Lamento tanto
No, Mam, sossegue
Logo quando eu julgava que estava tudo bem, ele entrou aqui e disse que queria continuar a
visitar-me e se eu no estivesse de acordo, contaria a toda a gente a nossa combinao. Ameaou-me,
afirmando que isso representaria a nossa runa, que nos tornaramos alvo do desprezo total. Por mais que
eu chorasse, que suplicasse ele ria E finalmente, quando o senti pr-me as mos em cima algo
dentro de mim disparou no sei explicar. Vi a tesoura ali mo e no pude deixar de agarrar nela e e
tentei mat-lo. E oxal esteja morto. No me importo com o que me possa vir a acontecer agora
Chhh, Mam murmurou Annabelle, consolando-a com uma carcia. Ningum a pode censurar
pelo que fez Lord Hodgeman era um monstro e
Era? disse Philippa, entorpecida. Quer isso dizer que est morto?
No sabemos. Mas vai tudo correr bem, de uma maneira ou de outra. Jeremy e eu estamos aqui e
o Simon no vai deixar que nada de mal lhe acontea, prometo.
Mam chamou Jeremy, erguendo uma ponta do tapete enrolado que, juntamente com o criado,
levava para as traseiras da casa. Sabe onde est a tesoura?

Aquela pergunta foi feita num tom to natural que dir-se-ia que o rapaz precisava da tesoura para
cortar um pedao de fio.
A criada que a levou respondeu Philippa. Est a tentar lav-la.
Muito bem, vou pedir-lha.
Enquanto se afastavam pelo corredor, Jeremy recomendou, por cima do ombro:
D uma vista de olhos pela sua roupa, minha Me. Tudo o que tiver o menor pingo de sangue tem de
ser queimado.
Sim, querido.
Ao ouvi-los, Annabelle no pde deixar de admirar o modo casual como ela e a famlia estavam a ter
uma conversa acerca do modo como fazer desaparecer as provas de um crime. E pensar que sentira a
mnima superioridade sobre a famlia de Simon era um pensamento que lhe causava arrepios.
Duas horas depois, Philippa estava a salvo, metida na cama e acarinhada pela filha; Simon e Jeremy
regressaram casa de famlia com poucos minutos de diferena. Trocaram umas breves palavras no hall
de entrada, no momento em que Annabelle vinha a descer as escadas. Parou por momentos ao ver Simon
enlaar brevemente o seu irmo e despentear-lhe o cabelo, j de si bastante desgrenhado. Aquele gesto
paternal pareceu acalmar sobremaneira o rapaz, levando-lhe face um sorriso de cansado alvio.
Annabelle observava-os, imvel.
Fora-lhe pesaroso que Jeremy tivesse aceitado Simon to facilmente, quando Annabelle esperava que
o irmo se revoltasse contra a autoridade do cunhado. Causou-lhe um estranho sentimento testemunhar a
ligao que se formara instantaneamente entre eles, especialmente sabendo que a confiana de Jeremy
no era fcil de ganhar. At agora, Annabelle nunca havia pensado no alvio que o irmo devia sentir por
ter algum forte em quem se apoiar, algum capaz de encontrar solues para problemas que ele, por ser
ainda demasiado novo, no conseguia encarar. A luz amarela do hall de entrada deslizou sobre o espesso
cabelo escuro de Simon e fez-lhe brilhar o rosto quando levantou os olhos para ela.
Debatendo-se com todas aquelas emoes, Annabelle acabou de descer e perguntou:
Encontraram-no?
Encontrei-o, sim assegurou-lhe Simon, pegando na capa pendurada no corrimo da escada e
pondo-lha sobre os ombros. Vamos
Annabelle voltou-se para o irmo.
Jeremy, ficas bem?
Tenho a situao controlada foi a resposta do rapaz.
Simon esboou um sorriso divertido ao enlaar a cintura de Annabelle.
Vamos l, querida murmurou-lhe.
J no interior da carruagem, Annabelle bombardeou Simon com perguntas, at que ele lhe tapou a
boca com a mo.
Vou contar-lhe tudo se conseguir manter-se caladinha por um minuto ou dois disse ele.
Annabelle assentiu e ele inclinou-se sobre ela, substituindo a mo pela boca. Depois de lhe roubar
aquele beijo, recostou-se no assento e, com uma expresso sria, passou a relatar:
Encontrei Hodgeman em casa, nas mos do seu mdico privado. E em boa hora o fiz, porque eles j
tinham chamado a polcia e preparavam um depoimento.
E como conseguiu convencer os criados a deix-lo entrar?

Entrei com um empurro e exigi que me levassem imediatamente presena do dono da casa. A
confuso era tal que ningum ousou recusar. Ordenei a um criado que me levasse ao quarto, onde o
mdico j estava a tratar o ferimento de Hodgeman. Fez uma pausa e acrescentou, visivelmente
divertido: Claro que podia ter encontrado facilmente o quarto guiado apenas pelos gritos e pragas
daquele canalha
Annabelle soltou uma risadinha plena de satisfao, comentando:
Na minha opinio, qualquer dor que Lord Hodgeman esteja a sofrer ainda no bastante. Como
que ele estava e que lhe disse quando entrou no quarto?
Simon torceu a boca de desdm, antes de responder:
No passava de uma ferida superficial num ombro e bastante pequena. E a maior parte das coisas
que ele disse bom, o pudor impede-me de as repetir. Deixei-o disparatar por uns minutos e pedi ao
mdico que aguardasse no quarto ao lado, enquanto eu tinha uma conversa particular com Lord
Hodgeman. Assim que o vi sair, disse quele sebento que lamentava muito saber da sua grave
perturbao digestiva um comentrio que o intrigou, at eu lhe explicar que ele teria todo o interesse
em descrever a sua doena, famlia e amigos, como um desarranjo de estmago e no uma punhalada.
E se ele recusasse? quis saber Annabelle, com um leve sorriso.
Nesse caso, tornei bem claro que me dedicaria a retalh-lo como a uma pea de presunto de
Yorkshire. E se jamais viesse a ter conhecimento do mnimo rumor que pudesse embaciar a reputao da
sua me, ou de algum da famlia, atribuir-lhe-ia a origem; e depois no haveria dele restos suficientes
para lhe dar um enterro decente. Quando acabei com ele, j nem ousava respirar. Acredite que nunca
mais voltar a aproximar-se de Philippa. Quanto ao mdico, recompensei-o dignamente e persuadi-o a
banir do esprito aquele episdio. E, bom depois disto s me restou aguardar pelo chefe da Polcia.
E a ele? O que lhe disse?
Simplesmente que tinha havido um engano e que sua presena no seria necessria. E em paga da
maada e do tempo perdido, sugeri-lhe que fosse Brown Bear Tavern no fim do seu turno e mandasse
vir todas as rodadas de cerveja que lhe aprouvesse, que ficariam por minha conta.
Graas a Deus! exclamou Annabelle, profundamente aliviada, suspirando no seu ombro. E
quanto a Jeremy? O que vamos dizer-lhe?
Ele no precisa de saber a verdade; s o iria confundir e fazer sofrer. Em minha opinio, Philippa
reagiu exageradamente aos avanos de Hodgeman e feriu-o sem querer Simon acariciou-lhe o queixo
com a ponta do dedo, dizendo: Mas eu tenho uma proposta a que gostaria que desse alguma ateno.
Suspeitando que aquela proposta no passasse de uma ordem velada, Annabelle olhou-o com
desconfiana.
De que se trata?
Creio que o melhor seria Philippa pr alguma distncia entre ela e Londres incluindo Hodgeman
at a poeira assentar.
Alguma distncia quanta? E para onde iria ela?
Sugiro que se junte minha me e irm, que se preparam para uma viagem pelo Continente. Partem
dentro de poucos dias.
Essa a pior ideia que jamais ouvi! exclamou Annabelle. Quero que ela fique aqui mesmo,
onde Jeremy e eu podemos cuidar dela. Alm de que, ou eu me engano muito, ou a sua me e a sua irm

no ficariam nada satisfeitas!


Podemos mandar o Jeremy com elas. Tem tempo suficiente antes de recomear a escola e a
pessoa ideal para servir de escolta s trs.
Pobre Jeremy murmurou ela, tentando imaginar o irmo acompanhando aquele trio de mulheres
por toda a Europa. Eu no desejaria tal destino ao meu pior inimigo!
Simon no pde deixar de rir.
Pelo contrrio pode aprender imensa coisa acerca das mulheres.
E nenhuma delas agradvel, certamente retorquiu ela. Mas por que razo considera necessrio
afastar a Mam de Londres? Haver ainda alguma sorte de perigo a esperar de Lord Hodgeman?
No murmurou ele, puxando-lhe docemente o rosto para si. J lhe afiancei que ele nunca mais
ousar aproximar-se de qualquer uma de vs. Contudo, se ainda surgir algum problema com ele, eu
prefiro tratar do assunto na ausncia dela. Alm disso, o Jeremy disse-me que a me no parecia estar em
si. O que no admira nada, dadas as circunstncias. Uns meses de viagem vo certamente faz-la sentir-se
melhor.
Annabelle suspirou e disps-se a considerar a ideia acabando por admitir que fazia todo o sentido.
H muito que Philippa no viajava para parte alguma. E se Jeremy acompanhasse a me, talvez a
companhia das senhoras Hunt se tornasse mais tolervel. Quanto ao que Philippa desejaria bom, a
verdade que ela parecia demasiado entorpecida para tomar qualquer deciso. Era pois plausvel que
iria aderir a quaisquer planos que os filhos lhe propusessem.
Simon disse ela, hesitante. Est a pedir-me a opinio ou a comunicar-me a sua deciso?
O olhar de Simon percorreu a face dela, numa avaliao cautelosa.
O que seria melhor para a levar a concordar comigo? Sorriu ao ler a resposta na expresso dela.
Muito bem estou a pedir-lhe a opinio
Annabelle sorriu ironicamente e ajeitou melhor a cabea no ombro dele.
Nesse caso se o Jeremy concordar eu tambm concordo.

Captulo 25

Annabelle no perguntara a Simon como que Bertha e Meredith Hunt tinham recebido a notcia
daquela adio de dois novos companheiros de viagem. E no tinha pressa de saber a resposta. Tudo o
que importava era que Philippa estivesse bem longe de Londres e de tudo o que lhe pudesse recordar
Lord Hodgeman. E esperava que quando a me regressasse, estivesse fresca e restabelecida, pronta para
um recomeo. A viagem talvez acabasse por ser um divertimento para Jeremy, que ansiava por ver alguns
daqueles stios no estrangeiro de que lhe tinham falado no colgio.
A menos de uma semana do dia da partida, Annabelle lanou-se tarefa de fazer as malas para a me
e para o irmo, tentando adivinhar o que iriam precisar para uma viagem de seis semanas. Perante a
quantidade de mantimentos que Annabelle comprara para eles, Simon fez-lhe notar, divertidssimo, que
mais parecia que a famlia se preparava para viajar por regies bravias e inexploradas do que para se
instalarem numa sucesso de estalagens e pensiones.
Viajar pelo estrangeiro pode por vezes ser desconfortvel respondeu Annabelle, recheando
afanosamente um saco de coiro com latas de ch e de bolachas.
Um monte de caixas e embrulhos erguia-se ao lado da cama do casal, onde ela empilhava agora
vrios artigos. Entre outras coisas, selecionara cuidadosamente mezinhas preparadas pelo boticrio, um
par de almofadas de penas e roupa de cama extra, uma caixa cheia de livros e revistas, e uma srie de
conservas e mercearias empacotadas. Erguendo um boio de vidro com compota, examinou-o com olhar
crtico.
No Continente a comida muito diferente.
Muito assentiu Simon gravemente. Ao contrrio da nossa, a comida deles acontece ter sabor.
E o clima frequentemente inapropriado estao.
Sol e cu azul? Oh, sim, tentam evit-lo a todo o custo!
Ela reagiu troa dele com um olhar altivo.
No tem nada de mais importante para fazer do que ficar aqui a ver-me empacotar caixas?
No, uma vez que o est a fazer no nosso quarto de cama
Erguendo-se, Annabelle cruzou os braos sobre o peito, lanando-lhe um olhar provocante.
Pois receio que tenha de controlar os seus instintos animalescos, Mr. Hunt. Talvez no tenha
reparado que a lua de mel acabou.
A lua de mel no acaba enquanto eu no disser esclareceu-a Simon, agarrando-a antes que ela
pudesse escapar. Esmagou-lhe a boca com um beijo dominador e lanou-a sobre a cama. O que
significa que, para si, um caso perdido.

Tentando dominar o riso, Annabelle espinoteou, embaraando-se nas saias at se ver pregada ao
colcho pelo corpo dele colado ao seu.
Tenho mais embrulhos para fazer protestou ela, enquanto ele se instalava entre as suas coxas.
Simon!
J alguma vez lhe disse que sou capaz de desabotoar botes com os dentes?
Ela soltou uma risada ofegante, contorcendo-se quando ele baixou a cabea, direto ao corpete dela.
Parece-me uma habilidade muito pouco prtica, essa.
Engana-se. extremamente til em certas situaes. Deixe que lhe mostre
E naquele dia no houve mais embrulhos.
Dias depois, contudo, Annabelle acabou por se encontrar porta de casa da famlia, vendo partir a
me e o irmo numa carruagem com destino a Dover, onde se encontrariam com as Hunt e embarcariam
para Calais.
Simon tambm estava presente, com a mo rodeando a cintura da mulher, enquanto a carruagem
virava a esquina em direo estrada principal. Ela acenava-lhes, desanimada, perguntando-se como em
nome de Deus iriam eles governar-se sem ela.
Levando-a para dentro de casa, Simon fechou a porta.
Anime-se, meu doce. Ver que esta a melhor soluo.
Para eles ou para ns?
Para todos. Voltou-a para si, sorrindo-lhe. Prevejo que as prximas semanas iro passar a
correr. Mas entretanto, Mrs. Hunt, vai ter imenso que fazer. Para comear, esta manh vamos encontrarnos com um arquiteto para combinarmos os planos para a nossa nova casa, e a seguir vai ter de escolher
um entre dois lotes que o nosso agente encontrou em Mayfair.
Annabelle pousou a cabea no ombro dele.
Graas a Deus J comeava a desesperar, cuidando jamais sair deste hotel. No que no tenha
gostado destes tempos, mas toda a mulher sonha com a sua prpria casa e Interrompeu-se, sentindo-o
mexer no seu cabelo. Simon, no me tire os ganchos avisou-o. D imenso trabalho prender este
cabelo e
E mais no disse, limitando-se a suspirar ao sentir o penteado desmanchar-se e ouvir o cair dos
ganchos no cho.
No consigo resistir murmurou-lhe ele, desmanchando-lhe sofregamente com os dedos o
entranado. O seu cabelo to bonito Levou ao nariz uma mo-cheia de cabelo sedoso. To
macio E cheira a flores. O que que lhe faz para ele cheirar to bem?
Sabonete respondeu Annabelle, escondendo um sorriso no peito dele. Sabonete Bowman. A
Daisy deu-mo a experimentar; o pai delas manda-o vir de Nova Iorque aos caixotes.
Hmm no admira que seja milionrio. Todas as mulheres deviam cheirar assim. Passou o
cabelo entre os dedos e roou-lhe o nariz pela garganta. E em que outros stios o usa? sussurrou-lhe
ao ouvido.
Podia convid-lo a verificar por si mesmo, mas temos um compromisso com o arquiteto,
recorda-se?
Ele pode esperar.
E o senhor tambm disse-lhe ela severamente, embora controlando o riso. Meu Deus, Simon,

no se pode dizer que tenha sofrido privaes. Tem-me dado muito trabalho satisfazer as suas
Ele moldou a sua boca na dela, num beijo to quente e persuasivo que todos os pensamentos racionais
lhe desapareceram do esprito. Agarrando-lhe o cabelo entre as mos, empurrou-a contra a parede do
hall de entrada, e penetrou-a com a lngua, deleitando-se vagarosamente at Annabelle se sentir
estonteada, os dedos fincados nas mangas do casaco dele. Gradualmente a boca dele separou-se da dela,
mordiscando-lhe a garganta, macia como seda. Murmurava coisas que a chocavam, exprimindo-se agora
no em frases floreadas mas com a simplicidade crua de um homem cujo desejo por ela no conhecia
limites.
No consigo controlar-me no que a si lhe diz respeito. Cada minuto que no estou consigo, s sonho
em estar dentro de si. Abomino tudo o que me separa de si
Estendeu a mo por trs das costas dela e puxou-lhe o vestido com fora, fazendo-a arquejar ao sentir
ceder os botes e pedacinhos de marfim esculpido espalharem-se por todos os lados. Tapando-lhe o
suspiro com a boca, Simon puxou-lhe o vestido para fora dos ombros, enquanto lhe pisava
deliberadamente a bainha da saia. O tecido, de to maltratado, rasgou-se em dois e o vestido escorregou
at ao cho. Simon puxou-a contra o corpo, agarrando-lhe o pulso e conduzindo-o at ao sexo. Ela
suspirou ao sentir-lhe a enorme ereo, moldando os dedos sobre ela e semicerrando os olhos.
Quero fazer-te gritar e arranhar e desmaiar nos meus braos sussurrou-lhe ele, a face spera
roando-lhe a pele delicada. Preciso de devorar-te, por dentro e por fora, to fundo quanto puder
Calou-se de repente e a boca dele apoderou-se da dela com uma presso insistente, subitamente to
arrojado no seu desejo, como se o sabor da boca dela fosse um estmulo extico que o levava at ao
xtase. Annabelle apercebeu-se vagamente de que ele procurava qualquer coisa na algibeira do casaco, e
a seguir sentiu algo a morder as fitas do espartilho at que percebeu que ele as cortara com o seu
canivete, ao sentir a cinta apertada alargar a presso contra as suas costelas.
Percebendo que estava quase a ser violada na entrada da sua casa de famlia, Annabelle separou-se
do marido com um sorriso trmulo. Mesmo nos seus momentos de maior excitao, Simon sempre
parecera dominar-se, aplicado traves calculados sua paixo. Jamais ela temera que ele fosse outra
coisa que no gentil e solcito com ela at agora. O seu aspeto era quase selvagem, o rosto
obscurecido por uma cor desusada. O corao dela comeou a bater com pancadas dolorosas, levando-a
a humedecer os lbios ressequidos. O movimento da sua boca atraiu fortemente a ateno dele, que
passou a olh-la com uma intensidade alarmante.
No meu quarto conseguiu ela dizer, voltando-se para as escadas.
Assim que comeou a subir os primeiros degraus, com as pernas bambas e trmulas, Annabelle sentiu
Simon agarr-la por trs e levant-la nos braos. Antes que pudesse produzir um som, ele levou-a escada
acima com uma facilidade impressionante.
Transportou-a at ao quarto, onde a viso da sua silhueta escura era chocante contra os plidos folhos
e rendas gastos pelo tempo, bem como as amostras de bordados que ela fizera com as suas mos de
criana. Despindo-a rudemente, Simon deitou-a sobre os lenis, pudos e com um leve cheiro a mofo de
no terem sido usados h tanto tempo. A roupa dele em breve se juntou dela no cho, e logo o seu corpo
deslizou sobre o dela. Ela respondeu urgncia do marido com inequvoca boa vontade, abrindo os
braos para ele e afastando as pernas ao toque mais ligeiro. Simon enterrou-se nela, num profundo
deslizar, fazendo-a ofegar no esforo de se acomodar. Uma vez dentro dela, ele tornou-se mais meigo, e a

sua premncia adquiriu uma intensidade calculada. Era como se cada parte dele tivesse sido planeada
para lhe dar prazer a ela, o toque acetinado da sua masculinidade, o velo espesso e macio que roava
suavemente os mamilos dela, o sabor e o cheiro que lhe drogavam os sentidos.
Dominada por aquela intimidade devastadora, Annabelle sentiu as lgrimas chegarem-lhe aos olhos e
Simon consolou-a com doces murmrios, enquanto ao mesmo tempo a penetrava mais fundo, mais longe,
tirando dela mais do que ela jamais pensara ser possvel dar. A boca dele deslizava sobre a dela,
absorvendo a sua respirao errtica, enquanto se movia em investidas voluptuosas, calibradas, que
faziam vibrar e retesar todos os seus msculos. Ela soluava contra a boca dele, suplicando-lhe sem
palavras que a libertasse. Por fim, cedendo, ele aumentou o ritmo, levando-a a um clmax penetrante, num
encontro cru e exaltado e assombroso na sua violncia.
Minutos depois, Annabelle, estendida numa deliciosa indolncia sobre o corpo dele, uma face
aninhada no seu ombro, tentava analisar o maravilhamento dos seus sentidos. Nunca se sentira to
saciada, cada nervo envolto em prazer. E contudo, ela sentira qualquer coisa de novo no amor deles
uma altura inatingvel que se elevava at sobre o que haviam experimentado juntos uma possibilidade
irrealizvel que pairava fora do seu alcance. Um sentimento um desejo qualquer coisa de
tantalizante que no tinha nome. Fechando os olhos, Annabelle aqueceu-se com a proximidade dos seus
corpos, enquanto a esquiva promessa assombrava o ar como um esprito benevolente.
Cada vez mais curiosa a respeito do grandioso projeto que tanto ocupava a ateno do marido,
Annabelle pediu a Simon para visitar a fbrica de locomotivas, mas s deparou com recusas, manobras
de diverso e tticas sortidas para a impedir de visitar o local. Percebendo que, por uma qualquer razo,
Simon no queria lev-la, ela tornou-se cada vez mais determinada, obsessiva mesmo.
s uma curta visita, Simon insistiu ela uma noite. S quero dar uma vista de olhos, no vou
mexer em nada. Por amor de Deus, depois de tanto o ouvir falar em locomotivas, no terei direito a
conhec-las?
demasiado perigoso respondeu Simon secamente. Uma mulher no tem nada que ir a um stio
pejado de maquinarias pesadas e cubas de milhares de quilos de caldo do inferno a ferver.
H semanas que me tem andado a dizer que um stio seguro e que no h absolutamente nenhuma
razo para eu ficar preocupada e agora diz-me que perigoso?
Dando conta do seu erro de ttica, Simon franziu o sobrolho.
O facto de ser seguro para mim no quer dizer que o seja para si.
E porque no?
Porque uma mulher.
Fervendo como uma das ditas cubas de caldo do inferno, Annabelle olhou-o de olhos semicerrados.
J lhe respondo rosnou-lhe ela , logo que consiga dominar a vontade que tenho de lhe dar na
cabea com o objeto pesado mais mo.
Simon andava de um lado para o outro no salo, com uma evidente frustrao em cada linha do seu
corpo. Parou diante do sof onde ela estava sentada, falando-lhe l do alto:
Annabelle disse-lhe finalmente, e j de mau modo , visitar uma fundio como olhar para alm
das portas do inferno. Aquele lugar to seguro quanto nos possvel, mas ainda assim um stio
barulhento, sujo, selvagem. E claro que existe sempre uma possibilidade de perigo e
Calou-se, olhando em volta impacientemente e passando os dedos pelo cabelo, numa sbita

dificuldade em encar-la, enquanto ela, de cabea encostada mo, o olhava fixamente.


muito natural que me queira proteger murmurou. Mas eu no quero viver fechada numa torre
de marfim, meu querido. Consciente da luta interior do marido, ela continuou, num tom razovel:
Quero saber mais acerca do que faz quando no est comigo conhecer esse lugar que to importante
para si. Por favor
Simon remoeu por instantes os seus pensamentos e quando respondeu foi j num tom de inegvel mau
humor.
Est bem, seja. J que bvio que no terei paz de outro modo, levo-a l amanh. Mas no me
censure se ficar desapontada. Avisei-a do que a espera.
Obrigada disse Annabelle, satisfeita, oferecendo-lhe um sorriso radioso que se foi perdendo
pouco a pouco com a frase que ouviu a seguir.
Felizmente, Westcliff tambm vem visitar a fbrica amanh. Ser uma excelente oportunidade para
ambos se conhecerem melhor.
Que bom disse ela, numa plida tentativa de se mostrar encantada com aquela notcia.
Annabelle ainda no esquecera as observaes cortantes que Westcliff fizera acerca dela, nem to
pouco a sua previso de que aquele casamento iria arruinar a vida e a carreira de Simon. Mas se o
marido pensava que a perspetiva da companhia de um imbecil presunoso como Westcliff a dissuadiria,
estava muito enganado. Colando face um tnue sorriso, passou o resto do dia a pensar que era
lamentvel que uma esposa no pudesse escolher, por ele, os amigos do marido.
No dia seguinte, ao fim da manh, Simon levou Annabelle ao terreno de 3,6 hectares da Consolidated
Locomotive. Eram filas de edifcios cavernosos, cravados de mirades de chamins expelindo fumo
negro, que era levado pelo vento sobre ptios cheios de vages e passadios que se intersetavam. O
tamanho da fbrica era ainda maior do que Annabelle esperava, e albergava equipamento de uma escala
de tal modo planetria que a deixou literalmente sem fala, e logo assim que l chegaram. O primeiro
local que visitaram foi a unidade de montagem, uma gigantesca oficina que ostentava nove locomotivas
em variados estados de produo. O objetivo da companhia era produzir quinze mquinas no primeiro
ano e trinta no seguinte. Ao saber que as despesas da fbrica ascendiam, em mdia, a um milho de libras
semanais, e com uma capitalizao do dobro, Annabelle olhou para o marido de queixo cado de espanto.
Meu Deus suspirou ela. Quanto dinheiro que tem, Simon?
Ele soltou uma gargalhada perante a pergunta de gosto duvidoso, e inclinou-se para lhe sussurrar ao
ouvido:
Sou suficientemente rico para a manter bem fornecida em sapatos de baile, minha senhora.
De seguida visitaram a carpintaria de moldes, onde os desenhos das partes a modelar eram
cuidadosamente examinados e construdos prottipos em madeira, a partir dos quais eram concebidos os
moldes onde finalmente o ferro derretido seria vertido e arrefecido. Fascinada, Annabelle fez uma srie
de perguntas acerca do processo de fundio, de como funcionavam as prensas e as mquinas
hidrostticas de rebite; e quis saber por que razo o ferro arrefecido a alta velocidade era mais resistente
do que o arrefecido mais paulatinamente.
Apesar das suas apreenses iniciais, Simon pareceu gostar de a conduzir pelos edifcios, sorrindo
frequentemente ao ver a expresso absorta e maravilhada da mulher. Guiou-a cautelosamente atravs da
fundio, onde ela descobriu que aquela sua expresso, como olhar para alm das portas do inferno,

no era, como ela imaginara, um exagero. No tinha nada que ver com a condio laboral dos operrios,
que pareciam ser bem tratados, nem sequer pelo estado dos edifcios, que estavam razoavelmente
estruturados. Era mais a natureza do trabalho em si, uma espcie de inferno organizado onde os fumos, o
trovejar ensurdecedor e o fulgor rubro das fornalhas ribombantes formavam um cenrio impressionante
para homens protegidos por roupas pesadas, manejando marretas e ferros em brasa. Era certo que os
serventes do diabo no pareciam to bem organizados no decurso dos seus trabalhos. Movendo-se pelo
labirinto de fogo e ao, os fundidores tinham de esquivar-se sob gruas macias deslocando toneis de
caldo do inferno e parar ocasionalmente para dar passagem a gigantescas placas de metal. Annabelle
sentiu alguns olhares curiosos na sua direo, mas a maioria dos trabalhadores estava demasiado atenta
ao seu trabalho para se permitir distraes.
Gruas giratrias instaladas em todo o centro da fundio iavam vages cheios de ferro-gusa, sucata
de ferro e carvo de coque at ao topo de altos-fornos com mais de vinte ps de altura. A, a mistura de
carvo e ferros era fundida, deitada em conchas gigantescas e vertida em moldes por gruas adicionais. O
cheiro a combustvel, metal e suor humano conferiam ao ar um peso atordoante. Ao ver o ferro fundido
ser transferido das cubas para os moldes, Annabelle encostou-se instintivamente ao peito do marido.
Atordoada pelos guinchos implacveis e os gemidos do metal a ser dobrado, o assobio aterrador das
mquinas a vapor e os ecos e solavancos de um gigantesco martelo manejado por seis homens, Annabelle
sentiu-se estremecer a cada novo assalto aos seus ouvidos. Simon prontamente lhe passou o brao pelas
costas, enquanto travava uma conversa gritada mas amistosa com o chefe de produo, Mr. Mawer.
J viste Lord Westcliff por c? perguntou-lhe. Combinou chegar fbrica pelo meio-dia e nunca
o vi atrasar-se.
O robusto fundidor limpou o suor da cara com um leno, respondendo:
Creio que o senhor conde est na linha de montagem, Mr. Hunt. Estava preocupado com as
dimenses dos moldes dos cilindros novos e queria inspecion-los antes de serem aparafusados s
mquinas.
Vamos l para fora disse Simon para Annabelle. Est muito calor e demasiado barulho para
esperarmos aqui por ele.
Aliviada pela ideia de escapar ao rudo implacvel da fundio, Annabelle concordou
imediatamente. Agora que j tinha dado uma vista de olhos pelas instalaes, e satisfeita a sua
curiosidade, sentia-se mais do que pronta para sair dali mesmo perante a desagradvel perspetiva de se
defrontar com Lord Westcliff. Enquanto Simon parava mais uma vez para trocar impresses com Mawer,
ela aproveitou para observar de mais perto um gigantesco fole operado a vapor que injetava ar no
imponente alto-forno central. O poderoso sopro do ar obrigava o metal em fuso a correr para conchas
cuidadosamente posicionadas, contendo cada uma delas mais de 450 quilos de metal instvel.
Uma pilha particularmente grande de sucata de ferro foi lanada do vago de carga para a cpula do
alto-forno aparentemente demasiado grande, visto que o capataz comeou a gritar, irado, contra o
operrio que carregara impensadamente o vago. Franzindo os olhos, Annabelle observou-os com
ateno. Gritos roucos de alerta vindos dos homens no cimo da galeria anunciaram um novo assopro de
ar do grande fole e desta vez, deu-se o desastre. O ferro em fuso transbordou rapidamente das
conchas e caiu em pedaos fervilhantes, alguns deles ficando presos nas gruas mveis. Simon parou a
meio da conversa com o capataz e ambos olharam para cima em simultneo.

Meu Deus! disse Simon.


E Annabelle s teve um lampejo da sua cara antes que ele a atirasse ao cho, cobrindo-a com o
prprio corpo. Ao mesmo tempo, dois pedaos de caldo do inferno do tamanho de abboras caram para
dentro das cubas de arrefecimento por baixo, provocando uma srie de exploses instantneas.
O impacto foi como uma sucesso de golpes em cheio sobre eles. Annabelle nem teve tempo de gritar
quando Simon se curvou num arco, formando com os ombros um escudo sobre a cabea dela. Depois
disso
Silncio.
De incio parecia que o prprio movimento da terra tivesse parado com um safano sbito.
Desorientada, Annabelle pestanejou para aclarar a viso e foi desde logo atingida pelo brilho brutal do
incndio. Os vultos ameaadores da maquinaria destacavam-se como monstros na ilustrao de um tomo
medieval. Jatos intermitentes de calor fustigavam-na com tanta fora que parecia conseguirem arrancarlhe a pele dos ossos. Repuxos de aparas de metal voavam pelo ar, como se disparados por uma arma.
Sentia-se rodeada de um turbilho de movimento catico, todo envolto num cobertor de silncio
atordoante. De repente sentiu uma espcie de estalido nos ouvidos que se encheram de um apito metlico
num tom agudo.
Ela estava a ser arrastada pelo cho. Simon puxou-a com fora pelos braos, levantando-a num s
movimento. Desequilibrada, aterrou contra o peito dele, ouvindo-o dizer-lhe qualquer coisa ao ouvido
mas ela s distinguia o som da voz dele subitamente abafado pelo estrondo de exploses mais pequenas
e o rugir do fogo que comeava a engolir, esfomeado, todo o edifcio. Viu a expresso grave e sria de
Simon e tentou compreender o que ele lhe dizia, mas ficou desorientada pelas mordidelas de mais aparas
de metal quente que lhe picavam a cara e o pescoo, qual enxame malvolo de insetos enfurecidos.
Levada pelo instinto mais do que pela razo, Annabelle no pde impedir-se de esbofetear inutilmente o
ar com as mos.
Simon ora a puxava ora a empurrava atravs de todo aquele caos, tentando proteg-la sempre com o
prprio corpo. Um tonel gigantesco rolava calmamente frente deles, esmagando tudo o que encontrava
pelo caminho. Praguejando, Simon sacou violentamente Annabelle para fora do caminho do cilindro
rolante, que seguiu em frente. Havia homens por todos os lados, empurrando-se e gritando, com a nsia
suprema de sobreviver, correndo para as entradas de ambos os lados do edifcio. Uma nova onda de
erupes sacudiu a fundio, acompanhada de gritos speros. O ar era irrespirvel de to quente e
Annabelle, aturdida, perguntava a si prpria se morreriam assados antes de chegarem aos portes.
Simon! gritou ela, agarrando-se cintura dele. Pensando melhor acho que tinha razo.
A que respeito? perguntou ele, de olhar fixo na entrada da fbrica.
Este stio demasiado perigoso para mim!
Simon baixou-a e iou-a por cima do ombro, carregando-a sobre gruas tombadas e equipamento
desconjuntado, com um brao firmemente apertado roda dos joelhos dela. Baloiando de cabea para
baixo, totalmente impotente, Annabelle viu no casaco dele buracos com sangue e percebeu que a
exploso cravara bocados de ferro e estilhas de madeira nas costas dele, quando Simon a protegera com
o seu corpo. Transpondo obstculo aps obstculo, Simon finalmente chegou s portas de espessura tripla
e colocou Annabelle de p. Mas assustou-a, ao empurr-la firmemente para os braos de algum, a quem
gritou que cuidasse dela. Voltando-se, ela viu que Simon a tinha confiado a Mr. Mawer.

Leva-a l para fora! ordenou-lhe Simon. E no pares at que ela esteja completamente fora do
edifcio.
Muito bem, senhor disse o capataz, agarrando-a firmemente, num controlo inexorvel.
Arrastada fora para a entrada, Annabelle lanou a Simon um olhar desvairado.
Simon! O que que vai fazer?!
Tenho de me certificar de que saiu toda a gente.
Atravessou-a um arrepio de horror.
No, Simon, fique comigo!
Estarei c fora dentro de cinco minutos disse ele secamente.
Annabelle sentiu a face contorcer-se at lhe chegarem aos olhos lgrimas de fria e de terror.
Dentro de cinco minutos o edifcio ter ardido completamente.
Vai! Corre, no pares disse ele a Mawer, voltando as costas.
Simon! gritou ela, vociferando ao v-lo desaparecer de novo no edifcio em chamas.
No telhado ondulavam chamas azuis e ouvia-se toda a maquinaria guinchar ao ser devorada por
aquele calor infernal. Das portas saa fumo, irrompendo em florescncias negras que contrastavam
estranhamente com as nuvens brancas l do alto. Annabelle depressa descobriu que era intil resistir ao
punho forte de Mawer. Inspirou profundamente o ar do exterior, tossindo enquanto os seus pulmes
irritados tentavam expelir o fumo. Mawer no parou enquanto no a depositou num caminho de gravilha,
ordenando-lhe firmemente que no sasse dali.
Ele vai sair dali, confie em mim disse-lhe ele. A senhora fica aqui e espera por ele. Prometa-me
que no sai daqui, Mrs. Hunt. Preciso de ir encarregar-me dos meus homens e no quero que a senhora
me meta em mais sarilhos.
No saio daqui disse ela prontamente, com os olhos fixos na entrada do edifcio infernal. V
descansado.
Sim, minha senhora.
Ela ficou imvel, de p sobre a gravilha, olhando fixamente a porta da fundio, rodeada de uma
atividade frentica. Passavam por ela homens a correr, enquanto outros se ajoelhavam junto dos feridos.
Uns poucos, como ela, estavam imveis como esttuas, olhando as labaredas com expresses vazias. O
fogo rugia com uma fora que fazia vibrar o cho, ganhando novo alento ao consumir a fbrica. Uma
bomba hidrulica manejada mo e arrastada por duas dezenas de homens rolou at perto do edifcio
provavelmente tinha sido mantida ali para uma emergncia, visto no ter havido tempo para pedir
reforos exteriores fbrica. Freneticamente, os homens procuraram ligar uma mangueira a uma cisterna
debaixo do cho. Agarrando as longas pegas laterais, trataram de bombear num esforo concertado,
acabando por conseguir introduzir na cmara de ar da bomba a presso suficiente para lanar no ar um
repuxo de gua, que subiu trinta metros acima do cho. Mas, malogradamente, o seu esforo no teve
consequncias contra a magnitude daquele inferno.
Cada minuto que passava tinha para Annabelle o peso de um ano. Sentia os lbios movendo-se numa
splica silenciosa Simon, saia da Simon, por favor, saia da
Meia dzia de vultos saram cambaleantes pela porta, com as caras e as roupas enegrecidas pelo
fumo. O olhar de Annabelle varreu os homens que emergiam. Ao perceber que o seu marido no estava
entre eles, a ateno dela mudou para a bomba hidrulica. Os homens tinham mudado a direo da

mangueira para o edifcio ao lado, inundando-o numa tentativa de impedir o incndio de alastrar.
Annabelle abanou a cabea, incrdula, ao aperceber-se de que j tinham dado a fundio por perdida.
Desistiam agora do seu contedo incluindo quem pudesse ter ficado preso l dentro. Galvanizada por
um esforo de ao, correu para o outro lado da fbrica, perscrutando desesperadamente a multido,
procurando algum sinal do seu marido.
Ao descobrir um dos gerentes fazendo o inventrio dos operrios evacuados, Annabelle correu para
ele.
Onde est Mr. Hunt? perguntou ela, tendo de repetir a pergunta mais alto para chamar a sua
ateno.
O homem mal a olhou, respondendo-lhe com uma impacincia alheada:
Houve um novo desmoronamento l dentro. Mr. Hunt estava a ajudar um dos operrios que ficou
preso nos escombros. Desde ento no mais foi visto.
Apesar do calor infernal que irradiava da fundio, Annabelle sentiu gelarem-se-lhe os ossos. Com a
boca trmula, disse:
Se ele conseguisse sair, j o teria feito certamente. Deve precisar de auxlio. O que espera para
mandar l algum procur-lo?
O gerente olhou-a como se ela fosse demente.
Ali dentro?! Seria suicdio, minha senhora.
Voltando-lhe as costas, o gerente dirigiu-se a um homem prostrado no cho e curvou-se para lhe
colocar um casaco dobrado por baixo da cabea. Quando se lembrou de deitar um olhar para o stio onde
Annabelle estivera, encontrou-o vazio.

Captulo 26

Se algum notou que uma mulher irrompera pelo edifcio em chamas, ningum tentou impedi-la.
Cobrindo o nariz e a boca com um leno, Annabelle percorreu o caminho por entre vagas de fumo acre
que lhe trouxe uma torrente de lgrimas aos olhos semicerrados. O fogo, que comeara no outro extremo
da fundio, avanava gulosamente por entre as vigas, em ondas voluptuosas azuis, brancas e amarelas.
Mais assustador do que o calor escaldante era o barulho: o rugir das chamas, os gritos e gemidos do ferro
a contorcer-se, o estrondo da maquinaria pesada partindo-se como brinquedos de criana esmagados por
uma pisadela. O metal lquido saltava e espalhava-se em jatos fortuitos, como metralha de canho.
Segurando as saias em feixes embaraantes, Annabelle avanava tropeando at aos joelhos em
entulho fumegante, chamando Simon com a voz ensurdecida por aquela cacofonia sinistra. Quando j
quase desesperava de o encontrar, apercebeu-se de um movimento por entre o entulho.
Gritando, correu at um longo vulto cado. Era Simon, vivo e consciente, mas com uma perna presa
sob o eixo de ao de uma grua cada. Ao v-la, a sua cara suja de fuligem contorceu-se de horror e ele
esforou-se por se sentar.
Annabelle! conseguiu dizer em voz rouca, entremeada de acessos de tosse. No, que diabo!
Saia daqui, saia j! Que diabo est aqui a fazer?!
Ela abanou a cabea, evitando perder tempo com discusses estreis. A grua era pesada de mais para
qualquer deles a arredar Ela tinha de encontrar qualquer coisa algo que pudesse servir de alavanca!
Limpando os olhos que lhe ardiam terrivelmente, Annabelle pesquisou uma pilha de moldes e pedras
partidas, e um monte de pesos de contrabalano. Tudo aquilo estava coberto de camadas de leo e
fuligem que a faziam escorregar no meio dos escombros. Uma srie de rodas motrizes, algumas mais altas
do que ela, estavam encostadas parede. Encaminhou-se para l e encontrou um monte de eixos e bielas
grossos como um punho. Agarrando numa das pesadas bielas cobertas de leo, ela puxou-a, tirando-a do
monte, e arrastou-a at junto do marido.
S de olhar para Simon no restavam dvidas de que ele, acaso pudesse deitar-lhe as mos, a teria
assassinado.
Annabelle! berrou-lhe ele, entre espasmos de tosse. Saia deste edifcio, j!
Sem si, nunca.
Olhando em volta, ela viu um bloco de madeira encostado a um carneiro hidrulico.
Torcendo-se e contorcendo-se, puxando desesperadamente pela perna imobilizada, Simon cobriu-a
de improprios e ameaas, enquanto ela arrastava o bloco de madeira at junto dele, encostando-o grua.
Isso pesado de mais! rosnava ele, vendo-a lutar com a enorme biela. No vai poder com isso!

Annabelle, saia daqui! Raios a partam, mulher, saia daqui!


Gemendo com o esforo, ela apoiou o ferro ao bloco de madeira e entalou uma ponta sob a grua. Com
todas as suas foras, empurrou-o para baixo. A grua permaneceu solidamente no mesmo lugar, indiferente
aos seus esforos. Com um grito de frustrao, Annabelle lutou com a alavanca at o ferro chiar em
protesto. Nada a fazer a grua permanecia imvel.
Ouviu-se um grande estampido e estilhas de ferro voaram pelo ar, fazendo-a baixar a cabea. Sentiu
uma pancada no brao com fora suficiente para a deitar ao cho. Uma sensao aguda de queimadura
penetrou-lhe o brao e ela apercebeu-se de que um fragmento de metal se tinha alojado no ombro,
fazendo jorrar um jato de sangue vermelho vivo. Arrastou-se at Simon, que a agarrou junto ao peito,
protegendo-a at que a chuva de estilhas de ferro acabasse.
Simon arquejou ela, endireitando-se para o olhar nos olhos , no tem por hbito trazer consigo
uma navalha? Onde que a tem?
Simon ficou imvel ao compreender o significado daquela pergunta. Por uma frao de segundo, ela
viu-o analisar a possibilidade, e depois ele abanou a cabea.
No murmurou. Mesmo que conseguisse decepar a perna, eu no teria foras para me arrastar
para fora daqui. Empurrou-a com firmeza. No h tempo a perder tem de sair j daqui! J,
Annabelle! Lendo a recusa no rosto dela, as suas feies torceram-se numa tremenda angstia, no por
ele mas por ela. Meu Deus, querida disse-lhe em tom de splica no me faa isso. Por
favor se me ama realmente Uma tosse violenta atravessou-lhe todo o corpo. Saia daqui! V!
Por um instante, Annabelle quis obedecer-lhe, enquanto o desejo de escapar ao pesadelo infernal de
uma fbrica a arder quase a dominava. Mas quando, a muito custo, se ps de p e olhou para ele no cho,
to forte e contudo to indefeso, no conseguiu sair dali. Pegou novamente na pea de ferro e inseriu-a
sob o bloco de madeira, sentindo uma dor violenta trespassar-lhe o ombro. O sangue atroava-lhe os
ouvidos, tornando impossvel distinguir a splica de Simon do rudo ensurdecedor do edifcio volta
deles. E bem vistas as coisas, isso at nem era mau, pois Simon parecia louco de fria. Ela empurrou a
alavanca, pondo nela todo o seu peso, enquanto os pulmes atormentados se enchiam de ar enfumarado e
respondiam com um espasmo. sua volta tudo se tornava indistinto, mas Annabelle continuou a exercer
toda a sua fora sobre a barra de ferro, apesar do seu escasso peso.
De repente, ela sentiu qualquer coisa a agarr-la pelas costas do vestido. Teria gritado, tivesse ainda
alguma rstia de flego. Aterrorizada, ficou hirta ao sentir-se arrastada para trs e as mos arrancadas
fora da barra de ferro. Soluando, olhou meio cega para a magra figura sombria atrs de si. Uma voz
calma soou-lhe aos ouvidos:
Eu levanto a grua. Ao meu sinal, liberte-lhe a perna.
Ela conheceu aquele tom autocrtico ainda antes de reconhecer o rosto. Westcliff!, pensou ela,
incrdula. Era com efeito o conde, de camisa branca suja e rasgada, o rosto enfarruscado de fuligem. Mas
apesar do seu desalinho, parecia calmo e senhor de si, fazendo-lhe sinal para ir ter com Simon. Erguendo
a barra de ferro sem grande esforo, ajustou habilmente a alavanca por baixo do eixo da grua. Embora
fosse de estatura mediana, o seu corpo magro parecia slido e soberbamente em forma, condicionado por
anos de impiedoso exerccio fsico. Enquanto Westcliff empurrava para baixo a barra de ferro com um
poderoso impulso, Annabelle escutava os roncos e gemidos do metal a ser vergado e a macia grua a ser
erguida poucas mas cruciais polegadas. O conde gritou para Annabelle que freneticamente puxou a perna

de Simon, sem fazer caso do seu gemido agonizante, ao rolar de sob aquela massa demolidora.
Baixando a grua com um estrondo compacto, Westcliff veio ajudar Simon a pr-se de p, enfiando-lhe
um ombro slido debaixo do brao para suportar o lado ferido. Annabelle colocou-se do outro lado e
estremeceu de dor quando Simon a apertou, num abrao punitivo. O calor e o fumo apoderaram-se dela,
tornando-lhe impossvel ver, respirar ou raciocinar. A tosse, violenta e contnua, abanava-lhe a figura
frgil. Se estivesse sozinha, jamais teria conseguido encontrar a sada do edifcio. Viu-se puxada e
empurrada por Simon num abrao brutal, ocasionalmente levantada do cho quando atravessavam
escombros e entulho. As suas pernas, tornozelos e joelhos estavam escoriados e doridos. Aquela viagem
tormentosa parecia no ter fim, o progresso deles era aventuroso, enquanto a fundio estremecia e
bramia como uma fera disputando a sua presa ferida. Annabelle sentia-se desfalecer. Lutou para
permanecer lcida, mas a sua viso estava tolhida por centelhas brilhantes e, por trs delas, uma
escurido convidativa.
No mais conseguiu lembrar-se do momento em que os trs emergiram da fundio, com roupas
fumegantes, cabelos chamuscados e rostos ressequidos de calor Tudo o que conseguiu recordar mais
tarde foi que havia incontveis pares de mos estendidas para ela, e que as suas pernas doridas se
sentiram subitamente aliviadas do seu prprio peso. Desfalecendo lentamente nos braos de algum,
sentiu-se a ser levada, enquanto os seus pulmes trabalhavam avidamente no intuito de recolher ar fresco.
Uma toalha spera e hmida passou-lhe pelo rosto e mos desconhecidas mergulharam dentro do seu
vestido para lhe desapertarem o corpete. Mas ela nem sequer teve foras para reagir ou se ralar: envolta
num cobertor de letrgica exausto, rendeu-se queles rudes cuidados e engoliu o contedo de uma
concha de metal que lhe levaram boca.
Quando finalmente voltou a si, Annabelle pestanejou repetidamente para deixar que os fluidos
naturais acalmassem a superfcie dos seus globos oculares.
Simon? murmurou, tentando levantar-se.
Mas algum a impediu com gentileza.
Descanse uns minutos mais disse uma voz pedregosa. O seu marido est bem. Um pouco
amolgado e arranhado, mas decididamente recupervel. Cuido at que a perna nem esteja partida.
medida que readquiria o tino, Annabelle descobriu com entorpecido espanto que se encontrava no
cho, semideitada no colo de Lord Westcliff, com o vestido um tanto desabotoado. Olhando para cima,
viu aquele rosto de traos austeros, e notou que a face bronzeada pelo sol estava riscada de fuligem e o
cabelo despenteado e imundo. Aquele lorde, geralmente to impecvel, parecia to simptico e
desgrenhado e to intrinsecamente humano que ela mal o reconheceu.
O Simon murmurou ela.
Est neste momento a ser levado para a minha carruagem. Escusado ser dizer que est impaciente
por v-la juntar-se-lhe. Vou lev-los a ambos para Marsden Terrace, j mandei o meu mdico particular
ir l ter convosco. Westcliff levantou-a um pouco nos braos. Porque foi atrs dele, Mrs. Hunt?
Poderia vir a ser uma viva muito abastada
Curiosamente, a pergunta no foi feita em tom trocista, mas antes com um interesse amvel que a
desconcertou. Sem responder, Annabelle dirigiu a sua ateno para uma macha de sangue no ombro dele.
No se mexa disse-lhe baixinho.
Com todo o cuidado, ela usou as suas unhas partidas como uma pina para agarrar a ponta de um

fragmento metlico cravado na camisa dele. Arrancou-lho subitamente, provocando-lhe um


estremecimento de dor. Olhando a farpa de metal que ela estendia para ele ver, o conde abanou a cabea,
admirado.
Meu Deus, no tinha reparado nisso.
Guardando a farpa no seu punho fechado, Annabelle perguntou, cautelosamente:
E o que levou a si a entrar na fundio, my lord?
Tendo sido informado que Mrs. Hunt correra para dentro de um edifcio em chamas para salvar o
seu marido, pensei em oferecer os meus servios abrir uma porta, por exemplo, afastar qualquer objeto
pesado do seu caminho esse gnero de coisas.
E foi muito til, sem dvida respondeu ela no mesmo tom despreocupado, o que o fez rir, exibindo
uns dentes branqussimos na cara negra de fuligem.
Cuidadosamente, Westcliff ajudou-a a sentar-se. Amparando-a com um brao pelas costas, fechou-lhe
a frente do vestido com um toque hbil e impessoal e contemplou as runas da fundio.
Morreram apenas dois homens e h um desaparecido murmurou. Podemos considerar um
milagre, considerando a extenso do desastre.
Isto pode significar o fim da fbrica de locomotivas?
No, espero reconstruir o que se perdeu no mais curto espao de tempo possvel. O conde olhou
com simpatia o rosto exausto de Annabelle. Mais tarde contar-me- o que aconteceu. Por ora, permitame que a leve at minha carruagem.
Ela ofegou um pouco quando ele se levantou, carregando-a ao colo.
Oh, no necessrio, eu
o mnimo que posso fazer disse ele, dedicando-lhe outro dos seus raros sorrisos enquanto a
levava sem o menor esforo. Tenho para consigo uma reparao a fazer.
Refere-se a acreditar agora que eu amo de facto o Simon e no casei com ele pelo dinheiro
Algo desse gnero, sim. Tenho de admitir que me enganei a seu respeito, Mrs. Hunt. Aceite por
favor as minhas mais humildes desculpas.
Suspeitando que o conde raramente seria dado a pedidos de desculpas fosse pelo que fosse e muito
menos humildes , Annabelle ps-lhe os braos roda do pescoo.
No tenho outro remdio disse ela, de m vontade. Visto ter-nos salvo a vida.
Ele ajeitou-a mais confortavelmente nos braos.
Vamos declarar-nos pax, ento?
Pax disse ela, tossindo-lhe para o ombro.
Enquanto Simon era observado e tratado pelo mdico no quarto principal de Marsden Terrace, Lord
Westcliff tomou Annabelle parte e tratou-a ele prprio da ferida no brao. Com uma pina arrancou-lhe
a lasca de metal que ela tinha cravada na pele e limpou-a com lcool, fazendo Annabelle gemer de dor.
De seguida aplicou-lhe um blsamo em pancadinhas leves, ligou-a com percia e deu-lhe um clice de
brandy para a animar. Se acaso ele acrescentou alguma coisa bebida, ou se a mera exausto dela
potenciou o seu efeito, Annabelle jamais o viria a saber. A verdade que, aps ter bebido dois dedos
daquele lquido cor de mbar, ela sentiu-se tonta e de cabea leve. De voz entaramelada, disse a
Westcliff que o mundo tivera muita sorte por ele no ter enveredado pela carreira mdica, com o que ele
concordou ser provavelmente verdade. Titubeante, ainda fez meno de ir procura de Simon, do que foi

firmemente dissuadida pela governanta e um par de criadas, que pareciam ter a inteno de lhe dar banho.
Antes que ela percebesse o que se passava, Annabelle viu-se de banho tomado, enfiada numa camisa de
noite da idosa me de Lord Westcliff e, finalmente, deitada numa cama fresca e macia. Assim que fechou
os olhos, caiu no mais profundo dos sonos.
Para sua mortificao, Annabelle acordou bastante tarde no dia seguinte, debatendo-se para saber
onde estava e o que acontecera. Assim que o seu pensamento aflorou Simon, saltou da cama e, sem
sequer apreciar o requintado meio que a rodeava, desceu descala at ao trio de entrada, cruzando-se
com uma criada que se mostrou surpreendida ao ver uma mulher de cabelo solto e descomposto, a face
arranhada e colorida e uma camisa de noite que nitidamente no era sua uma mulher que, no obstante
a barrela da noite anterior, ainda cheirava fortemente a fumo de fbrica.
Onde est ele? perguntou Annabelle sem mais preldio.
A rapariga, diga-se em seu abono, compreendeu imediatamente a pergunta to abrupta e indicou a
Annabelle o quarto principal, ao fundo do hall.
Atravs da porta aberta, Annabelle viu Lord Westcliff de p ao lado de um leito enorme, onde Simon
estava sentado, recostado a um monte de almofadas. Estava de peito nu e os seus ombros e torso
contrastavam com os lenis brancos de neve que o cobriam at cintura. Annabelle estremeceu ao ver a
profuso de emplastros fixados no seu peito e braos e teve uma ntida ideia do desconforto que ele
devia ter sentido ao serem-lhe retiradas tantas estilhas de metal. Os dois homens calaram-se quando a
viram entrar.
Os olhos de Simon cravaram-se nos dela, com uma intensidade inquietante. Uma onda invisvel de
comoo encheu o quarto, afogando-os ambos numa tenso aguda. Perante a expresso do marido, dura
como granito, Annabelle ficou sem palavras. Naquele momento, dizer-lhe o que quer que fosse seria um
exagero pueril ou uma atenuao grotesca de sentimentos. Absurdamente grata pela presena de Westcliff,
que lhe servia temporariamente de amortecedor, Annabelle dirigiu-lhe o seu primeiro comentrio:
My lord disse-lhe, observando os cortes e queimaduras no rosto dele , parece o adversrio
vencido numa rixa de taberna.
O conde avanou para ela, tomou-lhe a mo e executou uma vnia irrepreensvel. Depois, e para
surpresa dela, depositou-lhe um beijo cavalheiresco nas costas do pulso.
Se alguma vez eu tivesse participado numa rixa de taberna, minha senhora, garanto-lhe que no
seria eu o adversrio vencido.
Isto provocou um sorriso divertido em Annabelle, que no pde deixar de pensar que, 24 horas antes,
tinha condenado a arrogncia daquele homem, que agora lhe parecia quase enternecedora. Westcliff
largou-lhe a mo, no sem antes lhe ter aplicado um ligeiro aperto tranquilizador.
E agora retiro-me, com sua licena, Mrs. Hunt. Ter sem dvida coisas a discutir com o seu marido.
Obrigada, my lord.
Enquanto o conde saa fechando a porta, Annabelle aproximou-se da cama. Simon desviou o olhar,
franzindo as sobrancelhas, e o seu perfil austero ficou iluminado pela luz do sol.
Tem a perna partida? indagou Annabelle em voz baixa.
Simon abanou a cabea, concentrando-se no faustoso papel florido que cobria a parede do quarto.
Vai ficar bem disse ele, numa voz ainda rouca e embargada pelo fumo.
O olhar de Annabelle passeou sobre ele, demorando-se na forte musculatura do seu peito e dos

braos, os longos dedos da mo, o modo como um anel de cabelo escuro lhe caa sobre a testa.
Simon disse ela com doura , no quer olhar para mim?
Ele voltou a cabea para ela, estreitando os olhos numa expresso hostil.
Mais do que olhar para si, gostaria de a estrangular.
Teria sido ingnuo da parte dela perguntar-lhe porqu. Ela sabia perfeitamente. Limitou-se a esperar
pacientemente enquanto Simon lutava contra a tosse.
O que a senhora fez ontem foi imperdovel acabou por dizer.
Ela lanou-lhe um olhar alarmado.
A que se refere especificamente?
Quando estava ali deitado naquele poo do inferno, eu fiz-lhe o que julgava ser o derradeiro pedido
da minha vida. E a senhora recusou.
Dados os acontecimentos, acabou por no ser o seu ltimo pedido replicou Annabelle,
cautelosamente. Sobreviveu e eu tambm. E agora est tudo certo.
No est nada certo! gritou Simon numa fria crescente. Hei de lembrar-me para o resto da
vida o que senti quando julguei que iria morrer ali comigo e sabendo-me totalmente impotente para o
impedir!
Desviou a cara quando a voz lhe faltou, num ataque involuntrio de emoo.
Annabelle estendeu a mo e logo hesitou, mantendo-a suspensa entre eles.
Como que podia pedir-me para o deixar ali, ferido e s? Eu no fui capaz!
Devia ter feito o que eu lhe disse para fazer!
Annabelle compreendeu o medo que fervia sob a ira dele.
Se fosse ao contrrio, sei que jamais me teria deixado a mim, sozinha, prostrada no cho daquela
fundio!
Porque ser que eu j esperava que dissesse isso?! comentou ele, indignado. Claro que no a
iria deixar. Eu sou o homem! Um homem tem o dever supremo de proteger a sua mulher.
E uma mulher tem a obrigao de amparar, de ajudar o seu marido, de ser a sua companheira!
No estava ajudar-me em nada! exclamou Simon. Estava a fazer-me passar por uma agonia
insuportvel! Irra, Annabelle, porque que no me obedeceu?
Ela respirou fundo antes de dizer:
Porque o amo.
Simon continuou a evitar olh-la, mas aquelas palavras causaram nele um choque visvel. A sua mo
fechou-se num punho, enquanto as suas defesas comeavam visivelmente a ceder.
De bom grado morreria mil vezes para lhe evitar o mnimo mal disse ele numa voz trmula. E o
facto de querer atirar fora a sua vida num sacrifcio sem sentido mais do que consigo suportar
Annabelle fitava-o de olhos rasos de lgrimas, sentindo uma necessidade e uma ternura inesgotveis,
como uma dor excruciante no corpo.
Eu percebi uma coisa, Simon quando estava l fora, vendo a fundio arder e sabendo que estava
l dentro Engoliu as lgrimas. Percebi que preferia morrer nos seus braos, Simon, do que
enfrentar toda uma vida sem si. Todos aqueles anos sem fim aqueles invernos, aqueles veres, centenas
de semanas e milhares de dias a querer t-lo e no poder A envelhecer sozinha, enquanto o meu marido
permaneceria eternamente jovem na minha memria. Mordeu os lbios, sacudindo a cabea e fazendo

as lgrimas jorrarem. Eu estava cega quando lhe disse que no sabia onde era o meu lugar Agora sei.
consigo, Simon. Nada mais importa exceto estar a seu lado. Ter de me aturar para o resto da vida e eu
no vou ouvir nada quando me mandar embora.
Fez uma pausa e conseguiu esboar um sorriso trmulo, enquanto ele a escutava em perfeito silncio.
Ela prosseguiu, laia de concluso:
Por isso, mais vale parar de se queixar e resignar-se a mim de uma vez por todas
Com um mpeto que a sobressaltou, Simon voltou-se e agarrou-se a ela, enterrando a cara naquele
cabelo desalinhado. A voz saiu-lhe num lamento angustiado:
Meus Deus, no posso suportar isto! No posso deix-la sair da minha vista, todos os dias, temendo
a cada minuto que lhe acontea alguma coisa, sabendo que a ltima gota de sanidade mental que me resta
depende do seu bem-estar. No posso sentir mais isto forte de mais! Ah, diabo! Estou a ficar louco
sem prstimo para mais nada. -me urgente reduzir isto am-la apenas metade a sim, talvez possa
viver em paz.
Annabelle riu tremulamente perante aquela assombrosa confisso, enquanto sentia um jorro quente de
alegria atravess-la por completo.
Ah, mas eu exijo todo o seu amor disse ela.
Simon levantou a cabea para olhar para ela, e a sua expresso cortou-lhe o ar nos pulmes.
Annabelle levou ainda alguns segundos a recuperar.
Todo o seu corao e a sua mente E acrescentou com um sorriso em vis, baixando de tom
provocadoramente: E o seu corpo tambm
Simon olhou-lhe o rosto radioso, como se no conseguisse desviar os olhos.
Isso animador Ontem parecia muito ansiosa por me decepar a perna com uma navalha.
A boca dela tremia de riso, enquanto lhe afagava o peito, brincando com os fios de pelos escuros e
brilhantes.
A minha inteno era preservar a maior parte possvel de si e lev-la dali para fora.
A certa altura talvez lho permitisse, se pensasse que resultava Simon tomou-lhe a mo
arranhada entre as suas, encostando-lhe o rosto. uma mulher forte, Annabelle Muito mais forte que
do que jamais cuidei.
No o meu amor por si que forte. Sabe que eu no seria capaz de cortar a perna de uma
pessoa qualquer, no sabe?
Se alguma vez voltar a arriscar a vida seja por que motivo for, estrangulo-a com as minhas prprias
mos Venha c
Agarrando-a pela nuca, Simon puxou-a para si. Quando os narizes estavam prestes a tocar-se, ele
respirou fundo e disse:
Meu Deus amo-a tanto.
Ela aflorou a boca contra a dele, provocante.
Quanto?
Ele soltou um som abafado, como se aquela promessa de beijo o afetasse intensamente.
Sem limites. Para l do infinito.
Mas eu amo-o mais disse Annabelle, colando a boca dele.
Sentiu subir-lhe um prazer extraordinrio, acompanhado por uma sensao de inteireza, de satisfao

total, a que nunca tinham chegado antes. Parecia flutuar, como se a sua alma estivesse banhada em luz.
Afastando-se um pouco, viu pelo brilho aturdido no olhar de Simon que ele sentia exatamente o mesmo.
Havia um tom novo, maravilhado, na voz dele, ao dizer:
Beije-me de novo.
No posso mago-lo. Estou a fazer peso sobre a sua perna.
Isso no a minha perna foi a resposta malandra que a fez rir.
Oh, que homem depravado
to bonita sussurrou-lhe ele. Por dentro e por fora Annabelle, minha mulher, meu nico
amor beije-me de novo. E no pare enquanto eu no disser
Sim, Simon disse ela num doce murmrio, obedecendo ao seu pedido.

Eplogo

No, no esta no a melhor parte disse Annabelle, muito animada, agitando uma mo cheia de
folhas de papel para fazer calar as manas Bowman.
As trs mulheres preguiavam nos aposentos de Annabelle, no Rutledge Hotel, balanando ps
descalos e beberricando clices de vinho generoso.
Deixem-me continuar a ler pediu ela. Quando parmos no Vale do Loire para visitar um
castelo do sculo XVI que est a ser restaurado, Miss Hunt travou conhecimento com um cavalheiro
ingls, solteiro, Mr. David Kerr, que acompanha dois primos mais novos na sua viagem ao Continente.
Parece ser um historiador de arte, empenhado em escrever um livro erudito sobre qualquer coisa;
ele e Miss Hunt descobriram muitos interesses em comum. Na opinio das Mes pois assim que de
ora em diante me vou referir Mam e a Mrs. Hunt, visto estarem constantemente na companhia uma
da outra parecendo inclusivamente partilhar do mesmo crebro
Meu Deus! exclamou Lillian, rindo. O seu irmo escreve sempre com frases to compridas?
Chh! ralhou Daisy. O Jeremy est prestes a contar-nos a sua opinio sobre Mr. Kerr! Prossiga,
Annabelle, por favor!
so de opinio unissonante que Mr. Kerr um cavalheiro atraente e bem dotado continuou
Annabelle.
Isso quer dizer bonito? perguntou Daisy.
Annabelle riu.
Decididamente! E Jeremy continua para dizer que Mr. Kerr pediu autorizao para escrever a
Meredith e tenciona visit-la quando regressarem a Londres!
Que bom! exclamou Daisy, estendendo o seu copo irm. Serve-me mais um, querida, quero
brindar felicidade futura de Meredith!
Todas brindaram e beberam e Annabelle pousou a carta com um suspiro de satisfao.
Gostava tanto de poder contar tudo isto a Evie
Eu morro de saudades dela disse Lillian com uma surpreendente melancolia. Talvez em breve
os seus carcereiros, perdo, os seus familiares, nos deixem visit-la.
Tenho uma ideia disse Daisy. Quando o nosso Pai regressar de Nova Iorque no ms que vem,
vamos ter de o acompanhar noutra visita a Stony Cross. Naturalmente que Annabelle e o seu
dignssimo esposo sero convidados, dada a amizade que os liga a Lord Westcliff. Talvez possamos
pedir que Evie e a tia sejam includas Nessa altura poderemos ter um novo reencontro oficial de
encalhadas, j para no falar noutro jogo de rounders

Annabelle soltou um gemido teatral, acabando de beber o seu vinho. Que Deus me livre e guarde!
Poisou o copo e procurou no bolso um embrulhinho de papel com um objeto dentro. Por falar nisso,
lembrei-me de uma coisa Daisy, quer fazer-me o favor?
Com certeza disse a rapariga imediatamente, abrindo o papel. Fez uma cara de espanto ao ver
uma pea de metal do feitio de uma agulha. O que vem a ser isto?!
Foi a estilha que eu arranquei do ombro de Lord Westcliff no dia do incndio. Riu, divertida com
a expresso das outras duas ao verem o estranho objeto. Se no se importa, querida Daisy, leve isto
consigo para Stony Cross e lance-o para dentro do Poo dos Desejos
E o que devo desejar?
Annabelle soltou uma risadinha suave, antes de dizer:
Pea o mesmo desejo para o pobre Lord Westcliff, coitado, que fez para mim.
Pobre coitado?! Lillian fungou desdenhosamente, olhando as outras duas com ar desconfiado. O
que foi que desejaste para Annabelle? perguntou ela irm mais nova. Nunca mo disseste.
Tambm nunca o disse a Annabelle murmurou Daisy, olhando a amiga com um sorriso curioso.
Como soube o que era?
Annabelle restituiu-lhe o sorriso.
Calculei Curvando-se para as outras duas, murmurou-lhes: E j agora quanto a achar um
marido para si, Lillian tenho c uma noo bem interessante