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Os ideogramas que compe a palavra tai chi chuan significam:

?, Tai, significa "o maior", "o mais alto", "supremo", "absoluto".


? (ou ? em chins simplificado), Chi (ou Ji), significa, original e literalmen
te, a parte mais alta do telhado - "cumeeira". Por extenso, significa tambm "polar
".[2]
?, Chuan (ou Quan), significa "Punho",[3] aqui simbolizando "soco", "luta a
mos livres" (desarmadas), "boxe"
Diagrama do Tai Chi
Portanto, algumas das possveis tradues literais de tai chi chuan so: "Punho da supre
ma cumeeira", "punho do limite supremo", "punho do tai chi" e "punho do estado s
upremo, acima das polaridades".[4] Como cada ideograma pode ter mais de um senti
do, h outras formas de se traduzir o termo alm destas.

No taoismo, onde o tai chi chuan teve sua origem, o tai chi ("suprema cumeeira",
"limite absoluto" ou "estado supremo, acima das polaridades"[2] ) tem a conotao f
ilosfica de "elevao", "sublimao", "purificao", resultante, entre outros, do desenvolvi
ento de um mecanismo de defesa emocional pelo qual tendncias ou sentimentos consi
derados "inferiores" se transformam em tendncias e sentimentos considerados "supe
riores".
O tai chi tambm simboliza o "Cosmo" e a interao dos princpios energticos yin e yang (
que esto em constante mutao), sendo conhecida a sua representao pelo tai chi tu (diag
rama do tai chi), mais conhecido no Ocidente como o "smbolo do yin-yang".
Origem
Zhang Sanfeng
A histria do tai chi chuan considerada sempre sob dois aspectos: o lendrio e o his
toricamente comprovado. Esses dois aspectos no se excluem necessariamente para a
maioria dos professores propagadores dessa arte.
O aspecto lendrio , geralmente, encarado como uma metfora para indicar o desenvolvi
mento dos princpios do tai chi chuan atravs da figura do taoista imortal Chang San
Feng.
Historicamente comprovado, o criador do tai chi chuan foi Chen Wangting.
Existem indicaes de que, durante a Dinastia Tang (618-906 d.C.), um eremita chamad
o Xu Xuan Ping desenvolveu uma arte chamada "os trinta e sete estilos do tai chi
", tambm chamada de chang chuan (punho longo) ou chang kiang (rio longo).
Por volta da mesma poca, um monge taoista chamado Li Dao Zi praticava uma arte de
nominada "punho longo primordial", semelhante aos trinta e sete estilos do tai c
hi.
Muitas das posturas dessas duas artes tm nomes semelhantes aos das atuais postura
s do tai chi chuan.
O texto Guan Jing Wu Hui Fa (Mtodo para se Alcanar o Esclarecimento Atravs da Obser
vao da Escritura), escrito por Cheng Ling Xi na poca da Dinastia Liang (907-923 d.C
.), no perodo das cinco dinastias e dos dez reinos, o documento mais antigo j enco
ntrado a usar o termo tai chi chuan. Cheng Ling Xi foi discpulo de Han Gong Yue,
que lhe ensinou sua arte, chamada "Os catorze estilos do treinamento do tai chi"
.
Chang San Feng (1247-?), que ento vivia num templo taoista do monte Wudang, j teri
a desenvolvido uma arte conhecida como "Os trinta e dois estilos do punho longo
de Wudang" e, posteriormente, criou "As treze posturas do tai chi", aps observar

uma luta entre um pssaro (grou) e uma cobra, quando constatou que a flexibilidade
se sobrepunha rigidez, compreendendo a prtica da alternncia entre o yin e o yang
e outras concepes da natureza, que se constituem na base do que depois passou a se
r chamado de tai chi chuan.
O sucessor de Chang Sangfeng foi o tambm monge taoista Taiyi Zhenren que, no fina
l da dinastia Ming, difundiu a arte entre os discpulos do monte Wudang. Entre ess
es discpulos, encontrava-se outro monge de nome Ma Yun Cheng.
Ma Yun Cheng transmitiu a arte para vrios discpulos clebres, entre eles Mi Deng Xia
e Guo Ji Yuan, popularmente conhecidos como "os dois santos" e Wang Zhong Yue,
que denominou essa arte de Wudang tai chi chuan e escreveu o "Tratado de Tai Chi
Chuan", um dos Clssicos do tai chi chuan.
Wang Zhong Yue transmitiu o tai chi chuan ao famoso mestre Zhang Song Xi, que de
pois o ensinou a Dan Si Nan, que veio a ter como discpulo Wang Zheng Nan, que se
referia arte de Wudang como uma arte interior, distinta das artes de Shaolin, qu
e ele chamava de arte exterior.
Segundo os historiadores Tang Hao e Gui Liuxin, seguindo a origem a partir do fa
to histrico de que Yang Luchan aprendeu com Chen Changxing (1771-1853) do vilarej
o de Chenjiagou, o tai chi chuan foi criado por Chen Wangting (1600-1680) na pas
sagem da dinastia Ming para a dinastia Qing. Esta a verso considerada oficial pel
o governo chins .