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O que um fato social?

Antes de procurar qual mtodo convm ao estudo dos fatos sociais, importa saber quais fatos chamamos assim.
A questo ainda mais necessria porque se utiliza essa qualicao sem muita preciso. Ela empregada
correntemente para designar mais ou menos todos os fenmenos que se do no interior da sociedade, por menos
que apresentem, com certa generalidade, algum interesse social. Mas, dessa maneira, no h, por assim dizer,
acontecimentos humanos que no possam ser chamados sociais. Todo indivduo come, bebe, dorme, raciocina, e a
sociedade tem todo o interesse em que essas funes se exeram regularmente. Portanto, se esses fatos fossem
sociais, a sociologia no teria objeto prprio, e seu domnio se confundiria com o da biologia e o da psicologia.
Mas, na realidade, h em toda sociedade um grupo determinado de fenmenos que se distinguem por caracteres
definidos daqueles que as outras cincias da natureza estudam.
Quando desempenho minha tarefa de irmo, de marido ou de cidado, quando executo os compromissos que
assumi, eu cumpro deveres que esto denidos, fora de mim e de meus atos, no direito e nos costumes. Ainda que
eles estejam de acordo com meus sentimentos prprios e que eu sinta interiormente a realidade deles, esta no deixa
de ser objetiva; pois no fui eu que os z, mas os recebi pela educao. Alis, quantas vezes no nos ocorre ignorar
o detalhe das obrigaes de que nos incumbem e precisar, para conhec-las, consultar o Cdigo e seus intrpretes
autorizados! Do mesmo modo, as crenas e as prticas de sua vida religiosa, o el as encontrou inteiramente
prontas ao nascer; se elas existiam antes dele, que existem fora dele. O sistema de signos de que me sirvo para
exprimir meu pensamento, o sistema de moedas que emprego para pagar minhas dvidas, os instrumentos de
crdito que utilizo em minhas relaes comerciais, as prticas observadas em minha prosso etc. funcionam
independentemente do uso que fao deles. Que se tomem um a um todos os membros de que composta a
sociedade; o que precede poder ser repetido a propsito de cada um deles. Eis a, portanto, maneiras de agir, de
pensar e de sentir que apresentam essa notvel propriedade de existir fora das conscincias individuais.
Esses tipos de conduta ou de pensamento no apenas so exteriores ao indivduo como tambm so dotados de
uma fora imperativa e coercitiva em virtude da qual se impem a ele, quer ele queira, quer no. Certamente,
quando me conformo voluntariamente a ela, essa coero no se faz ou pouco se faz sentir, sendo intil. Nem por
isso ela deixa de ser um carter intrnseco desses fatos, e a prova disso que ela se arma to logo tento resistir. Se
tento violar as regras do direito, elas reagem contra mim para impedir meu ato, se estiver em tempo, ou para anullo e restabelec-lo em sua forma normal, se tiver sido efetuado e for reparvel, ou para fazer com que eu o expie, se
no puder ser reparado de outro modo. Em se tratando de mximas puramente morais, a conscincia pblica
reprime todo ato que as ofenda atravs da vigilncia que exerce sobre a conduta dos cidados e das penas especiais
de que dispe. Em outros casos, a coero menos violenta, mas no deixa de existir. Se no me submeto s
convenes do mundo, se, ao vestir-me, no levo em conta os costumes observados em meu pas e em minha
classe, o riso que provoco, o afastamento em relao a mim produzem, embora de maneira mais atenuada, os
mesmos efeitos que uma pena propriamente dita. Ademais, a coero, mesmo sendo apenas indireta, continua
sendo ecaz. No sou obrigado a falar francs com meus compatriotas, nem a empregar as moedas legais; mas
impossvel agir de outro modo. Se eu quisesse escapar a essa necessidade, minha tentativa fracassaria
miseravelmente. Industrial, nada me probe de trabalhar com procedimentos e mtodos do sculo passado; mas, se
o fizer, certo que me arruinarei. Ainda que, de fato, eu possa libertar-me dessas regras e viol-las com sucesso, isso
jamais ocorre sem que eu seja obrigado a lutar contra elas. E ainda que elas sejam nalmente vencidas, demonstram
sucientemente sua fora coercitiva pela resistncia que opem. No h inovador, mesmo afortunado, cujos
empreendimentos no venham a deparar com oposies desse tipo.
Eis portanto uma ordem de fatos que apresentam caractersticas muito especiais: consistem em maneiras de agir,
de pensar e de sentir exteriores ao indivduo, e que so dotadas de um poder de coero em virtude do qual esses
fatos se impem a ele. Por conseguinte, eles no poderiam se confundir com os fenmenos orgnicos, j que
consistem em representaes e em aes; nem com os fenmenos psquicos, os quais s tm existncia na
conscincia individual e atravs dela. Esses fatos constituem portanto uma espcie nova, e a eles que deve ser dada
e reservada a qualicao de sociais. Essa qualicao lhes convm; pois claro que, no tendo o indivduo por
substrato, eles no podem ter outro seno a sociedade, seja a sociedade poltica em seu conjunto, seja um dos
grupos parciais que ela encerra: consses religiosas, escolas polticas, literrias, corporaes prossionais etc. Por
outro lado, apenas a eles que ela convm; pois a palavra social s tem sentido denido com a condio de designar

unicamente fenmenos que no se incluem em nenhuma das categorias de fatos j constitudos e denominados. Eles
so portanto o domnio prprio da sociologia. verdade que a palavra coero, pela qual os denimos, pode vir a
assustar os zelosos defensores de um individualismo absoluto. Como estes professam que o indivduo
perfeitamente autnomo, julgam que o diminumos sempre que mostramos que ele no depende apenas de si
mesmo. Sendo hoje incontestvel, porm, que a maior parte de nossas ideias e de nossas tendncias no elaborada
por ns, mas nos vem de fora, elas s podem penetrar em ns impondo-se; eis tudo o que signica nossa denio.
Sabe-se, alis, que nem toda coero social exclui necessariamente a personalidade individual.1
Entretanto, como os exemplos que acabamos de citar (regras jurdicas, morais, dogmas religiosos, sistemas
nanceiros etc.) consistem todos em crenas e em prticas constitudas, poder-se-ia supor, com base no que
precede, que s h fato social onde h organizao denida. Mas existem outros fatos que, sem apresentar essas
formas cristalizadas, tm a mesma objetividade e a mesma ascendnda sobre o indivduo. o que chamamos de
correntes sociais. Assim, numa assembleia, os grandes movimentos de entusiasmo ou de devoo que se produzem
no tm por lugar de origem nenhuma conscincia particular. Eles nos vm, a cada um de ns, de fora e so capazes
de nos arrebatar contra a nossa vontade. Certamente pode ocorrer que, entregando-me a eles sem reserva, eu no
sinta a presso que exercem sobre mim. Mas ela se acusa to logo procuro lutar contra eles. Que um indivduo tente
se opor a uma dessas manifestaes coletivas: os sentimentos que ele nega se voltaro contra ele. Ora, se essa fora
de coero externa se arma com tal nitidez nos casos de resistncia porque ela existe, ainda que inconsciente, nos
casos contrrios. Somos ento vtimas de uma iluso que nos faz crer que elaboramos, ns mesmos, o que se imps
a ns de fora. Mas, se a complacncia com que nos entregamos a essa fora encobre a presso sofrida, ela no a
suprime. Assim, tambm o ar no deixa de ser pesado, embora no sintamos mais seu peso. Mesmo que, de nossa
parte, tenhamos colaborado espontaneamente para a emoo comum, a impresso que sentimos muito diferente
da que teramos sentido se estivssemos sozinhos. Assim, a partir do momento em que a assembleia se dissolve, em
que essas inuncias cessam de agir sobre ns e nos vemos de novo a ss, os sentimentos vividos nos do a
impresso de algo estranho no qual no mais nos reconhecemos. Ento nos damos conta de que sofremos esses
sentimentos bem mais do que os produzimos. Pode acontecer at que nos causem horror, tanto eram contrrios
nossa natureza. assim que indivduos perfeitamente inofensivos na maior parte do tempo podem ser levados a
atos de atrocidade quando reunidos em multido. Ora, o que dizemos dessas exploses passageiras aplica-se
identicamente aos movimentos de opinio, mais durveis, que se produzem a todo instante a nosso redor, seja em
toda a extenso da sociedade, seja em crculos mais restritos, sobre assuntos religiosos, polticos, literrios,
artsticos etc.
Alis, pode-se conrmar por uma experincia caracterstica essa denio do fato social: basta observar a
maneira como so educadas as crianas. Quando se observam os fatos tais como so e tais como sempre foram,
salta aos olhos que toda educao consiste num esforo contnuo para impor criana maneiras de ver, de sentir e
de agir s quais ela no teria chegado espontaneamente. Desde os primeiros momentos de sua vida, foramo-las a
comer, a beber, a dormir em horrios regulares, foramo-las limpeza, calma, obedincia; mais tarde, foramolas para que aprendam a levar em conta outrem, a respeitar os costumes, as convenincias, foramo-las ao trabalho
etc. etc. Se, com o tempo, essa coero cessa de ser sentida, que pouco a pouco ela d origem a hbitos, a
tendncias internas que a tornam intil, mas que s a substituem pelo fato de derivarem dela. verdade que,
segundo Spencer, uma educao racional deveria reprovar tais procedimentos e deixar a criana proceder com toda
a liberdade; mas como essa teoria pedaggica jamais foi praticada por qualquer povo conhecido, ela constitui
apenas um desideratum pessoal, no um fato que se possa opor aos fatos que precedem. Ora, o que torna estes
ltimos particularmente instrutivos que a educao tem justamente por objeto produzir o ser social; pode-se
portanto ver nela, como que resumidamente, de que maneira esse ser se constitui na histria. Essa presso de todos
os instantes que sofre a criana a presso mesma do meio social que tende a model-la sua imagem e do qual os
pais e os mestres no so seno os representantes e os intermedirios.
Assim, no sua generalidade que pode servir para caracterizar os fenmenos sociolgicos. Um pensamento que
se encontra em todas as conscincias particulares, um movimento que todos os indivduos repetem nem por isso so
fatos sociais. Se se contentaram com esse carter para deni-los, que os confundiram, erradamente, com o que
se poderia chamar de suas encarnaes individuais. O que os constitui so as crenas, as tendncias e as
prticas do grupo tomado coletivamente; quanto s formas que assumem os estados coletivos ao se refratarem
nos indivduos, so coisas de outra espcie.2 O que demonstra categoricamente essa dualidade de natureza que
essas duas ordens de fatos apresentam-se geralmente dissociadas. Com efeito, algumas dessas maneiras de agir ou de
pensar adquirem, por causa da repetio, uma espcie de consistncia que as precipita, por assim dizer, e as isola
dos acontecimentos particulares que as reetem.3 Elas assumem assim um corpo, uma forma sensvel que lhes
prpria, e constituem uma realidade sui generis, muito distinta dos fatos individuais que a manifestam. O hbito
coletivo no existe apenas em estado de imanncia nos atos sucessivos que ele determina, mas se exprime de uma
vez por todas, por um privilgio cujo exemplo no encontramos no reino biolgico, numa frmula que se repete de
boca em boca, que se transmite pela educao, que se xa atravs da escrita. Tais so a origem e a natureza das

regras jurdicas, morais, dos aforismos e dos ditos populares, dos artigos de f em que as seitas religiosas ou
polticas condensam suas crenas, dos cdigos de gosto que as escolas literrias estabelecem etc. Nenhuma dessas
maneiras de agir ou de pensar se acha por inteiro nas aplicaes que os particulares fazem delas, j que elas
podem inclusive existir sem ser atualmente aplicadas.4
Claro que essa dissociao nem sempre se apresenta com a mesma nitidez. Mas basta que ela exista de maneira
incontestvel nos casos importantes e numerosos que acabamos de mencionar para provar que o fato social
distinto de suas repercusses individuais. Alis, mesmo que ela no seja imediatamente dada observao, pode-se
com frequncia realiz-la com o auxlio de certos artifcios de mtodo; inclusive indispensvel proceder a essa
operao se quisermos separar o fato social de toda mistura para observ-lo no estado de pureza.5 Assim, h
certas correntes de opinio que nos impelem, com desigual intensidade, conforme os tempos e os lugares, uma ao
casamento, por exemplo, outra ao suicdio ou a uma natalidade mais ou menos acentuada etc. Trata-se,
evidentemente, de fatos sociais.6 primeira vista, eles parecem inseparveis das formas que assumem nos casos
particulares. Mas a estatstica nos fornece o meio de isol-los. Com efeito, eles so representados, no sem exatido,
pelas taxas de natalidade, de nupcialidade, de suicdios, ou seja, pelo nmero que se obtm ao dividir a mdia anual
total dos nascimentos, dos casamentos e das mortes voluntrias pelo total de homens em idade de se casar, de
procriar, de se suicidar.7 Pois, como cada uma dessas cifras compreende todos os casos particulares sem distino,
as circunstncias individuais que podem ter alguma participao na produo do fenmeno neutralizam-se
mutuamente e, portanto, no contribuem para determin-lo. O que esse fato exprime um certo estado da alma
coletiva.
Eis o que so os fenmenos sociais, desembaraados de todo elemento estranho.8 Quanto s suas manifestaes
privadas, elas tm claramente algo de social, j que reproduzem em parte um modelo coletivo; mas cada uma delas
depende tambm, e em larga medida, da constituio orgnico-psquica do indivduo, das circunstncias
particulares nas quais ele est situado. Portanto elas no so fenmenos propriamente sociolgicos. Pertencem
simultaneamente a dois reinos; poderamos cham-las sociopsquicas. Essas manifestaes interessam ao socilogo
sem constituir a matria imediata da sociologia. No interior do organismo encontram-se igualmente fenmenos de
natureza mista que cincias mistas, como a qumica biolgica, estudam.
Mas, diro, um fenmeno s pode ser coletivo se for comum a todos os membros da sociedade ou, pelo menos,
maior parte deles; portanto, se for geral. Certamente, mas, se ele geral, porque coletivo (isto , mais ou menos
obrigatrio), o que bem diferente de ser coletivo por ser geral. Esse fenmeno um estado do grupo, que se repete
nos indivduos porque se impe a eles. Ele est em cada parte porque est no todo, o que diferente de estar no
todo por estar nas partes. Isso sobretudo evidente nas crenas e prticas que nos so transmitidas inteiramente
prontas pelas geraes anteriores; recebemo-las e adotamo-las porque, sendo ao mesmo tempo uma obra coletiva e
uma obra secular, elas esto investidas de uma particular autoridade que a educao nos ensinou a reconhecer e a
respeitar. Ora, cumpre assinalar que a imensa maioria dos fenmenos sociais nos chega dessa forma. Mas, ainda
que se deva, em parte, nossa colaborao direta, o fato social da mesma natureza. Um sentimento coletivo que
irrompe numa assembleia no exprime simplesmente o que havia de comum entre todos os sentimentos individuais.
Ele algo completamente distinto, conforme mostramos. uma resultante da vida comum, das aes e reaes que
se estabelecem entre as conscincias individuais; e, se repercute em cada uma delas, em virtude da energia social,
que ele deve precisamente sua origem coletiva. Se todos os coraes vibram em unssono no por causa de uma
concordncia espontnea e preestabelecida; que uma mesma fora os move no mesmo sentido. Cada um
arrastado por todos.
Podemos assim representar-nos, de maneira precisa, o domnio da sociologia. Ele compreende apenas um grupo
determinado de fenmenos. Um fato social se reconhece pelo poder de coero externa que exerce ou capaz de
exercer sobre os indivduos; e a presena desse poder se reconhece, por sua vez, seja pela existncia de alguma
sano determinada, seja pela resistncia que o fato ope a toda tentativa individual de fazer-lhe violncia.
Contudo, pode-se deni-lo tambm pela difuso que apresenta no interior do grupo, contanto que, conforme as
observaes precedentes, tenha-se o cuidado de acrescentar como segunda e essencial caracterstica que ele existe
independentemente das formas individuais que assume ao difundir-se.9 Este ltimo critrio, em certos casos,
inclusive mais fcil de aplicar que o precedente. De fato, a coero fcil de constatar quando se traduz
exteriormente por alguma reao direta da sociedade, como o caso em relao ao direito, moral, s crenas, aos
costumes, inclusive s modas. Mas, quando apenas indireta, como a que exerce uma organizao econmica, ela
nem sempre se deixa perceber to bem. A generalidade combinada com a objetividade pode ento ser mais fcil de
estabelecer. Alis, essa segunda denio no seno outra forma da primeira; pois, se uma maneira de se conduzir,
que existe exteriormente s conscincias individuais, se generaliza, ela s pode faz-lo impondo-se.10
Entretanto, poder-se-ia perguntar se essa denio completa. Com efeito, os fatos que nos forneceram sua base
so, todos eles, maneiras de fazer; so de ordem siolgica. Ora, h tambm maneiras de ser coletivas, isto , fatos
sociais de ordem anatmica ou morfolgica. A sociologia no pode desinteressar-se do que diz respeito ao substrato

da vida coletiva. No entanto, o nmero e a natureza das partes elementares de que se compe a sociedade, a
maneira como elas esto dispostas, o grau de coalescncia a que chegaram, a distribuio da populao pela
superfcie do territrio, o nmero e a natureza das vias de comunicao, a forma das habitaes etc. no parecem
capazes, num primeiro exame, de se reduzir a modos de agir, de sentir ou de pensar.
Mas, em primeiro lugar, esses diversos fenmenos apresentam a mesma caracterstica que nos ajudou a denir os
outros. Essas maneiras de ser se impem ao indivduo tanto quanto as maneiras de fazer de que falamos. De fato,
quando se quer conhecer a forma como uma sociedade se divide politicamente, como essas divises se compem, a
fuso mais ou menos completa que existe entre elas, no por meio de uma inspeo material e por observaes
geogrcas que se pode chegar a isso; pois essas divises so morais, ainda que tenham alguma base na natureza
fsica. somente atravs do direito pblico que se pode estudar essa organizao, pois esse direito que a
determina, assim como determina nossas relaes domsticas e cvicas. Portanto, ela no menos obrigatria. Se a
populao se amontoa nas cidades em vez de se dispersar nos campos, que h uma corrente de opinio, um
movimento coletivo que impe aos indivduos essa concentrao. No podemos escolher a forma de nossas casas,
como tampouco a de nossas roupas; pelo menos, uma obrigatria na mesma medida que a outra. As vias de
comunicao determinam de maneira imperiosa o sentido no qual se fazem as migraes interiores e as trocas, e
mesmo a intensidade dessas trocas e dessas migraes etc. etc. Em consequncia, seria, quando muito, o caso de
acrescentar lista dos fenmenos que enumeramos como possuidores do sinal distintivo do fato social uma
categoria a mais; e, como essa enumerao no tinha nada de rigorosamente exaustivo, a adio no seria
indispensvel.
Ela, porm, no seria nem sequer proveitosa; pois essas maneiras de ser no so seno maneiras de fazer
consolidadas. A estrutura poltica de uma sociedade no seno a maneira como os diferentes segmentos que a
compem se habituaram a viver uns com os outros. Se suas relaes so tradicionalmente prximas, os segmentos
tendem a se confundir; caso contrrio, tendem a se distinguir. O tipo de habitao que se impe a ns no seno a
maneira como todos ao nosso redor e, em parte, as geraes anteriores se acostumaram a construir suas casas. As
vias de comunicao no so seno o leito escavado pela prpria corrente regular das trocas e das migraes,
correndo sempre no mesmo sentido etc. Certamente, se os fenmenos de ordem morfolgica fossem os nicos a
apresentar essa xidez, poderamos pensar que eles constituem uma espcie parte. Mas uma regra jurdica um
arranjo no menos permanente que um modelo arquitetnico, e no entanto um fato siolgico. Uma simples
mxima moral , seguramente, mais malevel; porm ela possui formas bem mais rgidas que um simples costume
profissional ou que uma moda. H assim toda uma gama de nuances que, sem soluo de continuidade, liga os fatos
estruturais mais caracterizados s correntes livres da vida social ainda no submetidas a nenhum molde denido.
que entre os primeiros e as segundas apenas h diferenas no grau de consolidao que apresentam. Uns e outras
so apenas vida mais ou menos cristalizada. Claro que pode haver interesse em reservar o nome de morfolgicos aos
fatos sociais que concernem ao substrato social, mas com a condio de no perder de vista que eles so da mesma
natureza que os outros. Nossa denio compreender portanto todo o denido se dissermos: fato social toda
maneira de fazer, xada ou no, suscetvel de exercer sobre o indivduo uma coero exterior; ou, ainda, toda
maneira de fazer que geral na extenso de uma sociedade dada e, ao mesmo tempo, possui uma existncia
prpria, independente de suas manifestaes individuais.11

* mile Durkheim, O que um fato social?. In: As regras do mtodo sociolgico, 3. ed. Trad. de Paulo Neves. So Paulo: Martins
Fontes, 2007. [Sobre esta edio: a presente traduo foi baseada na primeira edio, de 1895, considerada o texto de referncia para
As regras do mtodo sociolgico. Essa primeira edio, no entanto, difere em alguns pontos da verso inicial publicada na Revue
Philosophique. As modificaes que constituem acrscimos ou implicam reformulaes do texto esto em itlico, de modo a indicar e
delimitar o texto corrigido, fornecendo-se em nota no final do volume a redao inicial. As duas notas acrescentadas edio de 1901,
a segunda publicada ainda em vida de Durkheim, foram tambm assinaladas. O trabalho do professor Jean-Michel Berthelot, da
Universidade de Toulouse ii (Flammarion, 1988), serviu de base para o estabelecimento do texto.] (n. e.)