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Peiote, o cacto sagrado

Gilson Cruz da Silva e Ligia Maria Marino Valente

Universidade Federal do Rio de Janeiro, Instituto de Qumica, Departamento de Qumica Orgnica


Centro de Tecnologia, Bloco A, 21910-240, Rio de Janeiro, RJ

Quando no sculo XVI os exploradores e missionrios espanhis comearam a penetrar nas regies
mais remotas do territrio mexicano, tiveram os primeiros contatos com uma pequena planta verde, esfrica,
macia e sem espinhos, que formava colnias de pequenos botes, chamada "peyotl" ("hculi, huatari"). Os
indgenas a consideravam divina, pois atravs de seu uso podiam se comunicar com seus deuses e a
usavam para curar suas enfermidades, prever o futuro, dar fora e coragem nas batalhas ou executar tarefas
prodigiosas. Essa planta, que conhecemos como peiote, tem o nome botnico Lophophora williamsii e
pertence famlia Cactaceae.

Ela nativa do Mxico e sul dos Estados Unidos e sabe-se que tem sido usada h milnios pelos
indgenas mexicanos. Tem um crescimento lento, levando muitos anos para atingir um tamanho aprecivel.
O primeiro relato sobre o peiote foi feito em 1560 pelo frei franciscano Bernardino de Sahagun,
cronista da Nova Espanha, em sua Historia general de las cosas de Nueva Espaa, publicado na Europa em
1880.
A forma de peiotismo encontrada pela primeira vez pelos conquistadores espanhis persiste entre
vrias tribos do norte do Mxico e se caracteriza como um complexo culto comunitrio, que enfatiza o papel
do xam. Ele, atravs do uso do peiote e tambm de outras plantas, realiza rituais de cura de doentes ou
possudos por maus espritos. Tradicionalmente o peiote era coletado inteiro e cuidadosamente esmagado
em um pilo at a obteno de uma pasta, que era ento misturada com gua ou com uma bebida a base de
milho fermentado, o "tesguino". Os indgenas usavam tambm ingerir a parte superior da planta fresca ou
seca.

O conhecimento da grande importncia do peiote na vida religiosa e social dos indgenas, aliada
intolerncia do clero catlico, levou os conquistadores espanhis, vidos em impor sua cultura, a
combaterem veementemente o uso da planta entre os nativos, concluindo que os "milagres" ligados a ela
somente poderiam ser obra do diabo. No entanto a represso imposta teve efeitos quase nulos, pois os
indgenas continuaram a usar o peiote e professar suas crenas, surgindo ento um sincretismo com os
cultos catlicos, que foi tambm combatido pelo clero e condenado at a morte pela Inquisio.
No sculo XIX os ndios americanos apaches, kiowas e comanches levaram o peiotismo para o
sudoeste dos Estados Unidos, de onde se espalhou at os Grandes Lagos, chegando ao territrio
canadense. O culto praticado era, no entanto, diferente do peiotismo mexicano e se caracterizava por uma
atividade mais individual e contemplativa.
No incio do sculo XX, as diversas tribos americanas que professavam o culto foram unificadas na
Native American Church, que sofreu tambm impiedosa represso. Ela porm persistiu e hoje uma
organizao que congrega milhares de indgenas americanos e canadenses, tendo o uso do peiote, somente
nesse caso, permitido por lei.
A fama do peiote chegou at o meio cientfico europeu no final do sculo XIX. Qumicos,
farmaclogos e mdicos desejaram conhec-lo e experimentar seus efeitos.
A primeira publicao a respeito da qumica do peiote foi feita pelo farmacologista alemo Louis
Lewin, em 1888. Ele extraiu da planta, fornecida pela Companhia Parke-Davis, o alcalide ao qual chamou
anhalonina, baseado na classificao botnica incorreta do peiote naquela poca: Anhalonium lewinii. Este
material no produziu efeitos alucingenos e provavelmente era uma mistura de diversos alcalides. Outros
farmacologistas alemes comearam a estudar o peiote, e em 1897 Arthur Heffter publicou o isolamento e
as propriedades farmacolgicas de cinco alcalides presentes nele. Por experimentao em animais e autoexperimentao ele determinou que um deles era a principal substncia psicoativa da planta, a qual
denominou mescalina. Esse foi o primeiro estudo sistemtico de um material psicodlico de ocorrncia
natural.
Em 1919, Ernest Spath sintetizou a mescalina permitindo aprofundar estudos nos efeitos clnicos da
substncia.
O peiote contm mais de cinqenta e cinco alcalides, muitos dos quais provavelmente existem em
quantidade suficiente para afetar a fisiologia humana. Entretanto, pouco foi estudado para determinar seus
efeitos. Desses alcalides, alm da mescalina, j foram estudados farmacologicamente a lophophorina,
anhalodina, anhalonidina, anhalonina, hordenina e pellotina.

Um dos maiores problemas de se entender e descrever a experincia com o peiote ou mescalina a


dificuldade de quem usa de comunicar o que se passou. So duas as principais razes para isto: a primeira
que normalmente torna-se difcil descrever uma profunda experincia mstica, e a segunda que o peiote
e a mescalina causam uma desorientao dos sentidos que resulta na perda das referncias usuais pelas
quais ns nos comunicamos, como as relaes de espao e a percepo de tempo, que so grandemente
distorcidas. Os efeitos da ingesto do peiote e da mescalina pura so um pouco diferentes. Ambos
produzem efeitos iniciais desagradveis como desconforto fsico, depresso e ansiedade seguidos de vises
brilhantemente coloridas e muitos outros efeitos sensoriais. Mas o impacto do peiote tende a ser mais
complexo, varivel e imprevisvel.
O sistema nervoso central humano afetado significativamente pela
planta, e o modo como ela altera o processo metablico do corpo para
produzir seus efeitos psquicos e somticos uma das questes que intrigam
os pesquisadores h mais de um sculo. Sabe-se atualmente que as drogas
psicodlicas ativam receptores de serotonina no crebro, acionando um
conjunto de processos que levam alteraes do estado de conscincia que
so particulares para cada indivduo e cujo mecanismo ainda desconhecido.
No Brasil, tanto o peiote quanto a mescalina tm o seu uso proibido (incluindo cultivo e
comercializao da planta) atravs da portaria no 28, de 13 de novembro de 1986, da Secretaria Nacional de
Vigilncia Sanitria.
Bibliografia
Anderson, E. F. Peyote, the divine cactus. 2nd ed. The Universe of Arizona Press. Tucson. 1996.
Sangirardi Jr. O ndio e as plantas alucingenas. Ed. Tecnoprint S.A. Rio de Janeiro. 1989.
Hollis, H. B & Scheinvar, L. El interessante mundo de las cactceas. Fondo de Cultura Econmica. Mxico. 1995.
Jacobs, B. L. How hallucinogenic drugs work. American Scientist 75:386-392, 1987.
Heffter Research Institute no endereo http://www.heffter.org