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Ao

longo dos ltimos quinhentos milhes de anos, o mundo passou por cinco
brutais extines em massa, nas quais sua biodiversidade caiu de maneira
abrupta. Dessas, a mais conhecida foi a que eliminou, entre outros seres vivos,

os dinossauros, quando um asteroide colidiu com o planeta h 65 milhes de

anos. Atualmente, vem sendo monitorada a sexta extino, que tem potencial
para ser a mais devastadora da histria da Terra. Mas, dessa vez, a causa no
um asteroide ou algo semelhante. Ns somos a causa.
Em A sexta extino, a jornalista Elizabeth Kolbert explica de que maneira e
por que o ser humano alterou a vida no planeta como absolutamente

nenhuma espcie o Kizera at hoje. Para isso, a autora lana mo de trabalhos
de dezenas de cientistas nas searas mais diversas e vai aos lugares mais

remotos em busca de respostas: de ilhas quase inacessveis na Islndia at a
vastido da cordilheira dos Andes.
Neste livro, Kolbert apresenta ao leitor doze espcies algumas
desaparecidas, outras em vias de extino e, partir da, chega concluso
assustadora de que uma quantidade inigualvel de animais est
desaparecendo bem diante de nossos olhos. Ao mesmo tempo, a jornalista

traa um panorama de como a extino tem sido entendida pelo homem nos
ltimos sculos, desde os primeiros artigos sobre o tema, do naturalista
francs Georges Cuvier, passando por Charles Lyell e Charles Darwin, at os
dias de hoje.
Kolbert mostra que a sexta extino corre o risco de ser o legado Kinal da
humanidade e nos convida a repensar uma questo fundamental: o que
signiKica ser humano?

Se houver qualquer risco para a trajetria humana, ele no reside


tanto na sobrevivncia de nossa prpria espcie, mas na
concretizao da suprema ironia da evoluo orgnica: no instante
em que alcanou o conhecimento de si prpria por meio da mente
humana, a vida condenou suas mais maravilhosas criaes.
E. O. Wilson
Sculos e sculos, e s agora as coisas acontecem.
Jorge Luis Borges

PRLOGO
DIZEM QUE OS primrdios tendem a ser obscuros. O mesmo ocorre com esta
histria, que comea com o surgimento de uma nova espcie h mais ou
menos duzentos mil anos. A espcie ainda no tem nome nada tem nome
, mas tem a capacidade de nomear as coisas.
Como acontece com qualquer espcie jovem, a situao dessa precria.
Tem poucos membros, que se restringem a uma fatia da frica Oriental. A
populao cresce lentamente, mas bem provvel que logo diminua outra
vez alguns afirmam que de maneira quase fatal , reduzida a apenas
alguns milhares de casais.
Os membros da espcie no so particularmente geis, fortes nem
frteis. Demonstram, contudo, uma engenhosidade singular. Aos poucos,
avanam para regies com climas, predadores e presas diferentes. Nenhum
dos obstculos mais comuns em relao a hbitat ou geografia parece detlos. Eles atravessam rios, plancies e cadeias de montanhas. Nas regies
costeiras, coletam moluscos; longe do mar, caam mamferos. Em todos os
lugares onde se estabelecem, se adaptam e inovam. Ao chegarem Europa,
encontram criaturas muito parecidas com eles mesmos, porm mais
robustas e possivelmente mais fortes, que vivem h muito mais tempo no
continente. Eles se miscigenam com essas criaturas at, no fim das contas,
dizim-las.
O encerramento desse caso ser exemplar. medida que a espcie
amplia sua rea de atuao, seus caminhos se cruzam com os de animais
duas, dez e at vinte vezes maiores: gatos enormes, ursos imensos,
tartarugas grandes como elefantes, bichos-preguia de cinco metros. Essas
espcies so mais poderosas e, com frequncia, mais violentas, mas
demoram para procriar e acabam sendo extintas.
Embora seja terrestre, nossa espcie sempre inventiva atravessa o
mar. Chega a ilhas habitadas por criaturas remotas da evoluo: pssaros

que pem ovos de trinta centmetros, hipoptamos do tamanho de um


porco, lagartos gigantes. Habituados ao isolamento, esses animais no
esto preparados para lidar com os recm-chegados nem com seus
companheiros de viagem (principalmente os ratos). Muitos tambm
sucumbem.
Aos trancos e barrancos, o processo continua durante mil anos, at a
espcie, j no to nova, se espalhar por quase todos os cantos do planeta.
A essa altura, vrias coisas acontecem mais ou menos ao mesmo tempo
para permitir que o Homo sapiens como essa criatura acabou por
chamar a si mesma se reproduza numa escala sem precedentes. Num
nico sculo, a populao duplica; depois, duplica outra vez, e de novo.
Vastas florestas so destrudas. Os seres humanos fazem isso
deliberadamente, com o propsito de se alimentar. De forma menos
deliberada, deslocam organismos de um continente para outro,
reorganizando a biosfera.
Enquanto isso, uma transformao mais forte e radical est prestes a
acontecer. Aps descobrirem reservas de energia subterrneas, os seres
humanos comeam a alterar a composio da atmosfera. Isso, por sua vez,
modifica o clima e a qumica dos oceanos. Algumas plantas e animais se
adaptam e se deslocam para outro lugar, subindo montanhas e migrando
na direo dos polos. Contudo, uma imensa quantidade de espcies a
princpio centenas, depois milhares e, por fim, talvez milhes se v
ilhada. Os nveis de extino disparam, e a trama da vida se transforma.
Nenhuma criatura alterou a vida no planeta dessa forma, mas, ainda
assim, j ocorreram eventos comparveis. Muito, mas muito de vez em
quando, no passado remoto, o planeta sofreu mudanas to violentas que a
diversidade da vida despencou de repente. Cinco desses antigos eventos
tiveram um impacto catastrfico o suficiente para merecer uma nica
categoria: as Cinco Grandes Extines. No que parece ser uma coincidncia
fantstica, mas que provavelmente no coincidncia alguma, a histria
desses eventos recuperada bem na hora em que as pessoas comeam a
perceber que esto provocando mais um. Embora ainda seja demasiado
cedo para saber se atingir as propores dos anteriores, esse novo evento

fica conhecido como a Sexta Extino.


A histria da Sexta Extino, pelo menos da maneira como escolhi
narrar, tem treze captulos. Cada um rastreia uma espcie que de algum
modo emblemtica o mastodonte-americano, o arau-gigante ou uma
amonite extinta no fim do perodo cretceo junto com os dinossauros. As
criaturas retratadas nos primeiros captulos j desapareceram, e essa parte
do livro se concentra mais nas grandes extines do passado e na histria
sinuosa de suas descobertas, a comear pelo trabalho do naturalista
francs Georges Cuvier. A segunda parte do livro se passa principalmente
no presente na cada vez mais fragmentada floresta tropical amaznica;
numa montanha dos Andes que sofre com o aquecimento acelerado; nas
extremidades da Grande Barreira de Corais. Resolvi viajar para esses
lugares especficos pelas razes jornalsticas habituais: porque havia uma
estao de pesquisa no local ou porque eu tinha sido convidado para
acompanhar uma expedio. As mudanas que ocorrem hoje em dia so to
grandes que eu encontraria indcios delas se fosse para quase qualquer
lugar, desde que recebesse orientao adequada. Um dos captulos trata de
uma extino que est acontecendo mais ou menos no meu prprio quintal
(e muito provavelmente no seu).
Se a extino um assunto mrbido, a extino em massa um assunto
muito mais. No entanto, tambm fascinante. Nas prximas pginas, tento
ser fiel a estes dois aspectos: a empolgao e o horror das descobertas
recentes. Minha esperana que os leitores deste livro consigam
compreender o momento extraordinrio que estamos vivendo.

CAPTULO I

A SEXTA EXTINO
Atelopus zeteki

A CIDADE DE EL Valle de Antn, na regio central do Panam, fica no meio de


uma cratera vulcnica formada h cerca de um milho de anos. A cratera
mede quase sete quilmetros de largura, mas, quando o tempo est limpo,
possvel ver o recorte das montanhas que cercam a cidade como se fossem
muralhas de uma torre em runas. El Valle tem uma via principal, uma
delegacia e uma feira de rua. Alm da variedade habitual de chapuspanam e bordados em cores vibrantes, a feira abriga o que deve ser a
maior coleo mundial de esculturas de rs douradas. H rs douradas
descansando em folhas, rs douradas apoiadas nas patas traseiras e o
que ainda mais incompreensvel rs douradas segurando telefones
celulares. H tambm rs douradas usando saias de babados, rs douradas
fazendo poses de dana e rs douradas fumando cigarro com uma piteira,
igualzinho a Franklin Delano Roosevelt. A r-dourada-do-panam, amarela
como um txi e com manchas marrom-escuras, endmica dessa rea ao
redor de El Valle. O animal considerado um amuleto da sorte no pas, e
sua imagem impressa (ou pelo menos era) nos bilhetes de loteria.
H cerca de uma dcada, era fcil avistar rs-douradas-do-panam nas
montanhas ao redor de El Valle. As rs so txicas calcula-se que o
veneno contido na pele de um nico espcime poderia matar mil
camundongos de tamanho mdio , da sua cor vibrante, o que as destaca
no solo da floresta. Um riacho perto de El Valle foi batizado de crrego das
Mil Rs. Caminhando pelas margens dava para ver uma quantidade to
grande de rs-douradas-do-panam tomando sol na ribanceira que, como
ouvi de um herpetlogo que conhecia bem o lugar, era uma loucura, uma
loucura total.

Ento as rs em torno de El Valle comearam a desaparecer. O problema


at ento ainda no considerado crtico foi notado inicialmente a oeste,
prximo da fronteira do Panam com a Costa Rica. Uma estudante
americana de ps-graduao por acaso estava pesquisando anuros na
floresta tropical daquela rea. Ela voltou para os Estados Unidos por um
tempo a fim de escrever sua tese e, quando retornou a El Valle, no
encontrou mais nenhuma r nem qualquer tipo de anfbio. Ela no fazia
ideia do que estava acontecendo, mas, como precisava de sapos para seus
estudos, criou outro stio de pesquisa, mais a leste. No incio, as rs do novo
local lhe pareceram saudveis, at a histria se repetir: os anfbios
desapareceram. A calamidade se espalhou pela floresta tropical at que, em
2002, os sapos nas montanhas e nos riachos em torno de Santa F, cerca de
oitenta quilmetros a oeste de El Valle, desapareceram por completo. Em
2004, pequenos cadveres comearam a aparecer cada vez mais perto de El
Valle, em volta da cidade de El Cop. Foi quando um grupo de bilogos,
alguns panamenhos e outros americanos, concluiu que a r-dourada-dopanam corria srio risco. Tentaram, ento, preservar o que restava da
populao e removeram da floresta algumas dezenas de cada sexo para
cri-las num abrigo. Contudo, o agente misterioso que estava matando
aquelas rs avanou mais rpido do que os bilogos temiam. Antes que
pudessem pr seu plano em ao, foram surpreendidos.

A primeira vez que li sobre as rs de El Valle1 foi numa revista infantil
sobre natureza que pertencia aos meus filhos. A matria, ilustrada com
fotos coloridas das rs-douradas-do-panam e outras espcies de cores
vibrantes, contava a histria da catstrofe em expanso e do empenho dos
bilogos para lidar com o problema. Os cientistas achavam que teriam um
novo laboratrio em El Valle, mas a construo no terminou a tempo. Eles
se apressaram para tentar salvar o mximo possvel de animais, mesmo
que no houvesse lugar para coloc-los. O que acabaram fazendo? Puseram
os bichos num hotel para rs, claro!. O incrvel hotel para rs na
verdade, uma pousada local concordou em mant-las (dentro de seus

tanques) numa rea de quartos reservados.


Com os bilogos sua total disposio, as rs desfrutaram
acomodaes de primeira classe, o que inclua servios de limpeza e
arrumao, informava a reportagem. As rs tambm recebiam refeies
frescas e deliciosas: To frescas, na verdade, que a comida podia sair
pulando do prato.
Poucas semanas antes de ler sobre o incrvel hotel para rs, eu me
deparei com outro artigo sobre sapos,2 escrito numa linguagem bem
diferente. Publicado na Proceedings of the National Academy Science, o
artigo fora escrito por uma dupla de herpetlogos. O ttulo era Ser que
estamos no meio da sexta extino em massa? Uma viso do mundo dos
anfbios. Os autores, David Wake, da Universidade da Califrnia em
Berkeley, e Vance Vredenburg, da Universidade do Estado de So Francisco,
observaram que houve cinco grandes extines em massa ao longo da
histria da vida em nosso planeta. Eles descreviam essas extines como
acontecimentos que levaram a uma perda profunda de biodiversidade. A
primeira ocorreu no fim do perodo ordoviciano, cerca de 450 milhes de
anos atrs, quando a maioria das criaturas vivas se restringia apenas ao
ambiente aqutico. A mais devastadora aconteceu no fim do perodo
permiano, h cerca de 250 milhes de anos, e quase esvaziou o planeta
inteiro (esse evento s vezes chamado de a me das extines em massa
ou o grande extermnio). A mais recente e famosa extino ocorreu
no fim do perodo cretceo: alm dos dinossauros, foram varridos da face
da Terra os plesiossauros, mosassauros, as amonites e os pterossauros.
Wake e Vredenburg argumentam que, com base nas taxas de extino dos
anfbios, um evento com um potencial semelhante de catstrofe estava em
curso. O artigo era ilustrado apenas com uma foto de dez rs-de-pernaamarela (Rana muscosa) todas mortas inchadas e de barriga para cima
sobre algumas pedras.

1.

Entendi por que a revista infantil preferira publicar fotos de animais


vivos em vez dos mortos. Compreendi tambm o impulso de evocar o
encanto das histrias infantis de Beatrix Potter, com as rs pedindo servio
de quarto. Ainda assim, enquanto jornalista, me pareceu que a revista dera
muita importncia a um fato secundrio. Qualquer evento que tenha
ocorrido apenas cinco vezes desde o surgimento do primeiro animal com
espinha dorsal, h cerca de quinhentos milhes de anos, deve ser
qualificado como excepcionalmente raro. A ideia de que um sexto evento
como esse estaria ocorrendo neste exato momento, mais ou menos diante
dos nossos olhos, me deixou muito impressionada. Com certeza essa
histria a maior, mais sombria e mais significativa tambm merecia ser
narrada. Se Wake e Vredenburg esto certos, ns que vivemos hoje em dia
somos no apenas testemunhas de um dos eventos mais raros na histria
da vida, mas tambm seus causadores. Uma espcie daninha, observaram
os autores, alcanou sem querer a capacidade de afetar diretamente seu
prprio destino, bem como o da maioria das espcies do planeta. Alguns
dias depois de ler o artigo de Wake e Vredenburg, reservei uma passagem
para o Panam.


O El Valle Amphibian Conservation Center [Centro de Preservao de
Anfbios de El Valle, Evacc, na sigla em ingls] situa-se s margens de uma
estrada de terra prxima daquela feira de rua onde so vendidas as
esculturas de rs douradas. Ele tem as dimenses de uma casa de fazenda e
ocupa os fundos de um pequeno e pacato jardim zoolgico, logo aps a
jaula de alguns bichos-preguia tambm pacatos. O lugar repleto de
tanques, alguns enfileirados ao longo das paredes, outros instalados no
centro, como livros nas estantes de uma biblioteca. Os tanques mais altos
abrigam espcies como a perereca-lmure, que vive nas copas das rvores
da floresta, enquanto os menores servem para espcies como a r
Craugastor megacephalus, que vive no solo da floresta. Os tanques com
pererecas Gastrotheca cornuta, que carregam os ovos numa espcie de
bolsa, ficam ao lado de tanques com Hemiphractus fasciatus, espcie que
carrega seus ovos nas costas. Algumas dezenas de tanques abrigam as rsdouradas-do-panam, Atelopus zeteki.
As rs-douradas-do-panam se movem de uma maneira lenta e
caracterstica que lembra um bbado tentando andar em linha reta. Elas
tm membros longos e magros, focinho pontudo e amarelo e olhos muito
escuros, pelos quais parecem observar o mundo com cautela. Sei que soa
meio bobo, mas elas parecem inteligentes. Na floresta, as fmeas pem os
ovos em guas rasas e correntes, e, enquanto isso, os machos defendem seu
territrio do alto de rochas musgosas. No Evacc, cada tanque de rdourada-do-panam tem uma fonte de gua corrente individual, de
maneira que os animais possam se reproduzir perto de um simulacro dos
crregos que j foram seu hbitat. Num desses crregos artificiais, notei
uma fileira de ovos pequenos como prolas. Num quadro branco ali perto,
algum anotara com entusiasmo que uma das rs deposit huevos!.

2. R-dourada-do-panam (Atelopus zeteki).

O Evacc est situado mais ou menos no centro da rea das rsdouradas-do-panam, mas seu projeto tambm o deixa totalmente isolado
do mundo exterior. Nada passa pelas portas sem ser desinfetado por
completo incluindo as rs, que, para terem acesso, devem receber um
tratamento com uma soluo de gua sanitria. Visitantes humanos devem
calar sapatos especiais e deixar na entrada qualquer bolsa, mochila ou
equipamento que tenham usado em campo. Toda gua que entra nos
tanques filtrada e devidamente tratada. A natureza inviolvel do lugar d
a impresso de se estar dentro de um submarino ou, como talvez seja mais
apropriado, a bordo de uma arca em pleno dilvio.
O diretor do Evacc um panamenho chamado Edgardo Griffith, um
homem alto e de ombros largos, com rosto redondo e sorriso aberto. Ele
usa uma argola de prata em cada orelha e exibe uma grande tatuagem do
esqueleto de um sapo na canela esquerda. Griffith est com trinta e poucos
anos e dedicou praticamente toda a vida adulta aos anfbios de El Valle,
alm de ter transformado a prpria esposa, uma americana que foi para o

Panam como voluntria do Corpo da Paz, em mais uma aficionada por rs.
Griffith foi o primeiro a notar as pequenas carcaas que apareceram na
regio, e recolheu ele mesmo grande parte das vrias centenas de anfbios
que se hospedaram no hotel. (Os animais foram transferidos para o Evacc
assim que as obras terminaram.) Se o Evacc o equivalente a uma arca,
ento Griffith No, mas um No fazendo hora extra, j que est nessa h
muito mais de quarenta dias. Griffith me contou que parte essencial de seu
trabalho foi tratar as rs como indivduos. Para mim, cada uma delas tem o
mesmo valor que um elefante, disse.
Na primeira vez que visitei o Evacc, Griffith me mostrou as
representantes das espcies que agora so consideradas extintas na
natureza. Entre elas, alm da r-dourada-do-panam, h a Ecnomiohyla
rabborum, identificada pela primeira vez somente em 2005. Como na poca
de minha visita havia apenas um exemplar dessa espcie no Evacc, as
chances de salvar ao menos um nico casal para a arca de No tinham
obviamente se perdido. A r, de um marrom-esverdeado com manchas
amarelas, tinha cerca de dez centmetros de comprimento, e suas patas,
muito grandes, a faziam lembrar um adolescente desajeitado. Exemplares
de Ecnomiohyla rabborum viviam na floresta acima de El Valle e
depositavam ovos em buracos nas rvores. Num acordo incomum e
talvez nico , os machos cuidavam da prole, permitindo que ela comesse,
literalmente, a pele de seus dorsos. Segundo Griffith, provvel que
houvesse vrias outras espcies de anfbios que passaram despercebidas
na pressa da coleta inicial realizada pelo Evacc e que, desde ento, tinham
sido extintas. Era difcil saber quantas, j que a maior parte devia ser
desconhecida pela cincia. Infelizmente estamos perdendo todos esses
anfbios antes mesmo de sabermos que eles existem.
Mesmo as pessoas comuns em El Valle percebem isso, continuou ele.
Elas me perguntam: O que aconteceu? No ouvimos mais as rs
coaxarem.

Quando os primeiros relatrios sobre o declnio das populaes de rs

foram divulgados, poucas dcadas atrs, algumas das pessoas mais


versadas nesse campo foram as mais cticas. Afinal, os anfbios esto entre
os grandes sobreviventes do planeta. Os ancestrais dos anuros de hoje
saram de dentro da gua h cerca de quatrocentos milhes de anos, e 250
milhes de anos atrs j haviam surgido os primeiros representantes do
que se tornariam as ordens dos anfbios modernos: a primeira inclui sapos,
rs e pererecas; a segunda, trites e salamandras; e a terceira formada
pelas estranhas criaturas sem membros chamadas gimnofionos
(conhecidos no Brasil como cobras-cegas). Isso no apenas significa que os
anfbios existiam no planeta antes dos mamferos ou dos pssaros, mas
tambm que eles esto aqui desde o perodo que precedeu os dinossauros.
A maioria dos anfbios a palavra vem do grego e significa duas vidas
ainda tem uma estreita ligao com o reino aqutico de onde saram. (Na
Antiguidade, os egpcios achavam que esses animais eram produzidos a
partir da cpula da terra com a gua nas pocas de inundaes do Nilo.)
Seus ovos, que no tm cascas, devem ser mantidos midos para que se
desenvolvam. Existem vrias espcies que, como as rs-douradas-dopanam, pem seus ovos em gua corrente. H tambm as que os desovam
em poas temporrias, outras os depositam debaixo da terra, e ainda
existem aquelas que os colocam em ninhos formados com espuma. Alm
das pererecas que carregam seus ovos nas costas e em bolsas, h espcies
que os transportam embrulhados como ataduras em torno das patas. At
pouco tempo atrs, quando ambas foram extintas, havia duas espcies de
rs conhecidas como rs-de-ninhada-gstrica (Rheobatrachus), que
carregavam os ovos dentro do estmago e davam luz pequenas rzinhas
pela boca.
Os anfbios surgiram numa poca em que toda a rea terrestre do
planeta fazia parte de um vasto continente chamado Pangeia. Desde a
fragmentao de Pangeia, os membros dessa classe se adaptaram s
condies de todos os continentes, exceto a Antrtida. No mundo todo,
pouco mais de sete mil espcies foram identificadas, e, embora a maioria
seja encontrada nas florestas tropicais, h uma ou outra espcie, como o
Arenophryne rotunda da Austrlia, que vive no deserto. Existem tambm os

que conseguem viver acima do Crculo rtico, como o Lithobates sylvaticus.


Diversas espcies comuns na Amrica do Norte, a exemplo do Pseudacris
crucifer, so capazes de sobreviver ao inverno congelados, como picols. A
longa histria evolutiva dos anfbios significa que mesmo grupos que
parecem bastante semelhantes da perspectiva humana podem, do ponto de
vista gentico, ser to diferentes uns dos outros como, por exemplo, os
morcegos dos cavalos.
David Wake, um dos autores do artigo que me levou a ir at o Panam,
um dos que no acreditavam, de incio, que os anfbios estivessem
desaparecendo. Isso ocorreu em meados dos anos 1980. Os alunos de Wake
comearam a retornar com as mos vazias das viagens de coletas de
anfbios em Sierra Nevada. Wake lembrou que, quando era estudante, na
dcada de 1960, era difcil no encontrar um desses animais l.
Caminhando pelos prados, de repente, sem querer, pisava-se em um,
contou o cientista. Eles estavam por toda parte. Wake sups que os
alunos estivessem indo aos lugares errados ou que talvez simplesmente
no soubessem procurar. Ento um aluno de ps-doutorado com vrios
anos de experincia em coletas informou-o que tambm no conseguia
achar os anfbios. Eu disse: Tudo bem, vamos voltar at l e visitar alguns
locais j comprovados. Eu o levei a um desses lugares, e achamos no
mximo dois sapos.
Uma das razes que tornavam essa situao to desconcertante era de
ordem geogrfica: os anfbios pareciam estar desaparecendo no apenas de
reas populosas e degradadas, mas tambm de lugares relativamente
intocados, como Sierra Nevada e as montanhas da Amrica Central. No fim
da dcada de 1980, uma herpetloga americana3 foi para a reserva florestal
de Monteverde Cloud, ao norte da Costa Rica, a fim de pesquisar os hbitos
reprodutores dos sapos-dourados (Bufo periglenes). Ela passou duas
temporadas fazendo buscas. Em uma localidade onde outrora uma
infinidade de sapos se acasalavam, a pesquisadora s encontrou um nico
macho. (O sapo-dourado, hoje classificado como extinto, era, na verdade, de
um tom vibrante de tangerina. Tinha um parentesco bem remoto com a rdourada-do-panam, que, graas a duas glndulas localizadas atrs dos

olhos, tecnicamente tambm um sapo.) Na mesma poca, na regio


central da Costa Rica, bilogos notaram que populaes de vrias espcies
endmicas desses anfbios tinham diminudo muito. Espcies raras e
bastante adaptadas estavam sumindo, assim como muitas espcies mais
conhecidas. No Equador, o sapo-jambato (Atelopus ignescens), frequentador
assduo dos quintais, desapareceu em poucos anos. E, na regio nordeste da
Austrlia, o Taudactylus diurnus, outrora um dos mais comuns na rea, j
no era mais encontrado.
A primeira pista do misterioso assassino que estava dizimando esses
anfbios de Queensland at a Califrnia se encontrava talvez
ironicamente, talvez no no jardim zoolgico. O National Zoo, em
Washington, fora bem-sucedido na criao em cativeiro de rs Dendrobates
tinctorius, nativas do Suriname, por vrias geraes. Ento, quase do dia
para a noite, as pererecas criadas nos tanques do jardim zoolgico
comearam a morrer. Um veterinrio patologista do local coletou algumas
amostras das rs mortas e as examinou com um microscpio eletrnico de
varredura. Ele descobriu um micro-organismo estranho na pele dos
animais, que por fim foi identificado como um fungo pertencente a uma
diviso chamada Chytridiomycota. Esses fungos so onipresentes, podem
ser encontrados nas copas das rvores e nas profundezas do solo. A espcie
em particular, porm, nunca tinha sido vista. Na verdade, era to incomum
que todo um gnero foi criado para acomod-la. Deram-lhe o nome de
Batrachochytrium dendrobatidis batrachos, em grego, significa sapo ,
abreviado para Bd.
O veterinrio patologista enviou amostras de rs infectadas do National
Zoo para um micologista da Universidade do Maine. O micologista criou
culturas dos fungos e mandou algumas delas de volta para Washington.
Quando as Dendrobates tinctorius saudveis foram expostas ao Bd
cultivado no laboratrio, adoeceram. Em trs semanas, todas estavam
mortas. Pesquisas subsequentes mostraram que o Bd interfere na
capacidade das rs de absorver eletrlitos importantes atravs da pele,
levando-as a sofrer o que , na verdade, um ataque cardaco.


O Evacc talvez seja mais bem descrito como uma obra em progresso. Na
semana que passei no centro, havia uma equipe de voluntrios americanos
por l, ajudando a preparar uma exposio. Como a mostra seria aberta ao
pblico, o local teve que ser isolado e equipado com uma entrada prpria
separada, por razes de biossegurana. Havia buracos nas paredes onde, ao
final, seriam instalados aqurios, e uma paisagem montanhosa muito
parecida com a que se via l fora tinha sido pintada ao redor dos buracos. A
atrao principal da exposio seria um enorme aqurio repleto de rsdouradas-do-panam, e os voluntrios estavam tentando construir uma
cascata de quase um metro de altura para elas. Mas o sistema de
bombeamento de gua estava com problemas, e era difcil conseguir peas
de substituio num vale onde no havia sequer uma loja de ferragens. Os
voluntrios pareciam ficar um bom tempo toa, esperando.
Passei bastante tempo com eles. Como Griffith, todos os voluntrios
eram fascinados pelos anfbios. Descobri que vrios trabalhavam com esses
animais em jardins zoolgicos nos Estados Unidos. (Um deles me disse que
os sapos tinham arruinado seu casamento.) A dedicao dessa equipe me
deixou comovida, pois era o mesmo tipo de empenho que deu origem ao
hotel das rs e, em seguida, fez o Evacc funcionar, embora de maneira
ainda parcial. Mas no pude deixar de sentir que havia algo muito triste
naquelas montanhas pintadas de verde e na cascata artificial.
Como no sobrara quase nenhum anfbio nas florestas em torno de El
Valle, havia justificativas claras para a deciso de levar os animais ao Evacc.
Ainda assim, quanto mais tempo os anfbios passavam no centro, mais
difcil ficava explicar o motivo de estarem ali. Acontece que o fungo
Batrachochytrium dendrobatidis no precisa dos anfbios para sobreviver.
Ou seja, mesmo aps ter dizimado os animais daquela rea, ele continua a
viver, fazendo o que quer que esses fungos faam. Portanto, se as rsdouradas-do-panam do Evacc aos poucos fossem reintroduzidas nas
montanhas ao redor de El Valle, elas adoeceriam e morreriam. (Embora o
fungo possa ser extirpado com gua sanitria, obviamente impossvel

desinfetar toda uma floresta tropical.) Todas as pessoas com quem falei no
Evacc me disseram que o objetivo do centro era preservar os animais at
que pudessem ser soltos para repovoar as florestas, mas todos tambm
admitiram que no conseguiam imaginar quando isso poderia de fato
ocorrer.
Temos a esperana de que isso d certo de alguma maneira, disse-me
Paul Crump, herpetlogo do jardim zoolgico de Houston, que coordenava
o projeto de simulao de cascata. Precisamos torcer para que algo
acontea e sejamos capazes de encontrar solues para tudo voltar a ser
como antes o que, agora que estou dizendo em voz alta, parece um tanto
estpido.
A questo conseguir lev-los de volta, e cada dia isso me parece mais
uma fantasia, afirmou Griffith.
Quando a quitridiomicose comeou a devastar El Valle, a doena no
parou mais e seguiu para o leste. Tem sido assim desde que chegou ao
Panam, vinda da direo oposta, da Colmbia. O fungo se disseminou em
todas as regies montanhosas da Amrica do Sul, assim como pela costa
leste da Austrlia, e atravessou para a Nova Zelndia e a Tasmnia. Ento
cruzou o Caribe e foi detectado na Itlia, na Espanha, na Sua e na Frana.
Nos Estados Unidos, ele parece ter irradiado de diversos pontos, no num
padro devastador, como grandes ondas, mas numa srie de marolas. A
essa altura, o fungo parece de fato incontrolvel.

Da mesma forma que os engenheiros de som falam de rudo de fundo, os
bilogos falam de extino de fundo. Em tempos normais conceito que
deve ser entendido aqui como pocas geolgicas inteiras , muito raro
ocorrer uma extino. Mais raro at do que as especiaes e s ocorre
dentro de um fenmeno que conhecido como taxa de extino de fundo.
Essa taxa varia de um grupo de organismos para outro e muitas vezes
expressa em termos de extines por milho de espcies-anos. Calcular a
taxa de extino de fundo uma tarefa trabalhosa, que implica passar um
pente-fino em bancos de dados completos sobre os fsseis. No que diz

respeito ao grupo mais estudado,4 os mamferos, foi constatada uma taxa


de aproximadamente 0,25 por um milho de espcies-anos. Isso significa
que, considerando que existem cerca de 5.500 espcies de mamferos vivas
hoje em dia, de acordo com a taxa de extino de fundo podemos esperar
ainda que de modo aproximado que uma espcie desaparecer a cada
setecentos anos.
As extines em massa so diferentes. Em vez de um zumbido ao fundo,
h um estrondo, e as taxas de extino disparam. Anthony Hallam e Paul
Wignall, paleontlogos britnicos5 que escreveram muitos artigos sobre o
assunto, definem extines em massa como eventos que eliminam uma
parcela significativa da biota global num espao de tempo geologicamente
insignificante. Outro especialista, David Jablonski,6 caracteriza as
extines em massa como perdas substanciais de biodiversidade que
ocorrem muito depressa e em dimenso global. Michael Benton, um
paleontlogo7 que estudou a extino no fim do Permiano, utiliza a
metfora da rvore da vida: Durante uma extino em massa, vrios
galhos da rvore so cortados, como se ela estivesse sendo atacada por
homens brandindo machados. Um quinto paleontlogo, David Raup,8
tentou observar a questo do ponto de vista das vtimas: Na maior parte
do tempo, as espcies correm pouco risco de extino. Contudo, em raros
intervalos essa condio de relativa segurana permeada por um risco
muito maior. Assim, a histria da vida consiste de longos perodos de
tdio interrompidos pelo pnico ocasional.
Em tempos de pnico, grupos inteiros de organismos outrora
dominantes podem desaparecer ou ser relegados a papis secundrios,
quase como se o planeta tivesse passado por uma troca de elenco. Essas
perdas por atacado levaram os paleontlogos a supor que, durante eventos
de extino em massa alm das chamadas Cinco Grandes, houve vrias
extines de magnitude inferior , as leis habituais de sobrevivncia so
suspensas. As condies mudam de maneira to drstica ou repentina (ou
ambas) que a histria evolutiva de pouca importncia. Na verdade, os
mesmos aspectos que se mostraram mais teis para lidar com as ameaas
comuns podem acabar se revelando fatais em circunstncias to

extraordinrias.

3. As Cinco Grandes Extines, conforme observadas no registro de fsseis marinhos, resultaram


num declnio abrupto da diversidade no nvel das famlias. Se ao menos uma das espcies de uma
famlia conseguiu sobreviver, a famlia contada como sobrevivente, portanto, no nvel das espcies
as perdas so muito maiores.

Ainda no foi feito um clculo rigoroso da taxa de extino de fundo


para os anfbios, em parte porque os fsseis desses animais so rarssimos.
quase certo, contudo, que a taxa inferior9 dos mamferos. O mais
provvel que uma espcie de anfbios seja extinta a cada mil anos, mais
ou menos. Essa espcie pode ser da frica, da sia ou da Austrlia. Em
outras palavras, as chances de um indivduo testemunhar esses eventos
deveriam ser nulas. Griffith j observou diversas extines de anfbios.
Quase todo herpetlogo que trabalha no campo j testemunhou vrias. (At
mesmo eu, no perodo em que passei pesquisando para escrever este livro,
encontrei uma espcie que desde ento foi extinta, e trs ou quatro outras,
como a r-dourada-do-panam, que hoje esto extintas no ambiente

natural.) Quis seguir a carreira de herpetologia10 porque gosto de


trabalhar com animais, escreveu Joseph Mendelson, herpetlogo no jardim
zoolgico de Atlanta. No previa que acabaria fazendo algo muito parecido
com a paleontologia.
Hoje, os anfbios desfrutam da distino dbia de ser a classe mais
ameaada do mundo no reino animal: calcula-se que a taxa de extino do
grupo11 pode ser at 45 mil vezes superior taxa de fundo. Mas as taxas de
extino entre vrios outros grupos esto se aproximando do nvel da dos
anfbios. Estima-se que um tero de todos os recifes de corais,12 um tero
de todos os moluscos de gua doce, um tero dos tubares e arraias, um
quarto dos mamferos, um quinto de todos os rpteis e um sexto de todas
as aves esto a caminho do desaparecimento. Essas perdas esto ocorrendo
em todos os lugares: no Pacfico Sul e no Atlntico Norte, no rtico e no
deserto do Sahel, em lagos e ilhas, nos cumes das montanhas e nos vales. Se
voc souber observar, h grandes chances de que encontrar indcios da
atual extino em seu prprio quintal.
Existem todos os tipos de razes aparentemente incompatveis para o
desaparecimento dessas espcies. Mas, se o processo for rastreado com
profundeza suficiente, o mesmo culpado ser achado: uma espcie
daninha.
O Bd capaz de se locomover sozinho. O fungo produz clulas
reprodutivas microscpicas com flagelos longos e finos, que se
impulsionam dentro da gua e podem ser transportados por distncias
muito maiores, atravs de crregos ou escoamentos aps fortes
tempestades. ( provvel que esse tipo de disperso tenha provocado o que
ocorreu no Panam, como uma praga se alastrando para o leste.) No
entanto, esse tipo de deslocamento no explica o surgimento do fungo em
partes to diferentes do planeta Amrica Central, Amrica do Sul,
Amrica do Norte, Austrlia mais ou menos ao mesmo tempo. Uma teoria
diz que o Bd foi movido pelo mundo afora com cargas de rs africanas da
espcie Xenopus laevis, usadas em testes de gravidez nos anos 1950 e 1960.
(Ao receber uma injeo com a urina de uma mulher grvida, a fmea
Xenopus pe ovos em poucas horas). De maneira sugestiva, as Xenopus

africanas no parecem sofrer impactos adversos pelo fungo, embora


estejam bastante infectadas. Uma segunda teoria sustenta que o fungo foi
espalhado pelas rs-touro-americanas (Lithobates catesbeianus),
introduzidas s vezes de modo acidental, s vezes, deliberado na
Europa, na sia e na Amrica do Sul, muitas vezes exportadas para o
consumo humano. As rs-touro-americanas tambm so bastante
infectadas pelo Bd, mas isso no parece afet-las. A primeira teoria poderia
se chamar de Mama frica e a segunda, de hiptese da Sopa de Sapo.
De um modo ou de outro, a etiologia a mesma. Seria impossvel um
anfbio portador do fungo ir da frica para a Austrlia ou da Amrica do
Norte para a Europa sem que algum o carregasse em um navio ou avio.
Esse tipo de reorganizao intercontinental, que hoje passa totalmente
despercebida, talvez seja indito nos trs bilhes e meio de anos que
constituem a histria da vida.

Embora a esta altura o Batrachyochytrium dendrobatidis tenha devastado a
maior parte do Panam, Griffith ainda vai a campo de vez em quando fazer
coletas para o centro, em busca de sobreviventes. Agendei minha visita de
modo a coincidir com uma dessas excurses de coleta. Assim, certo dia, ao
entardecer, sa com dois voluntrios americanos que trabalhavam na
cascata artificial. Seguimos para o leste, cruzando o canal do Panam, e
passamos a noite numa regio conhecida como Cerro Azul, numa pousada
cercada por grades de ferro de 2,5 metros de altura. Ao amanhecer, fomos
para um posto da guarda florestal, na entrada do Parque Nacional de
Chagres. Griffith esperava encontrar fmeas de duas espcies escassas no
Evacc. Ele sacou sua permisso de coleta emitida pelo governo e a
apresentou s autoridades sonolentas que guarneciam o posto. Alguns ces
subnutridos apareceram para farejar nosso veculo.
Depois do posto da guarda florestal, a estrada se transformava numa
srie de crateras ligadas por sulcos profundos. Griffith ps Jimi Hendrix
para tocar, e fomos sacolejando sob aquele ritmo pulsante. Coletar anfbios
requer vrios equipamentos, por isso Griffith contratara dois homens para

nos ajudar com o transporte. Na ltima aglomerao de casas pela qual


passamos, na pequenina Los ngeles, os dois ajudantes se materializaram
no meio da neblina. Depois, o carro sacudiu at no conseguir mais seguir
em frente, ento saltamos e comeamos a caminhar.
A trilha serpenteava pela floresta tropical numa profuso de lama
avermelhada. Em intervalos de algumas centenas de metros, a trilha era
atravessada por outros caminhos, mais estreitos, feitos por formigascortadeiras, que realizavam milhes talvez bilhes de viagens para
carregar pedacinhos de folhas de volta para suas colnias. (As colnias, que
pareciam montinhos de serragem, chegam a cobrir uma rea do tamanho
de um parque urbano.) Um dos americanos, Chris Bednarski, do jardim
zoolgico de Houston, me aconselhou a evitar as formigas soldado, capazes
de deixar a mandbula cravada na sua perna mesmo depois de mortas.
Elas acabam mesmo com voc, observou. O outro americano, John
Chastain, do jardim zoolgico de Toledo, carregava uma longa haste com
um gancho na ponta para se proteger de serpentes venenosas. Por sorte,
aquelas que podem fazer mal de verdade so bem raras, garantiu
Bednarski, ao som de bugios berrando ao longe. Enquanto isso, Griffith
apontava para pegadas de ona no solo macio.
Depois de cerca de uma hora, chegamos a uma chcara que algum
construra em meio s rvores. Havia alguns ps de milho, mas ningum
por perto, e era difcil saber se o fazendeiro desistira do solo pobre da
floresta tropical ou se apenas sara naquele dia. Um grupo de papagaios
verde-esmeralda levantou voo. Aps mais algumas horas, chegamos a uma
pequena clareira. Uma borboleta-azul passou voando, com suas asas cor de
cu. Havia uma pequena cabana no terreno, mas estava to arruinada que
todos optaram por dormir do lado de fora. Griffith me ajudou a armar
minha cama uma mistura de tenda com rede que precisava ser suspensa
entre duas rvores. A nica entrada era uma abertura no fundo, e a parte
de cima deveria oferecer proteo contra a inevitvel chuva. Quando entrei
naquela coisa, tive a impresso de estar deitada num caixo.
Naquela noite, Griffith preparou arroz num fogareiro porttil. Depois,
prendemos lanternas cabea e descemos at um crrego prximo. Muitos

anfbios so criaturas noturnas, e a nica maneira de v-los vasculhando a


escurido, uma tarefa to difcil quanto parece. Eu no parava de
escorregar e desobedecer Regra no 1 de segurana na floresta tropical:
nunca se segure em algo que voc no sabe o que . Depois de cair algumas
vezes, Bednarski apontou para uma tarntula do tamanho do meu punho,
numa rvore ao lado.
Caadores experientes conseguem encontrar rs noite focando suas
lanternas na floresta e procurando o brilho refletido pelos olhos dos
animais. O primeiro anfbio que Griffith avistou era uma Cochranella
euknemos empoleirada sobre uma folha. Essa espcie faz parte de uma
grande famlia conhecida como Centrolenidae (conhecida como pererecasde-vidro, porque sua pele translcida revela os contornos de seus rgos).
Aquela perereca-de-vidro em particular era verde com pontinhos amarelos.
Griffith sacou luvas cirrgicas da mochila. Ele permaneceu totalmente
imvel e ento, como uma gara, deu um bote e pegou a r. Com a mo
livre, apanhou algo parecido com a ponta de um cotonete e raspou a
barriga do anfbio. Depois, colocou a ponta de cotonete dentro de um frasco
que mais tarde seria analisado num laboratrio em busca do Bd e,
como no era uma das espcies que estava procurando, recolocou a r
sobre a folha. Em seguida, pegou a cmera. A r encarou a lente, impassvel.
Continuamos tateando pelo escuro, com dificuldade. Algum localizou
uma r Pristimantis caryophyllaceus, que tem os olhos alaranjados como o
solo da floresta; depois identificaram uma r-de-warszewitsch (Lithobates
warszewitschii), que de um verde brilhante e tem a forma de uma folha.
Griffith realizava o mesmo procedimento com cada animal: apanhava-o,
raspava sua barriga e o fotografava. Enfim, encontramos duas rsdouradas-do-panam envolvidas num amplexo a verso anfbia do sexo.
Griffith deixou-as em paz.
Um dos dois anfbios que Griffith queria coletar, o Gastrotheca cornuta,
tem um coaxar bem distinto, que se assemelha ao estouro da tampa de uma
garrafa de champanhe. medida que chapinhvamos na gua a essa
altura estvamos andando no meio do crrego , escutamos o tal coaxar,
que parecia vir de diversas direes ao mesmo tempo. De incio, parecia

que estvamos bem perto, mas, quando nos aproximvamos, o som parecia
se distanciar. Griffith comeou a imitar o coaxo, fazendo com a boca o rudo
de uma garrafa de champanhe estourando. Finalmente, conclumos que
estvamos assustando as rs com o barulho de nossos passos na gua.
Seguimos em frente nos arrastando e permanecemos por um bom tempo
com gua at os joelhos, tentando no nos mexer. Quando Griffith enfim
acenou para ns, ele estava em p diante de uma grande r amarela com
dedos longos e cara de coruja. Ela descansava em um galho de rvore, um
pouco acima da altura dos olhos. O que Griffith procurava era uma fmea
de Gastrotheca cornuta para adicionar coleo do Evacc. Ele moveu o
brao com agilidade, agarrou a r e a virou. Onde uma fmea daquela
espcie deveria exibir uma bolsa, no havia nada. O bilogo raspou sua pele
com outro daqueles cotonetes, fotografou-a e devolveu-a rvore.
Voc um belo rapaz, murmurou para o animal.
Por volta da meia-noite, voltamos para o acampamento. Os nicos
animais que Griffith levou com ele foram duas Andinobates minutus e uma
salamandra esbranquiada, cuja espcie nem ele nem os dois outros
americanos conseguiram identificar. As rs e a salamandra foram colocadas
em sacos plsticos com algumas folhas, para conservar a umidade. Pensei
ento que as rs e suas proles, se tivessem alguma, bem como as proles de
suas proles, nunca mais tocariam o solo daquela floresta tropical e
passariam a viver seus dias dentro de tanques de vidro desinfetados.
Naquela noite, caiu uma tempestade e, dentro de minha rede-caixo, tive
sonhos intensos e inquietantes. A nica cena de que consegui me lembrar
mais tarde foi a de uma r amarelo vivo fumando um cigarro com piteira.

CAPTULO II

OS MOLARES DO MASTODONTE
Mammut americanum

A EXTINO TALVEZ SEJA a primeira ideia cientfica com a qual as crianas de


hoje em dia precisam lidar. Com um ano, elas ganham dinossauros de
brinquedo e, aos dois, entendem, pelo menos de maneira vaga, que aquelas
pequenas criaturas de plstico representam animais enormes. Se forem
rpidas no aprendizado ou se demorarem a aprender a usar o banheiro
, crianas ainda de fraldas conseguem explicar que j existiram vrios
tipos de dinossauro no mundo e que todos eles foram extintos muito tempo
atrs. (Meus filhos, ainda bem pequenos, passavam horas com um conjunto
de dinossauros que podiam ser dispostos sobre um tapete de plstico que
retratava uma floresta do perodo jurssico ou cretceo. O cenrio tambm
exibia um vulco cuspindo lavas que, quando pressionado com o dedo,
emitia um rugido deliciosamente assustador.) Tudo isso para dizer que a
extino nos parece uma ideia bvia. No .
Aristteles escreveu a Histria dos animais em dez livros, sem jamais
levar em conta a possibilidade de que os animais tivessem de fato uma
histria. A Histria natural de Plnio inclui descries de animais
verdadeiros e tambm de animais mticos, mas nenhuma descrio dos
animais extintos. A ideia no floresceu na Idade Mdia nem durante o
Renascimento, quando a palavra fssil era utilizada para se referir a
qualquer coisa escavada do solo (da o termo combustveis fsseis). No
Iluminismo, a viso preponderante era de que todas as espcies estivessem
ligadas a uma imensa e indestrutvel cadeia de seres. Como escreveu
Alexander Pope, em seus Ensaios sobre o homem:
Todos somos apenas partes de uma totalidade estupenda,
Cujo corpo a natureza, e Deus, a alma.

Quando Carlos Lineu apresentou seu sistema de nomenclatura binominal,


no fez a distino entre o vivo e o morto, porque, na sua viso, isso no era
necessrio. A dcima edio de seu Systema Naturae, publicada em 1758,
relaciona 63 espcies de escaravelhos, 34 de caramujos Conus e dezesseis
de linguados. Ainda assim, no Systema Naturae, h apenas um tipo de
animal aqueles que existem.
Essa perspectiva perdurou, apesar da razovel quantidade de fatos que
evidenciavam o contrrio. Gabinetes de curiosidades em Londres, Paris e
Berlim estavam cheios de vestgios de criaturas estranhas que ningum
jamais tinha visto os restos de animais que seriam hoje identificados
como trilobitas, belemnites e amonites. Alguns desses ltimos eram to
grandes que suas conchas fossilizadas tinham quase o tamanho de uma
roda de carroa. No sculo XVIII, ossadas de mamutes comearam a
aparecer da Europa Sibria. Esse caso tambm foi encaixado fora
dentro do sistema. Os ossos pareciam bastante com os dos elefantes. Como
claramente no existiam elefantes na Rssia daquele tempo, concluiu-se
que aquelas ossadas deviam pertencer a bichos que foram arrastados para
o norte pelo dilvio do Gnesis.
A extino s surgiu como um conceito na Frana revolucionria e
no deve ter sido coincidncia. Isso aconteceu em grande parte graas a um
animal, a criatura hoje em dia chamada de mastodonte-americano, ou
Mammut americanum, e um homem o naturalista Jean-Lopold-NicolasFrdric Cuvier, conhecido aps a morte de seu irmo apenas como
Georges. Cuvier uma figura ambgua na histria da cincia. Ele estava
muito frente de seus contemporneos, mas tambm prejudicava o
trabalho de muitos. Conseguia ser encantador e ardiloso; era um visionrio
e, ao mesmo tempo, um reacionrio. Em meados do sculo XIX, muitas de
suas ideias tinham sido desacreditadas. Mas a maior parte das descobertas
recentes tende a sustentar as teorias de Cuvier, completamente difamadas
no passado, de tal modo que sua viso trgica sobre a histria da Terra
acabou parecendo proftica.

No se sabe ao certo quando os europeus se depararam pela primeira vez


com os ossos de um mastodonte-americano. Um nico molar desenterrado
de um campo no norte do estado de Nova York foi enviado para Londres
em 1705; estava etiquetado como dente de um gigante.1 Os primeiros
ossos de mastodonte submetidos ao que pode, de maneira anacrnica, ser
chamado de estudo cientfico foram descobertos em 1739. Naquele ano,
Charles de Moyne, o segundo baro de Longueuil, descia o rio Ohio com
quatrocentos soldados, alguns franceses, como ele mesmo, mas a maioria
composta de ndios algonquinos e iroqueses. A viagem foi rdua e os
suprimentos eram escassos. Como lembraria mais tarde um soldado
francs,2 houve um trecho do caminho no qual os homens sobreviveram
consumindo frutos do carvalho. Em algum momento, provavelmente no
outono, Longueuil e seus soldados acamparam na margem oriental do rio
Ohio, perto de onde hoje fica a cidade de Cincinnati. Vrios nativos
americanos saram para caar. Alguns quilmetros adiante, eles
encontraram o trecho de um pntano que exalava cheiro de enxofre. Havia
pegadas de bfalos na direo do pntano vindas de todos os lados, e
centenas talvez milhares de ossos imensos brotavam da terra, como
mastros de um navio destrudo. Os homens voltaram para o acampamento
carregando um fmur com mais de um metro de comprimento, uma
enorme presa e vrios dentes imensos. As razes dos dentes eram grandes
como a mo humana, e cada um pesava quase cinco quilos.
Longueuil ficou to intrigado com os ossos que instruiu seus homens a
lev-los com eles, quando desmontaram o acampamento. Arrastando as
presas, o fmur e os molares enormes, os homens seguiram seu caminho
pela floresta at enfim chegarem ao rio Mississippi, onde encontraram um
segundo contingente de soldados franceses. Ao longo dos vrios meses
seguintes, muitos homens de Longueuil adoeceram e morreram, e a
campanha que pretendiam travar contra a tribo Chickasaw terminou em
humilhao e derrota. Ainda assim, Longueuil conseguiu preservar aqueles
ossos estranhos. Ele se dirigiu para Nova Orleans e, de l, enviou a presa, os
dentes e o fmur para a Frana. L, foram apresentados a Lus XV, que os
instalou em seu museu, o Cabinet du Roi. Dcadas depois, os mapas do vale

do rio Ohio ainda eram bastante vagos, exceto pelo Endroit o on a trouv
des os dlephant o local onde os ossos de elefante foram encontrados.
(Hoje, o local onde os ossos de elefante foram encontrados um parque
estadual no Kentucky conhecido como Big Bone Lick.)
Os ossos de Longueuil deixaram todos que os examinaram
desconcertados. O fmur e a presa pareciam ter pertencido a um elefante
ou a um mamute o que era quase a mesma coisa, segundo a taxonomia
da poca. Mas os dentes do animal eram um enigma. Eles resistiam
categorizao. Os dentes dos elefantes (e tambm dos mamutes) tm a
parte superior plana, com sulcos transversais, de modo que as superfcies
de mastigao parecem a sola de um tnis de corrida. Os dentes dos
mastodontes, por sua vez, so pontudos. Eles parecem, na verdade,
pertencer a um humano de tamanho colossal. O primeiro naturalista a
estudar um deles, Jean-tienne Guettard, recusou-se at mesmo a supor
qual seria sua procedncia.
De que animal isso vem?,3 indagou Guettard, em tom de lamento, num
artigo para a Real Academia de Cincias da Frana, em 1752.
Em 1762, o responsvel pelo Cabinet du Roi, Louis-Jean-Marie
Daubenton, tentou resolver o mistrio daqueles dentes curiosos
declarando que o animal desconhecido de Ohio no era um animal. Na
verdade, eram dois. As presas e os ossos da perna pertenciam a elefantes;
j os molares vinham de uma criatura totalmente diferente. Era provvel,
concluiu ele, que essa outra criatura fosse um hipoptamo.
Por volta dessa mesma poca, um segundo carregamento de ossos de
mastodonte foi enviado Europa, dessa vez para Londres. Os vestgios,
tambm originrios de Big Bone Lick, apresentavam as mesmas
caractersticas desconcertantes: os ossos e as presas pareciam os de um
elefante, ao passo que os molares eram cobertos de protuberncias.
William Hunter, mdico oficial da rainha, achou que a explicao de
Daubenton carecia de fundamentos. Ele ofereceu ento uma explicao
diferente a primeira parcialmente exata.
O suposto elefante americano,4 argumentou, era um animal
totalmente novo, com o qual os anatomistas no estavam familiarizados.

Ele concluiu que se tratava de uma criatura carnvora, da aqueles dentes


assustadores. E batizou o bicho de incognitum americano.
O clebre naturalista francs Georges-Louis Leclerc, conde de Buffon,
provocou outra reviravolta no debate. Ele argumentou que os restos em
questo representavam no um ou dois, mas trs animais diferentes: um
elefante, um hipoptamo e um terceiro, de espcie ainda desconhecida.
Com grande apreenso, o conde de Buffon admitiu5 que essa ltima espcie
a maior de todas parecia ter desaparecido. Era, sugeriu, a nica
espcie de animal a ter sido extinta.
Em 1781, Thomas Jefferson foi atrado para a polmica. Em seu livro
Notes on the State of Virginia [Notas sobre o estado da Virgnia], escrito
logo aps deixar o governo desse estado, Jefferson exps sua prpria
verso sobre o incognitum. Concordando com Buffon, ele dizia que o animal
era o maior de todos existentes cinco ou seis vezes o volume cbico do
elefante. (Isso desacreditava a teoria, popular na Europa quela poca, de
que os animais do Novo Mundo eram menores e mais degenerados do
que os do Velho Mundo.) Fazendo coro tambm a Hunter, Jefferson dizia
que o animal provavelmente era carnvoro. No entanto, acreditava que ele
ainda existia, em algum lugar. Se no era encontrado na Virgnia, devia
estar vagando por aquelas partes do continente que permaneciam em seu
estado aborgene, inexplorado e intacto. Quando, j presidente, enviou
Meriwether Lewis e William Clark para o noroeste do pas, Jefferson
esperava que eles encontrassem o animal incgnito vivo nas florestas.
A economia da natureza tal, escreveu, que nenhuma instncia que
permita qualquer uma das raas de seus animais se extinguir pode ser
produzida a partir dela. Em sua grande obra, ela no teria criado elo algum
que pudesse ser partido.

Cuvier foi para Paris no comeo de 1795, meio sculo aps os restos
mortais do vale do rio Ohio chegarem cidade. Ele tinha 25 anos, olhos
cinza bem separados, nariz proeminente e um temperamento que um
amigo comparava6 parte externa da Terra em geral tranquila, mas

capaz de tremores violentos e erupes. Cuvier fora criado numa


cidadezinha na fronteira com a Sua e tinha pouco contato com a capital.
Mesmo assim, l conseguira uma posio de prestgio, em parte pelo fim do
Antigo Regime e em parte por seu sublime egocentrismo. Anos depois, um
colega mais velho descreveria7 que Cuvier brotara em Paris como um
cogumelo.
O trabalho de Cuvier no Museu de Histria Natural de Paris o
sucessor democrtico do Cabinet du Roi era, oficialmente, ensinar. Em
seu tempo livre, no entanto, ele mergulhava no acervo do museu. Passava
longas horas estudando os ossos que Longueuil enviara a Lus XV,
comparando-os com outros espcimes. No dia 4 de abril de 1796 ou,
segundo o calendrio revolucionrio utilizado poca, 15 germinal do ano
IV , ele apresentou suas pesquisas numa conferncia pblica.
Cuvier comeou falando dos elefantes. J fazia muito tempo que
europeus sabiam da existncia de elefantes na frica, tidos como perigosos,
e de elefantes na sia, tidos como mais dceis. Ainda assim, elefantes eram
considerados elefantes, da mesma forma que ces eram ces alguns
mansos e outros ferozes. Com base em seus exames8 dos restos de
elefantes no museu, incluindo um crnio particularmente bem preservado
do Ceilo, atual Sri Lanka, e outro do cabo da Boa Esperana, Cuvier
reconheceu de maneira correta, claro que os dois pertenciam a
espcies diferentes.
evidente que h mais diferenas entre o elefante do Ceilo e o
elefante da frica do que entre um cavalo de um asno, ou entre um bode e
um carneiro, declarou. Entre as vrias caractersticas distintivas dos
animais, havia os dentes. O elefante do Ceilo possua molares com sulcos
ondulados na superfcie como laos decorativos, ao passo que o elefante
do cabo da Boa Esperana tinha dentes com arestas na forma de diamantes.
Uma observao desses animais vivos no revelaria tal diferena, pois
ningum se atreveria a cometer a imprudncia de enfiar a cabea na boca
de um elefante para dar uma espiada. Essa interessante descoberta da
zoologia deve-se unicamente prtica da anatomia,9 declarou Cuvier.
Aps conseguir dividir o corpo do elefante em dois, Cuvier prosseguiu

com a dissecao. Aps exames escrupulosos das evidncias, concluiu que


a teoria mais difundida sobre os ossos gigantes da Rssia estava
equivocada. Os dentes e as mandbulas vindos da Sibria no se parecem
muito com os de um elefante. Eles pertenciam a outra espcie bem
diferente. Quanto aos dentes do animal de Ohio, bem, bastava uma olhada
para perceber que as diferenas so ainda maiores.
O que aconteceu com esses animais enormes, dos quais no se acham
mais quaisquer vestgios de vida?, perguntou. A questo, tal como
formulada por Cuvier, continha a resposta em si mesma. Aquelas eram
espces perdues, ou espcies perdidas. A essa poca, Cuvier j duplicara o
nmero de vertebrados extintos, de (possivelmente) um para dois. Ele
estava apenas comeando.
Alguns meses antes, o cientista recebera esboos de um esqueleto
descoberto nas margens do rio Lujn, a oeste de Buenos Aires. O esqueleto
com 3,6 metros de comprimento e quase dois de altura fora enviado
para Madri e depois remontado meticulosamente. Trabalhando a partir dos
esboos, Cuvier identificou o dono daqueles ossos como um tipo gigantesco
e estranho de bicho-preguia e acertou, mais uma vez. Ele o chamou de
Megatherium, que significa fera gigante. Embora nunca tivesse viajado
Argentina ou, alis, para qualquer lugar mais longe do que a Alemanha,
Cuvier estava convencido de que o Megatherium no podia mais ser
encontrado vagando ao longo dos rios da Amrica do Sul. Ele tambm
desaparecera. O mesmo valia para o ento chamado mosassauro, cujos
restos uma imensa mandbula pontuda guarnecida de dentes que
lembravam os de um tubaro tinham sido encontrados numa pedreira
holandesa. (O fssil daquele mosassauro fora recentemente apreendido
pelos franceses, que ocuparam os Pases Baixos em 1795.)
Cuvier declarou que, se havia quatro espcies extintas, devia haver
outras. A proposio era ousada, considerando as evidncias disponveis.
Com base em alguns ossos espalhados, Cuvier concebera um modo
totalmente novo de se observar a vida. As espcies se extinguiam. No se
tratava de um fenmeno isolado, mas, sim, amplamente difundido.
Todos esses fatos, consistentes entre si, e sem que relatrio algum os

contradiga, parecem-me provar a existncia de um mundo anterior ao


nosso, declarou Cuvier. Mas o que era essa Terra primitiva? E qual
revoluo foi capaz de destru-la?

Desde a poca de Cuvier, o Museu de Histria Natural cresceu,
transformando-se numa vasta instituio com filiais por toda a Frana. A
sede, contudo, ainda ocupa o local dos antigos jardins reais no quinto
arrondissement de Paris. Cuvier no trabalhou apenas no museu: na
verdade, durante a maior parte de sua vida adulta, habitou uma grande
casa de estuque no terreno que, desde ento, foi transformada num
escritrio administrativo. Perto da casa, hoje em dia h um restaurante e,
ao lado, um pequeno jardim zoolgico, onde, no dia da minha visita, alguns
pequenos cangurus tomavam sol no gramado. Do outro lado dos jardins, h
um grande salo que abriga o acervo de paleontologia do museu.
Pascal Tassy, um dos diretores do lugar, especializado na ordem dos
proboscdeos, grupo que inclui os elefantes e seus primos extintos
mamutes, mastodontes e gonfoterdeos, para citar apenas alguns. Fui
visit-lo porque ele prometera me mostrar os mesmos ossos que Cuvier
manipulara. Encontrei Tassy em seu escritrio mal iluminado, no subsolo
abaixo do salo de paleontologia, sentado em meio ao que parecia um
morturio, cheio de crnios antigos. As paredes do escritrio eram
decoradas com as capas dos livros do personagem Tintim. Tassy me contou
que decidira se tornar um paleontlogo aos sete anos, aps ler uma
aventura de Tintim sobre escavaes.
Batemos um papo sobre os proboscdeos por algum tempo. um grupo
fascinante, comentou ele. Por exemplo, a tromba, que uma
transformao anatmica extraordinria na rea facial, evoluiu em cinco
vezes distintas. Duas vezes j seria algo surpreendente. Mas aconteceu
cinco vezes de forma independente! Somos obrigados a aceitar esse fato
observando os fsseis. Segundo Tassy, at agora foram identificadas cerca
de 170 espcies de proboscdeos, datando de aproximadamente 55 milhes
de anos, e estamos muito longe do fim, tenho certeza.

Subimos para o anexo nos fundos do salo de paleontologia. Tassy


destrancou a porta de uma salinha repleta de armrios de metal. Logo
depois da porta, parcialmente embalado em plstico, havia algo parecido
com um porta guarda-chuvas peludo. Tassy me explicou que aquilo era a
perna de um mamute-lanoso, encontrada congelada e dessecada numa ilha
no norte da Sibria. Quando a observei mais de perto, vi que a pele da
perna fora costurada, como um mocassim. O pelo era marrom-escuro e
parecia, mesmo depois de mais de dez mil anos, quase em perfeito estado
de conservao.
Tassy abriu um dos armrios de metal e colocou o contedo dele em
cima de uma mesa de madeira. Eram os dentes que Longueuil transportou
ao descer o rio Ohio. Enormes, nodosos e enegrecidos.
Isto a Mona Lisa da paleontologia, explicou Tassy, apontando para o
maior dente de todos. O comeo de tudo. incrvel, porque o prprio
Cuvier fez um desenho deste dente. Portanto, deve t-lo examinado com
muita ateno. Tassy me mostrou os nmeros do catlogo original, que
tinham sido pintados sobre os dentes no sculo XVIII e agora estavam to
desbotados que mal era possvel distingui-los.
Peguei o dente maior com as duas mos. Era de fato um objeto
formidvel. Tinha cerca de vinte centmetros de comprimento e dez de
largura mais ou menos do tamanho de um tijolo e com um peso quase
idntico. As protuberncias quatro conjuntos eram pontiagudas e o
esmalte estava em grande parte intacto. As razes, espessas como uma
corda, formavam uma massa slida cor de mogno.

4. Esta gravura de dentes de mastodonte foi publicada com uma descrio de Cuvier em 1812.

De uma perspectiva evolutiva, no h nada estranho nos molares de um


mastodonte. Como os dentes da maioria dos mamferos, os desse animal
tm um mago de dentina envolvido por uma camada de esmalte mais
dura, porm mais quebradia. H cerca de trinta milhes de anos, a
linhagem de proboscdeos que conduziria ao mastodonte separou-se
daquela que levaria aos mamutes e aos elefantes. Estes ltimos acabariam
desenvolvendo dentes mais sofisticados, feitos de placas esmaltadas que se
fundiram numa estrutura que lembra um po de forma. Essa disposio
bem mais resistente e permitiu aos mamutes como ainda permite aos
elefantes consumir uma dieta extraordinariamente abrasiva. Os
mastodontes, por sua vez, mantiveram os molares um tanto primitivos
(assim como os humanos) e continuaram mastigando. evidente que,
como observou Tassy, uma perspectiva evolutiva era justamente o que
faltava a Cuvier, o que de algum modo torna suas realizaes muito mais
impressionantes.

Claro que ele cometeu erros, comentou Tassy. Mas a maioria de seus
trabalhos tcnicos esplndida. Ele era um anatomista realmente
fantstico.
Aps examinarmos os dentes por mais um tempo, Tassy me conduziu
at o salo de paleontologia. Perto da entrada, montado sobre um pedestal,
estava exposto o fmur gigante que Longueuil enviara a Paris. Era espesso
como um poste. Crianas de uma escola francesa passaram por ns,
gritando animadas. Tassy tinha um grande molho de chaves, que usava
para abrir vrias gavetas sob os mostrurios envidraados da exposio.
Ele me mostrou um dente de mamute que tinha sido examinado por Cuvier
e fragmentos de vrias outras espcies extintas que o clebre anatomista
fora o primeiro a identificar. Em seguida, levou-me para ver o mosassauro,
ainda hoje um dos fsseis mais famosos do mundo. (Embora os Pases
Baixos tenham pedido o esqueleto de volta repetidas vezes, os franceses o
guardam h mais de duzentos anos.) No sculo XVIII, alguns pensavam que
o fssil encontrado em Maastricht era de um tipo estranho de crocodilo, ao
passo que outros achavam que pertencia a uma baleia de dentes
protuberantes. Em outra classificao correta, Cuvier o atribuiu a um rptil
marinho. (A criatura seria mais tarde chamada de mosassauro.)
Na hora do almoo, caminhei com Tassy de volta ao escritrio. Depois,
passeei pelos jardins at o restaurante ao lado da antiga casa de Cuvier.
Como parecia a coisa certa a fazer, pedi um Menu Cuvier entrada
escolha do cliente e uma sobremesa. Enquanto eu me debruava sobre o
segundo prato uma deliciosa torta de creme , comecei a me sentir
empanturrada. Lembrei-me de uma descrio que lera sobre a anatomia do
naturalista. Durante a Revoluo, Cuvier era magro.10 Nos anos em que
viveu nas instalaes do museu, foi engordando cada vez mais at, ao fim
da vida, se tornar imensamente obeso.

Com sua conferncia sobre as espcies de elefantes, tanto as vivas quanto
as fossilizadas, Cuvier conseguiu estabelecer a extino como um fato.
Contudo, sua assero mais extravagante de que certa vez existiu todo

um mundo perdido, repleto de espcies desaparecidas no passou disso.


Se de fato houve tal mundo, os vestgios de outros animais extintos
deveriam ser encontrados. Ento, Cuvier partiu procura deles.
Acontece que a Paris dos anos 1790 era um timo lugar para um
paleontlogo. As colinas no norte da cidade eram sulcadas de pedreiras de
onde se extraa a gipsita, principal ingrediente do gesso usado em Paris. (A
capital crescera de maneira to desordenada sobre tantas minas que, na
poca de Cuvier, os desmoronamentos eram um grande perigo.) No raro,
os mineiros achavam alguns ossos esquisitos, que eram valorizados pelos
colecionadores, embora estes no soubessem de fato o que estavam
colecionando. Com a ajuda de um desses entusiastas, Cuvier logo reuniu as
partes de outro animal extinto, que batizou de lanimal moyen de
Montmartre o animal mediano de Montmartre.
Durante todo esse tempo, Cuvier solicitava espcimes de outros
naturalistas em diferentes partes da Europa. Devido reputao que os
franceses ganharam por se apropriarem de objetos de valor, poucos
colecionadores lhe enviavam fsseis verdadeiros. No entanto, desenhos
detalhados comearam a chegar de Hamburgo, Stuttgart, Leiden e Bolonha,
entre outros lugares. Devo dizer que tenho recebido o apoio mais
entusiasmado (...) de todos os franceses e estrangeiros que cultivam ou
amam as cincias,11 escreveu Cuvier, em reconhecimento.
Por volta de 1800, ou seja, quatro anos aps o ensaio sobre elefantes, o
zoolgico de fsseis de Cuvier se expandira a ponto de incluir 23 espcies
que ele considerava extintas. Entre elas: um hipoptamo-pigmeu, cujos
restos mortais descobriu num depsito no museu de Paris; um alce com
chifres enormes e cujos ossos tinham sido encontrados na Irlanda; e um
grande urso que hoje conhecido como o urso-das-cavernas da
Alemanha. A essa altura, o animal de Montmartre tinha se dividido, ou
multiplicado, em seis espcies diferentes. (Ainda hoje, pouco se sabe sobre
essas espcies, exceto que eram unguladas ou seja, mamferos com
cascos nas extremidades dos membros e viveram h cerca de trinta
milhes de anos.) Se tantas espcies perdidas foram restauradas em to
pouco tempo, quantas mais devero existir nas profundezas da Terra?,12

indagou Cuvier.
Cuvier possua o dom do espetculo e, bem antes de o museu empregar
profissionais de relaes pblicas, soube como atrair ateno. (Ele poderia
ter sido uma estrela de televiso hoje em dia, disse Tassy.) Certo dia, as
minas de gipsita parisienses revelaram o fssil de uma criatura do tamanho
de um coelho, com o corpo estreito e a cabea achatada. Cuvier concluiu,
baseado na forma dos dentes, que o fssil pertencia a um marsupial. Era
uma afirmao audaciosa, j que no havia histrico de marsupiais no
Velho Mundo. Para aumentar o tom dramtico, Cuvier anunciou que
colocaria sua identificao prova para o pblico. Os marsupiais possuem
um par de ossos caractersticos, hoje conhecidos como ossos epipbicos,
que se estendem a partir da plvis. Embora esses ossos no fossem visveis
no fssil que lhe foi apresentado, Cuvier previu que, se raspasse ao redor,
esses ossos se revelariam. Ele convidou a elite cientfica de Paris para se
reunir e assistir enquanto ele cutucava o fssil com uma agulha fina. Voil,
os ossos apareceram. (Um molde do fssil de marsupial est exposto no
salo de paleontologia de Paris, mas o original considerado valioso
demais para ser exibido, portanto conservado num cofre especial.)
Cuvier fez uma demonstrao de sua arte performtica paleontolgica
durante uma viagem aos Pases Baixos. Num museu em Haarlem, examinou
um espcime que consistia de um crnio grande em formato de meia-lua
ligado a parte de uma coluna vertebral. O fssil de um metro havia sido
descoberto quase um sculo antes e fora atribudo algo bastante curioso,
considerando o formato da cabea a um ser humano. (Chegou at a
receber um nome cientfico: Homo diluvii testis, ou o homem que
testemunhou o dilvio.) A fim de refutar essa identificao, Cuvier
primeiro pegou o esqueleto de uma salamandra comum. Ento, com a
aprovao do diretor do museu de Haarlem, comeou a cinzelar a pedra em
volta da espinha do homem do dilvio. Quando os membros dianteiros do
animal fossilizado foram revelados, estes tinham, conforme Cuvier previra,
a mesma forma que os de uma salamandra.13 A criatura no era um ser
humano antediluviano, e sim algo bem mais extraordinrio: um anfbio
gigante.

Quanto mais espcies extintas Cuvier apresentava, mais a natureza dos


animais parecia mudar. Ursos-das-cavernas, bichos-preguia gigantes e at
mesmo salamandras gigantes todos tinham alguma relao com espcies
ainda vivas. Mas o que dizer de um fssil estranho descoberto numa
formao de pedras calcrias na Bavria? Cuvier recebeu uma gravura
desse fssil de um de seus vrios correspondentes. Ela apresentava um
entrelaamento de ossos, inclusive o que parecia se tratar de braos muito
compridos, dedos finos e um bico estreito. O primeiro naturalista a
examin-lo especulara que o fssil pertencia a um animal marinho que
usava os braos alongados como remos. Cuvier, com base na gravura,
determinou para seu espanto que o animal era na verdade um rptil
voador. Ele o chamou de ptero-dactyle, que significa dedos de asa.

A descoberta da extino anunciada por Cuvier de um mundo anterior
ao nosso foi um evento sensacional, e a notcia logo se propagou at o
outro lado do oceano Atlntico. Quando um esqueleto quase completo foi
desenterrado por alguns agricultores em Newburgh, Nova York, foi
reconhecido como uma descoberta de imensa importncia. Thomas
Jefferson, poca vice-presidente, tentou vrias vezes se apoderar dos
ossos. E fracassou. Mas seu amigo ainda mais persistente, o artista Charles
Willson Peale, que pouco antes criara o primeiro museu de histria natural
dos Estados Unidos, na Filadlfia, conseguiu.
Peale, talvez um showman com ainda mais traquejo que Cuvier, passou
meses tentando montar os ossos que conseguira em Newburgh, fabricando
as peas ausentes com madeira e papel mach. O esqueleto foi apresentado
ao pblico na noite de Natal, em 1801. Para divulgar a exposio, Peale
mandou seu empregado negro, Moses Williams, vestir um cocar de ndio e
percorrer as ruas da Filadlfia montado num cavalo branco.14 O esqueleto
reconstrudo media mais de trs metros dos ps aos ombros e mais de
cinco metros das presas at o rabo, uma dimenso um tanto exagerada. Os
visitantes pagavam 50 centavos de dlar uma quantia considervel na
poca para v-lo. A criatura um mastodonte-americano ainda

carecia de nome e era chamada de vrios nomes, um incognitum, o animal


de Ohio e, de modo mais confuso, um mamute. Esse espetculo foi o
primeiro sucesso de bilheteria exibido e desencadeou uma obsesso por
mamutes. A cidade de Cheshire, em Massachusetts, produziu o queijo
mamute de 558 quilos; um padeiro da Filadlfia criou o po mamute; e
os jornais passaram a falar de pastinaca mamute, pessegueiro mamute
e um comilo mamute, indivduo capaz de engolir 42 ovos em dez
minutos.15 Peale tambm conseguiu remontar um segundo mastodonte a
partir de ossos adicionais encontrados em Newburgh e nas cidades
vizinhas da regio de Hudson Valley. Aps um jantar comemorativo
realizado sob a espaosa caixa torcica do animal, ele enviou seu segundo
mamute para a Europa junto com dois de seus filhos. O esqueleto foi
exibido durante vrios meses em Londres e, nesse perodo, os jovens Peale
concluram que as presas do animal deviam apontar para baixo, como as de
uma morsa. O plano era levar o esqueleto para Paris, a fim de vend-lo a
Cuvier. Mas, quando ainda estavam em Londres, estourou a guerra entre a
Gr-Bretanha e a Frana, bloqueando o trajeto entre os dois pases.

5.

Enfim, Cuvier deu ao mastodonte o devido nome num ensaio publicado


no ano de 1806, em Paris. Essa peculiar designao vem do grego e
significa dente mamrio. Parece que as protuberncias nodosas nos
molares do animal lembravam-lhe mamilos. (A essa altura, o animal j
recebera um nome cientfico de um naturalista alemo; infelizmente, esse
nome Mammut americanum ajudou a perpetuar a confuso entre
mastodontes e mamutes.)
Apesar das hostilidades contnuas entre britnicos e franceses, Cuvier
conseguiu obter ilustraes detalhadas do esqueleto que os filhos de Peale
levaram a Londres, e estes lhe proporcionaram uma noo muito mais
exata da anatomia do animal. Ele percebeu que os mastodontes eram
criaturas bem mais distantes do elefante moderno do que os mamutes e
atribuiu-lhes um novo gnero. (Hoje, os mastodontes no s possuem seu
prprio gnero, mas tambm sua prpria famlia.) Alm do mastodonteamericano, Cuvier identificou outras quatro espcies de mastodontes,
todas inexistentes no mundo atual. Peale s ficou sabendo do novo nome

dado por Cuvier em 1809 e, quando isso ocorreu, logo se aproveitou dele.
Numa carta, props a Jefferson um batizado para o esqueleto de
mastodonte em seu museu na Filadlfia.16 Jefferson no se entusiasmou
muito com o nome dado por Cuvier pode ser to bom quanto qualquer
outro, desdenhou e no se dignou a responder sugesto do batizado.17
Em 1812, Cuvier publicou um compndio de quatro volumes de seu
trabalho com animais fsseis: Recherches sur les ossements fossiles de
quadrupdes. Antes de suas recherches, no existia, ou dependendo de
quem fizesse o clculo existia apenas um vertebrado extinto. Em grande
parte, graas a seu empenho, eles passaram a ser 49.
medida que a lista de Cuvier aumentava, o mesmo ocorria com sua
fama. Pouqussimos naturalistas ousavam anunciar suas descobertas em
pblico antes de submet-las a uma checagem. No ser Cuvier o maior
poeta de nosso sculo?, perguntaria Honor de Balzac.18 Nosso
naturalista imortal restaurou mundos a partir de um osso desbotado;
reconstruiu, como Cadmo, cidades a partir de um dente. Cuvier foi
homenageado por Napoleo e, quando as Guerras Napolenicas enfim
terminaram, foi convidado para ir Gr-Bretanha, onde se apresentou
corte.
Os ingleses mergulharam com entusiasmo no projeto de Cuvier. Nos
primeiros anos do sculo XIX, as colees de fsseis se tornaram to
populares entre as classes mais altas que uma vocao inteiramente nova
se difundiu. Um fossilista era algum que ganhava a vida caando
espcimes para clientes ricos. No mesmo ano em que Cuvier publicou suas
Recherches, um desses fossilistas, uma jovem moa chamada Mary Anning,
descobriu um espcime particularmente bizarro. O crnio da criatura,
encontrado nos penhascos de pedra calcria de Dorset, tinha pouco mais de
um metro de comprimento e uma mandbula em forma de alicate. As
cavidades oculares, peculiarmente grandes, estavam cobertas de placas
sseas.

6. O primeiro fssil descoberto de ictiossauro foi exibido no Salo Egpcio de Londres.

O fssil acabou em Londres, no Salo Egpcio, um museu particular no


muito diferente daquele de Peale. Em sua primeira exposio, foi
classificado como peixe, depois como um equivalente a um ornitorrinco,
antes de ser identificado como um novo tipo de rptil um ictiossauro, ou
peixe-lagarto. Alguns anos mais tarde, novos espcimes coletados por Mary
Anning revelaram pedaos de outra criatura ainda mais selvagem, chamada
de plesiossauro, ou quase lagarto. Na descrio elaborada pelo primeiro
professor de geologia em Oxford, o reverendo William Buckland, o
plesiossauro tinha a cabea de um lagarto unida a um pescoo
semelhante ao corpo de uma serpente, as costelas de um camaleo e as
nadadeiras de uma baleia. Ao ser informado sobre a descoberta, Cuvier
achou a descrio do plesiossauro to ultrajante que se perguntou se o
espcime tinha sido adulterado. Quando Anning encontrou outro fssil de
plesiossauro quase completo, o anatomista foi mais uma vez informado
sobre a descoberta e, dessa vez, precisou reconhecer que estivera
equivocado. No possvel prever o surgimento de algo mais monstruoso
do que isso, escreveu a um de seus correspondentes ingleses.19 Durante
sua visita Inglaterra, Cuvier foi a Oxford, onde Buckland lhe mostrou mais
um fssil surpreendente: uma enorme mandbula com um dente curvado e
saliente, como uma cimitarra. Cuvier identificou esse animal como mais um
tipo de lagarto. Algumas dcadas depois, a mandbula seria reconhecida
como pertencente a um dinossauro.

poca, os estudos de estratigrafia eram embrionrios, mas j se sabia


que diferentes camadas de rochas tinham sido formadas ao longo de
diferentes perodos. O plesiossauro, o ictiossauro e o dinossauro ainda sem
nome haviam todos sido descobertos em depsitos de calcrio que eram
atribudos ao que na poca se chamava era Secundria e que hoje
conhecemos como era Mesozoica. O mesmo ocorrera com o ptero-dactyle e
o mosassauro. Esse padro levou Cuvier a outra percepo extraordinria
sobre a histria da vida: ela possua uma direo. As espcies perdidas
cujos vestgios podiam ser encontrados prximos superfcie terrestre,
como os mastodontes e ursos-das-cavernas, pertenciam a ordens de
criaturas ainda vivas. Escavando ainda mais no passado, descobriam-se
criaturas como o animal de Montmartre, que no tinha correspondente
moderno evidente. Com uma escavao ainda mais profunda, os mamferos
desapareciam de todos os registros de fsseis. Enfim, atingia-se um mundo
no s anterior ao nosso, mas um mundo anterior quele, dominado por
rpteis gigantes.

7. O mosassauro (animal de Maastricht) ainda est em exposio em Paris.


As ideias de Cuvier sobre essa histria da vida de que era longa, mutvel
e repleta de criaturas fantsticas que no existiam mais poderiam t-lo
transformado num defensor natural da teoria da evoluo. Mas Cuvier se
opunha ao conceito de evoluo, ou transformisme, como diziam em Paris
na poca, e tentou com xito, parece humilhar qualquer colega que
propusesse essa teoria. Curiosamente, as mesmas habilidades que o
levaram a descobrir a extino fizeram a evoluo lhe parecer muito
irracional, algo to improvvel quanto a ideia de levitar.
Como Cuvier gostava de salientar, sua f estava na anatomia. Era essa
prtica que lhe permitira diferenciar os ossos de um mamute dos de um
elefante e identificar uma salamandra gigante nos vestgios que outros
pensavam ser de um homem. No cerne de seu entendimento sobre a
anatomia, havia uma noo que ele chamava de correlao das partes.
Com isso, o cientista queria dizer que todos os componentes de um animal
se encaixavam e eram perfeitamente designados para seu modo de vida
particular. Assim, por exemplo, um carnvoro ter um sistema intestinal
apropriado digesto de carne. Ao mesmo tempo, suas mandbulas sero
elaboradas para devorar as presas; as patas, para agarr-las e rasg-las; os dentes, para cortar
e dividir a carne; o sistema inteiro dos rgos locomotores, para persegui-las e captur-las;
seus rgos sensoriais, para detect-las de longe.20

Por outro lado, um animal com cascos deve necessariamente ser herbvoro,
pois no dispe de meios para agarrar a presa. Ele ter dentes com uma
coroa plana, para moer sementes e ervas e uma mandbula capaz de
executar movimentos laterais. Caso uma dessas partes fosse alterada, a
integridade funcional do todo seria arruinada. Um animal que, digamos,
nascesse com dentes e rgos sensoriais de algum modo diferentes dos de
seus pais no seria capaz de sobreviver, muito menos de dar continuidade
a um tipo novo de criatura.
poca de Cuvier, o mais importante proponente do transformisme era
seu colega mais velho no Museu de Histria Natural, Jean-Baptiste

Lamarck. Segundo Lamarck, havia uma fora a fora da vida que


impelia os organismos a se tornarem cada vez mais complexos. Ao mesmo
tempo, muitas vezes animais e plantas precisavam lidar com mudanas em
seus meios ambientes. E o faziam ajustando seus hbitos. Esses novos
hbitos, por sua vez, produziam modificaes fsicas que eram passadas
para a prole. Pssaros que avistavam uma presa em lagos esticavam suas
garras ao atingir a superfcie da gua, e assim vieram a desenvolver
membranas entre elas e se tornaram patos. Toupeiras, aps comearem a
viver no subsolo, pararam de usar a viso, por isso, ao longo de vrias
geraes, seus olhos ficaram pequenos e frgeis. Lamarck se opunha com
fervor ideia de extino de Cuvier. Ele no conseguia imaginar um
processo capaz de varrer por completo um organismo da Terra.
(Curiosamente, a nica exceo que concebia era a humanidade, que
poderia ser capaz de exterminar alguns animais grandes e de reproduo
lenta.) As espces perdues de Cuvier eram, para Lamarck, apenas aquelas
que tinham se transformado por completo.
Para Cuvier, a noo de que animais podiam transformar seus tipos
fsicos quando conveniente no passava de um absurdo. Ele satirizava a
ideia de que patos, de tanto mergulharem, tornavam-se lcios; lcios, pelo
esforo de querer chegar terra seca, tornavam-se patos; galinhas que
procuravam alimento nas margens da gua, no esforo de no molharem as
coxas, tiveram tanto sucesso alongando as pernas que se tornaram garas
ou cegonhas.21 Foi numa coleo de mmias que Cuvier descobriu o que
era, ao menos a seu ver, a prova definitiva contra o transformisme.
Quando Napoleo invadiu o Egito, os franceses tinham, como de
costume, confiscado tudo o que lhes interessava. Entre os saques enviados
de volta a Paris havia um gato embalsamado.22 Cuvier examinou a mmia,
procurando sinais de transformao. E no encontrou. O antigo gato
egpcio era, do ponto de vista anatmico, indistinguvel de um gato
parisiense de rua. Isso provava que as espcies eram fixas. Lamarck
objetou que os poucos milhares de anos passados desde que o gato egpcio
fora embalsamado representavam um espao de tempo infinitamente
curto em relao vastido do tempo.23

Sei que alguns naturalistas confiam bastante nos milhares de anos que
empilham com uma simples canetada,24 respondeu Cuvier, com desdm.
Certa vez, Cuvier foi chamado para escrever um tributo a Lamarck o que
fez mais no esprito de sepult-lo do que de enaltec-lo. Lamarck, segundo
Cuvier, era um fantasista. Como os palcios encantados dos romances
antigos, suas teorias eram construdas sobre fundaes imaginrias, de
modo que divertiam a imaginao de um poeta, mas no conseguiriam
sustentar sequer por um momento o exame de algum que tivesse
dissecado uma mo, uma vscera ou mesmo uma pena.25
Aps descartar o transformisme, Cuvier encontrou uma lacuna
escancarada. Ele no fazia ideia de como novos organismos podiam surgir
nem dispunha de uma explicao sobre de que maneira o mundo tinha sido
povoado por diferentes grupos de animais em diferentes pocas. Isso no
parece t-lo incomodado. Seu interesse, afinal de contas, no estava na
origem das espcies, mas no seu desaparecimento.

Na primeira vez que falou sobre o assunto, Cuvier insinuou que conhecia a
fora motriz por trs da extino, qui seu mecanismo exato. Na
conferncia sobre as espcies de elefantes, tanto as vivas quanto as
fossilizadas, ele props que o mastodonte, o mamute e o Megatherium
haviam sido todos extintos por algum tipo de catstrofe. Cuvier hesitou
em especular sobre a natureza exata da calamidade No cabe a ns nos
envolvermos com o vasto campo de conjunturas revelado por essas
questes, disse , mas parece ter acreditado, quela altura, que um
desastre teria sido suficiente.
Mais tarde, medida que sua lista de espcies extintas aumentava,
mudou de posio. Houvera, concluiu o anatomista, mltiplos cataclismos.
A vida na Terra foi diversas vezes perturbada por eventos terrveis,
escreveu. Inmeros organismos vivos foram vtimas dessas catstrofes.26
Como sua opinio sobre o transformisme, a crena de Cuvier no
cataclismo estava de acordo com ou melhor, poderia se dizer que
resultava de suas convices sobre a anatomia. Como os animais eram

unidades funcionais, idealmente adequadas s prprias circunstncias, no


havia razo para que, no curso ordinrio dos eventos, devessem
desaparecer. Nem mesmo os eventos mais devastadores conhecidos no
mundo contemporneo erupes vulcnicas, digamos, ou incndios
florestais eram suficientes para explicar a extino. Diante de tais
mudanas, os organismos apenas seguiam em frente e sobreviviam.27
Portanto, as mudanas que causaram as extines deviam ter atingido
magnitudes muito maiores to imensas que os animais no tinham sido
capazes de se adaptar a elas. O fato de tais eventos to extremos nunca
terem sido observados por ele ou por qualquer outro naturalista era outra
indicao da mutabilidade da natureza: no passado, ela operara de modo
diferente mais intenso e mais selvagem do atual.
A corrente desses eventos se rompeu, escreveu Cuvier. A natureza
mudou de curso, e nenhum dos agentes que utiliza hoje teria sido suficiente
para produzir as obras anteriores. O naturalista passou vrios anos
estudando as formaes rochosas em torno de Paris com um amigo,
realizou o primeiro mapa estratigrfico da bacia parisiense e tambm viu
sinais de mudanas cataclsmicas. As rochas mostravam que a regio tinha
sido submersa em vrios pontos. Cuvier concluiu que as alteraes de um
ambiente para outro do marinho para o terrestre, ou, em alguns pontos,
do marinho para gua doce no haviam sido nada lentas. Na verdade,
teriam acontecido por meio de repentinas revolues na superfcie da
Terra. A mais recente dessas revolues devia ter ocorrido h
relativamente pouco tempo, pois seus vestgios ainda eram aparentes por
toda parte. O anatomista acreditava que esse evento se situava pouco alm
do limite da histria registrada. Ele observou que muitos mitos e textos
antigos, incluindo o Antigo Testamento, aludiam a algum tipo de crise em
geral, um dilvio que precedeu a ordem atual.
As ideias de Cuvier sobre um globo destrudo de tempos em tempos por
catstrofes se revelaram quase to influentes quanto suas descobertas
iniciais. Seu principal ensaio sobre o tema, publicado na Frana em 1812,
foi editado em ingls logo que apareceu e ento exportado para a Amrica.
Tambm foi lanado em alemo, sueco, russo e tcheco. Mas boa parte foi

perdida, ou pelo menos mal interpretada, na traduo. O ensaio de Cuvier


era claramente secular. Ele citava a Bblia como uma das vrias obras
antigas (e no totalmente confiveis), ao lado dos Vedas hindus e do
Shujing. Esse tipo de ecumenismo era inaceitvel para o clero anglicano que
formava o corpo docente de instituies como Oxford por isso, quando o
ensaio foi traduzido para o ingls, Buckland e outros o interpretaram como
provas do dilvio de No.
Hoje em dia, as bases empricas da teoria de Cuvier j foram bastante
contestadas. As evidncias fsicas que o convenceram de uma revoluo
pouco antes da histria registrada (interpretadas pelos ingleses como
prova do dilvio) foram, na realidade, os vestgios deixados pela glaciao.
A estratigrafia da bacia parisiense no reflete irrupes bruscas de gua,
mas, sim, mudanas graduais no nvel do mar e os efeitos do movimento
das placas tectnicas. Sobre todos esses assuntos, agora sabemos, Cuvier
estava enganado.
Ao mesmo tempo, algumas afirmaes do anatomista que poderiam
soar mais tresloucadas acabaram se revelando surpreendentemente
exatas. A vida na Terra foi perturbada por eventos terrveis e incontveis
organismos foram vitimados. Tais eventos no podem ser explicados pelas
foras ou agentes em ao nos dias de hoje. A natureza de fato muda de
curso de tempos em tempos e, nesses momentos, como se a corrente
de processos fosse rompida.
Enquanto isso, no que diz respeito ao mastodonte-americano, Cuvier
estava, at certo ponto, sinistramente correto. Ele concluiu que esses
animais foram extintos cinco ou seis mil anos antes, na mesma revoluo
que matara o mamute e o Megatherium. Na verdade, o mastodonteamericano desapareceu h cerca de treze mil anos. Sua extino foi parte
de uma onda de desaparecimentos que se tornou conhecida como extino
da megafauna. Essa onda coincidiu com a propagao dos seres humanos
modernos e, cada vez mais, entendida como resultado dela. Nesse sentido,
a crise que Cuvier identificou logo antes do limite da histria registrada
fomos ns.

CAPTULO III

O PINGUIM ORIGINAL
Pinguinus impennis

A PALAVRA CATASTROFISMO FOI cunhada em 1832 por William Whewell, um


dos primeiros presidentes da Sociedade Geolgica de Londres, que tambm
inseriu em nosso vocabulrio palavras como nodo, ctodo, on e
cientista. Embora o termo mais tarde viesse a evocar associaes
pejorativas, que se prenderam a ele como carrapatos, no era essa sua
inteno. Quando o props, deixou claro que se considerava um
catastrofista e que a maior parte dos outros cientistas que conhecia
tambm era composta de catastrofistas.1 Na verdade, ele conhecia apenas
uma pessoa na qual esse rtulo no se encaixava: um gelogo jovem e
promissor chamado Charles Lyell. Para Lyell, Whewell cunhou mais um
neologismo. Ele o chamava de uniformitarista.
Lyell cresceu no sul da Inglaterra, no tipo de mundo familiar aos
admiradores de Jane Austen.2 Ele cursou Oxford, onde estudou para se
tornar advogado. Seus problemas de viso dificultaram a prtica do direito,
ento ele optou pelas cincias naturais. Ainda jovem, Lyell fez vrias
viagens ao continente europeu e se aproximou de Cuvier, que com
frequncia o convidava para jantar em sua casa. Ele achava aquele cientista
mais velho muito prestativo3 Cuvier permitiu que Lyell fizesse moldes
de diversos fsseis famosos e os levasse de volta para a Inglaterra , mas
considerava a viso dele sobre a histria da Terra bastante refutvel.
Quando Lyell olhava (com sua miopia) os afloramentos rochosos da
zona rural da Inglaterra, os estratos da bacia de Paris ou as ilhas vulcnicas
de Npoles, no via evidncias de cataclismo. Pelo contrrio: considerava
pouco cientfico (ou, em suas prprias palavras, pouco filosfico) imaginar
que o mundo tivesse um dia mudado por razes diferentes ou em nveis

diferentes do que mudava nos tempos atuais. Segundo Lyell, cada


caracterstica da paisagem era o resultado de processos muito graduais que
operavam ao longo de muitssimos milnios processos como
sedimentao, eroso e vulcanismo, que ainda podiam ser observados sem
dificuldade. Para geraes de alunos de geologia, a tese de Lyell seria
resumida como O presente a chave para o passado.
No que diz respeito extino, segundo Lyell, ela tambm teria ocorrido
num ritmo bastante lento to lento que, a qualquer momento, em
qualquer lugar, no seria surpreendente que se passasse despercebida. As
evidncias fsseis, que pareciam sugerir a extino em massa de espcies
em vrios perodos, eram um sinal de que os registros no eram confiveis.
Mesmo a ideia de que a histria da vida possua uma direo primeiro os
rpteis, depois os mamferos estava equivocada; era apenas mais uma
inferncia errnea extrada de dados inadequados. Todas as formas de
organismo teriam existido em todas as eras, e aquelas que pareciam ter
desaparecido para sempre podiam, sob certas circunstncias, surgir outra
vez. Assim, o imenso iguanodonte poderia reaparecer nas selvas e o
ictiossauro, no mar, enquanto o pterodctilo poderia revoar novamente por
cima de bosques frondosos.4 Como escreveu Lyell, est claro que no h
fundamento nos fatos geolgicos para a teoria popular do desenvolvimento
sucessivo do mundo dos animais e vegetais.5
Lyell publicou suas ideias em uma obra de trs espessos volumes,
Principles of Geology: Being an Attempt to Explain the Former Changes of the
Earths Surface by Reference to Causes Now in Operation [Princpios da
geologia: uma tentativa de explicar as mudanas passadas na superfcie da
Terra por referncia a causas hoje em curso]. A obra era voltada para o
grande pblico, que a abraou com entusiasmo. A primeira edio
impressa, com 4.500 cpias, esgotou-se depressa, e foi encomendada uma
segunda tiragem, de nove mil exemplares. (Numa carta para sua noiva,
Lyell se vangloriou, dizendo que isso representava pelo menos dez vezes
mais livros do que qualquer outro gelogo ingls jamais vendera.)6 Lyell se
tornou uma espcie de celebridade o Steven Pinker de sua gerao , e
quando fez uma conferncia em Boston, mais de quatro mil pessoas

tentaram conseguir ingressos.7

8.

Para proporcionar maior clareza (e uma leitura prazerosa), Lyell fez


uma caricatura de seus opositores, fazendo-os parecer muito mais no
filosficos do que de fato eram. Eles retriburam na mesma moeda. Um

gelogo britnico chamado Henry de la Beche, que levava jeito para o


desenho, ridicularizou as ideias de Lyell sobre o eterno retorno. Ele fez uma
caricatura que mostrava Lyell na forma de um ictiossauro mope
apontando para um crnio humano e dando aula para um grupo de rpteis
gigantes.8
Vocs logo percebero, informa o Professor Ictiossaurus a seus alunos,
na legenda, que o crnio anterior ao nosso pertenceu a alguma ordem
inferior de animais, os dentes so bem pequenos, a fora das mandbulas
desprezvel e, no geral, incrvel que essa criatura tenha conseguido se
alimentar. De la Beche chamou o desenho de Terrveis Mudanas.

Entre os leitores que conseguiram um exemplar de Principles estava
Charles Darwin. Aos 22 anos e recm-formado em Cambridge, Darwin fora
convidado a servir como acompanhante de Robert FitzRoy, capito do
navio real Beagle. O navio se dirigia para a Amrica do Sul a fim de explorar
o litoral e elucidar vrias discrepncias nos mapas que dificultavam a
navegao. (O almirantado britnico estava particularmente interessado
em descobrir a melhor forma de chegar s ilhas Malvinas, territrio recmdominado pela Gr-Bretanha.) A viagem, que duraria at Darwin completar
27 anos, o levaria de Plymouth a Montevidu, por meio do estreito de
Magalhes, subiria at as ilhas Galpagos e cruzaria o oceano Pacfico at o
Taiti. Dali partiriam para Nova Zelndia, Austrlia e Tasmnia, pelo oceano
ndico at Maurcio, circundando o cabo da Boa Esperana, e voltariam
para a Amrica do Sul. No imaginrio popular, essa viagem costuma ser
vista como a poca em que Darwin, ao encontrar uma variedade imensa de
tartarugas-gigantes, lagartos marinhos e tentilhes com todas as formas e
tamanhos imaginveis de bicos, descobriu a seleo natural. Na realidade,
Darwin s desenvolveu essa teoria depois de voltar Inglaterra, quando
outros naturalistas organizaram a barafunda de espcimes que ele
coletara.9
Seria mais exato descrever a viagem do Beagle como a poca em que
Darwin descobriu Lyell. Pouco antes de o navio zarpar, FitzRoy presenteou

Darwin com um exemplar do primeiro volume de Principles. Embora


sentisse um enjoo terrvel na primeira etapa da viagem (assim como em
vrias outras que se seguiram), Darwin admitiu ter lido Lyell com ateno
enquanto o navio rumava para o sul. O Beagle fez sua primeira escala na
ilha de Santo Jago atual Santiago , em Cabo Verde, e Darwin, ansioso
para pr em prtica seus novos conhecimentos, passou vrios dias
coletando espcimes dos penhascos rochosos. Numa de suas afirmaes
centrais, Lyell dizia que algumas reas da Terra estavam se elevando aos
poucos, ao passo que outras gradualmente afundavam. (Lyell afirmou mais
tarde que esses fenmenos estavam sempre em equilbrio, de maneira a
preservar a uniformidade das relaes gerais entre a terra e o mar.)10
Santo Jago parecia comprovar esse argumento. Estava claro que a ilha tinha
origem vulcnica, mas apresentava diversos aspectos curiosos, como uma
faixa de calcrio branco no meio dos penhascos escuros. A nica maneira
de explicar essas caractersticas, concluiu Darwin, era interpretando-as
como evidncias de uma sublevao da crosta. Foi o primeiro lugar onde
eu geologicamente me convenci da infinita superioridade das ideias de
Lyell, escreveria ele, mais tarde. Darwin estava to entusiasmado com
Principles que pediu que o segundo volume lhe fosse enviado para
Montevidu. Tudo indica que o terceiro volume o alcanou nas ilhas
Malvinas.11
Enquanto o Beagle navegava ao longo da costa sul-americana, Darwin
passou vrios meses explorando o Chile. Certa tarde, ele estava
descansando aps uma caminhada prxima cidade de Valdivia quando o
cho sob seus ps comeou a tremer como se fosse feito de gelatina. Basta
um segundo para incutir na mente uma estranha ideia de insegurana que
horas de reflexo jamais conseguiriam, escreveu. Vrios dias aps o
tremor, ao chegar ao porto de Concepcin, Darwin notou que toda a cidade
estava em destroos. a absoluta verdade, no sobrou nenhuma casa em
condies de ser habitada, relatou. A cena foi o espetculo mais horrvel,
ainda que interessante que ele j testemunhara. Uma srie de medies
topogrficas que FitzRoy fez ao redor do porto de Concepcin mostrou que
o terremoto elevara a praia em quase dois metros e meio. Mais uma vez, os

Principles de Lyell pareceram se confirmar de maneira espetacular. Com


tempo suficiente, argumentava Lyell, repetidos tremores podem erguer
toda uma cadeia montanhosa a milhares de metros de altura.
Quanto mais Darwin explorava o mundo, mais lyelliano este lhe parecia.
Em torno do porto de Valparaiso, ele encontrou depsitos de conchas
marinhas bem acima do nvel do mar. Considerou-os o resultado de vrios
episdios de elevao, idnticos ao que acabara de testemunhar. Sempre
achei que o grande mrito de Principles era que o livro alterava por inteiro
a modulao da mente, escreveria Darwin mais tarde. (Quando estava no
Chile, o naturalista tambm descobriu uma espcie nova e extraordinria
de r, que veio a ser chamada de Rhinoderma darwinii r-chilena-dedarwin. Os machos dessa espcie incubavam os girinos nos sacos vocais.
Pesquisas recentes foram incapazes de encontrar qualquer Rhinoderma
darwinii, e acredita-se que a espcie esteja extinta.)12
Quase no fim da viagem do Beagle, Darwin encontrou recifes de corais.
Estes lhe proporcionaram a primeira descoberta importante, uma ideia
surpreendente que facilitaria seu acesso comunidade cientfica de
Londres. Darwin notou que a chave para entender os recifes de corais era a
interao entre biologia e geologia. Se um recife se formasse ao redor de
uma ilha ou ao longo de uma costa continental que estivesse afundando aos
poucos, os corais, crescendo lenta e verticalmente, poderiam manter sua
posio em relao gua. Com o tempo, medida que a terra cedia, os
corais formavam uma barreira de recifes. Se, em algum momento, a terra
afundasse completamente, o recife se tornaria um atol.
O relato de Darwin ia alm e, at certo ponto, contradizia o de Lyell.
Segundo as hipteses do cientista mais velho, os recifes cresciam a partir
das bordas de vulces submersos. Contudo, as ideias de Darwin eram de
natureza to lyelliana que, ao retornar para a Inglaterra, ele as apresentou
ao prprio Lyell, que ficou encantado.13 Como escreveu o historiador da
cincia Martin Rudwick, Lyell reconheceu que Darwin o superara em
questes de lyellianismo.14
Um bigrafo resumiu a influncia de Lyell sobre Darwin da seguinte
forma: Sem Lyell, Darwin no teria existido.15 O prprio Darwin, aps

publicar seu relato sobre as viagens do Beagle e tambm um livro sobre os


recifes de corais, escreveu: Sempre sinto que meus livros emergem em
parte do crebro de Lyell.

Para Lyell, que via mudanas ocorrendo o tempo todo e em todas as partes
do mundo, o limite de sua teoria eram os seres vivos. Ele considerava
impensvel a hiptese de que uma espcie de planta ou animal pudesse, ao
longo do tempo, dar origem a uma nova, e dedicou grande parte do
segundo volume de Principles atacando essa ideia, chegando a citar a
experincia do gato mumificado de Cuvier em apoio s suas objees.
A oposio inflexvel de Lyell transmutao, como era conhecida em
Londres, quase to enigmtica quanto a de Cuvier. As novas espcies,
Lyell percebeu, apareciam com regularidade nos registros fsseis. Mas sua
origem era uma questo que ele nunca abordava, exceto para dizer que,
provavelmente, cada uma tivera incio com um nico casal, ou indivduo,
quando um indivduo fosse suficiente,16 multiplicando-se e difundindo-se
a partir da. Esse processo, que parecia depender de uma interveno
divina, ou pelo menos oculta, ia de encontro aos preceitos que ele expusera
para a geologia. Na verdade, como observou um comentarista, a teoria de
Lyell parecia exigir exatamente o tipo de milagre que o prprio cientista
rejeitava.17
Com sua teoria da seleo natural, Darwin mais uma vez foi mais
lyelliano do que Lyell. Ele percebeu que, assim como as caractersticas do
mundo inorgnico deltas, vales fluviais, cadeias montanhosas se
formavam por meio de mudanas graduais, o mundo orgnico, do mesmo
modo, estava sujeito a fluxos constantes. Ictiossauros e plesiossauros, aves,
peixes e o mais inquietante de tudo os seres humanos tinham surgido
por um processo de transformao que ocorrera ao longo de inmeras
geraes. Esse processo, embora imperceptivelmente vagaroso, estava,
segundo Darwin, ainda em pleno curso. Na biologia, assim como na
geologia, o presente era a chave para o passado. Num dos trechos mais
citados de A origem das espcies, Darwin escreveu:

Pode-se dizer que a seleo natural esquadrinha todos os dias e todas as horas, em todo
mundo, todas as variaes, mesmo as mais insignificantes, rejeita o que ruim, preserva e
incorpora o que bom e ocorre de maneira silenciosa e insensvel, em todo momento e lugar
nos quais a oportunidade se apresenta.18

A seleo natural eliminou a necessidade de qualquer tipo de milagres


criadores. Com tempo suficiente, todas as variaes, mesmo as mais
insignificantes, acumulam-se, e novas espcies podem surgir a partir das
antigas. Dessa vez, Lyell no teve pressa para aplaudir a obra do pupilo.
Apenas aceitou de m vontade a teoria de Darwin sobre descendncia com
modificaes, mas com tanta m vontade que sua posio parece ter
acabado por arruinar a amizade entre os dois cientistas.
A teoria de Darwin sobre o surgimento das espcies tambm serviu
como a teoria dos desaparecimentos. Extino e evoluo eram a urdidura
e a trama do tecido da vida, ou, se preferir, duas faces da mesma moeda. O
aparecimento de novas formas e o desaparecimento de velhas formas
estavam, escreveu Darwin, intrinsecamente ligados.19 Nisso consistia a
luta pela existncia, que recompensava o apto e eliminava o menos capaz.
A teoria da seleo natural baseada na crena de que cada nova variedade e, em ltima
anlise, cada nova espcie produzida e conservada por dispor de alguma vantagem sobre
aquelas com as quais compete. E a consequente extino das formas menos favorecidas uma
decorrncia quase inevitvel.20

Darwin usou a analogia do gado. Quando uma variedade mais vigorosa e


produtiva foi introduzida, logo tomou o lugar de outras raas. Ele observou
que em Yorkshire, por exemplo, historicamente conhecido o fato de que
o antigo gado negro foi substitudo pelos de chifre longo, que foram mais
tarde eliminados pelos de chifre curto, como se tivessem sido vtimas de
uma peste assassina.
Darwin salientou a simplicidade dessa teoria. A seleo natural era uma
fora to poderosa que nenhuma outra se fazia necessria. Ao lado das
origens miraculosas, as catstrofes capazes de transformar o mundo
tambm podiam ser dispensadas. Toda a questo da extino das espcies
tem sido envolvida no mais gratuito mistrio, escreveu, zombando

implicitamente de Cuvier.
A partir das premissas de Darwin, seguiu-se um importante
prognstico. Se a extino causada pela seleo natural, e somente pela
seleo natural, os dois processos devem ocorrer mais ou menos no mesmo
ritmo. Quando muito, a extino deve ocorrer de maneira mais gradual.
A extino completa das espcies de um grupo , em geral, um
processo mais lento do que sua produo, observou Darwin a certa
altura.21
Ningum jamais testemunhara o surgimento de uma nova espcie, nem,
segundo Darwin, deveria esperar por isso. O processo de formao das
espcies (a especiao) to prolongado que chega a ser, para todos os
efeitos, inobservvel. No vemos qualquer aspecto dessas mudanas
lentas em progresso, escreveu Darwin. Era bvio que as extines deviam
ser muito mais difceis de testemunhar. Mas, ainda assim, no foram. Na
verdade, durante os anos que Darwin passou entocado na Down House,
desenvolvendo suas ideias sobre a evoluo, os derradeiros indivduos de
uma das espcies mais famosas da Europa, o arau-gigante, desapareceram.
Alm disso, o evento foi descrito com esmero por ornitlogos britnicos.
Nesse ponto, a teoria de Darwin foi diretamente contrariada pelos fatos,
com potenciais implicaes bastante profundas.

O Instituto de Histria Natural da Islndia ocupa um prdio novo numa
colina isolada, na periferia de Reykjavik. O edifcio tem o telhado inclinado,
paredes de vidro inclinadas e parece um pouco com a proa de um navio. Foi
projetado como um centro de pesquisa, fechado para o pblico, por isso
necessrio marcar visita para ver qualquer uma das espcies da coleo do
instituto. Esses espcimes, como aprendi no dia em que l estive, incluem
um tigre empalhado, um canguru empalhado e um armrio cheio de avesdo-paraso empalhadas.
O motivo de minha visita ao instituto era seu arau-gigante. A Islndia
ostenta a honra ambgua de ser o ltimo lar conhecido dessas aves, e o
espcime que eu queria observar fora morto em algum lugar do pas no

se conhece o local exato no vero de 1821. A carcaa da ave foi comprada


por um conde dinamarqus, Frederik Christian Raben, que tinha ido
Islndia apenas para adquirir um arau-gigante para sua coleo (quase se
afogando durante a tentativa). Raben levou o espcime para seu castelo, e o
animal permaneceu em colees particulares at 1971, quando foi leiloado
em Londres. O Instituto de Histria Natural solicitou doaes e, em trs
dias, os islandeses contriburam com o equivalente a 10 mil libras
esterlinas a fim de recomprar o arau-gigante. (Uma mulher com quem
conversei, que tinha dez anos na poca, lembrava-se de ter esvaziado seu
cofre de porquinho para ajudar.) A Icelandair providenciou dois assentos
no avio para a viagem de volta, um para o diretor do instituto e outro para
a caixa que continha a ave.22
Gumundur Gumundsson, hoje diretor interino do instituto, fora
designado para me mostrar o arau-gigante. Gumundsson um especialista
em foraminferos, minsculas criaturas marinhas que formam conchas de
aparncia intricada, conhecidas como testas. A caminho da visita,
paramos no escritrio dele, repleto de caixas com pequenos tubos de
ensaio, cada qual contendo uma amostra de testes, que chocalharam
quando os peguei. Gumundsson me contou que, em seu tempo livre, fazia
tradues. Alguns anos antes, conclura a primeira verso em islands de A
origem das espcies. O bilogo achou a prosa de Darwin bem difcil
frases dentro de frases, dentro de frases , e o livro, Uppruni Tegundanna,
no vendera bem, talvez pelo fato de muitos islandeses serem fluentes em
ingls.
Seguimos para o depsito das colees do instituto. O tigre empalhado,
embrulhado em plstico, parecia prestes a saltar sobre o canguru. O araugigante Pinguinus impennis estava exposto sozinho, num recipiente de
acrlico feito sob encomenda, empoleirado numa falsa rocha, ao lado de um
falso ovo.
Como o nome sugere, o arau-gigante era uma ave enorme. Adulta, podia
passar de oitenta centmetros de altura. O arau-gigante no voava era
uma das poucas aves no hemisfrio Norte incapazes de voar , e suas asas
curtas e grossas eram quase cmicas, de to pequenas em comparao ao

corpo. O arau que observei no instituto tinha penas marrons nas costas,
mas provvel que fossem pretas quando o animal estava vivo e desde
ento tivessem desbotado. Os raios ultravioleta, explicou Gumundsson,
com pesar, destroem a plumagem. As penas no peito do arau eram
brancas e havia uma mancha branca logo abaixo de cada olho. A ave tinha
sido empalhada com sua caracterstica mais particular o bico largo com
sulcos intricados ligeiramente inclinada para cima, o que lhe conferia
uma aparncia tristemente arrogante.
Gumundsson explicou que o arau-gigante ficara exposto em Reykjavik
at 2008, quando o governo islands reestruturou o instituto. Nessa poca,
uma nova agncia governamental deveria estabelecer um novo lar para a
ave, mas vrios percalos, incluindo uma crise financeira, impediram que
isso acontecesse. Foi por isso que encontrei o arau do conde Raben sentado
sobre sua falsa rocha num canto do depsito. Sobre a rocha, havia uma
inscrio pintada, que Gumundsson traduziu para mim: A AVE AQUI EXPOSTA
FOI MORTA EM 1821. TRATA-SE DE UNS DOS POUCOS ARAUS-GIGANTES AINDA EXISTENTES.

Em seu apogeu, ou seja, antes de os humanos descobrirem como chegar aos
locais onde o animal formava seus ninhos, o arau-gigante se espalhava da
Noruega at a Terra Nova (no Canad) e da Itlia at a Flrida. Sua
populao provavelmente chegava a milhes de indivduos. Quando os
seres humanos se estabeleceram na Islndia, vindos da Escandinvia, os
araus-gigantes eram to comuns que costumavam ser servidos no jantar, e
seus restos mortais foram encontrados em locais equivalentes a depsitos
de lixo domstico do sculo X. Em Reykjavik, visitei um museu construdo
sobre as runas do que se pensava ser uma das estruturas mais antigas da
Islndia uma casa rstica construda com torres de grama. Segundo
uma das exposies do museu, o arau-gigante era presa fcil para os
habitantes medievais da Islndia. Alm de dois ossos da ave, a exposio
apresentava uma recriao em vdeo de um encontro remoto entre o
homem e o arau. No vdeo, um vulto sombrio rasteja pelo litoral rochoso na
direo de um arau, tambm sombrio. Quando chega perto o suficiente,

saca uma vara e acerta a cabea do animal. O arau reage com um grito, algo
entre uma buzina e um grunhido. O vdeo era sombrio e fascinante, e assisti
cena mais umas seis vezes. Rastejamento, espancamento, grasno. Repetir.
At onde se pode determinar, os araus-gigantes viviam de modo bem
semelhante ao dos pinguins. Na verdade, os araus-gigantes eram os
pinguins originais. Eles foram assim chamados a etimologia de
pinguim incerta e pode ou no ter origem no latim pinguis, que significa
gordura pelos marinheiros europeus que os encontraram no Atlntico
Norte. Mais tarde, quando geraes subsequentes de marinheiros
encontraram no hemisfrio Sul aves de colorao semelhante e incapazes
de voar, usaram o mesmo nome o que gerou muita confuso, j que os
araus e os pinguins pertencem a famlias completamente diferentes.
(Pinguins constituem uma famlia prpria, ao passo que os araus so
membros da famlia que inclui os papagaios-do-mar e as tordas. Anlises
genticas mostraram que as tordas-mergulheiras so os parentes vivos
mais prximos dos araus-gigantes.)23
Como os pinguins, os araus-gigantes eram exmios nadadores relatos
de testemunhas oculares atestam que as aves possuam uma velocidade
espantosa dentro da gua e passavam a maior parte da vida no mar.24
Contudo, durante a poca de reproduo, em maio e junho, bamboleavam
pela terra firme em grandes quantidades, momento em que ficavam mais
vulnerveis. Os nativos americanos sem dvida caavam araus-gigantes
numa cova remota no Canad, foram descobertos mais cem bicos desse
pssaro , assim como os europeus paleolticos: ossos de araus-gigantes
foram encontrados em stios arqueolgicos na Dinamarca, na Sucia, na
Espanha, na Itlia e em Gibraltar, entre outros lugares.25 Quando os
primeiros colonizadores chegaram Islndia, muitos dos locais de
procriao da ave haviam sido pilhados e j deviam estar bastante
reduzidos. Foi quando comeou a matana em massa.
Atrados pela abundante pesca de bacalhau, os europeus comearam a
viajar para a Terra Nova com frequncia no incio do sculo XVI. Pelo
caminho, encontraram lajes de granito rosado com uma superfcie de
aproximadamente duzentos mil metros quadrados que sobressaam entre

as ondas. Na primavera, a laje ficava coberta de pssaros posicionados, por


assim dizer, ombro a ombro. Muitos deles eram gansos-patola ou tordasmergulheiras; os demais eram araus-gigantes. A laje, a cerca de sessenta
quilmetros da costa nordeste da Terra Nova, tornou-se conhecida como
ilha das Aves ou, em alguns relatos, ilha dos Pinguins hoje chamada Ilha
Funk. Ao fim de uma longa viagem transatlntica, quando as provises
comeavam a escassear, a carne fresca era preciosa, e logo notaram a
facilidade com que os araus podiam ser capturados na laje. Num relato
datado de 1534, o explorador francs Jacques Cartier escreveu que alguns
dos habitantes da ilha das Aves eram grandes como gansos.
Ficam sempre dentro da gua e so incapazes de voar, j que possuem asas bem curtas (...)
com as quais (...) se movem to rpido dentro da gua quanto outras aves no ar. E so
maravilhosamente gordas. Em menos de meia hora, enchemos dois barcos com elas, como se
fossem pedras, de modo que aquelas que no comemos frescas foram salgadas, e cada navio
dispunha de cinco ou seis barris cheios delas.26

Uma expedio britnica que desembarcou na ilha alguns anos mais tarde
encontrou-a cheia de grupos numerosos. Os homens levaram uma
grande quantidade para suas embarcaes e atestaram que os animais
eram saborosos carne muito boa e nutritiva. Um relato de 1622, feito
pelo comandante Richard Whitbourne, descreve araus-gigantes sendo
levados para os navios a centenas de cada vez, como se Deus tivesse
transformado a inocncia daquelas pobres criaturas num admirvel
instrumento de sustento para o Homem.27
Ao longo de vrias dcadas seguintes, o homem encontrou outras
utilizaes para os araus-gigantes, alm do sustento. (Conforme observou
um historiador, os araus-gigantes da Ilha Funk foram explorados de todas
as maneiras que o engenho humano podia conceber.)28 Os araus eram
usados como isca para peixes, como fonte de plumas para forrar colches e
como combustvel. Cercas de pedra foram erguidas na Ilha Funk ainda
hoje existem vestgios delas , e as aves eram arrebanhadas para seu
interior at que algum tivesse tempo para abat-las. Ou no. Segundo um
marinheiro ingls chamado Aaron Thomas, que navegou at a Terra Nova a

bordo do navio real Boston:


Se o que se queria eram suas penas, ningum se dava ao trabalho de mat-los, bastava agarrar
um deles e arrancar o mximo de penas possvel. Em seguida, largava-se o pobre pinguim
deriva, com a pele parcialmente nua e dilacerada, deixando-o perecer a seu bel-prazer.

No h rvores na Ilha Funk, portanto, no h nada para queimar. Isso


levava a outra prtica relatada por Thomas.
Basta pegar uma caldeira, colocar dentro dela um ou dois pinguins e acender um fogo
embaixo, e esse fogo totalmente feito dos prprios pinguins. Seus corpos tm tanto leo que
logo produzem uma chama.29

Estima-se que, quando os europeus desembarcaram pela primeira vez


na Ilha Funk, tenham encontrado centenas de milhares de casais de arausgigantes cuidando de centenas de milhares de ovos.30 ( provvel que os
araus-gigantes produzissem apenas um ovo por ano. Cada um tinha cerca
de doze centmetros de altura e era pontilhado, ao estilo Jackson Pollock, de
marrom e preto.) certo que a colnia de reproduo da ilha deve ter sido
bem grande, para sobreviver a mais de dois sculos de devastao. No fim
do sculo XVIII, porm, a quantidade de aves diminura bastante. O
comrcio de penas tinha se tornado to lucrativo que grupos de homens
passavam o vero inteiro na Ilha Funk, escaldando e depenando os animais.
Em 1785, George Cartwright, um comerciante e explorador ingls,
observou esses homens: A destruio que causaram inacreditvel.31 Se
no interrompessem logo aquelas atividades, previa ele, os araus-gigantes
logo seriam dizimados.
No se sabe ao certo se esses homens conseguiram matar at o ltimo
dos araus da ilha ou se a chacina simplesmente reduziu tanto a colnia que
ela se tornou vulnervel a outras foras naturais. (A reduo da densidade
populacional pode ter tornado a sobrevivncia menos provvel para os
indivduos restantes, um fenmeno conhecido como efeito Allee.) Em todo
caso, a data que se costuma estipular para a extirpao dos araus-gigantes
da Amrica do Norte 1800. Cerca de trinta anos mais tarde, enquanto
trabalhava em seu As aves da Amrica, John James Audubon viajou para a

Terra Nova em busca do arau-gigante para pint-lo vivo. Ele no conseguiu


achar nenhum e, para fazer a ilustrao, precisou improvisar com uma ave
empalhada da Islndia comprada por um negociante em Londres. Em sua
descrio do arau-gigante, Audubon escreveu que era raro e imprevisto
nas costas da Terra Nova e que diziam que procriava sobre uma rocha
daquela ilha32 uma contradio curiosa, visto que nenhuma procriao
pode ser considerada imprevista.

9. Araus-gigantes de Audubon.


Depois que as aves da Ilha Funk foram salgadas, depenadas e fritas at as
cinzas do esquecimento, sobrou apenas uma colnia de dimenso razovel
de araus-gigantes no mundo, numa ilha chamada Geirfuglasker, ou ilhota
do arau-gigante, a cerca de cinquenta quilmetros da pennsula de
Reykjanes, no sudoeste da Islndia. Para grande infelicidade das aves, uma
erupo vulcnica destruiu Geirfuglasker em 1830. Com isso, restou-lhes
apenas um nico refgio solitrio, uma ilha minscula conhecida como
Eldey. quela altura, o arau-gigante enfrentava uma nova ameaa: sua

prpria raridade. Peles e ovos eram avidamente cobiados por cavalheiros


como o conde Raben, que queriam enriquecer suas colees. E foi a servio
desses entusiastas que o ltimo casal conhecido de araus foi morto em
Eldey, em 1844.
Antes de partir para a Islndia, resolvi visitar o ltimo paradeiro do
arau. Eldey fica a somente cerca de dezesseis quilmetros da costa da
pennsula de Reykjanes, logo ao sul de Reykjavik. No entanto, viajar at a
ilha se revelou muito mais difcil do que eu imaginara. Todas as pessoas
com quem conversei na Islndia me disseram que ningum ia at l. Enfim,
um amigo islands entrou em contato com o pai, pastor em Reykjavik, que
por sua vez procurou um amigo que gerente de um centro de reserva
natural numa cidadezinha na pennsula conhecida como Sandgeri. O
diretor do centro ecolgico, Reynir Sveinsson, ento, encontrou um
pescador, Halldr rmannsson, que se mostrou disposto a me levar at l,
mas s se as condies climticas fossem favorveis: se chovesse ou
ventasse, a viagem seria perigosa e nauseante demais, e ele no queria
correr esse risco.
Por sorte, o tempo estava timo no dia marcado. Encontrei Sveinsson no
centro ecolgico, que mantm uma exposio sobre um explorador francs,
Jean-Baptiste Charcot, morto quando seu navio, com o nome infeliz de
Pourquoi-Pas, naufragou perto de Sandgeri, em 1936. Caminhamos at o
ancoradouro e encontramos rmannsson carregando um ba para a
embarcao, chamada Stella. Ele explicou que dentro do ba havia uma
balsa salva-vidas suplementar. Regras, disse, dando de ombros.
rmannsson tambm trouxera com ele seu parceiro de pesca e uma caixa
de isopor cheio de refrigerantes e biscoitos. Ele parecia contente por estar
saindo ao mar sem ter que pescar bacalhau.
Ns nos afastamos do porto e rumamos para o sul, circundando a
pennsula de Reykjanes. O cu estava claro o suficiente para que
consegussemos ver os picos nevados de Snfellsjkull, a cerca de cem
quilmetros de distncia. (Para os leitores de Jlio Verne, Snfellsjkull
mais conhecido como o local onde o heri de Viagem ao centro da Terra
descobre um tnel que atravessa o globo.) Como bem menor do que

Snfellsjkull, Eldey ainda no estava visvel. Sveinsson explicou que o


nome Eldey significa ilha de fogo. Disse tambm que, embora tivesse
passado toda a vida naquela regio, nunca havia ido at l. Ele trouxera
uma cmera sofisticada e no parava de tirar fotos.
Enquanto Sveinsson disparava sua cmera, bati um papo com
rmannsson dentro da pequena cabine do Stella. Fiquei intrigada ao
reparar que seus olhos tinham duas cores muito diferentes, um azul e outro
castanho. Ele me contou que, em geral, pescava bacalhau com uma longa
linha de dez quilmetros que arrastava doze mil anzis. Levava quase dois
dias para colocar iscas nos anzis, o que era tarefa de seu pai. Uma boa
pesca podia chegar a mais de sete toneladas. rmannsson com frequncia
dormia a bordo do Stella, que estava equipado com um micro-ondas e dois
leitos estreitos.
Depois de um tempo, Eldey surgiu no horizonte. A ilha parecia a base de
uma enorme coluna, ou um pedestal gigante pronto para sustentar uma
esttua ainda mais colossal. Quando chegamos a cerca de um quilmetro e
meio de distncia, vi que o cume da ilha, que de longe parecia plano, na
verdade era inclinado num ngulo de aproximadamente dez graus.
Chegamos pela extremidade mais baixa para conseguirmos avistar toda a
superfcie. Ela era branca e parecia encrespada. Ao chegarmos mais perto,
percebi que o que a encrespava eram pssaros tantos que pareciam
cobrir a ilha toda e, mais perto ainda, reparei que se tratava de gansospatola criaturas elegantes com pescoo comprido, cabea cor de creme e
bico afilado. Sveinsson explicou que Eldey era o hbitat de uma das maiores
colnias mundiais de gansos-patola do norte cerca de trinta mil casais.
Ele me mostrou uma estrutura piramidal no alto da ilha. Era a plataforma
onde a agncia ambiental islandesa havia instalado uma webcam. Ela
deveria transmitir ao vivo o comportamento dos gansos-patola para os
observadores de pssaros, mas no funcionara conforme o previsto.
As aves no gostam da cmera, explicou Sveinsson. Ento a
sobrevoam e defecam em cima dela. O guano de trinta mil casais de
gansos-patola sobre a ilha parece uma cobertura de baunilha.
Por causa dos gansos-patola, e talvez tambm por conta da histria da

ilha, no permitido o desembarque de visitantes em Eldey sem


autorizao especial (dificlima de ser obtida). Quando ouvi isso pela
primeira vez, fiquei decepcionada, mas, ao chegar perto da ilha e notar a
maneira como o mar batia nos penhascos, minha sensao foi de alvio.

10. Ilha Eldey.


As ltimas pessoas que viram os araus-gigantes vivos foram cerca de doze
islandeses que fizeram uma viagem at Eldey num barco a remo. Eles
partiram numa noite de junho de 1844, remaram a noite toda e chegaram
ilha na manh seguinte. Com alguma dificuldade, trs deles conseguiram
escalar a ilha no nico ponto de desembarque possvel: um recife rochoso
mais raso que se estende da ilha em direo nordeste. (Um quarto homem,
que deveria acompanh-los, recusou-se a desembarcar, alegando que era
perigoso demais.) quela poca, a populao total de araus da ilha, que
provavelmente nunca fora numerosa, parecia consistir apenas de um nico
casal e um ovo. Ao avistarem os seres humanos, as aves tentaram fugir, mas

eram lentas demais. Em poucos minutos, os islandeses capturaram os araus


e os estrangularam. Eles notaram que o ovo tinha rachado, talvez por conta
da fuga precipitada, ento o deixaram para trs. Dois dos homens
conseguiram pular para dentro do barco, o terceiro precisou ser rebocado
pelas ondas com uma corda.
Os detalhes sobre os ltimos momentos do arau-gigante, inclusive o
nome dos homens que mataram as aves Sigurur Iselfsson, Ketil
Ketilsson e Jn Brandsson , so conhecidos porque catorze anos depois,
no vero de 1858, dois naturalistas britnicos viajaram at a Islndia
procura das aves. O mais velho deles, John Wolley, era mdico e vido
colecionador de ovos. O mais jovem, Alfred Newton, era pesquisador de
Cambridge e logo se tornaria o primeiro professor de zoologia da
universidade. Ambos passaram vrias semanas na pennsula de Reykjanes,
perto do local onde hoje se encontra o aeroporto internacional da Islndia,
e, durante esse tempo, parecem ter conversado com todas as pessoas que j
tinham visto um arau, ou ao menos ouvido falar de um incluindo vrios
dos homens que haviam participado da expedio de 1844. O casal de aves
morto nessa viagem, descobriram eles, fora vendido para um negociante
pelo equivalente a 9 libras esterlinas. As vsceras das aves foram enviadas
para o Museu Real de Copenhague, e ningum sabia que fim levaram as
peles. (Uma investigao subsequente rastreou a pele da fmea de um arau
hoje exposto no Museu de Histria Natural de Los Angeles.)33
Wolley e Newton queriam ir a Eldey, mas o tempo ruim os impediu.
Barco e homens foram contratados, provises armazenadas a bordo, mas
no houve sequer uma oportunidade para zarpar que oferecesse condies
de desembarcar na ilha, escreveria Newton, mais tarde. Foi com o corao
pesado que assistimos estao chegar ao fim.34
Wolley morreu pouco depois de a dupla voltar para a Inglaterra. Para
Newton, a experincia da viagem se revelou transformadora. Concluindo
que os araus haviam desaparecido para todos os fins prticos, podemos
doravante falar deles como uma coisa do passado , ele desenvolveu o que
um bigrafo chamou de uma atrao particular por faunas extintas ou
em vias de extino.35 Newton se deu conta de que as aves que procriavam

ao longo da extensa costa britnica tambm corriam perigo. Ele observou


que esses animais estavam sendo mortos em grande quantidade por mera
diverso.

11. Os araus-gigantes botavam apenas um ovo por ano.

A ave que se mata um genitor, disse, dirigindo-se Associao


Britnica para o Avano da Cincia. Tiramos vantagem de seus instintos
mais sagrados para embosc-los e, tirando a vida do genitor, condenamos
sua cria mais desgraada forma de morte, a fome. Se isso no crueldade,
ento o que ? Newton propunha uma proibio da caa durante o perodo
de procriao, e seu empenho resultou numa das primeiras leis no sentido
do que hoje chamaramos de proteo da vida selvagem: a Lei de
Preservao das Aves Marinhas.

Por coincidncia, o primeiro ensaio de Darwin sobre seleo natural foi
publicado justamente quando Newton voltava da Islndia. O ensaio, no
Journal of the Proceedings of the Linnean Society, havia sido editado s
pressas com o auxlio de Lyell , logo aps Darwin descobrir que um
jovem naturalista chamado Alfred Russel Wallace trabalhava com uma

teoria semelhante. (Um ensaio escrito por Wallace foi publicado no mesmo
nmero do Journal.) Newton leu o ensaio de Darwin logo aps o
lanamento, o que o fez ficar acordado at tarde para termin-lo, e na
mesma hora tornou-se um nefito na teoria da evoluo. Ela veio a mim
como uma revelao direta de uma fora superior, lembraria mais tarde,
e acordei na manh seguinte consciente de que havia um fim para todo o
mistrio no simples termo Seleo Natural.36 Ele escreveu a um amigo
contando que tinha sido contaminado pelo puro e absoluto darwinismo.37
Alguns anos mais tarde, Newton e Darwin comearam a trocar cartas
Newton chegou a enviar a Darwin uma pata machucada de perdiz, que na
sua opinio poderia interessar ao colega e, em certo ponto, comearam a
trocar visitas.
No se sabe se os araus-gigantes chegaram a ser mencionados em suas
conversas. Nada mencionado nas correspondncias preservadas entre os
dois, tampouco Darwin aludiu ave ou ao seu desaparecimento recente em
qualquer outro de seus textos.38 Contudo, Darwin devia estar a par das
extines provocadas pelo homem. Em Galpagos, ele mesmo
testemunhara, se no um caso preciso de extino em atividade, pelo
menos algo bem perto disso.
A primeira visita de Darwin ao arquiplago ocorreu no outono de 1835,
quase no quarto ano de viagem do Beagle. Na ilha Charles hoje Floreana
, ele conheceu um ingls chamado Nicholas Lawson, governador interino
de Galpagos e tambm diretor de uma pequena e deprimente colnia
penal. Lawson dispunha de diversas informaes teis. Dentre os fatos que
relatou a Darwin, disse que em cada uma das ilhas em Galpagos as
tartarugas tinham cascos diferentes. Com base nisso, Lawson afirmava que
seria capaz de indicar de qual ilha cada tartaruga seria trazida.39 Lawson
tambm contou a Darwin que as tartarugas tinham seus dias contados. As
ilhas costumavam ser visitadas por navios-baleeiros, que capturavam os
animais maiores para suas provises de viagem. Apenas alguns anos antes,
uma fragata que visitava a ilha Charles zarpara transportando duzentas
tartarugas em seus pores. Em seu dirio, Darwin anotou que, em
consequncia disso, a quantidade foi bastante reduzida. Na poca da

visita do Beagle, as tartarugas tinham se tornado to escassas na ilha


Charles que Darwin, ao que tudo indica, no viu uma sequer. Lawson previa
que as tartarugas da ilha Charles, hoje conhecidas como Chelonoidis
elephantopus, desapareceriam por completo em vinte anos. Na verdade,
elas provavelmente desapareceram em menos de dez.40 (Ainda debatido
se a Chelonoidis elephantopus era uma espcie distinta ou uma subespcie.)
A familiaridade de Darwin com a extino provocada pelo ser humano
tambm est evidente em A origem das espcies. Em um dos vrios trechos
nos quais o cientista desdenha dos catastrofistas, ele observa que os
animais se tornam raros antes de se tornarem extintos: Sabemos que esse
tem sido o processo dos eventos com aqueles animais que foram
exterminados, seja localmente ou no mundo todo, por meio da ao
humana. Trata-se de uma aluso ligeira e, em sua brevidade, bastante
sugestiva. Darwin supe que seus leitores estejam familiarizados e j
habituados a tais eventos. Ele prprio no parece achar nada de notvel
ou inquietante em relao a isso. Mas a extino provocada pelo ser
humano evidentemente perturbadora por vrias razes, algumas
relacionadas prpria teoria de Darwin, e intrigante que um escritor
perspicaz e autocrtico como ele no tenha percebido isso.
Em A origem das espcies, Darwin no elaborou uma distino entre o
homem e outros organismos. Como reconheciam ele e muitos de seus
contemporneos, essa equivalncia era o aspecto mais radical de seu
trabalho. Os seres humanos, assim como qualquer outra espcie,
descendiam, com modificaes, de ancestrais antigos. Mesmo as qualidades
que pareciam distinguir as pessoas linguagem, saberes e o sentido do
certo e do errado tinham se desenvolvido da mesma maneira que outros
traos de adaptao, como os bicos mais longos ou dentes incisivos mais
afiados. No cerne da teoria de Darwin, como observou um de seus
bigrafos, est a negao de um status especial para os seres humanos.41
E o que era verdade em relao evoluo tambm deveria valer para a
extino, j que, na opinio de Darwin, a segunda era apenas um efeito
colateral da primeira. Espcies eram aniquiladas, assim como eram criadas,
por causas de ao lenta e ainda existentes, o que significa por meio da

competio e da seleo natural. Evocar qualquer outro mecanismo nada


mais era do que mistificao. Mas, ento, como encontrar sentido em casos
como o do arau-gigante e da tartaruga da ilha Charles, ou, dando sequncia
lista, do dod e da vaca-marinha-de-steller? Esses animais no foram
exterminados por espcies rivais que aos poucos desenvolveram vantagens
competitivas. Foram todos eliminados por uma mesma espcie e de
repente no caso do arau-gigante e da tartaruga da ilha Charles, durante a
vida do prprio Darwin. Ou deveria haver uma categoria isolada para a
extino provocada pelo ser humano e nesse caso as pessoas realmente
mereceriam seu status especial como criaturas parte da natureza , ou
seria preciso criar espao na ordem natural para o cataclismo, e nesse caso
Cuvier estava assustadoramente certo.

CAPTULO IV

A SORTE DAS AMONITES


Discoscaphites jerseyensis

A CIDADE SERRANA DE Gubbio, cerca de 150 quilmetros ao norte de Roma,


pode ser descrita como um municpio fossilizado. As ruas so to estreitas
que em vrias delas nem mesmo o Fiat mais compacto consegue passar, e
as piazzas de pedras cinzentas mantm a mesma aparncia que tinham na
poca de Dante. (Na verdade, foi um poderoso gubbiano, empossado como
prefeito de Florena, que planejou o exlio de Dante, em 1302.) Se voc
visitar Gubbio no inverno, como eu fiz, quando no h mais turistas, os
hotis esto fechados e o palcio da cidade, que parece ter sado de um
livro infantil, est deserto, ter a vaga impresso de que o lugar foi
enfeitiado e aguarda que algum o desperte.
Pouco depois dos limites da cidade, um desfiladeiro estreito avana
para o nordeste. As paredes do lugar conhecido como Gola del Bottaccione
so formadas por faixas diagonais de calcrio. Muito antes de as pessoas se
instalarem na regio muito antes de as pessoas existirem , Gubbio
ficava no fundo de um mar azul e lmpido. Restos de minsculas criaturas
marinhas foram depositados sobre o solo desse mar, acumulando-se ano
aps ano, sculo aps sculo, milnio aps milnio. No soerguimento da
crosta terrestre que criou os montes Apeninos, o calcrio foi erguido e se
inclinou num ngulo de 45 graus. Subir esse desfiladeiro hoje em dia
viajar atravs do tempo, camada por camada. No espao de algumas
centenas de metros, pode-se cobrir quase cem milhes de anos.
A Gola del Bottaccione atualmente um destino turstico pelos prprios
mritos, ainda que para um pblico mais restrito e especializado. Foi l que,
no fim dos anos 1970, um gelogo chamado Walter Alvarez, que fora
estudar as origens dos Apeninos, acabou, meio que por acidente,

reescrevendo a histria da vida. No desfiladeiro, ele descobriu os primeiros


vestgios do asteroide gigante que ps fim ao perodo cretceo e provocou
o que pode ter sido o pior dia do planeta Terra. Quando enfim a poeira
nesse caso, literal e figurativa baixou, cerca de trs quartos de todas as
espcies tinham desaparecido.

12. Camada de argila em Gubbio, com um bombom marcando o local.

As evidncias do impacto do asteroide esto numa fina camada de argila


no meio da subida do desfiladeiro. Os turistas podem estacionar num
desvio construdo ali perto. H tambm um pequeno quiosque explicando,
em italiano, a importncia daquele stio. fcil notar a camada de argila.
Ela j foi remexida por centenas de dedos, um pouco como os ps de bronze
de So Pedro, em Roma, gasto pelos beijos dos peregrinos. O dia da minha
visita estava nublado e revolto, e s havia eu por ali. Pensei no que levava
as pessoas a enfiar os dedos naquela terra. Seria simples curiosidade? Uma
forma de bisbilhotice geolgica? Ou seria algo mais emptico: o desejo de

fazer contato ainda que atenuado com um mundo perdido? Eu


tambm, claro, tive que cutucar. Toquei na ranhura e raspei um
pedacinho de argila. Ele tinha cor de tijolo desbotado e consistncia de
barro seco. Coloquei um pouco dentro de uma embalagem de bombom e
enfiei no bolso meu prprio naco do desastre planetrio.

Walter Alvarez descendente de uma longa linhagem de cientistas ilustres.
Seu bisav e seu av foram mdicos notrios, e seu pai, Luis, era fsico na
Universidade da Califrnia em Berkeley. Mas foi sua me, que o levava para
longos passeios pelas montanhas de Berkeley, quem despertou seu
interesse pela geologia. Walter fez ps-graduao em Princeton e foi
trabalhar na indstria petrolfera. (Ele morava na Lbia quando Muammar
Kadhafi tomou o poder, em 1969.) Alguns anos depois, conseguiu uma vaga
de pesquisador no Lamont-Doherty Earth Observatory, acima de
Manhattan, do outro lado do rio Hudson. Na poca, o que s vezes
chamado de revoluo da tectnica de placas influenciava toda a
profisso, e praticamente todo mundo em Lamont foi arrebatado por ela.
Com base na tectnica de placas, Alvarez resolveu tentar elucidar como
surgira a pennsula Itlica. O essencial para o projeto era uma espcie de
calcrio avermelhado, conhecido como scaglia rosso, que pode ser
encontrado, entre outros lugares, em Gola del Bottaccione. O projeto
avanou, emperrou e mudou de rumo. Na cincia, s vezes melhor ser
sortudo do que inteligente, diria Alvarez mais tarde sobre esses eventos.1
At que, um dia, ele foi trabalhar em Gubbio com uma geloga italiana
chamada Isabella Premoli Silva, especialista em foraminferos.
Os foraminferos so minsculas criaturas marinhas que formam
pequenas conchas ou testas de calcita, que se depositam no solo dos
oceanos quando os animais em seu interior morrem. As testas tm uma
forma peculiar, variando de uma espcie para outra. Algumas lembram
colmeias (se ampliadas); outras, tranas, bolhas ou cachos de uvas. As
populaes de foraminferos tendem a ser bem distribudas e so
preservadas em abundncia, o que os torna bastante teis para a

classificao de fsseis: com base nas espcies de foraminferos


encontradas em determinada camada, uma especialista como Silva pode
determinar a idade da rocha. Ao subirem a Gola del Bottaccione, Silva
mostrou para Alvarez uma sequncia curiosa. O calcrio do ltimo estgio
do perodo cretceo continha foraminferos diversificados, abundantes e
relativamente grandes, muitos do tamanho de gros de areia. Exatamente
acima, havia uma camada de argila, com pouco mais de um centmetro de
espessura, sem foraminferos. Acima da argila, havia uma rocha calcria
com mais foraminferos, mas que pertenciam a somente algumas espcies,
todas bem pequenas e muito diferentes das maiores que havia embaixo.

13. Foraminferos tm formas peculiares e, s vezes, extravagantes.

A formao de Alvarez havia sido baseada, em suas prprias palavras,


num tipo de uniformitarismo radical.2 Ele fora instrudo para acreditar,
depois de Lyell e Darwin, que o desaparecimento de qualquer grupo de
organismos deveria ser um processo gradual, no qual uma espcie se

extinguisse aos poucos, depois outra, ento uma terceira, e assim por
diante. Observando a sequncia nas rochas calcrias de Gubbio, porm,
notou algo diferente. As vrias espcies de foraminferos na camada
inferior pareciam desaparecer de repente e mais ou menos ao mesmo
tempo. O processo inteiro, Alvarez se recordaria mais tarde, de fato
parecia muito abrupto. Alm disso, havia a questo curiosa do tempo. Os
foraminferos maiores pareciam sumir bem no ponto em que se pensa que
o ltimo dinossauro foi extinto. Isso pareceu ser mais do que uma simples
coincidncia. Alvarez pensou que seria interessante saber exatamente
quanto tempo representava aquela argila de um centmetro de espessura.
Em 1977, Alvarez conseguiu um emprego em Berkeley, onde seu pai,
Luis, ainda trabalhava, e levou consigo para a Califrnia as amostras
coletadas em Gubbio. Enquanto Walter estudava a tectnica das placas,
Luis ganhou o Prmio Nobel. Ele tambm desenvolvera o primeiro
acelerador linear de partculas, inventara uma nova espcie de cmara de
borracha, projetara vrios sistemas de radar inovadores e, com alguns
colegas, descobrira o trtio. Em Berkeley, Luis ficou conhecido como o
homem de ideias indmitas. Intrigado com o debate sobre a existncia de
cmaras repletas de tesouros dentro da segunda maior pirmide do Egito, a
certa altura planejou um teste que exigia a instalao de um detector de
mon no deserto. (O detector mostrou que, na verdade, a pirmide era
formada de rochas slidas.) Em outra ocasio, interessou-se pelo
assassinato do presidente Kennedy e realizou uma experincia que
envolvia embalar meles em fita adesiva e atingi-los com disparos de rifles.
(A experincia demonstrou que o movimento da cabea do presidente aps
ser atingido era coerente com as descobertas da Comisso Warren,
encarregada da investigao.) Quando Walter contou ao pai sobre o enigma
de Gubbio, Luis ficou fascinado. Foi ele quem teve a ideia indmita de
avaliar a idade da argila utilizando irdio.
O irdio um elemento extremamente raro na superfcie terrestre, mas
bem comum em meteoritos. Na forma de gros microscpicos de poeira
csmica, fragmentos de meteoritos formam uma chuva constante sobre o
planeta. Luis pensou que, quanto mais tempo a camada de argila tivesse

levado para se acumular, mais poeira csmica teria cado, e, assim, mais
irdio ela conteria. Ele entrou em contato com um colega de Berkeley, Frank
Asaro, cujo laboratrio era um dos poucos que dispunham dos
equipamentos adequados para esse tipo de anlise. Asaro concordou em
realizar os testes com uma dzia de amostras, embora dissesse duvidar
muito de que chegassem a algum resultado. Walter lhe deu algumas
amostras de calcrio da parte superior da camada de argila, algumas da
parte inferior e algumas da prpria argila. Em seguida, esperou. Nove
meses depois, recebeu um telefonema. Havia alguma coisa muito errada
com as amostras da camada de argila. A quantidade de irdio nelas era
extraordinria.3
Ningum sabia o que fazer com essa informao. Seria uma estranha
anomalia ou algo mais importante? Walter viajou para a Dinamarca, a fim
de coletar alguns sedimentos do perodo cretceo tardio dos penhascos de
calcrio conhecidos como Stevns Klint. Ali, o fim do Cretceo aparece como
uma camada de argila preta como piche e com cheiro de peixe morto.
Quando as fedorentas amostras dinamarquesas foram analisadas, elas
tambm revelavam nveis astronmicos de irdio. Um terceiro conjunto de
amostras, vindo de South Island, na Nova Zelndia, tambm mostrou um
pico de irdio ao fim do Cretceo.
Os colegas de Luis contam que o fsico reagiu notcia como um
tubaro atrado por sangue4 ele pressentiu a oportunidade de uma
grande descoberta. Os dois Alvarez discutiram teorias, mas elas no se
encaixavam nos dados disponveis ou eram descartadas aps novos testes.
Ento, enfim, depois de quase um ano de impasses, chegaram hiptese do
impacto. Num dia comum, 65 milhes de anos atrs, um asteroide de dez
quilmetros de largura colidiu com a Terra. Ao explodir aps a coliso, ele
liberou energia na ordem de cem milhes de megatons de TNT, ou um
milho de vezes mais do que a mais poderosa bomba de hidrognio j
testada. Os detritos, incluindo o irdio do asteroide pulverizado, se
espalharam pelo globo. O dia virou noite e as temperaturas despencaram.
Uma extino em massa aconteceu.
Os Alvarez descreveram os resultados de Gubbio e Stevns Klint e os

enviaram, junto com as explicaes propostas, para a revista Science.


Lembro que trabalhei com afinco naquele artigo para que fosse o mais
consistente possvel, contou Walter.

O artigo dos Alvarez, Causas extraterrestres para a extino do CretceoTercirio, foi publicado em junho de 1980. O texto gerou bastante
entusiasmo, boa parte para alm dos limites da paleontologia. Revistas
cientficas que iam da psicologia clnica herpetologia noticiaram as
descobertas dos Alvarez, e logo revistas como a Time e a Newsweek
abordaram a ideia de um asteroide no fim do Cretceo. Um jornalista
observou que associar os dinossauros, criaturas que interessam apenas
aos indivduos mais simplrios, a um espetacular evento extraterrestre
parecia com uma daquelas tramas concebidas na cabea de um editor
esperto para assegurar as vendas.5 Inspirado pela hiptese do impacto do
meteoro, um grupo de astrofsicos comandado por Carl Sagan resolveu
criar um modelo dos efeitos de uma guerra avassaladora e chegou ao
conceito de inverno nuclear, que, por sua vez, gerou sua prpria onda de
cobertura miditica.
Entre os paleontlogos profissionais, contudo, a ideia e, em muitos
casos, os prprios Alvarez foram insultados. A aparente extino em
massa um artefato de estatsticas e resultado de um mau entendimento
da taxonomia, disse um paleontlogo ao The New York Times.
A arrogncia dessas pessoas inacreditvel, afirmou outro cientista.
Eles no sabem quase nada sobre como os animais de verdade evoluem,
vivem e so extintos. Mas, apesar dessa ignorncia, os geoqumicos acham
que basta uma mquina extravagante para revolucionar a cincia.
Blidos invisveis caindo sobre mares invisveis no me interessam,
declarou um terceiro.
As extines do Cretceo foram graduais, e a teoria da catstrofe
equivocada, argumentou outro paleontlogo.6 Mas teorias simplistas
continuaro surgindo para seduzir alguns cientistas e revigorar as capas de
revistas populares. Curiosamente, o conselho editorial do Times resolveu

opinar sobre o assunto. Os astrnomos deveriam deixar para os astrlogos


a tarefa de buscar nas estrelas a causa dos eventos terrestres, exortou o
jornal.7

14. O desenho de John Phillips mostra a diversidade da vida se expandindo e contraindo.

Para compreender a veemncia dessa reao, devemos voltar, mais uma


vez, a Lyell. No registro fssil, as extines em massa se sobressaem de tal
forma que at a linguagem usada para descrever a histria da Terra
derivada delas. Em 1841, John Phillips, um contemporneo de Lyell que o
sucedeu como presidente da Sociedade Geolgica de Londres, dividiu a vida
em trs captulos. O primeiro, chamou de Paleozoico, do grego vida
antiga; o segundo, Mesozoico, que significa meio da vida; e o terceiro,
Cenozoico, nova vida. Phillips fixou como marco divisrio entre o
Paleozoico e o Mesozoico o que hoje seria chamado de extino do final do
perodo permiano; e entre o Mesozoico e o Cenozoico, o evento do fim do
Cretceo. (No jargo geolgico, o Paleozoico, o Mesozoico e o Cenozoico so
eras, e cada era compreende vrios perodos; o Mesozoico, por exemplo,
cobre os perodos trissico, jurssico e cretceo.) Os fsseis dessas trs
eras eram to diferentes entre si que Phillips pensou que eles

representavam realizaes distintas da criao.


Lyell estava bastante ciente dessas quebras no registro fssil. No
terceiro volume de seus Principles of Geology, notou uma lacuna entre as
plantas e os animais encontrados em rochas do final do perodo cretceo e
aqueles descobertos logo acima, no incio do perodo tercirio (que hoje
tecnicamente conhecido como o incio do Paleogeno).8 Por exemplo, os
depsitos do fim do Cretceo continham os restos mortais de diferentes
espcies de belemnites criaturas parecidas com lulas que deixaram
fsseis na forma de balas de revlver. Mas os fsseis de belemnites nunca
foram encontrados nos depsitos mais recentes. O padro era o mesmo
para as amonites e para os bivalves rudistas moluscos formadores de
imensos recifes. (Os rudistas tm sido descritos como ostras que se fingem
de corais.)9 Para Lyell, era simplesmente impossvel, ou no filosfico,
imaginar que essa lacuna representasse o que parecia representar: uma
mudana global dramtica e repentina. Assim, num elegante raciocnio
circular, ele afirmou que a brecha na fauna era apenas uma brecha no
registro fssil. Aps comparar as formas de vida nos dois lados dessa
suposta lacuna, Lyell concluiu que o intervalo sem registros devia ter sido
bem longo, aproximadamente o equivalente a todo o tempo que
transcorrera desde que o registro fora retomado. Utilizando os mtodos de
datao atuais, a lacuna que ele postulou chegaria a cerca de 65 milhes de
anos.
Darwin tambm estava bem informado sobre a descontinuidade no fim
do Cretceo. Em A origem das espcies, ele observou que o desaparecimento
das amonites parecia ter sido maravilhosamente repentino. E, assim
como Lyell, descartou as amonites e o que elas pareciam significar. Na
minha opinio, observou,
vejo o registro geolgico natural como uma histria do mundo conservada de maneira
imperfeita e escrita num dialeto mutante. Dessa histria, possumos somente o ltimo volume,
relacionado a apenas dois ou trs pases. Desse volume, s dois ou trs captulos esparsos
foram preservados, e, a cada pgina, apenas algumas linhas esparsas.10

A natureza fragmentria do registro significava que a impresso de uma

mudana abrupta era simplesmente isto: No que tange ao aparente


extermnio repentino de famlias e ordens inteiras, devemos lembrar que
amplos intervalos de tempo ficaram provavelmente sem registro,
escreveu ele. Se as evidncias desses intervalos no tivessem se perdido,
teriam demonstrado um extermnio bastante lento. Assim, Darwin deu
continuidade ao projeto de Lyell de virar as evidncias geolgicas de
cabea para baixo. To profunda nossa ignorncia e to imensa nossa
presuno que nos espantamos ao ouvir sobre a extino de um ser
orgnico, e, como no vemos a causa, apelamos para o cataclismo a fim de
desolar o mundo!, declarou.11
Os sucessores de Darwin herdaram a questo do extermnio bastante
lento. A viso uniformitarista exclua qualquer mudana repentina ou
arrebatadora. Entretanto, quanto mais se aprendia sobre registros fsseis,
mais difcil se tornava sustentar que toda uma era, um perodo de dez
milhes de anos, tivesse de algum modo desaparecido. Essa tenso
crescente levou a uma srie de explicaes cada vez mais tortuosas. Talvez
tivesse havido algum tipo de crise ao fim do Cretceo, mas precisaria ser
uma crise muito lenta. Talvez as perdas no fim do perodo constitussem de
fato uma extino em massa. Mas extines em massa no deviam ser
confundidas com catstrofes. No mesmo ano em que os Alvarez
publicaram seu artigo na Science, George Gaylord Simpson, poca
provavelmente o mais influente paleontlogo do mundo, escreveu que a
reviravolta no fim do Cretceo deveria ser considerada parte de um
processo longo e essencialmente contnuo.12
No contexto do uniformitarismo radical, a hiptese do impacto era
mais do que equivocada. Os Alvarez anunciavam a explicao de um evento
que no acontecera um evento que no podia ter acontecido. Era como
vender um remdio para uma doena fictcia. Poucos anos depois de pai e
filho publicarem sua hiptese, uma pesquisa informal foi realizada numa
reunio da Sociedade de Paleontologia de Vertebrados. A maioria dos
entrevistados disse achar que algum tipo de coliso csmica poderia ter
ocorrido, mas apenas um em vinte achava que esse evento tivesse alguma
coisa a ver com a extino dos dinossauros. Um paleontlogo na reunio

rotulou a hiptese dos Alvarez como tolice.13



Enquanto isso, evidncias para essa hiptese continuaram surgindo.
A primeira corroborao independente veio na forma de minsculos
gros de rocha conhecidos como quartzo de impacto. Quando observado
por uma lente de alta ampliao, sua superfcie revela o que parecem ser
arranhes, resultado de exploses de alta presso que deformam a
estrutura do cristal. O quartzo de impacto foi observado pela primeira vez
em locais de testes nucleares e, mais tarde, esses gros foram encontrados
na vizinhana imediata das crateras resultantes. Em 1984, gros de quartzo
de impacto foram descobertos numa camada de argila do CretceoTercirio, tambm chamado de limite K-T, no leste de Montana, nos
Estados Unidos.14 (O K usado como abreviao de Cretceo porque o C j
havia sido utilizado para os Carbonferos. Hoje, essa rea limtrofe
formalmente conhecida como fronteira Cretceo-Paleogeno, ou K-Pg.)
A pista seguinte emergiu no sul do Texas, numa curiosa camada de
arenito do fim do Cretceo, que parece ter sido produzida por um imenso
tsunami. Ocorreu a Walter Alvarez que, se tivesse havido um tsunami
gigantesco provocado pelo impacto, teria varrido o contorno das costas,
deixando impresses singulares no registro sedimentrio. Ele examinou os
registros de milhares de ncleos de sedimentos extrados do fundo dos
oceanos e encontrou as mesmas impresses em ncleos originrios do
golfo do Mxico. Enfim, uma cratera de 160 quilmetros de dimetro foi
encontrada, ou, para dizer de maneira mais exata, redescoberta, abaixo da
pennsula de Yucatn. Enterrada sob um quilmetro e meio de sedimentos
mais recentes, a cratera fora revelada em levantamentos realizados nos
anos 1950 pela petrolfera estatal do Mxico. Os gelogos da empresa a
interpretaram como vestgios de um vulco submarino, e como vulces no
rendem petrleo, logo a deixaram de lado. Quando os Alvarez foram
procurar ncleos que a empresa extrara naquela rea, receberam a
informao de que tinham sido destrudos num incndio. Mas, na verdade,
estavam apenas perdidos. Os ncleos foram enfim localizados em 1991, e

neles se descobriu uma camada de vidro rocha que derretera e esfriara


logo em seguida bem no limite K-T. Para Alvarez, isso era uma prova
contundente o bastante para atrair muitos dos cientistas ainda neutros
para sua causa pr-impacto. Cratera sustenta teoria de extino,
anunciou o Times. A essa altura, Luis Alvarez morrera aps complicaes de
um cncer no esfago. Walter chamou a formao geolgica de Cratera da
Destruio. Ela se tornou mais conhecida como cratera de Chicxulub, o
nome da cidade mais prxima.

15. A cratera de Chicxulub, ao largo da pennsula de Yucatn, est enterrada sob uma camada de
mais de um quilmetro de sedimentos.

Aqueles onze anos pareceram longos na poca, mas olhando para trs,
parecem brevssimos, contou-me Walter. Pense bem. Tratava-se de um
desafio para a viso uniformitarista que formara praticamente todos os
gelogos e paleontlogos, assim como seus professores e os professores de

seus professores, at chegarmos a Lyell. E o que vimos foram pessoas


diante das evidncias. E, aos poucos, elas acabaram mudando mesmo de
opinio.

Quando os Alvarez publicaram sua hiptese, s conheciam trs stios onde
a camada de irdio estava exposta: os dois que Walter visitara na Europa e
um terceiro, do qual receberam amostras, na Nova Zelndia. Nas dcadas
seguintes, mais dezenas de stios como esses foram localizados, inclusive
um perto de uma praia de nudismo, em Biarritz; outro no deserto da
Tunsia; e um terceiro no subrbio de Nova Jersey. Neil Landman, um
paleontlogo especializado em amonites, costuma fazer pesquisas de
campo neste ltimo stio, e, num dia agradvel de outono, pedi para
acompanh-lo. Ns nos encontramos no Museu Americano de Histria
Natural, em Manhattan onde Landman mantm seu escritrio numa
torre com vista para o Central Park , e acompanhados de dois estudantes
de ps-graduao tomamos a direo do tnel Lincoln.
Seguindo pelo norte de Nova Jersey, passamos por uma sucesso de
centros comerciais e revendedoras de veculos que pareciam se repetir por
alguns quilmetros, como domins. At que, nas redondezas de Princeton,
paramos num estacionamento ao lado de um campo de beisebol. (Landman
disse preferir que eu no revelasse o local exato do campo, temendo atrair
colecionadores de fsseis.) No estacionamento, encontramos um gelogo
chamado Matt Garb, professor do Brooklyn College. Garb, Landman e os
estudantes colocaram seus equipamentos nas costas. Demos a volta no
campo de beisebol que estava deserto por ser um dia til e nos
enfiamos mato adentro. Logo alcanamos um crrego raso. As margens
eram cobertas de um limo cor de ferrugem. Arbustos espinhosos pairavam
sobre as guas. Tremulando nos galhos, detritos de todos os tipos: sacos
plsticos, jornais rasgados, anis de latinhas de cerveja. Na minha opinio,
isto aqui melhor do que Gubbio, declarou Landman.
Ele me explicou que, durante o Cretceo tardio, aquele parque, o leito do
crrego e todo o resto num raio de muitos quilmetros estavam submersos.

Na poca, o mundo era bem quente suntuosas florestas ocupavam o


rtico , e os nveis do mar eram elevados. A maior parte de Nova Jersey
formava um pedao da plataforma continental que hoje o leste da
Amrica do Norte que, assim como o Atlntico, era muito mais estreito e
bem mais perto da Europa atual. Landman apontou para um ponto no leito
do crrego, poucos centmetros acima da superfcie da gua. Ali, segundo
ele, ficava a camada de irdio. Embora no houvesse qualquer distino
visvel, o paleontlogo conhecia a localizao porque o trecho havia sido
analisado poucos anos antes. Landman um homem robusto, com o rosto
largo e uma barba grisalha. Estava vestido para a excurso com bermuda
cqui e tnis velhos. Ele avanou com dificuldade pelo crrego para
alcanar os outros, que j talhavam o leito com suas picaretas. Pouco tempo
depois, algum encontrou um dente de tubaro fossilizado. Outra pessoa
escavou um pedao de amonite. Era mais ou menos do tamanho de um
morango e coberto com pequenas espinhas, ou tubrculos. Landman o
identificou como pertencente espcie Discoscaphites iris.

As amonites flutuaram sobre os oceanos rasos do planeta por mais de
trezentos milhes de anos, e suas conchas fossilizadas aparecem no mundo
todo. Plnio, o Velho, que morreu na erupo que soterrou Pompeia, j
estava familiarizado com elas, embora achasse que fossem pedras
preciosas. (Dizia-se que essas pedras proporcionavam sonhos profticos,
relatou em sua Histria natural.) Na Inglaterra medieval, as amonites eram
conhecidas como pedras-serpente e, na Alemanha, eram usadas para
tratar vacas doentes. Na ndia, eram e de certo modo ainda so
reverenciadas como manifestaes de Vishnu.
Como os nutilos, seus parentes distantes, as amonites formavam
conchas espirais divididas em mltiplas cavidades. Os animais s
ocupavam a ltima cavidade, a maior. O restante era cheio de ar uma
disposio que poderia ser comparada de um prdio onde s a cobertura
fosse alugada. As paredes entre as cavidades, conhecidas como septos,
exibiam desenhos fantsticos, dobradas em rufos intricados, como as

extremidades de um floco de neve. (Espcies especficas podem ser


identificadas pelos padres distintos de suas pregas.) A evoluo permitiu
que as amonites construssem conchas ao mesmo tempo leves e robustas,
capazes de suportar a presso da gua equivalente a vrias atmosferas. A
maioria das amonites caberia na palma da mo de um ser humano, mas
algumas chegavam a atingir o tamanho de uma piscina infantil.

16. Fsseis de amonites numa gravura do sculo XIX.

Com base no nmero de dentes das amonites nove , acredita-se que


seu parente vivo mais prximo seja o polvo. Entretanto, como as partes
macias do corpo no foram preservadas, o que se sabe sobre a aparncia
exata do animal e seu modo de vida, em geral, no passa de especulao.
provvel, mas no certo, que elas se propulsassem lanando um jato de
gua, o que significa que s podiam se mover para trs.
Quando era criana, lembro-me de estudar paleontologia e aprender
que pterodctilos conseguiam voar, contou Landman. A primeira coisa
que eu quis saber foi: quo alto eles voavam? E difcil calcular esses
nmeros.

Estudo amonites h quarenta anos e ainda no tenho certeza de como


elas eram, prosseguiu. Acho que gostavam de guas profundas, vinte,
trinta, talvez quarenta metros. Elas nadavam, mas no eram timas
nadadoras. Penso que viveram uma existncia sossegada. Nos desenhos,
as amonites costumam ser representadas semelhantes a lulas que foram
enfiadas dentro de conchas de caracol. Landman, entretanto, v problemas
nessas ilustraes. Ele acredita que amonites, apesar de serem
representadas com vrios tentculos, na verdade no possuam sequer um.
Numa ilustrao que acompanha um artigo cientfico recente publicado na
Geobios, as amonites se parecem mais com bolhas.15 Elas tm apndices
curtos que lembram braos dispostos num crculo e ligados por uma teia de
tecido. Nos machos, um dos braos sobressai da teia para formar a verso
cefalpode de um pnis.
Landman fez ps-graduao em Yale nos anos 1970. Como estudante
nos tempos pr-Alvarez, aprendeu que o nmero de amonites diminuiu ao
longo de todo o Cretceo, por isso sua eventual extino no era nada com
que se preocupar. O sentido disso era ah, voc sabe, as amonites estavam
simplesmente desaparecendo, contou-me ele. Descobertas posteriores,
muitas realizadas pelo prprio Landman, tm demonstrado que, ao
contrrio, as amonites estavam vivendo muito bem.
H vrias espcies aqui, e coletamos milhares de exemplares nos
ltimos anos, disse, ao som das picaretas. Pouco tempo antes, de fato,
Landman deparou-se com duas espcies totalmente novas de amonites no
leito do crrego. Ele batizou uma delas em homenagem a um colega,
Discoscaphites minardi, e a outra em homenagem ao lugar, Discoscaphites
jerseyensis. provvel que as Discoscaphites jerseyensis tivessem pequenos
espinhos brotando da concha, o que, Landman especula, ajudava o animal a
parecer maior e mais intimidador do que de fato era.

Em seu ensaio original, os Alvarez propuseram que a principal causa da
extino em massa no limite K-T no foi o impacto em si, nem mesmo o que
aconteceu em seguida. O efeito realmente catastrfico do asteroide ou,

para usar um termo mais genrico, do blido foi a poeira. Desde ento,
essa hiptese tem sido submetida a inmeros refinamentos. (A data do
impacto tambm foi atrasada para 66 milhes de anos atrs.) Embora ainda
haja fortes discordncias sobre vrios detalhes entre os cientistas, uma
verso dos eventos a seguinte:
O blido chegou pelo sudeste, movendo-se num ngulo pequeno em
relao Terra, por isso a atingiu mais lateralmente do que de cima, como
um avio perdendo altitude. Quando caiu sobre a pennsula de Yucatn, a
velocidade do corpo celeste era de aproximadamente 72 mil quilmetros
por hora. Devido sua trajetria, a Amrica do Norte foi atingida com ainda
mais fora. Uma vasta nuvem de vapor fervente e detritos se precipitou
sobre o continente, expandindo-se e incinerando tudo no caminho. Um
gelogo me explicou esse cenrio com a seguinte frase: Basicamente, se
voc fosse um tricertopo em Alberta, teria evaporado em dois minutos.16
No processo de escavar a enorme cratera, o asteroide fez explodir mais
de cinquenta vezes sua prpria massa em rochas pulverizadas. Quando a
matria ejetada na exploso caiu de volta na atmosfera, as partculas
incandesceram, iluminando o cu inteiro de uma vez, diretamente de cima,
e gerando calor suficiente para grelhar a superfcie do planeta. Por conta da
composio da pennsula de Yucatn, a poeira lanada era rica em enxofre.
Aerossis base de sulfato so particularmente eficazes para bloquear a
luz do sol, razo pela qual uma nica erupo vulcnica, como a de
Krakatoa, pode reduzir a temperatura global por anos. Aps a pulso inicial
de calor, o mundo enfrentou um inverno de impacto que durou vrias
estaes. Florestas foram dizimadas. Palinlogos estudiosos
especialistas em esporos e plens antigos descobriram que diversas
comunidades vegetais foram substitudas por samambaias que se
disseminavam depressa. (Esse fenmeno ficou conhecido como pico das
samambaias.) Os ecossistemas marinhos foram devastados e
permaneceram nesse estado por pelo menos meio milho de anos, talvez
at vrios milhes. (O mar devastado aps o impacto tem sido chamado de
Oceano do Doutor Fantstico.)
impossvel calcular com a mnima preciso as vrias espcies,

gneros, famlias e mesmo ordens inteiras que foram extintas no limite K-T.
Na superfcie da Terra, todos os animais maiores do que um gato parecem
ter desaparecido. As vtimas mais famosas desse evento, os dinossauros
ou, para ser mais exato, os dinossauros no alados , sofreram uma perda
de 100%. Entre os grupos que provavelmente viveram at o fim do
Cretceo esto as figurinhas fceis nas lojas dos museus, como os
hadrossauros, anquilossauros, tiranossauros e tricertopos. (A capa do
livro de Walter Alvarez sobre a extino, T. Rex e a cratera da destruio,
mostra um tiranossauro zangado reagindo com horror ao impacto.) Os
pterossauros tambm desapareceram e as aves foram bastante atingidas.17
Talvez trs quartos de todas as famlias de aves, ou mais, foram extintos. As
aves enantiornithes, que preservavam caractersticas arcaicas como dentes,
foram extintas, assim como os hesperornithines (aves aquticas e, em sua
maioria, incapazes de voar). O mesmo aconteceu com os lagartos e
cobras:18 cerca de quatro quintos de todas as espcies desapareceram.
Quanto aos mamferos, tambm foram dizimados.19 Aproximadamente dois
teros das famlias dos mamferos vivos no fim do Cretceo desapareceram
nesse evento.
No mar, os plesiossauros, que Cuvier de incio considerara implausveis
e, depois, monstruosos, morreram. Assim como os mosassauros, os
belemnites e, claro, as amonites. Os bivalves, que conhecemos hoje em dia
na forma de mexilhes e ostras, sofreram grandes perdas, bem como os
braquipodes, que se parecem com mariscos mas tm uma anatomia
totalmente diferente, e os briozorios, que se assemelham a corais, mas,
mais uma vez, no tm relao alguma com eles. Vrios grupos de microorganismos marinhos escaparam da extino por um triz. Entre os
plnctons foraminferos, algo em torno de 95% de todas as espcies
desapareceram, incluindo o Abathomphalus mayaroensis, cujos vestgios
so encontrados na ltima camada de calcrio cretceo de Gubbio. (Os
plnctons foraminferos vivem prximos superfcie ocenica, ao passo
que as espcies bentnicas vivem no solo marinho.)
Em geral, quanto mais se descobre sobre a fronteira K-T, mais
equivocada parece a interpretao dos fsseis por parte de Lyell. O

problema com seu registro no que as extines lentas parecem abruptas.


O problema que mesmo extines abruptas podem parecer levar muito
tempo.
Observe o diagrama a seguir. Toda espcie possui o que se conhece
como um potencial de preservao as chances de um indivduo daquela
espcie se tornar fssil. A variao desse valor depende, entre outras
coisas, de at que ponto o animal comum, onde vive e do que feito.
(Organismos marinhos de carapaa espessa tm muito mais chances de
serem preservados do que, digamos, pssaros com ossos ocos.)
No prximo diagrama, os grandes crculos brancos representam
espcies que raramente so fossilizadas, os crculos mdios so aquelas
preservadas com mais frequncia e os pequenos pontos brancos so
espcies ainda mais abundantes. Mesmo que todas essas espcies tenham
sido extintas no mesmo exato momento, pareceria que as espcies em
crculos brancos teriam desaparecido muito antes, apenas porque seus
vestgios so mais raros. Este efeito conhecido como efeito Signor-Lipps,
o nome dos cientistas que o identificaram pela primeira vez tende a
macular os eventos de extino brusca, fazendo-os parecer longos e
arrastados.
Aps a extino do K-T, foram necessrios milhes de anos para a vida
recuperar o nvel de diversidade de antes. Enquanto isso, muitos txons
sobreviventes parecem ter encolhido. Esse fenmeno, que pode ser
observado em minsculos foraminferos que aparecem acima da camada de
irdio em Gubbio, chamado de efeito Lilliput.

17.


Landman, Garb e os estudantes de ps-graduao escavaram o leito do rio
durante toda a manh. Embora estivssemos no meio do estado mais
densamente povoado dos Estados Unidos, nenhuma pessoa sequer passou
por ali para perguntar o que estvamos fazendo. medida que o dia foi
esquentando e ficando mido, tornou-se agradvel ficar ali em p, com a
gua at os tornozelos (embora aquela lama avermelhada me intrigasse).
Algum trouxera uma caixa de papelo vazia e, como eu no tinha picareta,
ajudei reunindo os fsseis que os outros tinham encontrado e colocando-os
dentro da caixa. Apareceram outros pedaos de Discoscaphites iris, assim
como fragmentos de amonites, a Eubaculites carinatus em vez de
espiralada, sua concha era longa, fina e com formato de lana. (Uma teoria
para o fim das amonites, popular no incio do sculo XX, dizia que a concha
desenrolada de espcies como a Eubaculites carinatus indicava que o grupo
tinha exaurido suas possibilidades prticas e ingressado numa fase de
decadncia, mais ou menos como Lady Gaga.) Em certo momento, Garb
apareceu correndo, empolgado. Carregava na mo um naco extrado do

leito do crrego do tamanho de um punho e apontava para algo na


extremidade que parecia uma minscula unha. Aquilo, explicou, era um
pedao da mandbula da amonite. As mandbulas das amonites so mais
comuns do que outras partes de seu corpo, mas ainda assim so
extremamente raras.
S isso j valeu a excurso!, exclamou.
No se sabe ao certo qual consequncia do impacto o calor, a
escurido, o frio, a alterao qumica na gua acabou com as amonites.
Tampouco se sabe muito bem por que seus primos cefalpodes
sobreviveram. Ao contrrio das amonites, os nutilos, por exemplo,
atravessaram o evento da extino: praticamente todas as espcies
conhecidas do fim do Cretceo sobreviveram at o Tercirio.
Uma teoria sobre essa disparidade comea com os ovos. Amonites
produzem ovos minsculos, com menos de um centsimo de centmetro de
largura. Os animais chocados, ou os ammonitellae, no dispunham de meios
de locomoo simplesmente flutuavam perto da superfcie da gua, ao
sabor das correntes. Os nutilos, por sua vez, pem ovos bem grandes,
entre os maiores na categoria dos invertebrados, com cerca de dois
centmetros de dimetro. A cria dos nutilos emerge, aps quase um ano de
gestao, como adultos em miniatura, e, imediatamente, comea a nadar
em busca de alimento nas profundezas. Talvez, logo aps o impacto, as
condies da superfcie ocenica fossem to txicas que os ammonitellae
no conseguiam sobreviver, ao passo que, em regies mais profundas do
oceano, a situao pudesse ser menos terrvel, e os jovens nutilos
conseguiram resistir.
Qualquer que seja a explicao, os destinos opostos dos dois grupos
levantam uma questo importante. Todas as coisas (e todo mundo) que
vivem hoje em dia descendem de um organismo que de algum modo
sobreviveu ao impacto. Mas isso no quer dizer que eles (ou ns) sejam
mais bem-adaptados. Em tempos de extrema tenso, todo o conceito de
aptido, pelo menos no sentido darwiniano, perde o sentido: como uma
criatura poderia se adaptar, bem ou mal, a condies que nunca encontrou
antes em toda a sua histria evolutiva? Nesses momentos, aquilo que Paul

Taylor, paleontlogo do Museu de Histria Natural de Londres, chama de


as regras do jogo da sobrevivncia mudam de maneira drstica.20
Caractersticas que foram favorveis durante muitos milhes de anos de
repente tornam-se letais (embora seja difcil identificar quais
caractersticas eram essas, milhes de anos aps o evento). E o que se
aplica s amonites e aos nutilos serve tambm para belemnites e lulas,
plesiossauros e tartarugas, dinossauros e mamferos. A razo pela qual este
livro escrito por um bpede peludo, e no escamoso, tem mais a ver com a
desgraa dos dinossauros do que com qualquer virtude particular dos
mamferos.
As amonites no estavam fazendo nada errado, explicou Landman,
enquanto embalvamos os ltimos fsseis do crrego, preparando nosso
retorno para Nova York. Suas incubaes deviam ter sido como as dos
plnctons, o que teria sido fantstico pelo resto de suas existncias. Qual
melhor maneira de espalhar as espcies por a? Ainda assim, no fim das
contas, isso pode muito bem ter sido sua destruio.

CAPTULO V

BEM-VINDO AO ANTROPOCENO
Dicranograptus ziczac

EM 1949, DOIS psiclogos de Harvard recrutaram duas dezenas de


universitrios para um experimento sobre percepo. A experincia era
simples: algumas cartas de baralho eram exibidas aos estudantes, que
deveriam identific-las enquanto a sequncia passava. A maioria das cartas
era totalmente comum, mas algumas tinham sido adulteradas, de forma
que o baralho continha, entre outras singularidades, um seis vermelho de
espadas e um quatro preto de copas. Quando as cartas passavam depressa,
os estudantes tendiam a ignorar as incongruncias. Por exemplo,
declaravam que o seis vermelho de espadas era um seis de copas, ou
chamavam o quatro preto de copas de quatro de espadas. Quando as cartas
foram apresentadas mais devagar, eles se esforavam para entender o que
estavam vendo. Confrontados com uma carta vermelha de espadas, alguns
disseram que ela parecia roxa, marrom ou preto-avermelhado,
enquanto outros ficaram totalmente confusos.1
Os smbolos parecem invertidos, ou algo parecido, observou um deles.
No consigo distinguir o naipe, seja l qual for, alegou outro estudante.
J no sei mais que cor essa, ou se de espadas ou de copas. Nem sei
mais com certeza como uma carta de espadas! Meu Deus!
Os psiclogos descreveram os resultados num artigo intitulado Sobre a
percepo da incongruncia: um paradigma. Entre os leitores que ficaram
intrigados com o experimento estava Thomas Kuhn. Para Kuhn, o mais
influente historiador da cincia do sculo XX, a experincia era de fato
paradigmtica: ela revelava como as pessoas processavam informaes
desconcertantes. O primeiro impulso era obrig-las a se encaixar numa
estrutura familiar: copas, espadas, paus. Os indcios de incompatibilidade

so ignorados pelo maior tempo possvel a carta vermelha de espadas


parece marrom ou roxa. No ponto em que a anomalia se torna evidente
demais, acontece uma crise que os psiclogos chamaram de reao Meu
Deus!.
Em sua obra seminal, A estrutura das revolues cientficas, Khun
argumentou que esse padro era to bsico que dava conta no apenas das
percepes individuais, mas tambm de campos inteiros de estudo. Os
dados que no se encaixavam nas premissas mais aceitas de uma disciplina
seriam desconsiderados ou contornados enquanto fosse possvel. Quanto
mais as contradies se acumulavam, mais intricada se tornava a
racionalizao. Na cincia, como na experincia do jogo de cartas, as
novidades s surgem com dificuldade, escreveu Khun.2 Mas, ento, enfim
apareceu algum disposto a chamar uma carta vermelha de espadas pelo
que era. A crise levou percepo, e a antiga estrutura deu lugar a uma
nova. assim que acontecem as grandes descobertas cientficas, ou, para
usar um termo que Khun popularizou, as mudanas de paradigma.
A histria da cincia da extino pode ser contada como uma srie de
mudanas de paradigma. At o fim do sculo XVIII, a categoria extino
nem sequer existia. Quanto mais estranhos eram os ossos desenterrados
mamutes, Megatherium, mosassauros , mais rduo era o trabalho dos
naturalistas para encaix-los numa estrutura conhecida. E eles deram duro.
Os ossos gigantes pertenciam a elefantes que haviam sido varridos para o
norte, hipoptamos que tinham se deslocado para o oeste, ou baleias com
sorrisos sinistros. Quando Cuvier chegou a Paris, viu que os molares dos
mastodontes no se encaixavam na estrutura estabelecida um instante
do tipo Meu Deus! que o levou a propor um modo inteiramente novo de
v-los. A vida, reconhecia Cuvier, tinha uma histria. Essa histria era
marcada por perdas e pontuadas por eventos terrveis demais para a
imaginao humana. Embora o mundo no se altere com uma mudana de
paradigma, o cientista passa a trabalhar num mundo diferente depois que
isso acontece, revelou Kuhn.
Em seu Recherches sur les ossements fossiles, Cuvier listou dezenas de
espces perdues e teve certeza de que havia mais delas aguardando para

serem descobertas. Em poucas dcadas, tantas criaturas extintas foram


identificadas que a estrutura de Cuvier comeou a rachar. Para continuar
no ritmo crescente dos registros fsseis, a quantidade de desastres
precisou se multiplicar. S Deus sabe quantas catstrofes seriam
necessrias, zombou Lyell, fazendo pouco de todo aquele empenho.3 A
soluo de Lyell era rejeitar toda a ideia de catstrofe. Na formulao do
cientista britnico, e mais tarde na de Darwin, a extino era um caso
isolado. Cada espcie extinta havia desaparecido por conta prpria, como
uma vtima da luta pela vida e de seus prprios defeitos enquanto forma
menos desenvolvida.
A opinio uniformitarista sobre a extino perdurou por mais de um
sculo. Ento, com a descoberta da camada de irdio, a cincia enfrentou
uma nova crise. (Segundo um historiador, o trabalho dos Alvarez foi to
explosivo para a cincia quanto o impacto do asteroide sobre a Terra.)4 A
hiptese do impacto lidava com um momento nico no tempo um dia
terrvel e assustador no fim do Cretceo. Mas aquele nico momento fora
suficiente para rachar a estrutura de Lyell e Darwin. Pois , catstrofes
realmente aconteciam.
O que por vezes rotulado de neocatastrofismo, mas que hoje em dia
em grande parte considerado geologia padro, defende que as condies da
Terra mudam muito devagar, exceto quando isso no acontece. Nesse
sentido, o paradigma vigente no cuvieriano nem darwiniano, mas
combina elementos importantes de ambos longos perodos de tdio
interrompidos pelo pnico ocasional. Embora raros, esses momentos de
pnico so desproporcionalmente importantes. Eles determinam o padro
da extino, ou seja, o padro da vida.

O caminho sobe pela montanha, atravessa um riacho e passa pela carcaa
de um carneiro que, mais do que morto, parece murcho, como um balo
vazio. A montanha de um verde vibrante, mas sem rvores, pois geraes
de tios e tias daquele carneiro tm impedido que qualquer coisa cresa
acima do nvel do focinho. Na minha opinio, est chovendo. Entretanto,

aqui, na regio escocesa de Southern Uplands, sou informada pelo gelogo


que caminha comigo de que isso apenas uma garoa leve, ou, nas palavras
dele, smirr.
Nosso objetivo chegar a um local chamado Dobs Linn [a ravina de
Dob], onde, segundo uma cano antiga, o prprio Diabo foi empurrado de
um precipcio por um pastor religioso chamado Dob. Quando alcanamos o
penhasco, a smirr fica mais densa. Conseguimos ver uma cascata caindo em
um vale estreito. Alguns metros frente, surge um afloramento rochoso
irregular, cortado na vertical por faixas claras e escuras. Jan Zalasiewicz,
um estratgrafo da Universidade de Leicester, larga a mochila no cho
encharcado e ajeita o casaco impermevel vermelho. Ele aponta para uma
das faixas mais claras. Coisas ruins aconteceram aqui, afirma.

18. A cascata em Dobs Linn.

As rochas nossa frente tm cerca de 445 milhes de anos e so da


ltima parte do perodo ordoviciano. quela altura, o planeta enfrentava
um congestionamento continental. A maior parte da Terra inclusive o
que so agora a frica, a Amrica do Sul, a Austrlia e a Antrtida estava

unida numa massa nica e gigantesca, Gondwana, que se estendia por mais
de noventa graus de latitude. A Inglaterra pertencia ao continente hoje
perdido de Avalnia, e Dobs Linn ficava no hemisfrio Sul, na
extremidade de um oceano conhecido como Jpeto.
O perodo ordoviciano se deu imediatamente aps o Cambriano, que
conhecido por qualquer interessado casual em geologia pela exploso de
novas formas de vida que surgiram.* O Ordoviciano tambm foi uma poca
em que a vida deu um salto triunfal em novas direes a chamada
radiao ordoviciana , embora tenha permanecido, em sua maior parte,
ainda confinado gua. Durante o Ordoviciano, a quantidade de famlias
marinhas triplicou, e os mares se encheram de criaturas que hoje
acharamos mais ou menos familiares (os progenitores das atuais estrelasdo-mar, ourios, caramujos e nutilos) e tambm vrios que no
reconheceramos (os conodontes, que provavelmente tinham a forma de
enguias; os trilobitas, que se pareciam um pouco com o caranguejoferradura; e os escorpies marinhos gigantes, que, at onde se pode
determinar, pareciam algo sado de um pesadelo). Os primeiros recifes
apareceram, e os ancestrais dos atuais mexilhes adotaram sua forma
caracterstica. Quase no meio do Ordoviciano, as primeiras plantas
comearam a colonizar a Terra. Eram musgos e hepticas e se agarravam
ao solo como se no soubessem muito bem o que fazer naquele novo
ambiente.
No fim do Ordoviciano, cerca de 444 milhes de anos atrs, os oceanos
se esvaziaram. Algo em torno de 85% das espcies marinhas se
extinguiram.5 Durante um longo tempo, o evento foi considerado uma das
pseudocatstrofes que serviam apenas para mostrar como no dava para
confiar muito nos registros fsseis. Hoje, ele visto como a primeira das
Cinco Grandes Extines, e acredita-se que ocorreu por causa de dois
terremotos breves e intensamente letais. Embora suas vtimas no tenham
sido to carismticas quanto aquelas eliminadas no fim do Cretceo, marca
tambm um ponto determinante na histria da vida um momento no
qual as regras do jogo, de repente, foram alteradas, com consequncias que,
para todos os efeitos, duraro para sempre.

Os animais e plantas que conseguiram sobreviver extino


ordoviciana seguiram em frente e criaram o mundo moderno, observou o
paleontlogo britnico Richard Fortey. Tivesse a lista de sobreviventes
sido um pouquinho diferente, o mundo atual tambm seria.6

Zalasiewicz meu guia at Dobs Linn um homem baixo com cabelos
desgrenhados, olhos azul-claros e um jeito cerimonioso bem simptico.
um especialista em graptlitos, outrora uma classe vasta e bastante diversa
de organismos marinhos que vicejaram durante o Ordoviciano e ento,
naquela primeira extino em massa, quase foram aniquilados. A olho nu,
os fsseis dos graptlitos parecem arranhes ou, em alguns casos,
minsculos petrglifos. (A palavra graptlito vem do grego e significa
rocha escrita. Foi cunhada por Lineu, que considerava os graptlitos
incrustaes minerais que tentavam se passar por restos de animais.)
Vistos atravs de uma lupa, esses seres com frequncia revelam ter formas
bonitas e sugestivas; uma espcie lembra uma pena, outra uma lira, uma
terceira, a folhagem de uma samambaia. Graptlitos eram animais
coloniais. Cada indivduo, conhecido como zooide, construa um pequenino
abrigo tubular, conhecido como teca, que se unia ao de seu vizinho, como
uma fileira de casas. Um nico fssil graptlito representa, assim, uma
comunidade inteira, que flutuou ou, mais provavelmente, nadou
como uma entidade nica, alimentando-se dos menores plnctons.
Ningum sabe muito bem com o que os zooides se pareciam como no
caso das amonites, as partes macias das criaturas resistem preservao
, mas, hoje em dia, acredita-se que os graptlitos sejam parentes dos
Pterobranchia, uma classe de organismos vivos marinhos pequena e difcil
de encontrar que parecem plantas papa-moscas.
Os graptlitos tinham um hbito encantador, do ponto de vista de um
estratgrafo de especiao, difuso e extino, tudo numa ordem um
tanto curta. Zalasiewicz os compara a Natasha, a meiga herona de Guerra e
paz. Eram, segundo ele, delicados, nervosos e muito sensveis s coisas ao
redor. Essas caractersticas os tornam fsseis de referncia bem teis

espcies sucessivas podem ser usadas para identificar camadas rochosas


sucessivas.

19. Fsseis de graptlitos do incio do Ordoviciano.

Encontrar graptlitos em Dobs Linn acabou se revelando fcil, mesmo


para um colecionador amador. A pedra escura no afloramento irregular
xisto. Basta um golpe cuidadoso de martelo para extrair um pedao. Mais
um golpe e esse pedao se racha na lateral, abrindo-se como um livro gasto.
Muitas vezes, no h nada a se ver na superfcie da pedra, mas com a
mesma frequncia acha-se uma leve marca (ou mais) mensagens de um
mundo passado. Um dos graptlitos que encontro sem querer est
preservado com uma clareza peculiar. Ele tem a forma de um conjunto de
clios postios, porm bem pequenos, como se fossem os de uma Barbie.
Zalasiewicz diz sem dvida num exagero que encontrei um espcime
digno de museu. Eu aceito o elogio.
Quando Zalasiewicz dirige minha ateno para o lugar certo, tambm
consigo distinguir o arco da extino. No xisto escuro, graptlitos so
abundantes e variados. Em pouco tempo, coleto tantos que os bolsos do

meu casaco ficam abarrotados. Muitos dos fsseis so variaes da letra V,


com dois braos se bifurcando a partir de um ndulo central. Alguns
parecem zperes, outros, ossos da sorte. E outros, ainda, possuem braos
que crescem dos braos, como pequeninas rvores.
A pedra mais clara, em comparao, vazia. No h quase nenhum
graptlito nela. A transio de um estado para outro da pedra preta para
a cinza, de uma abundncia de graptlitos para quase nenhum parece ter
ocorrido de repente e, segundo Zalasiewicz, foi assim mesmo que
aconteceu.
Aqui, a mudana de preto para cinza demarca um ponto de virada, se
quiser chamar assim, de um fundo marinho habitvel para um fundo
marinho inabitvel, explica ele. E isso pode ter acontecido no espao de
uma vida humana. Zalasiewicz descreve essa transio como
especialmente cuvieriana.
Dois colegas de Zalasiewicz nos acompanharam nessa caminhada at
Dobs Linn: Dan Condon e Ian Millar, do Instituto de Pesquisa Geolgica
Britnico. Os dois so especialistas em qumica de istopos e pretendem
coletar amostras de cada uma das faixas do afloramento rochoso
amostras que eles torcem para conter minsculos cristais de zirco. De
volta ao laboratrio, eles dissolvero os cristais e analisaro os resultados
atravs de um espectrmetro de massa. Isso lhes permitir identificar, com
margem de erro de cerca de meio milho de anos a mais ou a menos,
quando foi formada cada uma das camadas. Millar escocs e afirma no
temer a smirr. Contudo, em certo ponto, at mesmo ele precisa admitir que
est caindo um temporal. Riachos de lama comeam a escorrer pela
superfcie do afloramento, impossibilitando a coleta de amostras limpas.
Fica decidido que tentaremos de novo no dia seguinte. Os trs gelogos
guardam os equipamentos e descemos a trilha, chafurdando na lama at o
carro. Zalasiewicz reservou quartos numa pousada perto da cidade de
Moffat, cujos atrativos, pela minha pesquisa prvia, incluem o hotel mais
estreito do mundo e um carneiro de bronze.
Assim que trocamos as roupas molhadas por outras secas, ns nos
encontramos na sala de estar da pousada para tomar ch. Zalasiewicz levou

vrias de suas publicaes recentes sobre os graptlitos na bagagem.


Instalados em suas cadeiras, Condon e Millar reviram os olhos. Zalasiewicz
os ignora, explicando-me com pacincia a importncia de sua mais recente
monografia, Graptlitos na estratigrafia britnica, que abrange 66 pginas
com espaamento simples e inclui ilustraes detalhadas sobre mais de
650 espcies. Na monografia, os efeitos da extino aparecem de maneira
mais sistemtica, ainda que de modo menos vvido do que na encosta
chuvosa e escorregadia da montanha. At o fim do Ordoviciano,
predominavam os graptlitos em forma de V. Estes incluam espcies como
o Dicranograptus ziczac, cujas pequenas conchas eram dispostas ao longo
de membros mais curvados para fora e depois um na direo do outro,
como presas de elefantes, e o Adelograptus divergens, que, alm dos seus
dois membros, possui bracinhos laterais sobressaindo como polegares.
Apenas algumas espcies de graptlitos sobreviveram extino, e com o
tempo elas se diversificaram e repovoaram os mares no Siluriano. Mas os
graptlitos silurianos tinham uma linha corporal simplificada, mais
parecida com um basto do que com um conjunto de ramos. A forma em V
se perdera e nunca mais reapareceria. Ali se encontrava inscrito, em
pequena dimenso, o destino dos dinossauros, mosassauros e das amonites
uma forma outrora muito bem-sucedida relegada ao esquecimento.

20. Uma ilustrao do graptlito Dicranograptus ziczac, vrias vezes ampliado em relao ao seu
tamanho real.


O que aconteceu 444 milhes de anos atrs para que quase todos os
graptlitos fossem aniquilados, sem mencionar os conodontes, os
braquipodes, os equinodermos e os trilobitas?
Nos anos seguintes publicao da hiptese de Alvarez, acreditava-se
pelo menos aqueles que consideravam a hiptese algo mais do que uma
tolice que uma teoria unificada da extino em massa estava prxima.
Se um asteroide tinha produzido uma lacuna no registro fssil, parecia
sensato esperar que outros impactos tivessem provocado todos os demais.
A ideia ganhou fora em 1984, quando dois paleontlogos da Universidade
de Chicago publicaram uma anlise abrangente do registro de fsseis
marinhos. O estudo revelou que, alm das cinco grandes extines em
massa, ocorreram vrios eventos de extino de menor grau. Quando todos
esses eventos eram considerados juntos, surgia um padro: as extines em
massa parecem ocorrer em intervalos regulares de aproximadamente 26
milhes de anos. A extino, em outras palavras, ocorria em rupturas
peridicas, como cigarras rastejando para fora da terra. Os dois
paleontlogos, David Raup e Jack Sepkoski, no tinham certeza do que
provocara essas rupturas, mas seu palpite era que se tratava de um ciclo
astronmico e astrofsico, relacionado passagem de nosso sistema solar
pelos braos espirais da Via Lctea.7 Um grupo de astrofsicos que, por
sinal, eram colegas dos Alvarez em Berkeley levou a especulao um
passo adiante. Eles argumentaram que a periodicidade poderia ser
explicada por uma pequena estrela companheira do sol que, a cada 26
milhes de anos, atravessava a nuvem de Oort, produzindo uma
tempestade de cometas que provocava destruio na Terra. O fato de
ningum jamais ter visto essa estrela, apelidada de Nmesis com um ar de
filme de terror, era um problema para o grupo de Berkeley, mas no um
problema insupervel: havia muitas estrelas pequenas no universo ainda
no catalogadas.
Na mdia popular, o Caso Nmesis, como ficou conhecido, gerou quase
tanta empolgao quanto a hiptese inicial do asteroide. (Um jornalista

escreveu que aquela histria tinha tudo, exceto sexo e a famlia real.)8 A
Time publicou uma matria de capa, que foi logo seguida por mais um
editorial desaprovador do The New York Times. (O editorial criticava a
noo de uma misteriosa estrela da morte.)9 Dessa vez, o jornal tinha
mais razo. Embora o grupo de Berkeley tivesse passado todo o ano
seguinte vasculhando os cus em busca de Nmesis, a estrela da morte
no foi vislumbrada. E, de maneira mais significativa, a evidncia de
periodicidade comeou a ruir depois de novas anlises. Se h algum
consenso sobre a questo, o de que aquele era um acaso estatstico,
explicou-me David Raup.
Enquanto isso, a procura por irdio e outros sinais de impactos
extraterrestres comeava a esmorecer. Junto com vrios outros
pesquisadores, Luis Alvarez se lanara nessa caada. Numa poca em que
as colaboraes cientficas com os chineses eram algo indito, ele
conseguiu obter amostras de rochas enviadas do sul da China que
ampliaram os limites entre os perodos permiano e trissico. O fim do
Permiano, ou a extino do Permiano-Trissico, foi a maior das Cinco
Grandes, um episdio que chegou terrivelmente perto de eliminar de uma
vez toda forma de vida multicelular. Luis ficou entusiasmado ao encontrar
uma camada de argila aninhada entre as rochas do sul da China, como se
tivesse sido retirada de Gubbio. Tnhamos certeza de que deveria ter um
bocado de irdio naquilo, comentou ele mais tarde.10 Mas a argila chinesa
acabou por se revelar, do ponto de vista qumico, ordinria seu grau de
irdio era infinitesimal demais para ser avaliado. Nveis de irdio acima do
normal foram detectados mais tarde no fim do Ordoviciano em rochas de
Dobs Linn, entre outros locais. No entanto, naquele perodo no apareceu
qualquer outro indcio como o quartzo de impacto, e ficou determinado que
os nveis elevados de irdio poderiam ser mais bem explicados embora
de forma menos espetacular se atribudos aos caprichos da
sedimentao.
A teoria atual defende que a extino no fim do Ordoviciano foi causada
pela glaciao. Na maior parte desse perodo, prevaleceu um clima
chamado de estufa as taxas de dixido de carbono no ar eram altas, assim

como, consequentemente, os nveis e a temperatura dos mares. Contudo,


bem perto do primeiro evento de extino o que devastou os graptlitos
, os nveis de CO2 caram. As temperaturas despencaram, e Gondwana
congelou. Evidncias da glaciao do Ordoviciano foram encontradas nos
remanescentes dispersos do supercontinente, como a Arbia Saudita, a
Jordnia e o Brasil. Os nveis do mar caram, o que fez com que muitos
hbitats marinhos fossem eliminados, possivelmente prejudicando os
organismos que l viviam. A qumica dos oceanos tambm foi alterada; a
gua mais fria, por exemplo, contm mais oxignio. Ningum tem certeza se
foi a mudana de temperatura ou um dos muitos efeitos consequentes que
mataram os graptlitos. Como disse Zalasiewicz, voc tem um cadver na
biblioteca e meia dzia de mordomos andando ao redor com cara de
culpado. Da mesma forma, tampouco se sabe o que provocou essa
mudana. Uma teoria diz que a glaciao foi causada pelos musgos que
colonizaram a terra e, assim, ajudaram a extrair o dixido de carbono do
ar.11 Se foi esse o caso, a primeira extino em massa dos animais foi
causada pelas plantas.
A extino do fim do Permiano tambm parece ter sido desencadeada
por uma mudana climtica. Nessa ocasio, entretanto, a mudana tomou a
direo oposta. Bem na poca da extino, 252 milhes de anos atrs,
houve uma descarga macia de carbono no ar to macia que os gelogos
penaram para imaginar de onde todo o carbono tinha vindo. As
temperaturas aumentaram de maneira vertiginosa os mares aqueceram
at dezoito graus e a qumica dos oceanos ficou em desordem, como se
fosse um aqurio descontrolado.12 A gua se tornou mais cida e a
quantidade de oxignio dissolvido caiu tanto que muitos organismos
devem ter se sufocado. Os recifes entraram em colapso. A extino no fim
do Permiano ocorreu, embora no exatamente no tempo de uma vida
humana, de modo quase to abrupto quanto em termos geolgicos.
Segundo as pesquisas mais recentes de cientistas chineses e americanos, o
episdio inteiro no durou mais que duzentos mil anos, e talvez menos do
que cem mil.13 Quando acabou, cerca de 90% de todas as espcies na Terra
haviam sido eliminadas. Mesmo o intenso aquecimento global e a

acidificao dos oceanos parecem inadequados para explicar perdas em


escalas to absurdas , por isso, pesquisadores tm buscado causas
adicionais. Uma hiptese sustenta que o aquecimento dos oceanos
beneficiou as bactrias que produzem sulfeto de hidrognio, um veneno
para a maioria das outras formas de vida.14 Dentro desse cenrio, o sulfeto
de hidrognio se acumulou na gua, matando as criaturas marinhas, e
ento vazou no ar, aniquilando a maior parte de toda a vida restante. Essa
bactria mudou a cor dos oceanos e o sulfeto de hidrognio alterou a cor do
cu. O escritor de cincia Carl Zimmer descreveu o mundo no fim do
Permiano como um lugar verdadeiramente grotesco15 onde mares
vtreos e roxos descarregavam bolhas venenosas que subiam para um cu
verde plido.
Se 25 anos atrs parecia que todas as extines em massa podiam, em
ltima anlise, ser rastreadas at a mesma causa, hoje o inverso parece ser
verdade. Como em Tolsti, todo evento de extino parece ser infeliz e
tambm fatal a seu prprio modo. Na verdade, possvel que justamente
a excentricidade desses eventos os faa parecer to letais. De repente, os
organismos se veem enfrentando condies para as quais esto, em termos
evolutivos, totalmente despreparados.
Acho que, depois que as evidncias do impacto no fim do Cretceo
ganharam fora, quem trabalhava com isso esperava, ingenuamente,
descobrir evidncias dos impactos coincidindo com outros eventos,
comentou Walter Alvarez. Mas muito mais complicado do que isso.
Estamos vendo agora que uma extino em massa pode ser provocada
pelos seres humanos. Portanto, est claro que no temos uma teoria geral
da extino em massa.

Naquela noite, em Moffat, quando ficamos saciados de ch e graptlitos,
samos para um bar no trreo do hotel mais estreito do mundo. Depois de
algumas cervejas, a conversa se voltou para um dos outros assuntos
preferidos de Zalasiewicz: os ratos gigantes. Os ratos acompanharam os
humanos praticamente em todos os cantos do planeta e, na opinio

profissional de Zalasiewicz, um dia dominaro a Terra.


Alguns podero permanecer com a forma e a dimenso de um rato,
disse-me ele. Mas outros podem muito bem encolher ou se expandir.
Sobretudo se houver uma extino epidmica e o ecoespao rachar, a os
ratos estaro numa posio melhor para tirar vantagem disso. E sabemos
que as mudanas de tamanho podem acontecer com uma rapidez razovel.
Eu me lembrei de um rato que vi, certa vez, carregando um pedao de pizza
nos trilhos da estao de metr do Upper West Side de Nova York.
Imaginei-o correndo dentro de um tnel abandonado e ficando do tamanho
de um dobermann.
Embora a conexo possa parecer frgil, o interesse de Zalasiewicz por
ratos gigantes representa uma extenso lgica de seu interesse pelos
graptlitos. Ele fascinado pelo mundo que precedeu os seres humanos e
tambm cada vez mais pelo mundo que os homens deixaro para trs.
Um projeto abastece o outro. Quando estuda o Ordoviciano, ele est
tentando reconstruir o passado remoto com base nas pistas fragmentrias
que restam: fsseis, istopos de carbono, camadas de rochas sedimentrias.
Quando contempla o futuro, est tentando imaginar o que restar do
presente depois que o mundo contemporneo for reduzido a fragmentos:
fsseis, istopos de carbono, camadas de rochas sedimentrias. Zalasiewicz
est convencido de que, em cem milhes de anos, at mesmo um
estratgrafo medocre ser capaz de dizer que algo extraordinrio
aconteceu em algum momento no tempo que viria a englobar a nossa
atualidade. Isso acontecer ainda que daqui a cem milhes de anos tudo o
que consideramos as grandes obras do homem esculturas, bibliotecas,
monumentos e museus, cidades e fbricas esteja comprimido numa
camada de sedimento no muito mais espessa do que um papel de seda.16
Ns j deixamos um registro que agora indelvel, escreveu
Zalasiewicz.17
Um dos modos pelos quais conseguimos isso foi atravs de nossa
inquietao. s vezes de propsito e s vezes sem querer, os seres
humanos reorganizaram a biota da Terra, transportando a flora e a fauna
da sia para as Amricas, das Amricas para a Europa e da Europa para a

Austrlia. Os ratos sempre estiveram na vanguarda desses deslocamentos e


deixaram seus ossos espalhados por todos os lugares, inclusive em ilhas to
remotas que os seres humanos nunca se deram o trabalho de ocupar. O
rato-do-pacfico, Rattus exulans, nativo do Sudeste Asitico, viajou com
marujos polinsios para o Hava, Fiji, Taiti, Tonga, Samoa, ilha de Pscoa e
Nova Zelndia, entre outros destinos. Encontrando poucos predadores, os
Rattus exulans que viajaram nos pores dos navios se multiplicaram tanto
que o paleontlogo neozelands Richard Holdaway os descreveu como
uma mar de ratos cinzentos18 que transformou tudo o que era
comestvel em protena para ratos. (Um estudo recente sobre plen e
restos de animais na ilha de Pscoa concluiu que no foram os homens que
desflorestaram a paisagem, e sim os ratos que desembarcaram ali e em
seguida procriaram sem controle. As palmeiras nativas no foram capazes
de produzir sementes com rapidez suficiente para satisfazer todos os
apetites.)19 Quando os europeus chegaram s Amricas e depois
continuaram para o oeste, at as ilhas onde os polinsios tinham se
instalado, levaram uma espcie de rato noruegus ainda mais adaptvel, o
Rattus novergicus. Em muitos lugares, os ratos da Noruega, que na verdade
vm da China, superaram os ratos invasores que os antecediam e, assim,
devastaram as populaes de aves e rpteis que os ratos-do-pacfico no
tiveram tempo de destruir. Dessa forma, podemos dizer que os ratos
criaram seu prprio ecoespao e que sua prole parece bem posicionada
para domin-lo. Os descendentes dos ratos de hoje, segundo Zalasiewicz,
iro se difundir ocupando os nichos que os Rattus exulans e os Rattus
norvegicus ajudaram a esvaziar. Ele imagina que os ratos do futuro se
desenvolvero com novos tamanhos e formas alguns sero menores do
que os musaranhos, outros, grandes como elefantes. Podemos incluir
entre eles, escreveu o cientista, para fins de curiosidade e para manter
abertas as opes, uma ou duas espcies de grandes roedores pelados
vivendo dentro das cavernas, fabricando ferramentas primitivas com
pedras e vestindo as peles de outros mamferos que eles mataram e
comeram.20
Enquanto isso, seja l qual for o futuro reservado para os ratos, o evento

de extino que eles esto ajudando a provocar deixar suas marcas. Ainda
que no to drstico quanto o que ficou registrado no xisto de Dobs Linn
ou na camada de argila em Gubbio, esse evento emergir nas rochas como
um ponto de virada. A mudana climtica em si mesma um agente motriz
da extino tambm deixar para trs vestgios geolgicos, bem como as
partculas radioativas e os desvios dos rios, as monoculturas e a
acidificao dos oceanos.
Por todas essas razes, Zalasiewicz acredita que ingressamos numa
nova poca sem anlogos na histria da Terra. Do ponto de vista
geolgico, observou, trata-se de um episdio extraordinrio.

Ao longo dos anos, uma infinidade de nomes diferentes foi sugerida para a
nova era que os seres humanos instauraram. O eminente bilogo Michael
Soul props que, no lugar do Cenozoico, hoje vivemos no
Catastrofozoico. Michael Samways, entomlogo da Universidade
Stellenbosch, na frica do Sul, lanou o termo Homogenoceno. Daniel
Pauly, um bilogo marinho canadense, sugeriu Myxoceno, a partir da
palavra grega para lodo; e Andrew Revkin, um jornalista americano,
ofereceu Antroceno. (A maioria desses termos deve sua origem, ao menos
indiretamente, a Lyell, que, nos anos 1830, cunhou as palavras Eoceno,
Mioceno e Plioceno.)
A palavra Antropoceno de autoria de Paul Crutzen, um qumico
holands que compartilhou o Prmio Nobel pela descoberta dos efeitos das
substncias depletivas de oznio (ODS). A importncia dessa descoberta
no um exagero. Se ela no tivesse ocorrido e se continussemos
utilizando os produtos qumicos com a mesma difuso , o buraco na
camada de oznio que se abre todas as primaveras sobre a Antrtida teria
se expandido at circundar toda a Terra. (Dizem que um dos colegas de
Crutzen agraciados com o Nobel voltou para casa do laboratrio certa noite
e disse esposa: O trabalho est indo bem, mas tudo indica que isto pode
ser o fim do mundo.)
Crutzen me disse que a palavra Antropoceno surgiu quando ele estava

numa reunio. O homem que conduzia a reunio no parava de se referir


ao Holoceno, a poca recentssima que comeou com o fim do ltimo
perodo glacial, 11.700 anos atrs, e prossegue pelo menos oficialmente
at hoje.
Vamos parar com isso, Crutzen se lembra de ter exclamado. No
estamos mais no Holoceno. Estamos no Antropoceno. A sala ficou em
silncio por um bom tempo. No intervalo seguinte para o caf, o
Antropoceno foi o principal assunto das conversas. Algum se aproximou
de Crutzen e sugeriu que ele patenteasse o termo.
Crutzen escreveu sua ideia num breve ensaio, Geologia da espcie
humana, publicado pela revista Nature. Parece apropriado atribuir o
termo Antropoceno ao presente, uma poca geolgica de muitas formas
dominada pelo homem, observou. Entre as vrias mudanas de escala
geolgica efetuadas pelo homem, Crutzen citou as seguintes:
A atividade humana transformou algo entre um tero e a metade da
superfcie terrestre do planeta.
A maior parte dos principais rios foi represada ou desviada.
As fbricas de fertilizantes produzem mais nitrognio do que gerado
naturalmente por todos os ecossistemas terrestres.
A atividade pesqueira retira mais de um tero da produo primria
das guas litorneas dos oceanos.
Os seres humanos utilizam mais da metade do escoamento de gua
doce de fcil acesso.
Segundo Crutzen, h ainda algo mais significativo: os seres humanos
alteraram a composio da atmosfera. Por conta de uma combinao de
queima de combustvel fssil e desmatamento, a concentrao de dixido
de carbono no ar aumentou 40% nos dois ltimos sculos, ao passo que a
concentrao de metano, um gs indutor do efeito estufa ainda mais
potente, mais do que duplicou.
Por causa dessas emisses antropognicas, escreveu Crutzen, o clima
global deve se afastar significativamente do comportamento natural
durante vrios milnios no futuro.21

Crutzen publicou Geologia da espcie humana em 2002. Logo, a


palavra Antropoceno migrou para outras publicaes cientficas.
Anlise global dos sistemas fluviais: dos controles dos sistemas
terrestres para as sndromes do Antropoceno foi o ttulo de um artigo de
2003 publicado na revista cientfica Philosophical Transactions of the Royal
Society B.
Solos e sedimentos no Antropoceno era o ttulo de um artigo de 2004
do Journal of Soils and Sediments.
Quando Zalasiewicz se deparou com o termo, ficou intrigado. Notou que
a maioria daqueles que o usavam no era composta de estratgrafos
experientes e se perguntou como seus colegas se sentiam em relao
quela teoria. Ao mesmo tempo, ele presidia um comit de estratigrafia da
Sociedade Geolgica de Londres, instituio presidida outrora por Lyell,
assim como por William Whewell e John Phillips. Durante um evento,
Zalasiewicz perguntou aos demais membros do comit o que achavam do
Antropoceno. Dos 22 presentes, 21 viam mrito no conceito.
O grupo resolveu examinar a ideia como um problema formal em
geologia. Seria o Antropoceno capaz de satisfazer o critrio utilizado para
nomear uma nova poca? (Para os gelogos, uma poca uma subdiviso
de um perodo, que, por sua vez, uma diviso de uma era: o Holoceno, por
exemplo, uma poca do Quaternrio, que um perodo do Cenozoico.) A
resposta qual aqueles pesquisadores chegaram aps o equivalente a um
ano de estudos foi um sim de aprovao irrestrita. Os tipos de mudana
que Crutzen relacionara iriam, perceberam, deixar para trs uma
assinatura estratigrfica que ainda seria legvel dali a milhes de anos, da
mesma maneira que, digamos, a glaciao do Ordoviciano legou uma
assinatura estratigrfica que ainda legvel nos dias de hoje. Num artigo
que resume esses resultados, os membros do grupo observaram, entre
outras coisas, que o Antropoceno ser marcado por um nico sinal
bioestratigrfico, um produto do evento de extino atual e da propenso
humana para redistribuir a vida. Esse sinal ser inscrito de forma
permanente, escreveram eles, medida que a evoluo futura se
desenrolar a partir da linhagem sobrevivente (e, com frequncia,

antropogenicamente relocalizada).22 Ou, como Zalasiewicz descreveria, os


ratos.
Quando visitei a Esccia, Zalasiewicz tinha levado a questo do
Antropoceno ao nvel seguinte. A Comisso Internacional de Estratigrafia
(ICS, na sigla em ingls) o grupo responsvel pela manuteno do
calendrio oficial da histria da Terra. a ICS que decide questes como:
Quando exatamente comeou o Pleistoceno? (Aps acalorados debates, h
pouco tempo a comisso realocou a data do comeo dessa poca de 1,8
para 2,6 milhes de anos atrs.) Zalasiewicz convenceu a ICS a pensar em
reconhecer formalmente o Antropoceno, um esforo que ele mesmo foi
encarregado de levar adiante. Como presidente do Grupo de Trabalho do
Antropoceno, Zalasiewicz espera levar a proposta votao de todos at
2016. Se ele tiver xito e o Antropoceno for adotado como uma nova poca,
todos os livros de geologia no mundo se tornaro obsoletos.

* Um recurso mnemnico til para recordar os perodos geolgicos do ltimo meio bilho de anos :
Camelos Originalmente Sentam Devagar no Cho, Podem Ter Juntas Contradas (Cambriano,
Ordoviciano, Siluriano, Devoniano, Carbonfero, Permiano, Trissico, Jurssico, Cretceo).
Infelizmente esse recurso se esgota antes dos perodos mais recentes: o Paleogeno, o Neogeno e o
atual Quaternrio.

CAPTULO VI

O MAR AO NOSSO REDOR


Patella caerulea

CASTELLO ARAGONESE uma ilha minscula que desponta no mar Tirreno


como uma torre. Localizada quase trinta quilmetros a oeste de Npoles,
pode-se chegar a ela a partir da ilha maior, Ischia, por uma longa e estreita
ponte de pedra. Do outro lado da ponte, h um guich onde, por dez euros,
vende-se um ingresso para subir ou, melhor ainda, pegar um elevador
at o imponente castelo que d nome ilha. O castelo abriga uma exposio
de instrumentos de tortura medievais, um hotel chique e um caf ao ar
livre. Numa tarde de vero, o caf parece um lugar agradvel para se
bebericar um Campari e contemplar os terrores do passado.
Como vrios lugares pequenos, Castello Aragonese produto de foras
monumentais nesse caso, o deslocamento da frica para o norte, que a
cada ano aproxima Trpoli cerca de dois centmetros de Roma. Junto a um
conjunto complexo de dobras, a placa africana est se aproximando da
Eursia, mais ou menos da mesma forma como uma placa de metal pode
ser empurrada para dentro de um forno. De vez em quando, esse processo
resulta em erupes vulcnicas violentas. (Uma dessas erupes, em 1302,
levou toda a populao de Ischia a se refugiar em Castello Aragonese.) No
entanto, o mais frequente a movimentao gerar correntes de gs
borbulhantes nas fontes hidrotermais do solo marinho. Acontece que esse
gs composto quase 100% por dixido de carbono.
O dixido de carbono possui diversas propriedades interessantes, uma
das quais se dissolver dentro da gua para formar um cido. Fui at Ischia
no fim de janeiro, bem fora da temporada, apenas para nadar na baa
acidificada e borbulhante. Dois bilogos marinhos, Jason Hall-Spencer e
Maria Cristina Buia, prometeram me mostrar essas fontes hidrotermais,

desde que a tempestade prevista no desabasse. Num dia frio e cinzento,


tentamos nos equilibrar num barco de pesca transformado em embarcao
de pesquisa. Circundamos Castello Aragonese e ancoramos a pouco menos
de vinte metros de seus penhascos rochosos. Do barco no d para ver as
fontes, mas consigo ver seus vestgios. Uma faixa esbranquiada de cracas
circunda toda a base da ilha, exceto acima dos orifcios.
As cracas so bastante resistentes, explica Hall-Spencer. Ele
britnico e tem cabelos de um louro-escuro que aponta para todas as
direes. Ele est usando um traje de neoprene, feito para manter a pessoa
seca, que o deixa parecido com um viajante espacial. Buia italiana, com
cabelo castanho-avermelhado na altura dos ombros. Ela fica de biquni e
veste seu traje de mergulho com a naturalidade de quem j fez aquilo
dezenas de vezes. Tento imit-la com um traje que peguei emprestado para
a ocasio. Ao fechar o zper, me dou conta de que pequeno demais para
mim. Colocamos as mscaras de mergulho, ps de pato e entramos na gua.
A gua est gelada. Hall-Spencer carrega uma faca. Ele arranca alguns
ourios de uma rocha e os passa para mim. Eles tm espinhos pretos como
piche. Continuamos nadando ao longo da costa sul da ilha, na direo das
fontes hidrotermais. Hall-Spencer e Buia param vez ou outra para coletar
amostras corais, lesmas, algas e mexilhes e as guardam em um saco
feito de tela que carregam preso ao corpo, dentro da gua. Quando nos
aproximamos, comeo a ver bolhas subindo do fundo do mar, como gotas
de mercrio. Leitos de algas oscilam abaixo de ns. Suas folhas exibem um
verde vibrante bem peculiar. Mais tarde, descubro que isso acontece
porque os minsculos organismos que geralmente as revestem, embotando
suas cores, no esto ali. Quanto mais nos aproximamos das fontes
hidrotermais, menos organismos encontramos para coletar. A quantidade
de ourios-do-mar diminui, assim como a de mexilhes e cracas. Buia
encontra algumas lapas infelizes grudadas ao penhasco. As conchas esto
gastas, deixando-as quase transparentes. Enxames de medusas passam por
ns, com a colorao um pouco mais clara do que o mar.
Cuidado, avisa Hall-Spencer. Elas queimam.


Desde o incio da Revoluo Industrial, os seres humanos queimaram
combustveis fsseis carvo, petrleo e gs natural o suficiente para
adicionar 365 bilhes de toneladas de carbono na atmosfera. O
desmatamento contribuiu com mais 180 bilhes de toneladas. A cada ano,
despejamos outros cerca de nove bilhes de toneladas de carbono, uma
quantidade que tem aumentado at 6% ao ano. Em consequncia de tudo
isso, a concentrao de dixido de carbono no ar hoje um pouco mais de
quatrocentas partculas por milho superior dos ltimos oitocentos
mil anos. bem provvel que seja maior do que em qualquer momento nos
ltimos milhes de anos. Se essa tendncia continuar, em 2050 as
concentraes de CO2 atingiro quinhentas partculas por milho, mais ou
menos o dobro dos nveis encontrados na era pr-industrial. Espera-se que
tal aumento produza um crescimento da temperatura global mdia entre
1,9 e 3,8C, o que desencadear diversos eventos capazes de alterar o
mundo, inclusive o desaparecimento da maioria das geleiras restantes, a
inundao de ilhas rasas e cidades litorneas e o derretimento da calota de
gelo do rtico. Mas isso somente metade da histria.
Os oceanos cobrem 70% da superfcie terrestre e em todos os lugares
onde a gua e o ar entram em contato, h uma troca. Gases da atmosfera
so absorvidos pelo oceano e os gases dissolvidos no oceano so liberados
na atmosfera. Quando os dois esto em equilbrio, quase as mesmas
quantidades so dissolvidas e liberadas. Ao alterar a composio da
atmosfera, como temos feito, essa troca se torna assimtrica: h mais
dixido de carbono se dissolvendo nas guas do que saindo. Assim, os seres
humanos esto sempre acrescentando CO2 aos mares, como fazem as fontes
hidrotermais, mas de cima e no de baixo e em escala global. S em
2014, os oceanos absorveram 2,5 bilhes de toneladas de carbono, e
espera-se, em 2015, que eles absorvam a mesma quantidade. Na verdade,
todos os dias, cada americano lana quase quatro quilos de carbono no
mar.
Graas a todo esse carbono extra, o pH das guas de superfcie dos

oceanos j caiu de uma mdia de 8,2 para cerca de 8,1. Como a escala
Richter, a escala de pH logartmica, por isso mesmo uma pequena
diferena numrica representa uma imensa mudana no mundo real. Um
declnio de 0,1 significa que os oceanos hoje esto 30% mais acidificados
do que em 1800. Supondo que os seres humanos continuem queimando
combustveis fsseis, os oceanos continuaro absorvendo dixido de
carbono e se tornaro cada vez mais cidos. Num cenrio de emisses
como o de hoje, o pH da superfcie dos oceanos cair para 8,0 em meados
deste sculo e para 7,8 no fim. A essa altura, os oceanos sero 150% mais
cidos do que eram no incio da Revoluo Industrial.*
Por conta do CO2 vertido pelas fissuras das fontes hidrotermais, as
guas em torno de Castello Aragonese oferecem uma prvia quase perfeita
do futuro dos oceanos. por isso que estou nadando em torno da ilha em
janeiro, sentindo o corpo ficar dormente de frio. Aqui possvel nadar e
at se afogar, penso num momento de pnico nos mares de amanh.

Quando voltamos para terra firme, em Ischia, o vento aumentou. O convs
est com um monte de garrafas de oxignio usadas, macaces de mergulho
gotejantes e caixas cheias de amostras. Ao desembarcarmos, preciso
transportar tudo pelas ruas estreitas e subir at a estao de biologia
marinha, construda sobre um promontrio escarpado com vista para o
mar. A estao foi fundada no sculo XIX por um naturalista alemo
chamado Anton Dohrn. Pendurada na parede do corredor de acesso, noto
uma cpia de uma carta de Charles Darwin para Dohrn, enviada em 1874.
Nela, Darwin expressa sua consternao por ter ouvido de um amigo
mtuo que Dohrn anda sobrecarregado de trabalho.
Instalados em tanques de um laboratrio subterrneo, os animais que
Buia e Hall-Spencer coletaram ao redor de Castello Aragonese a princpio
parecem inertes para meus olhos leigos, talvez at mortos. Mas depois de
um tempo comeam a remexer os tentculos e procurar alimento. H uma
estrela-do-mar sem um dos braos, uma massa de corais com aparncia
esguia e alguns ourios, que se movem dentro do tanque com suas dezenas

de ps ambulacrrios filiformes. (Cada p ambulacrrio controlado


hidraulicamente, estendendo-se e retraindo-se em reao presso da
gua.) Tambm h um pepino-do-mar de uns doze centmetros, que
apresenta uma semelhana infeliz com um chourio ou, ainda pior, com um
monte de fezes. Dentro do frio laboratrio, o efeito destrutivo das fontes
hidrotermais evidente. O Osilinus turbinatus um caracol comum no
Mediterrneo, com uma concha que em geral apresenta manchas pretas e
brancas dispostas como uma pele de cobra. O Osilinus turbinatus dentro do
tanque no tem o mesmo padro: a camada exterior ondulada foi corroda,
expondo a camada interior, macia e branca. As conchas da lapa Patella
caerulea tm a forma de um chapu de palha chins. Vrias conchas de
Patella caerulea apresentam leses profundas, atravs das quais
conseguimos ver seus corpos cinzentos. Elas parecem ter sido imersas em
cido, o que de certo modo aconteceu.

21. Castello Aragonese.

Dada a imensa importncia do pH, os seres humanos se empenham em


garantir que a acidez do sangue seja constante, explica Hall-Spencer,
elevando a voz sobre o rudo da gua corrente. No entanto, alguns desses
organismos mais simples no possuem a fisiologia necessria para fazer

isso. S lhes resta tolerar o que est acontecendo do lado de fora, e assim
so impelidos para alm dos prprios limites.
Mais tarde, comendo pizza, Hall-Spencer me conta sobre sua primeira
excurso s fontes hidrotermais. Foi no vero de 2002, quando ele
trabalhava num navio de pesquisa italiano chamado Urania. Num dia
quente, o Urania estava passando por Ischia, quando a tripulao resolveu
ancorar e dar um mergulho. Alguns dos cientistas italianos que conheciam
a existncia das fontes hidrotermais levaram Hall-Spencer para v-las, s
por diverso. Ele gostou da experincia nadar em meio s bolhas um
pouco como tomar banho numa banheira cheia de champanhe , mas, para
alm disso, o episdio o fez refletir.
Na poca, bilogos marinhos estavam apenas comeando a reconhecer
os riscos causados pela acidificao. Algum j havia feito alguns clculos
perturbadores e experincias preliminares com animais criados em
laboratrios. Ocorreu a Hall-Spencer que as fontes hidrotermais poderiam
ser usadas para um tipo de pesquisa novo e mais ambicioso, que envolveria
no apenas as espcies criadas em cativeiros, mas dezenas de espcies
vivendo e procriando em seu ambiente natural (ou, se preferirem,
naturalmente no natural).
Em Castello Aragonese, as fendas hidrotermais produzem um gradiente
de pH. Na extremidade leste da ilha, as guas no foram muito afetadas.
Essa zona pode ser considerada o Mediterrneo atual. Ao nos
aproximarmos das fontes hidrotermais, a acidez da gua aumenta, ou seja,
o pH cai. Um mapeamento da vida nesse gradiente de pH, ponderou HallSpencer, representaria um panorama do que todos os oceanos do mundo
sofrero no futuro. Seria como ter acesso a uma mquina do tempo
submarina.
Hall-Spencer levou dois anos para retornar a Ischia. Ele ainda no
conseguiu financiamento para seu projeto, e foi difcil achar algum que o
levasse a srio. Sem condies para arcar com um quarto de hotel, ele
acampou ao ar livre, numa salincia do penhasco. Para coletar amostras,
usava garrafas plsticas reutilizadas. Foi uma coisa meio Robinson
Cruso, descreve.

At que ele conseguiu convencer um nmero suficiente de pessoas de


que seu projeto era importante, incluindo Buia. Sua primeira tarefa foi
realizar um levantamento detalhado dos nveis de pH ao redor da ilha.
Ento fizeram um censo dos seres vivos em cada uma das diferentes zonas
de pH. Isso envolveu cercar com grades uma parte do litoral e catalogar
cada mexilho, craca e lapa que achassem grudado s pedras. Inclua
tambm ficar horas ininterruptas dentro da gua, contando os peixes que
passavam.
Nas guas distantes das fontes hidrotermais, Hall-Spencer e seus
colegas encontraram um conjunto tpico das espcies mediterrneas:
Agelas oroides, uma esponja que parece um pouco uma espuma isolante;
Sarpa salpa, um peixe bastante consumido que, s vezes, causa alucinaes;
e Arbacia lixula, um ourio-do-mar lils. Tambm foram achadas vivendo
na rea a Amphiroa rigida, uma alga marinha cor-de-rosa e cheia de
espinhos, e a Halimeda tuna, uma alga verde que cresce na forma de discos
interligados. (O censo limitava-se a criaturas que pudessem ser vistas a
olho nu.) Na zona livre das fontes hidrotermais, foram registradas 69
espcies de animais e 51 espcies de plantas.
Quando Hall-Spencer e sua equipe instalaram os quadrantes mais perto
das fontes hidrotermais, o resultado da conta foi bem diferente.1 A Balanus
perforatus uma craca acinzentada que lembra um vulco em miniatura.
Ela comum e abundante do oeste da frica at o Pas de Gales. Na zona de
pH 7,8, que corresponde aos mares num futuro no to distante, a Balanus
perforatus tinha desaparecido. O Mytilus galloprovincialis, um mexilho
azul bem escuro nativo do Mediterrneo, to adaptvel que j se instalou
em vrias partes do mundo como espcie invasora. Ele tambm havia
desaparecido. Tambm estavam ausentes a Corallina elongata e a Corallina
officinalis, ambas formas de algas rgidas e avermelhadas; o Pomatoceros
triqueter, um tipo de anfisbena; trs espcies de corais; vrias espcies de
caracis; e o Arca noae, um molusco geralmente conhecido como arca-deno. No total, um tero das espcies encontradas na zona afastada das
fontes hidrotermais no estava presente na zona pH 7,8.
Infelizmente, o maior de todos os pontos de transio, aquele no qual o

ecossistema comea a entrar em colapso, tem pH mdio de 7,8, e pelos


nossos clculos devemos chegar a esse valor em 2100, diz Hall-Spencer, a
seu modo britnico e reservado. Ou seja, isso bem alarmante.

Desde a publicao do primeiro ensaio de Hall-Spencer sobre as fontes
hidrotermais, em 2008, houve um aumento exponencial do interesse pela
acidificao e seus efeitos. Projetos de pesquisa internacionais com nomes
como Bioacid (Biological Impacts on Ocean Acidification [Impactos
biolgicos na acidificao dos oceanos]) e Epoca (European Project on
Ocean Acidification [Projeto europeu sobre acidificao dos oceanos])
foram financiados, e centenas, talvez milhares, de experincias foram
iniciadas. Essas pesquisas foram realizadas a bordo de navios, em
laboratrios e em recintos conhecidos como mesocosmos, que oferecem
condies de manipulao numa parte real do oceano.
Repetidas vezes, esses experimentos confirmaram os riscos provocados
pelo aumento do CO2. Embora algumas espcies paream se comportar
bem e at prosperem num oceano acidificado, o mesmo no acontecer
com diversas outras. Alguns organismos que se mostraram vulnerveis,
como o peixe-palhao e as ostras-do-pacfico, so comuns nos aqurios e
nas mesas de jantar; outros so menos carismticos (ou saborosos), mas
talvez mais importantes para os ecossistemas marinhos. O Emiliania
huxleyi, por exemplo, um fitoplncton unicelular um cocolitofordeo
que envolve a si mesmo com finas placas de calcita. Ampliado, ele parece
um trabalho artesanal meio maluco: uma bola de futebol coberta de botes.
Em certas pocas do ano, esse fitoplncton to comum que deixa vastos
trechos dos mares brancos como leite e forma a base de muitas cadeias
alimentares marinhas. O Limacina helicina uma espcie de pterpode, ou
borboleta marinha, que lembra um caracol alado. Ele vive no rtico e
uma importante fonte alimentar para muitos animais maiores, incluindo o
arenque, o salmo e as baleias. Essas duas espcies parecem ser bastante
sensveis acidificao: num experimento em mesocosmo, a Emiliania
huxleyi desapareceu por completo de guas com nveis elevados de CO2.2

22. O cocolitofordeo Emiliania huxleyi.

Ulf Riebesell um bilogo e oceangrafo do Centro Geomar-Helmholtz


de Pesquisa Ocenica, em Kiel, na Alemanha, que coordenou vrios estudos
importantes sobre a acidificao dos oceanos das costas norueguesa,
finlandesa e do arquiplago de Svalbard. Riebesell descobriu que os grupos
que tendem a se sair bem em guas mais cidas so os de plnctons to
minsculos menos de dois mcrons de dimetro que formam sua
prpria rede alimentar microscpica. medida que o nmero desses
organismos aumenta, esses picoplnctons, como so chamados, consomem
mais alimentos, prejudicando os organismos maiores.
Se voc me perguntar o que vai acontecer no futuro, acho que a
evidncia mais forte que temos a de que haver uma reduo na
biodiversidade, explicou Riebesell. Alguns organismos extremamente
tolerantes se tornaro mais numerosos, mas a diversidade geral ser
perdida. Foi o que aconteceu em todas as grandes extines em massa.

A acidificao dos oceanos s vezes mencionada como a gmea


igualmente m do aquecimento global. A ironia proposital e faz sentido
at certo ponto, que pode no ser muito distante. Embora no exista um
mecanismo nico que explique todas as extines em massa j registradas,
as alteraes qumicas dos oceanos parecem ser um timo indicador. A
acidificao dos oceanos desempenhou um papel em pelo menos duas das
Cinco Grandes Extines (no fim do Permiano e no fim do Trissico) e
bem possvel que tenha sido um dos fatores primordiais numa terceira (o
fim do Cretceo). H fortes evidncias de uma acidificao ocenica
durante um evento de extino ocorrido no estgio Toarciano, 183 milhes
de anos atrs, no incio do perodo jurssico, e evidncias semelhantes no
fim do Paleoceno, 55 milhes de anos atrs, quando vrias formas de vida
marinha sofreram um abalo contundente.3
Ah, a acidificao dos oceanos, comentou Zalasiewicz em Dobs Linn.
uma coisa bem srdida que vai acontecer.

Por que a acidificao dos oceanos to perigosa? A pergunta s difcil de
ser respondida porque a lista de razes muito longa. Dependendo da
firmeza com que os organismos so capazes de regular suas qumicas
internas, a acidificao pode afetar processos bsicos como o metabolismo,
a atividade enzimtica e a funo proteica. Como a acidez maior muda a
composio das comunidades microbiolgicas, ela vai alterar a
disponibilidade de nutrientes essenciais, como ferro e nitrognio. Pelas
mesmas razes, ela mudar a quantidade de luz que penetra na gua e, por
uma razo um pouco diferente, transformar o modo como o som se
propaga. (Em geral, espera-se que a acidificao torne os mares mais
ruidosos.) Parece provvel que essa mudana de pH provoque o
crescimento das algas txicas. Ter impacto sobre a fotossntese muitas
espcies de plantas podem se beneficiar com os nveis elevados de CO2 e
alterar os compostos formados por metais dissolvidos, em alguns casos,
de uma maneira que pode ser venenosa.
Da profuso de impactos possveis, talvez o mais significativo envolva o

grupo de criaturas conhecido como calcificadores. (O termo se aplica a


qualquer organismo que constri uma concha, esqueleto externo ou, no
caso das plantas, um tipo de andaime interno a partir do carbonato de
clcio mineral.) O grupo dos calcificadores marinhos tem uma variedade
fantstica. Os equinodermos, como as estrelas-do-mar e os ourios-do-mar,
so calcificadores, bem como mexilhes e ostras. E tambm as cracas, que
so crustceos. Muitas espcies de corais so calcificadoras assim que
constroem as imponentes estruturas que se tornam os recifes. Vrias
espcies de algas marinhas so calcificadoras; elas muitas vezes parecem
rgidas e quebradias ao toque. As algas-coralinas organismos diminutos
que crescem em colnias que parecem uma mancha de tinta cor-de-rosa
so calcificadoras. Os braquipodes so calcificadores, assim como os
cocolitofordeos, os foraminferos e vrios tipos de pterpode, tambm a
lista continua. Estima-se que a calcificao evoluiu em pelo menos 24
ocasies isoladas ao longo da histria da vida, e bem possvel que o
nmero seja ainda maior.4
De uma perspectiva humana, a calcificao se parece um pouco com
construo civil e um pouco com alquimia. Para construir suas conchas,
exoesqueletos ou placas calcticas, os calcificadores devem unir ons de
clcio (Ca2+) e ons de carbonato (CO32-) para formar carbonato de clcio
(CaCO3). Contudo, nas concentraes presentes na gua do mar comum,
ons de clcio e de carbonato no combinam. No local da calcificao, os
organismos devem alterar a qumica da gua para, de fato, impor uma
qumica que lhes seja prpria.
A acidificao ocenica aumenta o custo da calcificao, reduzindo a
quantidade de ons de carbonato disponvel para iniciar a reao.
Estendendo a metfora da construo civil, imagine tentar construir uma
casa enquanto algum sempre rouba seus tijolos. Quanto mais cida a gua,
maior a quantidade de energia exigida a fim de completar os passos
necessrios. A certa altura, a gua se torna mais corrosiva e o carbonato de
clcio slido comea a se dissolver. por isso que as lapas que ficam muito
perto das fontes hidrotermais em Castello Aragonese acabam com buracos
nas conchas.

Experimentos em laboratrio indicaram que os calcificadores sofrero


um impacto mais grave com a queda do pH dos oceanos, e a lista de
espcies desaparecidas em Castello Aragonese confirma isso. Na zona de
pH 7,8, trs quartos das espcies desaparecidas so calcificadoras.5 Estas
incluem a quase onipresente craca Balanus perforatus, o robusto mexilho
Mytilus galloprovincialis e o poliqueta Pomatoceros triqueter. Outros
calcificadores ausentes so o Lima lima, um bivalve comum; Jujubinus
striatus, um caracol marinho cor de chocolate; e o Serpulorbis arenarius, um
molusco conhecido como caracol-do-mar. A alga calcificadora, por sua vez,
sumiu por completo.
Segundo gelogos que trabalham na rea, as fontes hidrotermais em
Castello Aragonese tm lanado dixido de carbono h pelo menos
centenas de anos, talvez mais. possvel presumir que qualquer mexilho,
craca ou poliqueta capaz de se adaptar a um pH inferior num perodo de
sculos j o teria feito. Eles tiveram geraes e mais geraes para
sobreviver a essas condies e, ainda assim, no esto mais presentes,
observou Hall-Spencer.
E, quanto mais baixo o pH, pior para os calcificadores. Logo acima das
fontes hidrotermais, onde as bolhas de CO2 sobem em tiras espessas, HallSpencer descobriu que no h qualquer organismo desse tipo. Na verdade,
tudo o que resta nessa rea o equivalente submarino de um terreno
baldio so umas poucas espcies resistentes de algas nativas, algumas
espcies de algas invasoras, um tipo de camaro, uma esponja e dois tipos
de lesma marinha.
Voc no ver nenhum organismo calcificador na rea onde as bolhas
emergem, ponto final, disse. Sabe quando, numa enseada poluda, s
restam algumas espcies semelhantes a ervas daninhas capazes de encarar
condies to instveis? Pois bem, exatamente o que acontece quando a
concentrao de CO2 aumenta.

Cerca de um tero do CO2 que os seres humanos j lanaram no ar foi
absorvido pelos oceanos. Isso alcana espantosos 150 bilhes de

toneladas.6 No entanto, como o caso da maior parte das caractersticas do


Antropoceno, no se trata apenas da quantidade, mas tambm da
velocidade com que isso ocorre. Uma comparao til (embora imperfeita)
pode ser feita com o lcool. Assim como bem diferente para o seu sangue
se voc consumir seis latas de cerveja em uma hora ou em um ms, para a
qumica marinha faz uma enorme diferena se o dixido de carbono
acrescentado ao longo de milhes de anos ou numa centena. Para os
oceanos, assim como para o fgado humano, essa proporo importante.
Se estivssemos acrescentando CO2 ao ar de maneira mais lenta, os
processos geofsicos, como o desgaste das rochas, entrariam no jogo para
neutralizar a acidificao. Nas atuais circunstncias, as coisas esto
avanando rpido demais para que essas foras reativas mais lentas
consigam acompanhar o processo. Como observou certa vez Rachel Carson,
referindo-se a um problema muito diferente, mas ao mesmo tempo
bastante semelhante: O tempo um ingrediente essencial, mas no h
tempo no mundo moderno.7
Um grupo de cientistas comandado por Brbel Hnisch, do Observatrio
Lamont-Doherty, da Universidade Columbia, revisou as evidncias de
alterao nos nveis de CO2 no passado geolgico e concluiu que, embora
existam registros de vrios episdios severos de acidificao ocenica,
nenhum evento anterior apresenta um paralelo perfeito ao que est
acontecendo agora, devido rapidez sem precedentes na emisso de CO2
em curso hoje. Chegou-se concluso de que no existem muitas maneiras
de injetar bilhes de toneladas de carbono com tanta rapidez. A melhor
explicao que j se encontrou para a extino no fim do Permiano uma
exploso macia engendrada por vulces onde hoje se situa a Sibria.
Contudo, mesmo esse evento espetacular, que criou a formao conhecida
como Trapps Siberianos, provavelmente emitiu, por ano, menos carbono
do que nossos carros, fbricas e usinas eltricas.8
Ao queimarem carvo e reservas de petrleo, os seres humanos esto
devolvendo atmosfera o carbono que foi mantido isolado por dezenas
na maior parte dos casos centenas de milhes de anos. Nesse processo,
estamos conduzindo a histria geolgica no apenas na direo oposta,

mas numa velocidade warp (superior da luz).


o nvel de emisso de CO2 que torna a experincia atual to incomum
do ponto de vista geolgico, e muito provavelmente sem precedentes na
histria,9 observaram Lee Kump, gelogo da Penn State University, e Andy
Ridgwell, modelador climtico da Universidade de Bristol, num nmero
especial da revista cientfica Oceanography dedicado acidificao. Se
continuarmos nesse caminho por muito tempo, prosseguiram, provvel
que deixemos um legado do Antropoceno como um dos eventos mais
surpreendentes, qui cataclsmico, na histria do planeta.

* A escala de pH vai de zero a catorze. Sete neutro, qualquer coisa acima disso bsico e abaixo
cido. As guas do mar so naturalmente bsicas, portanto, com a queda do pH o processo de
acidificao dos oceanos poderia, de maneira menos chamativa, ser chamado de um declnio na
alcalinidade dos oceanos.

CAPTULO VII

VIAJANDO NO CIDO
Acropora millepora

A MEIO MUNDO DE distncia de Castello Aragonese fica One Tree Island, no


extremo sul da Grande Barreira de Corais, a cerca de oitenta quilmetros
da costa australiana. A ilha tem mais de uma rvore, o que me deixou
bastante surpreso, pois eu esperava como num desenho animado ver
uma nica palmeira plantada na areia branca. Acontece que o lugar
tampouco tem areia. Toda a ilha consiste em restos de corais com
tamanhos que vo desde uma bola de gude a uma enorme rocha. Como os
corais vivos dos quais fizeram parte, esses restos se apresentam em
dezenas de formatos. Alguns so curtos e grossos como um dedo; outros,
ramificados como um candelabro. E h outros que se assemelham a chifres,
pratos de jantar ou fragmentos de um crebro. Acredita-se que One Tree
Island foi criada durante uma tempestade especialmente brutal que
ocorreu h cerca de quatro mil anos. (Como me disse um gelogo que
estudou o local: Voc no gostaria de estar por l quando isso aconteceu.)
O formato da ilha ainda passa por alteraes; uma tempestade que a varreu
em maro de 2009 o ciclone Hamish acrescentou uma crista que se
estende ao longo da costa leste.
A ilha poderia ser classificada como abandonada, exceto por uma
pequena estao de pesquisa operada pela Universidade de Sydney. Viajei
para l da mesma maneira como todos fazem: saindo de outra, um pouco
maior, a cerca de dezenove quilmetros de distncia. (Essa ilha conhecida
como ilha Heron, ou ilha das Garas, um nome tambm incorreto, j que l
no h garas.) Quando aportamos ou melhor, atracamos, pois no h
portos em One Tree , uma tartaruga cabeuda emergiu, a caminho da
costa. Ela media mais de um metro e tinha uma grande marca na carapaa,

que estava incrustada de cracas que pareciam antigas. As notcias circulam


depressa numa ilha quase deserta, e logo toda a populao doze pessoas,
contando comigo apareceu para observ-la. As tartarugas marinhas
costumam botar seus ovos noite, em praias de areia, mas estvamos no
meio do dia, sobre pedregulhos de corais irregulares. A tartaruga tentou
cavar um buraco com as patas traseiras. Depois de muito esforo, fez uma
vala rasa. A essa altura, uma das patas estava sangrando. Ela subiu um
pouco nos corais e tentou outra vez, com resultados parecidos. Ainda
continuou por uma hora e meia, quando tive que sair para assistir a uma
palestra de segurana do gerente do centro de pesquisa, Russell Graham.
Ele me aconselhou a no sair para nadar quando a mar estivesse
baixando, j que poderia ser arrastada at as ilhas Fiji. (Essa foi uma frase
que ouvi repetidas vezes durante minha estadia, embora houvesse
discordncia sobre a direo da corrente: se rumava para as ilhas Fiji ou se
ia para a direo contrria.) Depois de ouvir esse e outros conselhos a
mordida de um polvo-de-anis-azuis (Hapalochlaena) costuma ser letal; a
picada de um peixe-pedra (Synanceia) no, mas di tanto que faz voc
desejar que fosse , voltei para ver a tartaruga. Aparentemente, ela
desistira e se arrastara de volta para o mar.
A estao de pesquisa de One Tree Island bem precria. Ela consiste
em dois laboratrios improvisados, duas cabanas e um banheiro qumico
externo. Como as cabanas foram montadas diretamente sobre o coral e a
maior parte no tem assoalho, quem entra numa delas tem a impresso de
ainda estar do lado de fora. Equipes de cientistas de todo o mundo
reservam suas estadias na estao, que variam de algumas semanas a
alguns meses. Em certa altura, algum deve ter decidido que todas as
equipes deveriam deixar um registro de sua visita nas paredes das cabanas.
VIAGEM S ORIGENS EM 2004, diz uma inscrio feita com caneta hidrocor.
Outras so:
A EQUIPE DO CARANGUEJO: PINANDO UMA BOA CAUSA 2005
SEXO DOS CORAIS 2008
A EQUIPE FLUORESCENTE 2009

23. One Tree Island circundada pelos recifes, numa foto area.

A equipe de americanos e israelenses que estava por l quando cheguei


j tinha feito duas viagens ilha. A inscrio de sua primeira visita, VIAJANDO
NO CIDO COM OS CORAIS, vinha acompanhado por um desenho de uma seringa
despejando o que parecia ser sangue sobre um globo. A ltima mensagem
do grupo referia-se ao stio de estudo, um trecho de coral conhecido como
DK-13. O DK-13 fica no recife, to longe da estao que, para fins de
comunicao, pode ser visto como a lua.
As palavras na parede dizem: DK-13 NINGUM ESCUTA SEUS GRITOS.

O primeiro europeu a avistar a Grande Barreira de Corais foi o capito
James Cook. Na primavera de 1770, Cook navegava ao longo da costa leste
australiana quando seu navio, o Endeavour, abalroou um trecho de recife
cerca de cinquenta quilmetros a sudeste do que hoje, no por acaso, a
cidade de Cooktown. Tudo que era dispensvel, at os canhes do navio, foi

jogado ao mar e, com o casco perfurado, o Endeavour conseguiu chegar a


terra firme, onde a tripulao passou os dois meses seguintes consertando
a embarcao. Cook estava perplexo com o que descreveu como um muro
de Rochas de Corais erguendo-se quase de modo perpendicular do Oceano
insondvel.1 Ele compreendeu que o recife tinha origem biolgica, que
fora formado no Mar por animais. Mas como, ento, indagaria o capito
mais tarde, havia conseguido erguer-se to alto?.2
A questo sobre como os recifes de corais crescem continuava sem
resposta sessenta anos mais tarde, quando Lyell se sentou para escrever
Principles. Embora jamais tivesse visto um recife, Lyell ficou fascinado por
eles e dedicou parte do volume II especulao sobre suas origens. A teoria
de Lyell de que os recifes cresciam nas bordas de vulces submarinos
extintos foi absorvida mais ou menos indiscriminadamente de um
naturalista russo chamado Johann Friedrich von Eschscholtz.3 (Antes de o
atol de Bikini se tornar o atol de Bikini, o lugar era chamado por um nome
menos sedutor: atol de Eschscholtz.)
Quando chegou sua vez de teorizar sobre os recifes, Darwin contava
com a vantagem de j ter de fato visitado alguns. Em novembro de 1835, o
Beagle ancorou perto do Taiti. Darwin subiu at um dos pontos mais
elevados da ilha e, de l, avistou a ilha Moorea. Ele notou que Moorea era
cercada por um recife da mesma maneira como uma gravura limitada por
sua moldura.
Fico feliz por ter visitado essas ilhas, escreveu Darwin em seu dirio,
pois os recifes de corais esto entre os objetos mais maravilhosos do
mundo. Olhando para Moorea e para o recife ao redor, ele imaginou o
tempo avanando. Se a ilha afundasse, o recife de Moorea se tornaria um
atol. Quando Darwin retornou a Londres e contou sua teoria de subsidncia
para Lyell, este, embora impressionado, previu resistncia. No se
vanglorie, achando que vo acreditar em voc antes de comear a ficar
careca como eu, advertiu.
De fato, o debate sobre a teoria de Darwin o tema de seu livro de
1842, The Structure and Distribution of Coral Reefs [A estrutura e
distribuio dos recifes de corais] prosseguiu at os anos 1950, quando a

Marinha americana chegou s ilhas Marshall com o intuito de dizimar


algumas delas. Na preparao para os testes com a bomba H, a Marinha
perfurou uma srie de ncleos sobre um atol chamado Enewetak. Como
escreveu um dos bigrafos de Darwin, esses ncleos provaram que sua
teoria estava, ao menos em linhas gerais, espantosamente correta.4
A descrio de Darwin dos recifes de corais como um dos objetos mais
maravilhosos do mundo ainda prevalece. De fato, quanto mais se sabe
sobre os recifes, mais maravilhosos eles parecem. Os recifes so paradoxos
orgnicos baluartes empedernidos, destruidores de navios, erguidos por
minsculas criaturas gelatinosas. Eles so parte animal, vegetal e mineral,
cheios de vida e, ao mesmo tempo, em grande parte mortos.

24. Plipos de coral.

Como os ourios-do-mar, as estrelas-do-mar, os mariscos, as ostras e as


cracas, os corais que erguem recifes dominam a alquimia da calcificao. O
que os distingue de outros calcificadores que, em vez de trabalharem
sozinhos para produzir uma concha, digamos, ou alguma placa calctica, os
corais empreendem vastos projetos de construo comunitrios que se

estendem por geraes. Cada indivduo, chamado de modo pouco lisonjeiro


de plipo, participa da formao do exoesqueleto coletivo da colnia. Num
recife, bilhes de plipos que pertencem a at centenas de espcies
diferentes dedicam-se mesma tarefa bsica. Com tempo suficiente (e
condies favorveis), o resultado outro paradoxo: uma estrutura viva. A
Grande Barreira de Corais se estende de modo irregular por cerca de 2.500
quilmetros e, em alguns lugares, tem uma espessura de 150 metros. Em
comparao escala dos recifes, as pirmides em Giz so brinquedos de
criana.
O modo como os corais transformam o mundo com vastos projetos de
construo que envolvem mltiplas geraes pode ser comparado ao dos
seres humanos, com uma diferena crucial: em vez de desalojar outras
criaturas, os corais as sustentam. Milhares talvez milhes de espcies
evoluram confiando nos recifes de corais, seja diretamente, em busca de
comida e proteo, seja indiretamente, para se alimentar dessas espcies
que vm em busca de comida e proteo. Esse empreendimento
coevolutivo perdura h vrias pocas geolgicas. Mas agora os
pesquisadores acreditam que ele no sobreviver ao Antropoceno.
provvel que os recifes venham a ser o primeiro principal ecossistema na
era moderna a se tornar ecologicamente extinto, escreveu um trio de
cientistas britnicos sobre a situao.5 Alguns estipulam que os recifes
sobrevivero apenas at o fim do sculo, outros, ainda menos que isso. Um
artigo publicado na revista Nature pelo antigo coordenador da estao de
pesquisa de One Tree, Ove Hoegh-Guldberg, prev que, em 2050, se as
tendncias atuais perdurarem, os visitantes da Grande Barreira de Corais
vero apenas bancos de pedras em eroso acelerada.6

Fui parar em One Tree mais ou menos por acidente. Meu plano original era
ficar na ilha Heron, onde h uma estao de pesquisa bem maior e tambm
um resort bem chique. Em Heron, eu assistiria desova anual dos corais e
observaria o que fora descrito para mim em diversas conversas pelo Skype
como um experimento pioneiro sobre a acidificao dos oceanos.

Pesquisadores da Universidade de Queensland estavam construindo um


mesocosmo elaborado em acrlico que lhes permitiria manipular os nveis
de CO2 num trecho dos recifes sem impedir as vrias criaturas que
dependem dos recifes de nadarem por ali. Alterando o pH no interior do
mesocosmo e avaliando o que acontece com os corais, os cientistas seriam
capazes de gerar prognsticos para o recife como um todo. Cheguei a Heron
a tempo de ver a desova voltarei a isso mais tarde , mas o experimento
estava atrasadssimo, e o mesocosmo ainda no havia sido montado. No
lugar dos recifes do futuro, tudo o que havia era um grupo ansioso de
alunos de ps-graduao debruados sobre ferros de solda no laboratrio.
Enquanto eu me perguntava o que fazer em seguida, ouvi falar de um
outro experimento com corais e acidificao dos oceanos em One Tree, que,
na escala da Grande Barreira de Corais, ficava logo ali na esquina. Trs dias
depois no existe transporte regular para One Tree , consegui achar
uma embarcao para fazer o trajeto.
O coordenador da equipe em One Tree era um cientista atmosfrico
chamado Ken Caldeira. Caldeira, pesquisador de Stanford, com frequncia
mencionado como o criador do termo acidificao dos oceanos. Ele se
interessou pelo assunto no fim dos anos 1990, quando foi contratado para
executar um projeto para o Departamento de Energia americano. O
departamento queria saber quais seriam as consequncias se capturassem
o dixido de carbono das chamins e o injetassem no fundo do mar. quela
altura, quase nenhum trabalho de modelagem havia sido feito sobre os
efeitos das emisses de carbono nos oceanos. Caldeira comeou a calcular
como o pH dos oceanos mudaria em consequncia dessa injeo submarina
e comparou o resultado com a prtica corrente de bombear CO2 na
atmosfera e permitir que ele seja absorvido pelas guas de superfcie. Em
2003, ele submeteu seus resultados Nature. O editor da revista
aconselhou-o a abandonar a discusso sobre a injeo submarina porque
os clculos referentes aos efeitos da descarga comum de CO2 na atmosfera
eram muito assustadores. Caldeira publicou a primeira parte do artigo com
o subttulo Os prximos sculos podero testemunhar uma acidificao
dos oceanos superior dos ltimos trezentos milhes de anos.7

No ritmo atual, l pela metade do sculo, a coisa vai ficar preta, contou
ele, poucas horas depois de chegarmos a One Tree. Estvamos sentados em
torno de uma velha mesa de piquenique, olhando para o azul pungente do
mar de Coral. A populao de andorinhas-do-mar da ilha, grande e
barulhenta, se alvoroava atrs de ns. Caldeira concluiu, aps uma pausa:
Quer dizer, a coisa j parece preta.

Caldeira tem cinquenta e poucos anos, cabelo castanho encaracolado, um
sorriso de menino e uma voz que tende a se elevar no fim das frases, de tal
maneira que s vezes parece que ele est fazendo uma pergunta, mesmo
quando no est. Antes de entrar no mundo acadmico, foi programador de
softwares em Wall Street. Um de seus clientes era a Bolsa de Valores de
Nova York (NYSE, na sigla em ingls), para a qual ele projetava um
programa capaz de detectar negociaes baseadas em informaes
confidenciais. O programa funcionou como deveria, mas, depois de algum
tempo, Caldeira concluiu que a NYSE no estava muito interessada em
identificar os responsveis e decidiu mudar de profisso.
Diferente da maioria dos cientistas atmosfricos, que se concentram
num aspecto particular do sistema, Caldeira est sempre trabalhando em
quatro ou cinco projetos isolados. Ele tem apreo especial por trabalhos de
natureza provocadora e surpreendente. Certa vez, por exemplo, calculou
que, se todas as florestas do mundo fossem desmatadas e substitudas por
pastos, o planeta sofreria um leve resfriamento. (Os pastos, que tm cores
mais claras do que as florestas, absorvem menos raios de sol.) Outro de
seus clculos demonstra que, se a temperatura continuar mudando no
mesmo ritmo, as plantas e os animais teriam que migrar em direo aos
polos numa velocidade de cinquenta quilmetros por dia; outra projeo
ainda sustenta que uma molcula de CO2 gerada pela queima de
combustveis fsseis pode captar, ao longo de sua existncia na atmosfera,
cem mil vezes mais calor do que foi emitido em sua produo.
Em One Tree, a vida de Caldeira e de sua equipe girava em torno das
mars. Uma hora antes da primeira mar baixa do dia e, em seguida, uma

hora aps a vazante, algum precisava coletar amostras de gua no DK-13,


assim chamado porque o pesquisador australiano que determinou aquele
local de pesquisa, Donald Kinsey, rotulou-o com suas iniciais. Pouco mais
de doze horas depois, o processo se repetiria, e assim por diante, de uma
mar baixa a outra. O experimento era pouco tecnolgico: a ideia era
analisar as vrias propriedades da gua, que Kinsey avaliara nos anos
1970, e depois comparar os dois conjuntos de dados e tentar descobrir
como os ndices de calcificao nos recifes tinham mudado nesse meiotempo. luz do dia, a excurso at DK-13 podia ser feita por uma s
pessoa. No escuro, em deferncia ao fato de que ningum escuta os seus
gritos, o regulamento estabelecia que eram necessrias duas pessoas.
Na minha primeira noite em One Tree, a vazante ocorreu s 20h53.
Caldeira faria a viagem aps a mar baixa, e eu me ofereci para acompanhlo. Por volta das 21 horas, pegamos meia dzia de recipientes de amostras,
duas lanternas, um GPS manual e partimos.
A partir da estao de pesquisa, o trajeto at DK-13 era de cerca de um
quilmetro e meio. O caminho, que algum inserira no GPS, conduzia at a
extremidade sul da ilha e continuava sobre um trecho escorregadio que
tinha sido apelidado de avenida algcea. De l, seguia at os recifes.
Como os corais gostam de luz, mas no podem sobreviver a uma longa
exposio ao ar, tendem a crescer at a linha dgua em mar baixa e se
expandem para os lados. Isso produz uma extenso de recife mais ou
menos plana, como uma srie de mesas, que pode ser cruzada de maneira
semelhante com uma criana pulando de uma carteira a outra depois da
aula. A superfcie do recife de One Tree era marrom e quebradia, e passou
a ser conhecida na estao de pesquisa como crosta da torta. A cada
passo, ouvia-se seu estalo assustador. Caldeira me advertiu que, se eu
casse numa fenda, seria ruim para o recife e ainda pior para minhas
canelas. Eu me lembrei de outra mensagem escrita na parede da estao de
pesquisa: NO CONFIE NA CROSTA DA TORTA.
A noite estava perfumada e, para alm da luz das lanternas, preta feito
breu. Mesmo no escuro, a vitalidade extraordinria dos recifes era
evidente. Passamos por diversas tartarugas que esperavam a mar baixar

com expresses que pareciam entediadas. Encontramos algumas estrelasdo-mar de um azul radiante, tubares-leopardos encalhados nas piscinas
rasas e polvos avermelhados fazendo o possvel para se mesclar no recife.
Vrias vezes tivemos que passar por cima de uma concha-gigante, que
parecia nos olhar de soslaio com seus lbios coloridos e chamativos.
(Suas conchas so repletas de algas simbiticas bastante coloridas.) As
faixas de areia entre os blocos de coral estavam cheias de pepinos-do-mar,
que, apesar do nome, so animais cujo parentesco mais prximo o ouriodo-mar. Na Grande Barreira de Corais, o pepino-do-mar no tem o tamanho
de um pepino, e sim o de um travesseiro comprido e cilndrico. Por
curiosidade, resolvi pegar um. Ele media cerca de sessenta centmetros e
era totalmente preto. A impresso era de tocar num monte de veludo
coberto de musgo.
Depois de errar o caminho vrias vezes e de fazer diversas paradas para
Caldeira tentar fotografar os polvos com uma cmera prova dgua,
chegamos ao DK-13. O lugar consistia apenas em uma boia amarela e
alguns equipamentos sensores amarrados ao recife com uma corda. Olhei
para trs na direo de onde me parecia estar a ilha, mas no havia ilha ou
qualquer tipo de terra vista. Lavamos as garrafas de amostras, as
enchemos e retornamos. A escurido parecia ainda mais implacvel. As
estrelas brilhavam com tanta fora que pareciam saltar do cu. Por um
breve instante, entendi como deve ter sido para um explorador como Cook
chegar a um lugar como aquele, na fronteira do mundo conhecido.

Os recifes de corais crescem em imensas fileiras que se estendem como um
cinto em volta da barriga da terra, numa latitude de trinta graus norte a
trinta graus sul. Depois da Grande Barreira de Corais, o segundo maior
recife fica na costa de Belize. H extensos recifes de corais no Pacfico
tropical, no oceano ndico e no mar Vermelho, alm de outros menores no
Caribe. curioso, portanto, que a primeira evidncia de que o CO2 podia
matar um recife tenha vindo do Arizona, de um recinto fechado e
supostamente autossuficiente conhecido no mundo todo como Biosfera 2.

Uma estrutura de vidro de doze mil metros quadrados em forma de


domo, a Biosfera 2 foi construda no fim dos anos 1980 por um grupo
privado em grande parte financiado pelo bilionrio Edward Bass. Seu
objetivo era demonstrar como a vida na Terra Biosfera 1 poderia ser
recriada, por exemplo, em Marte. A estrutura continha uma floresta
tropical, um deserto, uma rea agrcola e um oceano artificial. O
primeiro grupo de habitantes, quatro homens e quatro mulheres,
permaneceu trancado no lugar durante dois anos. Eles produziam seu
prprio alimento e, por um tempo, respiraram apenas o ar reciclado. Ainda
assim, o projeto foi considerado um fracasso total. Os habitantes passaram
grande parte do tempo com fome e, o que ainda mais preocupante,
perderam o controle da atmosfera artificial. Nos vrios ecossistemas, a
decomposio, que absorve oxignio e libera dixido de carbono, deveria
ser equilibrada pela fotossntese, que realiza o processo inverso. Por razes
sobretudo relacionadas riqueza do solo que havia sido importado para a
rea agrcola, a decomposio saiu na frente. Os nveis de oxignio dentro
da estrutura sofreram uma queda vertiginosa, e os habitantes
desenvolveram o equivalente ao mal de altitude. Os nveis de dixido de
carbono, enquanto isso, dispararam. Em certo ponto, atingiram trs mil
partes por milho, cerca de oito vezes mais do que os nveis no exterior.
A Biosfera 2 chegou ao fim oficialmente em 1995, e a Universidade
Columbia assumiu o controle da estrutura. quela altura, o oceano, um
tanque do tamanho de uma piscina olmpica, estava arruinado: a maioria
dos peixes estava morta e os corais, caindo aos pedaos. Um bilogo
marinho chamado Chris Langdon recebeu a misso de descobrir uma
funo educacional para o tanque. Seu primeiro passo foi ajustar a qumica
da gua. Como seria de esperar, considerando o elevado teor de CO2 do ar, o
pH do oceano estava baixo. Langdon tentou consertar isso, mas coisas
estranhas continuavam acontecendo. Descobrir o motivo se tornou uma
obsesso. Depois de um tempo, Langdon vendeu sua casa em Nova York e
se mudou para o Arizona, a fim de poder analisar o oceano em tempo
integral.
Embora os efeitos da acidificao sejam em geral expressos em termos

de pH, existe outro modo igualmente relevante de observar a situao


(para vrios organismos, talvez at mais relevante): a partir de uma
propriedade da gua do mar conhecida como estado de saturao relativo
ao carbonato de clcio, ou, em outras palavras, o estado de saturao
relativo aragonita. (O carbonato de clcio se apresenta em duas formas,
dependendo de sua estrutura de cristal: a aragonita, que a forma
fabricada pelos corais, a variedade mais solvel.) O estado de saturao
determinado por uma frmula qumica complexa. Em resumo, uma
medida de concentrao de clcio e ons de carbonato em flutuao.
Quando o CO2 se dissolve na gua, forma o cido carbnico H2CO3 , que
come os ons de carbonato, reduzindo assim o estado de saturao.
Quando Langdon chegou Biosfera 2, a viso que predominava entre os
bilogos marinhos era a de que os corais no se importavam muito com o
estado de saturao, desde que este permanecesse acima de um. (Abaixo de
um, a gua subsaturada e o carbonato de clcio se dissolve.) Baseado no
que via, Langdon se convenceu de que os corais se importavam, sim, com o
estado de saturao, e muito. Para testar sua hiptese, Langdon empregou
um procedimento direto, ainda que demorado. As condies no oceano
seriam variadas, e pequenas colnias de corais presas a pequenos ladrilhos
seriam removidas da gua de tempos em tempos para serem pesadas. Se a
colnia estivesse ganhando peso, significaria que estava crescendo
ganhando massa a partir da calcificao. A experincia levou mais de trs
anos para ser concluda e gerou mais de mil medies. Revelou uma relao
mais ou menos linear entre a taxa de crescimento dos corais e o estado de
saturao da gua. Os corais cresceram mais depressa num estado de
saturao de aragonita nvel cinco, mais devagar em nvel quatro e com
ainda mais lentido em trs. No nvel dois, eles praticamente pararam de
crescer, como empreiteiros frustrados abandonando a obra. No mundo
artificial da Biosfera 2, as implicaes dessa descoberta foram
interessantes. No mundo real Biosfera 1 , elas se revelaram bem mais
preocupantes.
Antes da Revoluo Industrial, todos os principais recifes do mundo
podiam ser encontrados dentro da gua com um estado de saturao de

aragonita entre quatro e cinco. Hoje em dia, quase no existe lugar no


mundo onde o estado de saturao esteja acima de quatro e, se as
tendncias atuais de emisso prosseguirem, em 2060 no haver regio
alguma acima de 3,5. Em 2100, nenhuma superior a trs. medida que os
nveis de saturao caem, a energia necessria para a calcificao aumenta
e as taxas de calcificao declinam. Os nveis de saturao podem cair tanto
que os corais abandonam a calcificao de uma vez por todas, mas os
problemas comeam bem antes disso. Isso porque no mundo real os recifes
esto sempre sendo devorados por peixes, ourios-do-mar e vermes. Eles
tambm sofrem os impactos das ondas e das tempestades, como aquela que
formou One Tree. Assim, s para se sustentar, os recifes precisam estar
sempre crescendo.
como uma rvore atacada por insetos, explicou-me Langdon certa
vez. Ela precisa crescer bem rpido s para se manter inalterada.
Langdon publicou seus resultados em 2000. Naquele momento, muitos
bilogos marinhos mostravam-se cticos, e no eram poucos, devido
associao daquele experimento com o descrdito do projeto Biosfera.
Langdon passou mais dois anos refazendo as experincias, dessa vez com
controle ainda mais rigoroso. Os resultados foram os mesmos. Enquanto
isso, outros pesquisadores lanaram seus prprios estudos. Estes tambm
confirmavam a descoberta de Langdon: os corais que formam recifes so
sensveis ao estado de saturao. Agora, isso j foi demonstrado em
dezenas de estudos em laboratrio e tambm num recife de verdade.
Alguns anos atrs, Langdon e outros colegas realizaram um experimento
num trecho de recife perto de uma fissura vulcnica em Papua-Nova Guin.
O experimento, baseado no trabalho de Hall-Spencer em Castello
Aragonese, utilizou mais uma vez as fissuras vulcnicas (fontes
hidrotermais) como fonte natural de acidificao.8 medida que o estado
de saturao da gua diminua, a diversidade de corais caa. As algascoralinas foram ainda mais drasticamente reduzidas, um indcio agourento,
j que alga-coralina age como um tipo de cola, cimentando a estrutura do
recife. As ervas marinhas, por sua vez, prosperaram.
Algumas dcadas atrs, eu mesmo acharia ridculo imaginar que os

recifes pudessem ter uma expectativa de vida limitada, escreveu J. E. N.


Veron, antigo diretor do Instituto Australiano de Cincias Marinhas.9
Contudo, aqui estou, hoje, arrasado por ter passado os meus anos mais
produtivos como cientista envolvido pelas inestimveis maravilhas do
mundo submarino e profundamente convencido de que meus netos no
podero desfrut-las. Um estudo recente realizado por uma equipe de
pesquisadores australianos descobriu que o revestimento na Grande
Barreira de Corais declinou 50% nos ltimos trinta anos.10
Pouco antes da viagem a One Tree, Caldeira e alguns outros membros de
sua equipe publicaram um artigo com estimativas sobre o futuro dos corais
com base em modelos computadorizados e em dados reunidos em campo.
O ensaio chegou concluso de que, se as tendncias de emisso atuais
continuarem, nos prximos cinquenta anos todos os recifes de corais
deixaro de crescer e comearo a se dissolver.11

Entre uma excurso e outra para coletar amostras do recife, os cientistas
em One Tree fizeram vrios mergulhos. O ponto preferido do grupo ficava a
menos de um quilmetro da costa, no lado oposto da ilha a partir do DK-13.
Para chegar l, era preciso convencer Graham, o gerente da estao de
pesquisa, a sair com o barco, algo a que ele cedia com relutncia e sem
parar de resmungar.
Alguns dos cientistas que j tinham mergulhado no mundo todo
Filipinas, Indonsia, Caribe e Pacfico Sul me disseram que no havia
nada melhor do que mergulhar em One Tree. No foi difcil acreditar. Na
primeira vez que pulei do barco e observei o redemoinho de vida abaixo de
mim, aquilo pareceu irreal, como se eu estivesse nadando nos mundos
submarinos de Jacques Cousteau. Cardumes de peixes pequenos eram
perseguidos por cardumes de peixes maiores, que eram perseguidos por
tubares. Raias enormes deslizavam, seguidas de perto por tartarugas do
tamanho de uma banheira. Tentei manter uma lista mental do que tinha
visto, mas era como catalogar um sonho. Aps cada mergulho, eu passava
horas folheando um livro imenso chamado The Fishes of the Great Barrier

Reef and the Coral Sea [Os peixes da Grande Barreira de Corais e do mar de
Coral]. Entre os peixes que penso ter identificado esto: tubaro-tigre,
tubaro-limo, tubaro-cinza-dos-corais, unicrnio-de-espigo-azul, peixecofre-amarelo, peixe-cofre-pintado, peixe-anjo, peixe-palhao, Chromis
nitida, peixe-papagaio, Hipposcarus longiceps, Prectorhinctus schotaf, um
tipo de arenque, atum-albacora (Thunnus albacares), dourado (Coryphaena
hippurus), Petroscirtes fallax, Prionurus maculatus, Siganus sp. e duas
espcies de bodio (limpador e Thalassoma amblycephalum).
Os recifes so muitas vezes comparados s florestas tropicais, e, em
termos de biodiversidade, isso faz sentido. Basta escolher qualquer grupo,
e os resultados so inacreditveis. Certa vez, um pesquisador australiano
abriu um pedao de coral do tamanho de uma bola de vlei e descobriu,
vivendo no interior, mais de 1.400 vermes poliquetas de 103 espcies
diferentes. Mais recentemente, pesquisadores americanos abriram nacos
de coral em busca de crustceos. No equivalente a um metro quadrado que
coletaram prximo ilha Heron, encontraram representantes de mais de
cem espcies e, numa amostragem de tamanho similar, coletada na ponta
da Grande Barreira de Corais, acharam representantes de mais de 120
espcies.12 Estima-se que pelo menos meio milho e talvez at nove
milhes de espcies passem ao menos parte da vida nos recifes de corais.
Essa diversidade ainda mais surpreendente se levarmos em conta as
condies subjacentes. As guas tropicais tendem a apresentar baixo teor
de nutrientes, como o nitrognio e o fsforo, que so cruciais para a
maioria das formas de vida. (Isso tem a ver com o que se chama de
estrutura trmica da coluna dgua e a razo pela qual as guas tropicais
so to cristalinas.) Por isso, os mares nos trpicos deveriam ser estreis
o equivalente aqutico dos desertos. Assim, os recifes no so apenas
florestas tropicais submarinas, mas florestas tropicais num Saara marinho.
Darwin foi a primeira pessoa a se espantar com essa incongruncia, que
desde ento se tornou o paradoxo de Darwin. Esse conflito nunca foi de
fato elucidado, mas uma das chaves do mistrio parece ser a reciclagem. Os
recifes ou melhor, as criaturas dos recifes desenvolveram um sistema
de uma eficcia fantstica pelo qual os nutrientes passam de uma classe de

organismo para outra, como num imenso bazar. Os corais so os atores


principais desse complexo sistema de troca e, ao mesmo tempo, fornecem a
plataforma que possibilita tais negociaes. Sem eles, haveria apenas mais
deserto aqutico.
Os corais constroem a arquitetura do ecossistema, explicou-me
Caldeira. Portanto, no h dvida de que, se eles desaparecerem, todo o
ecossistema desaparecer.
Um dos cientistas israelenses, Jack Silverman, descreveu a situao
desta forma: Se no houver um prdio, para onde iro os moradores?

Os recifes surgiram e desapareceram vrias vezes no passado, e seus
descendentes afloram em vrios lugares improvveis. As runas de recifes
do Trissico, por exemplo, hoje podem ser encontradas milhares de metros
acima do nvel do mar, nos Alpes austracos. As montanhas de Guadalupe,
no oeste do Texas, so o que restou dos recifes do perodo permiano, que se
ergueram num episdio de compresso tectnica cerca de oitenta
milhes de anos atrs. Os recifes do Siluriano podem ser vistos no norte da
Groenlndia.
Todos esses recifes antigos so feitos de calcrio, mas as criaturas que
os criaram eram bem diferentes. Entre os organismos que construram os
recifes no Cretceo havia enormes bivalves conhecidos como rudistas. No
Siluriano, os construtores de recifes incluam criaturas esponjosas
chamadas estromatoporoides. No Devoniano, os recifes foram erguidos por
corais rugosos, que cresciam na forma de chifres, e corais tabulatos, que
tinham a forma de favos de mel. Tanto os corais rugosos quanto os
tabulatos apresentam apenas um parentesco distante com os corais
escleractneos de hoje, e ambas as ordens desapareceram na grande
extino no fim do Permiano. Essa extino aparece no registro geolgico
(entre outras coisas) como um intervalo de recifes um perodo de cerca
de dez milhes de anos em que os recifes sumiram por completo. Perodos
de ausncia de recifes assim tambm ocorreram aps as extines no
Devoniano tardio e no Trissico tardio, e, em cada um desses casos, a

construo dos recifes s foi retomada milhes de anos depois. Tal


correlao serviu de argumento para alguns cientistas defenderem que a
formao de recifes deve ser particularmente vulnervel s mudanas
ambientais mais um paradoxo, j que tambm um dos processos mais
antigos do mundo.
claro que a acidificao dos oceanos no a nica ameaa pairando
sobre os recifes. Na verdade, em algumas partes do mundo, os recifes no
devero durar tempo suficiente para que a acidificao ocenica acabe com
eles. A lista de perigos inclui, mas no se limita a: pesca predatria, que
provoca o crescimento das algas que competem com os corais; escoamento
de resduos agrcolas, que tambm encoraja o crescimento das algas;
desmatamento, que leva ao assoreamento e reduz a limpidez das guas; e
pesca com explosivos, cujo potencial destruidor carece de explicaes.
Todas essas foras tornam os corais suscetveis a patgenos. A doena da
mancha branca uma infeco bacteriana que, como sugere o nome,
produz uma mancha de tecido necrtico branco. Ela afeta duas espcies de
corais caribenhos, Acropora palmata (conhecido como coral-chifre-de-alce)
e Acropora cervicornis (coral-chifre-de-veado), que at pouco tempo atrs
eram os formadores de recifes predominantes na regio. Essa doena
devastou tanto as duas espcies que hoje elas so consideradas
criticamente ameaadas pela Unio Internacional para Conservao da
Natureza (IUCN, na sigla em ingls). Enquanto isso, o revestimento de
corais no Caribe diminuiu quase 80% nas ltimas dcadas.
Por ltimo, e talvez mais importante, h tambm o risco provocado pela
mudana climtica a irm gmea igualmente m da acidificao dos
oceanos.
Os recifes tropicais precisam de calor, mas, quando a temperatura da
gua sobe demais, surgem os problemas. As razes para isso envolvem o
fato de os corais construtores de recifes levarem uma vida dupla. Cada
plipo um animal e, ao mesmo tempo, um hospedeiro para plantas
microscpicas chamadas zooxantelas. As zooxantelas produzem
carboidratos por meio da fotossntese, e os plipos colhem esses
carboidratos assim como os agricultores colhem milho. Quando o aumento

da temperatura da gua vai alm de certo ponto a temperatura varia de


local para local e de espcie para espcie , a relao simbitica entre os
corais e seus locatrios rompida. As zooxantelas comeam a produzir
concentraes perigosas de radicais de oxignio, e os plipos reagem de
modo desesperado e autodestrutivo, expulsando-as. Sem as zooxantelas,
que so a fonte de suas cores fantsticas, os corais parecem se tornar
brancos este o fenmeno conhecido como branqueamento de corais.
Colnias branqueadas param de crescer e, se o dano for severo demais,
morrem. Houve importantes eventos de branqueamento em 1998, 2005 e
2010 e a frequncia e intensidade desses eventos devem aumentar
medida que as temperaturas globais sobem. Um estudo sobre mais de
oitocentas espcies de corais construtores de recifes, publicado pela
Science em 2008, descobriu que um tero delas corria risco de extino,
sobretudo em consequncia do aumento da temperatura dos oceanos. Isso
tornou os corais-ptreos um dos grupos mais ameaados no planeta: a
proporo de espcies de corais classificados como ameaadas, observou
esse estudo, supera a da maior parte dos grupos de animais terrestres,
excetuando-se os anfbios.13

As ilhas so mundos em miniatura, ou, como observou o escritor David
Quammen, quase uma caricatura da complexidade da natureza. Nesse
sentido, One Tree a caricatura de uma caricatura. Embora a dimenso
total do lugar seja de 230 metros de comprimento por 150 metros de
largura, centenas de cientistas trabalharam l, atrados, em muitos casos,
pelo tamanho diminuto. Nos anos 1970, trs cientistas australianos
comearam a elaborar um recenseamento biolgico completo da ilha. Eles
passaram quase trs anos vivendo em barracas e catalogando toda espcie
de plantas e animais que encontravam pela frente, incluindo: rvores (trs
espcies), gramneas (quatro espcies), aves (29 espcies), moscas
(noventa espcies) e caros (102 espcies). Eles descobriram que no havia
residentes mamferos na ilha, a no ser se contassem a si mesmos e um
porco que certa vez foi levado at l e mantido numa jaula at virar

churrasco. A monografia que resultou dessa pesquisa se estende por


quatrocentas pginas. A introduo um poema sobre os encantos da
ilhota:
Uma ilha repousa
Envolvida por um anel luminoso
De guas azuis e turquesa.
Protegendo a gema da fora das ondas
Sobre sua margem de corais.14

No meu ltimo dia em One Tree, no havia excurso de mergulho


agendada, ento tentei caminhar pela ilha um passeio que deveria ter
levado uns quinze minutos. Pouco depois de comear a andar, encontrei
Graham, o gerente da estao de pesquisa, um homem magro e ruivo, com
olhos azuis brilhantes e um bigode de pontas cadas como os de uma
morsa. Tive a impresso de que Graham teria dado um bom pirata.
Acabamos caminhando juntos e conversando, e, em nosso passeio, Graham
no parava de catar pedaos de plstico que as ondas tinham levado at
One Tree: uma tampa de garrafa; um fragmento de material isolante,
provavelmente de uma porta de navio; pedaos de tubos de PVC. Ele
possua toda uma coleo desses restos de lixo, que eram exibidos dentro
de uma gaiola de arame; o objetivo da exposio, segundo ele, era
demonstrar aos visitantes o que a raa humana anda fazendo.
Graham se ofereceu para me mostrar como a estao de pesquisa de
fato funcionava, e ento seguimos pelo atalho sinuoso atrs das cabanas e
do laboratrio, na direo da parte intermediria da ilha. Era poca de
reproduo, e, por onde andvamos, havia pssaros berrando e se
pavoneando: andorinhas-do-mar, que tm a cabea preta no alto e o peito
branco; andorinhas sem cristas, que so cinza e tm cabea branca e preta;
e anous (ou trinta-ris), que so pretos com uma mancha branca na cabea.
Eu entendi por que os seres humanos tiveram tanta facilidade para matar
essas aves em seus ninhos: as andorinhas-do-mar pareciam totalmente
destemidas, e eram tantas que precisvamos tomar cuidado para no pisar
nelas.
Graham me levou para ver os painis fotovoltaicos que forneciam

energia estao de pesquisa e os tanques de coleta de guas pluviais.


Estes estavam montados sobre uma plataforma, e de l conseguamos ver
as copas das rvores da ilha. Segundo minhas estimativas no muito
precisas, devia haver umas quinhentas rvores. Elas pareciam brotar
diretamente das pedras, como mastros. Logo aps a extremidade da
plataforma, Graham apontou para uma andorinha-do-mar que bicava um
filhote de trinta-ris. No demorou para o filhote morrer. Ela no vai
com-lo, previu ele, e estava certo. A andorinha-do-mar se afastou do
filhote, que ento foi devorado por uma gaivota. Graham mostrou uma
postura filosfica diante do episdio, uma verso do que ele sem dvida j
vira diversas vezes: isso evitava que a populao de aves da ilha superasse
seus recursos alimentcios.
Aquela era a primeira noite do Hanuc. Para a festa, algum fez uma
menor a partir de um galho de rvore e amarrou duas velas nas pontas
com fita adesiva. Aceso sobre a praia, a menor improvisada lanava
sombras oscilantes sobre as pedras. O jantar naquela noite foi carne de
canguru, que achei surpreendentemente gostosa, mas que no era nada
kosher, como observaram os israelenses.
Mais tarde, fui para o DK-13 com um aluno de ps-doutorado chamado
Kenny Schneider. J fazia mais de duas horas que a mar estava subindo,
ento Schneider e eu deveramos chegar ao stio alguns minutos antes da
meia-noite. Schneider j fizera aquele caminho antes, mas ainda no
dominava o funcionamento do GPS. Mais ou menos na metade do percurso,
descobrimos que estvamos vagando fora da rota prevista. Logo, a gua
chegou altura do peito. Isso tornava o deslocamento muito mais lento e
difcil, e a mar ainda estava enchendo. Vrios pensamentos inquietantes
percorriam minha mente. Conseguiramos voltar at a estao a nado?
Conseguiramos ao menos descobrir a direo na qual deveramos nadar?
Conseguiramos, enfim, elucidar a questo das ilhas Fiji?
Bem depois do previsto, eu e Schneider avistamos a boia amarela da
DK-13. Enchemos as garrafas de amostra e voltamos. Mais uma vez fiquei
fascinada pelo brilho das estrelas e o horizonte sem luz. Como j ocorrera
vrias vezes em One Tree, senti a incongruncia de minha posio. A razo

que me levara Grande Barreira de Corais era escrever sobre a escala da


influncia humana sobre a natureza. Ainda assim, eu e Schneider
parecamos infinitamente pequenos cobertos por aquela escurido
contumaz.

Como os judeus, os corais da Grande Barreira respeitam um calendrio
lunar. Uma vez por ano, depois de uma lua cheia no incio do vero austral,
eles se lanam no que conhecido como desova em massa um tipo de
sexo grupal sincronizado. Algum havia me avisado para no perder o
espetculo da desova em massa, ento planejei minha viagem para a
Austrlia com isso em mente.
Na maior parte do tempo, os corais so muitssimo castos; eles se
reproduzem de maneira assexuada, por brotamento. Assim, a desova
anual uma rara oportunidade de misturar as coisas, geneticamente
falando. A maioria dos desovadores hermafrodita, o que significa que um
nico plipo produz ao mesmo tempo vulos e esperma, tudo embalado
junto num embrulho bem conveniente. Ningum sabe muito bem como os
corais sincronizam as desovas, mas acredita-se que eles reajam tanto luz
quanto temperatura.
Pouco tempo antes da grande noite as desovas em massa sempre
acontecem aps o pr do sol , os corais comeam a se preparar, o que
pode ser considerado a verso escleractnea de um trabalho de parto. As
embalagens de espermas e vulos comeam a brotar dos plipos, e toda a
colnia se eria como se estivesse arrepiada. Na ilha Heron, alguns
pesquisadores australianos tinham instalado um berrio elaborado com o
objetivo de estudar o evento. Eles reuniram colnias de algumas das
espcies mais comuns sobre o recife inclusive o Acropora millepora, que,
conforme me disse um dos cientistas, funciona como um rato de
laboratrio do mundo dos corais e as criavam dentro de tanques. A
Acropora millepora produz uma colnia que lembra um ramo de
minsculas rvores de Natal. Ningum tinha autorizao para se aproximar
dos tanques com uma lanterna, temendo que isso perturbasse os relgios

internos dos corais. Em vez disso, todos usavam lanternas especiais de luz
vermelha. Com uma dessas na cabea, consegui ver os embrulhinhos de
vulo-esperma abrindo caminho por dentro do tecido transparente dos
plipos. Eram cor-de-rosa e pareciam miangas de vidro.
A chefe da equipe, uma pesquisadora chamada Selina Ward, da
Universidade de Queensland, debruava-se sobre os tanques de corais
grvidos como uma obstetra preparando um parto. Ela me disse que cada
embrulho continha algo entre vinte e quarenta vulos e provavelmente
milhares de espermas. Pouco depois de serem liberados, os invlucros se
rompiam e despejavam seus gametas, que, se conseguissem encontrar
parceiros, resultariam em larvas rosadas. Assim que os corais dentro do
tanque desovassem, Ward planejava colher alguns invlucros e submetlos a diferentes nveis de acidificao. Ela estudava os efeitos da
acidificao sobre as desovas havia vrios anos, e seus resultados sugeriam
que nveis mais baixos de saturao conduziam a ligeiros declnios na
fertilizao. Os nveis de saturao tambm afetavam o desenvolvimento e
o assentamento das larvas o processo pelo qual as larvas de corais
gotejam para fora da coluna dgua, prendem-se a alguma coisa slida e
comeam a produzir novas colnias.

25. Acropora millepora em processo de desova.

Em geral, todos os nossos resultados tm sido negativos at agora,


disse-me Ward. Se continuarmos desse jeito, sem efetuar mudanas
radicais nas emisses de carbono, acho que estamos diante de um quadro
que, em um futuro prximo, deixar apenas vestgios de corais, na melhor
das hipteses.
Mais tarde naquela noite, alguns dos outros pesquisadores da ilha
Heron, incluindo os estudantes de ps-graduao que estavam tentando
montar o mesocosmo atrasado, ouviram que os corais de Ward estavam a
ponto de desovar e organizaram uma excurso para um mergulho noturno.
Tratava-se de uma tarefa bem mais elaborada do que as nossas excurses
em One Tree, e eles se prepararam com macaco de mergulho e lanternas
submarinas. No havia equipamento suficiente para todo mundo
mergulhar ao mesmo tempo, ento fizemos um revezamento. Fui com o
primeiro grupo e, no comeo, fiquei decepcionada, pois nada parecia
acontecer. Ento, aps algum tempo, notei alguns corais liberando seus
invlucros. Quase imediatamente, milhares de outros fizeram o mesmo. A

cena lembrava uma nevasca nos Alpes, s que no sentido contrrio. A gua
se encheu de correntes de miangas rosadas flutuando em direo
superfcie, como neve caindo para cima. Vermes iridescentes apareceram
para comer os invlucros, produzindo um brilho ferico, e uma camada cor
de malva comeou a se formar na superfcie. Quando meu turno chegou ao
fim, sa da gua com relutncia e passei a lanterna para outra pessoa.

CAPTULO VIII

A FLORESTA E AS RVORES
Alzatea verticillata

AS RVORES SO surpreendentes, dizia Miles Silman. So muito bonitas.


verdade que elas merecem um pouco mais de reconhecimento. Ao
caminhar pela floresta, a primeira coisa que observamos : Aquela rvore
enorme, ou Aquela rvore bem alta, mas, quando comeamos a pensar
na histria da vida daqueles seres, em tudo o que est envolvido para que
aquela rvore esteja naquele local, vemos como bem-feito. parecido
com o que acontece com o vinho; quando se comea a entend-lo, ele se
torna mais intrigante. Estvamos no leste do Peru, beira dos Andes,
sobre uma montanha a 3.600 metros onde, na verdade, no havia rvores
apenas arbustos e cerca de uma dezena de vacas incompatveis com o
lugar, que nos espiavam com expresses desconfiadas. O sol estava
baixando e, com ele, a temperatura, mas a vista, com a tonalidade
alaranjada do entardecer, era extraordinria. A leste, estendia-se a parte
alta do rio Madre de Dios, que desgua no rio Beni, que desgua no rio
Madeira, at enfim alcanar a floresta amaznica. Diante de ns, ficava o
Parque Nacional de Man, um dos pontos do mundo mais famosos por sua
biodiversidade.
No seu campo de viso, h uma em cada nove espcies de pssaros do
planeta, explicou-me Silman. S nestas terras, temos mais de mil espcies
de rvores.
Eu, Silman e vrios de seus alunos peruanos de ps-graduao tnhamos
acabado de chegar ao topo da montanha, aps sairmos de Cuzco naquela
mesma manh. Em linha reta, a distncia que percorremos era de apenas
oitenta quilmetros, mas havamos levado quase o dia todo, seguindo por
sinuosas estradas de terra. As estradas atravessavam aldeias com casas de

paredes de barro, campos inclinados em ngulos improvveis, mulheres


com saias coloridas e chapus de feltro marrom carregando bebs
amarrados nas costas. Na maior aldeia, paramos para almoar e comprar
mantimentos para uma excurso de quatro dias como queijo, po e um
saco de folhas de coca, que Silman comprou por um valor equivalente a
cerca de dois dlares.
Em p, no alto da montanha, Silman me disse que a trilha que
pegaramos para descer na manh seguinte era usada muitas vezes por
negociantes de coca. Os cocaleros carregam as folhas dos vales, onde a
planta cultivada, at as altas aldeias andinas, como a que acabvamos de
deixar para trs, e aquela trilha era usada com esse propsito desde o
tempo dos conquistadores.
Silman, que d aulas na Wake Forest University, chama a si mesmo de
ecologista florestal, embora tambm o chamem de ecologista tropical,
ecologista comunitrio ou bilogo conservacionista. Ele comeou a carreira
pensando em como as comunidades florestais se renem e se elas tendem a
permanecer estveis com o tempo. Isso o levou a observar as mudanas
climticas nos trpicos no passado, o que por sua vez o conduziu, muito
naturalmente, a analisar as mudanas no futuro. Esses estudos o instigaram
a estabelecer a srie de lotes florestais que nos preparvamos para visitar.
Cada um dos lotes de Silman so ao todo dezessete se situa a uma
altitude diferente, e assim registra uma temperatura mdia anual diferente.
No mundo da megadiversidade de Man, isso significa que cada regio
representa uma fatia de uma comunidade florestal muito diferente.

26. Os lotes criados por Silman se estendem ao longo da cordilheira. O lote 1, no alto da serra, possui
a maior altitude e, por isso, a temperatura anual mais baixa.

Na imaginao popular, o aquecimento global visto sobretudo como


uma ameaa s espcies que gostam do frio, e existem boas razes para
isso. medida que o mundo se torna mais quente, os polos se transformam.
No rtico, o gelo perene dos mares cobre apenas metade da rea que
ocupava trinta anos atrs e daqui a trinta anos poder ter desaparecido por
completo. evidente que todo animal que depende do gelo por exemplo,
focas e ursos-polares sofrer forte presso medida que o degelo se
intensifica.
Contudo, o impacto do aquecimento global nos trpicos ser igualmente
profundo na verdade, segundo Silman, ser ainda maior. As razes para
isso so um pouco mais complicadas, mas elas partem do fato de que nos
trpicos onde vive a maioria das espcies.

Por um momento, considere a seguinte viagem (puramente hipottica).


Voc est no Polo Norte num belo dia de primavera. (Por enquanto, ainda
h bastante gelo por ali, ento no h risco de cair na gua glida.) Voc
comea a andar, ou melhor ainda, a esquiar. Como s existe uma direo a
seguir, precisa ir para o sul, mas existem 360 meridianos para escolher.
Talvez, como eu, voc viva na regio dos Berkshires e queira ir aos Andes,
ento decide que seguir o 73o meridiano para oeste. Voc esquia e esquia
e, enfim, a uns oitocentos quilmetros do polo, chega ilha Ellesmere.
Durante esse tempo todo, claro, no ter visto qualquer rvore ou planta
terrestre, j que est atravessando o oceano rtico. Em Ellesmere, ainda
no ver rvore alguma, pelo menos nenhuma que possa ser identificada
como tal. A nica planta florestal que cresce na ilha o salgueiro-do-rtico,
que mal chega aos tornozelos. (O escritor Barry Lopez observou que se
voc passar tempo demais vagando pelo rtico acabar se dando conta de
que est em p no alto de uma floresta.)1
Continuando rumo ao sul, voc cruza o estreito de Nares circund-lo
agora est cada vez mais complicado, mas vamos deixar isso de lado e
atravessa a ponta no extremo oeste da Groenlndia, cruza a baa de Baffin e
chega ilha de Baffin. Em Baffin, tambm no existe nada que possa
realmente ser qualificado como rvore, embora haja vrias espcies de
salgueiros crescendo em aglomeraes perto do solo. Finalmente e neste
ponto seu trajeto j cobriu cerca de 3.200 quilmetros , voc chega
pennsula de Ungava, no norte do Quebec. Voc ainda est ao norte das
rvores, mas, se caminhar por mais uns quatrocentos quilmetros,
alcanar as margens da floresta boreal. A floresta boreal do Canad
imensa, estendendo-se por mais de quatro milhes de quilmetros
quadrados e representando quase um quarto de todas as florestas intactas
que ainda restam no planeta. No entanto, a diversidade na floresta boreal
pequena. Em toda sua extenso, pode-se encontrar apenas cerca de vinte
espcies de rvores, incluindo a Picea mariana, a btula-branca e o
pinheiro-balsmico.
Assim que se entra nos Estados Unidos, a diversidade das rvores
comear, aos poucos, a aumentar. Em Vermont, voc chegar floresta

decdua oriental, que outrora cobria quase metade do pas, mas hoje ocupa
apenas algumas reas, a maioria composta de florestas secundrias. Em
Vermont, estima-se que haja algo em torno de cinquenta espcies nativas;
em Massachusetts, cerca de 55.2 Na Carolina do Norte (que fica um pouco a
oeste do seu caminho), existem mais de duzentas espcies. Embora o 73o
meridiano no cruze a Amrica Central, vale a pena observar que a
minscula Belize, que tem quase o tamanho de Nova Jersey (ou do Sergipe),
tem setecentas espcies nativas.
O 73o meridiano cruza a linha do equador na Colmbia, para ento
cortar partes da Venezuela, do Peru e do Brasil, antes de voltar ao Peru. Por
volta da latitude de treze graus ao sul, ele passa a oeste de trs lotes
florestais de Silman. Nesses lotes, que juntos compreendem uma rea
aproximadamente do tamanho do Fort Tyron Park de Manhattan (27
hectares), a diversidade extraordinria. So 1.035 espcies de rvores,
aproximadamente cinquenta vezes mais do que em toda a floresta boreal
do Canad.
E o que vale para as rvores tambm vale para pssaros, borboletas,
anfbios, fungos e qualquer outro grupo que voc imaginar (exceto,
curiosamente, para os afdios).3 Em geral, a biodiversidade mais pobre
nos polos e mais rica em latitudes baixas. Esse padro chamado na
literatura cientfica de gradiente latitudinal de diversidade, ou LDG (na
sigla em ingls). O naturalista alemo Alexander von Humboldt notou essa
variedade e ficou surpreso com o esplendor biolgico dos trpicos, que
oferece um espetculo to variado quanto a abbada celeste.4
O tapete frondoso de flora exuberante cobrindo a superfcie da Terra
no tem uma textura nica, escreveu Humboldt ao voltar da Amrica do
Sul, em 1804.5 O desenvolvimento orgnico e a abundncia de vitalidade
aumentam gradualmente a partir dos polos na direo da linha do
equador. Mais de dois sculos depois, a razo para essa configurao ainda
no conhecida, embora mais de trinta teorias tenham sido propostas para
o fenmeno.
Uma delas sustenta que h mais espcies vivendo nos trpicos porque o
relgio evolutivo ali avana mais rpido.6 Assim como os agricultores

conseguem produzir mais safras anuais em latitudes mais baixas, os


organismos podem produzir mais geraes. Quanto maior o nmero de
geraes, maiores so as chances de mutaes genticas. Quanto maiores
as chances de mutaes genticas, maior a probabilidade de surgirem
novas espcies. (Uma teoria um pouco diferente, mas relacionada, afirma
que quanto maiores as temperaturas, mais elevadas as taxas de mutao.)
Uma segunda teoria postula que os trpicos tm mais diversidade
porque as espcies tropicais so sensveis. Segundo essa linha de
raciocnio, a caracterstica mais importante dos trpicos a relativa
estabilidade das temperaturas. Assim, os organismos tropicais tendem a
possuir tolerncia trmica um tanto reduzida, e mesmo leves diferenas
climticas causadas, digamos, pelas montanhas e pelos vales, podem
constituir obstculos insuperveis. (Um ensaio famoso sobre esse assunto
intitulado Por que os desfiladeiros de montanhas so mais elevados nos
trpicos.)7 As populaes so, portanto, isoladas com maior facilidade, e
da vem a especiao.
Outra teoria foca na histria. Segundo essa tese, o fato mais notvel em
relao aos trpicos que eles so antigos. Uma verso da floresta tropical
amaznica existiu h muitos milhes de anos, mesmo antes de sequer
haver uma Amaznia. Assim, nos trpicos, houve bastante tempo para as
diversidades se acumularem. Em comparao, vinte mil anos atrs, quase
todo o Canad estava coberto por uma camada de gelo de mais de um
quilmetro de espessura. O mesmo valia para parte da Nova Inglaterra. Ou
seja, todas as espcies de rvores encontradas hoje na Nova Esccia,
Ontrio, Vermont ou em New Hampshire so migrantes que chegaram (ou
retornaram) s nos ltimos milhares de anos. A teoria da diversidade em
funo do tempo foi proposta pela primeira vez pelo rival de Darwin, ou, se
preferir, seu codescobridor: Alfred Russel Wallace observou que nos
trpicos a evoluo teve sorte, ao passo que nas regies glaciais ela
encontrou incontveis dificuldades pelo caminho.8

Na manh seguinte, nos arrastamos bem cedo para fora dos sacos de

dormir a fim de ver o sol nascer. Do alto, observamos as nuvens que vieram
da bacia amaznica durante a noite, passando de rosadas para uma
tonalidade ardente de laranja. Naquele amanhecer frio, guardamos nossas
tralhas e seguimos pela trilha. Escolha alguma folha que tenha uma forma
interessante, instruiu-me Silman, quando comeamos a descer pela
neblina da floresta. Voc a ver por uns cem metros e, depois, no a ver
mais. E pronto. Esse todo o alcance da rvore.
Silman estava carregando um faco de sessenta centmetros, que usava
para desbravar o mato nossa frente. De vez em quando, ele o erguia no ar
para mostrar alguma coisa interessante: um ramo de pequeninas orqudeas
brancas com flores menores do que um gro de arroz; uma planta da
famlia do mirtilo com frutinhas de um vermelho vvido; um arbusto
parasita com lindas flores alaranjadas. Um dos alunos de ps-graduao de
Silman, William Farfan Rios, me entregou uma folha do tamanho de um
prato.
Esta uma espcie nova, explicou. Ao longo da trilha, Silman e seus
alunos encontraram trinta espcies de rvores desconhecidas pela cincia.
(S esse grupo de rvores descoberto representa uma vez e meia o nmero
de espcies na floresta boreal do Canad.) E h ainda trezentas outras
espcies que eles suspeitam serem novas, mas que ainda precisam ser
formalmente classificadas. Alm disso, descobriram um gnero inteiro que
no era conhecido.
No a mesma coisa do que encontrar outro tipo de carvalho ou outro
tipo de nogueira, observou Silman. como descobrir o carvalho ou a
nogueira. As amostras desse gnero foram enviadas a um especialista na
Universidade da Califrnia em Davis, mas infelizmente ele morrera antes
de descobrir onde encaixar o novo ramo na rvore taxonmica.
Embora fosse inverno nos Andes e apesar da altitude e da estao seca,
a trilha estava enlameada e escorregadia. Com o uso, ela se tornara um
canal profundo na encosta da montanha, de modo que medida que
avanvamos o solo ao redor chegava altura dos nossos olhos. Em vrios
pontos, as rvores tinham crescido no alto, transformando o canal num
tnel. O primeiro tnel ao qual chegamos era escuro e mido, cheio de

pequenas razes. Os tneis seguintes eram mais longos e mais escuros, e,


mesmo em pleno dia, precisamos usar as lanternas. Senti muitas vezes
como se tivesse penetrado num conto de fadas bem sombrio.
Passamos pelo lote 1, com altitude de 3.450 metros, mas no paramos.
O lote 2, a uma altitude de 3.200 metros, tinha sido varrido pouco tempo
antes por um deslizamento de terra. Isso animou Silman, que estava
interessado em ver que tipos de rvore recolonizariam o lugar.
Quanto mais descamos, mais densa a floresta se tornava. As rvores
no eram apenas rvores; pareciam formar jardins botnicos, cobertas de
samambaias, orqudeas, bromlias e cheias de cips. Em alguns locais, a
vegetao era to espessa que tapetes de folhas se formaram acima do
cho, e deles brotavam plantas florestas suspensas. Como quase todos os
raios de luz e espaos disponveis estavam ocupados, a concorrncia para
conseguir recursos era feroz, e parecia quase possvel observar a seleo
natural em plena atividade, todos os dias e de hora em hora examinando
cada variao, at mesmo as mais tnues. (Outra teoria que tenta explicar
a diversidade tropical diz que a maior concorrncia impulsionou a
especializao das espcies, e mais espcies especialistas conseguem
coabitar a mesma quantidade de espao.) Eu conseguia ouvir os pssaros
cantando, mas quase nunca conseguia avist-los; por conta das rvores, era
difcil enxergar os animais.
Em algum lugar perto do lote 3, a 2.950 metros de altitude, Silman
pegou o saco plstico cheio de folhas de coca. Ele e seus alunos estavam
carregando o que me parecia uma quantidade absurda de coisas: um saco
de mas, um saco de laranjas, um livro de setecentas pginas sobre
pssaros, um livro de novecentas pginas sobre plantas, um iPad, frascos
de benzeno, uma lata de tinta em spray, um queijo inteiro e uma garrafa de
rum. A coca, explicou Silman, fazia a bagagem pesada parecer leve. Ela
tambm adiava a fome, aliviava dores e ajudava a combater o mal de
altitude. Tinham me dado pouca coisa para carregar alm da minha prpria
bagagem, mas qualquer coisa que aliviasse o esforo valia a pena tentar.
Ento peguei um punhado de folhas e uma pitada de bicarbonato de sdio.
(O bicarbonato, bem como qualquer outra substncia alcalina, necessrio

para a coca surtir seus efeitos.) As folhas eram coriceas e tinham gosto de
livro velho. Logo, meus lbios ficaram dormentes e minhas dores
comearam a desaparecer. Uma ou duas horas depois, pedi mais um pouco.
(Depois disso, pensei com saudade naquele saco plstico vrias vezes.)

27. Vista do lote 4.

No incio da tarde, alcanamos uma pequena clareira encharcada onde,


segundo eles, passaramos a noite. Estvamos na extremidade do lote 4, a
uma altitude de 2.700 metros. Silman e seus alunos j haviam acampado ali
vrias vezes, algumas delas durante semanas seguidas. A clareira estava
cheia de bromlias arrancadas e carcomidas. Silman identificou aquilo
como as sobras deixadas por um urso-de-culos. Essa espcie, tambm
conhecida como urso-andino, a ltima sobrevivente entre os ursos sulamericanos. Tem a pelagem preta ou marrom, com manchas brancas em
torno dos olhos, e sobrevive basicamente de plantas. Eu no tinha me dado

conta de que havia ursos nos Andes, e s consegui pensar a histria do


ursinho ingls Paddington, chegando a Londres das profundezas mais
escuras do Peru.

Cada um dos dezessete lotes de Silman tem pouco mais de dez mil metros.
Eles so dispostos numa serra, do topo at a bacia amaznica, que fica
praticamente no nvel do mar. Nos lotes, algum Silman ou um de seus
alunos etiquetou todas as rvores com mais de dez centmetros de
dimetro. Essas rvores foram medidas, identificadas por espcie e
numeradas. O lote 4 tem 777 rvores com mais de dez centmetros de
largura, que pertencem a sessenta espcies diferentes. Silman e seus alunos
estavam preparando o recenseamento dos lotes, um projeto que duraria
vrios meses. Todas as rvores j catalogadas deveriam ser medidas de
novo, e qualquer rvore que tivesse nascido ou morrido desde a ltima
contagem seria adicionada ou subtrada. Houve discusses longas e
intricadas, conduzidas parte em ingls, parte em espanhol, sobre como o
recenseamento deveria ser realizado. Um dos poucos debates que consegui
acompanhar era sobre assimetria. Um tronco de rvore no
perfeitamente circular, portanto, dependendo de como voc orientasse o
paqumetro ao tirar a medida, um dimetro diferente seria obtido. Por fim,
ficou resolvido que os paqumetros deveriam ser posicionados com a haste
fixa sobre um ponto marcado com spray de tinta vermelha em cada rvore.
Por conta das diferenas na elevao, os lotes de Silman registram
diferentes temperaturas mdias anuais. Por exemplo, no lote 4 a mdia de
11,6C. No lote 3, que fica 250 metros acima, a mdia de 10,5C, e, no lote
5, que fica 250 metros abaixo, de 13,3C. Como as espcies tropicais
apresentam faixas trmicas estreitas, essas diferenas de temperatura se
traduzem num alto ndice de variao. rvores que so abundantes em um
lote podem sumir por completo no lote superior ou no inferior.

28. Nos lotes, cada rvore com mais de dez centmetros de dimetro foi etiquetada.

Algumas espcies predominantes tm extenses latitudinais muito


estreitas, explicou-me Silman. Ou seja, as caractersticas que as tornam
boas competidoras nesta extenso tambm as desfavorecem um pouco fora
daqui. No lote 4, por exemplo, 90% das espcies de rvores so diferentes
das espcies encontradas no lote 1, que fica a apenas 760 metros de altura.
Silman comeou a catalogar os lotes em 2003. Sua inteno era voltar
com frequncia, a cada ano, dcada aps dcada, para ver o que acontecia.
Como as rvores reagiriam s mudanas climticas? Uma possibilidade
que poderia ser chamada de cenrio floresta de Birnam, como em
Macbeth era de que as rvores em cada zona comeassem a se deslocar
para cima. claro que as rvores no podem se mover de verdade, mas
podem fazer a melhor coisa depois disso: dispersar sementes que se
tornam novas rvores. Dentro desse cenrio, as espcies encontradas no
lote 4 comeariam, com o aquecimento, a nascer mais acima da montanha,
no lote 3, ao passo que as do lote 3 apareceriam no lote 2, e assim por

diante. Silman e seus alunos concluram o primeiro recenseamento em


2007. Silman via esse esforo como parte de seu projeto de longo prazo e
no imaginava que, apenas quatro anos mais tarde, encontraria tantas
coisas interessantes. Mas um de seus alunos, Kenneth Feeley, insistiu em
examinar todos os dados, de qualquer maneira. O trabalho de Feeley
revelou que a floresta j estava, mensuravelmente, em movimento.
H vrias maneiras de calcular as taxas de migrao: pelo nmero de
rvores ou pela massa, para citar s alguns. Feeley reuniu as rvores por
gnero. Em linhas bem simples, ele descobriu que o aquecimento global
estava impelindo o gnero mdio para o alto da montanha num ritmo de
dois metros e meio por ano. Mas ele descobriu tambm que a mdia
dissimulava uma srie surpreendente de respostas. Como grupinhos de
alunos no recreio, rvores diferentes estavam se comportando de maneiras
muito diferentes.
Vejamos, por exemplo, as rvores do gnero Schefflera. A Schefflera,
membro da famlia ginseng, tem folhas compostas espalmadas que se
dispem ao redor de um ponto central assim como nossos dedos esto
dispostos em volta da palma da mo. (Um membro desse grupo, Schefflera
arboricola, de Taiwan, conhecido como rvore-guarda-chuva, com
frequncia cultivado como planta domstica.) As rvores do gnero
Schefflera, notou Feeley, eram quase hiperativas; estavam escalando a
vertente da montanha num ritmo espantoso de quase trinta metros por
ano.9
No extremo oposto, havia as rvores do gnero Ilex. Elas possuem folhas
alternadas, em geral lustrosas, com as extremidades dentadas ou pontudas.
(O gnero inclui a Ilex aquifolium, nativa da Europa e conhecida no Brasil
como azevinho.) As rvores do gnero Ilex eram como crianas que passam
o recreio esparramadas nos bancos. Enquanto a Schefflera acelerava
montanha acima, a Ilex continuava no mesmo lugar, mais ou menos inerte.

No momento, no precisamos nos preocupar com qualquer espcie (ou
grupo de espcies) que no consiga enfrentar determinada variao de

temperatura, porque ela (ou ele) no existe mais. A temperatura oscila em


todos os lugares na superfcie da Terra. Elas flutuam da noite para o dia e
de uma estao para outra. Mesmo nos trpicos, onde as diferenas entre
inverno e vero so mnimas, as temperaturas podem variar de modo
significativo entre as pocas de chuva e de estiagem. Os organismos
desenvolveram todo tipo de comportamento para lidar com essas
variaes. Eles hibernam, veraneiam ou migram; dissipam o calor arfando
ou o conservam deixando crescer camadas espessas de pele. As abelhas se
aquecem contraindo os msculos do trax. Os cabeas-secas se refrescam
defecando nas prprias pernas. (Em temperaturas muito quentes, os
cabeas-secas conseguem defecar nas prprias pernas at uma vez por
minuto.)
Durante o tempo de existncia de uma espcie (cerca de um milho de
anos), as mudanas de temperatura a longo prazo mudanas no clima
entram no jogo. Nos ltimos quarenta milhes de anos, mais ou menos, a
Terra esteve numa fase geral de esfriamento. No se tem absoluta certeza
dos motivos, mas uma teoria postula que a elevao do Himalaia exps
grandes extenses de rochas ao intemperismo qumico, e isso, por sua vez,
levou a uma reduo de dixido de carbono na atmosfera. No incio dessa
longa fase de esfriamento, no Eoceno tardio, o mundo era to quente que
quase no havia gelo. Cerca de 35 milhes de anos atrs, as temperaturas
globais tinham cado tanto que as geleiras comearam a se formar na
Antrtida. H cerca de trs milhes de anos, as temperaturas despencaram
a ponto de o rtico tambm congelar e formar uma calota de gelo
permanente. E ento, h aproximadamente dois milhes e meio de anos, no
incio da poca pleistocena, o mundo ingressou num perodo de glaciaes
recorrentes. Imensos lenis de gelo avanaram sobre o hemisfrio Norte,
que s voltaram a derreter algumas centenas de milhares de anos depois.
Mesmo depois de a ideia de perodos glaciais ser aceita ela foi
proposta pela primeira vez nos anos 1830 por Louis Agassiz, um protegido
de Cuvier , ningum sabia explicar como um processo to impressionante
poderia acontecer. Em 1898, Wallace observou que algumas das
inteligncias mais poderosas e agudas de nossos dias demonstraram sua

ingenuidade quanto questo, mas at agora tudo em vo.10 Levaria


mais 75 anos para a questo ser elucidada. Hoje, acredita-se que as eras
glaciais foram iniciadas por pequenas mudanas na rbita da Terra,
provocadas, entre outras coisas, pela trao gravitacional entre Jpiter e
Saturno. Essas mudanas alteram a distribuio de luz solar sobre
diferentes latitudes em perodos diferentes do ano. Quando a quantidade
de luz que atinge as latitudes norte no vero chega ao mnimo, a neve
comea a se acumular. Isso d incio a um ciclo de realimentao que
provoca a queda no dixido de carbono atmosfrico. As temperaturas
caem, o que leva a um maior acmulo de gelo, e da por diante. Depois de
um tempo, o ciclo orbital entra numa nova fase, e o circuito de
realimentao comea a funcionar ao contrrio. O gelo comea a derreter, o
nvel de CO2 global aumenta e o gelo derrete ainda mais.
Durante o Pleistoceno, esse padro gelo-degelo repetiu-se umas vinte
vezes, com efeitos globais. Era to imensa a quantidade de gua presa no
gelo durante cada episdio glacial que os nveis dos oceanos caram quase
cem metros, e o peso bruto dos lenis de gelo foi suficiente para
pressionar a crosta terrestre, empurrando-a na direo do manto da Terra.
(Em lugares como o norte da Gr-Bretanha e a Sucia, o processo de
recuperao da ltima glaciao ainda est em curso.)
Como as plantas e os animais lidaram com essas mudanas de
temperatura? Segundo Darwin, eles se deslocaram. Em A origem das
espcies, o naturalista descreve vastas migraes em escala continental.
Com a chegada do frio, e medida que cada zona mais ao sul se tornou adequada para as
criaturas rticas e menos conveniente para os antigos habitantes de clima moderado, estes
ltimos seriam suplantados, e as formas rticas tomariam seu lugar (...). Com o retorno do
calor, as formas rticas recuaram para o norte, seguidas de perto em seu recuo pelas criaturas
de regies mais temperadas.11

Desde ento, a explicao de Darwin foi confirmada por todo tipo de


vestgio fsico. Pesquisadores que estudavam o revestimento dos besouros
antigos, por exemplo, descobriram que, durante as eras do gelo, mesmo
insetos minsculos migraram milhares de quilmetros para acompanhar o
clima. (Para citar apenas um, o Tachinus caelatus um besouro marrom,

pequenino e vagaroso que hoje vive nas montanhas a oeste de Ulan Bator,
na Monglia. Durante o ltimo perodo glacial, ele era comum na
Inglaterra.)
A mudana de temperatura projetada para o prximo sculo tem quase
a mesma magnitude que as variaes de temperatura das eras glaciais. (Se
as tendncias atuais de emisso persistirem, a temperatura nos Andes deve
aumentar 5C.)12 Contudo, embora a magnitude da mudana seja parecida,
o ritmo no , e, mais uma vez, o ritmo crucial. O aquecimento atual est
ocorrendo pelo menos dez vezes mais rpido do que no fim da ltima
glaciao e de todas as outras glaciaes anteriores. Para continuarem
vivos, os organismos tero de migrar, ou se adaptar, pelo menos dez vezes
mais depressa. Nos lotes de Silman, apenas as rvores mais ligeiras, como o
gnero hiperativo Schefflera, esto acompanhando o aumento das
temperaturas. Quantas espcies sero capazes de avanar com rapidez
suficiente ainda uma pergunta sem resposta mas que dever ser
respondida nas prximas dcadas, queiramos ou no, como ressaltou
Silman.

O Parque Nacional de Man onde ficam os lotes de Silman est
situado na extremidade sudeste do Peru, prximo s fronteiras da Bolvia e
do Brasil, e se estende por cerca de 9.600 quilmetros quadrados. Segundo
o Programa das Naes Unidas para o Meio Ambiente (PNUMA), provvel
que Man seja a regio protegida com maior diversidade biolgica do
mundo. Muitas espcies s so encontradas no parque e em sua
vizinhana imediata. Entre elas esto a samambaia-gigante Cyathea
multisegmenta, uma ave conhecida como ferreirinho-da-cara-branca
(Poecilotricus albifacies), o roedor Isothrix barbarabrownae e um pequeno
sapo preto conhecido apenas pelo nome cientfico, Rhinella manu.
Na primeira noite na trilha, um dos alunos de Silman, Rudi Cruz, insistiu
para que todos fossem em busca do Rhinella manu. Ele tinha visto vrios
exemplares dessa espcie em sua ltima visita aos lotes, e tinha certeza de
que poderamos encontr-los de novo, se procurssemos. Pouco tempo

antes, eu lera um artigo sobre a expanso do fungo da ordem dos


Chytridiales para o Peru segundo os autores, ele j teria chegado a Man
, mas resolvi no mencionar isso. Talvez o Rhinella manu ainda estivesse
por l e, nesse caso, eu com certeza gostaria de v-lo.13
Prendemos nossas lanternas cabea e seguimos a trilha, como uma fila
de mineiros penetrando num poo. noite, a floresta se transformara num
emaranhado impenetrvel de breu. Cruz caminhava frente, focando a
lanterna nos troncos das rvores e examinando as bromlias. Ns o
seguamos. Continuamos avanando por mais ou menos uma hora e vimos
somente algumas rs marrons do gnero Pristimantis. Depois de algum
tempo, todos comearam a cansar e quiseram retornar ao acampamento.
Cruz recusou-se a desistir. Talvez por achar que o problema era com o
restante de ns, ele seguiu a trilha na direo oposta. Voc achou alguma
coisa?, perguntava algum, de tempos em tempos, no meio da escurido.
Nada era sempre a resposta.
No dia seguinte, aps mais algumas discusses enigmticas sobre a
medio das rvores, arrumamos nossas coisas e seguimos pela serra. Num
trajeto para buscar gua, Silman descobrira um ramo de frutinhas brancas
entremeado com que pareciam ser fitas de um roxo vivo. Ele identificara o
buqu como a inflorescncia de uma rvore da famlia Brassicaceae (ou
famlia da mostarda), mas nunca vira nada parecido com aquilo antes.
Como ele me disse mais tarde, aquilo o levou a pensar que podia
representar uma nova espcie. Ele embrulhou a flor numa folha de jornal
para ser transportada montanha abaixo. A ideia de que eu talvez houvesse
testemunhado a descoberta de uma espcie, muito embora eu no tivesse
nada a ver com aquilo, me encheu de um tipo estranho de orgulho.

De volta trilha, Silman continuou abrindo caminho com seu faco e
parando de vez em quando para nos mostrar algumas novas extravagncias
botnicas, como um arbusto que rouba gua de seus vizinhos por meio de
razes em forma de agulhas. Silman fala sobre as plantas como outras
pessoas falam sobre estrelas de cinema. Ele me descreveu uma das rvores

como carismtica. Outras eram hilrias, loucas, legais, espertas e


surpreendentes.
Em algum momento no meio da tarde, chegamos a um aclive com uma
vista que ia do vale at a crista da montanha seguinte. Sobre a crista, as
rvores estavam balanando. Aquilo era um sinal de que os macacosbarrigudos (Lagothrix) atravessavam a floresta. Todos pararam para
observ-los. Ao saltarem de um galho para outro, os macacos emitiam um
som trinado, como grilos. Silman pegou seu saco de plstico e o passou para
ns.
Pouco tempo depois, chegamos ao lote 6, a uma altitude de 2.200
metros, onde a rvore de um novo gnero fora descoberta. Silman apontou
o faco na direo do espcime. A rvore parecia bem comum, mas tentei
enxergar pelos olhos do cientista. Ela era mais alta do que a maioria de suas
vizinhas talvez pudesse ser descrita como majestosa ou magnnima
, tinha a casca avermelhada e macia e folhagens simples e alternadas.
Pertencia famlia Euphorbiaceae, ou euforbicea, da qual faz parte a
poinstia (bico-de-papagaio). Silman estava vido para descobrir o mximo
possvel sobre a rvore, de modo que, quando um novo taxonomista fosse
encontrado para substituir o que falecera, poderia enviar-lhe o material
necessrio. Silman e Farfan foram examinar a rvore de perto. Voltaram
com algumas cpsulas de sementes, espessas e rgidas como avels, mas de
forma delicada, como botes de lrios. As cpsulas eram marrom-escuras
por fora e cor de areia por dentro.
Naquela noite, o sol se escondeu antes de chegarmos ao lote 8, onde
iramos acampar. Continuamos andando pela escurido, depois, armamos
as barracas e preparamos o jantar, tudo isso no escuro. Entrei no meu saco
de dormir por volta das 21h, mas algumas horas depois fui acordada por
uma luz. Imaginei que algum tivesse se levantado para fazer xixi e voltei a
dormir. Pela manh, Silman disse ter ficado surpreso que eu tivesse
conseguido dormir em meio a tanta comoo. Seis grupos de cocaleros
cruzaram o acampamento no meio da noite. (No Peru, embora a venda de
coca seja legalizada, todas as compras devem passar por uma agncia do
governo chamada Enaco, uma restrio que os plantadores fazem tudo

para contornar.) Todos os seis grupos tinham tropeado na tenda de


Silman. Por fim, ele ficou to irritado que berrou com os cocaleros, o que,
ele precisou admitir, talvez no tivesse sido a ideia mais sbia do mundo.

Em ecologia, as regras so raras. Uma das poucas aceitas universalmente
a de relao espcie-rea, SAR na sigla em ingls, que tem sido
considerada a coisa mais prxima de uma tabela peridica nesse campo de
estudo. Em sua formulao mais ampla, a relao espcie-rea parece to
simples que chega quase a ser autoexplicativa. Quanto maior a rea usada
para colher amostras, maior ser o nmero de espcies encontradas. Esse
padro foi observado nos anos 1770 por Johann Reinhold Forster, um
naturalista que navegou com o capito Cook em sua segunda viagem,
depois da infeliz coliso com a Grande Barreira de Corais. Nos anos 1920, a
SAR foi codificada em linguagem matemtica por um botnico sueco, Olof
Arrhenius. (Alis, Olof era filho do qumico Svante Arrhenius, que, nos anos
1890, demonstrou que os combustveis fsseis queimados levariam a um
aquecimento global.) Nos anos 1960, essa linguagem matemtica foi
aperfeioada por E. O. Wilson e seu colega Robert MacArthur.
A correlao entre o nmero de espcies e o tamanho da rea no
linear. Na verdade, uma curva que se inclina de forma previsvel. Em
geral, essa relao expressa pela frmula S = cAz, na qual S o nmero de
espcies, A o tamanho da rea e c e z so constantes que variam de acordo
com a regio e o grupo taxonmico em questo (e que, por isso, no so de
fato constantes no sentido habitual do termo). A relao considerada uma
regra porque a razo se sustenta a despeito do terreno. Voc pode estudar
um arquiplago ou uma cadeia de montanhas, uma floresta tropical ou um
parque estadual perto de casa, e ver que o nmero de espcies varia
segundo o mesmo persistente sistema de equao: S = cAz.*

I. Um exemplo tpico da relao espcie-rea, mostrando a forma da curva.

Com o propsito de refletir sobre a extino, a relao espcie-rea


fundamental. Uma maneira (reconhecidamente simplificada) de
compreender o que os seres humanos esto fazendo com o mundo
perceber que estamos, em todos os lugares, alterando o valor de A.
Consideremos, por exemplo, uma pradaria que outrora cobriu 1.600
quilmetros quadrados. Digamos que esse pasto tivesse sido o lar de uma
centena de espcies de pssaros (ou besouros, ou cobras). Se metade dessa
pradaria fosse eliminada convertida em terras cultivveis ou centros
comerciais , seria possvel calcular, lanando mo da relao espcie-rea,
a proporo de espcies de pssaros (ou besouros, ou cobras) que seriam
extintas. De maneira bem aproximada, a resposta 10%. (Mais uma vez,
importante lembrar que a relao no linear.) Como necessrio muito
tempo para que o sistema alcance um novo equilbrio, no se deve esperar
que as espcies desapaream de imediato, mas que estejam caminhando
nesse sentido.
Em 2004, um grupo de cientistas resolveu utilizar a relao espcie-rea
para gerar uma estimativa inicial do risco de extino provocado pelo

aquecimento global. Primeiro, os membros da equipe reuniram dados


sobre a distribuio geogrfica de mais de mil espcies de plantas e
animais. Em seguida, fizeram uma correlao entre esses valores e as
condies climticas dos dias atuais. Por fim, projetaram dois cenrios
extremos. Num deles, assumia-se que todas as espcies fossem inertes,
exatamente como as rvores Ilex nos lotes de Silman. medida que a
temperatura subia, elas no se moveram, e assim, na maior parte dos casos,
o tamanho da rea adequada disponvel encolheu, muitas vezes at zero. As
projees baseadas nesse cenrio sem disperso foram sombrias. Se o
aquecimento fosse mantido em nveis mnimos, a equipe estimava que
entre 22% e 31% das espcies seriam condenadas extino at 2050. Se
o aquecimento atingisse o que, quela poca, era considerado o ponto
mximo provvel nmeros que hoje parecem muito baixos , at meados
deste sculo algo entre 38% e 52% das espcies estariam fadadas a
desaparecer.
H outro jeito de expressar a mesma coisa, escreveu Anthony
Barnosky, um paleontlogo da Universidade da Califrnia em Berkeley,
sobre os resultados desses estudos. Olhe ao seu redor. Mate a metade do
que v. Ou, se estiver num momento mais generoso, mate apenas um
quarto do que estiver sua frente. disso que estamos falando.14
No segundo cenrio, mais otimista, os cientistas imaginaram espcies
altamente mveis. Nesse panorama, medida que as temperaturas
aumentassem, as criaturas seriam capazes de colonizar qualquer lugar
novo que atendesse s condies climticas s quais estariam adaptadas.
Ainda assim, muitas espcies acabaram sem ter para onde ir. medida que
a Terra aquece, as condies s quais essas espcies esto acostumadas
simplesmente desaparecem. (A maior parte dos climas em ameaa se
concentraria nos trpicos.) Outras espcies viram seu hbitat encolher
porque, a fim de acompanhar o clima, tiveram que se deslocar para o alto, e
a rea no cume das montanhas menor do que na base.
Usando o cenrio de disperso universal, a equipe, liderada pelo
bilogo Chris Thomas, da Universidade de York, descobriu que, com o
aquecimento mnimo projetado, entre 9% e 13% de todas as espcies

estariam condenadas extino at 2050. Com o aquecimento mximo,


os nmeros seriam de 21% a 32%. Fazendo-se a mdia dos dois cenrios e
observando uma projeo intermediria de aquecimento, o grupo concluiu
que 24% de todas as espcies estariam a caminho do desaparecimento.
O estudo foi capa da revista Nature.15 Na imprensa popular, o
emaranhado de nmeros reunidos pelos pesquisadores foi condensado em
apenas um. Mudana climtica pode levar um milho de espcies
extino, declarou a BBC. At 2050, aquecimento destruir um milho de
espcies foi a manchete escolhida pela National Geographic.
Desde ento, esse estudo tem sido contestado em inmeras reas. Ele
ignora a interao entre os organismos e no leva em conta a possibilidade
de plantas e animais tolerarem uma variedade de climas mais ampla do que
sugeriam os dados utilizados. O estudo no vai alm de 2050, embora o
aquecimento continue depois dessa data em qualquer cenrio
remotamente plausvel. Ele aplica a relao espcie-rea a condies novas
e, por isso, no testadas.
Estudos mais recentes tm sido publicados abordando os dois aspectos
do artigo da Nature. Alguns concluram que a pesquisa de Chris Thomas
superestimou o nmero provvel de extines causadas por mudanas
climticas; outros dizem que houve uma subavaliao. De sua parte,
Thomas admitiu que vrias das objees ao artigo de 2004 podem ser
vlidas. Ele observou, contudo, que todas as estimativas propostas desde
ento tm apresentado a mesma ordem de magnitude. Assim, ressaltou,
cerca de 10% ou mais das espcies, e no 1% ou 0,01%, devero ser
extintas pela mudana climtica.
Num artigo recente, Thomas sugeriu que seria til inserir esses
nmeros num contexto geolgico.16 Por si s, uma mudana climtica
no deve gerar uma extino em massa to ampla quanto as Cinco
Grandes, escreveu. No entanto, existe uma alta probabilidade de que a
mudana climtica sozinha possa gerar um nvel de extino equivalente,
ou superior, aos eventos um pouco menores ocorridos no passado.
Os impactos potenciais, concluiu, sustentam a noo de que
acabamos de entrar no Antropoceno.


Os britnicos gostam de marcar tudo com plstico, disse-me Silman. Ns
achamos isso meio grosseiro. Era nosso terceiro dia de expedio e
estvamos no lote 8, onde havamos encontrado um pedao de fita adesiva
azul destacando o limite da rea. Silman suspeitava tratar-se de uma obra
de seus colegas de Oxford. Embora passe muito tempo no Peru s vezes,
vrios meses seguidos , na maior parte do ano Silman no est l. Durante
esse tempo, vrias coisas podem acontecer sem que ele fique sabendo (e,
em geral, ele no se importa). Por exemplo, em nossa viagem, Silman achou
vrios cestos de metal suspensos nas rvores dos lotes para colher
sementes. Sem dvida, haviam sido instalados com fins de pesquisa, mas
ningum lhe avisara sobre eles nem pedira sua permisso por isso
representavam uma espcie de pirataria cientfica. Imaginei pesquisadores
malandros andando pela floresta, esquivos como os cocaleros.
No lote 8, Silman me apresentou a outra rvore muito interessante, a
Alzatea verticillata. uma espcie incomum pelo fato de ser a nica espcie
do gnero, e ainda mais incomum por ser a nica espcie da famlia. Suas
folhas finas como papel, bem verdes e oblongas, assim como as pequeninas
flores brancas, diz Silman, exalam um odor de acar queimado quando
esto florescendo. A Alzatea verticillata pode crescer bastante, e naquela
altitude em particular cerca de 1.800 metros apresenta a copa mais
frondosa da floresta. uma dessas espcies que parecem estar ali,
acomodadas e inertes.
Os lotes de Silman representam outra resposta a Thomas mais prtica
do que terica. As rvores, claro, so bem menos mveis do que, digamos,
os quetzais (ou trogoniformes) pssaros tropicais comuns em Man ou
mesmo os carrapatos. Mas, numa floresta coberta, as rvores estruturam o
ecossistema, assim como corais estruturam os recifes. Certos insetos
dependem de certos tipos de rvore, certos tipos de pssaro dependem
desses insetos, e assim por diante na cadeia alimentar. O inverso tambm
verdadeiro: os animais so essenciais para a sobrevivncia das florestas.
So os polinizadores e dispersores de sementes, e os pssaros evitam que

os insetos proliferem. No mnimo, o trabalho de Silman sugere que o


aquecimento global venha a reestruturar essas comunidades ecolgicas.
Grupos de rvores distintos reagiro de modos variados ao aquecimento, e
algumas associaes que hoje esto em curso sero rompidas. Novas sero
formadas. Nessa reestruturao global, algumas espcies prosperaro.
Muitas plantas podem de fato se beneficiar dos altos nveis de dixido de
carbono, j que ser mais fcil para elas obter o CO2 necessrio para a
fotossntese. Algumas ficaro para trs e, por fim, desaparecero.
Silman se considera uma pessoa otimista. Isso est ou pelo menos
estava refletido em sua pesquisa. Meu laboratrio do tipo copo meio
cheio, contou ele. O cientista tem afirmado em pblico que, com melhor
patrulhamento e reservas bem localizadas, vrias ameaas
biodiversidade extraes de madeira e minrio e agropecuria ilegais
poderiam ser minimizadas.
Mesmo em reas tropicais, j sabemos como interromper essas
ameaas, explicou. Estamos conseguindo melhores prticas de gesto.
No entanto, num mundo em aquecimento acelerado, toda a ideia de
reservas bem localizadas se torna, se no exatamente nula, com certeza
muito mais problemtica. Ao contrrio de, por exemplo, um bando de
madeireiros, a mudana climtica no pode ser obrigada a respeitar os
limites. Ela alterar as condies de vida em Man, assim como o far em
Cuzco e Lima. E, com o deslocamento de tantas espcies, uma reserva fixa
num lugar no significa uma garantia contra sua perda.
So tenses qualitativamente diferentes que estamos impondo s
espcies, disse-me Silman. Em outros tipos de desequilbrio causados
pelo ser humano, havia sempre refgios espaciais. O clima est afetando
tudo. Como a acidificao dos oceanos, trata-se de um fenmeno global, ou,
tomando emprestada a expresso de Cuvier, uma revoluo na superfcie
da Terra.

Naquela tarde, chegamos a uma estrada de terra. Silman tinha coletado
vrias plantas que lhe interessavam para levar ao laboratrio, e elas

estavam amarradas sua enorme mochila, de tal forma que ele parecia um
Johnny Appleseed, o folclrico botanista americano, semeador da floresta
tropical. O dia estava ensolarado, mas havia chovido pouco tempo antes e
enxames de borboletas pretas, vermelhas e azuis pairavam sobre as poas.
De vez em quando, passava um caminho carregado de troncos de madeira.
As borboletas no conseguiam se dispersar com rapidez suficiente, e a
estrada estava coberta de asas dilaceradas.
Caminhamos at alcanarmos uma aglomerao de chals para turistas.
A rea que penetrvamos, contou Silman, era famosa entre os
observadores de pssaros, e, andando pela estrada, vimos uma variedade
multicolorida de espcies: tangars-dourados (Tangara arthus), sanhaosde-encontro-brancos (Thraupis episcopus) e saras-de-cabea-azul
(Tangara cyanicollis), que cintilam como pedras turquesa ofuscantes.
Vimos tambm um bico-de-prata de barriga vermelha e um bando de galosda-serra andinos, conhecidos por suas plumas escarlates chamejantes. Os
machos tm uma crista em forma de disco no alto da cabea e emitem um
som rascante que o fazem parecer lunticos.
Em vrios momentos da histria da Terra, os tipos de criatura agora
restritos aos trpicos tambm eram encontrados em outros lugares.
Durante o Cretceo mdio, por exemplo, que durou entre mais ou menos
120 e noventa milhes de anos atrs, rvores de fruta-po brotavam bem
mais ao norte, chegando at o Alasca. No incio do Eoceno, cerca de
cinquenta milhes de anos atrs, palmeiras cresciam na Antrtida e
crocodilos nadavam nas guas rasas em torno da Inglaterra. No h razo
para supor, em teoria, que um mundo mais quente seria menos diverso do
que um mundo mais frio. Pelo contrrio, vrias explicaes possveis para o
gradiente latitudinal de diversidade sugerem que, a longo prazo, um
mundo mais quente seria mais variado. A curto prazo, porm ou seja, em
qualquer escala cronolgica relevante para os seres humanos , as coisas
parecem bem diferentes.
Em tese, todas as espcies existentes hoje em dia podem ser
consideradas capazes de se adaptar ao frio. Os sanhaos e galos-da-serra,
sem mencionar os gaios-azuis, cardeais e andorinhas-de-pescoo-

vermelho, sobreviveram ltima era do gelo. Eles, ou parentes bem


prximos, tambm sobreviveram ao perodo glacial anterior a esse, e por a
vai, at 2,5 milhes de anos atrs. Durante a maior parte do Pleistoceno, as
temperaturas eram muito mais baixas do que as de hoje o ritmo do ciclo
orbital tal que os perodos glaciais tendem a durar muito mais tempo do
que os interglaciais , e assim um prmio evolutivo dado queles capazes
de lidar com condies invernais. Enquanto isso, durante 2,5 milhes de
anos, no houve vantagem em ser capaz de lidar com mais calor, j que as
temperaturas nunca ficavam muito maiores do que as de agora.
Considerando os altos e baixos do Pleistoceno, estamos na crista de um
momento quente.
Para encontrar nveis de dixido de carbono (e, em ltima anlise,
temperaturas globais) mais elevados do que os de hoje, precisamos voltar
muito no tempo, talvez at o Mioceno mdio, h quinze milhes de anos.17
bem possvel que, no fim deste sculo, os nveis de CO2 possam alcanar
um patamar indito desde a poca das palmeiras na Antrtida do Eoceno,
cerca de cinquenta milhes de anos atrs. Se as espcies ainda possuem as
caractersticas que permitiram que seus ancestrais prosperassem naquele
mundo antigo e mais quente, impossvel dizer.
H vrias coisas que as plantas poderiam fazer para tolerar as
temperaturas mais altas, disse Silman. Elas poderiam produzir protenas
especiais, alterar seus metabolismos e coisas do tipo. Mas a tolerncia
trmica pode custar caro. E h milhes de anos no vemos temperaturas
como as previstas. Portanto, a questo : ser que as plantas e os animais
que sobreviveram durante todo esse tempo radiaes inteiras de
mamferos surgiram e desapareceram nesse perodo tero preservado
essas caractersticas potencialmente preciosas? Em caso positivo, podemos
ter uma surpresa agradvel. Mas e se o contrrio se mostrar verdadeiro? E
se as espcies tiverem perdido essas preciosas caractersticas porque,
durante tantos milhes de anos, elas no se revelaram vantajosas?
Se a evoluo funcionar como costuma funcionar, diz Silman, ento o
cenrio de extino no o chamamos de extino, usamos atritos
biticos, um belo eufemismo comear a parecer apocalptico.

* importante observar que z sempre inferior a 1 em geral, algo entre 0,20 e 0,35.

CAPTULO IX

ILHAS EM TERRA FIRME


Eciton burchellii

A BR-174 VAI de Manaus, no estado do Amazonas, rumo ao norte, mais ou


menos at a fronteira com a Venezuela. Outrora, os acostamentos viviam
repletos de carcaas de veculos que derraparam na estrada, mas desde que
a rodovia foi asfaltada, h cerca de vinte anos, tornou-se mais fcil
atravess-la, e agora, no lugar de carrocerias incendiadas, h uma ou outra
lanchonete para os viajantes. Depois de quase uma hora de percurso, as
lanchonetes desaparecem e, uma hora depois, h um desvio para uma
estrada de pista nica, a ZF-3, que segue para o leste. A ZF-3 continua sem
asfalto e, por conta da cor da terra na Amaznia, parece uma cicatriz
vermelha rasgando a rea rural. Seguindo pela ZF-3 por mais 45 minutos,
alcana-se um porto de madeira fechado com uma corrente. Depois do
porto, h algumas vacas sonolentas e, depois das vacas, um lugar
conhecido como Reserva 1202.
A Reserva 1202 pode ser considerada uma ilha no centro da Amaznia.
Cheguei l num dia quente e sem nuvens, no meio da estao das chuvas.
Quinze metros adiante na reserva, a vegetao ficou to densa que, mesmo
com o sol bem acima da nossa cabea, a luz se turvava como numa catedral.
De uma rvore prxima, surgiu um guincho agudo que me lembrou um
apito de guarda de trnsito. Disseram-me que era o canto de um passarinho
despretensioso conhecido como cri-cri, ou capito-do-mato. O cri-cri
piou mais uma vez e ento ficou em silncio.
Diferente de uma ilha natural, a Reserva 1202 tem quase a forma
perfeita de um quadrado. Possui mais de cem mil metros quadrados de
floresta tropical virgem cercada por um mar de arbustos. Em fotos
areas, parece uma balsa verde singrando ondas marrons.

A Reserva 1202 faz parte do arquiplago de ilhas amaznicas, todas


com nomes igualmente clnicos: Reserva 1112, Reserva 1301, Reserva
2107. Algumas tm ainda menos do que cem mil metros quadrados; outras
so bem maiores. Em conjunto, elas representam um dos experimentos
mais longos e importantes do mundo, o Projeto Dinmica Biolgica de
Fragmentos Florestais, PDBFF. Praticamente todo metro quadrado do
PDBFF j foi estudado por algum: um botnico etiquetando rvores, um
ornitlogo marcando pssaros, um entomlogo contando moscas-dasfrutas. Quando visitei a Reserva 1202, conheci um estudante de psgraduao de Portugal que fazia um levantamento de morcegos. Ao meiodia, ele acabara de acordar e estava comendo macarro num abrigo que
servia como estao de pesquisa e cozinha. Enquanto conversvamos, um
vaqueiro bem magro apareceu, montado num cavalo s um pouco menos
magro. Carregava um rifle pendurado no ombro. Eu no sabia se ele tinha
vindo porque ouviu o caminho chegando e pretendia proteger os
estudantes de possveis intrusos, ou porque sentira o cheiro do macarro.
O PDBFF o resultado de uma colaborao improvvel entre
pecuaristas e conservacionistas. Nos anos 1970, o governo brasileiro
comeou a encorajar fazendeiros a se instalarem ao norte de Manaus, uma
regio praticamente inabitada. O programa visava subsidiar o
desmatamento: qualquer fazendeiro que concordasse em se mudar para a
floresta, derrubar rvores e comear a criar gado receberia uma
contribuio do governo. Ao mesmo tempo, segundo a legislao brasileira,
os proprietrios de terras na Amaznia precisariam deixar intacta pelo
menos a metade da floresta dentro de suas propriedades. A tenso entre
essas duas diretivas deu uma ideia ao bilogo Thomas Lovejoy. E se os
fazendeiros topassem deixar os cientistas decidirem quais rvores
derrubariam e quais deixariam em p? A ideia era bem simples, explicoume Lovejoy. Eu me perguntei se seria capaz de persuadir os brasileiros a
dispor desses 50% de terra para iniciar um experimento gigantesco.
Assim, seria possvel estudar de modo controlado um processo que estava
acontecendo de maneira descontrolada em todas as regies tropicais no
mundo.

Lovejoy voou para Manaus e apresentou seu plano s autoridades


brasileiras. Para sua grande surpresa, eles concordaram. O projeto est em
andamento h mais de trinta anos, sem interrupo. Tantos estudantes de
ps-graduao foram formados naquelas reservas que um novo termo foi
cunhado para design-los: fragmentlogos.1 E, por sua vez, o PDBFF tem
sido chamado de o mais importante experimento ecolgico j realizado.2

29. Fragmentos da floresta ao norte de Manaus, vista area.


Hoje, quase 130 milhes de quilmetros quadrados de terra no planeta
esto sem gelo, e essa a base que se costuma usar para calcular os
impactos causados pelos seres humanos. Segundo um estudo recente
publicado pela Sociedade Geolgica da Amrica, os seres humanos
transformaram diretamente mais da metade dessas terras algo perto
de setenta milhes de quilmetros quadrados principalmente ao
convert-las em terras agrcolas e pastos, mas tambm construindo

cidades, shoppings e represas, alm das atividades extrativas das indstrias


madeireira, mineradora e da explorao de pedreiras.3 Quanto aos sessenta
milhes de quilmetros quadrados restantes, cerca de trs quintos so
cobertos por florestas como dizem os autores, naturais, mas no
necessariamente virgens e o resto composto de altas montanhas,
tundras ou desertos. Segundo outro estudo recente, publicado pela
Sociedade Ecolgica Americana, esses nmeros, embora dramticos,
subestimam nosso impacto.4 Os autores do segundo estudo, Erle Ellis, da
Universidade de Maryland, e Navin Ramankutty, da McGill, afirmam que
pensar em termos de biomas definidos por clima e vegetao savanas
temperadas, por exemplo, ou florestas boreais no faz mais sentido. Em
vez disso, eles dividem o mundo em antromas. Existe um antroma
urbano que se estende por 1,3 milho de quilmetros quadrados, um
antroma de terras cultivveis irrigadas (2,6 milhes de quilmetros
quadrados) e um antroma de florestas povoadas (11,6 milhes de
quilmetros quadrados). Ellis e Ramankutty calcularam a existncia de
dezoito antromas, que, juntos, se estendem por mais de 101 milhes de
quilmetros quadrados. Com isso, restam surpreendentes 28,5 milhes de
quilmetros quadrados. Essas reas, que so praticamente desprovidas de
seres humanos e incluem trechos da Amaznia, grande parte da Sibria e
do norte do Canad, alm de trechos significativos dos desertos do Saara,
de Gobi e do Grande Deserto de Vitria, na Austrlia, so chamadas de
terras selvagens.
No Antropoceno, contudo, no est claro se essas terras selvagens
devem ser chamadas assim. Por todos os lados, as tundras so atravessadas
por dutos, e as florestas boreais, por linhas ssmicas. Fazendas, plantaes e
hidroeltricas fatiam a floresta tropical. No Brasil, as pessoas falam da
espinha de peixe, um padro de desmatamento que comea com a
construo de uma estrada principal a espinha em questo, na metfora
e se ramifica em vrias estradas menores (algumas clandestinas), como
se fossem costelas. O que resta uma floresta cheia de trechos longos e
estreitos. Em nossos dias, todos os lugares selvagens foram, em diversos
graus, invadidos e devastados. E isso que torna a experincia de Lovejoy

com fragmentos florestais to importante. Com seu contorno retangular,


completamente inatural, a Reserva 1202 representa, cada vez mais, a face
do mundo.

A equipe do PDBFF est sempre mudando, de modo que mesmo pessoas
que trabalham no projeto h vrios anos no tm muita certeza de quem
iro encontrar por l. Fui para a Reserva 1202 com Mario Cohn-Haft, um
ornitlogo americano que comeou a se envolver no projeto como
estagirio, em meados dos anos 1980. Mario Cohn-Haft acabou se casando
com uma brasileira e hoje tem um cargo no Instituto Nacional de Pesquisas
da Amaznia (Inpa), em Manaus. Ele alto e magro, com cabelos ralos e
grisalhos e olhos castanhos tristonhos. O tipo de afeio e entusiasmo que
Miles Silman dedica s rvores tropicais, Cohn-Haft dedica aos pssaros. A
certa altura, perguntei-lhe quantas espcies de pssaros amaznicos ele
sabia identificar pelo gorjeio. Ele me olhou, confuso, como se no
entendesse aonde eu queria chegar. Quando reformulei a pergunta, a
resposta foi todas. Pela contagem oficial, h cerca de 1.300 espcies de
pssaros na Amaznia, mas Cohn-Haft acredita que existam muitas outras,
porque as pessoas confiaram demais em caractersticas como tamanho e
plumagem, sem dar a devida ateno aos sons. Segundo ele, pssaros que
parecem mais ou menos idnticos, mas que produzem pios diferentes,
podem ser geneticamente distintos. Na poca de nossa viagem, Cohn-Haft
estava a ponto de publicar um artigo que identificava vrias novas espcies
que descobrira por meio de uma audio rigorosa. Uma dessas, um pssaro
noturno da famlia dos urutaus, tem um gorjeio melanclico e sinistro, que
os nativos da regio costumam atribuir ao curupira, um personagem do
folclore brasileiro. O curupira tem feies de menino, cabeleira abundante
e os ps virados para trs. Ele se alimenta de caadores e de qualquer um
que explore demais a floresta.
Como a alvorada o melhor momento para escutar os pssaros, CohnHaft e eu partimos para a Reserva 1202 antes do amanhecer, pouco depois
das quatro da manh. Nossa primeira parada no caminho foi uma torre de

metal construda para a instalao de uma estao meteorolgica. Do alto


da torre, que mede cerca de quarenta metros e est bastante enferrujada,
descortina-se uma vista panormica das copas das rvores. Cohn-Haft
levara uma possante lente objetiva, que montou num trip. Ele tambm
tinha um iPod e um alto-falante em miniatura que cabia no bolso. O iPod
estava carregado com gravaes de centenas de gorjeios, e, s vezes,
quando ele ouvia um pssaro que no conseguia localizar, reproduzia seu
canto, na esperana de avist-lo.
No fim do dia, voc ter ouvido mais ou menos 150 espcies de
pssaros e visto apenas dez, disse-me ele. De vez em quando, um lampejo
colorido cintilava sobre o verde, e consegui ver de relance o que Cohn-Haft
identificou como um pica-pau-de-barriga-vermelha, um anamb-brancode-rabo-preto e um periquito-de-asa-dourada. Ele mirou a lente numa
mancha azul, que veio a ser o pssaro mais lindo que eu j tinha visto: uma
sara-beija-flor (Cyanerpes cyaneus), com peito cor de safira, pernas
escarlates e o alto da cabea com um tom brilhante de gua-marinha.
medida que o sol subia e os piados ficavam menos frequentes,
seguimos em frente. Quando chegamos ao porto com corrente entrada
da Reserva 1202, o calor estava infernal, e ns dois suvamos em bicas.
Cohn-Haft escolheu um dos caminhos que foram abertos para entrar na
reserva, e avanamos com dificuldade at mais ou menos o centro do
quadrado. Ele parou para escutar alguma coisa. No havia muito o que
ouvir.
Agora mesmo, estou ouvindo apenas duas espcies de pssaros, disse
ele. Um deles parece que est dizendo Opa, l vem a chuva. a pombaamargosa, uma espcie clssica da floresta primria. O outro est dizendo
mais ou menos Chuta, chuta, pinha. Ele fez um som que parecia um
flautista tocando. E esse um pitiguari. uma espcie da floresta
secundria ou mata recente que jamais ouviramos numa floresta
primria.
Cohn-Haft explicou que, quando comeou a trabalhar na Reserva 1202,
sua tarefa era apanhar pssaros e marc-los para depois solt-los, um
processo conhecido como ring and fling (algo como prenda a anilha e

solte). Os pssaros eram capturados em redes estendidas ao longo da


floresta a uma altura de dois metros. Recenseamentos de pssaros foram
realizados antes de os fragmentos florestais serem isolados e tambm
depois, para que as quantidades fossem comparadas. Em todas as reservas
so onze no total , Cohn-Haft e seus colegas anilharam quase 25 mil
pssaros.5
O primeiro resultado que surpreendeu todo mundo, embora seja trivial
no grande esquema da vida, foi uma espcie de efeito refgio, explicou
ele, enquanto descansvamos sombra. Quando desmataram a floresta ao
redor, a taxa de captura o nmero de pssaros apreendidos e, algumas
vezes, o nmero de espcies aumentou durante todo o primeiro ano.
Parecia que os pssaros das reas desmatadas buscavam abrigo nos
fragmentos. Mas, com o passar do tempo, tanto a quantidade quanto a
variedade de pssaros nos fragmentos de floresta comearam a cair. E essa
queda prosseguiu.
Em outras palavras, disse Cohn-Haft, esse novo equilbrio com menos
espcies no aconteceu de repente. Aos poucos, houve uma degradao
contnua na diversidade. E o que valia para os pssaros tambm valia para
outras espcies.

As ilhas e agora estamos falando de ilhas de verdade, no de ilhas
enquanto hbitat tendem a ser pobres em espcies, ou, para usar o jargo
da rea, depauperadas. Isso vale para as ilhas vulcnicas situadas no meio
do oceano e, de maneira mais intrigante, para as chamadas pontes
terrestres, localizadas prximas ao litoral. Pesquisadores que estudaram as
pontes terrestres, criadas pela flutuao do nvel do mar, com frequncia
constataram que elas so menos diversificadas do que os continentes dos
quais outrora fizeram parte.
Por que assim? Por que a diversidade diminuiria com o isolamento?
Para algumas espcies, a resposta parece ser bem objetiva: a fatia do
hbitat onde foram parar inadequada. Um grande felino que precisa de
130 quilmetros quadrados para viver no durar muito numa rea de

apenas cinquenta quilmetros quadrados. Uma pequena r que pe ovos


num lago e se alimenta na encosta dos morros precisa de ambos um lago
e uma encosta para sobreviver.
Contudo, se a carncia de um hbitat adequado fosse a nica questo, as
pontes terrestres deveriam se estabilizar bem depressa num novo nvel de
diversidade inferior. Mas no isso que acontece. Elas continuam
perdendo espcies um processo conhecido pelo surpreendentemente
simptico termo relaxamento. Em algumas pontes terrestres criadas pela
elevao do nvel do mar no fim do Pleistoceno, estima-se que o
relaxamento total tenha levado milhares de anos; em outras, o processo
pode ainda estar em curso.6
Os ecologistas explicam o relaxamento observando que a vida
aleatria. reas menores acolhem populaes menores, e populaes
menores so mais vulnerveis ao acaso. Para usar um exemplo extremo,
uma ilha pode ser o lar de um nico casal procriador de pssaros da
espcie X. Num ano, o ninho do casal varrido por um ciclone. Um ano
depois, todos os filhotes nascem machos, e no ano seguinte o ninho
atacado por uma cobra. A espcie X est agora destinada extino local. Se
a ilha for o lar de dois casais procriadores, o risco de ambos sofrerem uma
srie de reveses infelizes menor, e, se a ilha abrigar vinte casais, as
ameaas sero ainda menores. Mas riscos baixos no longo prazo tambm
podem ser letais. O processo pode ser comparado a um jogo de cara ou
coroa. improvvel que uma moeda caia com a coroa para cima dez vezes
seguidas nas primeiras dez vezes (ou vinte, ou cem) que for jogada.
Contudo, se for lanada muitas vezes, at mesmo uma sequncia
improvvel poder ocorrer. As leis da probabilidade so to rigorosas que a
evidncia emprica dos riscos de populaes pouco numerosas no de
fato necessria, mas, ainda assim, ela pode ser encontrada. Nos anos 1950 e
1960, observadores de pssaros mantinham registros meticulosos de todo
casal que procriava na ilha Bardsey, perto do Pas de Gales desde
pardais e ostraceiros comuns at os bem mais raros baturas e maaricos.
Nos anos 1980, esses registros foram analisados por Jared Diamond, que
poca trabalhava como ornitlogo especializado em aves da Papua-Nova

Guin. Diamond descobriu que as probabilidades de determinada espcie


desaparecer da ilha poderiam ser representadas numa curva cujo arco
casse exponencialmente medida que o nmero de casais aumentasse.
Assim, escreveu ele, o principal sinalizador de uma extino local era o
tamanho pequeno da populao.7
Populaes pequenas, claro, no esto confinadas em ilhas. Uma lagoa
pode ter uma populao pequena de rs; um prado, uma populao
pequena de roedores. E, no curso natural dos eventos, extines locais
ocorrem o tempo todo. Mas quando essa extino se segue a uma srie de
adversidades provvel que o stio seja recolonizado por membros de
outras populaes, mais afortunadas, que chegaram ali vindas de outro
lugar. O que distingue as ilhas e explica o fenmeno do relaxamento o
fato de a recolonizao ser muito difcil, e, em muitos casos, totalmente
impossvel. (Embora, por exemplo, uma ponte terrestre possa manter uma
pequena populao remanescente de tigres, se essa populao vier a
desaparecer, podemos presumir que novos tigres no viro nadando do
continente.) O mesmo vale para qualquer fragmento de hbitat.
Dependendo das redondezas do fragmento, as espcies podem ou no ser
capazes de recoloniz-lo se uma das populaes perecer. Pesquisadores do
PDBFF descobriram que, por exemplo, certos pssaros, como o cabeabranca (Dixiphia pipra), atravessam tranquilamente as clareiras das
estradas, ao passo que outros, como o rendadinho (Willisornis poecilinotus),
quase no o fazem.8 Na ausncia de recolonizao, as extines locais
podem se tornar regionais e, por fim, globais.

A cerca de quinze quilmetros da Reserva 1202, a estrada de terra batida
desaparece e d lugar a um trecho de floresta tropical, que nos padres
contemporneos pode ser considerado inalterado. Pesquisadores do
PDBFF delimitaram sees dessa floresta a fim de us-las como lotes de
controle, para comparar o que est acontecendo nos fragmentos com o que
est acontecendo no resto da floresta. Perto do fim da estrada, h um
pequeno alojamento, conhecido como Acampamento 41, onde eles

dormem, comem e tentam se proteger da chuva. Cheguei l com Cohn-Haft


certa tarde, bem quando comeava a cair uma tempestade. Corremos pela
floresta, mas no teve jeito: quando chegamos ao Acampamento 41,
estvamos encharcados.
Mais tarde, depois de a tempestade cessar e torcermos nossas meias,
samos do acampamento e nos embrenhamos na floresta. O cu ainda
estava nublado e, naquele clima cinzento, um tom sombrio matizava a
vegetao. Pensei no curupira, com seus ps invertidos, espiando por entre
as rvores.
E. O. Wilson, que visitou o PDBFF duas vezes, escreveu aps uma de
suas viagens: A selva fervilha, mas de um modo que escapa ao alcance dos
sentidos humanos.9 Cohn-Haft me disse algo muito parecido, ainda que
menos grandiloquente. A floresta tropical, descreveu ele, parece muito
melhor na TV. De incio, pareceu-me que no havia nada se movendo em
lugar algum nossa volta, mas ento Cohn-Haft passou a apontar indcios
de insetos, e eu comecei a perceber vrias atividades acontecendo, para
usar uma frase de Wilson, no pequeno mundo inferior. Um bicho-pau
pendurado numa folha morta, agitando suas pernas delicadas. Uma aranha
aninhada sobre uma teia circular. Um tubo flico de lama erguendo-se do
solo da floresta que, na verdade, era a casa de uma ninfa de cigarra. O que
parecia uma monstruosa protuberncia grvida num tronco de rvore era,
na verdade, um ninho cheio de cupins. Cohn-Haft reconheceu uma planta
chamada melastoma. Ele virou uma das folhas e bateu levemente no caule,
que era oco. Minsculas formigas pretas comearam a surgir, parecendo
to ferozes quanto formiguinhas minsculas conseguem parecer. Ele me
explicou que elas protegiam as plantas de outros insetos em troca de
hospedagem gratuita.
Cohn-Haft foi criado no oeste de Massachusetts no muito longe de
onde eu moro, por sinal. Antes, em casa, eu me considerava um naturalista
geral, comentou ele. O cientista sabia dizer o nome da maioria das rvores
e dos insetos com os quais cruzava no oeste da Nova Inglaterra, alm de
todos os pssaros. Na Amaznia, entretanto, era impossvel ser um
generalista, pois havia muita coisa a ser observada. Nos lotes de pesquisa

do PDBFF, cerca de 1.400 espcies de rvores foram identificadas ainda


mais do que nos lotes de Silman, 1.600 quilmetros a oeste.
So ecossistemas megadiversificados, onde cada espcie muito, muito
especializada, contou-me Cohn-Haft. Nesses ecossistemas, a recompensa
imensa se a espcie fizer exatamente o que faz. Ele apresentou sua
prpria teoria para explicar por que a vida nos trpicos to variada: a
diversidade tende a reforar a si mesma. Um corolrio natural para uma
diversidade de espcies elevada a baixa densidade populacional, e essa
a receita para a especiao: o isolamento pela distncia, explicou. Trata-se
tambm de uma vulnerabilidade, pois populaes pequenas e isoladas so
muito mais suscetveis extino.
O sol comeava a baixar, e a luminosidade da floresta era quase
crepuscular. Enquanto retornvamos ao Acampamento 41, deparamo-nos
com uma tropa de formigas seguindo um atalho feito por elas mesmas, a
poucos metros da gente. As formigas, marrom-avermelhadas, avanavam
mais ou menos em linha reta que conduzia a um tronco imenso (ainda mais
para elas). Elas subiam o tronco e depois o desciam de novo. Acompanhei a
fila at onde foi possvel, em ambas as direes, mas parecia infinita, como
uma parada militar no estilo sovitico. A coluna, disse-me Cohn-Haft, era
formada por uma criatura chamada formiga-correio (ou taoca), que
pertence espcie Eciton burchellii.
As formigas-correio existem dezenas de espcies nos trpicos
diferem da maior parte das outras formigas por no terem residncia fixa.
Elas se deslocam o tempo todo, caando insetos, aranhas e, de vez em
quando, pequenos lagartos, ou ento acampam em bivaques temporrios.
(Os bivaques da Eciton burchellii so fabricados pelas prprias formigas
reunidas em volta da rainha, formando uma massa perigosa e letal.) As
formigas-correio so famosas por sua voracidade: uma colnia em
marcha pode consumir trinta mil presas sobretudo larvas de outros
insetos por dia. Mas, mesmo em sua brutalidade, elas sustentam vrias
outras espcies. H toda uma classe de pssaros conhecida como
seguidores de formigas. Eles so quase sempre encontrados perto de
grupos de formigas, comendo os insetos que elas espantam das folhas

mortas. Outros pssaros, mais oportunistas, caam em torno das formigas


quando as encontram por acaso. Depois dos seguidores de formigas, h
vrias outras criaturas tambm especialistas em fazer exatamente o que
fazem. H borboletas que se alimentam das fezes dos pssaros e moscas
parasitas que depositam as proles em grilos e baratas apavorados. Vrias
espcies de caros pegam carona nas prprias formigas: uma espcie se
prende s pernas dos insetos; outra, s mandbulas.10 Um casal de
naturalistas americanos, Carl e Marian Rettenmeyer, que passou mais de
meio sculo estudando as Eciton burchellii, comps uma lista de mais de
trezentas espcies que vivem em associao com as formigas.11
Cohn-Haft no conseguiu ouvir mais nenhum pssaro e estava ficando
tarde, ento retornamos ao acampamento. Combinamos de voltar ao
mesmo local no dia seguinte para tentar acompanhar a procisso de
formigas-pssaros-borboletas.

30. Uma formiga-correio da espcie Eciton burchellii.

No fim dos anos 1970, um entomlogo chamado Terry Erwin estava


trabalhando no Panam quando algum lhe perguntou quantas espcies de
insetos ele achava que podiam ser encontradas em alguns quilmetros
quadrados de floresta tropical. At ento, Erwin catalogara principalmente
besouros. Ele pulverizava a copa das rvores com inseticida e depois
coletava as carcaas que caam das folhas como uma chuva fina. Intrigado
pela pergunta mais abrangente de quantos insetos havia nos trpicos como
um todo, ele pensou num meio de extrapolar a prpria experincia. De uma
nica espcie de rvore, Luehea seemannii, coletou besouros pertencentes a
mais de 950 espcies. Calculando que cerca de um quinto desses besouros
dependia da Luehea seemannii, que outros besouros dependiam de outras
rvores, que os besouros representavam aproximadamente 40% de todas
as espcies de insetos e que havia cerca de cinquenta mil espcies de
rvores tropicais, Erwin estimou que os trpicos eram o lar de trinta
milhes de espcies de artrpodes.12 (Alm dos insetos, o grupo inclua
aranhas e centopeias.) Ele reconheceu ter ficado chocado com a prpria
concluso.
Desde ento, muitos esforos tm sido realizados para aprimorar as
estimativas de Erwin. A maioria dessas recontagens manifestou uma
tendncia decrescente. (Entre outras coisas, provvel que Erwin tenha
superestimado a proporo de insetos dependentes de uma nica planta
hospedeira.) Ainda assim, segundo todos os clculos, esse nmero
permanece surpreendentemente elevado: estimativas recentes sugerem
que existam pelo menos dois milhes de espcies de insetos tropicais, e
esse nmero talvez chegue a at sete milhes.13 Como comparao, existem
cerca de dez mil espcies de pssaros em todo o mundo e apenas 5.500
espcies de mamferos. Assim, para cada espcie com pelos e glndula
mamrias, existem, s nos trpicos, pelo menos trezentas com antenas e
olhos compostos.
A riqueza da fauna de insetos significa que qualquer ameaa aos
trpicos se traduz em nmeros muito altos de vtimas potenciais.
Considere o seguinte clculo: o desmatamento tropical notoriamente
difcil de mensurar, mas vamos supor que as florestas esto sendo

devastadas num ritmo de 1% ao ano. Utilizando a relao espcie-rea, S =


cAz, e estabelecendo o valor de z em 0,25, podemos calcular que a perda de
1% da rea original implica a perda de cerca de um quarto de 1% das
espcies originais. Se admitirmos, de maneira bem conservadora, que
existem dois milhes de espcies nas florestas tropicais, isso significa que
algo em torno de cinco mil espcies esto sendo extintas a cada ano. Isso
nos leva a mais ou menos catorze espcies por dia, ou uma a cada cem
minutos.
O clculo exato foi realizado por E. O. Wilson no fim dos anos 1980,
pouco aps uma de suas viagens ao PDBFF. Wilson publicou os resultados
na Scientific American e, com base neles, concluiu que a taxa atual de
extino era da ordem de dez mil vezes superior taxa de fundo de
ocorrncias naturais.14 Isso, observou, estava reduzindo a diversidade
biolgica ao seu nvel mais baixo desde a extino do fim do Cretceo, um
evento, segundo o cientista, que, mesmo no sendo a pior extino em
massa da histria, foi de longe a mais famosa, porque encerrou a era dos
dinossauros, conferiu hegemonia aos mamferos e, em ltima anlise, para
o bem e para o mal, possibilitou a origem de nossa prpria espcie.
Como os clculos de Erwin, os de Wilson foram surpreendentes. Eram
tambm fceis de compreender, ou pelo menos de repetir, e receberam um
bocado de ateno, no s no mundo um tanto pequeno dos bilogos
tropicais, mas tambm na mdia tradicional. difcil passar um dia sem
que sejamos informados de que o desmatamento tropical est extinguindo
cerca de uma espcie a cada hora, ou talvez at uma por minuto, lamentou
uma dupla de ecologistas britnicos.15 Hoje, 25 anos depois, aceito que os
nmeros de Wilson mais uma vez iguais aos de Erwin no batem com
as observaes, um fato que deveria disciplinar muito mais os autores de
fico cientfica do que os cientistas. As razes para esse cenrio ainda
esto em debate.
Uma possibilidade a de que a extino leva tempo. Os clculos de
Wilson sugerem que, uma vez que determinada rea desmatada, as
espcies diminuem de maneira mais ou menos imediata. No entanto, pode
levar um bom tempo at que a floresta entre em pleno relaxamento, e

mesmo as pequenas populaes restantes podem persistir por um longo


perodo, dependendo de como rolar o dado da sobrevivncia. A diferena
entre o nmero de espcies que foram condenadas por algum tipo de
mudana ambiental e o nmero que de fato desapareceu chamada de
dvida de extino. O termo implica a existncia de uma defasagem no
processo, assim como nas compras a crdito.
Outra explicao possvel que o hbitat perdido com o desmatamento
no esteja de fato perdido. Mesmo as florestas que tm sido desmatadas
por madeireiros ou queimadas para a criao de pastos podem voltar e
de fato voltam a crescer. Ironicamente, uma boa ilustrao disso vem da
rea em torno do PDBFF. Pouco depois de Lovejoy convencer as
autoridades brasileiras a apoiar o projeto, o pas sofreu uma crise
acachapante em suas finanas e, em 1990, a porcentagem da inflao
alcanou a faixa dos milhares. Na poca, o governo cancelou os subsdios
que haviam sido prometidos aos agricultores, e milhares de hectares foram
abandonados. Ao redor de alguns fragmentos quadrados do PDBFF, as
rvores voltaram a crescer com tanto vigor que os lotes teriam sido
engolidos por completo se Lovejoy no tivesse conseguido manter as reas
isoladas por meio da derrubada e da queima. Embora a floresta primria
continue em declnio nos trpicos, a floresta secundria, em algumas
regies, est em expanso.
Outra possvel explicao para o fato de as observaes no
corresponderem aos prognsticos que os seres humanos no so muito
observadores. Visto que a maioria das espcies dos trpicos de insetos e
outros invertebrados, a maior parte das extines previstas se destina a
essas espcies. Contudo, como no sabemos (nem mesmo com margem de
erro de milhes) quantas espcies de insetos tropicais existem, no
provvel que percebamos se um ou dois, ou mesmo dez mil deles
desapareceram. Um relatrio recente da Sociedade Zoolgica de Londres
observa que s se sabe o status de conservao de menos de 1% de todos
os invertebrados descritos, e a maioria dos invertebrados provavelmente
ainda no foi descrita.16 Os invertebrados podem, como disse Wilson, ser
as coisinhas pequeninas que regem o mundo, mas coisinhas pequeninas

so ignoradas com facilidade.



Quando voltamos para o Acampamento 41, outras pessoas tinham chegado,
inclusive a esposa de Cohn-Haft, a ecologista Rita Mesquita, e Thomas
Lovejoy, que estava em Manaus para uma reunio de um grupo chamado
Fundao Amaznia Sustentvel. Hoje com setenta e poucos anos, Lovejoy
considerado o responsvel por ter difundido a expresso diversidade
biolgica e por ter concebido a ideia de troca da dvida por natureza.
Durante anos, trabalhou com o World Wildlife Fund (WWF), o Instituto
Smithoniano, a Fundao das Naes Unidas e o Banco Mundial. Em grande
parte graas a seu empenho, cerca de metade da floresta tropical da
Amaznia encontra-se sob alguma forma de proteo legal. Lovejoy desse
raro tipo de pessoa que parece igualmente vontade chafurdando no meio
da floresta e discursando no Congresso americano. Ele est sempre em
busca de meios para incentivar o apoio conservao da Amaznia, e,
sentados naquele fim de tarde, contou-me da vez que levara Tom Cruise at
o Acampamento 41. Cruise parecia se divertir, disse ele, mas infelizmente
nunca aderiu causa.
At o momento, mais de quinhentos artigos cientficos e vrios livros
foram escritos sobre o PDBFF. Quando pedi a Lovejoy que resumisse o que
ele aprendera com o projeto, a resposta foi que era preciso ser cauteloso ao
extrapolar de uma parte para o todo. Por exemplo, trabalhos recentes tm
demonstrado que as alteraes no uso da terra na Amaznia tambm
afetam a circulao atmosfrica. Isso significa que, numa escala bem
grande, a destruio da floresta tropical pode resultar no s no
desaparecimento da floresta, mas no desaparecimento da chuva.
Suponha que voc fique com uma paisagem fragmentada em trechos de
cem hectares, disse Lovejoy. Para mim, o projeto mostrou que,
basicamente, voc ter perdido mais da metade da fauna e da flora. claro,
voc sabe, que no mundo real sempre mais complicado.
A maior parte das descobertas do PDBFF tem sido, na verdade,
variaes sobre a perda. Seis espcies de primatas podem ser encontradas

na rea do projeto. Trs delas o macaco-aranha-preto (Ateles paniscus), o


macaco-prego (Cebus apella) e o cuxi-preto (gnero Chiropotes)
sumiram dos fragmentos. Pssaros como o arapau-rabudo e o
barranqueiro-pardo, que viajam em bandos de espcies mistas,
desapareceram por completo dos fragmentos menores e so encontrados
em abundncia bem menor nos fragmentos maiores. Rs que se
reproduziam no lamaal dos porcos-do-mato sumiram, assim como os
prprios porcos, que produziam o lamaal. Muitas espcies sensveis at
mesmo a leves mudanas de luz e calor declinaram em abundncia nas
extremidades dos fragmentos, ao passo que a quantidade de borboletas
que adoram a luz aumentou.
Ao mesmo tempo, embora isso esteja um pouco alm do foco do PDBFF,
h uma sinergia sombria entre a fragmentao e o aquecimento global,
assim como h entre o aquecimento global e a acidificao dos oceanos,
entre o aquecimento global e as espcies invasoras, e entre as espcies
invasoras e a fragmentao. Uma espcie que precisa migrar para
acompanhar o aumento das temperaturas, mas que cai na armadilha de um
fragmento florestal mesmo em fragmentos bem extensos no dever
sobreviver. Uma das caractersticas que definem o Antropoceno que o
mundo est mudando de maneiras que obrigam as espcies a se
deslocarem, e outra caracterstica que ele est mudando de maneiras que
criam obstculos estradas, desmatamentos, cidades que as impedem
de se deslocar.
A camada totalmente nova sobre a qual eu estava pensando nos anos
1970 a mudana climtica, explicou Lovejoy. Ele escreveu que, diante da
mudana climtica, mesmo da mudana climtica natural, a atividade
humana criou uma pista de obstculos para a disperso da biodiversidade.
E o resultado pode ser uma das maiores crises biticas de todos os
tempos.17
Naquela noite, todos foram dormir cedo. Depois de um espao de
poucos minutos, mas que pode ter durado horas, fui acordada por um
alvoroo extraordinrio. O som parecia estar vindo de todos os lugares e de
lugar algum ao mesmo tempo. Ele se intensificava num crescendo, caa, e

ento, logo quando eu voltava a dormir, comeava outra vez. Eu sabia que
se tratava de algum canto de acasalamento entre rs, ento sa da rede e
peguei uma lanterna para dar uma olhada por ali. No consegui encontrar a
fonte do rudo, mas me deparei com um inseto com uma faixa
bioluminescente. Era um bicho que eu teria gostado de colocar em um
jarro, se houvesse jarros onde o colocar. Na manh seguinte, Cohn-Haft
apontou para um casal de pererecas Osteocephalus taurinus se abraando.
As pererecas eram marrom-alaranjadas com focinhos achatados. O macho,
trepado nas costas da fmea, tinha mais ou menos a metade do tamanho da
companheira. Lembrei-me de ter lido que os anfbios nas plancies
amaznicas, pelo menos at ento, pareciam ter escapado do fungo
Chytridiales. Cohn-Haft, que ficara acordado por causa do barulho, como
todo mundo, descreveu o chamado da perereca como um longo gemido
que vira um rugido e acaba numa risada cacarejante.
Depois de vrias xcaras de caf, samos para observar o desfile das
formigas. Lovejoy planejara nos acompanhar, mas, quando foi vestir sua
camisa de mangas compridas, uma aranha que fixara residncia no interior
da roupa picou sua mo. A aranha parecia comum, mas a picada foi
ganhando um tom avermelhado ameaador, e a mo de Lovejoy ficou
dormente. Resolveu-se que ele permaneceria no acampamento.
O mtodo ideal deixar que as formigas se aproximem de ns,
explicou Cohn-Haft, enquanto caminhvamos. Ento, voc no tem sada.
como estar encurralado. As formigas vo subir no seu corpo e morder suas
roupas. E voc vai estar bem no meio da ao. Ao longe, ele escutou um
me-de-taoca-de-garganta-vermelha
(um
pssaro
papa-formiga)
produzindo um som entre o pio e o cacarejo. Por ser um pssaro seguidor
de formigas, Cohn-Haft tomou isso como um sinal promissor. Entretanto,
poucos minutos depois, quando alcanamos o local onde tnhamos visto a
interminvel fila de formigas no dia anterior, no conseguimos encontrlas. Cohn-Haft ouviu dois outros papa-formigas cantando nas rvores: um
papa-formiga-de-topete, que solta um assobio agudo, e um arapau-dataoca, que produz um piado animado. Eles tambm pareciam estar
procurando pelas formigas.

Esto to confusos quanto ns, disse Cohn-Haft. Ele concluiu que as


formigas tinham deslocado seu bivaque e ingressado agora numa fase
conhecida como estacionria. Durante essa fase, elas permanecem mais
ou menos num s lugar para criar a nova gerao. A fase estacionria pode
durar at trs semanas, o que ajuda a explicar uma das mais enigmticas
descobertas j feitas no PDBFF: mesmo os fragmentos de florestas grandes
o bastante para sustentarem colnias de formigas-correio acabam
perdendo os pssaros papa-formigas. Os pssaros seguidores de formigas
precisam acompanhar as forrageadoras (formigas que coletam o alimento),
e aparentemente, nos fragmentos, no havia colnias suficientes para
garantir que uma delas estivesse sempre em atividade. Mais uma vez, disse
Cohn-Haft, tratava-se de uma demonstrao da lgica da floresta tropical.
Os pssaros papa-formigas (Thamnophilidae) so to bons fazendo
exatamente o que fazem que so extremamente sensveis a qualquer
alterao que dificulte sua maneira particular de fazer as coisas.

31. Um papa-formiga-de-topete (Pithys albifrons).

Quando voc encontra uma coisa que depende de outra, que, por sua
vez, depende de outra, toda a srie de interaes depende da constncia,
explicou ele. Fiquei pensando nisso enquanto voltvamos ao acampamento.
Se Cohn-Haft estivesse certo, ento, em sua complexidade circense e louca,
o desfile de formigas, pssaros e borboletas era um smbolo da estabilidade
amaznica. Somente num lugar onde as regras do jogo permanecem fixas
as borboletas podem evoluir alimentando-se com excremento de pssaros
que evoluem alimentando-se de formigas. Claro, fiquei decepcionada por
no termos achado as formigas, mas imaginei que os pssaros deviam estar
ainda mais chateados.

CAPTULO X

A NOVA PANGEIA
Myotis lucifugus

A MELHOR POCA para realizar um recenseamento de morcegos no auge do


inverno. Morcegos so conhecidos como verdadeiros hibernantes:
quando as temperaturas despencam, eles procuram lugares onde
descansar a cabea ou melhor, ficar de ponta-cabea, j que os morcegos
em estado de torpor se penduram pelos dedos. No nordeste dos Estados
Unidos, os primeiros a hibernar em geral so os pequenos-morcegosmarrons (Myotis lucifugus). Entre o fim de outubro e o incio de novembro
no hemisfrio Norte, eles buscam um abrigo, como uma caverna ou
cavidade, onde as condies devem permanecer estveis. Essas pequenas
criaturas marrons so logo seguidas por morcegos tricolores e, depois,
pelos grandes marrons e os morcegos-pigmeus (Myotis leibii). A
temperatura corporal de um morcego em hibernao cai entre 27C e 33C,
muitas vezes quase congelando. O batimento cardaco diminui, o sistema
imunolgico para de funcionar e o morcego, pendurado pelas garras, entra
num estado prximo de uma animao suspensa. Contar os morcegos em
hibernao exige um pescoo forte, uma boa lanterna e meias bem
quentinhas.
Em maro de 2007, alguns bilogos de vida selvagem de Albany, Nova
York, realizaram um recenseamento numa caverna nas redondezas da
cidade. Tratava-se de um evento de rotina, de tal forma que o supervisor, Al
Hicks, ficou no escritrio. Assim que os bilogos chegaram caverna,
sacaram seus celulares.
Eles disseram: Caramba. Tem morcego morto por todos os cantos,
lembraria mais tarde Hicks, que trabalha no Departamento de Conservao
e Meio Ambiente de Nova York. Ele instruiu a equipe a levar algumas

carcaas para o escritrio e a fotografar qualquer morcego vivo que


encontrassem. Quando Hicks examinou as fotos, viu que os animais
pareciam ter mergulhado de focinho em potes de talco. O cientista nunca
havia visto aquilo, ento comeou a enviar as fotos por e-mail para todos os
especialistas em morcego que conhecia. Nenhum deles, tampouco, vira algo
parecido. Alguns colegas de Hicks em outros estados assumiram um tom
jocoso. Queriam saber o que os morcegos de Nova York andavam
cheirando.
Comeou a primavera. Os morcegos de toda Nova York e Nova
Inglaterra despertaram de seu torpor e revoaram. O p branco continuou
um mistrio. Ns pensamos: tomara que isso desaparea, disse-me Hicks.
Era como o governo Bush, e, como o governo Bush, aquilo simplesmente
no desaparecia. Em vez disso, se alastrava. No inverno seguinte, a mesma
substncia branca foi encontrada em 33 cavernas em quatro estados
diferentes. Enquanto isso, os morcegos continuaram morrendo. Em alguns
dos hibernculos, populaes declinaram mais de 90%. Numa caverna em
Vermont, milhares de cadveres cados do teto empilhavam-se no solo,
como um monte de neve.
A mortandade de morcegos prosseguiu no inverno seguinte,
espalhando-se para mais cinco estados. No inverno depois desse, atingiu
mais trs estados e perdura at hoje, embora em muitos lugares no tenha
sobrado quase nenhum morcego. Agora se sabe que o p branco um
fungo adaptado ao frio conhecido como psicrfilo que foi importado
por acidente para os Estados Unidos, provavelmente da Europa. Quando foi
isolado pela primeira vez, o fungo, do gnero Geomyces, no tinha nome.
Por conta do efeito sobre os morcegos, apelidaram-no de Geomyces
destructans.

32. Um pequeno-morcego-marrom (Myotis lucifugus) com sndrome do focinho branco.


Sem a ajuda humana, as viagens de longa distncia para a maioria das
espcies difcil, beirando o impossvel. Para Darwin, esse era um ponto
fundamental. Sua teoria de descendncia com modificaes defendia que
cada espcie crescia num nico lugar de origem. Para se espalhar dali,
precisava deslizar, nadar, trotar, arrastar-se ou lanar suas sementes ao
vento. Com tempo suficiente, mesmo um organismo sedentrio como,
digamos, o fungo podia se dispersar amplamente, segundo Darwin. Mas o
que tornava tudo mais interessante eram os limites dessa disperso. Estes
representavam a riqueza da vida e, ao mesmo tempo, os padres que
podiam ser discernidos em meio variedade. Os obstculos impostos pelos
oceanos, por exemplo, explicavam a razo para vrias regies da Amrica
do Sul, da frica e da Austrlia embora fossem para Darwin
inteiramente similares em termos de clima e topografia serem
povoadas por fauna e flora inteiramente dissimilares. As criaturas de cada
continente haviam evoludo em separado, e, dessa maneira, o isolamento

fsico se transmutara em disparidade biolgica. De modo semelhante, os


obstculos impostos pelo relevo explicavam o motivo de os peixes no leste
do Pacfico serem diferentes dos peixes do oeste do Caribe, embora esses
dois grupos fossem, como escreveu Darwin, separados apenas pelo
estreito, embora intransponvel, istmo do Panam. Num nvel mais local,
as espcies encontradas de um lado de uma cordilheira ou de um grande
rio costumam ser diferentes das espcies encontradas no outro lado,
embora em geral e de modo significativo sejam parentes. Assim, por
exemplo, Darwin observou, as plancies prximas ao estreito de Magalhes
so habitadas por uma espcie de ema; e, ao norte, as plancies de La Plata
tm outra espcie do mesmo gnero, e no verdadeiros avestruzes e emus,
como aqueles encontrados na frica e na Austrlia.
Os limites de disperso tambm intrigavam Darwin de outra maneira,
esta mais difcil de retratar. Conforme ele observara em primeira mo,
mesmo ilhas vulcnicas remotas, como Galpagos, estavam cheias de vida.
De fato, as ilhas eram o lar de vrias das criaturas mais fantsticas do
mundo. Para que sua teoria da evoluo estivesse correta, essas criaturas
deveriam ser descendentes de criaturas colonizadoras. Mas como as
colonizadoras originais chegaram l? No caso de Galpagos, oitocentos
quilmetros de mar separavam o arquiplago do litoral da Amrica do Sul.
Esse problema deixou Darwin to intrigado que ele passou mais de um ano
tentando reproduzir as condies de uma travessia ocenica no jardim de
sua casa, em Kent. Ele coletou sementes e as imergiu em tanques de gua
salgada. Com intervalos de alguns dias, removia algumas das sementes e as
plantava. O exerccio acabou lhe tomando um tempo enorme, pois ele
escreveu a um amigo que a gua precisa ser renovada a cada dois dias, por
causa do cheiro horrvel.1 Mas os resultados, pensou, eram promissores;
sementes de cevada germinaram aps quatro semanas de imerso;
sementes de agrio, aps seis embora as sementes vertessem uma
quantidade surpreendente de limo.2 Se uma corrente ocenica flua a uma
velocidade de 1,6 quilmetro por hora, ento ao longo de seis semanas uma
semente podia ser carregada por mais de 1.600 quilmetros. E quanto aos
animais? Nesse ponto, os mtodos de Darwin se tornaram ainda mais

elaborados. Ele cortou duas patas de pato e as colocou num tanque que
continha ovos de caracis. Depois de deixar as patas do pato imersas por
um tempo, Darwin ergueu-os e pediu aos filhos que contassem quantos
ovos tinham se agarrado a elas. Os pequeninos moluscos, Darwin
descobriu, podiam sobreviver fora da gua por at vinte horas, e nesse
perodo, segundo seus clculos, um pato com as duas patas era capaz de
percorrer novecentos ou 1.100 quilmetros.3 Ele percebeu que no se
tratava de mera coincidncia que em muitas ilhas remotas no houvesse
mamferos, exceto os morcegos, que podem voar.4
A ideia de Darwin sobre o que ele chamava de distribuio geogrfica
tinha implicaes profundas algumas das quais s seriam reconhecidas
dcadas aps sua morte. No fim do sculo XIX, paleontlogos comearam a
catalogar as vrias correspondncias curiosas exibidas pelos fsseis
coletados em continentes diferentes. O mesossauro, por exemplo, um
rptil magro com dentes protuberantes que viveu no perodo permiano. Os
restos mortais dessa criatura foram encontrados na frica e, a um oceano
de distncia, na Amrica do Sul. A samambaia Glossopteris tem forma de
lngua e tambm viveu no Permiano. Seus fsseis podem ser encontrados
na frica, na Amrica do Sul e na Austrlia. Dado que era difcil conceber
como um rptil grande poderia ter atravessado o Atlntico, ou uma planta
atravessado o Atlntico e o Pacfico, os paleontlogos especularam sobre a
existncia de vastas pontes terrestres que se estendiam por vrios milhares
de quilmetros. Ningum sabia por que essas pontes tinham desaparecido
e onde foram parar; presumia-se que haviam afundado sob as ondas. Nos
primeiros anos do sculo XX, o meteorologista alemo Alfred Wegener
surgiu com uma ideia melhor.
Os continentes devem ter se deslocado, escreveu. A Amrica do Sul
devia ficar ao lado da frica, formando um bloco nico (...). As duas partes
devem ter se separado gradualmente num perodo de milhes de anos,
como pedaos de uma crosta de gelo no mar.5 Em algum momento,
segundo a hiptese de Wegener, todos os continentes atuais formavam um
supercontinente gigantesco, Pangeia. A teoria de Wegener sobre a
flutuao continental, ridicularizada durante toda sua vida, foi, claro,

justificada em grande parte pela descoberta das placas tectnicas.


Uma das caractersticas surpreendentes do Antropoceno a baguna
que ele causou nos princpios de distribuio geogrfica. Se rodovias,
desmatamentos e plantaes de soja criam ilhas que antes no existiam, o
comrcio global e as viagens globais fazem o inverso: eles negam at
mesmo s ilhas mais remotas seu distanciamento. O processo de
remixagem da flora e da fauna mundiais, que comeou devagar, junto s
estradas no incio da migrao humana, tem acelerado nas dcadas
recentes a ponto de, em algumas partes do mundo, plantas no nativas
superarem as plantas nativas em quantidade. Num perodo de 24 horas,
estima-se que dez mil espcies diferentes so deslocadas no mundo s na
gua dos tanques de lastro dos navios.6 Assim, um s navio-tanque (ou,
alis, um s avio de passageiros) pode romper com milhes de anos de
separao geogrfica. Anthony Ricciardi, especialista em espcies
introduzidas (ou exticas) na Universidade McGill, chamou o recente
rearranjo da biota terrestre de um evento de invaso em massa. Trata-se,
segundo ele, de algo sem precedentes na histria do planeta.7

Por coincidncia, moro bem a leste de Albany, no muito longe da caverna
onde o primeiro grupo de morcegos mortos foi descoberto. Quando fiquei
sabendo o que estava acontecendo, a sndrome do focinho branco, como
ficou conhecida, j se espalhara at West Virginia, eliminando cerca de um
milho de morcegos. Telefonei para Hicks e, como estvamos em outra
poca de recenseamento de morcegos, ele sugeriu que eu os acompanhasse
na prxima excurso. Numa manh fria e nublada, ns nos encontramos
num estacionamento perto de seu escritrio. De l, rumamos para o norte,
na direo das montanhas Adirondack.
Cerca de duas horas depois, chegamos base de uma montanha no
muito distante do lago Champlain. No sculo XIX e durante a Segunda
Guerra Mundial, as montanhas Adirondack eram uma importante fonte de
minrio de ferro, e vrios poos foram perfurados em suas profundezas.
Quando o minrio acabou, as minas foram abandonadas pelos homens e

colonizadas pelos morcegos. Para o recenseamento, entraramos num poo


que outrora fora a mina de Barton Hill. A entrada ficava no meio de uma
encosta montanhosa, coberta por vrios centmetros de neve. No ponto de
partida da trilha, ramos mais de dez pessoas batendo os ps contra a
friagem. A maior parte, como Hicks, trabalhava para o estado de Nova York,
mas tambm havia alguns bilogos do Departamento Americano de Pesca e
Vida Selvagem e um escritor local que fazia pesquisas para um livro no qual
a sndrome do focinho branco entraria como trama secundria.
Todos calavam sapatos de neve, exceto o romancista, que, ao que
parecia, no lera a mensagem nos aconselhando a traz-los. A neve estava
congelada, e o avano era lento levamos meia hora para percorrer menos
de um quilmetro. Enquanto espervamos o escritor nos alcanar ele
estava com dificuldades para passar por uma camada de neve de um metro
de altura , a conversa abordou os perigos potenciais de entrar numa mina
abandonada. Entre os riscos, disseram-me, havia o de rochas soltas nos
esmagarem, de sermos intoxicados por vazamentos de gases e de cairmos
num precipcio de mais de trinta metros de profundidade. Depois de mais
meia hora, aproximadamente, chegamos entrada da mina basicamente
um grande buraco cravado na encosta da montanha. As pedras frente da
entrada estavam esbranquiadas pelos excrementos das aves e a neve,
coberta de pegadas. Estava claro que corvos e coiotes descobriram que
aquele local era timo para filar um jantar.
Merda, exclamou Hicks. Morcegos voavam para dentro e para fora da
mina, alguns at se arrastavam sobre a neve. Hicks foi apanhar um deles
a criatura estava to letrgica que ele a capturou na primeira tentativa.
Segurando-a entre o dedo indicador e o polegar, o cientista torceu o
pescoo do animal e o colocou num saco plstico com fecho hermtico. O
levantamento vai ser rpido, hoje, anunciou.
Tiramos nossos sapatos de neve, colocamos os capacetes com as
lanternas e entramos na mina, descendo por um longo tnel inclinado.
Vigas partidas cobriam o solo, e os morcegos revoavam ao nosso redor, em
meio s sombras. Hicks advertiu para que ficssemos atentos. Se voc
pisar em determinados lugares, no vai conseguir tirar o p, alertou. O

tnel seguia em frente, sinuoso, s vezes se abrindo em cmaras como uma


sala de concerto, com tneis laterais partindo do centro algumas das
cmaras tm nome. Quando atingimos um trecho sepulcral conhecido como
seo Don Thomas, ns nos dividimos em grupos para efetuar o
levantamento. O processo consistia em fotografar o maior nmero possvel
de morcegos. (Mais tarde, de volta a Albany, algum se sentaria diante de
um computador e contaria todos os morcegos na tela.) Fui com Hicks, que
carregava uma cmera enorme, e um dos bilogos do Departamento
Americano de Pesca e Vida Selvagem, que tinha uma caneta laser. Morcegos
so animais bastante sociais, e dentro da mina eles se penduram no teto
rochoso em grupos numerosos. A maioria era de pequenos-morcegosmarrons, os Myotis lucifugus, ou lucis, no jargo dos contadores de
morcegos. So os morcegos predominantes no nordeste dos Estados
Unidos, o tipo mais provvel de ser visto revoando numa noite de vero.
Como o nome sugere, so pequenos uns doze centmetros de
comprimento, pesando pouco menos de seis gramas e marrons, com a
pelagem mais clara na barriga. (O poeta Randall Jarrell os descreveu como
tendo a cor do caf com creme.)8 Pendurados no teto, com as asas
dobradas, pareciam pompons encharcados. Havia tambm os morcegospigmeus (Myotis leibii), que podem ser identificados pelos focinhos bem
escuros, e os morcegos-de-indiana (Myotis sodalis), que, mesmo antes da
sndrome do focinho branco, j eram considerados uma espcie ameaada.
medida que avanvamos, amos perturbando os morcegos, que chiavam
e se remexiam, como crianas sonolentas.
Apesar do nome, a sndrome do focinho branco no se restringe aos
focinhos dos morcegos: medida que nos aprofundvamos na mina, as
pessoas no paravam de encontrar morcegos com manchas de fungos nas
asas e nas orelhas. Para fins de pesquisa, vrios foram mortos com o
indicador e o polegar. Cada morcego morto tinha seu sexo identificado os
machos podem ser reconhecidos pelo pnis minsculo e era embalado
num saquinho.
Ainda hoje, no se sabe com certeza como o Geomyces destructans mata
os morcegos. O que se sabe que morcegos com focinho branco muitas

vezes despertam do torpor e saem voando em plena luz do dia. Segundo


uma teoria, o fungo, que literalmente devora a pele dos morcegos, irrita os
animais a ponto de deix-los agitados. Isso, por sua vez, faz com que eles
gastem suas reservas de gordura, que deveriam sustent-los ao longo do
inverno. beira da inanio, eles saem voando em busca de insetos, que,
claro, no esto disponveis nessa poca do ano. Foi tambm sugerido que
o fungo leva o morcego a perder a umidade pela pele.9 Desidratados, eles
despertariam e sairiam em busca de gua. Tambm nessa hiptese,
esgotam suas reservas de energia e acabam definhando e morrendo.
Entramos na mina de Barton Hill por volta de uma hora da tarde. L
pelas sete da noite, j estvamos quase de volta aonde havamos comeado
a excurso, na base da montanha, s que dentro dela. Chegamos a um
grande guincho enferrujado, utilizado para erguer o minrio at a
superfcie quando a mina estava ativa. Abaixo dele, o atalho desaparecia
dentro de uma enorme poa dgua, negra como a do rio Estige. Era
impossvel ir mais adiante, por isso retomamos a longa subida de volta.

A movimentao das espcies pelo mundo por vezes comparada a uma
roleta-russa. Assim como nos jogos nos quais as apostas so altas, duas
coisas bem diferentes podem acontecer quando surge um novo organismo.
A primeira, que pode ser chamada de opo do tambor vazio, nada. Seja
porque o clima inadequado, porque a criatura incapaz de achar algo
para se alimentar, porque ela acaba sendo devorada ou por um monte de
outras razes, o recm-chegado no sobrevive (ou, pelo menos, no
consegue se reproduzir). A maior parte das introdues potenciais no so
registradas na verdade, so inteiramente ignoradas , portanto, no
fcil obter nmeros exatos. Contudo, quase certo que a maioria de
invasores potenciais no sobrevive.
Na segunda opo, no s o organismo introduzido sobrevive, como
tambm produz uma nova gerao, que, por sua vez, sobrevive e cria outra
gerao. Isso conhecido na comunidade de espcies invasoras como
estabelecimento. Mais uma vez, impossvel dizer com certeza a

frequncia com que isso ocorre muitas espcies estabelecidas


provavelmente permanecem confinadas no local onde foram introduzidas,
ou so to incuas que passam despercebidas. Mas e neste ponto
reaparece a analogia da roleta-russa um certo nmero completa o
terceiro passo no processo de invaso, que a expanso. Em 1916, cerca
de doze besouros esquisitos foram descobertos num viveiro em Riverton,
Nova Jersey. No ano seguinte, os insetos, agora conhecidos como Popillia
japonica ou pelo nome comum de besouro-japons, tinham se dispersado
em todas as direes e podiam ser encontrados numa rea de quase oito
quilmetros quadrados. Um ano depois, o alcance desses insetos saltou
para dezoito quilmetros quadrados e, no ano seguinte, 124 quilmetros
quadrados. O besouro continuou expandindo seu territrio numa
progresso geomtrica, a cada ano alargando seu crculo concntrico. Duas
dcadas depois, foi encontrado de Connecticut a Maryland uma distncia
de 494 quilmetros.10 (Desde ento, seu avano para o sul j alcanou o
Alabama e, para oeste, chegou a Montana.) Roy van Driesche, um
especialista em espcies invasoras na Universidade de Massachusetts,
estimou que em cada centena de introdues potenciais, algo entre cinco e
quinze se estabelecero com xito.11 Entre essas, uma acabar sendo a
bala dentro do tambor.
A razo para algumas espcies introduzidas serem capazes de proliferar
com tanto sucesso um assunto bastante debatido. Uma possibilidade
que, para as espcies, assim como para os vigaristas, haja vantagens em se
manter em movimento. Uma espcie transportada para um novo local,
sobretudo num novo continente, deixou muito de seus rivais e predadores
para trs. Esse modo de se livrar dos adversrios, que na verdade significa
se livrar da histria evolutiva, chamado de libertao do inimigo. H
vrios organismos que parecem ter se beneficiado dessa libertao do
inimigo, inclusive a salgueirinha (Lythrum salicaria), planta que chegou ao
nordeste dos Estados Unidos vinda da Europa no incio do sculo XIX. Em
seu hbitat original, a salgueirinha tem todos os tipos de inimigo
especializados, entre eles os besouros Galerucella calmariensis, Galerucella
pusilla, Hylobius transversovittatus e o Nanophyes marmoratus, inexistentes

na Amrica do Norte quando a planta chegou o que ajuda a explicar por


que conseguiu dominar reas pantanosas, desde West Virginia at o estado
de Washington. Pouco tempo atrs, alguns desses predadores
especializados foram introduzidos nos Estados Unidos, num esforo para
controlar a expanso da planta. As estratgias do tipo invasor-contrainvasor sem dvida tm histrico variado. Em alguns casos, mostrou-se
muito bem-sucedida; em outros, acabou se tornando um desastre ecolgico
dobrado. A esta ltima categoria pertence a Euglandina rosea, introduzida
no Hava no fim dos anos 1950. Esse caramujo, nativo da Amrica Central,
foi levado para l com o objetivo de caar uma espcie introduzida, o
caramujo-gigante-africano (Achatina fulica), que se tornou uma peste para
a agricultura. Um resumo do que aconteceu: a Euglandina rosea deixou o
caramujo-gigante-africano em paz e voltou-se contra os caracis pequenos
e coloridos nativos do Hava. Das mais de setecentas espcies de caracis
endmicos que outrora habitavam nas ilhas, algo em torno de 90% esto
agora extintas e as que restaram encontram-se em declnio acentuado.12
A consequncia de deixar antigos rivais para trs encontrar novos
organismos inocentes dos quais se aproveitar. Um exemplo
particularmente famoso e assustador disso vem na forma esguia e
comprida da cobra-arbrea-marrom (Boiga irregularis). Essa espcie
nativa de Papua-Nova Guin e do norte da Austrlia, e se deslocou para a
ilha de Guam (territrio americano na Micronsia) nos anos 1940,
provavelmente a bordo de cargueiros militares. Como a nica cobra nativa
da ilha uma criatura pequena e cega do tamanho de uma minhoca, a fauna
de Guam estava totalmente despreparada para receber a Boiga irregularis e
a voracidade de seus hbitos alimentares. As cobras comeram todos os
pssaros nativos da ilha, incluindo o Myiagra freycineti, visto pela ltima
vez em 1984; a ave Gallirallus owstoni, que s sobrevive hoje graas a um
programa de reproduo em cativeiro; e o pombo-mariana (Ptilinopus
roseicapilla), extinto em Guam (embora persista em algumas das ilhas
menores). Antes de a Boiga irregularis chegar, havia trs espcies nativas
de mamferos em Guam, todas morcegos; hoje, apenas uma a raposavoadora-das-marianas (Pteropus mariannus) sobrevive, e considerada

gravemente ameaada. Enquanto isso, a cobra, tambm uma beneficiria da


libertao do inimigo, multiplicou-se como nunca. No auge do que s
vezes chamado de irrupo, as densidades populacionais chegavam a
quase dez mil cobras por quilmetro quadrado. Assim, a devastao
provocada pela cobra-arbrea-marrom foi to grande que ela praticamente
aniquilou os animais nativos que consumia. Hoje, a cobra se alimenta de
outros intrusos, como o lagarto Carlia, um rptil introduzido em Guam
tambm a partir de Papua-Nova Guin. O escritor David Quammen adverte
que, embora seja fcil demonizar a Boiga irregularis, o animal no mau;
apenas amoral e foi parar no lugar errado. O que essa cobra fez em Guam,
observa, precisamente o que o Homo sapiens fez com todo o planeta:
prosperou de modo perdulrio custa de outras espcies.13
Com os patgenos invasores, a situao muito semelhante. As relaes
duradouras entre os patgenos e seus hospedeiros so muitas vezes
caracterizadas em termos militares: os dois esto comprometidos numa
corrida armamentista evolucionria, na qual, para sobreviver, cada um
deve evitar que o outro avance demais. Quando um patgeno inteiramente
novo aparece, como entrar com um revlver numa briga de facas. Por
nunca ter encontrado o fungo (ou o vrus, ou a bactria) antes, o novo
hospedeiro no tem defesas contra ele. Essas novas interaes, como so
chamadas, podem ser incrivelmente fatais. No sculo XIX, o castanheiroamericano era a rvore decdua predominante nas florestas orientais. Em
lugares como Connecticut, ele representava quase a metade do total de
rvores.14 (A rvore, que pode rebrotar das prprias razes, ia bem mesmo
com a intensa atividade madeireira no s os beros de bebs eram
feitos de castanheira, escreveu certa vez o paleontlogo especializado em
plantas George Hepting, mas tambm era bem provvel que os caixes
para os velhos tambm fossem.)15 Ento, na virada do sculo, o fungo
Cryphonectria parasitica, responsvel pelo cancro do castanheiro, deslocouse para os Estados Unidos, provavelmente do Japo. Por terem evoludo
junto com o Cryphonectria parasitica, os castanheiros asiticos no tinham
problemas para tolerar o fungo, mas, para as espcies americanas, ele se
revelou quase 100% letal. Por volta dos anos 1950, tinha matado

praticamente todos os castanheiros nos Estados Unidos cerca de quatro


bilhes de rvores. Vrias espcies de mariposas que dependiam dessa
espcie desapareceram com ela. Presume-se que a novidade do fungo
Chytridiales tambm tenha sido responsvel por essa mortandade. Isso
explica o motivo de as rs-douradas-do-panam desaparecerem to de
repente do crrego das Mil Rs e o motivo de os anfbios, em geral, serem a
classe de organismos mais ameaada do planeta.
Antes mesmo de a causa da sndrome do focinho branco ser
identificada, Al Hicks e seus colegas desconfiavam que isso se devia
introduo de novas espcies. Com uma taxa de mortalidade to alta,
presumia-se que o responsvel pela morte dos morcegos fosse algo nunca
antes encontrado. Enquanto isso, a sndrome se espalhava para o norte do
estado de Nova York, irradiando em crculos como num alvo de dardos. Isso
parecia indicar que o assassino chegara ao solo americano perto de Albany.
De modo significativo, quando as mortes chegaram mdia nacional, um
espelelogo enviou para Hick algumas fotografias que tirara cerca de
sessenta quilmetros a oeste da cidade. As fotos datavam de 2006,
exatamente um ano antes de os colegas de Hicks ligarem para ele dizendo
Caramba! e mostravam morcegos com claros indcios de focinho
branco. O espelelogo tirara essas fotos numa caverna ligada s cavernas
Howe, um destino turstico popular que, entre outras atraes, oferece
passeios com lanternas e excurses de barco em rios subterrneos.
bem interessante que o primeiro registro dessa sndrome seja de
fotografias feitas numa caverna comercial em Nova York que recebe cerca
de duzentos mil visitantes por ano, comentou Hicks.

Hoje, as espcies invasoras fazem parte de tantas paisagens que h chances
de voc olhar pela janela e ver algumas delas. De onde estou sentada, no
oeste de Massachusetts, vejo um gramado que algum, em algum momento,
plantou e que com certeza no nativo da Nova Inglaterra. (Quase todo o
capim dos gramados americanos vem de outro lugar, inclusive as
gramneas do Kentucky.) Como o meu gramado no muito bem cuidado,

vejo tambm vrios dentes-de-leo, que vieram da Europa e se espalharam


por todos os cantos, assim como a erva-alheira, tambm europeia, e as
tanchagens de folhas largas, mais uma invasora da Europa. (As tanchagens
Plantago major parecem ter chegado com os primeiros colonizadores
brancos e eram um sinal to seguro da presena deles que os americanos
nativos se referiam a essas plantas como pegadas dos homens brancos.)
Se eu levantar da minha mesa e caminhar para alm do meu gramado,
posso encontrar tambm: Rosa multiflora, uma invasora espinhosa da sia;
cenoura, outra introduo da Europa; bardana, que tem a mesma origem; e
Celastrus orbiculatus, espcie asitica. Segundo um estudo de espcimes em
herbrios de Massachusetts, quase a tera parte de todas as espcies de
plantas documentadas no estado forasteira naturalizada.16 Se eu cavar
alguns centmetros, encontrarei minhocas tambm forasteiras. Antes da
chegada dos europeus, a Nova Inglaterra no tinha minhocas nativas. Todas
as minhocas da regio haviam sido varridas pela ltima glaciao, e, mesmo
depois de dez mil anos de relativo calor, as minhocas nativas da Amrica do
Norte tiveram que recolonizar a rea. As minhocas se alimentam de
detritos de folhas, e, assim, alteram bastante a composio do solo das
florestas. (Embora as minhocas sejam adoradas por jardineiros, pesquisas
recentes associaram sua introduo a um declnio da salamandra nativa no
nordeste americano.)17 Enquanto escrevo, vrios novos invasores
potencialmente destrutivos parecem estar se espalhando por
Massachusetts. Entre eles, alm do Geomyces destructans, esto: o besourochins Anoplophora glabripennis, uma importao da sia que se alimenta
de diversas madeiras de lei; o besouro-verde Agrilus planipennis, tambm
proveniente da sia, cuja larva perfura e mata os freixos; e o mexilhozebra (Dreissena polymorpha), de gua doce e importado da Europa
Oriental, que tem o hbito nojento de grudar em qualquer superfcie
disponvel e consumir tudo o que passa pela coluna dgua.
Evite dar carona para bichos aquticos, avisa uma placa perto do lago
no fim da minha rua. Limpe todos os equipamentos recreativos. A
ilustrao mostra um barco todo coberto de mexilhes-zebra, como se, por
engano, algum tivesse pintado o casco com moluscos, em vez de tinta.

Onde quer que voc esteja lendo este livro, o enredo mais ou menos o
mesmo e isso vale no apenas para outras partes dos Estados Unidos,
mas para todo o mundo. O Daisie (Delivering Alien Invasive Species
Inventories for Europe), base de dados de espcies invasoras para a
Europa, registra mais de doze mil espcies. Mas h outros sistemas que
monitoram mais milhares delas: o Apasd (Asian-Pacific Alien Species
Database), equivalente asitico do Daisie; o Fisna (Forest Invasive Species
Network for Africa), para espcies invasoras da frica; o Ibis (Island
Biodiversity and Invasive Species Database), voltado apenas para ilhas; e o
Nemesis (National Exotic Marine and Estuarine Species Information
System), que monitora espcies marinhas e de esturios. Na Austrlia, o
problema to grave que, desde a pr-escola, as crianas so mobilizadas
para controlar os invasores. O conselho municipal em Townsville, no norte
de Brisbane, encoraja as crianas a fazerem caadas regulares de saposcururus, que foram introduzidos de forma proposital, embora desastrosa,
nos anos 1930 a fim de combater os besouros que destruam a cana-deacar. (O sapo-cururu venenoso, e as espcies nativas ingnuas, como o
marsupial Dasyurus hallucatus, comem o anfbio e morrem.) Para se livrar
dos batrquios de maneira mais humanizada, o conselho municipal instruiu
as crianas a resfri-los numa geladeira por doze horas e depois coloclos num freezer por outras doze horas.18 Um estudo recente sobre a ida de
visitantes Antrtida descobriu que, num nico vero, turistas e
pesquisadores levaram consigo mais de setenta mil sementes de outros
continentes.19 Uma espcie de planta, a Poa annua, uma gramnea da
Europa, j se estabeleceu na Antrtida. Considerando que o continente s
possui duas espcies nativas, isso significa que um tero de suas plantas,
hoje em dia, composto de espcies invasoras.
Do ponto de vista da biota mundial, as viagens globais representam um
fenmeno radicalmente novo e, ao mesmo tempo, uma repetio dos
fenmenos mais antigos. O afastamento dos continentes que Wegener
deduziu a partir do registro fssil est agora se invertendo mais um
aspecto no qual os seres humanos esto fazendo a histria geolgica andar
para trs e em alta velocidade. Pense nisso como uma verso

potencializada das placas tectnicas sem as placas. Ao transportarmos


espcies da sia para a Amrica do Norte, espcies norte-americanas para
a Austrlia, espcies australianas para a frica e espcies europeias para a
Antrtida, estamos reunindo o mundo num nico e enorme continente ao
qual os bilogos s vezes se referem como a Nova Pangeia.

33. Ateno, usurios de embarcaes. Todos os usurios devem preencher o certificado de


embarcao limpa antes de zarpar. Ajude a evitar a expanso dos mexilhes-zebra.


A caverna Aeolus, que fica numa encosta arborizada em Dorset, Vermont,
considerada o maior hibernculo de morcegos na Nova Inglaterra. Estimase que, antes da sndrome do focinho branco, quase trezentos mil morcegos
alguns vindos de to longe quanto Ontrio e Rhode Island passavam o
inverno ali. Poucas semanas depois de minha visita com Hicks mina de
Barton Hill, ele me convidou a acompanh-lo at Aeolus. A viagem fora

organizada pelo Departamento de Pesca e Vida Selvagem de Vermont, e, na


base da montanha, em vez de calarmos sapatos de neve, montamos em
motos de neve. A trilha ziguezagueava montanha acima, num longo trajeto
irregular. A temperatura cerca de -3,9C estava baixa demais para os
morcegos permanecerem ativos, porm, quando estacionamos perto da
entrada da caverna, vi alguns revoando. Scott Darling, o funcionrio de
Vermont mais experiente, informou que deveramos vestir luvas de ltex e
macaces de tecido sinttico antes de continuar. Aquilo me pareceu
paranoia algo sado da subtrama do escritor sobre a sndrome do focinho
branco. Depois, contudo, vi que fazia sentido.
Aeolus foi criada pelo fluxo das guas ao longo de milhares e milhares
de anos. Para afastar as pessoas dali, o Departamento de Conservao da
Natureza, que administra a caverna, bloqueou a entrada com imensas
placas de ferro. Uma das placas horizontais pode ser removida com uma
chave, o que cria uma brecha estreita por onde se consegue rastejar (ou
deslizar) para entrar. Apesar do frio, um cheiro enjoativo emanava da
entrada uma mistura de animal morto com lixo apodrecido. O caminho
de pedra que conduzia ao porto estava congelado, e era difcil de avanar.
Quando chegou minha vez, me espremi entre as placas e na mesma hora
pisei em algo macio e mido. Logo me dei conta de que se tratava de uma
pilha de morcegos mortos.
A cmara de entrada da caverna, conhecida como Salo Guano, tem uns
dez metros de largura por seis de altura. Mais perto do fundo, ela se
estreita e se inclina. Os tneis que se ramificam a partir de l s so
acessveis para espelelogos e os tneis que se ramificam a partir deles s
so acessveis para morcegos. Observando o Salo Guano, tive a sensao
de estar observando uma gigantesca garganta. Naquela escurido, a cena
era medonha. Havia longos pingentes congelados pendurados no teto e, do
solo, erguiam-se grandes salincias de gelo, como plipos. O cho estava
coberto de morcegos mortos e, dentro de algumas protuberncias de gelo,
encontramos morcegos congelados. Havia morcegos entorpecidos
pendurados no teto e outros bem despertos, que, s vezes, decolavam e
voavam bem nossa frente.

Ningum sabia por que alguns cadveres de morcegos se empilhavam


em certos locais, enquanto em outros eram devorados ou, de algum modo,
desapareciam. Hicks acreditava que as condies em Aeolus eram to
drsticas que os morcegos, antes mesmo de voarem para fora da caverna,
caam mortos. Ele e Darling tinham planejado efetuar uma contagem dos
morcegos no Salo Guano, mas logo resolveram abandonar esse plano e
simplesmente coletar alguns exemplares. Darling explicou que os
espcimes iriam para o Museu Americano de Histria Natural, de maneira
que permanecessem pelo menos como um registro das centenas de
milhares de lucis, de Nyctophilus arnhemensis e de Pipistrellus subflavus que
outrora hibernaram em Aeolus. Esta talvez seja uma das ltimas
oportunidades, comentou. Ao contrrio da mina, que existe h alguns
sculos, Aeolus j existe h milnios, salientou ele. provvel que os
morcegos tenham hibernado ali, gerao aps gerao, desde que a entrada
da caverna ficou exposta, no fim do ltimo perodo glacial.
isso que torna tudo to dramtico, a cadeia evolutiva est rompida,
explicou Darling. Ele e Hicks comearam a pegar morcegos mortos do cho.
Aqueles j em estado de decomposio avanado eram deixados de lado; os
que ainda estavam mais ou menos intactos tinham o sexo identificado e
eram guardados em sacos plsticos. Ajudei mantendo o saco aberto para as
fmeas mortas. Ele logo ficou cheio, e abrimos outro. Quando a contagem
de espcimes chegou a algo perto de quinhentos, Darling resolveu que era
hora de partirmos. Hicks ficou mais um pouco: ele trouxera uma cmera
enorme e disse que queria tirar mais fotos. Durante as horas que passamos
na caverna, a carnificina ficara ainda mais grotesca; muitas das carcaas de
morcego foram esmagadas e comearam a sangrar. Ao voltar para a
entrada, Hicks me avisou: No pise nos morcegos mortos. Levei um
tempo at perceber que ele estava brincando.

difcil dizer com preciso quando o projeto Nova Pangeia comeou. Se
considerarmos os homens uma espcie invasora o escritor de cincia
Alan Burdick chamou o Homo sapiens de possivelmente o invasor mais

bem-sucedido na histria biolgica20 , o processo data de uns 120 mil


anos atrs, o perodo em que os seres humanos modernos emigraram pela
primeira vez da frica. Quando a nossa espcie se deslocou para a Amrica
do Norte, cerca de treze mil anos atrs, j tinha domesticado os ces, que
cruzaram o estreito de Bering junto com seus donos.21 Os polinsios que se
instalaram no Hava h cerca de 1.500 anos foram acompanhados no s
pelos ratos, mas tambm por piolhos, pulgas e porcos. A descoberta do
Novo Mundo iniciou um enorme troca-troca biolgico o assim chamado
Intercmbio Colombiano que levou o processo a um patamar indito.
Ainda na poca em que Darwin elaborava os princpios da distribuio
geogrfica, esses princpios estavam sendo solapados por grupos
conhecidos como sociedades de aclimatao. Exatamente no ano em que foi
publicada A origem das espcies, um membro de uma sociedade de
aclimatao com sede em Melbourne soltou os primeiros coelhos na
Austrlia. Estes, desde ento, tm procriado como... Bem, como coelhos. Em
1890, um grupo de Nova York que assumiu a misso de introduzir e
aclimatar as tantas variedades estrangeiras do reino animal e vegetal
quantas possam se revelar teis ou interessantes importou estorninhos da
Europa para os Estados Unidos.22 (O chefe do grupo, supostamente, queria
levar Amrica todas as aves mencionadas por Shakespeare.) Eles
soltaram cerca de cem estorninhos no Central Park, que desde ento se
multiplicaram, chegando a mais de duzentos milhes.
Ainda hoje, os americanos com frequncia importam variedades
estrangeiras que, segundo eles, possam se revelar teis ou interessantes.
Os catlogos de jardinagem esto repletos de plantas no nativas e os
catlogos de aqurios esto cheios de peixes no nativos. Segundo o
verbete sobre animais de estimao na Encyclopedia of Biological Invasions
[Enciclopdia de Invases Biolgicas], todo ano so levadas para os Estados
Unidos espcies no nativas de mamferos, aves, anfbios, tartarugas,
lagartos e cobras em quantidades superiores s que o pas dispe de
espcies nativas desses grupos.23 Enquanto isso, medida que o ritmo e o
volume de comrcio global aceleraram, tambm aumentou o nmero de
importaes acidentais. Espcies que no poderiam sobreviver a uma

travessia ocenica no fundo de uma canoa ou no poro de um naviobaleeiro conseguem suportar com facilidade a mesma viagem nos tanques
de lastro dos navios cargueiros modernos, nos compartimentos de
bagagem de um avio ou na mala de um turista. Um estudo recente de
espcies no nativas nas guas litorneas da Amrica do Norte descobriu
que a taxa de invases registradas tem aumentado exponencialmente nos
ltimos duzentos anos.24 O ritmo acelerado atribudo s quantidades
maiores de bens transportados e, tambm, maior velocidade com que
viajam. O Center for Invasive Species Research, baseado na Universidade da
Califrnia em Riverside, estima que a Califrnia adquire uma nova espcie
invasora a cada sessenta dias. Esse ritmo lento em comparao ao Hava,
onde um novo invasor desembarca todo ms. (Para fins de comparao,
vale notar que, antes de os seres humanos se instalarem no Hava, novas
espcies pareciam conseguir se estabelecer no arquiplago a cada dez mil
anos, aproximadamente.)25
O efeito imediato de todo esse rearranjo um aumento da chamada
diversidade local. Escolha qualquer lugar na Terra Austrlia, pennsula
Antrtica, o parque do seu bairro , e bem provvel que o nmero de
espcies que habitam a rea tenha aumentado nas ltimas centenas de
anos. Antes da chegada dos seres humanos, muitas categorias de
organismos no existiam no Hava; entre elas, incluem-se no apenas
roedores, mas tambm anfbios, rpteis terrestres e ungulados. As ilhas no
tinham formigas, afdios ou mosquitos. Nesse sentido, o homem tem
contribudo muito para a diversidade no Hava. Contudo, em sua poca prhumana, a regio era o lar de milhares de espcies que no existiam em
nenhum outro lugar do planeta, e muitas delas sumiram ou esto
desaparecendo. Essas perdas incluem, alm de vrias centenas de
caramujos, dezenas de pssaros e mais de uma centena de espcies de
samambaias e plantas angiosprmicas (que do flores). Pelas mesmas
razes que a diversidade local tem crescido, a diversidade global o
nmero total de espcies diferentes existentes em todo o mundo tem
declinado.
Com frequncia, considera-se que os estudos sobre espcies invasoras

foram iniciados por Charles Elton, um bilogo britnico que publicou sua
obra seminal, The Ecology of Invasions by Animals and Plants [A ecologia
das invases por animais e plantas], em 1958. A fim de explicar os efeitos
aparentemente paradoxais desse deslocamento das espcies, Elton valeuse da analogia de um conjunto de tanques de vidro. Imagine que cada um
dos tanques contenha uma soluo diferente de substncias qumicas. Em
seguida, imagine que todos os tanques so conectados a seus vizinhos
atravs de tubos longos e estreitos. Se as torneiras dos tubos fossem
deixadas abertas apenas um minuto por dia, as solues comeariam a se
misturar bem devagar. As substncias qumicas se recombinariam. Alguns
novos compostos se formariam e alguns dos compostos originais sumiriam.
Poderia levar um bom tempo at que todo o sistema entrasse em
equilbrio, escreveu Elton. Mas, por fim, todos os tanques conteriam a
mesma soluo. A variedade teria sido eliminada. exatamente o que pode
se esperar que acontea ao colocarmos em contato plantas e animais h
muito tempo isolados.
Se olharmos para o futuro, o estado final do mundo biolgico no vai se
tornar mais complexo, e sim mais simples e mais pobre, escreveu
Elton.26
Desde a poca de Elton, os ecologistas tm tentado quantificar os efeitos
da homogeneizao total do planeta por meio de um experimento reflexivo.
Ele comea com a compresso de todas as massas terrestres num nico
megacontinente. A relao espcie-rea ento utilizada para estimar
quanto de variedade esse continente poderia suportar. A diferena entre
esse valor e a diversidade do mundo tal como ela se encontra hoje
representa a perda implcita de uma interconectividade completa. No caso
dos mamferos terrestres, a diferena de 66%.27 Ou seja, um mundo com
um nico continente deveria conter somente cerca de um tero das
espcies mamferas que existem hoje. Para as aves terrestres, o valor fica
um pouco abaixo de 50%, o que significa que um mundo assim conteria
metade das espcies de aves que existem agora.
Se olharmos ainda mais adiante do que Elton milhes de anos frente
, muito provvel que o mundo biolgico volte a ficar mais complexo.

Supondo que, por fim, as viagens e o comrcio global cessem, a Nova


Pangeia comear, em um nvel metafrico, a rachar. Os continentes se
separaro novamente e as ilhas voltaro ao isolamento. E, enquanto isso
acontece, novas espcies evoluiro e se propagaro a partir das criaturas
invasoras que foram dispersas pelo mundo. O Hava talvez venha a ter
ratos gigantes e a Austrlia, coelhos gigantes.

No inverno posterior minha visita a Aeolus com Al Hicks e Scott Darling,
voltei caverna com outro grupo de bilogos de animais selvagens. A
situao em Aeolus estava bem diferente, mas no menos macabra. Ao
longo do ano, as pilhas de morcegos mortos tinham se decomposto quase
por completo, e tudo o que restava era um tapete de ossos delicados, mais
finos do que agulha de pinheiro.
Ryan Smith, do Departamento de Pesca e Vida Selvagem de Vermont, e
Susi von Oettingen, do Departamento Americano de Pesca e Vida Selvagem,
eram os responsveis pelo recenseamento dessa vez. Eles comearam com
um agrupamento de morcegos pendurados na parte mais ampla do Salo
Guano. Numa verificao mais atenta, Smith notou que a maioria dos
animais no grupo j estava morta, com os dedos pequeninos enroscados
nas rochas em rigidez cadavrica. Mas ele pensou ter visto alguns morcegos
vivos em meio aos cadveres e informou a quantidade para Von Oettingen,
que levara um lpis e fichas de arquivo.
Dois lucis, disse Smith.
Dois lucis, repetiu Von Oettingen, anotando o nmero.
Smith avanou mais nas profundezas da caverna. Von Oettingen me
chamou e indicou uma fissura na superfcie da rocha. Ao que parecia,
dezenas de morcegos hibernaram ali dentro em algum momento. Agora,
havia apenas uma camada de detritos escuros transpassada por ossos da
espessura de um palito. Ela recordou ter visto, numa visita anterior
caverna, um morcego vivo tentando se aninhar em meio aos cadveres.
Aquilo me partiu o corao, contou ela.
A sociabilidade dos morcegos acabou se revelando uma grande ddiva

para os Geomyces destructans. No inverno, quando eles se agrupam, os


morcegos infectados transferem o fungo para os no infectados. Aqueles
que conseguem sobreviver at a primavera se dispersam, levando o fungo
com eles. Dessa maneira, o Geomyces destructans passa de um morcego a
outro, de uma caverna a outra.
Smith e Von Oettingen demoraram apenas vinte minutos para realizar o
recenseamento do Salo Guano, que estava praticamente vazio. Quando
terminaram, Von Oettingen calculou os nmeros em suas fichas de arquivo:
88 lucis, um Nyctophilus arnhemensis e trs Pipistrellus subflavus, alm de
uns vinte morcegos de espcies indeterminadas. O total foi 112. Isso
equivalia a um trigsimo do total de morcegos encontrados ali num ano
normal. impossvel acompanhar esse nvel de mortandade, admitiu Von
Oettingen, quando saamos da caverna. Ela observou que os lucis se
reproduzem muito devagar as fmeas tm somente um filhote por ano ,
portanto, ainda que mais morcegos, em ltima anlise, se mostrem
resistentes sndrome do focinho branco, difcil imaginar como as
populaes poderiam voltar a crescer.
Desde aquele inverno o de 2010 , o Geomyces destructans tem sido
rastreado at a Europa, onde est bem difundido. O continente tem suas
prprias espcies de morcegos, por exemplo, o Myotis myotis, encontrado
da Turquia at os Pases Baixos. Os Myotis myotis apresentam a sndrome
do focinho branco, mas no parecem ser afetados por ela o que sugere
que eles e o fungo evoluram em conjunto.
Enquanto isso, a situao na Nova Inglaterra continua desanimadora.
Voltei a Aeolus para a contagem do inverno de 2011. Apenas 35 morcegos
vivos foram encontrados no Salo Guano. Retornei caverna em 2012.
Depois de escalar todo o caminho at a entrada, o bilogo que estava
comigo decidiu que seria um equvoco seguir em frente: o risco de
perturbar qualquer morcego que tivesse sobrado superava as vantagens de
cont-los. Voltei mais uma vez no inverno de 2013. A essa altura, segundo o
Departamento Americano de Pesca e Vida Selvagem, a sndrome do focinho
branco se espalhara para 22 estados e cinco provncias canadenses,
matando mais de seis milhes de morcegos. Embora a temperatura

estivesse glacial, um morcego voou na minha direo quando eu estava


parada diante das placas de ferro. Contei dez morcegos pendurados nas
rochas, perto da entrada; a maior parte deles tinha a aparncia dissecada
de pequenas mmias. O Departamento de Pesca e Vida Selvagem de
Vermont tinha colado um aviso em duas rvores entrada da Aeolus. Um
dizia: Esta caverna est fechada at segunda ordem. O outro informava
que a multa para infratores podia alcanar mil dlares por morcego. (No
estava claro se o aviso se referia aos animais vivos ou aos mortos,
fartamente mais numerosos.)

34. O mesmo canto do Salo Guano fotografado, da esquerda para a direita: no inverno de 2009 (com
morcegos hibernando), no inverno de 2010 (com menos morcegos) e no inverno de 2011 (sem
morcegos).

Pouco tempo atrs, liguei para Scott Darling a fim de conseguir algumas
informaes atualizadas. Ele me contou que o pequeno-morcego-marrom,
outrora onipresente em Vermont, est oficialmente listado como uma
espcie ameaada no estado. Assim como os Nyctophilus arnhemensis e os
Pipistrellus subflavus. Tenho usado muito a palavra desespero,
comentou, estamos numa situao de desespero.
Um breve aparte, prosseguiu ele. Li uma reportagem outro dia. Um
lugar chamado Vermont Center for Ecostudies criou uma pgina na
internet. As pessoas podem tirar fotos de qualquer organismo em Vermont
e registr-las nesse site. Se tivesse lido isso alguns anos atrs, teria morrido
de rir. Eu teria dito: Vocs vo receber fotos de um pinheiro? E agora,
depois do que aconteceu com os pequenos-morcegos-marrons, gostaria
que tivessem feito isso antes.

CAPTULO XI

O RINOCERONTE FAZ
UMA ULTRASSONOGRAFIA
Dicerorhinus sumatrensis

A PRIMEIRA PARTE que vi de Suci foi seu traseiro monumental. Tinha cerca de
um metro de largura e era salpicado de pelos speros e ruivos. A pele
marrom-avermelhada tinha a textura de linleo granulado. Suci, um
rinoceronte-de-sumatra fmea, vive no Zoolgico de Cincinnati, onde
nasceu em 2004. Na tarde em que a visitei, vrias outras pessoas tambm
estavam agrupadas ao redor de sua anca formidvel. Elas a afagavam com
afeto, ento estendi a mo e a acariciei. Parecia que eu estava apalpando o
tronco de uma rvore.
A dra. Terri Roth, diretora do Centro de Conservao e Pesquisa de
Animais Selvagens Ameaados do zoolgico, chegara ao estbulo dos
rinocerontes com um avental hospitalar. Alta e magra, Roth tinha prendido
os longos cabelos castanhos num coque. Ela calou uma luva cirrgica na
mo direita e a esticou pelo antebrao, passando pelo cotovelo e quase
chegando ao ombro. Um dos zeladores de Suci envolveu o rabo do
rinoceronte com uma espcie de filme plstico e o afastou para o lado.
Outro funcionrio pegou um balde e se posicionou ao lado da boca de Suci.
No era fcil enxergar alguma coisa alm da bunda do rinoceronte, mas me
disseram que ela estava sendo alimentada com fatias de mas, e dava para
ouvi-la mastigando. Enquanto Suci se distraa, Roth pegou uma segunda
luva e a vestiu sobre a primeira, segurando o que parecia ser um controle
remoto de videogame. Em seguida, enfiou o brao no nus do animal.
Das cinco espcies de rinocerontes que ainda existem, o rinoceronte-desumatra Dicerorhinus sumatrensis o menor e, por assim dizer, o mais
velho. O gnero Dicerorhinus surgiu h cerca de vinte milhes de anos, o

que significa que a linhagem de Suci, relativamente imutvel, data do


perodo mioceno. Anlises genticas demonstraram que o rinoceronte-desumatra o parente mais prximo do rinoceronte-lanudo, que, no ltimo
perodo glacial, se espalhou da Esccia at a Coreia do Sul.1 E. O. Wilson,
que certa vez passou uma tarde inteira no jardim zoolgico com a me de
Suci e conserva um tufo de seus pelos em sua mesa de trabalho, descreveu
o rinoceronte-de-sumatra como um fssil vivo.2
Os rinocerontes dessa espcie so criaturas tmidas e solitrias que, na
natureza, buscam vegetaes rasteiras densas para se alimentar. Eles tm
dois chifres um grande na ponta do focinho e outro menor, um pouco
atrs e lbios superiores protuberantes, que servem para abocanhar
plantas e ramos de rvores. A vida sexual desse animal , ao menos de uma
perspectiva humana, bastante imprevisvel. As fmeas so o que chamam
de ovuladoras induzidas: no liberam o vulo a menos que sintam a
presena de um macho qualificado por perto. No caso de Suci, o macho
qualificado mais prximo encontra-se a dezesseis mil quilmetros de
distncia, razo pela qual Roth estava ali, com o brao enfiado no reto do
animal.
Cerca de uma semana antes, Suci tomara uma injeo de hormnio feita
para estimular os ovrios. Poucos dias depois disso, Roth tentara fazer uma
inseminao artificial no rinoceronte, um processo que envolvera enfiar um
tubo longo e estreito atravs das dobras do colo de seu tero, para em
seguida bombear no interior um frasco de smen descongelado. Segundo as
anotaes que Roth fizera na ocasio, Suci se comportara muito bem
durante o procedimento. Agora era hora de uma ultrassonografia para
acompanhar o processo. Imagens granulosas apareceram na tela do
computador instalado ao lado de Roth. A doutora localizou a bexiga de Suci,
que na tela parecia uma bolha escura, e continuou. Sua esperana era que
um vulo no ovrio direito de Suci, que ficara visvel no momento da
inseminao, tivesse se desprendido. Se fosse o caso, havia chance de Suci
engravidar. Mas o vulo no se movera desde a ltima vez que Roth o vira,
um crculo preto numa nuvem cinza.
Suci no ovulou, anunciou Roth meia dzia de funcionrios do

zoolgico que se reunira para ajudar. A essa altura, seu brao inteiro tinha
desaparecido dentro da rinoceronte. As pessoas soltaram um suspiro de
pesar. Ah, no, algum deixou escapar. Roth removeu o brao e retirou as
luvas. Embora claramente decepcionada, ela no parecia surpresa.

O rinoceronte-de-sumatra era encontrado ao p do Himalaia, onde hoje
ficam o Buto e o nordeste da ndia, e tambm em Myanmar, Tailndia,
Camboja e na pennsula da Malsia, assim como nas ilhas de Sumatra e
Bornu. No sculo XIX, essa espcie ainda era bastante comum, a ponto de
ser considerada uma peste para a agricultura. medida que as florestas do
Sudeste Asitico foram derrubadas, o hbitat do rinoceronte encolheu e se
fragmentou. No incio dos anos 1980, sua populao estava reduzida a
poucas centenas de animais, a maioria isolada em Sumatra e o restante na
Malsia. O animal parecia inexoravelmente fadado extino, quando, em
1984, um grupo de conservacionistas se reuniu em Cingapura para tentar
elaborar uma estratgia de resgate. O plano que arquitetaram exigia, entre
outras coisas, o estabelecimento de um programa de procriao em
cativeiro para impedir o desaparecimento total da espcie. Quarenta
rinocerontes foram capturados, sete dos quais foram levados para jardins
zoolgicos nos Estados Unidos.
O programa de procriao em cativeiro teve um comeo desastroso. Em
menos de trs semanas, cinco rinocerontes de uma das instalaes na
pennsula da Malsia sucumbiram a uma tripanossomase, doena
provocada por parasitas transmitidos por moscas. Dez animais foram
capturados em Sabah, estado da Malsia na ponta oriental de Bornu. Dois
morreram por conta dos ferimentos infligidos durante a captura. Um
terceiro morreu de ttano. Um quarto faleceu por razes desconhecidas, e,
no fim da dcada, nenhum deles havia procriado. Nos Estados Unidos, a
taxa de mortalidade foi ainda mais alta. Os jardins zoolgicos alimentavam
os animais com feno, mas acontece que o rinoceronte-de-sumatra no pode
sobreviver apenas de feno; precisa tambm de folhas frescas e ramagens.
Quando algum se deu conta disso, somente trs dos sete animais enviados

ao pas ainda estavam vivos, cada um abrigado em uma cidade diferente.


Em 1995, a revista cientfica Conservation Biology publicou um ensaio
sobre o programa de procriao em cativeiro. O ttulo era: Ajudando uma
espcie a se extinguir.
Naquele ano, num esforo derradeiro, os jardins zoolgicos do Bronx e
de Los Angeles enviaram seus dois rinocerontes duas fmeas para
Cincinnati, onde estava o nico macho sobrevivente, chamado Ipuh. Roth
foi contratada para descobrir o que deveria ser feito com eles. Sendo
solitrios, os animais no podiam ser mantidos na mesma rea, mas, se
ficassem separados, no acasalariam. Roth se dedicou ao estudo da
fisiologia dos rinocerontes, coletando amostras de sangue, analisando a
urina e avaliando as taxas hormonais. Quanto mais ela aprendia, mais os
desafios se multiplicavam.
uma espcie muito complexa, explicou quando voltamos ao seu
escritrio, decorado com prateleiras cheias de rinocerontes de madeira,
argila e pelcia. No fim das contas, Rapunzel, a fmea do Bronx, estava
velha demais para reproduzir. Emi, a fmea de Los Angeles, parecia estar
na idade adequada, mas nunca ovulava um enigma que Roth levou quase
um ano para desvendar. Quando ela identificou o problema a rinoceronte
precisava sentir a presena de um macho por perto , comeou a organizar
encontros breves, monitorados com cuidado, entre Emi e Ipuh. Depois de
alguns meses de paquera, Emi engravidou. Mas perdeu a cria. Engravidou
mais uma vez, e o fracasso se repetiu. Esse padro prosseguiu, totalizando
cinco abortos. Emi e Ipuh desenvolveram problemas oftalmolgicos, que
Roth enfim atribuiu a uma exposio excessiva ao sol. (Na selva, os
rinocerontes-de-sumatra vivem sombra das rvores.) O jardim zoolgico
de Cincinnati investiu meio milho de dlares em tendas feitas sob medida.
Emi engravidou outra vez no outono de 2000. Dessa vez, Roth colocou-a
numa dieta de suplementos hormonais lquidos, que a rinoceronte ingeria
na forma de fatias de po encharcadas de progesterona. Por fim, aps uma
gestao de dezesseis meses, Emi deu luz Andalas, um macho. Depois
dele, veio Suci o nome significa sagrado em indonsio , e ento outro
macho, Harapan. Em 2007, Andalas foi enviado de volta a Sumatra, para

uma instalao de procriao em cativeiro no Parque Nacional de Way


Kambas. L, em 2012, ele se tornou o pai de um filhote chamado Andatu
neto de Emi e Ipuh.
Os trs rinocerontes nascidos em cativeiro no Cincinnati e o quarto, em
Way Kambas, com certeza no compensam os outros muitos que morreram
nesse perodo. Mas eles acabaram sendo os nicos rinocerontes-desumatra que nasceram nas trs ltimas dcadas. Desde meados dos anos
1980, o nmero de rinocerontes-de-sumatra sofreu uma queda abrupta, a
tal ponto que hoje se acredita que existam menos de cem em todo o mundo.
Numa reviravolta irnica, os seres humanos reduziram tanto a espcie que
s esforos sobre-humanos podero salv-la. Se o Dicerorhinus sumatrensis
tiver um futuro, ele o deve a Roth e s poucas outras pessoas que, como ela,
sabem realizar um exame de ultrassonografia com um dos braos enfiado
no reto de um rinoceronte.

35. Suci no jardim zoolgico de Cincinnati.

E o que verdade para o Dicerorhinus sumatrensis tambm vale, em


certo grau, para todos os rinocerontes. O rinoceronte-de-java, que outrora

viveu na maior parte do Sudeste Asitico, agora um dos bichos mais raros
do planeta, com provavelmente menos de cinquenta indivduos restantes,
todos numa nica reserva javanesa. (O ltimo animal encontrado vivendo
em outro lugar no Vietn foi morto por um caador no inverno de
2010.) O rinoceronte-indiano, a maior das cinco espcies, que parece
sempre vestido com um casaco amassado como na histria de Rudyard
Kipling , est reduzido a cerca de trs mil indivduos, a maior parte
vivendo em quatro parques no estado de Assam, em seu pas natal. Cem
anos atrs, na frica, a populao de rinocerontes-negros se aproximava de
um milho. Desde ento, foi reduzida a cerca de cinco mil animais. O
rinoceronte-branco, tambm da frica, a nica espcie no ameaada.
Depois de quase dizimada por caadores no sculo XIX, a espcie voltou
com fora no sculo XX, e agora, neste sculo, os rinocerontes-brancos
esto mais uma vez sob presso dos caadores, que podem vender um
quilo de chifre de rinoceronte no mercado negro por mais de 40 mil
dlares. (Os chifres dos rinocerontes, feitos de ceratina como nossas unhas,
so usados h muito tempo na medicina tradicional chinesa, mas nos anos
recentes passaram a ser mais procurados como droga nas festas da alta
sociedade. Nas boates do Sudeste Asitico, o p do chifre inalado como
cocana.)3
Ainda assim, claro, os rinocerontes tm muitos simpatizantes. As
pessoas desenvolvem um sentimento profundo, quase mstico, por esses
grandes mamferos carismticos, mesmo quando esto dentro de uma
jaula. por isso que os jardins zoolgicos destinam tantos recursos para
exibir rinocerontes, pandas e gorilas. (Wilson descreveu a tarde que passou
em Cincinnati com Emi como um dos acontecimentos mais memorveis
de sua vida.) Mas em quase todos os lugares onde eles no esto
enjaulados, os grandes mamferos carismticos esto em apuros. Das oito
espcies de urso no mundo, seis so classificadas como vulnerveis
extino ou ameaadas. Os elefantes-asiticos foram reduzidos em 50%
nas trs ltimas geraes. Os elefantes-africanos esto se saindo melhor,
mas, como os rinocerontes, so cada vez mais ameaados pelos caadores
ilegais. (Um estudo recente concluiu que a populao de elefantes

selvagens africanos, que pode ser considerada uma espcie diferente dos
elefantes-da-savana, caiu mais de 60% s nos ltimos dez anos.)4 A maioria
dos grandes felinos lees, tigres, chitas e onas est em declnio. Daqui
a um sculo, pandas, tigres e rinocerontes podero existir somente nos
jardins zoolgicos, ou, como disse Tom Lovejoy, em zonas de vida selvagem
to pequenas e protegidas que so quase jardins zoolgicos.5

Um dia depois da ultrassonografia de Suci, fui visit-la de novo. Era uma
fria manh de inverno e, por isso, Suci estava confinada em um local com o
eufemstico nome de celeiro uma construo baixa feita de blocos de
concreto e repleta de pequenas celas. Quando cheguei, por volta das 7h30,
era hora da refeio, e Suci estava mastigando folhas de fcus num dos
estbulos. Segundo Paul Reinhart, o cuidador de rinocerontes, o consumo
mdio dirio de aproximadamente 45 quilos de fcus, vindos sobretudo
de San Diego. (O custo total da remessa chega a quase 100 mil dlares por
ano.) Suci tambm consome inmeros cestos de frutas. Naquela manh em
particular, havia mas, uvas e bananas. A rinoceronte devorou tudo com o
que me pareceu uma determinao lgubre. Quando as folhas de fcus
terminaram, ela passou para os galhos. Estes tinham quase quatro
centmetros de espessura, mas ela os triturava sem dificuldade, como uma
pessoa morderia um pretzel.
Reinhart me descreveu Suci como uma boa mistura de sua me, Emi,
que morreu em 2009, e seu pai, Ipuh, que ainda vive no zoolgico de
Cincinnati. Onde houvesse encrenca para se meter, a Emi se meteria,
lembrou ele. Suci muito brincalhona, mas tambm mais determinada,
como o pai. Outro funcionrio passou por ns, empurrando um carrinho
de mo cheio de estrume marrom-avermelhado, que Suci e Ipuh tinham
produzido na noite anterior.
Suci est to acostumada presena de pessoas lhe dando comida e
enfiando a mo no seu reto que Reinhart me deixou ficar sozinha com ela
enquanto cuidava de outras tarefas. Enquanto acariciava seu flanco peludo,
achei que parecia um cachorro grande demais. (Na verdade, os

rinocerontes tm parentesco mais prximo com os cavalos.) Embora eu


no tenha notado muito seu lado brincalho, a expresso de Suci me
pareceu bem afetuosa, e, quando olhei profundamente para seus olhos
negros, jurei ter visto um lampejo de reconhecimento entre espcies. Ao
mesmo tempo, lembrei-me da advertncia de um dos funcionrios do
zoolgico, o qual me dissera que se Suci resolvesse virar a imensa cabea
de repente poderia quebrar meu brao com facilidade. Depois de um
tempo, chegou a hora de pes-la. Alguns pedaos de banana foram
colocados em frente a uma balana embutida no solo do estbulo vizinho.
Quando Suci avanou para comer as bananas, olhei para o visor da balana:
683 quilos.
Animais muito grandes so assim por alguma razo, claro. Aps o
parto, Suci pesava 31 quilos. Ela nasceu em Sumatra e, com aquele
tamanho, podia ter sido vtima de um tigre (embora hoje em dia os tigresde-sumatra tambm estejam gravemente ameaados de extino). Mas
provvel que o rinoceronte beb tivesse sido protegido pela me, e
rinocerontes adultos no possuem predadores naturais. O mesmo vale para
outros animais, chamados de mega-herbvoros: elefantes e hipoptamos
adultos so to grandes que nenhum animal ousa atac-los. Os ursos e os
grandes felinos, da mesma forma, escapam dos predadores naturais.
Tais so as vantagens de ser maior do que os outros a chamada
estratgia grande demais para recuar que pareceria uma excelente
artimanha evolutiva. E, de fato, em vrios momentos da histria, a Terra foi
repleta de criaturas colossais. Perto do fim do Cretceo, por exemplo, o
Tyrannosaurus era apenas um grupo de dinossauros imensos; havia
tambm o gnero Saltasaurus, cujos membros pesavam cerca de sete
toneladas; os Therizinosaurus, entre os quais os maiores tinham mais de
dez metros de altura; e o Saurolophus, que provavelmente eram ainda mais
compridos.
Bem menos tempo atrs, no fim do ltimo perodo glacial, animais
gigantescos podiam ser encontrados em quase todas as partes do planeta.
Alm dos rinocerontes-lanudos e dos ursos-das-cavernas, na Europa havia
auroques, alces gigantes e hienas enormes. As criaturas monstruosas da

Amrica do Norte incluem os mastodontes, os mamutes e os Camelops,


primos mais pesados dos camelos modernos. O continente tambm
abrigava castores do tamanho de ursos-cinzentos; Smilodon, um grupo de
felinos com dentes de sabre; e Megalonyx jeffersonii, um bicho-preguia
terrestre que pesava quase uma tonelada. A Amrica do Sul tinha seus
prprios bichos-preguia gigantescos, como Toxodon, um gnero de
mamfero com corpo de rinoceronte e cabea de hipoptamo, e os
gliptodontes, parentes dos tatus que podiam chegar ao tamanho de um Fiat
500. A megafauna mais estranha e variada estava na Austrlia. Entre esses
animais, havia os diprotodontes, um grupo de marsupiais imensos
conhecidos como vombates-rinocerontes; os Thylacoleo carnifex, um
carnvoro do tamanho de um tigre chamado de marsupial-leo; e o
canguru-gigante (Procoptodon), que alcanava trs metros de altura.
Mesmo algumas ilhas relativamente pequenas tinham suas prprias
espcies colossais. Em Chipre, havia um elefante-ano e um hipoptamoano. Em Madagascar, viviam trs espcies de hipoptamos-pigmeus, uma
famlia de aves enormes incapazes de voar conhecidas como pssaroselefantes (Aepyornithidae) e vrias espcies de lmures-gigantes. A
megafauna da Nova Zelndia notvel porque era composta apenas de
aves. O paleontlogo australiano Tim Flannery descreveu-a como um
exerccio de imaginao concretizado: Isso nos mostra como seria o
mundo se mamferos tivessem sido extintos 65 milhes de anos atrs, junto
com os dinossauros, deixando o planeta como herana para os pssaros.6
Na Nova Zelndia, diferentes espcies de moas desenvolveram-se para
preencher os nichos ecolgicos ocupados em outros lugares por
ruminantes quadrpedes, como os rinocerontes e os veados. Os maiores
moas, o moa-gigante-de-north-island e o moa-gigante-de-south-island,
chegavam a quase quatro metros de altura. Interessante notar que as
fmeas eram quase duas vezes maiores do que os machos, e acredita-se que
a tarefa de incubar os ovos cabia aos pais.7 Na Nova Zelndia tambm havia
uma enorme ave de rapina, chamada guia-de-haast, que caava os moas e
cuja envergadura atingia quase dois metros e meio.
O que aconteceu a todos esses animais gigantescos? Cuvier, o primeiro a

perceber seu desaparecimento, acreditava que tinham sido extintos pela


catstrofe mais recente: uma revoluo na face da Terra que ocorreu
pouco antes de a histria comear a ser registrada. Quando naturalistas
depois dele rejeitaram o catastrofismo de Cuvier, se depararam com um
quebra-cabea. Por que tantas criaturas imensas haviam desaparecido num
espao de tempo to relativamente curto?
Vivemos num mundo zoologicamente empobrecido, do qual as formas
mais colossais, ferozes e estranhas desapareceram pouco tempo atrs,
observou Alfred Russel Wallace.8 E no h dvida de que este um mundo
muito melhor para ns depois disso. Ainda assim, algo maravilhoso e
pouco abordado que o extermnio repentino de tantos mamferos imensos
no tenha ocorrido somente num lugar, mas na metade da superfcie
terrestre.

36. Os maiores moas chegavam a quase quatro metros de altura.


Por coincidncia, o zoolgico de Cincinnati fica a apenas 45 minutos de
carro de Big Bone Lick, onde Longueuil achou o dente de mastodonte que
inspiraria a teoria da extino de Cuvier. Hoje um parque estadual, Big

Bone Lick se apresenta como o local de nascimento da paleontologia dos


vertebrados na Amrica e em seu site h um poema celebrando seu lugar
na histria.
Em Big Bone Lick, os primeiros exploradores
acharam esqueletos de elefantes, dizem,
acharam costelas de mamutes-lanudos e presas.
Os ossos
pareciam runas de um sonho intenso,
um cemitrio de uma poca dourada.9

Durante uma visita a Suci certa tarde, resolvi dar uma olhada no parque.
A fronteira no cartografada de Longueuil, claro, no existe mais, e a rea
tem sido engolida aos poucos pelos subrbios de Cincinnati. Ao sair, passei
pela sequncia habitual de lojas de departamentos e, depois, por uma srie
de conjuntos habitacionais, alguns to novos que ainda estavam em
construo. Por fim, adentrei uma regio famosa pelas criaes de cavalos.
Logo aps a Whooly Mammoth Tree Farm, cheguei entrada do parque.
Caa proibida, dizia a primeira placa. Outras indicavam um camping, um
lago, uma loja de presentes, um campo de minigolfe, um museu e uma
manada de bises.
Durante o sculo XVIII e o incio do XIX, incontveis toneladas de
amostras fmures de mastodonte, presas de mamutes, crnios de bichospreguia gigantes foram retiradas do lamaal de Big Bone Lick. Algumas
foram enviadas a Paris e Londres, outras, para Nova York e Filadlfia.
Algumas foram extraviadas. (Uma remessa inteira desapareceu quando um
negociante colonial foi atacado por ndios do povo Kickapoo, outra afundou
no Mississippi.) Thomas Jefferson exibiu com orgulho alguns ossos do
parque num museu montado no Salo Leste da Casa Branca. Lyell fez
questo de visitar o local durante uma excurso pelos Estados Unidos em
1842 e aproveitou para comprar os dentes de um mastodonte beb.10
Hoje em dia, Big Bone Lick j foi to explorado por colecionadores que
praticamente no h mais ossos grandes. O museu de paleontologia do
parque consiste em um nico salo, em grande parte vazio. Numa das
paredes, h um mural retratando um bando de mamutes melanclicos

caminhando pela tundra. Na parede oposta, alguns mostrurios de vidro


exibem presas partidas e vrtebras de bicho-preguia. Quase to grande
quanto o museu a loja de presentes adjacente, que vende moedas de
madeira, bombons e camisetas com a frase Eu no sou gordo meus
ossos que so grandes. Uma loura simptica cuidava da caixa
registradora quando visitei o local. Ela me disse que a maioria das pessoas
no reconhecia a importncia daquele parque. Elas iam at l apenas pelo
lago e o minigolfe, que, infelizmente, estavam fechados no inverno.
Entregando-me um mapa, a moa sugeriu que eu a seguisse a trilha
interpretativa nos fundos do terreno. Perguntei se ela poderia me mostrar
o local, mas ela disse que no, pois estava muito ocupada. Pelo que pude
perceber, ns duas ramos as nicas pessoas no parque.
Sa da loja e segui a trilha. Logo atrs do museu, deparei-me com um
mastodonte em tamanho real, feito de plstico. O animal tinha a cabea
baixa, como se estivesse pronto para atacar. Perto dali, havia um bichopreguia gigante de plstico com trs metros de altura, numa posio
ameaadora sobre as patas traseiras, e um mamute que parecia
aterrorizado, afundando no pntano. Um biso de plstico morto e
parcialmente em decomposio, um abutre de plstico e alguns ossos de
plstico espalhados completavam o quadro lastimvel.
Mais adiante, cheguei ao crrego de Big Bone, que estava com a
superfcie congelada. Sob a camada de gelo, o riacho corria e borbulhava.
Num entroncamento da trilha, abria-se um atalho para uma plataforma de
madeira construda sobre um trecho do pntano. Ali, a gua no congelara.
Senti cheiro de enxofre saindo da superfcie branca como giz. Uma placa
explicava que, durante o Ordoviciano, o oceano cobrira aquela regio. Era o
sal acumulado daquele antigo solo submarino que atraa os animais a
saciar a sede em Big Bone Lick e, em muitos casos, a morrer ali. Um
segundo cartaz observava que, entre os restos mortais encontrados no
parque, havia aqueles das ltimas oito espcies extintas cerca de dez mil
anos atrs. Prosseguindo pela trilha, encontrei mais placas. Elas ofereciam
uma explicao na verdade, duas explicaes diferentes para o
mistrio do desaparecimento da megafauna. Uma delas apresentava o

seguinte relato: A transformao das florestas conferas em florestas


decduas, ou talvez o aquecimento climtico que provocou tais mudanas,
causou em todo o continente o desaparecimento dos animais extintos
encontrados em Big Bone Lick. Outra placa indicava outro responsvel.
Mil anos aps a chegada do homem, os grandes mamferos
desapareceram. Parece provvel que os paleoamerndios tenham
desempenhado pelo menos algum papel nessa extino.
J nos anos 1840, as duas explicaes para a extino da megafauna
foram propostas. Lyell estava entre aqueles que concordavam com a
primeira causa em suas palavras, uma ampla alterao climtica que
ocorreu com a era do gelo.11 Darwin, como de costume, concordou com
Lyell, embora, nesse caso, com certa relutncia. No me sinto muito
vontade em relao era glacial e extino dos grandes mamferos,
escreveu.12 Wallace, por sua vez, de incio tambm se juntou ao coro do
argumento climtico. Deve ter havido alguma causa fsica para essa
imensa transformao, observou em 1876.13 Tal causa reside na imensa e
recente mudana fsica conhecida como Perodo Glacial. Depois, mudou
de opinio. Analisando novamente toda a questo, comentou ele em seu
ltimo livro, The World of Life [O mundo da vida], estou convencido de que
(...) a rapidez com que ocorreu a extino de tantos grandes mamferos
deve-se, na verdade, ao empreendimento humano.14 Aquilo tudo, resumiu,
parecia bastante bvio.
Desde Lyell, muitas controvrsias tm acompanhado a questo, cujas
implicaes se estendem para bem alm da paleobiologia. Se a mudana
climtica levou a megafauna extino, ento temos mais uma razo para
nos preocuparmos com o que estamos fazendo com as temperaturas
globais. Se, por outro lado, a culpa dos homens e isso parece cada vez
mais provvel , ento a consequncia ainda mais inquietante. Isso
significaria que o atual evento de extino teve incio h muito tempo, no
meio da era glacial, e que o homem foi um assassino para usar um termo
artstico, um exterminador praticamente desde o comeo.

Existem vrias linhas de evidncia que argumentam a favor dos seres


humanos na verdade, contra. Uma delas o sincronismo do evento. Hoje
est claro que a extino da megafauna no aconteceu toda de uma vez,
como acreditavam Lyell e Wallace. Na verdade, ela ocorreu em ondas. A
primeira onda, cerca de quarenta mil anos atrs, eliminou os gigantes da
Austrlia. Uma segunda atingiu a Amrica do Norte e a Amrica do Sul, h
cerca de 25 mil anos. Os lmures-gigantes, os hipoptamos-pigmeus e os
pssaros-elefantes de Madagascar sobreviveram at a Idade Mdia. As
moas da Nova Zelndia conseguiram chegar at o Renascimento.

37. O Diprotodon optatum foi o maior marsupial que j existiu.

difcil ver como tal sequncia poderia se ajustar a um nico evento de


mudana climtica. A sequncia das ondas e a sequncia da colonizao
humana, por outro lado, se alinham quase perfeitamente. Evidncias
arqueolgicas mostram que os homens chegaram primeiro Austrlia,
cerca de cinquenta mil anos atrs. S bem mais tarde eles alcanaram as
Amricas, e somente vrios milhares de anos depois disso conseguiram
chegar a Madagascar e Nova Zelndia.
Quando a cronologia da extino comparada cronologia das

migraes humanas, escreveu Paul Martin, da Universidade do Arizona,


em Prehistoric Overkill [Massacre pr-histrico], seu artigo seminal
sobre o tema, a chegada do homem parece a nica resposta razovel para
o desaparecimento da megafauna.15
Numa narrativa semelhante, Jared Diamond observou: Pessoalmente,
no consigo imaginar por que os animais gigantes da Austrlia teriam
sobrevivido a inmeras secas em suas dezenas de milhes de anos da
histria australiana e depois resolvido cair mortos quase ao mesmo tempo
(pelo menos numa escala de tempo de milhes de anos), por mera
coincidncia, no momento exato em que os primeiros seres humanos
apareceram.16
Alm do sincronismo, h forte evidncia fsica envolvendo a
participao dos seres humanos. Algumas vm na forma de fezes.
Mega-herbvoros geram megaquantidades de fezes, como sabem todos
os que j ficaram algum tempo atrs de um rinoceronte. O excremento
fornece sustento ao fungo conhecido como Sporormiella. Os germes do
Sporormiella so bem pequeninos quase invisveis a olho nu , mas
muito resistentes. Eles ainda podem ser identificados em sedimentos que
ficaram enterrados por dezenas de milhares de anos. Uma grande
quantidade de germes indica a existncia de uma grande quantidade de
herbvoros mastigando e defecando sem parar, enquanto poucos ou
nenhum germe sugerem a ausncia de tais herbvoros.
H alguns anos, uma equipe de pesquisadores analisou o ncleo do
sedimento de um stio conhecido como Lynchs Crater [cratera de Lynch],
no nordeste australiano. Eles descobriram que, cinquenta mil anos atrs, a
quantidade de Sporormiella na rea era elevada. Ento, de modo bem
abrupto, h cerca de 41 mil anos, a quantidade de Sporormiella foi reduzida
a quase zero.17 Aps o impacto, a paisagem comeou a queimar. (A prova
disso foram os minsculos gros de carvo vegetal.) Depois, a vegetao na
regio mudou, passando de todos os tipos de planta que se achariam numa
floresta tropical para plantas mais adaptadas seca, como as accias.
Se o clima provocou a extino da megafauna, uma mudana na
vegetao deveria preceder a queda da quantidade de Sporormiella:

primeiro, a paisagem teria mudado, ento os animais que dependiam da


vegetao original teriam desaparecido. Contudo, aconteceu exatamente o
contrrio. A equipe concluiu que a nica explicao que se encaixava com
os dados era massacre. A quantidade de Sporormiella diminuiu antes das
mudanas na paisagem porque a morte da megafauna provocou a
transformao da paisagem. Sem mais nenhum grande herbvoro por perto
para devorar a floresta, o combustvel se acumulou, o que levou a incndios
mais frequentes e intensos. Isso, por sua vez, gerou vegetaes mais
resistentes ao fogo.
A extino da megafauna na Austrlia no pode ter sido impelida pelo
clima, disse Chris Johnson, ecologista da Universidade da Tasmnia e um
dos principais autores desse estudo sobre o ncleo dos sedimentos. Acho
que podemos afirmar isso com absoluta certeza.
Ainda mais claras so as evidncias da Nova Zelndia. Quando os maoris
chegaram ao pas, por volta da poca de Dante, descobriram nove espcies
de moas vivendo nas ilhas do Norte e do Sul. Quando os colonizadores
europeus chegaram, no incio do sculo XIX, no foi encontrado um moa
sequer. O que restava eram enormes detritos sseos de moas, assim como
as runas de grandes fornos a cu aberto as sobras de faustos churrascos
daquela ave enorme. Um estudo recente concluiu que provvel os moas
terem sido eliminados em questo de dcadas. H uma expresso maori
sobre o massacre: Kua ngaro i te ngaro o te moa, ou desaparecido como
um moa.

Os pesquisadores que persistiram na ideia de que a mudana climtica
matou a megafauna dizem que a assertiva de Martin, Diamond e Johnson
inapropriada. Em sua viso, no h nada que comprove o evento, com
absoluta certeza ou no, e tudo nos pargrafos precedentes no passa de
uma simplificao exagerada. As datas da extino no so precisas; elas
no se alinham com a migrao dos seres humanos; e, em todo caso,
correlao no implica causalidade. Talvez eles duvidem de toda a
premissa sobre a letalidade dos seres humanos antigos. Como pequenos

bandos de pessoas tecnologicamente primitivas poderiam ter varrido da


face da Terra tantos animais enormes, fortes e, em alguns casos, ferozes,
numa rea do tamanho da Austrlia ou da Amrica do Norte?
John Alroy, um paleobilogo americano que agora trabalha na
Universidade Macquarie, na Austrlia, dedicou bastante tempo a essa
questo, que ele considera matemtica. Um animal muito grande vive no
limite, no que se refere sua taxa de reprodutividade, explicou. O perodo
de gestao de um elefante, por exemplo, de 22 meses. Elefantes no do
luz gmeos e s comeam a se reproduzir quando alcanam a
adolescncia. Essas so, portanto, restries imensas para a rapidez de sua
reproduo, mesmo que tudo v bem. E a razo para eles existirem a
capacidade de escapar dos predadores, desenvolvida quando atingem
determinado tamanho. Eles no so mais vulnerveis aos ataques. uma
estratgia pssima do ponto de vista reprodutivo, mas uma grande
vantagem no que diz respeito a evitar predadores. E essa vantagem
desaparece por completo quando surgem os homens. Pois, no importa o
tamanho do animal, ns no fazemos restrio quanto ao que comemos.
Este mais um exemplo de como o modus vivendi que funcionou por
muitos milhes de anos pode falhar de repente. Como os graptlitos em
forma de V, as amonites ou os dinossauros, a megafauna no estava
fazendo nada errado; os seres humanos apenas apareceram e as regras do
jogo da sobrevivncia mudaram.
Alroy utilizou simulaes de computador para testar a hiptese do
massacre. Ele descobriu que os seres humanos poderiam ter dizimado a
megafauna com um esforo apenas modesto. Se houver uma espcie capaz
de gerar o que pode ser chamado de uma safra sustentvel, ento outras
espcies podem ser extintas sem que os seres humanos morram de fome,
observou.18 Por exemplo, na Amrica do Norte, o veado-de-virgnia tem
uma taxa de reproduo bastante elevada e, por consequncia, provvel
que tenha permanecido em abundncia, mesmo quando a quantidade de
mamutes diminuiu: Os mamutes se tornaram um alimento de luxo, algo de
que se podia desfrutar de vez em quando, como uma bela trufa.
Quando Alroy efetuou as simulaes para a Amrica do Norte, descobriu

que mesmo uma populao inicial pequena de seres humanos cerca de


cem indivduos poderia, no decorrer de um milnio ou dois, multiplicarse o suficiente para explicar grande parte das extines registradas. Esse
foi o caso mesmo quando as habilidades de caa dos seres humanos eram
apenas razoveis. Bastava matar um mamute ou um bicho-preguia gigante
de vez em quando e continuar assim por vrios sculos. Isso bastaria para
levar as populaes de espcies de reproduo lenta a um declnio inicial e,
depois, por fim, dizimao. Quando Chris Johnson realizou a mesma
simulao para a Austrlia, chegou a resultados semelhantes: se cada
bando de dez caadores matasse apenas um diprotodonte por ano, em
cerca de setecentos anos todos os diprotodontes de uma rea de vrias
centenas de quilmetros teriam desaparecido. (Como diferentes partes da
Austrlia provavelmente foram descobertas em pocas distintas, Johnson
estima que a extino que abrangeu todo o continente tenha levado alguns
milhares de anos.) De uma perspectiva da histria da Terra, vrias centenas
de anos ou mesmo vrios milhares de anos no significam nada. Do ponto
de vista humano, porm, uma infinidade. Para as pessoas envolvidas, o
declnio da megafauna teria sido to lento que passou despercebido. Elas
no teriam como saber que, sculos antes, mamutes e diprotodontes foram
criaturas muito mais comuns. Alroy descreveu a extino da megafauna
como uma catstrofe ecolgica geologicamente espontnea e gradual
demais para ser percebida pelas pessoas que a desencadearam. Isso
demonstra, segundo ele, que os seres humanos so capazes, em tese, de
levar extino qualquer grande espcie de mamferos, muito embora
tambm sejam capazes de se empenhar bastante para garantir que isso no
acontea.19
Em geral, dizem que o Antropoceno comeou com a Revoluo
Industrial ou talvez mais tarde, com o crescimento explosivo da populao
aps a Segunda Guerra Mundial. Segundo essa hiptese, com a introduo
de novas tecnologias turbinas, estradas de ferro, motosserras que os
seres humanos se tornaram uma fora capaz de alterar o mundo. Mas a
extino da megafauna sugere outra coisa. Antes de os humanos entrarem
em cena, ser uma criatura grande e de reproduo lenta era uma estratgia

muito bem-sucedida, e os animais enormes dominavam o planeta. Ento,


no que foi apenas um instante geolgico, essa estratgia tornou-se uma
frmula para a derrota. E assim permanece ainda hoje por isso os
elefantes, os ursos e os grandes felinos se encontram em enormes apuros e
Suci um dos ltimos remanescentes de rinoceronte-de-sumatra do
mundo. Entretanto, a eliminao da megafauna no se limitou apenas a
acabar com a megafauna. Na Austrlia, isso desencadeou uma cascata
ecolgica que transformou a paisagem. Embora seja timo imaginar que
houve um tempo em que o homem vivia em harmonia com a natureza, no
existem evidncias de que isso tenha de fato acontecido.

CAPTULO XII

O GENE DA LOUCURA
Homo neanderthalensis

O VALE NEANDER, ou, em alemo, das Neandertal, fica a cerca de trinta


quilmetros ao norte da cidade de Colnia, ao longo de uma curva do rio
Dssel, um vagaroso afluente do Reno. Durante a maior parte de sua
existncia, o vale era contornado por penhascos de calcrio, e foi numa
caverna desses penhascos que, em 1856, foram descobertos os ossos que
trouxeram ao mundo o homem de Neandertal. Hoje, o vale uma espcie
de parque temtico paleoltico. Alm do Museu Neandertal, um prdio
surpreendentemente moderno com paredes de vidro verde-garrafa, h
cafs vendendo cerveja da marca Neandertal, jardins cultivados com os
arbustos que floresciam durante as eras glaciais e trilhas para caminhadas
que levam ao stio da descoberta, embora os ossos, a caverna e at os
penhascos no existam mais. (O calcrio foi escavado e levado de l como
material para a construo civil.) Logo aps a entrada do museu, h o
modelo de um Neandertal idoso se apoiando num cajado com um sorriso
benvolo. Ele lembra o ex-jogador de beisebol americano Yogi Berra, mas
meio despenteado. Ao lado fica uma das atraes mais populares do
museu: uma cabine chamada Morphing Station. Por 3 euros, o visitante
ganha uma foto de perfil de si mesmo que vem acompanhada de uma
verso modificada do perfil. Na foto alterada, o queixo retrocede, a testa
afunda e a parte de trs da cabea incha. As crianas adoram ver a si
mesmas ou melhor, suas reprodues transformadas em Neandertal.
Acham isso muito engraado.
Desde a descoberta do vale Neander, ossos de neandertais foram
encontrados por toda a Europa e no Oriente Mdio. Chegaram a ach-los
mais ao norte, no Pas de Gales, mais ao sul, em Israel, e mais a leste, no

Cucaso. Um vasto nmero de ferramentas neandertais tambm foi


desenterrado. Entre elas, machados pequenos em forma de amndoa,
raspadeiras de pedra e rochas pontudas que deviam ser usadas em lanas.
Essas ferramentas eram utilizadas para cortar carne, talhar madeira e,
presumivelmente, preparar peles. Os homens de Neandertal viveram na
Europa por pelo menos cem mil anos. Na maior parte do tempo fez frio, e,
durante longos perodos, bastante frio, com lenis de gelo cobrindo toda a
Escandinvia. Embora no se tenha certeza, acredita-se que, para se
proteger, o homem de Neandertal construa abrigos e fabricava algum tipo
de roupa. Ento, cerca de trinta mil anos atrs, os neandertais
desapareceram.
Teorias de todos os tipos foram apresentadas para explicar esse
desaparecimento. Com frequncia, invocam-se as mudanas climticas, s
vezes na forma de uma instabilidade generalizada que levou ao chamado
ltimo Mximo Glacial, e algumas vezes na forma de um inverno
vulcnico, que supostamente teria sido provocado por uma imensa
erupo perto de Ischia, na rea conhecida como Campos Flgreos. H
tambm quem cite as doenas como responsveis, assim como o mero azar.
Nas dcadas recentes, contudo, tem ficado cada vez mais claro que o
homem de Neandertal seguiu o caminho do Megatherium, do mastodonteamericano e de muitos outros membros desventurados da megafauna. Em
outras palavras, como me disse um pesquisador, o azar deles fomos ns.
Os seres humanos modernos chegaram Europa h cerca de quarenta
mil anos, e os registros arqueolgicos mostram repetidas vezes que,
quando o Homo sapiens ia para uma regio onde viviam os homens de
Neandertal, estes desapareciam. Talvez tenham sido perseguidos de fato,
ou talvez tenham apenas perdido a competio. De qualquer forma, seu
declnio corresponde ao padro conhecido, com uma diferena importante
(e inquietante). Antes de eliminarem os homens de Neandertal, os seres
humanos tiveram relaes sexuais com eles. Em consequncia dessa
interao, a maior parte das pessoas vivas hoje em dia um pouco at
4% descendente de Neandertal. Uma camiseta venda perto da
Morphing Station exibe no peito a viso mais otimista possvel sobre essa

herana. ICH BIN STOLZ EIN NEANDERTHALER ZU SEIN [Eu me orgulho de ser um
Neandertal]. Gostei tanto da camiseta que comprei uma para mim e outra
para meu marido, embora pouco tempo atrs tenha me dado conta de que
ele quase no a usa.

38.


O Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva fica a quase quinhentos
quilmetros a leste do vale Neander, na cidade de Leipzig. O instituto ocupa
um prdio novo em folha que tem o formato parecido com o de uma
banana, erguido de modo ostensivo no meio de um bairro que ainda exibe
as marcas do passado de uma Leipzig da Alemanha Oriental. Logo ao norte,
h prdios de apartamentos no estilo sovitico. Ao sul, v-se um edifcio
imenso com um campanrio dourado, que costumava ser conhecido como o
Pavilho Sovitico (hoje vazio). No saguo do instituto h uma cafeteria e

uma exposio sobre os grandes smios. A televiso da cafeteria transmite


imagens diretas dos orangotangos no jardim zoolgico de Leipzig.
Svante Pbo dirige o departamento de gentica evolutiva. Ele alto e
magro, com rosto comprido, queixo estreito e sobrancelhas bem cheias, que
ergue quando quer enfatizar algum tipo de ironia. O escritrio de Pbo
dominado por duas figuras. Uma delas a do prprio diretor um retrato
de tamanho maior do que o natural que seus alunos de ps-graduao lhe
presentearam em seu aniversrio de cinquenta anos. (Cada estudante
pintou uma parte do retrato, e o efeito geral de uma semelhana
surpreendente, embora a combinao infeliz de cores tenha feito com que
ele parecesse sofrer de uma doena de pele.) A outra figura a do homem
de Neandertal um esqueleto de tamanho natural pendurado to alto que
os ps no tocam no cho.
Pbo, que sueco, muitas vezes chamado de pai da paleogentica.
Ele praticamente inventou o estudo de DNA antigo. Seus primeiros
trabalhos, ainda na ps-graduao, envolviam tentativas de extrair
informaes genticas do corpo das mmias egpcias. (Pbo queria saber
o grau de parentesco entre os faras.) Mais tarde, ele voltou sua ateno
para os tigres-da-tasmnia e os bichos-preguia gigantes. Extraiu o DNA
dos ossos dos mamutes e dos moas. Embora fossem revolucionrios na
poca, todos esses projetos podem ser vistos apenas como um aquecimento
para o atual desafio de Pbo, algo mais extravagante e ambicioso:
sequenciar por completo o genoma do homem de Neandertal.
Pbo anunciou o projeto em 2006, a tempo para o 150o aniversrio da
descoberta do Neandertal original. quela altura, j fora publicada uma
verso completa do genoma humano assim como as verses dos
genomas dos chimpanzs, camundongos e ratos. Mas humanos,
chimpanzs, camundongos e ratos so, claro, organismos vivos.
Sequenciar um organismo morto muitssimo mais complicado. Quando
um organismo morre, o material gentico comea a se decompor. Assim,
em vez de longas cadeias de DNA, o que sobra, nas melhores circunstncias,
so fragmentos. Tentar descobrir como todos os fragmentos se encaixam
pode ser comparado a uma tentativa de remontar uma lista telefnica a

partir de pginas retalhadas, misturadas ao lixo da vspera e deixadas


apodrecendo num aterro sanitrio.
Quando o projeto estiver concludo, dever ser possvel colocar o
genoma humano e o genoma do Neandertal lado a lado e identificar, com
base nos pares, os pontos exatos onde eles divergem. Os homens de
Neandertal eram bastante semelhantes aos homens modernos;
provavelmente eram nossos parentes mais prximos. E, ainda assim, com
certeza no eram humanos. Em algum lugar de nosso DNA deve estar a
mutao essencial (ou, o que mais provvel, as mutaes) que nos separa
as mutaes que fazem de ns essa criatura capaz de eliminar nossos
parentes mais prximos e depois escavar seus ossos para tentar reagrupar
seu genoma.
Eu quero saber o que mudou nos seres humanos plenamente
modernos, comparando com o homem de Neandertal, que causou essa
diferena, disse Pbo. O que nos possibilitou construir essas sociedades
enormes, espalh-las pelo planeta e desenvolver tecnologias que, acho que
ningum pode duvidar, so exclusivas dos seres humanos? Deve haver uma
base gentica para isso, e ela est escondida em algum lugar nessas
listagens.

Os ossos do vale de Neander foram descobertos por operrios da pedreira,
que os trataram como entulho. possvel que tivessem sido perdidos para
sempre se o dono da pedreira no tivesse ouvido sobre os achados e
insistido para que os restos mortais uma calota craniana, uma clavcula,
quatro ossos do brao, dois fmures, pedaos de cinco costelas e a metade
de uma plvis fossem preservados. Acreditando que os ossos pertenciam
a um urso-das-cavernas, o proprietrio da pedreira os entregou a um
professor da regio, Johann Carl Fuhlrott, um estudioso de fsseis nas
horas vagas. Fuhlrott percebeu que estava diante de algo ao mesmo tempo
mais estranho e mais familiar do que um urso. Ele declarou que os ossos
eram vestgios de um membro primitivo da raa humana.
Acontece que tudo isso se passou bem na poca em que Darwin

publicava A origem das espcies, e os ossos logo foram envolvidos no debate


sobre a origem dos seres humanos. Opositores teoria da evoluo
rejeitaram as afirmaes de Fuhlrott. Os ossos, disseram, pertenciam a uma
pessoa comum. Uma teoria sustentava que se tratava de um cossaco que
perambulara pela regio durante o caos que se seguiu s Guerras
Napolenicas. Se os ossos pareciam estranhos os fmures do homem de
Neandertal apresentam um arco peculiar era porque o cossaco passara
muito tempo cavalgando. Outros atriburam os restos mortais a um homem
com raquitismo: ele teria sofrido tanta dor causada pela doena que
mantinha o cenho perpetuamente franzido da os superclios
protuberantes. (Nunca foi explicado, contudo, o que levara um homem
raqutico sentindo dores constantes a escalar um penhasco e se abrigar
numa caverna.)
Ao longo de algumas dcadas seguintes, foram encontrados mais ossos
como os do vale Neander mais espessos do que os de um ser humano
moderno e com o crnio num formato estranho. claro que todas essas
descobertas no podiam ser explicadas por fbulas de cossacos
desorientados ou espelelogos raquticos. Mas os evolucionistas tambm
ficaram perplexos com os ossos. Os homens de Neandertal tinham crnios
bem grandes maiores, na mdia, do que os das pessoas de hoje em dia.
Isso tornava difcil encaix-los numa narrativa iniciada com macacos de
crnio pequeno que evoluram aos poucos at alcanarem as grandes
dimenses do crnio vitoriano. Em A descendncia do homem, publicado em
1871, Darwin faz apenas uma aluso passageira aos homens de Neandertal.
Devemos admitir que alguns crnios de extrema antiguidade, tais como os
dos famosos homens de Neandertal, so bem desenvolvidos e espaosos,
comenta o naturalista.1
Ao mesmo tempo humano e no humano, os homens de Neandertal
representam um contraste bvio em relao a ns, e muito do que foi
escrito sobre eles desde A descendncia do homem reflete o
constrangimento que sentimos por esse relacionamento. Em 1908, um
esqueleto quase completo foi descoberto numa caverna prxima de La
Chapelle-aux-Saints, no sul da Frana. Ele foi encontrado por um

paleontlogo chamado Marcellin Boule, do Museu de Histria Natural de


Paris. Numa srie de textos, Boule inventou o que pode ser chamado de
verso No seja to Neandertal dos homens de Neandertal: joelhos
dobrados, ombros cados e modos animalescos.2 Os ossos do homem de
Neandertal, escreveu Boule, apresentavam uma disposio distintamente
simiesca, ao passo que o formato do crnio indicava a predominncia de
funes de uma espcie apenas vegetativa e bestial.3 A engenhosidade, as
sensibilidades artsticas e religiosas e a capacidade para pensar de
maneira abstrata estavam, segundo Boule, claramente alm de uma
criatura com sobrancelhas salientes. As concluses de Boule foram
estudadas e repercutiram em muitos de seus contemporneos. Sir Grafton
Elliot Smith, um antroplogo britnico, por exemplo, descreveu os homens
de Neandertal como criaturas de postura meio curvada sobre pernas
num formato de peculiar deselegncia. (Smith afirmava tambm que a
falta de atratividade dos homens de Neandertal era ainda mais enfatizada
por um revestimento de pelos sobre a maior parte do corpo, embora no
houvesse e ainda no haja evidncias fsicas de que eles fossem
peludos.)

39. Ilustrao de um homem de Neandertal feita em 1909.

Nos anos 1950, dois anatomistas, William Straus e Alexander Cave,


resolveram reexaminar o esqueleto de La Chapelle. A Segunda Guerra
Mundial sem mencionar a Primeira mostrara o tipo de brutalidade de
que a maioria dos homens modernos era capaz, e o homem de Neandertal
merecia ser reavaliado. O que Boule entendera como a postura natural
dessa espcie, segundo Straus e Cave, devia ser o efeito de uma artrite. Os
homens de Neandertal no andavam curvados ou com as pernas dobradas.
Na verdade, se fosse barbeado e vestido com terno e gravata, escreveram
Straus e Cave, provvel que hoje em dia um deles no atrasse mais
ateno no metr de Nova York do que alguns dos outros passageiros.4
Estudos mais recentes tendem a sustentar a ideia de que os homens de
Neandertal, embora no passassem incgnitos pelos funcionrios do metr,
sem dvida andavam eretos, de um modo que nos seria mais ou menos
familiar.
Nos anos 1960, o arquelogo americano Ralph Solecki descobriu os
restos mortais de diversos homens de Neandertal numa caverna no norte
do Iraque. Um deles, conhecido como Shanidar I, ou Nandy, sofrera graves

ferimentos na cabea que, presumiu-se, tinham-no deixado pelo menos


parcialmente cego. Os ferimentos haviam cicatrizado, sugerindo que ele
devia ter sido cuidado por outros membros do grupo. Um outro, Shanidar
IV, parecia ter sido enterrado, e os resultados da anlise do solo do tmulo
convenceram Solecki de que Shanidar IV fora sepultado com flores. Ele
interpretou o achado como evidncia da profunda espiritualidade do
homem de Neandertal.
De repente, precisamos encarar o fato de que a universalidade do
gnero humano e o amor beleza ultrapassavam as fronteiras da nossa
prpria espcie, escreveu ele num livro sobre suas descobertas, Shanidar:
The First Flower People [Shanidar: o primeiro povo das flores].5 Algumas
concluses de Solecki tm, desde ento, sido contestadas parece mais
provvel que as flores tivessem sido levadas por roedores em busca de
abrigo e no por parentes de luto , mas suas ideias tiveram grande
influncia. Por isso, o emotivo homem de Neandertal quase humano de
Solecki que se encontra exposto no vale Neander. Nos dioramas do museu,
os homens de Neandertal vivem em tendas indgenas, vestem algo parecido
com calas de ioga e contemplam a paisagem congelada. O homem de
Neandertal no era um Rambo pr-histrico, adverte uma das placas. Era
um indivduo inteligente.

O DNA costuma ser comparado a um texto, uma comparao que s
funciona se a definio de texto abranger grupos de letras que no fazem
sentido. O DNA consiste em molculas conhecidas como nucleotdeos
emendadas no formato de uma escada a famosa dupla hlice. Cada
nucleotdeo contm uma das quatro bases: adenina, timina, guanina e
citosina, que so designadas pelas letras A, T, G e C, de maneira que um
trecho do genoma humano pode ser representado por
ACCTCCTCTAATGTCA. (Esta uma sequncia real, tirada do cromossomo
10. A sequncia comparvel num elefante ACCTCCCCTAATGTCA.) O
genoma humano composto de trs bilhes de bases ou melhor, pares
de base. At onde se pode determinar, a maioria no tem qualquer

significado.

40. Um homem de Neandertal barbeado e de terno.

O processo que transforma as longas hastes de DNA de um organismo


em fragmentos de um texto em algo mais parecido com um confete
comea assim que um organismo morre. Grande parte da destruio
acontece nas primeiras horas aps a morte, por enzimas no corpo da
prpria criatura. Depois de um tempo, tudo o que resta so pedacinhos, e,
aps mais um tempo o perodo exato, ao que parece, depende das
condies de decomposio , esses pedacinhos tambm se desintegram.
Quando isso acontece, no sobra nada til nem para o mais determinado
paleontlogo. No pergelissolo (o subsolo congelado no rtico), talvez seja
possvel retroceder quinhentos mil anos, explicou Pbo. Mas certo que
no mais de um milho. Quinhentos mil anos atrs, os dinossauros
estavam extintos havia cerca de 65 milhes de anos assim, toda aquela
fantasia do Parque dos dinossauros, infelizmente, s fantasia. Por outro
lado, quinhentos mil anos atrs, os seres humanos modernos ainda no
existiam.

Para o projeto genoma, Pbo conseguiu 21 ossos do homem de


Neandertal descobertos numa caverna na Crocia. (A fim de extrair o DNA,
Pbo, ou qualquer outro paleontlogo, precisa cortar amostras do osso e
dissolv-las, um processo que, por razes bastante bvias, os museus e
colecionadores de fsseis relutam em aceitar.) Somente trs desses ossos
produziram o DNA do homem de Neandertal. Para aumentar o problema,
esse DNA estava encharcado com o DNA de micrbios que se regalaram
com os ossos nos ltimos trinta mil anos, o que significava que a maior
parte do esforo de sequenciamento iria para o lixo. Em certas horas,
desesperador, disse Pbo. To logo uma dificuldade era contornada,
outra surgia. Uma espcie de montanha-russa emocional, recordou Ed
Green, engenheiro biomolecular da Universidade da Califrnia em Santa
Cruz que trabalhou vrios anos no projeto.
O projeto enfim comeou a gerar resultados teis em resumo, longas
listas de A, T, G e C quando um dos membros da equipe de Pbo, David
Reich, geneticista da Escola de Medicina de Harvard, notou algo estranho.
As sequncias do homem de Neandertal eram, como se esperava, muito
semelhantes s sequncias humanas. Entretanto, eram ainda mais
semelhantes s de certos seres humanos do que de outros. De modo mais
especfico, europeus e asiticos partilhavam mais DNA com o homem de
Neandertal do que os africanos. Tentamos nos livrar desse resultado,
comentou Reich. Pensamos: Isso deve estar errado.
Nos ltimos 25 anos, mais ou menos, o estudo da evoluo humana tem
sido dominado pela teoria conhecida na imprensa popular como Out of
Africa [Vindos da frica] e, nos crculos acadmicos, como Hiptese da
origem nica ou da substituio. Essa teoria sustenta que todos os seres
humanos modernos so descendentes de uma pequena populao que vivia
na frica h cerca de duzentos mil anos. Por volta de 120 mil anos atrs,
um subgrupo dessa populao migrou para o Oriente Mdio e, de l, outros
subgrupos se dirigiram para a Europa, a sia e at mesmo a Austrlia.
medida que se deslocavam para o norte e para o leste, os homens
modernos encontraram os de Neandertal e outros chamados humanos
arcaicos, que j habitavam essas regies. Os homens modernos

substituram os homens arcaicos, uma maneira delicada de dizer que


provocaram sua extino. Esse modelo de migrao e de substituio
significa que a relao entre os homens de Neandertal e os seres humanos
devia ser a mesma para todas as pessoas vivas hoje, a despeito do local de
onde venham.
Vrios membros da equipe de Pbo suspeitavam que o vis eurasiano
fosse um sinal de contaminao. Em diversos pontos, as amostras foram
manuseadas por europeus e asiticos, e talvez o DNA dessas pessoas
tivesse se misturado com o do homem de Neandertal. Muitos testes foram
feitos para avaliar essa possibilidade. Os resultados foram todos negativos.
Continuamos observando esse padro, e, quanto mais dados
conseguamos, mais eles se tornavam estatisticamente impressionantes,
explicou Reich. Aos poucos, outros membros da equipe comearam a
mudar de opinio. Num artigo publicado na revista Science em maio de
2010, eles apresentaram o que Pbo passou a se referir como a hiptese
da substituio permevel.6 (O texto foi depois eleito o artigo mais
importante do ano da revista, e a equipe recebeu um prmio de 25 mil
dlares.) Antes de os seres humanos modernos substiturem os de
Neandertal, tiveram relaes sexuais com eles. Essas interaes geraram
filhos, que ajudaram a povoar a Europa, a sia e o Novo Mundo.
A hiptese de substituio permevel supondo por ora que esteja
correta fornece a mais forte evidncia possvel para a proximidade entre
os homens de Neandertal e os modernos. Os dois podem ou no ter se
apaixonado, mas, ainda assim, fizeram amor. Seus filhos hbridos podem ou
no ter sido considerados monstros, mas, ainda assim, algum talvez de
incio os homens de Neandertal, talvez os humanos cuidou deles.
Algumas dessas criaturas hbridas sobreviveram e tiveram seus prprios
filhos, que, por sua vez, tiveram filhos, e assim por diante, at os dias atuais.
Ainda hoje, pelo menos trinta mil anos depois do fato, o sinal distinguvel:
todos os no africanos, desde os nativos de Nova Guin aos franceses e aos
chineses da etnia Han, carregam algo entre 1% e 4% do DNA dos homens
de Neandertal.
Uma das palavras em ingls favoritas de Pbo cool [legal]. Ele me

contou que, quando admitiu a ideia de que os homens de Neandertal


tinham transmitido alguns de seus genes para os seres humanos modernos,
passou o seguinte por sua cabea: Achei bem legal. Isso significa que eles
no esto totalmente extintos eles vivem numa pequena parte de ns.

O jardim zoolgico de Leipzig fica do outro lado da cidade, onde se
encontra o Instituto Max Planck de Antropologia Evolutiva, mas este tem
seu prprio laboratrio, assim como salas de testes dentro do abrigo dos
macacos, conhecido como Pongolndia. Como nenhum de nossos parentes
mais prximos sobreviveram (exceto nos nfimos fragmentos dentro de
ns), os pesquisadores precisam confiar nas criaturas mais prximas
depois deles chimpanzs e bonobos e nos parentes um pouco mais
remotos gorilas e orangotangos para realizar seus experimentos.
(Experimentos iguais, ou pelo menos anlogos, costumam ser realizados
com crianas pequenas, para estabelecer comparaes.) Certa manh, fui
ao jardim zoolgico com o intuito de ver o progresso das experincias.
Nesse dia, uma equipe da BBC tambm visitava Pongolndia a fim de gravar
um programa sobre a inteligncia animal, e, quando cheguei ao abrigo dos
macacos, encontrei-o repleto de estojos de cmeras nos quais se lia: ANIMAIS
EINSTEINS.
Para a gravao, um pesquisador chamado Hctor Marn Manrique
encenava uma srie de experimentos que ele mesmo realizara antes num
esprito mais cientfico. Uma fmea orangotango chamada Dokana foi
levada a uma das salas de teste. Como a maioria dos orangotangos, a
pelagem de Dokana era acobreada, e ela parecia entediada com o mundo.
Na primeira experincia, envolvendo um suco vermelho e tubos finos de
plstico, Dokana mostrou ser capaz de distinguir um canudo funcional para
beber de um no funcional. Na segunda, com mais suco vermelho e mais
tubos de plstico, ela mostrou que entendia a ideia de um canudo
arrancando uma haste rgida de um tubo e usando-o, vazio, para absorver o
lquido. Enfim, numa demonstrao do nvel Mensa Internacional de QI de
perspiccia smia, Dokana conseguiu alcanar um amendoim que Manrique

colocara no fundo de um longo cilindro plstico. (O cilindro estava fixado


parede, por isso no podia ser removido.) Ela, primeiro, se dirigiu at seu
pote de gua, encheu a boca com uma boa quantidade, voltou e a cuspiu
dentro do cilindro. E repetiu o processo at o amendoim flutuar ao seu
alcance. Mais tarde, observei a equipe da BBC reproduzir a experincia com
algumas crianas de cinco anos usando pequenos recipientes de plstico
com balas, em vez de amendoins. Embora uma lata cheia de gua tivesse
sido deixada bem visvel nas proximidades, apenas uma das crianas
uma menina conseguiu descobrir um meio para fazer a bala flutuar, isso
depois de muitas sugestes. (Como a gua poderia me ajudar?, indagou
um dos meninos, num lamento, pouco antes de desistir.)
Um modo de responder questo O que nos faz humanos?
perguntar O que nos faz diferentes dos grandes smios?, ou, para sermos
mais precisos, dos smios no humanos, visto que, evidente, seres
humanos so smios. Como quase todo ser humano agora sabe e as
experincias com Dokana mais uma vez confirmaram , smios no
humanos so bastante inteligentes. So capazes de fazer inferncias,
resolver enigmas complexos e entender o que outros smios so (e no so)
capazes de saber. Quando os pesquisadores de Leipzig realizaram uma
bateria de testes com os chimpanzs, orangotangos e crianas de dois anos
e meio de idade, descobriram que chimpanzs, orangotangos e crianas
tiveram um desempenho comparvel numa vasta srie de tarefas que
envolviam a compreenso do mundo fsico.7 Por exemplo, quando um
pesquisador colocava uma recompensa dentro de uma de trs xcaras e
depois movia as xcaras, os macacos encontraram a prenda com a mesma
frequncia que as crianas na verdade, no caso dos chimpanzs, com
maior frequncia. Os macacos pareceram entender a noo de quantidade
to bem quanto as crianas eles sempre escolhiam o prato contendo mais
recompensas, mesmo quando tal escolha envolvia o uso do que pode ser
vagamente chamado de matemtica e tambm pareceram compreender
da mesma forma a noo de causalidade. (Os smios, por exemplo,
compreendiam que uma xcara que fazia barulho quando sacudida tinha
mais chances de conter alimento do que a que no fazia barulho.) E eles

foram igualmente habilidosos na manipulao de ferramentas simples.


As tarefas nas quais as crianas superaram os smios com mais
frequncia envolviam a interpretao de dicas sociais. Quando as crianas
recebiam uma dica sobre onde achar uma recompensa algum
apontando ou olhando para um dos recipientes , elas a aproveitavam. Os
smios no entendiam que aquilo era uma ajuda ou no conseguiam
entender a dica. Da mesma maneira, quando os cientistas mostravam s
crianas como conseguir uma recompensa ao, digamos, rasgar uma caixa,
elas no tiveram problema para entender e imitar o comportamento. Os
macacos, mais uma vez, ficaram confusos. claro que as crianas tm
grande vantagem na esfera social, j que as experincias pertencem sua
prpria espcie. Contudo, em geral, os macacos pareciam carecer de um
impulso no sentido de encontrar uma soluo coletiva do problema, to
importante para a sociedade humana.
Chimpanzs fazem vrias coisas incrveis, comentou Michael
Tomasello, que dirige o Departamento de Psicologia Comparativa e
Desenvolvimento. Mas a principal diferena que vimos foi a de pensar
coletivamente. Se voc estivesse no jardim zoolgico hoje, nunca veria dois
chimpanzs carregando alguma coisa pesada juntos. Eles no tm esses
tipos de projeto colaborativo.

Pbo costuma trabalhar at tarde e, na maioria das noites, janta no
instituto, onde a lanchonete fica aberta at as sete da noite. Num certo fim
de tarde, porm, se props a sair mais cedo e me mostrar um pouco da
cidade de Leipzig. Visitamos a igreja onde Bach est enterrado e acabamos
no Auerbachs Keller, o bar para onde Mefistfeles leva Fausto no quinto ato
da pea de Goethe. (O bar era supostamente o lugar predileto de Goethe
quando ele era universitrio.) Eu tinha ido ao jardim zoolgico na vspera e
perguntei a Pbo sobre um experimento hipottico. Se tivesse a
oportunidade de submeter o homem de Neandertal ao tipo de testes que eu
vira em Pongolndia, o que ele faria? Como achava que eles agiriam?
Pensava que eram capazes de falar? O cientista ajeitou-se na cadeira e

cruzou os braos.
A tentao de especular muito grande, disse. Ento tento resistir,
me recusando a responder a perguntas como Voc acha que eles falavam?.
Porque, para ser sincero, eu no sei. E, de certa maneira, voc pode
especular com tanta base quanto eu.
Os vrios locais onde os restos mortais foram encontrados oferecem
muitas dicas sobre como era o homem de Neandertal, pelo menos a quem
mais propenso especulao. Os homens de Neandertal eram bastante
resistentes fato atestado pela espessura de seus ossos e
provavelmente capazes de dar uma boa surra nos seres humanos
modernos. Eles fabricavam ferramentas de pedra, embora paream ter
levado dezenas de milhares de anos fazendo as mesmas ferramentas sem
parar. Pelo menos em algumas ocasies, enterravam seus mortos. E,
tambm em algumas ocasies, parece que mataram e comeram uns aos
outros. No s Nandy: muitos esqueletos de Neandertal apresentam
sinais de doenas e desfigurao. O homem de Neandertal original do vale
Neander parece ter sofrido dois ferimentos srios, um na cabea e outro no
brao esquerdo. O Neandertal de La Chapelle teve, alm de artrite, uma
costela e uma rtula quebradas. Esses ferimentos podem refletir os rigores
das caadas com o repertrio de armas limitado da espcie. Os homens de
Neandertal parecem nunca ter desenvolvido projteis, por isso precisavam
se colocar mais ou menos em cima de suas presas para mat-las. Como
Nandy, tanto o homem de Neandertal original quanto o de La Chapelle se
recuperaram dos ferimentos, o que significa que eles deviam cuidar uns
dos outros, o que, por sua vez, sugere uma capacidade de empatia. A partir
de registros arqueolgicos, pode-se inferir que os homens de Neandertal
evoluram na Europa ou no oeste asitico e de l se dispersaram, parando
onde encontravam gua ou algum obstculo significativo. (Durante a ltima
era glacial, quando o nvel dos mares era muito inferior ao de agora, no
havia o canal da Mancha para atravessar.) Essa uma das maneiras mais
fundamentais de diferenciar os homens modernos dos de Neandertal e, na
opinio de Pbo, uma das mais intrigantes. Quando os seres humanos
modernos foram para a Austrlia, embora isso tenha ocorrido em meados

do perodo glacial, no havia meios de realizar o trajeto sem atravessar o


mar aberto.
Os seres humanos arcaicos, como o Homo erectus, espalharam-se como
muitos mamferos no Velho Mundo, disse Pbo. Eles nunca foram para
Madagascar, nunca foram para a Austrlia. Tampouco os homens de
Neandertal. Foram os homens totalmente modernos que deram incio a
essas aventuras ocenicas, sem terras vista. Em parte, isso se deve
tecnologia, claro: preciso ter embarcaes para realizar essas viagens.
Mas gosto de pensar que tambm h uma certa loucura envolvida.
Entende? Quantas pessoas devem ter navegado e desaparecido no Pacfico
antes de algum encontrar a ilha de Pscoa? Quer dizer, ridculo. E para
qu? Pela glria? Imortalidade? Curiosidade? E agora vamos para Marte.
Ns nunca paramos.
Se inquietaes faustianas so uma das caractersticas definidoras dos
seres humanos modernos, ento, na opinio de Pbo, deve haver algum
gene faustiano. Ele me disse vrias vezes que acredita que deveria ser
possvel identificar a base para nossa loucura comparando o DNA dos
homens de Neandertal com o dos homens modernos. Se um dia
descobrirmos que alguma mutao esquisita possibilitou a insanidade e as
exploraes humanas, ser incrvel pensar que foi uma pequena inverso
em um cromossomo que fez tudo isso acontecer e mudou todo o
ecossistema do planeta, levando-nos a dominar tudo, comentou. Em outro
momento, Pbo acrescentou: De algum modo, somos loucos. O que
provoca isso? Eis algo que eu gostaria mesmo de entender. Seria muito,
muito legal saber.
Humano

TACACTTATATA....
Neandertal

TACACTTATATA....
Chimpanz

TACACTTATATA....
41. O mesmo trecho do cromossomo 5 dos genomas dos seres humanos, dos homens de Neandertal e
dos chimpanzs.


Certa tarde, quando entrei em seu escritrio, Pbo me mostrou a
fotografia de uma calota craniana descoberta pouco tempo antes, a cerca de
meia hora de Leipzig, por um colecionador de fsseis amador. Pela foto, que
lhe fora enviada por e-mail, Pbo conclura que a calota craniana podia ser
bem antiga. Ele pensou que poderia pertencer a um dos primeiros homens
de Neandertal, ou mesmo a um Homo heidelbergensis, que alguns acreditam
ser o ancestral comum do qual descendem os homens modernos e os de
Neandertal. Tambm concluiu que precisava t-la. Como a calota craniana
fora encontrada na poa dgua de uma pedreira, talvez essas condies a
tivessem preservado. Assim, teorizou Pbo, se comeasse a trabalhar nela
logo, seria capaz de extrair algum DNA. Mas o crnio j fora prometido a
um professor de antropologia em Mainz. Como ele conseguiria persuadir o
professor a lhe dar uma quantidade de osso suficiente para um teste?
Pbo entrou em contato com todo mundo que conhecia e que poderia
saber quem era o tal professor. Pediu sua secretria que ligasse para a
secretria do professor a fim de conseguir o nmero de seu celular pessoal
e, de brincadeira ou talvez nem tanto , disse que estava disposto a
dormir com o sujeito, se fosse preciso. Essas ligaes frenticas para toda a
Alemanha duraram mais de uma hora e meia, at que Pbo enfim falou
com um dos pesquisadores de seu prprio laboratrio. Este tinha visto a
calota craniana e concludo que no era to antiga. Pbo logo se
desinteressou pelo achado.
Com ossos velhos, nunca se sabe de fato o que se vai encontrar. Alguns
anos atrs, Pbo conseguiu um pedao de dente de um dos chamados
esqueletos de hobbit encontrados na ilha de Flores, na Indonsia. Os
hobbits, que foram descobertos apenas em 2004, costumam ser
considerados seres humanos diminutos e arcaicos Homo floresiensis. O

dente datava de cerca de dezessete mil anos atrs, o que significava que era
apenas 50% menos antigo do que os ossos do homem de Neandertal croata.
Mas Pbo no conseguiu extrair o DNA.
Ento, mais ou menos um ano depois, ele obteve um fragmento de osso
de um dedo desenterrado numa caverna no sul da Sibria, junto com um
estranho dente molar de aparncia vagamente humana. O osso do dedo
do tamanho aproximado daquelas borrachas que ficam na ponta do lpis
tinha mais de quarenta mil anos. Pbo sups que vinha de um ser humano
moderno ou de um homem de Neandertal. Caso se provasse o ltimo caso,
o stio seria considerado o ponto mais extremo do Oriente onde haviam
sido encontrados restos mortais do Neandertal. Ao contrrio do dente do
hobbit, o fragmento de dedo gerou quantidades surpreendentes de DNA.
Quando a anlise dos primeiros pedaos foi concluda, Pbo por acaso
estava nos Estados Unidos. Ele ligou para seu escritrio, e um de seus
colegas perguntou: Voc est sentado? O DNA mostrava que o dedo no
pertencia ao homem moderno nem ao de Neandertal. Em vez disso, seu
dono representava um grupo inteiramente novo e at ento insuspeito de
homindeos. Num artigo publicado em dezembro de 2010 na Nature, Pbo
chamou esse novo grupo de homindeos de Denisova, por conta do nome da
caverna onde o osso fora encontrado.8 Uma das manchetes dos jornais
sobre a descoberta dizia: Mostrando o dedo mdio para a histria prhistrica oficial. De modo surpreendente ou talvez, agora, previsvel ,
os seres humanos modernos devem ter tambm cruzado com os
homindeos de Denisova, pois os nativos de Nova Guin contemporneos
carregam at 6% de DNA dessa espcie. (No se sabe por que isso vale para
os nativos de Nova Guin e no para os da Sibria ou da sia, mas presumese que tenha a ver com os padres das migraes humanas.)
Com a descoberta dos hobbits e dos homindeos de Denisova, os seres
humanos modernos adquiriram dois novos irmos. E parece provvel que,
quando o DNA de outros ossos antigos for analisado, venhamos a descobrir
outros parentes nossos. Como me disse Chris Stringer, um proeminente
paleoantroplogo britnico: Tenho certeza de que vm mais surpresas por
a.

A essa altura, no h evidncias que indiquem o que varreu os


homindeos de Denisova e os hobbits do mapa. Contudo, a poca desses
desaparecimentos e o padro geral das extines do fim do Pleistoceno
apontam para uma suspeita bvia. Como seria de presumir, j que ambos
eram estreitamente relacionados a ns, tanto os homindeos de Denisova
quanto os hobbits tinham um longo perodo de gestao e, por isso,
partilhavam da vulnerabilidade essencial da megafauna: uma taxa de
reproduo reduzida. Para acabar com eles, seria necessria apenas uma
presso contnua sobre o nmero de adultos reprodutores.
E o mesmo vale para nossos parentes mais prximos razo pela qual,
salvo os seres humanos, todos os primatas hoje esto beira da extino. O
nmero de chimpanzs na natureza caiu para cerca de metade do que se
registrava cinquenta anos atrs, e a quantidade de gorilas da montanha
seguiu uma trajetria similar. Os gorilas das plancies declinaram ainda
mais rpido: estima-se que a populao encolheu 60% somente nas duas
ltimas dcadas. As causas desse declnio incluem caas ilegais, doenas e
perda do hbitat. Esta ltima foi exacerbada por vrias guerras, o que
empurrou levas de refugiados para as regies reservadas aos gorilas. Os
orangotangos-de-sumatra esto classificados como criticamente
ameaados, o que significa que correm riscos extremos de extino na
natureza. Nesse caso, a ameaa vem mais da paz do que da violncia: a
maior parte dos orangotangos restantes hoje vive na provncia de Aceh,
onde o fim recente de dcadas de instabilidade poltica levou a um
crescimento das atividades madeireiras, legais e ilegais. Uma das muitas
consequncias indesejadas do Antropoceno tem sido a poda de nossa
prpria rvore genealgica. Aps eliminarmos nossas espcies-irms os
homens de Neandertal e os homindeos de Denisova h muitas geraes,
agora estamos fazendo o mesmo com nossos primos de primeiro e segundo
graus. Quando tivermos acabado, bem possvel que no haja mais
nenhum representante dos primatas alm de ns mesmos.

Um dos maiores conjuntos de ossos do homem de Neandertal j

encontrados restos mortais de sete indivduos foi descoberto h cerca


de um sculo num local chamado La Ferrassie, no sudoeste da Frana. La
Ferrassie fica na Dordogne, no muito longe de La Chapelle e a meia hora
de carro de dezenas de outros stios arqueolgicos importantes, incluindo
as cavernas pintadas de Lascaux. Nos veres mais recentes, uma equipe
que inclua um dos colegas de Pbo tem feito escavaes em La Ferrassie,
ento resolvi ir at l e dar uma olhada. Cheguei sede das escavaes
um celeiro de tratamento de folhas de fumo reformado bem a tempo de
jantar um boeuf bourguignon servido em mesas improvisadas no quintal
dos fundos.
No dia seguinte, seguimos de carro para La Ferrassie com alguns dos
arquelogos da equipe. O stio se situa numa pacata zona rural, bem perto
da estrada. Milhares de anos atrs, La Ferrassie era uma imensa caverna de
calcrio, mas uma das paredes desabou e, agora, h uma abertura de cada
lado. Uma salincia de rocha macia desponta uns seis metros acima do
solo, como se fosse a metade de um teto arqueado. O stio contornado por
uma cerca de arame e uma lona impermevel, que lhe d a aparncia de
uma cena de crime.
Era um dia quente e seco. Meia dzia de estudantes agachados numa
longa vala remexia a terra com esptulas. Ao longo da vala, vi pedaos de
ossos brotando do solo avermelhado. Os ossos mais ao fundo, disseram-me,
foram jogados ali pelos homens de Neandertal. Os ossos prximos da
superfcie foram deixados ali pelos seres humanos modernos, que
ocuparam a caverna quando os homens de Neandertal se foram. Os
esqueletos de neandertais do stio foram removidos muito tempo atrs,
mas ainda havia esperana de que alguns pequenos fragmentos, como um
dente, pudessem ser encontrados. Cada fragmento de osso desenterrado,
bem como cada floco e lasca de pedra e qualquer coisa que pudesse ser
remotamente interessante, era separado para ser levado de volta ao celeiro
de fumo e etiquetado.
Depois de observar os estudantes trabalhando por um momento,
busquei refgio sombra. Tentei imaginar como teria sido a vida para os
homens de Neandertal em La Ferrassie. Embora a rea agora seja

arborizada, na poca no devia haver rvores. Talvez houvesse alces


passeando pelo vale, alm de renas, bovinos selvagens e mamutes. Fora
esses fatos dispersos, no consegui pensar em mais nada. Fiz a pergunta
aos arquelogos que vieram comigo. Fazia frio, respondeu Shannon
McPherron, do Instituto Max Planck.
E fedia, acrescentou Dennis Sandgathe, da Universidade Simon Fraser,
do Canad.
E eles passavam fome, disse Harold Dibble, da Universidade da
Pensilvnia.
E nenhum deles devia ser muito velho, comentou Sandgathe. Mais
tarde, de volta ao celeiro, vasculhei os pedaos e peas desenterrados nos
ltimos dias. Havia centenas de fragmentos de ossos animais, todos limpos,
numerados e guardados em sacos plsticos individuais, alm das centenas
de flocos e lascas. A maior parte dos flocos provavelmente era detrito
resultante da fabricao de ferramentas o equivalente a cavacos de
madeira na Idade da Pedra , mas alguns, disseram-me, eram as prprias
ferramentas. Assim que me mostraram o que eu deveria procurar, notei as
extremidades chanfradas que os homens de Neandertal tinham fabricado.
Uma ferramenta particular destoava: uma lasca em forma de lgrima do
tamanho da palma de uma mo. No linguajar arqueolgico, tratava-se de
um machado de mo, embora no devesse ser usado como um machado no
sentido contemporneo da palavra. A ferramenta fora descoberta perto do
fundo de uma vala, e estimava-se que tinha cerca de setenta mil anos.
Retirei-o do saco plstico e o virei. Era quase perfeitamente simtrico e
aos olhos humanos, pelo menos belssimo. Eu disse que o homem de
Neandertal que o fabricara devia ter um senso esttico aguado. McPherron
discordou.
Ns conhecemos o final da histria, contraps ele. Sabemos como a
cultura moderna, ento o que fazemos tentar explicar como chegamos
aqui. E h uma tendncia de interpretar demais o passado projetando o
presente sobre ele. Ento, quando voc v um machado bonito, diz: Olhe a
habilidade com que isso foi feito; praticamente uma obra de arte. a sua
perspectiva de hoje. Mas voc no pode supor o que est tentando provar.

Entre os milhares de artefatos do homem de Neandertal que foram


desenterrados, quase nenhum representa tentativas inequvocas de arte ou
adorno, e aqueles que assim foram interpretados por exemplo, os
pingentes de marfim encontrados numa caverna no centro da Frana so
temas de debates infinitos e, frequentemente, confusos. (Alguns
arquelogos acreditam que os pingentes foram fabricados pelos homens de
Neandertal, que, aps entrarem em contato com os seres humanos
modernos, tentaram imit-los. Outros argumentam que os objetos foram
fabricados pelos seres humanos modernos que ocuparam o stio aps os
homens de Neandertal.) Essa lacuna levou alguns a propor que os homens
de Neandertal no eram capazes de fazer arte ou o que acaba sendo a
mesma coisa no se interessavam por isso. Podemos considerar o
machado belo, mas eles o viam como til. Do ponto de vista da gentica,
careciam do que pode ser chamado de mutao esttica.
No meu ltimo dia em Dordogne, fui visitar um stio arqueolgico perto
dali um stio de humanos chamado Grotte des Combarelles. A gruta
uma caverna bem estreita que serpenteia por mais de trezentos metros
atravs de um penhasco de calcrio. Desde sua redescoberta, no fim do
sculo XIX, a caverna foi ampliada e provida de luzes eltricas, o que tornou
possvel caminhar em seu interior com segurana, ainda que sem muito
conforto. Quando os seres humanos entraram na caverna pela primeira vez,
doze ou treze mil anos atrs, a histria era outra. Na poca, o teto era to
baixo que a nica maneira de avanar era rastejando, e a nica maneira de
enxergar na escurido era carregando tochas acesas. Alguma coisa talvez
a criatividade, talvez a espiritualidade, talvez a loucura fazia as pessoas
avanarem mesmo assim. Nas profundezas da gruta, as paredes so
cobertas de centenas de pinturas. Todas as imagens so de animais, muitos
hoje extintos: mamutes, auroques, rinocerontes-lanudos. Os mais
detalhados desses desenhos possuem uma vitalidade fantstica: um cavalo
selvagem parece erguer a cabea, uma rena se inclina para a frente,
aparentemente para beber gua.
comum especular que os seres humanos responsveis pelos desenhos
nas paredes da Grotte des Combarelles pensavam que as imagens tinham

poderes mgicos, e, de certa forma, eles estavam certos. O homem de


Neandertal viveu na Europa por mais de cem mil anos e, durante esse
perodo, o impacto que provocou ao redor no foi maior do que o de
qualquer outro grande vertebrado. H muitas razes para se acreditar que,
se os seres humanos no tivessem chegado ali, os homens de Neandertal
ainda estariam presentes, com seus cavalos selvagens e os rinoceronteslanudos. Com a capacidade de representar o mundo por meio de sinais e
smbolos, veio a capacidade de transform-lo, o que implica a capacidade
de destru-lo. Um minsculo conjunto de variaes genticas nos separa
dos homens de Neandertal, mas isso fez toda a diferena.

CAPTULO XIII

A COISA COM PENAS


Homo sapiens

A FUTUROLOGIA NUNCA foi um campo de investigao muito respeitvel,


escreveu o autor Jonathan Schell.1 Com essa advertncia em mente, eu me
dirigi ao Instituto para Pesquisa em Conservao, um posto avanado do
jardim zoolgico de San Diego, 48 quilmetros ao norte da cidade. O trajeto
para o instituto passa por vrios campos de golfe, uma vincola e uma
fazenda de criao de avestruzes. Quando cheguei, o lugar estava agitado
como um hospital. Marlys Houck, uma pesquisadora especializada em
cultura de tecidos, conduziu-me por um longo corredor at uma sala sem
janelas. Ela pegou um par do que pareciam ser pesadas luvas trmicas e
removeu com esforo a tampa de um grande tanque de metal. Um vapor
espectral escapou pela abertura.
No fundo do tanque havia um reservatrio de nitrognio lquido a uma
temperatura de 195C negativos. Suspensas sobre o reservatrio, havia
caixas com pequenos frascos de plstico. As caixas estavam empilhadas na
vertical, e os frascos, em p como cavilhas, cada um em sua fenda. Houck
localizou a caixa que estava procurando e contou as vrias fileiras, depois
as que estavam embaixo. Ela retirou dois frascos e os colocou diante de
mim, sobre uma mesa de ao. A esto, anunciou.
Dentro dos frascos, estava basicamente tudo que restou do poouli
(Melamprosops phaeosoma), um pssaro corpulento com uma cara
simptica e peito cor de creme que vivia em Maui. Certa vez o poouli me foi
descrito como o pssaro mais lindo sem ser particularmente lindo do
mundo. Deve ter sido extinto um ou dois anos aps o jardim zoolgico de
San Diego e o Departamento Americano de Pesca e Vida Selvagem fazerem
um ltimo esforo para salv-lo, no outono de 2004. quela altura, apenas

trs exemplares ainda estavam vivos, e a ideia era captur-los para que
reproduzissem. No entanto, s um dos pssaros acabou preso na rede.
Acharam que era uma fmea, mas descobriram se tratar de um macho
um acontecimento que levou as autoridades a suspeitarem de que todos os
poouli restantes eram do mesmo sexo. Quando o pssaro em cativeiro
morreu, logo aps o Dia de Ao de Graas, seu corpo foi enviado para o
jardim zoolgico de San Diego. Houck correu para o instituto a fim de
cuidar dele. Esta nossa ltima chance, ela se recorda de ter pensado.
o nosso dod. Houck conseguiu criar uma cultura com algumas clulas do
olho do pssaro, e os resultados de todo o empenho estavam agora no
interior daqueles frascos. Ela no queria que as clulas fossem danificadas,
por isso, aps cerca de um minuto, recolocou os frascos nas caixas e as
fechou dentro do tanque.
A sala sem janelas onde as clulas do poouli so mantidas vivas por
assim dizer chama-se Frozen Zoo [zoolgico congelado]. O nome uma
marca registrada, e, se outra instituio tentar us-lo, ser informada de
que est infringindo a lei. Na sala, h meia dzia de tanques iguais ao que
Houck abriu. Guardadas dentro deles, imersas em frgidas nuvens de
nitrognio, encontram-se linhagens celulares representando quase mil
espcies. (Na verdade, aquilo s a metade do zoolgico; a outra metade
consiste em tanques em outra instalao, cuja localizao mantida em
segredo. Cada linhagem celular separada entre os dois locais, no caso de
haver pane de energia em um deles.) O Frozen Zoo mantm a maior coleo
mundial de espcies congeladas, mas um nmero cada vez maior de
instituies est se equipando com zoolgicos congelados. O jardim
zoolgico de Cincinnati, por exemplo, possui o que chama de CryoBioBank,
e a Universidade de Nottingham, na Inglaterra, dispe de sua Frozen Ark
[arca congelada].
Por ora, quase todas as espcies em congelamento profundo de San
Diego ainda tm membros em carne e osso. Entretanto, como s aumenta o
nmero de plantas e animais que seguem a sina do poouli, isso dever
mudar. Enquanto Houck se ocupava lacrando os tanques, pensei nas
centenas de cadveres de morcegos coletadas no solo da caverna Aeolus,

que foram enviados para a Cryo Collection do Museu Americano de Histria


Natural. Tentei calcular quantos frascos de plstico e cubas de nitrognio
lquido seriam necessrios para estocar culturas de todas as rs ameaadas
pelo fungo Chytridiales, todos os corais ameaados pela acidificao, todos
os paquidermes ameaados pela caa ilegal, a infinidade de espcies
ameaadas pelo aquecimento, pelas espcies invasoras e pela
fragmentao, mas logo desisti: so nmeros demais para guardar na
cabea.

Precisa mesmo acabar assim? Ser que a ltima grande esperana para as
criaturas mais magnficas do mundo ou para as menos magnficas
depende realmente de reservatrios de nitrognio lquido? Aps sermos
alertados sobre as maneiras como estamos pondo outras espcies em risco,
no podemos tomar uma atitude para proteg-las? Afinal, o objetivo de
espreitar o futuro no conseguir mudar de curso e evitar os perigos
frente?
Sem dvida, os seres humanos podem ser destrutivos e no pensam em
consequncias a longo prazo, mas tambm podem ser previdentes e
altrustas. As pessoas demonstraram vrias vezes que se preocupam com o
que Rachel Carson chamou de o problema em partilhar nossa Terra com
outras criaturas, e elas esto dispostas a fazer sacrifcios por esses seres.2
Alfred Newton denunciou a chacina que estava ocorrendo ao longo da costa
britnica, e o resultado foi uma lei para a preservao das aves marinhas.
John Muir escreveu sobre os danos que eram infligidos nas montanhas da
Califrnia, e isso levou criao do Parque Nacional de Yosemite. O livro
Primavera silenciosa, de Carson, exps os riscos provocados pelos
pesticidas sintticos e, no perodo de uma dcada, a maior parte dos usos
de DDT foi proibida. (O fato de ainda haver guias-da-cabea-branca nos
Estados Unidos na verdade, o nmero est crescendo uma das tantas
consequncias felizes dessas mudanas.)
Dois anos aps a proibio do DDT, em 1974, o Congresso americano
aprovou a Lei de Espcies Ameaadas. Desde ento, para proteger as

criaturas listadas por essa lei, as pessoas empreenderam esforos quase


inacreditveis, no sentido literal da palavra. Para citar apenas uma de
muitas ilustraes possveis, no fim dos anos 1980 a populao de
condores da Califrnia cara para somente 22 indivduos. Para resgatar a
espcie o maior pssaro terrestre da Amrica do Norte , bilogos
dedicados vida animal criaram filhotes de condor usando marionetes.
Eles elaboraram fios eltricos falsos para treinar os pssaros a no serem
eletrocutados, e para ensin-los a no comer lixo, equiparam os detritos
com fios que causavam leves choques eltricos. Vacinaram todos os
condores hoje, cerca de quatrocentos contra o vrus do rio Nilo
ocidental, uma doena, convm observar, para a qual uma vacina destinada
a humanos ainda precisa ser aperfeioada. Os pssaros so examinados
com frequncia para verificar envenenamento por chumbo os condores
que se alimentam da carcaa de veados caados muitas vezes ingerem o
chumbo de balas e muitos so tratados com a terapia de quelato. Vrios
condores foram submetidos a essa terapia mais de uma vez. O esforo para
salvar o grou-americano envolveu ainda mais tempo e pessoas, grande
parte voluntrias. A cada ano, uma equipe de pilotos a bordo de aeronaves
ultraleves ensina um novo bando de filhotes de grous criados em cativeiro
a migrar para o sul no inverno, de Wisconsin para a Flrida. A viagem de
quase dois mil quilmetros pode levar at trs meses, com dezenas de
paradas em terras particulares cujos donos deixam os pssaros fazerem
uso delas. Milhes de americanos que no participam diretamente apoiam
essa iniciativa de maneira indireta, aderindo a grupos como o World
Wildlife Fund, o National Wildlife Fund, Defenders of Wildlife, Wildlife
Conservation Society, African Wildlife Foundation, Nature Conservancy e
Conservation International.
No seria melhor, de uma perspectiva prtica e tica, nos
concentrarmos no que pode ser feito e est sendo feito para salvar as
espcies, em vez de fazer especulaes sombrias sobre o futuro no qual a
biosfera ser reduzida a pequenos frascos de plstico? Certa vez, o diretor
de um grupo de conservao no Alasca me disse: As pessoas precisam ter
esperana. Eu preciso ter esperana. o que nos faz seguir em frente.


Ao lado do Instituto para Pesquisa em Conservao, h um prdio parecido,
de cor parda, que serve como hospital veterinrio. A maior parte dos
animais no hospital, que tambm administrado pelo jardim zoolgico de
San Diego, est s de passagem, mas h tambm um residente permanente:
um corvo-do-hava chamado Kinohi. Kinohi um entre centenas de corvos
dessa espcie, tambm chamada de alal, que hoje s existe em cativeiro.
Quando eu estava em San Diego, visitei Kinohi com a diretora de fisiologia
reprodutiva do zoolgico, Barbara Durrant a nica pessoa que de fato o
entendia, segundo me contaram. No caminho para visitar o pssaro,
Durrant parou numa espcie de cantina e escolheu uma srie de seus
petiscos favoritos. Entre eles, bichos-da-farinha (tenbrios); um
camundongo recm-nascido e sem pelos chamado pinky; e o traseiro de
um camundongo adulto que fora cortado ao meio, de modo que tivesse um
par de patas numa extremidade e as tripas do outro.
Ningum sabe ao certo como o alal foi extinto na natureza. Como
aconteceu com o poouli, provvel que haja mltiplas razes, incluindo a
perda do hbitat, o ataque predador de espcies invasoras, como o
mangusto, e doenas trazidas por outras espcies invasoras, como os
mosquitos. De qualquer maneira, o ltimo alal habitando a floresta deve
ter morrido em 2002. Kinohi nasceu no cativeiro em Maui, h mais de vinte
anos. Ele , segundo todos os relatos, um pssaro muito estranho. Criado
em isolamento, no se identifica com outro alal. Tampouco parece se
considerar humano. Ele tem seu prprio mundo, disse Durrant. Uma vez,
se apaixonou por um colhereiro-americano.
Kinohi foi enviado para San Diego em 2009 porque se recusou a
acasalar com outros corvos cativos, e ficou decidido que precisavam tentar
algo novo para persuadi-lo a contribuir para esse conjunto limitado de
genes das espcies. Coube a Durrant descobrir como conquistar o corao
de Kinohi, ou, para ser mais exata, suas gnadas. Kinohi no tardou a
aceitar seus cuidados corvos no tm falos, ento Durrant acariciava a
regio em torno da cloaca , mas, na poca da minha visita, ainda no tinha

conseguido produzir o que ela chamava de uma ejaculao de alta


qualidade. Uma nova temporada de procriao se aproximava, ento
Durrant se preparava para tentar de novo, trs vezes por semana durante
cinco meses. Se Kinohi conseguisse, enviaria imediatamente o esperma
para Maui a fim de tentar uma inseminao artificial numa das fmeas do
centro de procriao.
Chegamos gaiola de Kinohi que parecia mais uma sute, com uma
antecmara espaosa onde cabiam vrias pessoas em p e um cmodo nos
fundos cheio de cordas e outras diverses corvinas. Kinohi se aproximou
para nos cumprimentar. Ele era todo preto, da cabea s garras. Para mim,
parecia bastante um corvo-americano comum, mas Durrant ressaltou o fato
de ele ter um bico bem mais espesso e pernas mais grossas. Kinohi
manteve a cabea curvada para a frente, como se tentasse evitar contato
visual. Quando ele viu Durrant, eu me perguntei se haveria no mundo das
aves algo semelhante a pensamentos erticos. Ela lhe ofereceu os petiscos
que trouxera e a ave soltou um crocito spero que me pareceu
estranhamente familiar. Os corvos conseguem imitar a fala humana, e
Durrant traduziu essa como Eu sei.
Eu sei, repetiu Kinohi. Eu sei.

42.


A vida sexual tragicmica de Kinohi fornece mais evidncias como se
precisssemos de outras de como os seres humanos levam a srio a
extino. to imensa a dor causada pela perda de uma nica espcie que
estamos dispostos a realizar ultrassonografias em rinocerontes e
masturbar corvos. Sem dvida, o empenho de gente como Terri Roth e
Barbara Durrant, alm de instituies como os jardins zoolgicos de San
Diego e de Cincinnati, pode ser invocado como razes para o otimismo. E,
se este fosse um livro diferente, eu o faria.
Embora muitos dos captulos precedentes tenham se dedicado
extino (ou quase extino) de organismos individuais a r-douradado-panam, o arau-gigante, o rinoceronte-de-sumatra , meu tema na
verdade o padro que esses eventos isolados formam. O que tentei fazer
at aqui foi rastrear um evento de extino chame-a de extino do
Holoceno, extino do Antropoceno ou ainda, se preferir, pela sonoridade, a

Sexta Extino e coloc-lo no contexto mais vasto da histria da vida.


Essa histria no estritamente uniformitarista ou catastrofista. Na
verdade, uma histria hbrida entre as duas correntes. O que a histria
nos revela, com seus altos e baixos, que a vida muito resiliente, mas no
dura para sempre. Houve longussimos perodos sem quaisquer eventos e
muito, muito de vez em quando, revolues na face da Terra.
At onde podemos identificar as causas dessas revolues, d para ver
que so bastante variadas: glaciao, no caso da extino no fim do
Ordoviciano; aquecimento global e mudanas na qumica dos oceanos no
fim do Permiano; o impacto de um asteroide nos derradeiros segundos do
Cretceo. A extino em curso tem sua prpria causa original no um
asteroide ou uma erupo vulcnica macia, mas uma espcie daninha.
Como me disse Walter Alvarez, estamos observando, neste mesmo
instante, que uma extino em massa pode ser causada pelos seres
humanos.
Uma caracterstica que esses eventos dspares tm em comum a
mudana e, para ser mais especfica, a velocidade da mudana. Quando o
mundo muda mais depressa do que as espcies conseguem se adaptar,
muitas se extinguem. Esse o caso quando o agente da extino cai do cu
com um risco flamejante ou vai trabalhar todos os dias com seu Honda. No
de todo equivocado argumentar que o atual evento de extino poderia
ser evitado se as pessoas simplesmente fossem mais cuidadosas e
estivessem prontas a fazer mais sacrifcios. Ainda assim, esta no a
questo. No importa muito se as pessoas cuidam ou no do planeta. O que
importa que as pessoas mudam o mundo.
Essa capacidade anterior modernidade, embora, claro, a
modernidade seja sua expresso mais completa. Na verdade, essa
capacidade provavelmente indistinguvel das qualidades que fizeram de
ns humanos, para comeo de conversa: a inquietao, a criatividade, a
capacidade de cooperar para resolver problemas e concluir tarefas
complicadas. Assim que os seres humanos comearam a usar sinais e
smbolos para representar o mundo natural, extrapolaram os limites desse
mundo. De muitas maneiras, a linguagem humana como o cdigo

gentico, escreveu o paleontlogo britnico Michael Benton. As


informaes so estocadas e transmitidas, com modificaes, por geraes.
A comunicao mantm as sociedades unidas e permite aos seres humanos
escapar da evoluo.3 Se as pessoas fossem apenas negligentes, egostas
ou violentas, no existiria um Instituto para Pesquisa em Conservao e
no haveria a necessidade de um. Se voc quiser pensar na razo de os
humanos serem to perigosos para as outras espcies, imagine um caador
clandestino na frica carregando seu AK-47, ou um madeireiro na
Amaznia empunhando seu machado, ou, melhor ainda, pode imaginar a si
mesmo com um livro nas mos.

No centro do Salo da Biodiversidade do Museu Americano de Histria
Natural, h uma exposio embutida no cho. A exibio est montada em
torno de uma placa central, que informa a existncia de cinco grandes
eventos de extino desde a evoluo dos animais complexos, ao longo de
quinhentos milhes de anos. Segundo a placa, a mudana climtica global
e outras causas, que provavelmente incluem a coliso de objetos
extraterrestres com a Terra, foram responsveis por esses eventos. E o
texto afirma ainda: Neste exato momento, estamos no meio da Sexta
Extino, agora causada apenas pela transformao efetuada por uma
humanidade na paisagem ecolgica.
Irradiando da placa, h espessas placas de acrlico e, sob essas placas, os
restos mortais fossilizados de algumas perdas exemplares. O acrlico foi
desgastado pelos calados de dezenas de milhares de visitantes do museu
que caminharam sobre ele, provavelmente, em sua maior parte, alheios ao
que se apresentava sob os ps. Mas, se voc se agachar e olhar com ateno,
ver que cada fssil est etiquetado com o nome da espcie e com o evento
de extino que ps fim sua linhagem. Os fsseis esto dispostos em
ordem cronolgica, de modo que os mais velhos graptlitos do
Ordoviciano esto mais perto do centro, enquanto os mais jovens os
dentes do Tyrannosaurus rex datados do fim do Cretceo esto mais
afastados. Se voc se posicionar na extremidade da exposio, que o nico

lugar do qual se consegue v-la, estar localizado exatamente onde as


vtimas da Sexta Extino devero ficar.
Num evento de extino de nossa prpria autoria, o que acontece
conosco? Uma possibilidade a possibilidade implcita pelo Salo da
Biodiversidade que no fim ns tambm seremos eliminados pela nossa
transformao da paisagem ecolgica. A lgica por trs dessa linha de
pensamento a seguinte: aps nos libertarmos das restries da evoluo,
permaneceremos, ainda assim, dependentes dos sistemas biolgicos e
geoqumicos da Terra. Ao perturbarmos esses sistemas derrubando as
florestas tropicais, alterando a composio da atmosfera, acidificando os
oceanos , estamos colocando em risco nossa prpria sobrevivncia.
Dentre as vrias lies que emergem do registro geolgico, talvez a mais
sbria seja que, na vida, assim como nos fundos de investimento, o
desempenho passado no garantia de resultados futuros. Quando uma
extino em massa ocorre, ela suprime o fraco e tambm derruba o forte.
Graptlitos em forma de V existiam por toda parte e ento desapareceram.
As amonites circularam por centenas de milhes de anos e ento sumiram.
O antroplogo Richard Leakey j advertiu que o Homo sapiens pode ser
no apenas o agente da Sexta Extino, mas corre o risco de ser uma de
suas vtimas.4 Um cartaz no Salo da Biodiversidade cita uma frase do
ecologista de Stanford Paul Ehrlich: AO PRESSIONAR OUTRAS ESPCIES PARA A
EXTINO, A HUMANIDADE EST SERRANDO O GALHO SOBRE O QUAL EST SENTADA.
Outra possibilidade considerada por alguns mais otimista que a
engenhosidade humana superar qualquer desastre que essa
engenhosidade venha a desencadear. Alguns cientistas srios argumentam,
por exemplo, que, caso o aquecimento global se torne uma ameaa grave
demais, poderemos reagir reestruturando a atmosfera. Alguns projetos
envolvem espalhar sulfato na estratosfera para refletir a luz do sol de volta
para o espao; outros envolvem lanar gotculas de gua sobre o oceano
Pacfico a fim de clarear as nuvens. Se nada disso funcionar e as coisas de
fato piorarem, h quem defenda que as pessoas ficaro bem ns apenas
escaparemos para outros planetas. Um livro recente aconselha a construir
cidades em Marte, em Tit ou na Europa (satlites de Jpiter e Saturno), na

lua, nos asteroides e em qualquer outro pedao de matria inabitado que


pudermos encontrar.
No se preocupem, diz o autor. Enquanto continuarmos explorando, a
humanidade sobreviver.5
bvio que o destino de nossa espcie nos preocupa de maneira
desproporcional. Mas, correndo o risco de parecer antisseres humanos
alguns de meus melhores amigos so seres humanos! , direi que, afinal,
isso no o que mais deve nos preocupar. Agora mesmo, neste momento
incrvel que para ns significa o presente, estamos decidindo, sem de fato o
desejarmos, quais trilhas evolutivas permanecero abertas e quais sero
fechadas para sempre. Nenhuma criatura jamais foi capaz disso, e esse ser,
infelizmente, nosso legado mais duradouro. A Sexta Extino continuar
determinando o curso da vida bem depois de tudo o que as pessoas
escreveram, pintaram e construram ser reduzido a poeira e os ratos
gigantes terem ou no herdado a Terra.

NOTAS
CAPTULO I: A SEXTA EXTINO
1 Ruth A. Musgrave. Incredible Frog Hotel, National Geographic Kids, set. 2008, p. 16-19.
2 D. B. Wake e V. T. Vredenburg. Colloquium Paper: Are We in the Midst of the Sixth Mass
Extinction? A View from the World of Amphibians, Proceedings of the National Academy of
Sciences 105, 2008, p. 11466-73.
3 Martha L. Crump. In Search of the Golden Frog. Chicago: University of Chicago Press, 2000, p. 165.
4 Agradeo a John Alroy por me introduzir nas complexidades do clculo das extines de fundo. Ver
tambm o artigo de Alroy, Speciation and Extinction in the Fossil Record of North American
Mammals, em Speciation and Patterns of Diversity, editado por Roger Butlin, Jon Bridle e Dolph
Schluter. Cambridge: Cambridge University Press, 2009, p. 310-23.
5 A. Hallam e P. B. Wignall. Mass Extinctions and Their Aftermath. Oxford: Oxford University Press,
1997, p. 1.
6 David Jablonski. Extinctions in the Fossil Record, em Extinction Rates, editado por John H. Lawton
e Robert M. May. Oxford: Oxford University Press, 1995, p. 26.
7 Michael Benton. When Life Nearly Died: The Greatest Mass Extinction of All Time. Nova York:
Thames and Hudson, 2003, p. 10.
8 David M. Raup. Extinction: Bad Genes or Bad Luck?. Nova York: Norton, 1991, p. 84.
9 John Alroy, correspondncia pessoal, 9 de junho de 2013.
10 Joseph R. Mendelson. Shifted Baselines, Forensic Taxonomy, and Rabbs Fringe-limbed Treefrog:
The Changing Role of Biologists in an Era of Amphibian Declines and Extinctions, Herpetological
Review 42, 2011, p. 21-25.
11 Malcolm L. McCallum. Amphibian Decline or Extinction? Current Declines Dwarf Background
Extinction Rates, Journal of Herpetology 41, 2007, p. 483-91.
12 Michael Hoffmann et al. The Impact of Conservation on the Status of the Worlds Vertebrates,
Science 330, 2010, p. 1503-9. Ver tambm Spineless Status and Trends of the Worlds
Invertebrates, um relatrio da Sociedade Zoolgica de Londres publicado em 31 de agosto de
2012.

CAPTULO II: OS MOLARES DO MASTODONTE


1 Paul Semonin. American Monster: How the Nations First Prehistoric Creature Became a Symbol of
National Identity. Nova York: New York University Press, 2000, p. 15.

2 Frank H. Severance. An Old frontier of France: The Niagara Region and Adjacent Lakes under French
Control. Nova York: Dodd, 1917, p. 320.
3 Citao do livro de Claudine Cohen. The Fate of the Mammoth: Fossils, Myth, and History. Chicago:
University of Chicago Press, 2002, p. 90.
4 Citao do livro de Semonin, American Monster, p. 147-48.
5 Cohen, The Fate of the Mammoth, p. 98.
6 Citao do livro de Dorinda Outram, Georges Cuvier: Vocation, Science and Authority in PostRevolutionary France. Manchester, Inglaterra: Manchester University Press, 1984, p. 13.
7 Citao do livro de Martin J. S. Rudwick, Bursting the Limits of Time: The Reconstruction of
Geohistory in the Age of Revolution. Chicago: University of Chicago Press, 2005, p. 355.
8 Rudwick, Bursting the Limits of Time, p. 361.
9 Georges Cuvier e Martin J. S. Rudwick. Georges Cuvier, Fossil Bones, and Geological Catastrophes:
New Translations and Interpretation of the Primary Texts. Chicago, University of Chicago Press,
1997, p. 19.
10 Citao do livro de Stephen Jay Gould, The Pandas Thumb: More Reflections in Natural History.
Nova York: Norton, 1980, p. 146.
11 Cuvier e Rudwick, Fossil Bones, p. 49.
12 Ibidem, p. 56.
13 Rudwick, Bursting the Limits of Time, p. 501.
14 Charles Coleman Sellers. Mr. Peales Museum: Charles Willson Peale and the First Popular Museum
of Natural Science and Art. Nova York: Norton, 1980, p. 142.
15 Charles Willson Peale. The Selected Papers of Charles Willson Peale and His Family. Organizado por
Lillian B. Miller, Sidney Hart e David C. Ward, vol. 2, pt. 1. New Haven, Conn.: Yale University
Press, 1988, p. 408.
16 Ibidem, vol. 2, pt. 2, p. 1189.
17 Ibidem, vol. 2, pt. 2, p. 1201.
18 Citao do livro de Toby A. Appel, The Cuvier-Geoffroy Debate: French Biology in the Decades
before Darwin. Nova York: Oxford University Press, 1987, p. 192.
19 Citao do livro de Martin J. S. Rudwick, Worlds Before Adam: The Reconstruction of Geohistory in
the Age of Reform. Chicago: University of Chicago Press, 2008, p. 32.
20 Cuvier and Rudwick, Fossil Bones, p. 217.
21 Citao do livro de Richard Wellington Burkhardt, The Spirit of System: Lamarck and Evolutionary
Biology. Cambridge, MA: Harvard University Press, 1977, p. 199.
22 Cuvier e Rudwick, Fossil Bones, p. 229.
23 Rudwick, Bursting the Limits of Time, p. 389.
24 Cuvier e Rudwick, Fossil Bones, p. 228.
25 Georges Cuvier. Elegy of Lamarck, Edinburgh New Philosophical Journal 20, 1836, p. 1-22.

26 Cuvier e Rudwick, Fossil Bones, p. 190.


27 Ibidem, p. 261.

CAPTULO III: O PINGUIM ORIGINAL


1 Rudwick, Worlds Before Adam, p. 358.
2 Leonard G. Wilson. Lyell: The Man and His Times, em Lyell: The Past Is the Key to the Present,
organizado por Derek J. Blundell e Andrew C. Scott. Bath, Inglaterra: Geological Society, 1998, p.
21.
3 Charles Lyell. Life, Letters and Journals of Sir Charles Lyell, organizado por Mrs. Lyell, vol. 1.
Londres: John Murray, 1881, p. 249.
4 Charles Lyell. Principles of Geology, vol. 1. Chicago: University of Chicago Press, 1990, p. 123.
5 Ibidem, vol. 1, p. 153.
6 Leonard G. Wilson. Charles Lyell, the Years to 1841: The Revolution in Geology. New Haven, Conn.:
Yale University Press, 1972, p. 344.
7 A. Hallam. Great Geological Controversies. Oxford: Oxford University Press, 1983, p. ix.
8 Para uma discusso sobre o significado da caricatura, ver Martin J. S. Rudwick. Lyell and Darwin,
Geologists: Studies in the Earth Sciences in the Age of Reform. Aldershot, Inglaterra: Ashgate, 2005,
p. 537-40.
9 Frank J. Sulloway. Darwin and His Finches: The Evolution of a Legend, Journal of the History of
Biology 15, 1982, p. 1-53.
10 Lyell, Principles of Geology, vol. 1, p. 476.
11 Sandra Herbert. Charles Darwin, Geologist. Ithaca, NY: Cornell University Press, 2005, p. 63.
12 Claudio Soto-Azat et al. The Population Decline and Extinction of Darwins Frogs, PLOS ONE 8,
2013.
13 David Dobbs. Reef Madness: Charles Darwin, Alexander Agassiz, and the Meaning of Coral. Nova
York: Pantheon, 2005. p. 152.
14 Rudwick. Worlds before Adam, p. 491.
15 Janet Browne. Charles Darwin: Voyaging. Nova York: Knopf, 1995, p. 186.
16 Charles Lyell. Principles of Geology, vol. 2. Chicago: University of Chicago Press, 1990, p. 124.
17 Ernst Mayr. The Growth of Biological Thought: Diversity, Evolution, and Inheritance. Cambridge,
MA.: Belknap Press of Harvard University Press, 1982, p. 407.
18 Charles Darwin. On the Origin of Species: A Facsimile of the First Edition. Cambridge, MA.: Harvard
University Press, 1964, p. 84.
19 Ibidem, p. 320.
20 Ibidem, p. 320.
21 Ibidem, p. 318.
22 Errol Fuller. The Great Auk. Nova York: Abrams, 1999, p. 197.

23 Truls Moum et al. Mitochondrial DNA Sequence Evolution and Phylogeny of the Atlantic Alcidae,
Including the Extinct Great Auk (Pinguinus impennis), Molecular Biology and Evolution 19, 2002,
p. 1434-39.
24 Jeremy Gaskell. Who Killed the Great Auk?. Oxford: Oxford University Press, 2000, p. 8.
25 Ibidem, p. 9.
26 Citao do livro de Fuller, The Great Auk, p. 64.
27 Citao do livro de Gaskell, Who Killed the Great Auk?, p.87.
28 Fuller, The Great Auk, p. 64.
29 Citao do mesmo livro, p. 65-66.
30 Tim Birkhead. How Collectors Killed the Great Auk, New Scientist 142, 1994, p. 26.
31 Citao do livro de Gaskell, Who Killed the Great Auk?, p. 109.
32 Citado no mesmo livro, p. 37. Gaskell tambm salienta a contradio na descrio de Audubon.
33 Fuller, The Great Auk, p. 228- 29.
34 Alfred Newton. Abstract of Mr. J. Wolleys Researches in Iceland Respecting the Gare-Fowl or
Great Auk, Ibis 3, 1861, p. 394.
35 Alexander F. R. Wollaston,. Life of Alfred Newton. Nova York: E. P. Dutton, 1921, p. 52.
36 Citado no mesmo livro, p. 112.
37 Citado no mesmo livro, p. 121.
38 Muitas, mas no todas, cartas de Darwin encontram-se disponveis on-line; Elizabeth Smith, do
Darwin Correspondence Project, gentilmente efetuou uma busca em todo o banco de dados.
39 Thalia K. Grant e Gregory B. Estes. Darwin in Galapagos: Footsteps to a New World. Princeton, NJ:
Princeton UniversityPress, 2009, p. 123.
40 Ibidem, p. 122.
41 David Quammen. The Reluctant Mr. Darwin: An Intimate Portrait of Charles Darwin and the
Making of His Theory of Evolution. Nova York: Atlas Books/Norton, 2006, p. 209.

CAPTULO IV: A SORTE DAS AMONITES


1 Walter Alvarez. Earth History in the Broadest Possible Context,, Ninety-Seventh Annual Faculty
Research Lecture, Universidade da Califrnia em Berkeley, International House, realizada em 29
de abril de 2010.
2 Walter Alvarez. T. Rex e a cratera da destruio. Lisboa: Bizncio, 2000, p. 139.
3 Ibidem, p. 69.
4 Richard Muller. Nemesis. Nova York: Weidenfeld and Nicolson, 1988, p. 51.
5 Citado na obra de Charles Officer e Jake Page, The K-T Extinction, em Language of the Earth: A
Literary Anthology, 2a ed., organizado por Frank H. T. Rhodes, Richard O. Stone e Bruce D.
Malamud. Chichester, Inglaterra: Wiley, 2009, p. 183.
6 Citado na matria de Malcolm W. Browne, Dinosaur Experts Resist Meteor Extinction Idea, The

New York Times, 29 de outubro de 1985.


7 Conselho editorial do The New York Times, Miscasting the Dinosaurs Horoscope, The New York
Times, 2 de abril de 1985.
8 Lyell. Principles of Geology, vol. 3. Chicago: University of Chicago Press, 1991, p. 328.
9 David M. Raup. The Nemesis Affair: A Story of the Death of Dinosaurs and the Ways of Science. Nova
York: Norton, 1986, p. 58.
10 Darwin, em A origem das espcies.
11 Idem.
12 George Gaylord Simpson. Why and How: Some Problems and Methods in Historical Biology. Oxford:
Pergamon Press, 1980, p. 35.
13 Citado em Browne, Dinosaur Experts Resist Meteor Extinction Idea.
14 B. F. Bohor et al. Mineralogic Evidence for an Impact Event at the Cretaceous- Tertiary
Boundary, Science 224, 1984, p. 867-69.
15 Neil Landman et al. Mode of Life and Habitat of Scaphitid Ammonites, Geobios 54, 2012, p. 8798.
16 Correspondncia pessoal, Steve DHondt, 5 de janeiro de 2012.
17 Nicholas R. Longrich, T. Tokaryk e D. J. Field. Mass Extinction of Birds at the CretaceousPaleogene (K-Pg) Boundary, Proceedings of the National Academy of Sciences 108, 2011, p.
15253-7.
18 Nicholas R. Longrich, Bhart-Anjan S. Bhullar e Jacques A. Gauthier. Mass Extinction of Lizards
and Snakes at the Cretaceous-Paleogene Boundary, Proceedings of the National Academy of
Sciences 109, 2012, p. 21396-401.
19 Kenneth Rose. The Beginning of the Age of Mammals. Baltimore: Johns Hopkins University Press,
2006, p. 2.
20 Paul D. Taylor. Extinctions in the History of Life. Cambridge: Cambridge University Press, 2004, p.
2.

CAPTULO V: BEM-VINDO AO ANTROPOCENO


1 Jerome S. Bruner e Leo Postman. On the Perception of Incongruity: A Paradigm, Journal of
Personality 18, 1949, p. 206-23. Agradeo a James Gleick por atrair minha ateno para essa
experincia: ver Chaos: Making a New Science. Nova York: Viking, 1987, p. 35.
2 Thomas S. Kuhn. A estrutura das revolues cientficas. So Paulo: Perspectiva, 2010.
3 Citado em Patrick John Boylan, William Buckland, 1784-1859: Scientific Institutions, Vertebrate
Paleontology and Quaternary Geology. Tese de doutorado, Universidade de Leicester, Inglaterra,
1984, p. 468.
4 William Glen. Mass Extinction Debates: How Science Works in a Crisis. Stanford, Califrnia: Stanford
University Press, 1994, p. 2.

5 Hallam and Wignall, Mass Extinctions and Their Aftermath, p. 4.


6 Richard A. Fortey. Life: A Natural History of the First Four Billion Years of Life on Earth. Nova York:
Vintage, 1999, p. 135.
7 David M. Raup e J. John Sepkoski Jr. Periodicity of Extinctions in the Geologic Past, Proceedings of
the National Academy of Sciences 81, 1984, p. 801-5.
8 Raup, The Nemesis Affair, p. 19.
9 Conselho editorial do New York Times. Nemesis of Nemesis, The New York Times, 7 de julho de
1985.
10 Luis W. Alvarez, Experimental Evidence That an Asteroid Impact Led to the Extinction of Many
Species 65 Million Years Ago, Proceedings of the National Academy of Sciences 80, 1983, p. 633.
11 Timothy M. Lenton et al. First Plants Cooled the Ordovician, Nature Geoscience 5, 2012, p. 86-89.
12 Timothy Kearsey et al. Isotope Excursions and Palaeotemperature Estimates from the
Permian/Triassic Boundary in the Southern Alps (Italy), Palaeogeography, Palaeoclimatology,
Palaeoecology 279, 2009, p. 29-40.
13 Shu-zhong Shen et al. Calibrating the End-Permian Mass Extinction, Science 334, 2011, p. 136772.
14 Lee R. Kump, Alexander Pavlov e Michael A. Arthur. Massive Release of Hydrogen Sulfide to the
Surface Ocean and Atmosphere During Intervals of Oceanic Anoxia, Geology 33, 2005, p. 397400.
15 Carl Zimmer. Introduo para a edio em brochura de T. Rex and the Crater of Doom. Princeton,
NJ: Princeton University Press, 2008, p. xv.
16 Jan Zalasiewicz. The Earth After Us: What Legacy Will Humans Leave in the Rocks?. Oxford: Oxford
University Press, 2008, p. 89.
17 Ibidem, p. 240.
18 Citado no livro de William Stolzenburg, Rat Island: Predators in Paradise and the Worlds Greatest
Wildlife Rescue. Nova York: Bloomsbury, 2011, p. 21.
19 Terry L. Hunt. Rethinking Easter Islands Ecological Catastrophe, Journal of Archaeological
Science 34, 2007, p. 485-502.
20 Zalasiewicz, The Earth After Us, p. 9.
21 Paul J. Crutzen. Geology of Mankind, Nature 415, 2002, p. 23.
22 Jan Zalasiewicz et al. Are We Now Living in the Anthropocene?, GSA Today 18, 2008, p. 6.

CAPTULO VI: O MAR AO NOSSO REDOR


1 Jason M. Hall-Spencer et al. Volcanic Carbon Dioxide Vents Show Ecosystem Effects of Ocean
Acidification, Nature 454, 2008, p. 96-99. Detalhes extrados de tabelas suplementares.
2 Ulf Reibesell, correspondncia pessoal, 6 de agosto de 2012.
3 Wolfgang Kiessling e Carl Simpson. On the Potential for Ocean Acidification to be a General Cause

of Ancient Reef Crises, Global Change Biology 17, 2011, p. 56-67.


4 Andrew H. Knoll. Biomineralization and Evolutionary History, Reviews in Mineralogy and
Geochemistry 54, 2003, p. 329-56.
5 Hall-Spencer et al. Volcanic Carbon Dioxide Vents Show Ecosystem Effects of Ocean Acidification,
Nature 454, 2008, p. 96-99.
6 Agradeo a Chris Sabine, do PMEL Carbon Program do NOAA, pelos nmeros atualizados sobre
emisses atmosfricas e absoro ocenica de dixido de carbono.
7 Rachel Carson. Silent Spring, 40o aniversrio da edio. Boston: Houghton Mifflin, 2002, p. 6.
8 Jennifer Chu. Timeline of a Mass Extinction, MIT News Office, publicado on-line em 18 de
novembro de 2011.
9 Lee Kump, Timothy Bralower e Andy Ridgwell. Ocean Acidification in Deep Time, Oceanography
22, 2009, p. 105.

CAPTULO VII: VIAJANDO NO CIDO


1 Citao do livro de James Bowen e Margarita Bowen, The Great Barrier Reef: History, Science,
Heritage. Cambridge: Cambridge University Press, 2002, p. 11.
2 Citado no mesmo livro, p. 2.
3 Dobbs, Reef Madness, p. 147-48. Lyell atribuiu equivocadamente a ideia a Adelbert von Chamisso,
um naturalista que acompanhou Otto von Kotzebue.
4 Ibidem, p. 256.
5 Charles Sheppard, Simon K. Davy e Graham M. Pilling. The Biology of Coral Reefs. Oxford: Oxford
University Press, 2009, p. 278.
6 Ove Hoegh-Guldberg et al. Coral Reefs under Rapid Climate Change and Ocean Acidification,
Science 318, 2007, p. 1737-42.
7 Ken Caldeira e Michael E. Wickett. Anthropogenic Carbon and Ocean pH, Nature 425, 2003, p.
365.
8 Katherina E. Fabricius et al. Losers and Winners in Coral Reefs Acclimatized to Elevated Carbon
Dioxide Concentrations, Nature Climate Change 1, 2011, p. 165-69.
9 J. E. N. Veron. Is the End in Sight for the Worlds Coral Reefs?, e360, publicado on-line em 6 de
dezembro de 2010.
10 Glenn Death et al. The 27-Year Decline of Coral Cover on the Great Barrier Reef and Its Causes,
Proceedings of the National Academy of Sciences 109, 2012, p. 17995-9.
11 Jacob Silverman et al. Coral Reefs May Start Dissolving when Atmospheric CO2 Doubles,
Geophysical Research Letters 35, 2009.
12 Laetitia Plaisance et al. The Diversity of Coral Reefs: What Are We Missing?, PLOS ONE 6, 2011.
13 Kent E. Carpenter et al. One-Third of Reef-Building Corals Face Elevated Extinction Risk from
Climate Change and Local Impacts, Science 321, 2008, p. 560-63.

14 Por June Chilvers, reimpresso no livro de Harold Heatwole, Terence Done e Elizabeth Cameron,
Community Ecology of a Coral Cay: A Study of One-Tree Island, Great Barrier Reef, Australia. Haia:
W. Junk, 1981, p. v.

CAPTULO VIII: A FLORESTA E AS RVORES


1 Barry Lopez. Arctic Dreams. Nova York: Vintage, 2001 (1986), p. 29.
2 Gordon P. DeWolf. Native and Naturalized Trees of Massachusetts. Amherst: Cooperative Extension
Service, University of Massachusetts, 1978.
3 John Whitfield. In the Beat of a Heart: Life, Energy, and the Unity of Nature. Washington, DC:
National Academies Press, 2006, p. 212.
4 Alexander von Humboldt e Aim Bonpland. Essay on the Geography of Plants. Organizado por
Stephen T. Jackson, traduzido por Sylvie Romanowski. Chicago: University of Chicago Press, 2008,
p. 75.
5 Alexander von Humboldt. Views of Nature, or, Contemplations on the Sublime Phenomena of
Creation with Scientific Illustrations, traduzido por Elsie C. Ott e Henry George Bohn. Londres: H.
G. Bohn, 1850, p. 213-17.
6 Muitas teorias sobre a diversidade latitudinal so resumidas na obra de Gary G. Mittelbach et al.,
Evolution and the Latitudinal Diversity Gradient: Speciation, Extinction and Biogeography,
Ecology Letters 10, 2007, p. 315-31.
7 Daniel H. Janzen. Why Mountain Passes Are Higher in the Tropics, American Naturalist 101, 1967,
p. 233-49.
8 Alfred R. Wallace. Tropical Nature and Other Essays. Londres: Macmillan, 1878, p. 123.
9 Kenneth J. Feeley et al. Upslope Migration of Andean Trees, Journal of Biogeography 38, 2011, p.
783-91.
10 Alfred R. Wallace. The Wonderful Century: Its Successes and Its Failures. Nova York: Dodd, Mead,
1898, p. 130.
11 Darwin, A origem das espcies.
12 Roco Urrutia e Mathias Vuille. Climate Change Projections for the Tropical Andes Using a
Regional Climate Model: Temperature and Precipitation Simulations for the End of the 21st
Century, Journal of Geophysical Research 114, 2009.
13 Alessandro Catenazzi et al. Batrachochytrium dendrobatidis and the Collapse of Anuran Species
Richness and Abundance in the Upper Man National Park, Southeastern Peru, Conservation
Biology 25, 2011, p. 382-91.
14 Anthony D. Barnosky. Heatstroke: Nature in an Age of Global Warming. Washington, DC: Island
Press/Shearwater Books, 2009, p. 55-56.
15 Chris D. Thomas et al. Extinction Risk from Climate Change, Nature 427, 2004, p. 145-48.
16 Chris Thomas. First Estimates of Extinction Risk from Climate Change, in Saving a Million

Species: Extinction Risk from Climate Change, editado por Lee Jay Hannah. Washington, DC: Island
Press, 2012, p. 17-18.
17 Aradhna K. Tripati, Christopher D. Roberts e Robert E. Eagle. Coupling of CO2 and Ice Sheet
Stability over Major Climate Transitions of the Last 20 Million Years, Science 326, 2009, p. 139497.

CAPTULO IX: ILHAS EM TERRA FIRME


1 Jeff Tollefson. Splinters of the Amazon, Nature 496, 2013, p. 286.
2 Idem.
3 Roger LeB. Hooke, Jos F. Martn-Duque e Javier Pedraza. Land Transformation by Humans: A
Review, GSA Today 22, 2012, p. 4-10.
4 Erle C. Ellis e Navin Ramankutty. Putting People in the Map: Anthropogenic Biomes of the World,
Frontiers in Ecology and the Environment 6, 2008, p. 439-47.
5 Richard O. Bierregard et al. Lessons from Amazonia: The Ecology and Conservation of a Fragmented
Forest. New Haven, Conn.: Yale University Press, 2001, p. 41.
6 Jared Diamond. The Island Dilemma: Lessons of Modern Biogeographic Studies for the Design of
Natural Reserves, Biological Conservation 7, 1975, p. 129-46.
7 Jared Diamond. Normal Extinctions of Isolated Populations, em Extinctions, organizado por
Matthew H. Nitecki. Chicago: University of Chicago Press, 1984, p. 200.
8 Susan G. W. Laurance et al. Effects of Road Clearings on Movement Patterns of Understory
Rainforest Birds in Central Amazonia, Conservation Biology 18, 2004, p. 1099-109.
9 E. O. Wilson. The Diversity of Life. Nova York: Norton, 1993 (1992), p. 3-4.
10 Carl W. Rettenmeyer et al. The Largest Animal Association Centered on One Species: The Army
Ant Eciton burchellii and Its More Than 300 Associates, Insectes Sociaux 58, 2011, p. 281-92.
11 Idem.
12 Terry L. Erwin. Tropical Forests: Their Richness in Coleoptera and Other Arthropod Species,
Coleopterists Bulletin 36, 1982, p. 74-75.
13 Andrew J. Hamilton et al. Quantifying Uncertainty in Estimation of Tropical Arthropod Species
Richness, American Naturalist 176, 2010, p. 90-95.
14 E. O. Wilson. Threats to Biodiversity, Scientific American, setembro de 1989, p. 108-16.
15 John H. Lawton e Robert M. May. Extinction Rates. Oxford: Oxford University Press, 1995, p. v.
16 Spineless: Status and Trends of the Worlds Invertebrates, publicado on-line em 31 de julho de
2012, 17.
17 Thomas E. Lovejoy. Biodiversity: What Is It?, em Biodiversity II: Understanding and Protecting
Our Biological Resources, editado por Marjorie L. Kudla, Don E. Wilson e E. O. Wilson. Washington,
DC: Joseph Henry Press, 1997, p. 12.

CAPTULO X: A NOVA PANGEIA


1 Charles Darwin, carta para J. D. Hooker, 19 de abril de 1855, Darwin Correspondence Project,
Cambridge University.
2 Charles Darwin, carta para o Gardeners Chronicle, 21 de maio de 1855, Darwin Correspondence
Project, Cambridge University.
3 Darwin, A origem das espcies.
4 Idem.
5 Alfred Wegener. The Origin of Continents and Oceans, traduzido por John Biram. Nova York: Dover,
1966, p. 17.
6 Mark A. Davis. Invasion Biology. Oxford: Oxford University Press, 2009, p. 22.
7 Anthony Ricciardi. Are Modern Biological Invasions an Unprecedented Form of Global Change?,
Conservation Biology 21, 2007, p. 329-36.
8 Randall Jarrell e Maurice Sendak. The Bat-Poet. Nova York: HarperCollins, 1996 (1964), p. 1.
9 Paul M. Cryan et al. Wing Pathology of White-Nose Syndrome in Bats Suggests Life-Threatening
Disruption of Physiology, BMC Biology 8, 2010.
10 Este relato sobre a expanso do besouro-japons extrado de Charles S. Elton, The Ecology of
Invasions by Animals and Plants. Chicago: University of Chicago Press, 2000 (1958), p. 51-53.
11 Jason van Driesche e Roy van Driesche. Nature out of Place: Biological Invasions in the Global Age.
Washington, DC: Island Press, 2000, p. 91.
12 As informaes sobre os caramujos terrestres do Hava foram extradas do trabalho de Christen
Mitchell et al., Hawaiis Comprehensive Wildlife Conservation Strategy. Honolulu: Department of
Land and Natural Resources, 2005.
13 David Quammen. The Song of the Dodo: Island Biogeography in an Age of Extinctions. Nova York:
Scribner, 2004 (1996), p. 333.
14 Van Driesche e Van Driesche, Nature out of Place, p. 123.
15 George H. Hepting. Death of the American Chestnut, Forest and Conservation History 18, 1974, p.
60.
16

Paul

Somers.

The

Invasive

Plant

Problem,

disponvel

em:

<www.mass.gov/eea/docs/dfg/nhesp/land-protection-and-management/invasive-plantproblem.pdf>.
17 John C. Maerz, Victoria A. Nuzzo e Bernd Blossey. Declines in Woodland Salamander Abundance
Associated with Non-Native Earthworm and Plant Invasions, Conservation Biology 23, 2009, p.
975-81.
18 Operation Toad Day Out: Tip Sheet, Prefeitura de Townsville, disponvel em:
<www.townsville.qld.gov.au/resident/pests/Documents/TDO%202012Tip%20Sheet.pdf>.
19 Steven L. Chown et al. Continent-wide Risk Assessment for the Establishment of Nonindigenous

Species in Antarctica, Proceedings of the National Academy of Sciences 109, 2012, p. 4938-43.
20 Alan Burdick. Out of Eden: An Odyssey of Ecological Invasion. Nova York: Farrar, Straus and Giroux,
2005, p. 29.
21 Jennifer A. Leonard et al. Ancient DNA Evidence for Old World Origin of New World Dogs,
Science 298, 2002, p. 1613-16.
22 Citao extrada do livro de Kim Todd, Tinkering with Eden: A Natural History of Exotics in
America. Nova York: Norton, 2001, p. 137-38.
23 Peter T. Jenkins. Pet Trade, em Encyclopedia of Biological Invasions, organizado por Daniel
Simberloff e Marcel Rejmnek. Berkeley: University of California Press, 2011, p. 539-43.
24 Gregory M. Ruiz et al. Invasion of Coastal Marine Communities of North America: Apparent
Patterns, Processes, and Biases, Annual Review of Ecology and Systematics 31, 2000, p. 481-531.
25 Van Driesche e Van Driesche, Nature out of Place, p. 46.
26 Elton, The Ecology of Invasions by Animals and Plants, p. 50-51.
27 James H. Brown. Macroecology. Chicago: University of Chicago Press, 1995, p. 220.

CAPTULO XI: O RINOCERONTE FAZ UMA ULTRASSONOGRAFIA


1 Ludovic Orlando et al. Ancient DNA Analysis Reveals Woolly Rhino Evolutionary Relationships,
Molecular Phylogenetics and Evolution 28, 2003, p. 485-99.
2 E. O. Wilson. The Future of Life. Nova York: Vintage, 2003 (2002), p. 80.
3 Adam Welz. The Dirty War Against Africas Remaining Rhinos, e360, publicado on-line em 27 de
novembro de 2012.
4 Fiona Maisels et al. Devastating Decline of Forest Elephants in Central Africa, PLOS ONE 8, 2013.
5 Thomas Lovejoy. A Tsunami of Extinction, Scientific American, dez. 2012, p. 33-34.
6 Tim F. Flannery. The Future Eaters: An Ecological History of the Australasian Lands and People.
Nova York: G. Braziller, 1995, p. 55.
7 Valrie A. Olson e Samuel T. Turvey. The Evolution of Sexual Dimorphism in New Zealand Giant
Moa (Dinornis) and Other Ratites, Proceedings of the Royal Society B 280, 2013.
8 Alfred Russel Wallace. The Geographical Distribution of Animals with a Study of the Relations of
Living and Extinct Faunas as Elucidating the Past Changes of the Earths Surface, vol. 1. Nova York:
Harper and Brothers, 1876, p. 150.
9 Robert Morgan, Big Bone Lick, disponvel em: <www.big-bone-lick.com/2011/10/>.
10 Charles Lyell. Travels in North America, Canada, and Nova Scotia with Geological Observations, 2a
edio. Londres: J. Murray, 1855, p. 67.
11 Charles Lyell. Geological Evidences of the Antiquity of Man, with Remarks on Theories of the Origin
of Species by Variation, 4a edio, revista. Londres: J. Murray, 1873, p. 189.
12 Citao extrada da obra de Donald K. Grayson. Nineteenth Century Explanations, em
Quaternary Extinctions: A Prehistoric Revolution, organizado por Paul S. Martin e Richard G. Klein.

Tucson: University of Arizona Press, 1984, p. 32.


13 Wallace, The Geographical Distribution of Animals, p. 150-51.
14 Alfred R. Wallace. The World of Life: A Manifestation of Creative Power, Directive Mind and
Ultimate Purpose. Nova York: Moffat, Yard, 1911, p. 264.
15 Paul S. Martin. Prehistoric Overkill, em Pleistocene Extinctions: The Search for a Cause,
organizado por Paul S. Martin e H. E. Wright. New Haven, Conn.: Yale University Press, 1967, p.
115.
16 Jared Diamond. Guns, Germs, and Steel: The Fates of Human Societies. Nova York: Norton, 1997, p.
43.
17 Susan Rule et al. The Aftermath of Megafaunal Extinction: Ecosystem Transformation in
Pleistocene Australia, Science 335, 2012, p. 1483-86.
18 John Alroy. A Multispecies Overkill Simulation of the End-Pleistocene Megafaunal Mass
Extinction, Science 292, 2001, p. 1893-6.
19 John Alroy. Putting North Americas End-Pleistocene Megafaunal Extinction in Context, em
Extinctions in Near Time: Causes, Contexts, and Consequences, organizado por Ross D. E. MacPhee.
Nova York: Kluwer Academic/Plenum, 1999, p. 138.

CAPTULO XII: O GENE DA LOUCURA


1 Charles Darwin. The Descent of Man. Nova York: Penguin, 2004 (1871), p. 75.
2 James Shreeve. The Neandertal Enigma: Solving the Mystery of Human Origins. Nova York: William
Morrow, 1995, p. 38.
3 Marcellin Boule. Fossil Men; Elements of Human Palaeontology, traduzido por Jessie Elliot Ritchie e
James Ritchie. Edimburgo: Oliver and Boyd, 1923, p. 224.
4 William L. Straus Jr. e A. J. E. Cave. Pathology and the Posture of Neanderthal Man, Quarterly
Review of Biology 32, 1957, p. 348-63.
5 Ray Solecki. Shanidar, the First Flower People. Nova York: Knopf, 1971, p. 250.
6 Richard E. Green et al. A Draft Sequence of the Neanderthal Genome, Science 328, 2010, p. 71022.
7 E. Herrmann et al. Humans Have Evolved Specialized Skills of Social Cognition: The Cultural
Intelligence Hypothesis, Science 317, 2007, p. 1360-66.
8 David Reich et al. Genetic History of an Archaic Hominin Group from Denisova Cave in Siberia,
Nature 468, 2010, p. 1053-60.

CAPTULO XIII: A COISA COM PENAS


1 Jonathan Schell. The Fate of the Earth. Nova York: Knopf, 1982, p. 21.
2 Carson, Silent Spring, p. 296.
3 Michael Benton. Paleontology and the History of Life, em Evolution: The First Four Billion Years,

organizado por Michael Ruse e Joseph Travis. Cambridge, MA: Belknap Press of Harvard
University Press, 2009, p. 84.
4 Richard E. Leakey e Roger Lewin. The Sixth Extinction: Patterns of Life and the Future of
Humankind. Nova York: Anchor, 1996 (1995), p. 249.
5 Annalee Newitz. Scatter, Adapt, and Remember: How Humans Will Survive a Mass Extinction. Nova
York: Doubleday, 2013, p. 263.

SOBRE A AUTORA
Barry Goldstein

ELIZABETH KOLBERT colaboradora da revista The New Yorker desde


1999. Com passagens anteriores pelo The New York Times e pela Times
Magazine, foi premiada duas vezes com o National Magazine Award, uma
delas pela aclamada srie de reportagens The Climate of Man. A sexta
extino, vencedor do Pulitzer de No Fico em 2015, o seu terceiro livro
publicado.