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La Ribera, hogar de carteristas y

prostitutas, es el barrio bajo de una


ciudad sin nombre dominada por el
Consejo de los Lores. All acuden
los aristcratas de incgnito,
abandonando
sus
suntuosas
mansiones en la Colina, para
contratar
a
los
implacables
espadachines que se baten por
ellos en los duelos, una forma
sofisticada de asesinato legal que
sirve tanto para satisfacer el orgullo
herido como para eliminar a un
oponente poltico. Richard de Vier,
que no puede desenvainar su

espada sin derramar sangre, es el


mejor espadachn de su poca, y
sus servicios son muy cotizados
entre los poderosos. Pero al
negarse a aceptar el encargo de un
noble influyente, se convierte en
objeto de sus intrigas, lo que
amenaza con poner un sbito final
a su brillante carrera. Ellen Kushner
es una de las autoras ms
respetadas de la fantasa, y con A
punta de espada ha creado
mediante un estilo ingenioso e
irnico un mundo vvido y unos
personajes magnficos y alocados
que resultan inolvidables.

Ellen Kushner

A punta de
espada
ePub r1.3

Kundalpanico 07.12.13

Ttulo original: Swordspoint


Ellen Kushner, 1987
Traduccin: Manuel de los Reyes
Editor digital: Kundalpanico
Primera edicin: Demes
ePub base r1.0

Para Mimi, que estuvo all desde el


principio.

El hombre desea lo Bueno.


PLATN
Todos tenemos defectos, dijo, y
el mo es ser malvado.
JAMES THURBER, The Thirteen
Clocks
Al final se averiguar que es
cierto todo lo que se dice de todos.
LAURENCE DURRELL, Balthazar

Captulo 1
Caa la nieve sobre la Ribera, grandes
borlas blancas que velaban las grietas
en las fachadas de sus casas en ruinas;
suavizando lentamente los duros
contornos de tejados aserrados y vigas
cadas. Los aleros estaban redondeados
de nieve, superponindose, abrazndose,
fluyendo unos en otros, cubriendo casas
que se arracimaban como la aldea de un
cuento de hadas. Pequeas cuestas de
nieve anidaban en los listones de
postigos
acogedoramente
cerrados
todava frente a la noche. Empolvaba las
bocas de fantsticas chimeneas que

emergan en espiral de tejados


escarchados, y formaba picos blancos en
el relieve de los viejos escudos de
armas tallados sobre los portales. Slo
aqu y all una ventana, con su cristal
roto haca tiempo, se abra como una
boca negra de dientes torcidos,
atrayendo la nieve a sus fauces.
Que comience el cuento de hadas
una maana de invierno, en tal caso, con
una gota de sangre recin cada en la
nieve marfilea: una gota tan brillante
como un rub bien cortado, roja como
una solitaria mancha de clarete en un
puo de encaje. Y lo que de aqu se
sigue, por consiguiente, es que el mal

acecha detrs de cada ventana rota,


maquinando malicia y encantamiento;
mientras que detrs de los postigos
cerrados los justos duermen sus sueos
a esta temprana hora en la Ribera.
Pronto despertarn para ocuparse de sus
quehaceres; y uno, tal vez, ser tan
adorable como el da y estar armado,
como lo estn los justos, para
enfrentarse a un triunfo predestinado
***
Pero no hay nadie tras las ventanas
rotas; tan slo rachas de nieve cruzan
los suelos de tablas desnudas. Los

propietarios de los escudos de armas


hace mucho tiempo que renunciaron a
todos sus poderes sobre las casas que
blasonan y se trasladaron a la Colina,
desde donde pueden divisar toda la
ciudad. Ya no hay rey que los gobierne,
para bien o para mal. Desde la Colina,
la Ribera es un borrn diminuto entre
dos orillas, un barrio desagradable en
una prspera ciudad. Quienes ahora lo
habitan
gustan
de
considerarse
malvados, pero en realidad no son
peores que nadie. Y esta maana se ha
vertido ya ms de una gota de sangre.
La sangre yace en la nieve de un
simtrico jardn de invierno, ahora

pisoteado y embarrado. Hay un hombre


muerto, con la nieve rellenndolos
huecos de sus ojos, mientras otro se
retuerce, gruendo, dejando pequeos
charcos de sudor en la tierra congelada,
esperando que venga alguien a ayudarlo.
El hroe de este pequeo cuadro
viviente acaba de saltar por encima del
muro del jardn y corre como loco hacia
la oscuridad mientras sta dure.
La nieve que caa le dificultaba la
vista. La pelea no lo haba dejado sin
aliento, pero senta la piel ardiente y
sudorosa, y el corazn martilleaba en su
pecho. No le hizo caso y se dirigi a la
Ribera, donde no era probable que nadie

lo siguiera.
Podra haberse quedado, si hubiera
querido. El duelo con espadas haba
sido de lo ms impresionante y los
invitados de la fiesta se haban
entretenido. La fiesta del jardn de
invierno y su resultado daran que hablar
durante semanas. Pero si se quedaba, el
espadachn saba que le ofreceran vino
y ricos pasteles, y que le haran
preguntas aburridas sobre su tcnica, y
preguntas complicadas sobre quin
haba organizado la pelea. Sigui
corriendo.
Bajo su capa tena la camisa
salpicada de sangre, y la Guardia

querra saber qu estaba haciendo en lo


alto de la Colina a esa hora. Estaban en
su derecho; pero su profesin le impeda
responder, as que dobl esquinas y
recuper el aliento en los portales hasta
que hubo dejado atrs los esplendores
de la Colina, abrindose paso ciudad
abajo. Despuntaba el alba cuando lleg
al ro, que flua con un verde turbio bajo
el Puente. All no lo esperaba nadie para
darle el alto, de modo que pas sobre la
piedra, atravesando montones de nieve y
las revueltas huellas de otros
trabajadores nocturnos que haban
llegado antes que l, hasta que hubo
puesto el ro prudentemente entre l y el

resto de la ciudad. Se encontraba ahora


en la Ribera, donde la Guardia nunca se
atreva a pisar. Aqu la gente lo conoca
y no lo molestaran.
Pero cuando abri la puerta de su
casera haba un considerable gento
reunido, y todos queran saber sobre la
pelea. Otros habitantes de la Ribera
haban estado en la Colina tambin esa
noche, saqueando hogares y recabando
rumores, y las habladuras ya se haban
disparado. El espadachn contest a sus
preguntas tan educadamente como fue
capaz, abrumado de repente por la
extenuacin. Dio su camisa a Marie para
que la lavara y subi las escaleras hasta

sus aposentos.
Menos de una hora antes, Marie, la
prostituta y lavandera que tambin
alquilaba habitaciones por semanas,
yaca roncando suavemente entre los
brazos de un apreciado cliente, ajena al
inminente alboroto. Su amigo era un
antiguo marinero, ahora acuador de
monedas, cuya pierna de madera
apoyaba al alcance de la mano contra el
cabecero de la cama. Era el quinto y
ltimo de la noche, y ella, menos joven
que antao, sigui dormida cuando
empezaron a aporrear sus postigos. El
marinero se agit intranquilo, soando
con tormentas. Cuando los golpes

arreciaron, Marie se incorpor con un


grito, antes de chillar al sentir el fro
fuera de la manta.
Marie! Marie! La voz del otro
lado del postigo sonaba amortiguada
pero insistente. Abre y cuntanoslo
todo!
Marie suspir. Deba de tratarse de
De Vier de nuevo: cada vez que el
espadachn tramaba algo acudan a ella
para averiguar los detalles. Esta vez,
por enojoso que resultara admitirlo, no
estaba al corriente de ellos aunque,
claro est, eso no tena por qu saberlo
nadie. Con la risa que siempre la haba
hecho popular, Marie se levant y

descorri el cerrojo de la casa.


Su marinero se acurruc en una
esquina de la cama mientras entraban en
tropel
los
amigos
de
Marie,
aduendose de la habitacin con la
desfachatez que da la confianza. Era el
cuarto adecuado para alternar, pues
haba sido el saln principal cuando la
casa perteneca a un noble de la ciudad.
Los querubines pintados en el techo
tenan flecos de humedad; pero la mayor
parte de la moldura con forma de hojas
de laurel segua enmarcando las
paredes, y la chimenea era de autntico
mrmol. Los amigos de Marie
extendieron sus capas mojadas sobre el

escritorio dorado, al que ahora le


faltaban todos los cajones, y sobre la
silla de terciopelo turquesa en la que
nadie poda sentarse por culpa de la
inestabilidad de sus patas. Lucie
Relmpago convenci al fuego para que
prendiera y Sam Bonner sac una jarra
de algo que hizo que el marinero se
sintiera mucho mejor.
Vers dijo Sam, pensativo,
esta vez tu De Vier ha ido y se ha
cargado a un duque.
Sam Bonner era un antiguo ratero
con una inoportuna aficin a la botella.
Haca ya media hora que repeta lo
mismo y sus amigos empezaban a

cansarse de corregirlo.
El duque no, Sam volvi a
intentarlo uno de ellos. Es un
empleado del duque. Mat a dos
espadachines, entiendes, en el jardn del
duque.
No, no, en el jardn de lord Horn.
Tres espadachines, he odo asever
otro, y de una fuente de suma
confianza. Dos muertos, un herido, y se
aceptan apuestas sobre si llegar vivo a
maana!
Veo!
Marie estaba sentada en la cama con
las mantas envolvindole los pies,
dejando que las apuestas y las rias se

arremolinaran a su alrededor.
Quin ha muerto?
Lynch
De Maris
Ni un solo rasguo
El jardn de Horn
Contrat a De Vier?
De Vier no, Lynch
Herido
Moribundo
Quin paga a De Vier?
Horn
El duque
El diablo
Cunto?
Ms de lo que vers en tu vida

Segua entrando un reguero de gente,


sumndose al clamor.
De Vier ha sido asesinado
Capturado
Cinco contra uno
Apenas s se percataron cuando
entr otro hombre y tom asiento
silenciosamente cerca de la puerta. Sam
Bonner bramaba:
Bueno, pues yo afirmo que es el
mejor espadachn de esta condenada
ciudad! No, miento del mundo!
El joven sentado junto al umbral
sonri y dijo:
Disculpad. Marie?
Era ms joven que la mayora de los

presentes; de cabellos oscuros, mediana


altura, con las mejillas sucias y
cubiertas por una sombra de barba.
Quin demonios es se? gru
Sam Bonner.
El mejor espadachn del mundo
respondi Lucie Relmpago con
disculpable malicia.
Perdona que te moleste dijo el
espadachn a Marie, pero ya sabes
cmo se incrustan las manchas. Se
quit la capa, revelando una camisa
blanca sucia de sangre. Se sac la
camisa por la cabeza y la tir en un
rincn. Por un momento, el olor frrico
de la sangre se impuso al del whisky y

la lana mojada. Puedo pagarte la


semana que viene dijo. He
conseguido algo de dinero.
Oh, por m no te preocupes dijo
Marie con displicente indiferencia,
alardeando.
El joven se dispona a marcharse,
pero lo detuvieron gritando su nombre:
De Vier!
De Vier! Entonces, quin ha
muerto?
De Maris respondi secamente
. Y puede que Lynch, a estas alturas.
Por favor, si me disculpis.
Nadie alarg la mano para frenarlo
mientras cruzaba el umbral.

***
El olor del pescado frito hizo que al
espadachn le rugieran las tripas. Era el
joven
caballero,
el
estudiante
universitario, embozado en su tnica de
erudito, el que revoloteaba como un
murcilago negro sobre la sartn en la
ornamentada chimenea.
Buenos das dijo De Vier.
Has madrugado.
Siempre me levanto temprano,
Richard. El estudiante no se dio la
vuelta. Eres t el que siempre se
queda levantado hasta tarde matando
personas. Su voz era el acostumbrado

arrastrar de palabras, fro, provocador


en su desinters. El acento, con sus
secas consonantes y alargadas vocales,
devolvi a Richard a la Colina: por un
momento volvi a estar agazapado entre
los arbustos con formas de animales del
jardn de recreo, oyendo los mismos
tonos que resonaban en el aire,
procedentes de los invitados a la fiesta
. Qu pobre alma ha sido esta vez?
Un par de espadachines, tan slo.
Se supona que iba a ser un duelo con
Hal Lynch, creo que ya te lo dije.
Nuestros clientes lo organizaron para
que tuviera lugar en esta demencial
fiesta en el jardn de lord Horn. Te

imaginas celebrar una fiesta al aire libre


con este tiempo?
Se cubriran con pieles. Y
admiraran el paisaje.
Supongo. Mientras hablaba, el
espadachn estaba limpiando su arma.
Era un estoque de duelo ligero y
flexible, de un tipo que slo l, con su
reputacin y sus reflejos, poda pasear
por la Ribera con autoridad. Sea
como fuere, empez Lynch, y entonces
sali De Maris de los arbustos y se
precipit sobre m.
Por qu?
Richard suspir.
Quin sabe? Es el espadachn de

la casa de Horn; a lo mejor pens que


estaba atacando a su seor. En cualquier
caso, Lynch se hizo a un lado y yo mat a
De Maris. Estaba bajo de forma
aadi, bruendo la hoja con un pao
suave. Lynch s que era bueno,
siempre lo ha sido. Pero nuestros
clientes queran que siguiramos
despus de la primera sangre, as que
creo que lo mat. Creo Frunci el
ceo. Fue una estocada torpe. Resbal
en el hielo viejo.
El joven revolvi el pescado.
Quieres un poco?
No, gracias. Me voy directo a la
cama.

Bueno, fro est asqueroso dijo


con satisfaccin el erudito. Tendr
que comrmelo todo yo solo.
Adelante.
De Vier pas a la habitacin
contigua, que contena un arcn de ropa
donde guardaba adems sus espadas,
envueltas en hule encerado, y una cama
grande profusamente tallada. Haba
comprado la cama la ltima vez que
tuvo dinero; la haba visto en un puesto
del mercado en la Ribera, repleto de
cachivaches rescatados de las casas
antiguas, y se haba encaprichado de
ella.
Contempl la cama. No pareca que

hubiera dormido nadie en ella. Curioso,


regres a la habitacin principal.
Qu tal te ha ido la noche?
pregunt. Repar en el par de botas
mojadas que haba de pie en un rincn.
Bien respondi el erudito,
limpiando meticulosamente las espinas
de su pescado. No habas dicho que
estabas cansado?
Alec dijo Richard. No es
nada seguro que te pasees por ah t
solo, de noche. La gente se vuelve loca,
y no todo el mundo sabe todava quien
eres.
Nadie sabe quin soy. Alec
entrelaz sus largos dedos en su cabello

con expresin soadora. Tena el pelo


fino y castao como las hojas, y caa
sobre la espalda en la larga coleta que
era el emblema desafiante de los
eruditos universitarios. Haba llegado a
la Ribera en otoo, y su ropa y su acento
eran lo nico que indicaba su lugar de
origen. Mira. Los ojos de Alec,
vueltos hacia la ventana, eran oscuros y
verdes, como el agua bajo el Puente.
Sigue nevando. Uno puede morir en la
nieve. Siente fro, pero no le duele nada.
Dicen que se siente cada vez ms calor,
y luego te quedas dormido
Podemos salir ms tarde. Si
alguien intenta matarte, ser mejor que

me lo digas.
Por qu?
No puedo consentirlo dijo el
espadachn. Echara a perder mi
reputacin. Bostez. Espero que
por lo menos llevaras encima tu
cuchillo.
Lo he perdido.
Otra vez? Bueno, no importa. Te
conseguir otro cuando reciba el dinero
del combate. De Vier sacudi los
brazos y los flexion contra la pared.
Si no me acuesto enseguida, empezar a
despejarme y despus me sentir como
una piltrafa el resto del da. Hasta
maana, Alec.

Buenas noches, Richard. La voz


era lenta y divertida; naturalmente, ya
era de da. Pero estaba tan exhausto que
le daba lo mismo. Dej su espada cerca
de la cama, como haca siempre.
Mientras se adormilaba, le pareci ver
una serie de imgenes blancas, escenas
esculpidas en la nieve. Jardines
cubiertos de escarcha, con las ramas
colmadas de rosas blancas y espinas de
cristal; damas de vaporosos cabellos
espolvoreados de azcar escoltadas por
galanes de marfil; y, para l, adversarios
armados con largas y brillantes espadas
de hielo claro y resplandeciente.

Captulo 2
A medioda, se poda contar con que
casi todos los nobles de la Colina
estuvieran despiertos. La Colina se
ergua seorial sobre el resto de la
ciudad, llena de mansiones, cspedes
ajardinados, puertas elaboradas y
embarcaderos particulares en la parte
ms limpia del ro. Sus calles se haban
construido expresamente lo bastante
amplias y llanas para acomodar los
carruajes de los nobles, poco despus
de que se inventara el carruaje. Por lo
general, las maanas en la Colina
discurran entre ociosos intercambios de

notas redactadas en papeles de colores,


perfumados y doblados, ledas y
compuestas en diversos estados de
desnudez sobre tazas de rico chocolate y
crujientes tringulos de tostadas (toda la
comida que se poda asimilar tras una
noche de juerga); pero la maana
posterior al duelo en el jardn, con los
sucesos de la noche listos para ser
comentados, nadie tena la paciencia de
esperar una respuesta, por lo que las
calles estaban desacostumbradamente
atestadas de carruajes y peatones de
postn.
El duque de Karleigh se haba ido de
la ciudad. Segn se haba podido

averiguar, el duque haba abandonado la


fiesta de lord Horn cuando todava no
haca ni una hora de la pelea, haba ido
a su casa, llamado a su carruaje a pesar
de la nieve y partido antes del alba en
direccin a la hacienda que tena en el
sur sin decir una palabra a nadie. El
primer espadachn que se haba
enfrentado a De Vier, un hombre
llamado Lynch, haba muerto en torno a
las diez de esa maana, de modo que no
se le poda preguntar si lo haba
contratado Karleigh para el duelo,
aunque la repentina partida del duque
ante la derrota de Lynch as pareca
confirmarlo. De Vier se haba esfumado

en la Ribera, pero se esperaba que


quienquiera que lo hubiera empleado
saliera de un momento a otro a la luz
para reclamar la distinguida y elegante
victoria sobre Karleigh. Hasta el
momento, nadie haba roto el silencio.
En el nterin, lord Horn estaba
armando un buen escndalo por el uso
que se haba dado a sus jardines, y no
digamos la prdida del espadachn de su
casa, el impetuoso De Maris; pero eso,
como hizo ver lady Halliday a la
duquesa de Tremontaine, significaba ni
ms ni menos lo que se supona que
significaba. Sin duda Horn estaba
intentando prolongar la notoriedad de

que haba investido el suceso a su, por


lo dems, ordinaria fiesta durante tanto
tiempo como le fuera posible. Las dos
damas haban estado all, junto con la
mayor parte de los mayores aristcratas
de la ciudad, muchos de los cuales se
saba que haban discutido con Karleigh
en uno u otro momento.
Por lo menos dijo la duquesa,
ladeando su elegante cabeza, parece
que nos hemos librado de milord
Karleigh para el resto del invierno. No
puedo agradecer lo bastante ese servicio
a su misterioso oponente. Qu hombre
ms odioso. Sabes, Mary, cmo me
insult el ao pasado? Bueno, mejor que

no lo sepas; pero te garantizo que no lo


olvidar nunca.
Mary, lady Halliday, sonri a su
compaera. Las dos mujeres estaban
sentadas en la soleada habitacin de la
maana de la casa que tena Halliday en
la ciudad, bebiendo diminutas tazas de
chocolate amargo. Ambas estaban
ataviadas con ondeantes metros de
suaves y exquisitos brocados, lo que les
confera el aspecto de dos diosas
surgidas de la espuma. Sus peinados, el
uno castao y el otro platino, eran
impecables, delicadamente depiladas
sus cejas. Las yemas de sus dedos,
redondas y suaves, asomaban sin cesar

entre los encajes como pequeas


conchas rosas.
De modo concluy la duquesa
que no es de extraar que por fin
alguien se sintiera lo bastante afrentado
como para echarle encima a De Vier.
No precisamente encima la
corrigi Mary Halliday. A fin de
cuentas, el duque tuvo tiempo de
buscarse otro espadachn que aceptara
el desafo.
Lstima gru la duquesa.
Lady Halliday sirvi ms chocolate,
musitando:
Me pregunto a qu se debera
todo. De tratarse de algo ingenioso o

divertido, la discusin no se habra


mantenido tan en secreto Como el
ltimo duelo del pobre Lynch, cuando el
primognito de lord Godwin lo contrat
para enfrentarse al campen de Monteith
acerca de cul de sus amantes era ms
bella. Eso estuvo bien; aunque claro, no
fue a muerte.
Los duelos slo son a muerte
cuando lo que hay en juego es una de
estas dos cosas: poder o dinero.
Qu hay del honor?
Qu se puede comprar con
honor? pregunt cnicamente la
duquesa.
Lady Halliday era una joven tmida y

callada desprovista del popular talento


para las conversaciones ingeniosas de
su amiga. Sola mantener la voz baja,
suave el discurso; justo lo que todos los
hombres afirmaban buscar en una mujer,
aunque luego no los atrajera tanto en los
salones. Sin embargo, se deca que su
boda con el viudo Basil, lord Halliday,
clebre aristcrata de la ciudad, haba
sido un matrimonio por amor, por lo que
la sociedad estaba preparada para
atribuirle caractersticas ocultas. No
era, de hecho, estpida bajo ningn
pretexto, y si responda a la duquesa con
cavilosa parsimonia era tan slo porque
estaba, como tena por costumbre,

midiendo sus palabras frente a las ideas


que las respaldaban.
Creo que el honor se emplea para
indicar tantas cosas distintas que nadie
puede estar seguro de lo que significa
realmente. Sin duda el joven Monteith
afirm que daba su honor por restaado
cuando Lynch gan la pelea, mientras
que, en privado, Basil me confi que
consideraba todo aquel asunto un
innecesario ejercicio de escndalo.
Eso se debe a que el joven
Monteith es un idiota, y tu marido un
hombre sensato dijo con firmeza la
duquesa. Supongo que lord Halliday
ve con mejores ojos este duelo de

Karleigh; al menos se ha conseguido


algo prctico.
Ms que eso dijo lady Halliday.
Haba bajado la voz y se inclin un poco
sobre las fbulas de encaje hacia su
amiga. Le complace enormemente que
Karleigh haya abandonado la ciudad. Ya
sabes que el Consejo de los Lores elige
de nuevo a su presidente esta primavera.
Basil quiere salir reelegido.
Y en justicia dijo rotundamente
Diane. Es el mejor Canciller de la
Creciente que ha tenido la ciudad en
dcadas El mejor, dicen algunos,
desde la cada de la monarqua, lo que
es un cumplido por dems generoso.

No esperar ninguna complicacin en


su reeleccin?
Eres muy amable. La ciudad lo
adora, por supuesto pero Se
inclin todava ms, sosteniendo su taza
de porcelana a una distancia segura.
Debo confesarte una cosa. Lo cierto es
que abundan las complicaciones.
Milord Basil ha ostentado la
Creciente tres veces consecutivas. Pero
al parecer hay una ley que establece que
nadie puede ocupar el cargo durante
cuatro perodos seguidos.
S? dijo vagamente la duquesa
. Qu contrariedad. En fin, seguro que
a nadie le importa.

Milord espera someterlo a


votacin en primavera. El Consejo en
pleno podra decidir anular la ley en
este caso. Pero el duque de Karleigh
lleva todo el invierno haciendo
contactos subrepticiamente, recordando
la ley a todo el mundo, propagando todo
tipo de disparates sobre el peligro que
entraa demasiado poder en las manos
de un solo noble. Como si milord
quisiera utilizar ese poder cmo si
pudiera, cuando dedica todas sus fuerzas
a mantener unido el estado! La taza de
lady Halliday repic sobre su platillo; la
enderez y dijo: Comprenders por
qu complace a milord la marcha de

Karleigh, siquiera por un par de meses.


S dijo en voz baja la duquesa
; supuse que lo complacera.
Pero, Diane Lady Halliday
apres su mano de improviso en un
elocuente siseo de encajes. Tal vez no
baste con eso. Estoy tan preocupa da.
Debe conservar la Creciente, no ha
hecho sino empezar a conseguir lo que
se propona; perderla ahora, siquiera
por un mandato, supondra un mazazo
tremendo para l y para la ciudad.
Posees Tremontaine por derecho propio,
podras votar en el Consejo si
quisieras
Calma, Mary Sonriendo, la

duquesa solt su mano. Sabes que


nunca me meto en poltica. El difunto
duque no lo habra querido.
Cualquier splica aadida que
hubiera podido hacer lady Halliday fue
prevenida por el anuncio de otros dos
invitados, los Godwin, que fueron
presentados con la mayor prontitud.
No era habitual que lady Godwin
estuviera en la ciudad en invierno; era
una entusiasta de la campia y, superada
ya esa etapa de la vida en que los
deberes sociales requeran su presencia
en la ciudad, pasaba la mayor parte de
su tiempo junto a su marido,
supervisando la gran casa y los terrenos

que posean los Godwin en Amberleigh.


La responsabilidad de representar los
intereses de la familia en la ciudad y en
el Consejo de los Lores recaa sobre el
heredero de lord Godwin, su nico hijo,
Michael. El nombre de lord Michael
estaba rodeado de la agradable aura de
escndalo que le corresponde a un joven
noble que no tena por qu tener
demasiado cuidado con lo que decan
sobre l. Era un joven excepcionalmente
apuesto, y l lo saba. Sus relaciones
eran numerosas, pero siempre dentro del
buen gusto; se poda decir que eran sus
excesos sociales ms distinguidos, pues
evitaba los del juego, las peleas y la

moda.
Escolt a su madre al interior de la
estancia, hijo solcito y acicalado de los
pies a la cabeza. Haba asistido a fiestas
celebradas por la duquesa y por los
Halliday, pero no estaba lo bastante
familiarizado con ninguna de las dos
damas como para haberlas visitado en
privado.
Su madre estaba saludando a sus
amigas con besos, con las tres mujeres
empleando el nombre de pila de las
dems. La sigui con una reverencia
adecuada y un beso en la mano,
murmurando sus ttulos. Diane de
Tremontaine dijo por encima de su

cabeza inclinada:
Qu encantador resulta encontrar
un joven dispuesto a visitar a unas
damas a una hora decente y de forma
convencional.
Apenas decente la corrigi
Mary Halliday con nosotras vestidas
todava en ropa de maana.
Un atuendo tan adorable que no
deberais cambiaros nunca le estaba
diciendo Lydia Godwin; y a Diane:
Por supuesto, ha sido muy bien
educado y la ciudad no ha alterado
sus modales, diga lo que diga su padre.
Puedo fiarme de ti, verdad, Michael?
Desde
luego,
madame

respondi automticamente ante su tono


de voz. No haba odo nada desde el
comentario de la duquesa, cido y
picante. Le sorprenda que una mujer de
su rango estuviera lo bastante al
corriente de sus aventuras como para
hacer una observacin tan aguda, y le
impresionaba la audacia que demostraba
al hacerla delante de las dems. Las
mujeres estaban hablando ahora de la
estacin y de los cultivos de cereales de
su padre, mientras l la recorra con sus
ojos de largas pestaas. Era hermosa,
delicada y elegante, con la autntica
fragilidad aristcrata que todas las
modernas damas de la ciudad se

esforzaban por afectar. Saba que deba


de estar ms cerca de la edad de su
madre que de la de l. Su madre se
haba permitido sucumbir a la gordura.
La haca parecer cmoda; esta seora
pareca cautivadora. De repente Diane
cruz la mirada con l. Se la sostuvo por
un momento, imperturbable, antes de
volverse hacia su madre y decir:
Y ahora, sin duda, ests
disgustada por haberte perdido el baile
de invierno de Horn! Yo a punto estuve
de padecer una jaqueca en el ltimo
minuto, pero ya haba encargado el
vestido y, dnde si no va a vestir una
de blanco en esta poca del ao? Pobre

Horn! He odo que alguien va diciendo


por ah que fue l mismo el que contrat
dos espadachines, para entretener a sus
invitados!
No ser un alguien muy
considerado intervino lord Michael
, si tenemos en cuenta cmo form
equipo el espadachn de su casa con
maese Lynch frente a De Vier
Qu a pesar de todo sali
victorioso! le interrumpi su madre
. Deseara haberlo visto. Tengo
entendido que cada vez resulta ms
complicado emplear a De Vier para que
combata
por
uno.
Suspir.
ltimamente a los espadachines se les

est subiendo el xito a la cabeza, o eso


he odo. La primera vez que vine a la
ciudad, lo recuerdo, haba un hombre
llamado Stirling uno de los hombres
ms ricos de la calle Teviot, con una
casa enorme y jardines era
espadachn, uno de los mejores, y
reciba un pago acorde. Pero nadie tena
que preguntarle si le apeteca luchar un
da en concreto; se le enviaba el dinero
y l haca su trabajo.
Madre le tom el pelo Michael
, no saba que fueras una apasionada
de la esgrima! Quieres que busque a De
Vier para tu cumpleaos?
Vamos, con quin iba a combatir

en Amberleigh? No seas ridculo, tesoro


dijo ella con afabilidad, dndole una
palmadita en la mano.
Adems dijo lady Halliday,
es ms que probable que no acepte
cumpleaos. Sus amigas parecieron
sobresaltarse ante este pronunciamiento,
viniendo de ella. Bueno, habris odo
la historia, no es as? Acerca de lord
Montague y la boda de su hija? Para
su consternacin respondieron que no la
haban odo, y se vio obligada a
comenzar: Era su nica hija, veris,
as que no le importaba el precio, quera
contratar al mejor espadachn para que
formara parte de la guardia ante el

altar Pero si fue el verano pasado,


seguro que habis Oh, est bien. De
Vier haba combatido antes para
Montague, de modo que hizo llamar al
hombre a su casa bueno, a su estudio,
supongo para pedrselo como es
debido, sin que nadie pensara que haba
algo turbio detrs no hace falta que os
diga lo nerviosa que se pone la gente
con las espadas antes de una boda as
que Montague le ofreci el trabajo, pura
formalidad, ni siquiera tendra que hacer
nada. Y De Vier lo mir, con toda
cortesa, por lo que nos dijo Montague,
y respondi: Gracias, pero ya no
acepto bodas.

Lady Godwin mene la cabeza.


Lo que os deca. Stirling s que
haca bodas; estuvo en la de Julia
Hetley, me acuerdo. Quise que estuviera
en la ma, pero para entonces ya huira
muerto. Ahora no s a quin
contratamos.
Milady dijo Michael, con esa
sonrisa maliciosa que ella siempre haba
encontrado irresistible, debera
empuar la espada para complaceros?
Podra contribuir a aumentar la fortuna
de la familia.
Como si necesitara contribucin
alguna dijo secamente la duquesa.
Supongo que as te ahorraras los gastos

de contratar un espadachn para que


librara
tus
inevitables
disputas
romnticas, milord. Pero no eres un
poco mayor como para empezar a
aprender ahora?
Diane! farfull su madre. Esta
vez l dio gracias por su rpida
intervencin. Pugnaba por reprimir su
sonrojo, uno de los inconvenientes de su
tez plida. Aquella dama era demasiado
atrevida, aprovechaba la confianza con
su madre para burlarse de l No
estaba acostumbrado a las mujeres a las
que no les importaba agradarle.
Michael, pensar siquiera algo as
demuestra que eres un cabeza de

chorlito y, Diane, no debes incitarlo a


luchar, seguro que con sus amigos le
basta y le sobra. Oh, s, sin duda a lord
Godwin le encantara enterarse de que
su heredero empua la espada como si
de un matn callejero cualquiera se
tratara. Nos encargamos de que tuvieras
toda la formacin necesaria cuando eras
pequeo. Luces tu espada de adorno con
garbo, sabes bailar sin enredarte las
piernas en ella, y eso debera ser
suficiente para cualquier caballero.
Ah tenemos a lord Arlen dijo
lady Halliday. No me diris que no es
un caballero.
Un excntrico, eso es lo que es

Arlen dijo con firmeza lady Godwin


, y notablemente anticuado. Seguro
que a ningn joven de la edad de
Michael se le pasara algo as por la
cabeza.
Seguro que no, Lydia deca con
talante conciliador la exquisita duquesa
. Y adems, lord Michael es un
hombre con estilo. Para sorpresa del
aludido, la mujer le sonri, clida y
directamente. S de hombres que
seran capaces de hacer lo que fuera con
tal de molestar a sus padres. Qu suerte
tienes, Lydia, al tener un hijo en el que
poder confiar que siempre te respetar.
Estoy segura de que no podra hablar en

serio de empuar la espada, como no


hara ninguna otra cosa tan igualmente
ridcula Asistir a la Universidad, por
ejemplo.
La conversacin deriv hacia
vstagos famosos, privando eficazmente
a Michael de intervenir en ella. En otro
momento habra escuchado vidamente y
con cierta diversin mientras hablaban
de varios de sus amigos y conocidos,
para poder acumular ancdotas que
repetir en las partidas de cartas. Pero
aunque no se reflejaba nada de ello en
su porte agradable y su rostro atractivo,
lord Michael se senta taciturno por
momentos y se preguntaba de qu

manera podra escabullirse sin ofender a


su madre, a la que haba prometido
acompaar en todas y cada una de sus
visitas del da. El grupo de mujeres, que
no hacan ningn esfuerzo por incluirlo,
lo haca sentir no tanto como si volviera
a ser un nio pues haba sido un nio
muy apuesto y los adultos siempre se
haban parado a contemplarlo sino
como si se hubiera topado con un corro
de desconocidas, todas ellas charlando
animadamente en un idioma extranjero; o
como si fuera un fantasma en el cuarto, o
un mueble tan intil como falto de
inters. Aun la fascinante duquesa, pese
a resultar evidente que no era ajena a su

inters, optaba por racanearle su


atencin. En estos instantes, por
ejemplo, pareca estar mucho ms
absorta en la serie de historias que
estaba relatando su madre acerca de uno
de sus lunticos primos. Puede que
pronto
volviera
a
verla,
en
circunstancias ms favorables. Slo
para renovar el contacto, desde luego;
encontraba emocionante la posesividad
de su nueva aventura y an no estaba
dispuesto a prescindir de ella.
Retomaron, por fin, la ms
interesante cuestin de si lord Horn
habra tenido algo que ver con el
combate en sus jardines. Michael pudo

acotar juiciosamente:
Bueno,
espero
que
esta
posibilidad no llegue a odos de Horn.
Es probable que se sienta agraviado y
contrate otro espadachn para ocuparse
de los chismosos.
Las finas cejas de la duquesa se
alzaron en arcos gemelos.
Oh?
Ests
ntimamente
familiarizado con el caballero y sus
costumbres?
No, madame respondi l,
disimulando con un alarde de sorpresa
la incomodidad que le produca su
desafo. Pero s que es un caballero;
no creo que le entusiasmara la idea de

que habra enfrentado intencionadamente


dos espadachines contra uno, ya fuera en
disputa privada o para agradar a sus
invitados.
Bueno, probablemente en eso
tengas razn concedi la duquesa,
tanto si lo hizo realmente como si no.
Horn ha mimado tanto su reputacin en
los ltimos aos Seguramente negara
ser un ladrn de miel aunque lo pillaran
con los dedos dentro del tarro. Era
mucho ms simptico cuando todava
tena algo en que ocupar su tiempo.
Es que ahora no est tan atareado
como cualquier otro noble? pregunt
lady Halliday, convencida de que se le

escapaba alguna conexin de vital


importancia. Lydia Godwin no dijo
nada, sino que se limit a mirarse los
nudillos con el ceo fruncido.
Por
supuesto
dijo
generosamente Diane, t todava no
habas venido a la ciudad, Mary.
Querida, cmo nos confunden los
rumores! No sabrs que hace unos aos
lord Horn era la belleza del lugar.
Consigui llamar la atencin de lord
Galing, que Dios lo tenga en su gloria,
quien por aquel entonces estaba
acumulando peso en el Consejo, aunque
no tena muy claro qu hacer con l.
Horn se lo explic. Formaron una

poderosa combinacin durante algn


tiempo, Horn con su ambicin y Galing
con su talento. Llegu a temer al igual
que mi esposo, desde luego que
Galing pudiera ser elegido Canciller.
Pero Galing muri, en buena hora, y la
influencia de Horn se ha desvanecido.
Estoy segura de que eso lo mortifica.
Seguramente sea se el motivo de que
insista en celebrar unas fiestas tan
ostentosas. Su estrella se ha apagado
definitivamente: le falta el dinero para
seguir
entregndose
a
sus
extravagancias. Tampoco es que lord
Halliday quiera enfrentarse a ms
distracciones, claro que no!

Mary Halliday esboz una sonrisa


primorosa, con el color de sus mejillas
reflejando las cintas rosas de su gorro.
Lady Godwin levant la cabeza y dijo,
no sin cierta brusquedad:
Cmo es, Diane, que pareces
conocer las historias ms desagradables
sobre todos los habitantes de la ciudad?
Supongo respondi alegremente
la aludida que se debe a que abundan
las personas desagradables. No sabes lo
bien que haces quedndote en
Amberleigh, querida.
Desesperado, Michael pens: Como
empiecen otra vez con la familia, me
caigo de la silla. Dijo:

Estaba pensando, en realidad, en


Karleigh. La duquesa le obsequi con
su atencin. Sus ojos lucan la plata
escarchada de las nubes de invierno.
Michael sinti un delicado escalofro
cuando lo acariciaron.
Ests seguro, en tal caso dijo,
con voz baja y melodiosa, de que fue
el duque quien contrat a Lynch? Era
como
si
hubiera
dicho
algo
completamente distinto, slo para sus
odos. Tena los labios entreabiertos; y
por fin vio, al mirarla, su propia belleza
all reflejada. Pero antes de que pudiera
responder, su madre exclam:
Pues claro que fue Karleigh! Por

qu si no abandonara la ciudad a
primera hora de esta maana, sin
despedirse de nadie? A no ser que le
dejara una nota a Horn disculpndose
porque su jardn sirviera para
No es su estilo coment la
duquesa.
Entonces est claro dijo triunfal
lady Godwin que tena que salir de la
ciudad por todos los medios. Su
hombre perdi la pelea! Y De Vier
podra seguir a sueldo de su oponente.
Si Karleigh se quedara, podra tener que
seguir contratando espadachines para
hacer frente a De Vier, hasta que se
quedara sin dinero, o sin talentos. Y

entonces tendra que vrselas con De


Vier en persona y entonces, claro est,
podra darse por muerto. El duque sabe
tanto de esgrima como Michael, estoy
segura.
Pues yo estoy segura dijo la
duquesa, de nuevo con ese extrao tono
de doble filo de que lord Michael
sabra qu hacer llegado el momento.
Algo alete en la base de la columna
del joven. Resuelto, tom el mando de la
conversacin. Se volvi directamente
hacia la duquesa, hablando con
conviccin, apelando a toda la confianza
de quien est acostumbrado a que
escuchen su opinin.

Si os he de ser franco, madame,


no estoy seguro de que el duque de
Karleigh contratara a Lynch. Me
preguntaba si no sera igual de probable
que hubiera contratado a De Vier.
Oh, Michael se impacient su
madre. Por qu iba a irse de la
ciudad Karleigh si hubiera ganado su
hombre?
Porque seguira asustado de la
persona que contrat a Lynch.
Interesante dijo la duquesa. Sus
ojos plateados parecieron agrandarse,
como los de un gato. Y no
completamente imposible. Se dira que
tu hijo, Lydia, comprende la situacin

mejor que cualquiera de nosotras.


Sus ojos se haban apartado de l, y
el irnico desdn haba retornado a su
voz. Pero Michael la haba tenido por un
momento; haba gozado de su inters,
haba conseguido que lo viera por
entero. Se pregunt qu era lo que haba
hecho para perderla.
Se abri la puerta del saln de la
maana y entr sin anunciarse un hombre
alto, corpulento. Flotaba a su alrededor
un aura de ejercicio fsico y aire libre:
tena el cabello negro alborotado, y el
viento haba realzado el color de su
apuesto semblante. Al contrario que
Michael, con su ceido traje pastel, este

hombre vesta ropa holgada y oscura,


con botas salpicadas de barro hasta los
muslos.
El rostro de Mary Halliday
experiment una radiante transformacin
al verlo. Como buena anfitriona y mujer
educada que era, permaneci sentada
entre sus invitados; pero sus ojos
brillantes no se apartaban de su marido.
Basil, lord Halliday, Canciller de la
Creciente del Consejo de los Lores,
salud con una reverencia a la compaa
de su esposa, con una sonrisa frunciendo
su rostro apergaminado.
Lady Halliday se dirigi a l con
formalidad.

Milord! No esperbamos que


volvieras tan pronto.
La sonrisa del hombre se ensanch
de malicia y afectacin.
Lo s respondi, acudiendo a
besarle las manos. He venido a casa
directamente, antes incluso de ir a
informar a Ferris. Tendra que haberme
acordado de que tendras compaa.
Compaa que est encantada de
veros dijo la duquesa Tremontaine,
aunque estoy segura de que lady
Halliday lo est ms que nadie. No lo
admitira, pero creo que el imaginaros
partiendo solo a caballo hacia
Helmsleigh para enfrentaros a un cordn

de tejedores rebeldes alteraba su


estabilidad.
Halliday se rio.
No se puede decir que fuera solo.
Me llev una tropa de la Guardia de la
Ciudad para impresionarlos.
Su esposa lo mir a los ojos y
pregunt con voz seria:
Cmo ha ido?
Bastante bien contest l.
Tienen algunas quejas legtimas. La lana
extranjera ha estado rebajando los
precios, y el nuevo impuesto pesa sobre
las comunas ms pequeas. Tendr que
discutirlo con milord Ferris. Os lo
contar todo, pero no antes de tiempo, o

el Canciller del Dragn se enfadar por


no haber sido el primero en enterarse.
Lady Halliday frunci el ceo.
Sigo pensando que debera haber
ido Ferris en tu lugar. El Fisco es tarea
suya.
Su marido le lanz una fugaz mirada
de advertencia antes de decir con
jovialidad:
En absoluto! Qu es un simple
Canciller del Dragn comparado con el
portavoz del Consejo de los Lores en
pleno? De este modo se sintieron
halagados y creyeron que se les estaba
prestando la debida atencin. Ahora,
cuando enve a Chris Nevilleson para

que redacte un informe completo, sern


amables con l. Creo que el asunto
quedar zanjado dentro de poco.
Bueno, eso espero! dijo lady
Godwin. Imaginaos, una horda de
tejedores levantando sus lanzaderas
contra una orden del Consejo.
Michael se rio, imaginndose a su
amigo cabalgando hacia Helmsleigh en
uno de sus excelentes caballos.
Pobre Chris! Por qu le asignis
todas las tareas desagradables, milord?
Se ofrece voluntario. Creo que
desea ser til.
Te adora, Basil dijo radiante
lady Halliday. Michael Godwin enarc

las cejas y el color aflor a la cara de


ella. Oh, no! Quiero decir admira
a lord Halliday su trabajo
Cualquiera lo hara dijo
cmodamente la duquesa. Yo misma
lo adoro. Y si quisiera conseguir poder
poltico, est claro que procurara
colocarme a su lado. Su amiga sonri
agradecida por encima del borde de la
taza de chocolate tras la que se haba
parapetado. Y Michael tuvo la
impresin,
consternado,
de
que
acababan de juzgarlo y considerarlo
deficiente. De hecho continu
risuea la duquesa, he estado
lamentndome por lo poco que lo veo

o a cualquiera de vosotras cuando no


est rodeado de otros admiradores.
Cenemos todos juntos, en privado,
dentro de unas semanas. Habis odo
hablar de los fuegos artificiales de
Steele? Los va a lanzar sobre el ro para
celebrar su cumpleaos. Promete ser
todo un espectculo. Naturalmente, le
dije que no era la poca adecuada del
ao, pero me respondi que no poda
cambiar la fecha de su cumpleaos para
complacer al tiempo, y siempre ha
sentido una inusitada predileccin por
los fuegos de artificio. Entretendrn al
populacho y a los dems no darn algo
que hacer. As que tendremos que

desempolvar nuestras barcazas de


verano y salir al ro a pasarlo en grande.
En la ma sin duda cabemos todos, y
creo que mi cocinera es capaz de
organizar un picnic tolerable; si nos
abrigamos todos no estar tan mal.
Volvi su cautivadora sonrisa hacia
Basil Halliday. Invitar a lord Ferris,
milord, slo si los dos prometis no
pasaros toda la velada hablando de
poltica Y a Chris Nevilleson y su
hermana, creo. A lo mejor debera
incluir ms hombres jvenes, para
garantizar que lord Michael tenga
alguien con quien hablar.
El rubor de azoramiento de Michael

se prolong durante toda la retahila de


agradecimientos. Consigui ocultarlo
estirando sus medias. Un puo de encaje
le roz la mejilla cuando la duquesa se
puso de pie junto a su madre, diciendo:
Oh, Lydia, qu lstima, tener que
salir tan pronto de la ciudad! Espero que
lord Michael pueda representarte en mi
picnic. Michael se contuvo antes de
empezar a tartamudear una respuesta y
se limit a levantarse y ofrecerle su
asiento al lado de su madre. La duquesa
se hundi en l con la gracia de un sauce
y lo mir, sonriendo. Vendris, no es
as, milord?
Michael cuadr los hombros,

consciente de lo ceido de su chaqueta,


la cada de sus mangas. La mano que le
ofreca la mujer se pos en la suya como
una pluma, suave, blanca y esquivamente
perfumada. Tuvo cuidado de rozarla tan
slo con los labios.
A vuestro servicio, madame
murmur, mirndola directamente a los
ojos.
Qu educado. La duquesa le
devolvi la mirada. Qu joven tan
encantador. En tal caso, os estar
esperando.

Captulo 3
Richard de Vier, el espadachn, se
despert despus ese mismo da, en
plena tarde. La casa estaba en silencio y
haca fro en la habitacin. Se levant y
se visti enseguida, sin molestarse en
encender la chimenea del dormitorio.
Entr sin hacer ruido en el otro
cuarto, sabedor de qu tablas eran
propensas a crujir. Vio la coronilla de
Alec, acurrucado en una silla divn
cubierta de arpillera que era de su
agrado porque tena cabezas de grifos
talladas en los apoyabrazos. Alec haba
encendido el fuego y acercado a l la

silla. Richard pens que estara


dormido; pero entonces vio cmo se
mova el hombro de Alec y oy el
susurro del papel cuando pas las
pginas de un libro.
Se qued apoyado en la pared un
momento, antes de coger una espada de
entrenamiento con la punta roma y
empezar a atacar con ella la
descascarillada pared de escayola,
trazando arriba y abajo una lnea
imaginaria con precisin rtmica y
constante. Se produjo un contraataque
desde el otro lado del tabique: tres
golpes de un puo pesado provocaron
que se estremecieran los restantes

desconchones de pintura.
Queris
dejar
de
armar
escndalo? exigi una voz a travs de
la pared.
Richard baj su espada con fastidio.
Cuernos dijo, estn en casa.
Por qu no los matas?
pregunt lnguidamente el hombre de la
silla.
Para
qu?
Marie
los
reemplazara por otros iguales. Necesita
el dinero del alquiler. Por lo menos
stos no tienen cros.
Cierto. Primero una larga
pierna y luego otra se descolgaron de la
silla para plantarse en el suelo. Es

media tarde. Ha dejado de nevar.


Salgamos.
Richard lo mir.
A algn sitio en particular?
El Mercado Viejo dijo Alec
podra ser divertido. Si todava ests de
humor, despus de lo de esos dos.
Richard cogi una espada ms
pesada y se coloc el cinto. La idea que
tena Alec de la diversin era
bastante violenta. Empez a acelerrsele
el pulso, no de forma desagradable. La
gente haba aprendido a no meterse con
l; ahora deberan aprender a no meterse
con Alec. Lo sigui al aire de invierno,
que era fro y cortante como una maana

de caza.
Las calles de la Ribera estaban casi
desiertas a esa hora del da, y un espeso
manto de nieve amortiguaba los sonidos.
Las casas ms antiguas se haban
construido tan cerca unas de otras que
sus aleros casi se tocaban por encima de
la calle, aleros elaboradamente tallados
que proyectaban sombras sobre los
ltimos desconchones de los escudos de
armas pintados en las paredes debajo de
ellos. Ninguna carroza moderna podra
transitar entre las casas de la Ribera; sus
gentes caminaban y se ocultaban en las
sinuosas callejuelas, y la Guardia nunca
las segua hasta all. Los nobles

conducan sus espaciosos carruajes por


las amplias avenidas iluminadas por el
sol de la parte alta de la ciudad, dejando
los hogares de sus antepasados para
quien decidiera ocuparlos. Muchos se
sorprenderan si supieran cuntos de
ellos seguan poseyendo derechos sobre
las casas de la Ribera; y muy pocos
estaran dispuestos a cobrar el alquiler.
Alec olfate el aire.
Pan. Alguien est haciendo pan.
Tienes hambre?
Yo siempre tengo hambre. El
joven se arrebuj en su tnica de
erudito. Alec era alto y quiz demasiado
delgado, sin la robusta gracia del

espadachn. Con las capas de ropa que


haba apilado bajo la tnica, pareca un
paquete mal envuelto. Hambre y fro.
Por eso vine a la Ribera. Me hart del
suntuoso esplendor de la vida
universitaria. Las copiosas comidas, las
rugientes chimeneas de las cmodas
aulas Una rfaga de viento barri la
nieve en polvo de un tejado y se la tir a
la cara. Alec maldijo con la elaborada
fluidez de un estudiante. Qu lugar
ms estpido para vivir! No me extraa
que todo el que tena dos dedos de frente
se marchara de aqu hace tiempo. Las
calles son un perfecto can de viento
entre los dos ros. Es como pedir que te

congelen Espero que te paguen pronto


por ese ridculo duelo, porque casi se
nos ha acabado la lea y se me estn
poniendo los dedos azules.
Me
pagarn
respondi
confiadamente Richard. Maana
recoger el dinero y comprar lea
camino de casa. Alec llevaba
quejndose del fro desde que cay la
primera helada. Mantena sus aposentos
ms caldeados de lo que los haba
tenido jams Richard y aun as tiritaba y
se pasaba el da entero envuelto en
mantas. Cualquiera que fuese la parte
del pas de la que proceda, seguramente
no seran las montaas del norte, ni la

casa de un hombre pobre. Hasta el


momento todas las pruebas del pasado
de Alec eran circunstanciales: cosas
como el fuego, y el acento, y su
incapacidad para luchar, denotaban
nobleza. Pero al mismo tiempo tampoco
tena dinero, ni ttulo ni conocidos, y el
atuendo de la Universidad colgaba de
sus hombros cados como si se fuera su
sitio. La Universidad era para los
eruditos sin dinero, o para las personas
inteligentes que aspiraban a superarse y
conseguir algn puesto como secretario
o tutor de la nobleza.
De todos modos dijo Richard
, pensaba que la otra noche le habas

sacado un montn de dinero a Rodge


jugando a los dados.
En efecto. Alec afloj un borde
de su capa para hacer como si barriera
con la mano derecha. Lo recuper a la
noche siguiente. De hecho, le debo
dinero; por eso no vamos al local de
Rosalie.
No pasa nada; sabe que yo
respondo por ello.
Hace trampas dijo Alec.
Todos las hacen. No s cmo pueden
hacerse trampas sin cargar los dados,
pero en cuanto lo averige pienso
desplumar a Rodge y sus apestosos
amigos.

No lo hagas dijo Richard.


Eso es para gente de su calaa, no para
(i. No hace falta que hagas trampas, eres
un caballero.
Nada ms pronunciar esas palabras
supo que no debera haber dicho nada.
Sinti la tensin de Alec, palade casi
la frialdad azul del aire entre ellos. Pero
Alec se limit a decir:
Un caballero, Richard? Qu
bobada. Slo soy un pobre estudiante
que fue lo bastante estpido como para
pasar el tiempo entre sus libros en vez
de dedicarlo a beber y aprender a trucar
los dados.
Bueno dijo con ecuanimidad De

Vier, est claro que ests recuperando


el tiempo perdido.
Ni que lo digas. Alec sonri
con sombra satisfaccin.
El Mercado Viejo no era viejo,
como tampoco era un mercado
propiamente dicho. Se haba vaciado un
cuadrado de casas otrora elegantes a
nivel del suelo, de modo que cada
edificio estaba abierto en su fachada.
Produca el efecto de una serie de
pequeos escenarios contenidos en una
caja, donde cada uno de ellos albergaba
una chimenea y un grupo de ribereos
reunidos alrededor, con las manos bajo
las axilas o tendidas al fuego,

enfrascados en lo que slo sin ser


estrictos se podra calificar de
mercadeo: partidas de dados por aqu,
coqueteos por all, bebida e intentos por
venderse mutuamente objetos robados,
mientras el fro les haca cambiar el
peso del cuerpo de un pie a otro.
Alec se detuvo de repente delante de
uno de ellos.
Aqu dijo. Entremos aqu.
No haba nada que lo distinguiera de
los dems. Richard lo sigui hasta la
chimenea. Los movimientos de Alec
eran lnguidos, con una gracia estudiada
que el ojo del espadachn reconoca
como la carga de una tensin febril

contenida. Otras personas la perciban


tambin, aunque lo que opinaban de ello
era difcil de decir. La Ribera estaba
acostumbrada a la gente de aspecto
extrao y genio ms extrao todava. La
mujer que estaba ms cerca de Alec se
apart nerviosa, renunciando a su puesto
junto al fuego. Al otro lado de ste, un
hombre bajo con un trapo enrollado
alrededor de su cabello rubio dej de
tirar los dados y levant la cabeza.
Vaya, mirad quin ha venido
dijo con un suave gaido. Maese
Erudito. Un largo destello de metal
fluy desde su costado hasta su mano.
Pensaba que te haba dicho anoche que

no quera volver a ver tu cara.


Estpida cara lo corrigi Alec
con altanera condescendencia. Dijiste
que no queras volver a ver mi estpida
cara por aqu. Alguien solt una risita
nerviosa. La gente se haba apartado del
jugador con la espada desenvainada. Sin
volver la cabeza, el hombre tendi la
mano a su espalda y asi la mueca de
una mujer pequea y bonita. La arrastr
hasta su costado como si fuera un pez
enganchado en el anzuelo y la retuvo
all, acaricindole un seno. Sus ojos, por
encima de la cabeza de la mujer, retaban
a reaccionar a cualquiera. Qu bien
dijo Alec, sarcstico. Conoc una

vez a un hombre que poda adivinar qu


carta habas sacado del mazo sin mirar.
Qu bien. El hombre imit su
acento. Eso es lo que os ensean en
la Universidad, erudito, trucos de
cartas?
Los msculos se tensaron en torno a
la boca de Alec.
En la Universidad no le ensean
nada a nadie. Tuve que aprender por mi
cuenta a reconocer a las personas que
tienen estircol en vez de cerebro. Pero
creo que se me da muy bien, no?
La muchacha chill cuando el brazo
de su captor le aplast el busto.
Te vas a ir gru el hombre a

Alec antes de que cuente hasta tres.


Tena flecos de saliva en la comisura
de los labios.
A su espalda, las voces murmuraban:
Seis a que se larga a la de dos
a la de tres
Seis a que se queda
Alec no se movi del sitio, con la
cabeza echada hacia atrs, observando
al otro por encima de su nariz.
Uno cont el hombre. Dos.
Muvete, payaso! grit alguien
. Brent te matar!
Pero si tengo que quedarme para
echarle una mano dijo Alec con
educada sorpresa. Ya veis que se le

ha atragantado el siguiente. Es tres


inform amablemente. El que va
despus de dos.
Brent tir a la joven a un lado.
Desenvaina gru, si tienes
espada.
El hombre flaco vestido con la
tnica de erudito enarc las cejas.
Y si no la tengo?
Bueno. Brent rode lentamente
la chimenea con el paso seguro de un
espadachn. Sera una lstima.
Haba recorrido la mitad de la
distancia que lo separaba del erudito
cuando habl uno de los espectadores.
Es mi pelea dijo con voz clara,

de forma que todos lo oyeran.


Brent le ech un vistazo. Otro
espadachn. Ms difcil de matar, pero
mejor para su reputacin.
Vale ronrone en su insinuante
gaido. Me ocupar de ti primero y
luego acabar con don Erudito.
Richard se ech la capa alrededor
de un brazo. Una mujer que estaba cerca
de l lo mir a la cara y se qued sin
aliento.
De Vier! Ya se haba corrido
la voz; la gente se apelotonaba para ver;
se cruzaban apuestas. Al mismo tiempo
que retrocedan hacia las paredes para
dejar sitio a los combatientes, los

espectadores no cesaban de agitarse;


unos cuantos se escabulleron para decir
a sus amigos que vinieran a presenciar
el duelo. Los recin llegados se
agolpaban frente a la fachada abierta del
edificio.
Richard no les prest atencin. Era
consciente de Alec, a salvo en un
lateral, con los ojos muy abiertos y
brillantes, despreocupada su postura.
Ah tienes el tercero del da
dijo Alec, complacido. Mtalo.
Richard empez como sola,
sometiendo a su adversario a una serie
de ataques sencillos, parando el
contraataque casi distradamente. Eso

daba al otro la oportunidad de estudiarlo


a su vez, pero por lo general slo serva
para ponerlos nerviosos. Brent era
rpido, con el sexto sentido de los
buenos espadachines para intuir lo que
se avecinaba; pero su defensa flaqueaba
seriamente a la izquierda, pobre
desgraciado.
Practicando
algunos
ejercicios adecuados podra haberlo
solucionado. Richard fingi no haberse
percatado y lo acos por la derecha.
Consciente de que estaba siendo
sometido a prueba, Brent intent volver
las tornas del combate para tomar la
ofensiva. Richard no se lo consinti.
Eso ofusc a Brent; esforzndose por

conseguir el control, empez a


precipitarse en sus estocadas, como si
por medio de la velocidad pudiera
sorprender a De Vier y forzarlo a
defender.
Ahora las espadas chocaban cada
vez ms deprisa. Era el tipo de duelo
que ms agradaba a los espectadores:
rpidas sucesiones de golpes, sin mucha
deliberacin antes de la siguiente serie
de movimientos. La mujer que haba
retenido Brent observaba, maldiciendo
lenta y metdicamente entre dientes, con
los dedos enlazados. Otros eran ms
estruendosos, profiriendo voces de
aliento, apuestas y comentarios de

experto, con sus explicaciones sirviendo


de teln de fondo al combate.
A travs de su escudo de
concentracin Richard oa las voces,
aunque
no
las
palabras
que
pronunciaban. Conforme se prolongaba
la pelea y absorba las manas de Brent,
empez a ver no una personalidad sino
un conjunto de obstculos a eliminar.
Sus acciones se volvieron menos
ociosas, ms comprometidas. Era lo
nico que le echaban en cara los
espectadores expertos: una vez conoca
a un hombre, rara vez se diverta con l
en un alarde de tcnica, sino que
prefera rematarlo cuanto antes.

En dos ocasiones dej escapar


Richard la oportunidad de tocar el brazo
izquierdo de Brent. Ya no estaba
interesado en las heridas. Otros
espadachines habran practicado el corte
para beneficiarse de cualquier ventana
que les pudiera reportar; pero la marca
de la casa que daba reputacin a De
Vier era su habilidad para matar con una
sola herida limpia. Brent saba que
estaba luchando por su vida. Aun los
espectadores guardaban silencio ahora,
escuchando los jadeos de los dos
hombres, el raspar de sus bolas y el
repicar de sus espadas. Por encima del
pesado silencio, la voz de Alec se

arrastr de forma audible:


No has tardado nada en asustarlo,
eh? Ya te dije que saba reconocerlos.
Brent se qued helado. Richard
aporre su hoja, para recordarle dnde
estaba. La parada de Brent fue feroz; a
punto estuvo de tocar el muslo de De
Vier con su contraataque, y Richard tuvo
que retroceder. Golpe la roca con su
taln. Descubri que tena a su espalda
una de las piedras que rodeaban el
fuego. No era su intencin ceder tanto
terreno; Alec lo haba distrado tambin
a l. Ya estaba tan acalorado que no
senta las llamas; pero estaba decidido a
conservar sus botas. Clav el taln e

intercambi una serie de estocadas con


Brent valindose nicamente de su
brazo. Aplic la fuerza y a punto estuvo
de liberar la espada del otro de su
presa. Brent hizo una pausa, preparando
otro ataque, vigilando el suyo con
atencin.
Richard
se
agach
abiertamente hacia la izquierda, y
cuando Brent acometi la defensa De
Vier subi siguiendo su brazo y le
atraves la garganta.
Se produjo un destello azul cuando
la espada sali de la herida. Brent se
haba quedado con el cuerpo crispado;
se inclin ahora hacia delante, con la
trquea hendida silbando a causa del

torrente de sangre y aire. Alec tena la


cara plida, sin expresin. Se qued
mirando fijamente al hombre moribundo,
largo rato, como si quisiera imprimir la
escena en sus ojos.
En medio de la algaraba de la
consumacin del combate, Richard se
hizo a un lado para limpiar su espada,
hacindola girar rpidamente en el aire
para que la sangre saliera despedida de
su superficie y aterrizara en la nieve.
Un hombre se acerc a Alec.
Menuda pelea dijo en tono
amigable. La causaste t?
S.
El hombre seal al espadachn que

estaba en la calle.
Me vas a decir que ese joven de
ah es realmente De Vier?
S.
Alec pareca atontado por el
combate, aplacada la fiebre que lo haba
impulsado por la muerte de su oponente,
embotado ahora en una lnguida paz.
Pero cuando regres De Vier habl en su
acostumbrado tono irnico.
Enhorabuena. Te pagar cuando
sea rico.
Todava faltaba una cosa por hacer,
y Richard la hizo.
Olvdalo dijo en voz alta, para
que lo oyeran quienes estaban ms cerca

. Que aprendan a dejarte tranquilo.


Cruz en direccin a Alec junto a la
chimenea, pero una mujer diminuta, la
que haba retenido Brent, se plant
delante de l. Tena los ojos
enrojecidos, el semblante plido y lleno
de manchas. Mir fijamente al
espadachn y empez a tartamudear
furiosamente.
Qu sucede? pregunt l.
Me debes una! explot la
mujer al fin. Eee-ese hombre est
mmm-muerto, y dnde voy a encontrar
a otro?
En el mismo sitio donde lo
encontraste a l, supongo.

Cmo voy a conseguir el ddddinero?


Richard la mir de arriba a abajo,
de sus ojos pintados a sus medias
chabacanas, y se encogi de hombros.
La mujer gir el hombro en direccin a
su pecho y le gui el ojo.
Soy buena graje. Podra
trabajar para ti.
Alec dedic una sonrisa burlona a la
joven.
Tropezara contigo. Me pasara
todo el rato pisndote sin querer en la
oscuridad.
Lrgate dijo Richard. No soy
ningn chulo.

La mujer pisote el suelo.


Bastardo! Aunque estemos en la
Ribera, te echar encima a la Guardia!
Ni loca te acercaras a la Guardia
dijo Richard, aburrido. Te llevaran
al Tajo antes de que pudieras abrir la
boca. Se volvi hacia su amigo.
Dios, qu sed tengo. Vamos.
Esta vez llegaron hasta el umbral
antes de que otra mujer parara a
Richard. Era una brillante pelirroja de
alarmante belleza, con el maquillaje
expertamente aplicado. Su capa era de
terciopelo burdeos, envuelta con gracia
para disimular el punto donde estaba
rada. Apoy las yemas de los dedos en

el brazo de Richard, acercndose a l


ms de lo que ste sola permitir.
Ha sido prodigioso dijo con
gutural confianza. Cunto me alegro
de haber visto el final.
Gracias
respondi
l
cortsmente. Te lo agradezco.
Me parece muy bien dijo ella
. Le diste una buena oportunidad, no
jugaste con l mucho tiempo.
He aprendido varios trucos
dejando que primero me enseen lo que
saben.
La mujer le dedic una clida
sonrisa.
No eres tonto. Mejoras cada ao.

Nadie puede impedir que consigas lo


que quieres. Yo podra
Perdn interrumpi Alec desde
las profundidades de un tedio
insondable, pero sta quin es?
La mujer se gir y le dirigi una
mirada rodeada de largas pestaas.
Me llamo Ginnie Vandall dijo
con brusquedad. Y t?
Mi nombre es Alec. Se fij en
las borlas de su dobladillo. Quin es
tu chulo?
Los labios formaron una delgada
lnea de carmn, y el momento de las
respuestas mordaces vino y se fue.
Sabedora de que haba pasado, volvi a

dirigirse a Richard y dijo solcita:


Cielo, debes de estar muerto de
hambre.
De Vier se encogi de hombros
educadamente.
Ginnie
pregunt,
est
trabajando Hugo?
Ella hizo un mohn ensayado y lo
mir a los ojos.
Hugo siempre est trabajando.
Pasa tanto tiempo fuera que me pregunto
por qu sigo con l. En la Colina lo
adoran a veces pienso que demasiado.
A Richard nadie lo adora dijo
Alec con voz cansina. Siempre estn
intentando matarlo.

Hugo es espadachn le dijo


Richard. Muy bueno. Ginnie, cuando
lo veas dile que tena toda la razn
acerca del tajo derecho de Lynch.
Anoche me fue sumamente til.
Ojal pudiera haberlo visto.
S, lstima. La mayora no supo
qu ocurra hasta que acab todo. Alec,
no quieres comer algo? En marcha.
Con paso firme volvi a la calle, en
medio de la nieve salpicada de sangre.
Sam Bonner se cruz con ellos,
completamente ebrio, y se olvid de su
objetivo a la vista de la mujer vestida de
terciopelo que se haba quedado
abandonada en el portal.

Ginnie, moza! Cmo est el culo


ms bonito de toda la Ribera?
Aterido repuso Ginnie Vandall
, borrachn estpido.

Captulo 4
Lord Michael Godwin nunca hubiera
imaginado que llegara a tener que
escapar
realmente
algn
da
descolgndose por una tubera, pero
aqu estaba, como el protagonista de una
mala comedia, aferrndose con las
manos heladas. De hecho, todo l estaba
helado: la astuta e improvisadora
Olivia, sin un momento que perder,
haba arrojado toda prueba de su
presencia lo que equivala a decir su
ropa por la ventana, con instrucciones
de que l fuera detrs. Vesta tan slo su
larga camisa blanca y, ridculamente, su

sombrero de terciopelo, enjoyado y


emplumado, que de alguna manera haba
logrado descolgar del poste de la cama
al primer golpe en la puerta de la
cmara.
Se propuso no mirar abajo. Sobre su
cabeza,
las
estrellas
rutilaban
escarchadas y remotas en el cielo raso.
No se atreveran a parpadear en su
direccin, no en la situacin en que se
encontraba. Se le estaban congelando las
manos sobre la tubera de plomo de la
residencia urbana de los Kossillion. La
recordaba cubierta de hiedra, pero la
ltima moda clamaba por la austeridad y
la pureza de lneas, de suerte que las

enredaderas haban sido arrancadas el


otoo pasado. Justo por encima de sus
manos la ventana de Olivia brillaba
tentadoramente dorada. Michael exhal
un desolado penacho de vaho helado y
empez a dejarse caer.
Debera dar gracias por esta
escapatoria, lo saba, gruendo mientras
recoga sus prendas del suelo
congelado, resistiendo el deseo de dar
saltitos de un pie a otro. Hundi los pies
en las botas, arrugando el suave ante,
mientras escudriaba en busca de sus
medias. El temblor de sus manos
dificultaba sobremanera el abrochar y
anudar las diversas hebillas y cordones

del traje de noche de un caballero.


Debera acordarse de traer a un criado a
estas
expediciones,
pens
caprichosamente; y hacer que lo
esperara bajo la ventana adecuada con
una petaca de vino caliente y unos
guantes!
La ventana de Olivia segua
encendida, as que Bertram segua all, y
sin duda se quedara durante horas.
Bendita Olivia! Lord Michael consigui
escupir al fin la bendicin entre el
castaeteo de sus dientes. Bertram
podra haber intentado matarlo si llega a
encontrarlo all. Bertram era celoso, y
Michael se haba pasado toda la noche

escatimndole un baile. Experiment un


momento de pnico cuando descubri
que le faltaba uno de los guantes con sus
iniciales bordadas; se imagin la escena
al da siguiente, cuando Bertram lo
encontrara vistosamente enganchado en
las ramas de ailanto bajo la ventana:
Vaya, ngel mo, qu hace esto aqu?
Oh, cielos, se me debe de haber cado
mientras comprobaba la direccin del
viento Entonces lo descubri, metido
en una de sus voluminosas mangas, sabe
Dios cmo haba llegado hasta all.
Todo lo vestido que poda, Michael
se dispuso a desaparecer. Pese a toda la
lana y los brocados, segua tiritando;

haba conseguido empaparse de sudor en


la habitacin de arriba, y la brusca
inmersin en una noche invernal lo haba
convertido en hielo sobre su piel.
Maldijo rotundamente a Bertram,
deseando que su estancia en el infierno
fuera una larga cada por un perpetuo
tobogn de hielo. Una sombra repentina
cay sobre Michael cuando se corrieron
las cortinas de Olivia. Ahora tan slo
una fina flecha de luz baaba el csped
espolvoreado, all donde una cortina se
mantena apartada de la ventana. Quiz
Bertram se hubiera marchado o quiz
siguiera all. Michael sonri tristemente
ante su locura, pero ah estaba: de un

modo u otro, tena que volver a trepar


por la tubera y averiguar qu estaba
ocurriendo en el dormitorio de Olivia.
Resultaba mucho ms fcil escalar
con los guantes puestos, y las suelas de
sus suaves botas se adheran
estupendamente a la caera. Incluso
haba entrado en calor cuando lleg al
diminuto balcn que haba frente a la
ventana. Descans all, sonriendo
extenuado, intentando acompasar su
respiracin. Oy un murmullo de voces
en el interior, de modo que Bertram an
no se haba ido. Michael se acerc un
poco ms a la ventana, lade su gorro de
terciopelo y una de las voces gan en

nitidez:
as que me pregunt, para qu
soamos? O es que hay alguna manera
de controlarlo? Quiz si consiguiramos
que alguien nos repitiera lo mismo una y
otra vez, mientras nos quedamos
dormidos
La voz, baja y apasionada con un
tenue dejo de lamento, perteneca a
Bertram. Una voz ms delicada
respondi, pero Michael no pudo
entender las palabras de Olivia; deba
de estar de espaldas a la ventana.
Bertram dijo:
No seas ridcula! La comida no
tiene nada que ver, eso es un rumor que

han propagado los mdicos para


asustarnos. Adems, s que tuviste una
cena ligera. Has pasado una velada
agradable? La respuesta de Olivia
acab con una entonacin elevada. No
dijo Bertram, con violencia. No, no
estaba ah. La verdad, estoy asqueado;
me he pasado horas en una sala
cavernosa que pareca una cueva de
hielo y ola igual que un granero, porque
pensaba que estara. l me dijo que
estara.
Olivia
emiti
unos
ruiditos
conciliadores. Los agrietados labios de
Michael dibujaron una sonrisa sin
poderlo evitar. Pobre Bertram! Se tap

la goteante nariz con el dorso de la


mano. Seguramente iba a pescar un
resfriado con todo esto, lo que no slo
le estara bien empleado, sino que
adems le proporcionara la excusa
perfecta para explicar su ausencia de sus
lugares
predilectos
esa
noche.
Profticamente,
Bertram
estaba
diciendo:
Claro que tendr alguna excusa,
siempre la tiene. A veces me pregunto si
no estar con otra persona. Ms
sonidos conciliadores. Bueno, ya
sabes la fama que tiene. No s por qu
me molesto, a veces
De pronto, la voz de Olivia se hizo

perfectamente audible.
Te molestas porque es atractivo, y
porque te aprecia como no lo ha hecho
ningn otro.
Es listo refunfu Bertram.
No estoy seguro de que sea la misma
cosa. Y t, querida dijo con
galantera, ambos cerca de la ventana
ahora, dos siluetas alargadas y oscuras
que manchaban las cortinas, eres al
mismo tiempo lista y atractiva.
Apreciativa corrigi Olivia. Y
luego, ms bajo, por lo que Michael
hubo de intuir todas las palabras, y no
lo bastante atractiva.
La voz de Bertram se torn de

inmediato menos clara y audible; deba


de haberse girado, pero prcticamente
estaba gritando.
No tolerar que te culpes de eso!
Ya hemos pasado antes por esto, Olivia;
no es culpa tuya y no quiero orte hablar
as!
Tena todas las trazas de ser una
vieja discusin.
No me lo digas a m, dselo a tu
padre! La educada voz de la mujer
conservaba sus tonos redondeados, pero
el timbre era ms alto, ms rpida la
cadencia, traspasando el cristal sin
dificultad. Hace seis aos que
esperara un heredero! Te habra

obligado a divorciarte de m si no fuera


por la dote!
Olivia
Lucy tiene cinco hijos! Cinco!
Davenant puede tener el dormitorio
lleno de chicos, a nadie le importa,
porque cumple con su deber para con
ella pero t
Olivia, no sigas!
T de dnde va a salir tu
heredero? De Michael Godwin?
Supongo que tendr que salir de
Michael Godwin porque est claro que
no va a salir de ningn otro sitio!
Oh, Dios, pens Michael, con las
manos pegadas a la boca: Y l est ah

afuera, en el balcn Contempl el


suelo con aoranza, en absoluto seguro
de poder bajar de nuevo por la tubera.
Estaba agarrotado y helado por el
tiempo que llevaba en cuclillas sin
cambiar de postura. Pero tena que salir
de all. No quera seguir escuchando
aquello.
Por tercera vez esa noche enganch
las piernas a la caera de desage de la
residencia urbana de los Rossillion y
empez a descolgarse. La tubera
pareca ms resbaladiza esta vez, pulida
quiz por sus anteriores pasadas. Sinti
que perda asidero, se imagin cayendo
los tres metros hasta los arbustos Le

cosquilleaba el labio superior a causa


del sudor cuando solt una mano para
buscar un agarre ms firme y una bota
se columpi violentamente y choc con
el postigo de una ventana en un
desesperado tabaleo y un golpazo final,
truncando el silencio de la noche
invernal.
Pens en exclamar: Es slo un
conejo!. Sus pies tocaron el suelo
dolorosamente planos, y se arrodill
tambalendose en medio de los arbustos
bajos. Un perro ladraba enloquecido
dentro de la casa. Se pregunt si
conseguira llegar a la puerta delantera a
tiempo de fingir que justo pasaba por

all y haba odo el escndalo pero la


puerta delantera ya estara cerrada a esta
hora, recordaron sus pies, que corran a
toda velocidad hacia el muro del huerto,
que segn haba mencionado Bertram
precisaba de algunos arreglos.
Los ladridos del perro repicaban
cristalinos en el aire helado. Al otro
lado de los esqueletos de los perales
Michael vio una depresin en el muro,
coronada por mortero desmenuzado. No
estaba muy alto, ms o menos a la altura
de los ojos. Se abalanz sobre ella con
los brazos por delante, dispuesto a
impulsar su cuerpo hacia arriba y el
mortero cedi, hacindose migas bajo l

mientras lo salvaba limpiamente como


un salmn por encima de un dique.
El muro era considerablemente ms
alto al otro lado; tuvo el tiempo justo
para preguntarse cundo iba a dejar de
caer antes de tocar el suelo y rodar el
resto del camino terrapln abajo hasta la
calle, donde a punto estuvo de
atrepellarlo un carruaje.
El vehculo se detuvo entre los
relinchos de protesta de sus caballos.
Desde el interior una voz airada,
masculina, profiri feroces improperios
exigiendo saber qu ocurra. Michael se
puso de pie, buscando una moneda que
lanzar al cochero para que ambos

pudieran seguir su camino. Pero el


ocupante del carruaje, demasiado
impaciente como para aguardar una
respuesta, escogi ese momento para
salir a investigar.
Michael
hizo
una
marcada
reverencia, tanto por cortesa como por
la vana esperanza de esconder la cara.
Era el viejo amigo de su madre, lord
Horn, que haba celebrado Ao Nuevo
con ellos en la campia haca casi diez
aos, cuando Michael contaba slo
quince de edad. Ajeno a las
tartamudeantes explicaciones de su
conductor, Horn espet:
Quin es se?

Por encima del creciente escndalo


de los ladridos de perro y las voces de
personas al otro lado del muro, Michael
dijo con toda la claridad que pudo:
Soy Michael Godwin. Me diriga
a casa y me ca en la calle. Se
balance ligeramente. Podra
Sube orden Horn. Se apresur
a obedecer con las piernas temblorosas
. Te llevar a mi casa dijo Horn,
cerrando la puerta de golpe, est ms
cerca. John arranca!
El interior del carruaje de lord Horn
era pequeo y oscuro. Por un momento
sus alientos siguieron condensndose en
blancos penachos. Michael observ el

suyo con curioso desapego mientras


emerga en rpidas volutas de su boca,
como un nio que imita el tiro de una
chimenea. Cuando lo abandon el fro,
por algn motivo empez a tiritar.
No es la noche ms adecuada para
decidir ir a casa andando dijo Horn.
Pas a Michael una botellita de brandy
de un bolsillo en la pared. El ejercicio
de abrirla y beber de ella lo seren un
poco. El carruaje avanzaba a buen ritmo
por las calles empedradas; tena buenas
ballestas, como buenos eran sus
caballos. Los ojos de Michael se
acostumbraron a la oscuridad, pero aun
as lo nico que poda ver del hombre

sentado junto a l era un plido perfil


recortado contra la ventana. Recordaba
a Horn de su visita a Amberleigh, un
rubio atractivo de lnguidos ojos azules
y plidas manos. Y ah estaba su envidia
de adolescente de un abrigo verde de
terciopelo con galones de oro
Espero que tu madre est bien
dijo lord Horn. Lament perderme su
visita a la ciudad.
Estupendamente dijo Michael
. Gracias. Haba dejado de temblar.
El carruaje entr en un camino de
acceso y se detuvo junto a una escalinata
baja. Horn le ayud a apearse del
carruaje y entrar en la casa. No tuvo

ocasin de echar un vistazo a los


clebres jardines de invierno de la parte
de atrs.
La chimenea ya estaba encendida en
la biblioteca. Michael se sent en una
pesada silla tapizada, mientras su
anfitrin tocaba la campanilla y peda
algo caliente para beber. La luz de las
llamas haca que el cabello bermejo de
Michael brillara como el cobre bruido.
Tena los ojos grandes, la piel plida
an a causa de la impresin. Lord Horn
se sent a su vez y coloc una mesita
entre ambos. Estaba de espaldas al
fuego. Los rasgos de Horn estaban en
penumbra, pero Michael pudo discernir

una nariz de puente elevado, ojos muy


separados bajo una amplia frente. Su
pelo rubio y ligero como el fustn
formaba una aureola alrededor de la
cabeza de Horn. Un elaborado reloj
encima de la repisa de la chimenea
desgranaba sonoramente los segundos,
como si estuviera orgulloso de su lugar.
Si uno no reparaba en l de inmediato a
causa de sus doradas curvas y figuritas,
le resultara imposible pasar por alto el
ruido que haca. Michael se pregunt si
sera apropiado hacer algn comentario
al respecto.
Has ocupado el asiento de tu
familia en el Consejo, estoy en lo

cierto? pregunt lord Horn.


S. A fin de eludir la siguiente
pregunta, Michael explic: No voy
por all a menudo. Es aburrido. Slo voy
si hay alguna cuestin que ataa a
Amberleigh directamente.
Para su alivio, el mayor de los dos
hombres sonri.
Siempre he sido de la misma
opinin. Aburrido. Tantos caballeros
reunidos, y ni siquiera entre todos
consiguen juntar un mazo de cartas.
Michael sonri. Tienes otras cosas
que hacer con tu tiempo, creo.
El joven se envar ante la
insinuacin.

Alguien ha estado contando


historias.
En absoluto. Horn extendi una
mano enjoyada sobre la mesa entre ellos
. Tengo ojos.
Michael se pregunt si debera dejar
que Horn creyera que lo haba
encontrado dando tumbos de borracho
en la calle. Se convertira en un
hazmerrer si se corriera la voz: ese tipo
de conducta era para los bisoos.
Espero dijo al tiempo que
sorba convincente y sentidamente por la
nariz que no vaya a enfermar.
Tambin yo repuso suavemente
Horn, aunque la palidez te favorece.

Veo que has heredado el fino cutis de tu


madre.
Con
una
sacudida,
Michael
comprendi lo que intentaba Horn desde
haca rato. Ahora que lo saba, repar en
los ojos que se clavaban abrasadores en
l desde las sombras. Imprimieron una
nota de color a su rostro.
Entiendo dijo Horn que
debes de estar sumamente ocupado. Pero
uno siempre encuentra tiempo para las
cosas importantes, no te parece? Sin
abrir la boca, Michael asinti,
consciente de que la traicionera luz de
las llamas se haca fuerte en sus rasgos.
Por suerte Horn baj las manos por los

brazos de su silla y se incorpor para


situarse frente al fuego, de espaldas a
Michael. Ahora, por vez primera desde
que se cayera del tubo de desage, se
permiti pensar en Olivia.
Siempre haba sentido lstima por la
esposa de Bertram. Era una mujer
hermosa. Bertram era un estpido por
ignorarla como lo haca. A Michael le
gustaba Bertram, con sus extraas ideas
y su feroz posesividad. Pero no crea
que le gustara estar casado con l.
Cuando Olivia se le haba acercado con
su torpe e ingenua coquetera, Michael
se haba sentido halagado, pues la mujer
tena fama de casta. Haba credo

entonces que haba captado la simpata y


atraccin que senta por ella, y que lo
corresponda. Haba credo, mientras la
tocaba con sus manos expertas, besando
su blanca garganta y tomndose tantas
molestias para no ponerla en peligro,
mientras ella imposibilitaba casi toda
precaucin con sus gemidos y sus dedos
engarriados, haba credo que ella lo
quera.
No era l lo que quera. Su simpata
y su deseo, toda su ternura, experiencia
y encanto, no eran nada para ella, tan
slo le facilitaban el trabajo. No lo
haba querido, lo haba utilizado para
conseguir el sexo con que vengarse de

su marido y engendrar un heredero.


Horn lo quera: por su juventud, su
belleza, su talento para agradar y
sentirse agradado. Horn debera tenerlo.
Se situ detrs de lord Horn,
apoyando las manos en sus hombros.
Horn se las tom y pareci esperar.
Conmovido por la formalidad de sus
movimientos, Michael le dio la vuelta y
le dio un beso en la boca. Saba a
especias. El hombre haba estado
masticando semillas de hinojo para
mejorar su aliento. La lengua experta
asom con avidez. Michael se apret
con ms fuerza.
El primognito de Lydia

murmur Horn. Cmo has crecido.


Sin nada que se interpusiera entre ellos
salvo el caro tejido de sus ropas,
Michael sinti la necesidad del hombre,
gemela de la suya. Por encima del tronar
de la sangre se oa el tictac del reloj.
Un delicado golpe en la puerta los
separ como una cascara de nuez. Un
bramido mezcla de pasin y enojo brot
de las ventanas de la nariz de Horn.
Adelante!
invit
a
regaadientes. La puerta se abri ante un
criado de librea que portaba una
bandeja con tazas humeantes; detrs de
l entr otro con dos candelabros,
completamente iluminados. Horn se

adelant irritado para acelerar los


trmites, y la luz cay de pleno sobre su
rostro como un puo revestido de cota
de malla.
Por un momento, Michael slo pudo
quedarse mirando. La flojedad haba
invadido aquella piel pulcramente
cuidada, desdibujando la finura de los
rasgos de lord Horn. Pequeos pliegues
colgaban como una colada ajena de las
marcadas lneas de su rostro. Lo que
antes era uniforme piel marfilea estaba
tornndose cetrina, salvo all donde los
vasos sanguneos haban estallado en sus
mejillas y los laterales de su nariz. Sus
ojos azules haban perdido el color, y

aun el lustre de su cabello se vea


atenuado como la hierba vieja en
verano.
Michael contuvo el aliento y se
atragant con l. El apuesto hombre del
abrigo de terciopelo verde haba
desaparecido, devuelto al jardn de su
madre en su juventud. Olivia lo haba
arrojado a los brazos de este repulsivo
desconocido. La taza temblaba de tal
manera entre las manos de Michael que
el ponche caliente se derram sobre sus
nudillos y en la alfombra.
Lo siento lo siento mucho.
No importa gru Horn,
molesto todava por la interrupcin.

Sintate.
As lo hizo Michael, estudindose
detenidamente las manos.
He estado con la duquesa
Tremontaine estaba diciendo Horn en
voz alta a los criados. Sera
contraproducente que les diera largas a
las claras. Una mujer encantadora.
Con qu cortesa me trata. Claro que el
difunto duque y yo ramos ntimos
amigos. Muy ntimos. Voy a cenar con
ella en su barcaza la semana que viene,
cuando Steele organice sus fuegos
artificiales.
El licor, y la natural fatuidad de la
conversacin, estaban calmando a

Michael.
De veras? replic, y se
sorprendi ante lo dbil que sonaba su
voz. Tambin yo.
Los sirvientes se despidieron por fin
con sendas reverencias. Horn dijo:
En tal caso, puede que estemos
predestinados a conocernos mejor. Su
voz estaba cargada de insinuacin.
Michael estornud violentamente.
Fue oportuno pero impremeditado.
Sinti genuino alivio al darse cuenta de
que en verdad se senta como una
piltrafa. Le dola la cabeza y estaba a
punto de estornudar de nuevo.
Creo dijo que hara bien en

irme a casa.
Oh, en absoluto dijo Horn.
Puedo ofrecerte mi hospitalidad por una
noche.
No, de verdad dijo Michael,
con todo el desconsuelo que supo reunir
. Est claro que esta noche no sera la
compaa adecuada para nadie. Tosi,
rezando para que la tenacidad de Horn
no fuera mayor que su cortesa.
Lstima dijo lord Horn,
arrojando un hilo invisible de su abrigo
al fuego. Quieres que te solicite un
carruaje, en ese caso?
Oh, por favor, no, no te molestes.
Son slo unas pocas calles.

Un candelero, entonces? No sera


de rigor que te volvieras a caer.
S, gracias.
Le trajeron el abrigo humeando del
fuego donde estaba secndose. Al menos
el agua estaba caliente. Se dirigi
andando a casa, dio propina al
candelero y subi las escaleras hasta su
dormitorio con una vela, dejando su
ropa apilada en el suelo para que la
encontraran sus criados. Michael se
meti entre las fras sbanas vestido con
un pesado camisn, con un pauelo
apretado en el puo, y esper a que lo
venciera el sueo.

Captulo 5
El da siguiente amaneci fro y
plomizo. Capas de nubes grises
tapizaban el cielo. Desde la Ribera el
efecto era opresivo: el ro se enturbiaba
gris y amarillo entre las orillas,
arremolinndose oscuro en torno a los
pilares del Puente. Sobre l se extendan
los almacenes y los edificios
comerciales de la ciudad, interrumpidos
tan slo por parches de nieve sucia.
Richard de Vier se levant temprano y
se visti con sus mejores galas: tena
una cita en la ciudad para recoger el
segundo pago de la cantidad que le

corresponda por el combate con Lynch.


Era una suma considerable, que slo l
poda estar seguro de introducir en la
Ribera sin incidentes. Deba reunirse
con alguien, probablemente el criado del
agente del banquero del noble que lo
haba contratado, en un punto neutral
donde el dinero pudiera cambiar de
manos. Tanto De Vier como sus patronos
apreciaban las formalidades de la
discrecin en estos asuntos.
Desde la Colina la vista no tena
nada que ver. Los ros rutilaban a lo
lejos, y de las casas ascendan
acogedores hilachos de humo. El cielo
se extenda eternamente en ondulantes

capas de plata, peltre y hierro, sobre las


cpulas de la Cmara del Consejo, los
muros de la Universidad y las antiguas
torres de la Catedral, segua por la
llanura oriental y se perda en las
diminutas montaas.
Michael Godwin despert a
medioda,
tras
doce
horas
ininterrumpidas de sueo, sintindose
asombrosamente en forma. Tosi a modo
de prueba y se palp la garganta, pero el
resfriado que la noche anterior haba
amenazado con abatirse sobre l pareca
haberse desvanecido.
En ese preciso instante entr su
criado para despertarlo. Michael haba

olvidado su promesa de cenar con su


amigo Tom Berowne esa tarde. Tena el
tiempo justo para vestirse y asearse. Su
ropa seca, limpia y pulcramente
planchada pareca asombrosamente
suntuosa tras las correras de la noche
anterior. Dej atrs el recuerdo y sali
por la puerta silbando.
La cena fue previsiblemente
excelente. El cocinero de su amigo era
legendario, y lord Thomas estaba al
corriente de todos los chismorreos.
Algunos de ellos versaban, le fue grato
escuchar, sobre l. Bertram, el hijo de
Rossillion, haba perdido treinta reales
apostando en un conocido club la noche

anterior, y cuando abandonaba la mesa


se le oy maldecir a Michael Godwin.
Michael se encogi de hombros con
expresin angelical.
Ni siquiera estaba presente.
Presenta el riesgo de un constipado y
me pas toda la noche con un ladrillo
caliente. Oh, ya mucho mejor, gracias.
Pobre Bertram!
No tena prisa por volver a casa.
Quiz le estuviera esperando una nota de
Bertram o, peor an, de lord Horn.
Cuntos problemas para una noche!
Claro que, tarde o temprano, se topara
con Bertram. Mejor que fuera cuanto
antes y presentarse en el club esa noche

despus de cenar. Entretendra a


Bertram con unas cuantas historias y lo
llevara a casa con l. Horn, en
cambio no haba mencionado la cena
en la barcaza de la duquesa la prxima
semana? Era una lstima, pero quiz
hiciera bien en perdrsela. Horn no tena
aspecto de ser de los que saban cundo
rendirse. Pero la imagen de la duquesa
se interpuso entre Michael y sus
decisiones: sus ojos argnteos, su fra
mano y aquella voz que humillaba,
posea y prometa. Al cuerno con Horn.
No poda rechazar aquella invitacin!
Para prolongar su paseo Michael
escogi la ruta ms larga a casa, por la

ronda de Lassiter, donde haba elegantes


mercancas expuestas frente a cada
tienda para tentar a los acaudalados
peatones. Pero ese da haba pocas
distracciones. Aunque se haba retirado
la nieve, los comerciantes renunciaban a
pasar demasiado tiempo a la intemperie,
y haba poca gente paseando. Sus
pensamientos regresaron a la duquesa.
Nunca haba odo que tuviera un amante;
pero era hermosa, viuda Tendra que
haberle preguntado a Tom si circulaba
algn rumor Michael se detuvo,
medio decidido a dar media vuelta y
regresar a la casa de su amigo, cuando
un extrao espectculo le llam la

atencin.
Un hombre sala de la Librera de
Felman con el viejo Felman en persona,
con la clase de pompa que por lo
general estaba reservada para los nobles
dueos de enormes bibliotecas. Pero el
hombre que gozaba de este privilegio no
tena el aspecto de un coleccionista de
libros. Era joven, atlticamente inquieto,
ansioso por despedirse. Ningn noble de
alcurnia
mostrara
semejante
incomodidad ante la pleitesa servil, por
burda que sta fuera; como tampoco
ningn noble se dejara ver con un par
de botas tan anodinas, rematadas por una
capa parda de corte pasado de moda

cuyos bordes rayaban en lo desaliado.


Michael dej que el desconocido
consiguiera escapar antes de acercarse
al librero.
Felman asinti y sonri, conviniendo
que no, no era el tipo de persona que
esperara encontrar uno en su
establecimiento.
Milord no se lo creer si le digo
quin era. se era el espadachn De
Vier, seor, que ha venido aqu para
comprar un volumen.
Vaya! Michael se sinti
debidamente asombrado. Qu se ha
llevado?
Qu se ha llevado? Felman

pas unos dedos rosas por los


remanentes de su cabello. Le ofrec
varios volmenes bellamente ilustrados,
seor, como sera apropiado, pues me
precio de saber emparejar a cada cliente
con la obra adecuada; pues bien, seor,
no me creeris si os digo lo que compr:
un volumen erudito, seor, Sobre las
causas de la naturaleza, del que existe
una gran demanda en la Universidad, al
ser tema de mucho debate hoy en da, de
disensin me atrevera a decir. Slo
tena ese volumen, seor, bellamente
encuadernado por cierto; si deseis
encargar otro estar encantado de
complaceros, aunque la encuadernacin,

por supuesto, llevar un tiempo


Gracias
dijo
Michael
automticamente,
disculpndose
mientras buscaba la puerta. Acicateado
por un impulso que no alcanzaba a
comprender del todo, enfil la calle en
pos del espadachn.
Lord Michael divis su objetivo
unas cuantas calles ms abajo y llam
imperiosamente a la capa parda:
Seor!
De Vier mir rpidamente en
rededor y sigui caminando. Michael
empez a correr. Cuando sus pasos se
acercaron, el espadachn estuvo de
pronto contra la pared con la capa

echada hacia atrs y una mano en la


empuadura de su espada. No era la
espada que llevara encima un
caballero, sino un arma pesada y carente
de adornos cuya caricia sin duda poda
matar. Michael se detuvo patinando en la
nieve derretida. Se alegr de que no
hubiera nadie para verlo.
Mi seor De Vier jade.
Me pregunto si si podra hablar con
vos.
Los ojos del espadachn eran, cosa
incongruente, del color lavanda oscuro
de los jacintos en primavera. Peinaron a
Michael de arriba a abajo.
El hombre no haba bajado la

guardia; su mano sostena an la


empuadura de su fea espada. Michael
se pregunt qu diablos estaba haciendo
con ese tipo. Algo de la complaciente
risa de su madre y el picante sarcasmo
de la duquesa lo llevaron a acercarse al
espadachn. Pensaban que no tendra
ninguna posibilidad en el oficio. Su
madre estaba convencida de ello; y algo
en la duquesa pareca despreciarlo por
eso.
De Vier pareci darse por satisfecho
con lo que vea; su mano se relaj al
tiempo que iba bruscamente al grano.
Queris hablar aqu fuera?
Claro que no dijo Michael. Si

quera hablar con el hombre, era


evidente que tendra que llevarlo a algn
sitio. Por qu no me acompais al
Loro Azul y tomamos un chocolate?
Por qu no me acompais?
Sonaba como si estuviera hablando con
un igual. De Vier no pareci darse
cuenta. Asinti y sigui a Michael calle
arriba hacia la cafetera. Michael hubo
de alargar su zancada para seguir el
paso del espadachn. La presencia del
hombre era muy vivida, sensual y
asctica a un tiempo, como un caballo
de pura sangre. No encajaba en el
concepto de espadachn que tena
Michael: no pareca que hubiera nada de

tosco en l, ni de hurao, ni de arisco


siquiera.
Ser mejor que diga ahora que
mis honorarios son elevados dijo De
Vier. No es mi intencin desanimaros,
pero normalmente tiene que tratarse de
algo muy serio.
S, lo he odo. Michael se
pregunt si sabra cuan largo y tendido
se hablaba de sus honorarios en la
Colina. Pero lo cierto es que ahora
mismo no quiero retar a nadie.
No? De Vier se fren en seco
. Si no se trata de trabajo, qu es lo
que queris?
Pareca menos curioso que enojado.

Michael se apresur a decir:


Desde luego, estoy dispuesto a
pagar por vuestro tiempo, a la tarifa
habitual. Me gustara que Quisiera
que me ensearais a manejar la espada.
La indiferencia cerr el rostro del
espadachn. Ms tarde, Michael
comprendera que era la misma mirada
de impaciencia y aburrimiento con que
haba regalado a Felman.
No doy clases fue lo nico que
dijo.
Por favor, creedme, hablo en
serio. Qu estaba diciendo? Nunca
antes se le haba ocurrido algo parecido.
Pero las palabras seguan brotando:

Comprendo que es una propuesta poco


usual, pero me asegurara de que
recibierais la compensacin que
corresponde a vuestro talento y
reputacin.
Un desagrado apenas disimulado se
reflej en el semblante del espadachn.
Lo siento dijo, no tengo
tiempo para esto.
Esperad Michael lo detuvo
cuando ya estaba girando sobre sus
talones. Si hay algo que pudiera hacer
para
Por primera vez De Vier pareci
ablandarse, mirando a Michael como si
viera una persona tras las apelotonadas

marcas de la alcurnia y el acicalamiento.


Mirad dijo con amabilidad,
no soy maestro. No tiene nada que ver
con vos. Si queris aprender, hay otros
muchos en la ciudad que os ensearn.
Yo me limito a hacer mi trabajo; podis
encontrarme en la Ribera si me buscis
para eso.
Queris?
Cortsmente,
Michael indic la cafetera unas cuantas
puertas ms abajo, decidido a salvar en
parte su dignidad.
El espadachn lleg a sonrerle.
Haba calidez en su gesto, inesperado
humor y comprensin.
Gracias, no. Tengo prisa por

llegar a casa.
En ese caso, gracias; y buena
suerte. No saba si era adecuado
desearle algo as a un espadachn, pero
el hombre no pareci ofenderse. A
Michael se le ocurri ms tarde que De
Vier no le haba preguntado su nombre; y
nunca averigu para qu era el libro.
Pero ese da hizo indagaciones, y al da
siguiente, hasta encontrar por fin un
maestro.
***
Alec estaba remendando un calcetn.
Tena las manos baadas en la luz gris

de la ventana y sus puntadas eran


diminutas y meticulosas.
Deberas dejar que se ocupara
Marie de eso dijo Richard, ocultando
su sorpresa.
Es una habilidad que aprend en la
Universidad. No quiero perderla. Algn
da me podra hacer falta para ganarme
la vida.
Richard se rio.
Cmo sastre? Mira, cmprate
unos calcetines nuevos; que sean diez
pares, de seda. Acaban de pagarme el
trabajo
de
Lynch.
Viviremos
holgadamente, mientras dure.
Bien rezong Alec. Nos

hacen falta ms velas.


Cera de abeja dijo Richard,
entusiasmado, por supuesto. La mejor
que haya. Ten, he ido de compras a la
ciudad. Sac un envoltorio de papel
marrn y se lo ofreci a Alec. Un
regalo. Para ti.
Qu es? Alec no hizo ademn
de coger el paquete.
Bueno, es un libro dijo
Richard, sostenindolo todava. Pens
que te gustara.
Alec abri mucho los ojos; luego
convirti su expresin en un alzamiento
de cejas. Juguete con el calcetn.
Qu idiota musit.

Bueno, slo tienes los tres que


trajiste contigo. Y casi se caen a
pedazos. Supuse que te gustara tener
algo nuevo. Sintindose un poco
torpe, empez a deshacer el envoltorio
l mismo. Liber el rico aroma del
cuero. Tan slo la encuadernacin,
pens Richard, justificaba el precio:
cuero burdeos con estampaciones
doradas, bordes dorados en las pginas;
el libro era tan bonito como una
alfombra o un cuadro.
El brazo de Alec sali disparado: su
mano se cerr sobre el libro.
Felman! jade. Lo has
comprado en la tienda de Felman!

Bueno, s. Se supone que est


bien.
Bien dijo Alec con voz
estrangulada. Richard, es es en
las bibliotecas de los nobles se utilizan
como elementos decorativos. Los vende
por palmos: Tienes a Birdman en
cuero rojo?. No, seor, pero lo tengo
en verde. Oh, no, desentonara con la
alfombra. Bueno, seor, tengo esta
encantadora obra sobre las costumbres
de apareamiento de los pollos en rojo.
Es casi del mismo tamao. Oh,
estupendo, me lo llevo. Richard se rio.
Bueno, bonito s que es.
Mucho dijo secamente Alec.

Podras ponrtelo como un vestido.


Supongo que no sabrs de qu trata.
Filosofa natural se apresur a
responder, sea lo que sea eso. El
hombre dijo que te gustara. Pareca
saber de qu hablaba. Podra haberte
cogido El to avieso, o Verdadero amor
correspondido, o La gua de las heces de
ciervo en otoo para el cazador ufano.
Pero dijo que ste era el que estaba
leyendo todo el mundo ahora.
Todo el mundo dnde? La voz
de Alec era seca, pronunciado el acento
de la Colina.
En la Universidad.
Alec se acerc a la ventana y apoy

su larga palma en el cristal fro.


Y pensaste que me podra
interesar.
Eso mismo. Le dije que ibas ah, a
la Universidad.
Pero no que la haba dejado.
No era de su incumbencia. Algo
tena que contarle: cuando pens que era
para m intent venderme un libro de
grabados pornogrficos en madera.
Por lo menos te habran servido
de algo dijo mordazmente Alec.
Sobre las causas de la naturaleza la
traduccin nueva. Acaban de levantarle
la prohibicin tras quince aos. Tienes
la menor idea? No, claro que no la

tienes.
Con un movimiento lnguido se
apart de la ventana. El cristal
presentaba una franja reciente de sangre.
Su palma estaba marcada por la aguja de
zurcir.
A Richard se le cort la respiracin.
Pero se haba enfrentado a adversarios
peligrosos en el pasado.
Venga dijo. Vayamos al local
de Rosalie y saldemos nuestras deudas.
Hace seis semanas que bebo de fiado.
Puedes apostar oro contra Seboso
Mazareno; se pondr histrico.
Eso ser agradable acot Alec,
y fue en busca de su capa y sus guantes.

Captulo 6
Toda su vida haba tenido tutores,
comprendi Michael; hombres que iban
a su casa y le enseaban, corts y
lentamente, lo que era apropiado que
supiera. Aun cuando slo contaba ocho
aos de edad se mostraban deferentes
con l, aquellos eruditos de la
Universidad cuya mayor esperanza de
ascenso social era convertirse en
tutores, aquellos maestros de sus
distintas artes. De pronto se alegr de
que De Vier hubiera declinado su oferta.
Tras una serie de discretas pesquisas en
lugares inusuales, Michael dio por fin

con la Academia de Esgrima de maese


Vincent Applethorpe.
Para un espadachn profesional, la
amenaza de su exterminacin siempre
est presente. El ideal romntico, desde
luego, consiste en morir combatiendo,
joven y an en la cima. A efectos
prcticos, sin embargo, casi todos los
espadachines ambicionan el sueo de
vivir hasta darse cuenta de cmo
disminuye su precisin, momento para el
que se habrn forjado una reputacin
que les permita retirarse dignamente del
servicio activo y ser recibidos en la
casa de algn noble sediento del
prestigio que le prestarn sus

distinguidas presencias. All no se les


requerir ms que la liviana tarea de
ejercer de guardaespaldas y adiestrar de
vez en cuando a los hijos o soldados del
noble. Lo peor que les puede ocurrir
equivalente casi a quedarse tullido es
montar una escuela.
Todo el mundo sabe que los
espadachines verdaderamente grandes
son adiestrados por maestros, hombres
que surgen de la nada, en una carretera
rural o una taberna atestada, para
honrarlo a uno con sus exclusivas
enseanzas. En ocasiones se hace
necesario ir a buscarlos de ciudad en
ciudad, demostrando la vala propia

hasta que consienten en adoptarlo a uno.


Slo los matones recurren a las
escuelas: gentes comunes que buscan
una ventaja en las peleas callejeras, o
impresionar a un amante; o siervos
vidos de impresionar a su amo para
conseguir un ascenso.
El nombre de Vincent Applethorpe
no estaba rodeado de ningn aura de
leyenda.
Debera estarlo. Applethorpe haba
sido un espadachn brillante. En sus
mejores tiempos, hubiera plantado cara
a De Vier. Pero su nombre se haba
borrado de las listas pblicas
demasiado pronto en el transcurso de su

carrera como para que su ltimo duelo


fuera considerado una tragedia pblica.
Bastante al comienzo, su brazo result
herido en un prodigioso y desafortunado
trabajo de estoque y pual. La herida se
infect, y en vez de perder la vida
perdi el brazo izquierdo. A punto
estuvo de perder ambas cosas: tan slo
la intervencin de sus preocupados
amigos, que lo llevaron a ver a un
cirujano mientras l estaba sumido en un
ebrio estupor de dolor y temor a la
gangrena, lo coloc bajo el bistur a
tiempo de salvar su vida. La eleccin,
para Applethorpe, no haba sido
sencilla. Si hubiera fallecido, podran

haberlo recordado por sus tempranos


triunfos. Los espadachines valoran las
muertes gloriosas. Pero los nada
gloriosos ejemplos de lo que realmente
le ocurre a aqul cuya habilidad lo
abandona en el momento crucial, sos
prefieren olvidarlos.
No haba vuelto a haber ningn
genial espadachn manco desde Mark el
Negro de Ariston, que vivi doscientos
aos antes de que naciera Vincent
Applethorpe. El retrato de Mark el
Negro cuelga en los salones del Torren
de Ariston. Como cabe esperar, una de
sus mangas pende ostentosamente vaca.
Los espadachines siempre tienen alguna

historia sobre sus hazaas que contar. El


retrato, sin embargo, muestra a un
hombre de mediana edad, con el rostro
aquilino
convertido
en
una
impresionante masa de surcos. Y en
privado admitirn que se necesitan
ambos brazos para conservar el
equilibrio, a veces incluso para la
ventaja tctica que supone cambiarse el
arma de mano. No poda haber perdido
ese brazo hasta despus de forjarse un
nombre como espadachn. Pero las
historias no dejan de volverse cada vez
ms disparatadas.
Paradjicamente,
Vincent
Applethorpe se haba criado en las

montaas del sur, a la vista del Torren


de Ariston. Nunca le haba dado
importancia, no obstante, hasta que
regres a casa medio muerto sobre el
suelo de una carreta. Su hermana se
ocupaba de la granja de la familia, y se
esperaba de l que estuviera all para
ayudarla. En vez de eso comenz a
desaparecer frecuentemente en largos
paseos. Acuda al Torren y pasaba
muchas horas en lo alto de una colina
sobre l, viendo entrar y salir a la gente.
Nunca intent entrar l mismo en el
Torren, se limitaba a quedarse all
plantado y pensar en los grandes
espadachines mancos. Su hermana haba

esperado que sentara la cabeza, se


casara y trajera otra mujer a la casa.
Applethorpe aguard hasta finales de la
cosecha antes de hacer aicos sus
ilusiones y regresar a la ciudad.
Haba transcurrido el tiempo
suficiente, pensaba, como para que
hubieran olvidado su cara. Abri su
academia lejos de los lugares habituales
de los espadachines, en un gran tico
sobre una tienda de artculos de
confeccin.
El
techo
estaba
abuhardillado, y era sofocante en
verano, pero proporcionaba ese raro
lujo en la ciudad, una extensin de
espacio abierto. Tras pasar all unos

aos se pudo permitir el trasladarse a un


espacioso saln construido encima de un
establo en el extremo ms oriental de la
ciudad. Haba sido diseado como
corral de monta cubierto, pero el suelo
era demasiado endeble como para
soportar el peso de muchos caballos.
Pronto contrat a un par de ayudantes,
jvenes entrenados por l mismo que
nunca seran espadachines, pero que
saban lo suficiente como para dar
clases. Podran supervisar las prcticas
que se realizaban a lo largo del estudio
y mantener en buen estado los blancos
de paja con sus parches rojos.
Applethorpe segua siendo el maestro.

Ejecutaba los movimientos para sus


pupilos, describiendo lo que no poda
llevar a cabo. As, diez aos despus de
su accidente, en un momento en que
habra tenido que empezar a pensar en
abandonar la vida activa de espadachn,
segua siendo dueo de su carrera. Y en
sus demostraciones conservaba a un
tiempo natural e imperiosa la mano, la
precisin de movimientos, la gracia que
haca de cada movimiento una
explicacin del arte de la esgrima.
Michael Godwin lo admiraba con un
inters erudito algo menor. Todava no
saba apreciar la claridad tcnica de los
movimientos de Applethorpe, pero lo

entusiasmaba la intensidad del maestro:


era casi un fulgor que proyectaba al
demostrar cualquier movimiento. Lord
Michael se preguntaba si sera esto lo
que llamaban estilo. Siempre se haba
imaginado el estilo como algo
encorsetado en teatrales movimientos de
los brazos, uno de los cuales extraaba
el maestro. Como ocurra con De Vier,
haba una gracia y una dignidad en su
porte que no era ni la deliberada
languidez del aristcrata ni la cruda
energa del comerciante de la ciudad.
Michael extendi el brazo derecho tal y
como le instruan, buscando una fluidez
que pareca sencilla cuando lo haca

Applethorpe.
No dijo el maestro a la fila de
principiantes
esperanzadamente
colocados frente a l como aves en una
cuerda para tender la ropa. No
esperis aproximaros siquiera a
conseguirlo mientras adoptis esa
postura. Su voz era notablemente
tranquila, sin transmitir impaciencia ni
enfado ni amabilidad en particular.
Ver cmo sus estudiantes hacan algo
mal jams enojaba a Vincent
Applethorpe. l saba cmo haba que
hacerlo. Segua explicndoselo y a la
larga lo entenderan, o no. Pase la
mirada por toda la hilera y observ

desapasionadamente pero con exactitud


: Parece que estis esperando todos a
que os derroten. Vuestros hombros
tienen miedo de enderezarse y vuestras
cabezas se echan hacia delante sobre el
cuello. Por eso vuestra postura entera
est torcida y tambin vuestras
estocadas saldrn torcidas menos t.
T. Cmo te llamas?
Michael Godwin dijo lord
Michael. No se haba molestado en
cambiarse el nombre; haba Godwin
repartidos por todo el pas, y no era
probable que alguien fuera a
reconocerlo de vista en ese lugar.
Applethorpe asinti.

De los Godwin de Amberleigh?


Michael asinti a su vez, divertido
porque el hombre se hubiera
aproximado tanto a su linaje y su regin.
Quiz se debiera al cabello. Apuesta
familia dijo el maestro. Eres
afortunado.
Extiende.
Michael
obedeci, con torpeza. No, por ahora
olvdate de la mueca, ensanos slo
el brazo. Fijaos, todos vosotros, lijaos
en eso. El porte de los hombros, la
altura de la cabeza. Proporciona a toda
la extensin una fluidez natural.
Hacedlo.
Siempre llegaba a este punto de la
instruccin, cuando la explicacin de la

causa y el efecto tocaba a su fin y su


orden era: Hacedlo. Lo intentaron,
observando a Michael por el rabillo del
ojo, intentando sacudir los hombros para
que encajaran en su sitio sin proyectar el
pecho hacia delante, levantar la cabeza
sin echar a perder las lneas de visin.
Michael dej de preocuparse por su
mueca y se sumi en un trance de
movimiento en el que su brazo se
extendi y se repleg solo, una y otra
vez. Nunca se le haba ocurrido que su
porte fuera algo especialmente prctico.
Le ayudaba a causar efecto, era til para
recalcar la lnea de un abrigo o el giro
de un paso de baile. Ahora todo

encajaba en su sitio mientras el


movimiento constante de su brazo le
atravesaba los hombros.
Applethorpe interrumpi su ronda de
repaso y correcciones.
Bien dijo. Godwin. Ya tienes
la mueca.
***
En casa, en su espacioso y aireado
vestuario, con la chimenea encendida
para repeler el fro, Michael se quit su
ropa de entrenamiento empapada de
sudor. Su criado se llev las prendas,
sencillas y poco elegantes, sin hacer

comentarios. Otros sirvientes le trajeron


agua caliente para la baera. Se
sumergi agradecido en la pila, cuyo
vapor se elevaba agradablemente
perfumado con clavo y ptalos de rosa.
Slo le dio tiempo a darse un breve
remojo antes de tener que vestirse para
la cena. Esa noche era la fiesta de la
duquesa, y no le apeteca llegar tarde y
perder su sitio en la barcaza. Ni siquiera
la previsible compaa de lord Horn
bastaba para atenuar la agitacin que
senta. Le costaba imaginarse la
necesidad de conversar con nadie ms
estando Diane presente. Se haba
olvidado de lo difcil que resultaba

hablar con ella y la estimacin de sus


propios atractivos haba recuperado el
nivel acostumbrado.
Michael se levant desnudo del
bao para encararse con su figura,
reflejada hacia abajo por el gran espejo
que coronaba la chimenea. Se detuvo,
con la mirada fija, cuando se dispona a
coger la toalla. Estaba acostumbrado a
pensar en sus hombros como algo frgil;
a veces tena que utilizar acolchados
para satisfacer las exigencias de la
moda. Ahora le parecan esbeltos y
competentes. Los huesos de su clavcula
seguan su lnea, grciles como las alas
de un ave. Un caballero no descubra el

cuello en pblico, por lo que sus


bondades quedaban reservadas para la
intimidad. Pero en la estancia sobre el
establo uno se acaloraba y adoptaba el
cuello
abierto
propio
de
los
trabajadores.
Sigui la lnea hacia la que
sealaban como una flecha, hasta su
pecho. Todo lo que el mundo haba
considerado hermoso se poda adiestrar,
afilarse en la piedra de amolar del
entrenamiento hasta convertirlo en un
arma peligrosa. Al levantar la cabeza
cruz la mirada consigo mismo. Las
oscuras pestaas que enmarcaban sus
ojos los dotaban de mayor profundidad

de la que tenan, tornaban sus pupilas en


piedras que levantaban ondas de color
verde azulado como el mar. Tuvo la
sensacin
de
estar
siendo
minuciosamente examinado por un
desconocido, de hundirse en sus propios
ojos, tan bellos. No conoca al hombre
del espejo, pero quera hacerlo. Cuanto
ms se observaba, ms se alejaba de l,
preguntando: Quin eres? Qu
quieres?
Tena los pies fros. El suelo era
como el hielo y su cuerpo envarado
haba empezado a tiritar. Michael agarr
la toalla y se sec vigorosamente.
Tendra que vestirse aprisa. Los fuegos

artificiales estaban a punto de empezar


sobre el ro y la barcaza no deba zarpar
sin l.
***
El da haba sido despejado,
templado casi; pero el crepsculo trajo
consigo un fro que arreci conforme se
esconda el oscuro sol de invierno,
llevndose la temperatura consigo.
Colgaba bajo sobre el perfil de la
ciudad, tan rojo como las frambuesas en
verano. La calle de la Ribera estaba
curiosamente desierta, silenciosa como
el alba. El fango del suelo se haba

convertido en costras congeladas,


sobrenaturales paisajes en miniatura de
hielo y barro. Las botas nuevas de Alec
demolieron un castillo de cuento de
hadas. Resbal en un charco de hielo y
recuper el equilibrio, maldiciendo.
Seguro que quieres ver estos
fuegos artificiales? le pregunt
Richard.
Me encantan los fuegos
respondi Alec con una facilidad
sospechosa. Los valoro ms que a la
vida misma.
La margen occidental estar
atestada a la altura de Waterbourne
dijo De Vier, con carruajes, gente de

la ciudad alta y vendedores. Demasiadas


personas viven ah. La mitad de la
Ribera se habr acercado a vaciar
bolsillos. Haramos mejor en quedarnos
en la otra orilla, no estar tan llena.
De rateros o de espectadores?
dijo Alec; pero sigui a Richard.
Buscaron el puente bajo, que
conectaba la Ribera con la Ciudad
Vieja. An quedaban ah algunos
residentes, pero en su mayora la margen
oriental estaba tomada por edificios
gubernamentales: el antiguo palacio, el
castillo/fuerte y el cuartel Las manas
de los ricos maravillaban a Richard. No
tena nada en contra de los fuegos

artificiales. Pero exigir a tus amigos que


se sentaran en sus barcazas en mitad del
ro a finales de invierno para que
disfrutaran de ellos, eso se le antojaba
una excentricidad. Senta el fro, el
viento que cruzaba el ro, aun a pesar de
su ropa nueva. Se haba comprado una
capa robusta, una chaqueta y guantes
forrados de piel. Tambin Alec se haba
abrigado y haba dejado de quejarse a
causa del fro. Le gustaba tener dinero
que gastar, que dilapidar en comida y
apuestas.
Al otro lado de la oscura extensin
fluvial se cerna la seccin habitada de
la ciudad, surgiendo de sus orillas en

pendientes cada vez ms empinadas


hasta convertirse en la Colina y eclipsar
el firmamento nocturno. De Vier y Alec
ya haban dejado atrs los muelles y los
almacenes, el fuerte que defenda la
antigua entrada a la ciudad por el ro, y
se acercaban a la Gran Plaza de la
Jurisdiccin, la plaza de Justicia, donde
el Consejo de los Lores haba
establecido su sede. Ro arriba, el fulgor
naranja de las antorchas de las barcazas
ya reunidas maculaba la creciente
oscuridad. Alec apret el paso, ansioso
por ver los primeros fuegos artificiales.
Richard tuvo que trotar para igualar sus
largas zancadas.

Unos pasos resonaron tras ellos


sobre la piedra helada al otro lado de la
plaza. Oy voces jvenes, reforzadas
por la risa. Uno de ellas los llam, con
voz atiplada y clara:
Eh! Esperad! De Vier examin
la zona inspirado por la fuerza de la
costumbre. No haba nadie ms a quien
pudieran estar dirigindose. Alec no
mir atrs ni aminor el paso.
Eh! Las voces eran insistentes
. Esperadnos! Alec sigui
caminando, pero Richard se detuvo y se
dio la vuelta. Vio un pequeo grupo de
muchachos, todos ellos vestidos al igual
que Alec con tnicas negras, con el

largo cabello cayndoles sobre la


espalda. Al elegir su ruta, no se haba
parado a pensar en lo cerca que iban a
pasar de los dominios de la
Universidad.
El cabello de Alec ondeaba a su
espalda como la cola de un cometa.
Richard corri para alcanzarlo.
Puedo sacarnos de aqu si quieres
dijo con indiferencia. A modo de
respuesta Alec se limit a mirarlo y
fren hasta caminar a un deliberado
paso de tortuga. El espadachn no tuvo
problema para igualarlo; le recordaba
un ejercicio de piernas.
Los zapatos de los estudiantes

susurraron sobre la piedra al


aproximarse, hasta que uno de ellos se
situ a la par de Alec.
Eh dijo en tono amigable,
pens que estaras encerrado con tus
libros.
Alec mantuvo la vista clavada al
frente y no se detuvo. Richard tena la
mano en la empuadura de su espada.
Los
estudiantes
parecan
estar
desarmados, pero haba muchas cosas
que podan herir a Alec.
Eh dijo el muchacho, t no
eres?
Alec lo mir y el estudiante
tartamude, desconcertado.

Oh eh pens que eras


Pinsatelo
mejor
dijo
bruscamente Alec con voz extraa, una
voz de la Ribera que inquiet a De Vier.
Dio resultado, no obstante; los
estudiantes cerraron filas y se alejaron,
y Richard apart la mano de su espada.

Captulo 7
La barcaza de Tremontaine se balance
cuando lord Michael apoy un pie en su
costado; pero llevaba subiendo y
bajando de las embarcaciones de los
nobles desde que lleg a la ciudad y se
haba vuelto un experto en no caerse. Un
antorchero lo condujo al pabelln del
centro de la embarcacin de fondo
plano. Las colgaduras eran verdes y
doradas, los colores de la duquesa.
Todos los laterales estaban bajados
mientras la barcaza aguardaba en el
muelle; oy risas a travs del encaje, y
el tintineo del metal. Era una de las

barcazas ms bonitas que hubiera botado


ningn noble. Siempre haba querido
montar en ella. Pero ahora que tena
ocasin su mente apenas s reparaba en
ella.
Una de las esquinas de encaje se
hizo a un lado para permitirle la entrada
al pabelln; las personas que estaban
sentadas a la mesa jadearon y se
estremecieron con la rfaga de aire fro
que lo acompa adentro. Los invitados
de Diane estaban cenando ya rodajas de
ganso ahumado, regadas con un fuerte
vino tinto que mitigaba el fro de la
noche y el ro. Michael ocup la nica
silla vaca; se haba entretenido

demasiado eligiendo chaqueta y pagaba


el precio siendo el ltimo en llegar. Y
eso que su atuendo ni siquiera tendra
importancia, como comprenda ahora:
ninguno de los comensales iba a
renunciar a sus capas de pieles, pese al
brasero que les calentaba los pies
debajo de la mesa. Parecan una partida
de caza campestre, envueltos en pesados
grises, pardos y negros que refulgan y
ondulaban como pelajes vivos a la luz
de las velas.
La duquesa levant una copa en su
direccin. La curva de su mueca era
dolorosamente blanca incluso recortada
contra el pelaje blanco de su puo. La

copa de Michael estaba llena de un vino


del color de los rubes. La bebida,
aunque estaba fra, segua siendo ms
clida que el aire de la calle; le pareci
que la senta fluir directamente por sus
venas.
All estaban todos: el joven Chris
Nevilleson y su hermana, lady Helena,
cuyos rizos Michael recordaba haber
tironeado en las fiestas de su niez;
Mary, lady Halliday, sin su seor, el
Canciller de la Creciente, al que
reclamaba algn asunto en la ciudad;
Anthony Deverin, lord Ferris, la
brillante y joven esperanza del Consejo
de los Lores, Canciller del Dragn ya a

los treinta y dos aos; y lord Horn. El


calor sonrojaba la tez plida de Horn.
Se vesta con una esplndida piel de
zorro gris de pelo largo. La luz atenuada
lo favoreca y le prestaba una elegancia
enjuta y exagerada. Luca anillos de
plata, lo que atraa la atencin hacia sus
esbeltas manos cuando buscaba algo en
la mesa.
Mir
a
Michael
con fra
deliberacin. Era una mirada que
implicaba una intimidad aadida e hizo
que a Michael se le pusiera la piel de
gallina. La sonrisa que se insinuaba en
las comisuras de sus labios haca que
Michael sintiera deseos de agredirlo.

Se llevaron el ganso y el vino tinto y


se sirvieron pequeos cuencos de sopa
de almendras caliente cuyo contenido se
meca suavemente con la corriente.
Oh, cielos dijo la duquesa.
Me lo tema. Estamos a punto de
zozobrar. Espero que el ro no est
agitado.
No lo est dijo Michael. El
cielo est despejado, hace un tiempo
excelente para los fuegos artificiales.
Si exceptuamos el fro. Helena
Nevilleson tirit de manera teatral.
Bah dijo su hermano, de
pequea te escapabas por la ventana en
invierno para ir a ver a tu pony. Lady

Helena le peg con su pompn


perfumado.
Milord advirti la duquesa, a
ninguna mujer le gusta que le recuerden
su pasado. Empero, no todas estn tan
bien armadas como lady Helena.
Si intenta demostrar lo seorita
que es ahora dijo remilgadamente
Horn, hara mejor en guardar eso.
Quin me proteger en ese caso?
pregunt Helena. Los ojos de la joven
chispeaban con la alegra de ser el
centro de atencin.
De
qu?
pregunt
inocentemente su hermano.
Cmo,
de
los
insultos,

evidentemente la defendi la duquesa.


Con el debido respeto, seora
duquesa respondi lord Christopher
, la verdad no se puede considerar un
insulto.
Idealismo murmur lord Ferris,
mientras Diane contestaba:
No se puede? Eso depende del
momento, milord.
Una vez tuve un pony acot en
voz baja lady Halliday. Me mordi.
Tiene gracia dijo Christopher
Nevilleson; el de Helena siempre
tuvo miedo de que ella le pegara un
bocado a l.
Del
momento?
pregunt

Michael, emergiendo de un trago helado


de glacial vino blanco. Poco le
importaban los ponis y los pompones
perfumados. Diane casi no se haba
fijado en l tras su saludo inicial.
Empezaba a esforzarse por distinguir los
crpticos mensajes que le haba enviado
el otro da. La fiesta pareca tan normal
que le haca sentir incmodo. Para
encontrarla de nuevo tena la impresin
de que debera cruzar un laberinto de
significados ocultos.
Ahora, por fin, sus ojos grises se
clavaron en l.
Es el vino de vuestro agrado?
pregunt la duquesa.

El momento de la verdad dijo


lord Horn con exagerada presuntuosidad
. Eso queda para los polticos como
Ferris, y no para los meros adornos
como t y yo.
Los mensajes, que Dios se apiadara
de l, provenan de Horn. Michael
rechin los dientes frente a los aires de
superioridad de aquel hombre.
El vino para el pescado
continu la duquesa con implacable e
impersonal cortesa creo que es an
mejor.
Pescado?
exclam
lady
Halliday. Querida, pensaba que
habas dicho que slo sera un picnic.

La duquesa hizo un mohn.


Iba a serlo. Pero mi cocinera se
dej entusiasmar por la idea de lo que
podra hacer falta para alimentar a siete
personas en el ro en pleno invierno. Ni
siquiera me atrevo a discutir con ella,
por miedo a pasarme una semana entera
a base de pollo con nata.
Pobre Diane dijo lord Ferris
con una sonrisa. Dejas que todo el
mundo te intimide.
***
Sobre el ro pareca que el cielo
estuviera en llamas.

Date prisa! dijo Alec. Pero al


doblar la esquina con Waterbourne
vieron que la luz proceda de las
antorchas colocadas en las barcazas de
los nobles que ocupaban el centro del
ro. Unas diez o quince de ellas se
arracimaban en medio de las oscuras
aguas. Parecan elaborados broches
prendidos de una seda negra veteada con
ondulaciones de oro.
Alec solt un suave silbido entre los
labios agrietados.
Los ricos dijo parecen
especialmente ricos esta noche.
Es impresionante dijo Richard.
Espero que no se estn muriendo

de fro dijo Alec, queriendo decir


todo lo contrario.
Richard no respondi. Estaba
absorto en el espectculo de una nueva
barcaza que remontaba el ro para unirse
a las dems. Una estela de llamas y
humo negro surga de las antorchas
colocadas en su proa, rodendola de
gloria y peligro. El pabelln verde y
dorado todava estaba cerrado. Aunque
era la barcaza en s lo que lo intrigaba.
Deba de haber hecho algn ruido; Alec
gir sobre sus talones para ver qu
estaba mirando.
Por supuesto dijo Alec con una
sonrisa sarcstica; qu fiesta estara

completa sin una.


La proa de la barcaza se elevaba en
la grcil curva de un cuello de cisne.
Una diadema ducal coronaba su cabeza.
En perfecta proporcin estaban hechas
las alas, que se desplegaban hacia atrs
para proteger los flancos del bote. Pese
a las colgaduras, pese al fondo plano y
la popa exagerada, la barcaza consegua
dar la impresin de ser un cisne gigante
que nadara en el ro. Sus remos se
hundan y levantaban, goteando joyas a
cada palada, tan suavemente que la
embarcacin pareca deslizarse sobre la
superficie del agua.
Quin es? quiso saber De Vier.

Tremontaine, claro respondi


bruscamente Alec. Mira esa corona
ducal que lo cubre todo. Pensaba que
hasta t reconoceras esas galas.
Richard las haba tomado por
adornos.
No conozco a Tremontaine dijo
; nunca he trabajado para l.
Ella dijo con acritud Alec.
No ves el toque femenino?
Richard se encogi de hombros.
No puedo tenerlos a todos en
mente.
Me sorprende que no hayas hecho
ningn encargo para ella. Diane es una
dama enamorada de la moda, y t eres el

favorito de moda
Diane? Richard busc la
conexin y dio con ella. Oh, sa. Es la
que organiz la muerte de su marido. Lo
recuerdo. Fue antes de que me pusiera
de moda.
La muerte de su marido? dijo
Alec, arrastrando las palabras. Una
dama tan agradable con una barca tan
bonita? Qu cosas ms terribles dices,
Richard.
Puede que no le gustara.
Poco importa. De todos modos,
estaba loco. Ella fue nombrada duquesa
por derecho propio y a l lo encerraron.
Para qu matarlo?

A lo mejor coma demasiado.


Muri de un ataque.
De Vier sonri mirando al suelo.
Y tanto que s.
Las barcazas se mecan y
balanceaban conforme los amigos
intentaban acercarse lo suficiente unos a
otros para intercambiar cotilleos y
piezas de fruta. Tambin haba varios
conjuntos musicales compitiendo entre
s. Asalt sus odos una dramtica
andanada de viento, incmodamente
enredada en los tendones de un arpa y
una flauta y los anmicos brazos de un
cuarteto de cuerda.
En fin dijo Alec mientras

contemplaba el caos a sus pies, al


menos podemos estar seguros de que no
nos vamos a morir de aburrimiento.
***
En las barcazas que los rodeaban la
gente se lanzaba comida y saludos entre
vtores imparciales. Recibieron un par
de naranjazos, pero en la serena
presencia de Diane los invitados a
bordo del cisne rehusaron sumarse a la
escaramuza, mientras las alas del cisne
los protegan de los misiles.
Mary Halliday, que, algo que muy
pocos saban, tena buen odo para la

msica, torci el gesto ante la


mezcolanza de instrumentos y melodas.
Diane, con una sonrisa de comprensin,
dijo:
Me pregunto si podramos
convencerlos para que colaboraran con
Nuestra ciudad de luz.
No si me quieres dijo Ferris, el
Canciller del Dragn. S poco de
msica, pero tengo claro qu es lo que
estoy harto de escuchar. Abre todas las
sesiones del consejo.
Pero le sonri la duquesa,
la has escuchado alguna vez en un tro
para trompeta, arpa y viola de amor?
No; y si tengo suerte no la

escuchar nunca. Lstima que no trajeras


tu rgano porttil para poder
enmudecerlos a todos con Dios me ha
calentado el corazn.
Tendramos que instalar los
caones en la parte de atrs, y la
estampa sera poco afortunada. Si tenis
fro, milord, morded un grano de
pimienta.
La sospecha comenzaba a anidar en
el corazn de Michael. Diane y lord
Ferris
parecan
conocerse
tremendamente bien. Podra haber una
conexin ntima entre ellos? Michael
intent decirse que no deba ser tan
estpido.
Lord
Horn
estaba

aburrindolos a Helena y l con una


complicada historia sobre cierto
banquete de gala al que haba asistido,
para lo que pareca necesario tocar una
y otra vez la rodilla de Michael para
enfatizar. Si fuera una mujer, reflexion
Michael, Horn jams osara tocarle la
rodilla. Si era cierto lo de Diane y
Ferris, quiz pudiera organizar la muerte
de Ferris. O puede que incluso desde
luego, todava era un principiante, pero
Applethorpe pareca opinar que tena
madera de espadachn retara al
canciller l en persona, sin previo aviso
para que Ferris no pudiera emplear a
otro que se batiera en su lugar. Aunque

el que uno librara sus propios duelos era


algo inusitado. Le parecera de mal
gusto a la duquesa? O sera la clase de
temeraria originalidad que esperaba
encontrar en l?
Con lo que lord Michael estar de
acuerdo, no lo dudo concluy
complacientemente Horn.
Lord Michael levant la cabeza al
or su nombre.
Qu? dijo sin ninguna
elegancia.
Rindose, lady Helena le peg un
golpecito en el hombro con su pompn
perfumado y la lmpida mirada gris de
Horn se clav en l. Michael sinti una

repentina repugnancia por la pescadilla


hervida que estaba comiendo.
Helena, no puedes aprender a
controlar tu mascota? pregunt
tentativamente Michael a la joven dama
del pompn perfumado.
La risa argntea de la duquesa era
toda la recompensa que necesitaba a
cambio de lo que consideraba un loable,
magnnimo ms bien, control de su
temperamento.
***
A Alec le irritaba no ser capaz de
conseguir que De Vier quisiera apostar a

ver qu barcaza sera la primera en


volcar. Tena todas las probabilidades
estudiadas, a juzgar por cmo se
conducan esas personas.
Mira insisti pacientemente,
aun a sabiendas de que De Vier jams
apostaba por nada ni nadie, te lo
pondr fcil. Si crees que
Pero un toque de cornetas, bien
coordinado por el encargado de los
fuegos artificiales, ahog las palabras
de Alec. Los sirvientes se afanaban
entre las barcazas para apagar todas sus
antorchas a la vez. Las embarcaciones
se mecan violentamente con sus
acciones; los msicos, peor educados

que sus seores, blasfemaron. El agua


rechazada por los botes mecidos
chapaleaba contra la orilla. Del agua
surgan risas estremecidas. De repente,
se hizo el silencio cuando el primero de
los cohetes estall contra el cielo.
Revent sobre sus cabezas como una
estrella azul, llenando el firmamento de
ptalos flamgeros por un asombroso
momento antes de comenzar su lnguida
desintegracin en punta tras punta de
fuego abrasador. En ambas mrgenes del
ro se produjo un siseo cuando cayeron
las chispas a la negrura que las
esperaba, dejando un espectral rastro de
humo que se disip ante sus ojos.

En la consiguiente pausa previa a la


siguiente ronda, Richard se volvi hacia
su amigo. Pero la mirada de Alec no se
haba apartado del cielo vaco. Su rostro
era una mscara de deseo ciego.
Algunos vecinos se haban unido a
ellos en el terrapln por encima del ro:
tenderos, no eruditos. Llegaron en
parejas, cortejndose, quiz, apretados
los unos a los otros con los brazos
alrededor de la cintura. Alec no repar
en ellos. Tena la cara baada de verde
y oro mientras se descolgaban
guirnaldas de fuego del firmamento.
Un pitido estridente hendi el aire;
algunas de las personas que tenan

detrs dieron un respingo. En la brecha


de silencio floreci un nudo de llamas
escarlatas. Se abri despacio, como
despacio se disolvi en una hueste de
hilachos, una flor como un rbol en flor,
con un corazn dorado que emerga,
latente, en su centro. Durante largos y
lentos segundos el paisaje entero qued
inundado de escarlata. En esos
momentos carmeses Richard oy que
Alec soltaba un apasionado suspiro y le
vio levantar las manos para hundirlas en
el fulgor.
El estallido y el chasquido de los
fuegos artificiales, resonando de una
orilla a otra, dificultaban el percatarse

de los pasos. Richard no repar en la


presencia del recin llegado hasta sentir
la sutil ondulacin de tela a su lado. Su
mano descendi como una serpiente y
atrap la mano del intruso, en equilibrio
donde la mayora de los caballeros
guardaban sus bolsas. Sin mirar abajo
ejerci una presin feroz entre los
huesos. Luego se gir despacio para
descubrir a quin pertenecan los
controlados gorgoritos de dolor.
Oh dijo Willie Dedosligeros,
sonrindole sin fuerza pero con encanto
. No saba que eras t.
Richard le solt el brazo y lo vio
masajearse el nervio. El ladronzuelo era

menudo como un nio y su cara, aunque


plida, era todo candor. Su especialidad
eran los allanamientos de morada.
Richard lamentaba haberle lastimado la
mano importante, pero Willie se lo tom
con filosofa.
Me has engaado, maese De Vier
dijo, con esos perifollos. Pens que
seras un banquero. Pero da igual; me
alegro de haberte encontrado. Tengo
noticias que quiz te interesen.
Est bien dijo Richard.
Puedes ver los fuegos artificiales, ya
que ests aqu.
Willie mir hacia arriba y se
encogi de hombros.

Para qu? Slo son luces de


colores.
Richard esper a que terminara la
ronda siguiente antes de contestar:
Son
endiabladamente
caros,
Willie; para algo deben de servir.
Era una causa perdida. Los fuegos
artificiales ya casi deban de estar
terminando y Michael vio que a bordo
de la barca con forma de cisne no iba a
ser nada ms que uno ms entre tantos
amigos. La duquesa no le prodigaba un
trato distinto que a los dems; si acaso,
se mostraba ms alejada del, puesto que
era al que menos conoca. Traseg
malhumorado un vaso de burdeos y

picote su pato. Por lo menos ella no se


haba burlado de l como el idiota de
Horn, que no haba parado de hablar de
los fuegos artificiales que haba
presenciado en das mejores. Horn
careca del ingenio necesario para
captar los dobles sentidos de la
duquesa. Michael s, aunque no le estaba
sirviendo de nada. Se haba redo con
sus salidas, pero ella haba desviado la
mirada hacia lord Ferris.
Por qu Ferris? Estara mejor
vestido que Michael? Era ms poderoso,
eso sin duda; pero a la duquesa no le
interesaba la poltica. Su dinero, su
ingenio y su belleza eran cuanto poder

necesitaba, pens Michael. Ferris era


moreno mientras que l era rubio. Ferris
ni siquiera estaba entero. Haba perdido
un ojo de pequeo, y lo que era por lo
dems un rostro atractivo quedaba
descompensado por un llamativo parche
negro. Una afectacin: al menos podra
haber encargado varios de ellos para
que hicieran juego con su atuendo. En
fin, Ferris tampoco era el nico con
alguna excentricidad interesante. El
propio Michael estaba ya lo bastante
implicado en las aventuras de la espada
como para provocar un pequeo
escndalo. Slo porque lo ocultara bajo
una fachada atildada Deba encontrar

la manera de decirle a la duquesa lo que


haba hecho siguiendo su sugerencia;
alguna forma de quedarse a solas con
ella, lejos de los dems
Se produjo un repentino silencio.
Los fuegos artificiales parecan haber
terminado.
Los
dems
lanzaban
exclamaciones de desilusin, mientras
los criados se llevaban el quinto plato y
volvan a bajar los laterales del
pabelln. La duquesa hizo una sea a un
lacayo, que asinti y se dirigi a la
popa.
Si a nadie le importa explic a
sus invitados, creo que deberamos
zafarnos de este apiamiento antes de

que intenten irse todos los dems. S


que lord Ferris tiene otro compromiso
esta noche, pero los dems quiz queris
entrar en la casa luego para sacudiros el
fro de encima.
Oh? Lord Horn se arrim al
canciller. No estaris invitado a la
partidita de cartas de lord Ormsley, por
casualidad?
No. Ferris sonri. Negocios,
me temo.
La duquesa se levant, indicando a
sus invitados que no la imitaran.
Por favor, poneos cmodos. Slo
quiero ir adelante para respirar un poco.
Michael sinti un cosquilleo en la

piel. Era como si le hubiera ledo la


mente. Le dara un momento y despus
ira tras ella.
***
La traca final fue una carrera de luz
y sonido. Los colores se sucedan en
arcos extticos, a cada cual ms alto y
brillante, hasta que el esplendor se
volvi casi insoportable.
Un silencio reverencial y expectante
sucedi a la cada de las ltimas chispas
al ro. Pero el cielo permaneci vaco,
un manto de estrellas pulcramente
doblado sobre el lecho de la noche. Los

espectadores se estremecieron y se
encogieron de hombros.
Alec se gir por fin hacia Richard.
No crees pregunt con avidez
que la explosin de un cohete te
podra matar?
Podra respondi Richard.
Aunque tendras que estar sentado en la
punta.
Sera rpido dijo Alec, y
esplndido, a su manera. A menos que
uno impidiera la explosin. Willie
Dedosligeros cambi el peso del cuerpo
de un pie a otro. Eh. Hola, Willie.
Has venido a desplumar? Richard
mene la cabeza, indicando a los

comerciantes que tenan detrs. Has


venido a ver los fuegos?
Sonaron de nuevo las trompetas, si
bien con menos entusiasmo que al
principio. El gento se dispersaba en la
orilla de enfrente. Se estaban volviendo
a encender las antorchas de las
barcazas, y el cuarteto de cuerda haba
empezado a hacer un chirriante intento
de alegrar el ambiente. En la
embarcacin con forma de cisne
apareci una mujer sobre la proa y se
qued de cara al viento que alborotaba
su capa de delicada piel blanca.
Mira dijo secamente Alec a
Richard. Ya puedes admirar a la

duea de tu barca preferida. sa es la


duquesa.
Es preciosa dijo Richard,
sorprendido.
Cualquiera lo sera dijo
desdeosamente Alec a bordo de una
gran barca blanca en medio del ro.
Tendras que verla de cerca.
Costaba saber qu era lo que quera
decir cuando se expresaba de esa forma,
como si se estuviera burlando de s
mismo por hablar y de ti por escuchar.
Richard haba visto usar ese tono a otros
nobles, aunque no, por lo general, con
l. Willie Dedosligeros, que nunca haba
disfrutado de la conversacin de ningn

noble, carraspe.
Maese De Vier
Les hizo seas, como un nio
pequeo que quisiera ensearles un nido
de petirrojos. Los dos hombres lo
siguieron hasta una esquina de la pared,
a resguardo del viento y de casi todas
las miradas.
El ladronzuelo se apart el mechn
de pelo que pareca colgarle siempre
por encima de la nariz.
Ah, a ver. Lo que quera decir es
que alguien ha estado preguntando por
De Vier las dos ltimas noches en el
local de Rosalie.
Lo ves? le dijo Alec a Richard

. Saba que no deberamos haber ido


adonde Martha Aunque era l el
que se haba empeado.
Y este hombre continu Willie
tiene dinero, dicen.
En la Ribera? dijo Alec,
alargando las palabras. Debe de estar
loco.
Por qu no se me ha informado
antes de esto? dijo De Vier.
Ah. Willie asinti sabiamente
. Vers, est pagando. Est soltando
un poco de plata para que la noticia
llegue a tus odos. Dos noches de paga,
no est mal.
Quieres que nos mantengamos al

margen una noche ms? pregunt el


espadachn.
No. He tenido la suerte de
encontrarte, pero seguramente a estas
alturas ya habr otros buscndote.
Est bien. Gracias por las
molestias. Richard dio algunas
monedas al bolsista. Willie sonri,
flexion sus giles dedos y se perdi en
la oscuridad.
Cmo te adoran las gentes
sencillas dijo Alec, mirando en la
direccin en que se haba ido. Qu
pasa cuando no tienes dinero?
Confan respondi Richard
en que me acordar cuando lo tenga.

***
Se hizo el silencio por un momento
cuando la duquesa se fue del pabelln.
Todos sus invitados eran sociables por
naturaleza, pero la marcha de su
anfitriona
exiga
un hiato
de
reorganizacin.
Michael, martirizado, escuch cmo
Chris y lady Halliday hablaban de la
revuelta de tejedores en Helmsleigh.
Cada segundo era vital; pero no deba
salir corriendo tras ella. Consider al
fin que haba transcurrido el tiempo
suficiente. Imposible como era evadirse
sin llamar la atencin, bostez

extravagantemente y estir los brazos


hasta donde se lo permita su chaqueta
ajustada.
No estaris cansado ya, querido?
dijo Horn.
Cansado? Michael esboz la
ms dulce de sus sonrisas. Ahora que
estaba a punto de conseguir lo que
quera, se poda permitir el lujo de ser
tolerante. Cmo podra estar cansado
en tan agradable compaa?
A m el vino siempre me da sueo
dijo lady Halliday en un sombro
intento de resultar educada. Lady Helena
confes que a ella tambin, aunque
jams osara confesarlo con caballeros

delante. Satisfecho porque la atencin se


haba desviado de sus movimientos,
Michael empez a levantarse.
Como un yunque de encaje, la mano
de lord Horn cay sobre su hombro.
Sabis le confi Horn
inclinndose sobre l que la primera
vez que vi a Ormsley apenas saba
distinguir un as de un comodn? Y ahora
celebra partidas de naipes exclusivas en
esa enorme monstruosidad que le leg su
madre.
Michael
murmur
comprensivamente, sin aflojar la tensin
de sus msculos.
Supongo dijo Horn que no

estaris comprometido esta noche?


Me temo que s. Michael
intent
sonrer,
con
un
ojo
nerviosamente puesto en la salida. Le
pareci atisbar el brillo blanco de las
pieles de la duquesa en el exterior. Por
lo menos Horn haba dejado de tocarlo;
pero estaba mirando taimadamente a
Michael, como si ambos compartieran
algn secreto. Transmita su travieso
encanto con una confianza propia de
alguien ms joven.
Qu ocupado ests siempre
suspir Horn, batiendo sugerentemente
las pestaas.
Todo lo ocupado que puedo

dijo Michael, con la arrogante simpleza


que es la anttesis de la coquetera. Vio
cmo se paralizaba el rostro de Horn y
aadi: Intento conservar la dignidad.
Fue innecesariamente cruel e
hipcrita, viniendo de alguien al que
haban descubierto descolgndose por
una ventana. Pero Horn deba aprender
alguna vez que haban pasado diez aos
desde sus das de gloria y adems, la
duquesa acababa de reaparecer en la
entrada, ruborizada y hermosa, como una
diosa del rio, coronada de estrellas.
Michael sinti cmo se le encoga el
corazn en un duro nudo que resbal
hasta el fondo de su estmago.

Est nevando dijo la duquesa


. Qu bonito, y qu contrariedad. Por
suerte tendremos comida de sobra si nos
demora.
Se sent con un remolino de pieles.
Los diamantes de nieve que punteaban
su cabello y sus hombros rutilaron por
un momento a la luz de las velas antes
de desvanecerse con el calor.
Bueno, estoy segura de que sois
todos demasiado educados como para
hablar de m, as que, qu perlas de
conversacin me he perdido?
Lady Helena intent igualar su
ingenio, pero se qued en un intento de
frgil afectacin:

nicamente el deleite de escuchar


lo heroico que se mostr Christopher en
Helmsleigh.
Ah. La duquesa mir a lord
Christopher con seriedad. Los
tejedores son importantes.
Para mi sastre, al menos dijo
jovialmente Horn. La lana local,
segn
l,
pronto
se
volver
inusitadamente cara. Intenta venderme
de oferta todos los colores del ao
pasado.
Al otro lado de la mesa, lord Ferris
enarc la ceja que no le cubra su
parche.
Cuesto trabajo conservar la

dignidad vestido con los colores del ao


pasado.
Michael se mordi el labio. No era
su intencin que la frase despectiva que
haba dirigido a Horn se hiciera pblica,
y menos que los dems se sumaran a la
humillacin.
Horn inclin cortsmente la cabeza.
Creo que mi sastre y yo
llegaremos a un acuerdo. Hace aos que
me conoce y sabe que no es conveniente
jugar conmigo.
El nudo que tena Michael en el
estmago dio un vuelco.
Ferris se dirigi a Diane:
Supongo que habr que incluir a

lord Christopher en el crculo de lord


Halliday, si es que puede decirse de tan
insigne canciller que posea algo tan
pequeo como un crculo. Pero en
nombre de mi cargo no puedo por menos
de ensalzar su trabajo en Helmsleigh.
Sois muy amable murmur lord
Christopher, asumiendo el estoico
aspecto de quienes se ven obligados a
recibir cumplidos en pblico.
En realidad no le dijo la
duquesa.
Milord
Ferris
es
tremendamente ambicioso, y la primera
regla de la ambicin es no ignorar jams
a quien haya sido de utilidad.
La risotada general que provoc la

agudeza de la duquesa alivi la tensin.


Se sacaron cuatro platos ms en
aproximadamente una hora de lento
remar antes de que se volvieran a
encontrar en el embarcadero de
Tremontaine. Cuando llegaron todos
estaban un poco resfriados, un poco
achispados y completamente llenos.
Lo nico que quera Michael era
apearse de la barcaza y alejarse de
aquel grupo tan desastroso. Primero la
duquesa lo haba embaucado y ahora
estaba consiguiendo que pareciera un
bobo y, lo que era peor, que se
comportara como tal. Pero Ferris no
tena derecho a coger un comentario

privado y esgrimirlo contra Horn de un


modo
destinado
a
suscitar
resentimientos. Ahora Horn estaba
enfurruado como un chiquillo por una
nadera. Si el mismo Horn hubiera sido
ms sutil, Michael no se habra visto
obligado a mostrarse tan franco en su
rechazo. Horn pas el resto del viaje
dirigiendo su atencin a todas partes
salvo a Michael. Michael prefera esto a
sus flirteos. El hombre se estaba
comportando como si jams le hubieran
dado calabazas, situacin que Michael
consideraba sumamente improbable.
Pese a los compromisos que lo
aguardaban, lord Ferris fue invitado a

unirse al grupo en el interior de la


mansin de la duquesa para beber algo
caliente. Y pese a su deseo de
marcharse, Michael senta que ira en
contra de su dignidad irse antes que
Ferris. Apur su ponche de un trago y
sinti que con el calor se disolva en
parte el nudo que tena en el estmago.
Cuando Ferris pidi su capa, no
obstante, Michael hizo lo propio. Diane
dijo todas las cosas que tena que decir
sobre cmo debera quedarse, de
verdad; pero no haba ninguna luz
especial en sus ojos y no la crey. Los
acompa a l y a lord Ferris hasta la
puerta, y all dej que Michael volviera

a besarle la mano. Sera seguramente el


ponche lo que le hizo estremecerse
cuando la cogi. La mir a la cara y
encontr una sonrisa tan dulce clavada
en l que parpade para despejarse la
vista.
Mi querido joven dijo ella,
tenis que venir ms veces. Eso fue
todo. Pero l se demor fuera bajo el
prtico mientras el mozo le sujetaba
pacientemente el caballo, queriendo dar
media vuelta y preguntarle si lo deca en
serio, o pedirle que se lo repitiera. Se le
ocurri que poda haber extraviado un
par de guantes y se encamin hacia la
puerta. A travs de ella escuch una voz,

dirigida a Ferris:
Tony, por qu atormentabas al
pobre Horn?
Ferris se rio por lo bajo.
Te diste cuenta, verdad?
Era una voz de extrema intimidad.
Michael conoca bien ese tono. La
puerta se abri y l se refugi en las
sombras, para ver la mueca blanca de
la duquesa pegada a los labios de
Ferris. Luego ella se quit una cadena
que llevaba al cuello y se la pas por la
boca una vez antes de drsela a l.
Antes de que su reaccin pudiera
delatarlo, Michael sali de la sombra de
la casa y mont a lomos de su caballo.

Ahora saba algo sobre la duquesa que


nadie ms sospechaba siquiera. Y dese,
en
general,
estar
muerto,
o
soberanamente borracho.
Bertram pudo satisfacerlo en esto
ltimo. Pero mientras bregaba mareado
en el agradecido abrazo de su amigo,
buscando el olvido, Michael pensaba si
podra
hacerle
dao
con ese
conocimiento slo lo necesario para
conseguir lo que quera.

Captulo 8
Haba empezado a nevar otra vez
cuando llegaron al local de Rosalie. Se
formaban blandos copos en la oscuridad
ante sus ojos, para caer como estrellas.
Alec sigui a Richard escalera abajo y
al interior de la taberna, agachndose al
pasar bajo el dintel. Rosalie tena su
establecimiento en el stano de una
vieja casa adosada. Poda confiarse en
que fuera fresco en verano y clido en
invierno, siempre oscuro y con olor a
tierra.
La luz de las antorchas de la taberna
los deslumbr. Sus ropas humearon con

el calor, su olfato recibi el asalto de


los olores de la cerveza, la comida y los
cuerpos, sus odos el de los gritos de
jugadores y anecdotistas.
En cuanto vieron a Richard alguien
grit:
Ah est, fijaos todos! Se acab
la bebida gratis!
Oooh se lamentaron a coro. Los
jugadores de dados profesionales
reanudaron sus partidas, los bebedores
profesionales se recordaron que la vida
era as. Algunas de la Hermandad
salieron al encuentro de Alec, que les
partira la cabeza antes de consentir que
le sacaran los colores.

Quin os ha avisado esta vez,


maese De Vier? pregunt Rodge
Medio Amartillado. He apostado por
Willie.
Su socia, Lucie, inclin el cuerpo
por encima de la mesa.
En fin, lo que est claro es que no
fue Ginnie Vandall!
Las risas que suscit esto
significaban algo. Richard esper
pacientemente a averiguar el qu. Tena
alguna idea.
Rodge le hizo sitio en su mesa.
Es Hugo, tesoro explic Lucie
. El bonito Hugo de Ginnie va detrs
de tu trabajo. Debe de haber odo hablar

de la plata y habr pensado en el oro.


As que Hugo va y se presenta aqu
anoche, con todo el descaro del inundo,
la primera vez que pone el pie aqu en
meses, sabiendo de sobra que aqu es
donde vienes t a por trabajo. Y va
derechito a este noble. Dienta
camelrselo, pero el tipo no es tonto, no
cuela.
Me gustara conocer a este Hugo
dijo prudentemente Alec detrs de
Richard, apoyado en un poste.
Rosalie en persona le trajo la
cerveza a Richard.
Yo invito, cario le dijo. No
te creeras la de negocio que me has

conseguido las dos ltimas noches con


no pasarte por aqu!
Para m no hay? inquiri Alec.
Rosalie lo mir de arriba a abajo.
La duea de la taberna era
conservadora: para ella l segua siendo
un recin llegado. Pero Richard estaba
cerca de l ltimamente, y ya haba visto
algunas peleas libradas en su defensa;
as que encarg otra jarra para l. Luego
se sent para discutir con Lucie.
No es ningn noble dijo
Rosalie. Conozco a los nobles. sos
no vienen aqu, envan a alguien para
que les arregle sus asuntos.
S que lo es insisti Lucie.

Habla como si lo fuera. Te crees que yo


no conozco a los nobles? Me he hecho a
una docena; te suben a la Colina en sus
carruajes, te tumban en camas con
sbanas de terciopelo y te dan de
desayunar caliente antes de que te vayas.
Richard, que s que se haba hecho a
algunos nobles, sonri; Alec se rio entre
dientes.
Pues claro que es un noble.
Mallie Blackwell se haba unido a la
refriega, apoyando las dos manos
encima de la mesa para que sus encantos
colgaran delante de sus caras. Va
disfrazado. As se los distingue. Cuando
bajan al Perro Pardo para apostar, los

nobles siempre se ponen sus mscaras.


Hacedme caso, he tenido unos cuantos.
No es una mscara dijo Rosalie
. Es un parche en el ojo.
Para el caso.
Oh, en serio? pregunt Alec
con estudiada indiferencia. En qu
ojo? Cambia de una noche a otra?
Es el izquierdo atestigu
Rosalie.
Oh dijo suavemente Alec. Y
no ser un caballero de pelo negro
con?
Hugo! Un rugido jovial recibi
al recin llegado en beneficio de todos
. Cunto tiempo sin verte!

Hugo Seville presentaba una planta


impresionante en la puerta y l lo saba.
Cabello brillante como el oro recin
acuado y rizado sobre su frente varonil.
Tena la barbilla cuadrada, los dientes
blancos e iguales, revelados en una
sonrisa de fuerza y confianza. Cuando
vio con quin estaba sentado Rodge, su
sonrisa se tambale.
Hola, Hugo llam Richard,
cortndole la retirada. Ven y nete a
nosotros.
Dicho sea en su honor, Hugo se
acerc a ellos. Richard ley la cautela
en su cuerpo y le satisfizo el que no
quisiera armar ms escndalo. La

sonrisa de Hugo haba vuelto a su sitio.


Richard! Ya veo que te han
encontrado. O no lo sabes todava?
Oh, ya estoy al corriente de toda
la
historia.
Parece
que
tiene
posibilidades. No he vuelto a tener un
combate realmente complicado desde lo
de Lynch del mes pasado.
Oh? Qu hay de De Maris?
Richard se encogi de hombros.
De Maris era un chiste. La vida en
la Colina lo haba ablandado. Hugo
asinti solemnemente, reservndose su
opinin. De Maris lo haba derrotado
una vez. Oh, Hugo dijo De Vier,
no conocers n Alec.

Hugo mir por encima y ligeramente


desde abajo al hombre alto que
respaldaba a De Vier. Observaba a
Hugo como si ste fuera un extrao
insecto que hubiera aterrizado en su
sopa.
Algo he odo dijo Hugo.
Ginnie me cont que hubo una pelea en
el Mercado Viejo.
Oh, ese Hugo! exclam Alec,
con el rostro animado por una inocente
curiosidad. El que chulea a Ginnie
Vandall!
La mano de Hugo vol hacia su
espada. Rodge solt una risita, y Lucie
un jadeo. El murmullo de conversacin

en las mesas cercanas se apag


gradualmente al tiempo que todas las
miradas convergan en ellos.
Hugo es un espadachn le dijo
Richard a Alec, sin alterarse. Ginnie
dirige su negocio. Sintate, Hugo, y
tmate algo.
Alec mir a Richard desde arriba y
se sent con toda tranquilidad, con una
mano sobre su jarra. Entreabri los
labios para decir algo; al final se limit
a humedecrselos y bebi un trago, con
los ojos clavados en Hugo por encima
del borde del recipiente.
Eran verdes esos ojos, radiantes en
su cara angulosa, como los de un gato. A

Hugo no le gustaban los gatos. Nunca le


haban gustado.
Te ruego que me perdones dijo
el joven, con la elegancia de un noble.
Deba de estar pensando en otra
persona.
No puedo quedarme dijo Hugo,
sentndose incmodamente. Dentro de
poco tengo una cita con alguien.
Bien, eso est bien dijo
Richard. Hblame de este hombre.
Qu impresin te dio cuando lo
conociste?
Hugo poda pagar con informacin
por su metedura de pata. No era propio
de l intentar robarle el trabajo a

Richard. ste intua que no haba


conseguido resistirse al olor del dinero.
Hugo ganaba mucho ms que
Richard. Estaba muy solicitado en la
Colina para batirse en duelos de
amantes, y como guardia en las bodas.
Era gallardo y apuesto, bien vestido,
gracioso y razonablemente bien
educado. Hacia aos que no aceptaba un
duelo a muerte. Hugo era un cobarde.
Richard lo saba, y unos pocos ms lo
sospechaban, pero mantenan la boca
cerrada por Ginnie y por el dinero que
l ganaba. Hugo haba perdido el temple
haca aos, cuando todava libraba
peleas arriesgadas. Podra haber

recurrido al alcohol para superar unos


cuantos duelos ms antes de venirse
abajo; pero Ginnie Vandall haba sabido
ver el potencial que haba en Hugo y lo
haba apartado de ese camino para
mostrarle otro ms lucrativo.
Richard apreciaba a Hugo. Ahora
que la reputacin de De Vier estaba en
alza, los nobles no dejaban de buscarlo
para ofrecerle encargos aburridos que
slo ponan a prueba su paciencia.
Richard los delegaba en Hugo, y ste se
lo agradeca. Los ingresos de Hugo eran
constantes; pero cuando se necesitaba a
alguien para una muerte, o para reparar
alguna afrenta con sangre, todos queran

a De Vier y le pagaban lo que peda.


Todos los presentes apunt
Richard parecen pensar que se trata
de un lord. Salvo el ama Rosalie. T
qu dices?
El rubor de Hugo se discerna
apenas a la tenue luz.
No sabra decirte. Modales tena.
Aunque podra estar aparentando.
Mir furibundo en direccin a Alec.
Algunos lo hacen, ya sabes.
Afrontmoslo dijo Rodge; no
lo reconoceramos aunque fuera el
mismsimo Halliday en persona. Quin
ha visto alguna vez a uno de cerca?
Yo dijo framente Alec.

Richard
contuvo
el
aliento,
preguntndose si ira a delatarse su
orgulloso compaero.
Qu suerte! Dnde? Era guapo?
En la Universidad dijo Alec.
Vino a hablar despus de que se
produjeran algunos disturbios por el
desalojo de algunas viviendas de
estudiantes por parte de la ciudad.
Prometi financiar una beca y algunos
prostbulos nuevos. Fue muy bien
recibido: lo paseamos en hombros, y me
peg una patada en la oreja. Eso les
hizo rer elogiosamente, pero Alec no
pareca afectado por su recin adquirida
popularidad. Dijo con amargura:

Naturalmente, jams veris a Halliday


por aqu. Ya hay demasiadas personas
importantes que quieren matarlo; por
qu tendra que bajar aqu y dejar que lo
hiciera cualquiera gratis? Se ech la
capa sobre los hombros. Richard, voy
a salir. Avsame si el parche cambia de
ojo.
No quieres quedarte y verlo por
ti mismo?
No. No quiero.
Alec cruz la taberna con su
apostura habitual: la cabeza echada
hacia delante, los hombros cados, como
si esperar a tener que huir de algo.
Richard lo vio partir con curiosidad.

Despus de la pelea en el Mercado


Viejo, lo ms probable era que Alec
estuviera seguro en las calles, pero
pareca estar de un humor extrao y se
pregunt qu era lo que lo impulsaba a
marcharse tan de repente. Pens en
seguirlo, tan slo para preguntrselo; tan
slo para ver qu deca y escuchar esa
voz cremosa El mensajero tuerto
volvera al da siguiente por la noche si
de verdad quera encontrarlo. Richard
se disculp y corri tras los pasos de
Alec, que se haba detenido delante de
la puerta al abrirse sta hacia dentro.
Entr una figura alta con un sombrero
negro de fieltro. Alec lo mir

penetrantemente antes de pasar junto a


l, apartndolo casi con el codo en su
prisa por subir las escaleras. Richard se
dispona a seguirlo cuando el hombre se
quit el sombrero, sacudiendo la nieve
de la copa. Un parche negro le cubra el
ojo
izquierdo.
Haba
torcido
completamente el cuello para mirar a
Alec por encima del hombro. A
continuacin cerr la puerta de golpe a
su espalda, se gir y vio a Richard.
Cielos dijo con voz cansada,
espero que no seis otro espadachn sin
empleo.
Bueno, lo cierto es que s dijo
Richard.

Me temo que mis requisitos son


sumamente especficos.
S, lo s respondi. Buscis
a De Vier.
Correcto.
Richard indic una mesa vaca.
Os gustara sentaros junto al
fuego?
La boca del hombre se qued
paralizada mientras la abra; luego se
ensanch en una sonrisa, una sonrisa
cargada de significado que indicaba
entendimiento.
No dijo cortsmente, gracias.
Si no os importa el fro, preferira un
rincn donde no nos molesten.

Encontraron uno, entre un travesao


y la pared. Richard se acomod
pulcramente en su silla y el desconocido
hizo lo propio, cuidndose de colocar
bien su ropa y el extremo de su espada.
Era sta una espada pasada de moda y
pesada, con una elaborada empuadura
de arriaz cncavo. Portarla lo expona al
riesgo de que lo desafiaran, pero el no
llevarla encima le dara un aspecto ms
indefenso de lo deseable.
El hombre tena el rostro alargado y
enjuto, con un mentn atezado y bien
perfilado, de sombras profusas. Lo
cubra una tez plida, aun para estar en
invierno. El cordn de su parche se

perda en un cabello tan oscuro como el


plumaje de un cuervo.
Rosalie dej espontneamente dos
jarras encima de la mesa. El caballero
tuerto las rechaz con un ademn.
Tomaremos vino. No tienes
malvasa? Canario?
El ama de la taberna asinti sin
decir palabra y retir las jarras de
cerveza. Richard hubiera podido decirle
que el vino de Rosalie era agrio, que su
jerez estaba aguado; pero nadie le haba
preguntado.
As que vos sois De Vier dijo
el hombre.
S.
La
expresin
del

desconocido se torn opaca mientras


escudriaba al espadachn. Ninguno de
ellos resista nunca la tentacin. Richard
aguard educadamente mientras el
hombre tomaba nota de su juventud, su
desigual atractivo, la calma de sus
manos sobre la mesa ante l. Empezaba
a pensar que ste iba a ser uno de los
que deca: No sois como os
imaginaba, para luego intentar hacerle
alguna proposicin deshonesta. Pero el
annimo
se
limit
a
asentir
sucintamente. Se mir las manos
enguantadas y volvi a fijarse en
Richard.
Os puedo ofrecer sesenta dijo

en voz baja.
Era una suma considerable. Richard
se encogi de hombros.
Antes tendra que saber algo ms.
Un duelo a muerte. Aqu en la
ciudad. No creo que vayis a ponerle
reparos a eso.
Mi comisin es lo nico a lo que
pongo reparos dijo displicentemente
Richard.
Una sonrisa afin los labios del
hombre.
Sois un hombre sensato. Y
eficiente. Vi cmo os enfrentabais a dos
hombres en la fiesta de lord Horn.
Estabais
all?
Richard

esperaba que eso precediera a la


revelacin de su identidad; pero el
hombre se limit a responder:
Tuve la suerte de presenciar el
combate. Sigue siendo un misterio para
todos el motivo de la disputa. Se reflej
un destello en su nico ojo; Richard
capto la insinuacin y se la devolvi:
Me temo que eso no puedo
decroslo. Parte de mi trabajo consiste
en guardar los secretos de quienes
emplean mis servicios.
Y vos permits que empleen
vuestros servicios sin contrato de por
medio.
Richard se retrep en la silla,

completamente en su elemento. Ahora


intua adonde ira a parar el asunto.
Oh, s, insisto en ello. No me
gusta que mis asuntos estn guardados
por escrito en el cajn de cualquiera.
Pero de ese modo os exponis a
grandes peligros. De llegar a
investigarse cualquiera de vuestros
duelos, no habra pruebas escritas que
demostraran que sois algo ms que un
asesino fortuito.
De Vier sonri y se encogi de
hombros.
Por eso elijo cuidadosamente para
quin trabajo. Doy a mis patrones mi
palabra de hacer el trabajo y mantener la

boca cerrada al respecto; he de confiar


en que sepan lo que se hacen y me
respalden llegado el caso. A la larga, la
mayora de la gente descubre que lo
prefiere de esa manera.
Rosalie volvi con dos polvorientas
copas de peltre y un jarro de vino cido.
El hombre esper a que se marchara
antes de decir:
Me alegra oros hablar as. Tengo
entendido que vuestra palabra es de fiar.
Es un acuerdo apropiado.
Cuando se quit uno de los guantes
eman una suntuosa vaharada de mbar
gris. Tena la amplia mano tan cremosa y
bien cuidada como una mujer. Y cuando

levant el jarro para servir el vino,


Richard vio marcas de anillos plidas
an en sus dedos desnudos.
Estoy dispuesto a pagaros treinta
por adelantado.
Richard enarc las cejas. No tena
sentido fingir que la mitad por
adelantado no fuera un gesto
inusitadamente generoso.
Sois muy amable dijo.
As que aceptis?
No sin algo ms de informacin.
Ah. El hombre se reclin y
apur la mitad de su copa. Richard
admir el autocontrol que le permiti
apartrsela de los labios sin expresin

de repugnancia alguna. Decidme,


quin era ese hombre alto con el que
me cruc al entrar?
No tengo ni idea minti
Richard.
Por qu rehusis mi oferta?
No s quin sois dijo Richard
en el tono de camaradera que tanto
haba desconcertado a lord Montague
cuando hablaban de la boda de su hija
, y no s quin es el objetivo. Podis
ofrecerme los sesenta por adelantado,
que seguir sin comprometer mi palabra.
El ojo del caballero lo fulmin con
la intensidad de dos. Pero el resto de su
cara permaneci sosamente civilizada,

procurando incluso aparentar cierto


hasto.
Comprendo vuestra necesidad de
cautela dijo. Creo que puedo
disipar algunos de vuestros temores.
Despacio, provocativamente casi, se
quit el otro guante.
De nuevo asalt el aire la fragancia
de mbar gris, delicada y sensual. A
Richard le record el pelo de Alec. El
hombre levant la mano. Colgaba de
ella una larga cadena de oro, con un
medalln octogonal girando al final de
ella de modo que Richard no alcanzaba
a distinguir su diseo. La vela que haba
entre ambos le lanz un destello dorado

a los ojos. El hombre interrumpi el


molinete con un dedo, y Richard pudo
echar un vistazo al emblema inscrito en
el medalln antes de que ste volviera a
desaparecer dentro del guante.
Sesenta reales dijo el hombre
, la mitad por adelantado.
Richard se tom su tiempo mientras
se llevaba la copa a los labios, probaba
un sorbo del vino moteado de polvo,
soltaba el recipiente encima de la mesa
y se limpiaba la boca.
No aceptar dinero de un hombre
annimo Se trata de un hombre?
aadi de improviso, estropeando
parcialmente el efecto, pero queriendo

dejar las cosas claras. No trabajo con


mujeres.
Los labios del hombre temblaron;
haba odo la historia de Montague.
Oh, s, se trata de un hombre. Un
hombre importante, y no pienso deciros
nada ms sin antes recibir ms muestras
de inters por vuestra parte. Estis
libre maana por la noche?
Podra estarlo.
Sera conveniente. Conocis las
Tres Llaves, en el Bajo Henley?
Conoca el sitio. Estad all a las ocho.
Coged una mesa cerca de la puerta y
esperad. El caballero meti una mano
en su abrigo y sac una bolsita de seda

que tintine cuando la dej encima de la


mesa. Esto debera cubrir los gastos.
Richard no la recogi. Sonaba a plata.
El noble se levant, derramando una
pequea ducha de cobre sobre la mesa
para la cuenta, y se puso su guante
perfumado.
He tardado mucho en dar con vos
dijo. Sois siempre tan difcil de
localizar?
Siempre podis dejarme un
mensaje aqu. Procurad tan slo que a
nadie
le
compense
tardar
en
comunicrmelo.
Ya veo. El hombre sonri con
irona. Son inmunes al soborno

vuestros amigos?
A De Vier le hizo gracia la idea.
Todo el mundo es sobornable
dijo. Slo hay que conocer su precio.
Y recordad que todos temen el acero.
Lo recordar. El hombre
ensay la ms sutil de las reverencias.
Buenas noches.
***
Richard no se molest en terminar el
vino. Pens en llevrselo a casa para
Alec, pero era lo bastante malo como
para dejarlo. Rosalie tena una reserva
de caldos decentes, de hecho, pero haba

que saber cmo pedrselos. Haciendo


caso omiso de las miradas de curiosidad
de sus amigos, sali de la taberna y se
fue a casa.
Los aleros del edificio estaban
erizados de tmpanos. Los aposentos de
Marie estaban en calma; deba de haber
salido. Levant la mirada hacia
sucuatro. Los postigos estaban abiertos,
las ventanas oscuras. Entr por las
escaleras del patio, pisando con sigilo
para no molestar a Alec.
A pesar de sus precauciones, las
tablas del suelo crujan. Era una casa
vieja, hecha de materiales pesados con
la vista puesta en la solidez. De noche

se oa cmo se asentaba sobre sus


cimientos, como una anciana en la puerta
de su casa que cambiara cmodamente
de postura tomando el sol.
Alec llam desde el otro cuarto con
voz cansada:
Richard? La puerta del
dormitorio
estaba
abierta; Alec
acostumbraba a dejarla as cuando se
iba a dormir solo. Richard pudo verlo
en la oscuridad, una figura blanca
apoyada en el cabecero de la cama,
profusamente labrado. Vas a salir
otra vez?
No. Richard se desvisti
silenciosamente a oscuras, dejando las

prendas encima del arcn para que se


airearan. Alec apart la colcha para l.
Date prisa, hace fro. La tibieza
de Alec se haba propagado entre las
sbanas de lino; Richard se sumergi en
ellas como en una baera de agua
caliente.
Alec estaba tendido de espaldas, con
las manos recatadamente enlazadas
detrs de la cabeza.
Bueno dijo, no has tardado
mucho. No me digas que era otra boda.
No, no lo es. Es un trabajo de
verdad, parece interesante. Mueve el
codo, tienes las dos almohadas.
Lo s. Richard pudo percibir la

sonrisa de satisfaccin en la oscuridad


. No te duermas. Cuntame ms.
No hay mucho que contar.
Renunciando a la almohada, apoy la
cabeza en el doblez del brazo de Alec
. Se estn haciendo los misteriosos.
Tengo que mostrar ms inters.
Quines se estn haciendo los
misteriosos?
Te vas a rer.
Pues claro. Como siempre. Era
la voz, delicada, arrogante y tensa de
raigambre que siempre lo desarmaba en
la oscuridad. Tante en busca de los
labios de Alec y se los roz suavemente.
Tiene gracia. Creo que se trata de

un lord, sin duda, pero por lo visto


trabaja para otra casa.
Trabajar con ellos, lo ms
probable. Los labios de Alec se
movieron contra sus dedos, tocndolos
con la punta de la lengua mientras
hablaba. Seguro que tienes razn,
debe de ser algo gordo. Tienes el
destino del estado en tus manos
Alec cogi los dedos que lo tocaban y
tambin la otra mano de Richard,
apartndolas de lo que estaban haciendo
con una presa convulsa, tanteando en
busca de la vieja cicatriz irregular que
tena Richard en la mueca. Richard le
guio la boca hasta ella. Cmo sabes

entonces murmur Alec contra su piel


que se trata de dos casas?
Richard se solt una mano con
delicadeza y empez a acariciar la
espalda de Alec a lo largo. Le agradaba
sentir cmo se relajaba el cuerpo en
tensin con su contacto, pugnando
lnguidamente por arrimarse ms al
suyo.
Me ense un medalln con un
emblema dijo.
Que t no reconociste pero te dio
vergenza preguntar Ah, eso est
bien.
A decir verdad, s que lo
reconoc. Era el cisne de esa mujer, la

duquesa.
Pese a todos los trucos que poda
hacer Alec con su voz, nunca se haba
dado cuenta de la facilidad con que el
espadachn poda leer su cuerpo. Se
envar de repente, si bien su voz
continu divagando:
Qu delicia. Es agradable saber,
Richard, que uno no es el nico en haber
sucumbido al encanto de la barca del
cisne.
Yo no he sucumbido dijo
cmodamente Richard. Alec deba de
haber reconocido al noble. Aunque no
me importara dar un paseo en ese bote.
Pero antes tienen que decirme el nombre

del objetivo. Si el trabajo es bueno, me


rendir al dinero.
T crees?
Creo que s.
Alec exhal un suspiro evanescente
mientras Richard persegua su placer,
con cuidado siempre de no sobresaltarlo
con nada brusco ni inesperado.
Encontrarlo era a veces como perseguir
una presa, o atraer una criatura salvaje
hasta su mano. Alec dej de hablar, dej
que sus prpados cayeran sutiles sobre
sus ojos brillantes, y Richard sinti el
fluir de su cuerpo como el agua, como si
contuviera el poder de un ro en sus
brazos.

Cuando se besaron, los brazos de


Alec se tensaron alrededor de sus
hombros; despus empezaron a recorrer
el cuerpo de Richard de arriba a abajo
como si buscaran algo, intentando sacar
algo de los msculos tirantes de su
espalda y sus muslos.
Ah! dijo Alec, con una mezcla
de satisfaccin y sorpresa. Qu
hermoso eres!
Richard respondi acaricindolo; lo
sinti estremecerse, sinti cmo se
hundan los dedos afilados en sus
msculos. Richard coquete consigo
mismo, arrastrando a Alec consigo ms
all del punto de no retorno con la

suavidad de la piel contra la piel, la


dureza del aliento y el hueso. Alec
estaba hablando ahora, con voz rpida y
llena de aire Palabras sin verdadero
sentido, slabas jadeadas que le
alborotaban el pelo, labios que
jugueteaban con el lbulo de su oreja,
separndose
ocasionalmente
para
clavarle los dientes afilados
No hay nadie como t, nunca me
dijeron que pudiera haber alguien como
t, no tena ni idea, me asombra,
Richard Richard si lo hubiera
sabido si
Las manos de Alec le golpearon la
garganta, y por un momento Richard no

comprendi que el dolor era dolor.


Luego se apart, asiendo las frgiles
muecas antes de que pudieran volver a
intentar cualquier idea disparatada que
tuviera Alec de agredirlo.
Qu diablos piensas que ests
haciendo? pregunt, ms bruscamente
de lo que pretenda porque an no tena
su aliento bajo control.
El cuerpo de Alec estaba rgido y
sus ojos desorbitados, resplandecientes
con su propia luz antinatural. Richard le
pas una mano por la cara para
apaciguar su terror; pero Alec apart la
cabeza de golpe, jadeando:
No, no lo hagas!

Alec, te hago dao? Ha pasado


algo? Qu es?
No lo hagas, Richard. El largo
cuerpo temblaba de tensin y deseo.
No me preguntes nada. Ahora sera
sencillo, verdad? Podras preguntarme
lo que quisieras. Y yo te lo dira sin
ms, te lo dira ahora que me tienes
as te lo dira todo todo
No dijo Richard, acogindolo
tiernamente en sus brazos. No, no lo
hars. No me vas a decir nada. Porque
no te voy a preguntar nada. Alec se
estremeci; mechones de cabello le
cubrieron el rostro. No hay nada que
quiera saber, Alec, no voy a preguntarte

nada Empez a apartarle el pelo,


suave y castao como un viejo riachuelo
del bosque; luego cambi el gesto y se
lo llev a los labios. No pasa nada,
Alec adorable Alec
Pero a m s me pasa algo dijo
Alec contra su hombro.
Ojal no discutieras todo el rato.
Los dedos de Richard se recrearon en
aquellos huesos de alta cuna. Eres tan
adorable.
Y t eres tan tonto. Aunque
Ferris tambin.
Quin es Ferris?
Tu amigo de la taberna. El
misterioso don Tuerto. Adems del

mismo Canciller del Dragn del


Consejo de los Lores que viste y calza.
Alec le lami delicadamente las
pestaas, primero una y luego la otra.
Debe de estar loco para bajar aqu. O
desesperado.
A lo mejor slo busca algo de
diversin.
A lo mejor. El largo cuerpo de
Alec se enrosc a su alrededor,
aadiendo peso a sus palabras.
Alguien tiene que hacerlo.
T no?
Diversin? sa es la idea?
Pensaba que estbamos proporcionando
material para los poetas y los

chismosos.
Los he echado a patadas.
Los has ensartado.
Los he ensartado. Poeta asado al
espetn.
Chismoso
flambeado
Richard Me parece que ya s lo que
entiendes por diversin.
Richard intercept la mano que se
dispona a hacerle cosquillas y convirti
el gesto en otro completamente distinto.
Me alegro. Eres adorable.

Captulo 9
No haba, a fin de cuentas, motivo
alguno para que Richard no fuera a las
Tres Llaves la noche siguiente. Si Ferris
pensaba que eso quera decir que
Richard aceptaba el trabajo, sera culpa
suya. Cuando supiera el nombre del
objetivo decidira si aceptaba el
encargo o no. Tan slo esperaba
averiguarlo ahora y dejar de recibir ms
rodeos y bolsitas de plata.
Richard cruz el Puente bien
armado. Los pobres que vivan
alrededor de los embarcaderos tendan a
ser
gente
desesperada
y
sin

cualificacin, sin orgullo ni reputacin


que perder. Tanto les daba asaltar a un
amigo que a un desconocido, y sin
previo aviso. La gente de la parte alta de
la ciudad los tena por desechos de la
Ribera. Los ribereos los tomaban por
incompetentes faltos de gracia que
saban que no les convena cruzar el
Puente.
Las Tres Llaves era un lugar
admirablemente adecuado para celebrar
misteriosas reuniones. Se levantaba en
mitad de ninguna parte, entre almacenes
y despachos de contabilidad que estaban
vacos por la noche, silenciosos salvo
por el ocasional paso de la Guardia. La

gente sin otro sitio al que ir acuda all


buscando el anonimato. Algunos
buscaban el olvido: al acercarse a la
taberna, Richard vio la puerta abierta,
un rectngulo de luz polvorienta, y un
cuerpo que sala despedido. El hombre
se qued tendido en la nieve derretida
entre ronquidos estertreos. De Vier lo
rode y entr en el local.
No le cost encontrar una mesa
cerca de la puerta. La noche era fra,
hmeda con la niebla procedente del ro,
y los ocupantes de la sala se
arracimaban en la otra punta, junto al
fuego. Eran en su mayora hombres, sin
compaa, sin nombre. Repararon en el

recin llegado; unos pocos lo miraron


dos veces, intentando dilucidar dnde lo
haban visto antes, antes de seguir con lo
que estuvieran haciendo.
Su contacto despert ms inters.
Era una mujer que apareci serena en la
puerta, embozada en una capa y velada
por su capucha, con el rostro en sombras
vuelto hacia la mesa. Richard se
pregunt si no sera la duquesa en
persona esta vez, imitando la proeza de
Ferris al explorar valientemente los
arrabales. Quienquiera que fuese, lo
reconoci de inmediato y cruz hasta su
mesa con paso firme. Antes de que
llegara hasta l, empero, un hombre

fornido con la cara roja se levant


tambalendose y le cerr el paso,
diciendo con algo menos que un gruido
obsequioso:
Hola, ricura.
Richard hizo ademn de dirigirse a
ella, antes de ver el destello de acero.
Aprtate. Ella sostena un
cuchillo largo apuntado al pecho del
borracho.
Oye, guapa la adul el hombre
, no te enfades. O bien no estaba tan
ebrio como aparentaba, o bien haba
sido luchador alguna vez, porque de
repente el cuchillo estaba en el suelo.
Sujetaba la mueca de la mujer con una

mano y la arrastraba hacia l cuando


ella se revolvi, gritando:
Richard!
De Vier sali al encuentro de ambos,
desenvainado ya su cuchillo. El hombre
lo vio y su presa se afloj lo suficiente
como para que la mujer se zafara.
Vete de aqu le dijo Richard,
o bscate una espada.
Un hombre con un delantal de cuero
lleg corriendo desde la trastienda.
Largo dijo; ya conoces las
normas.
El borracho se frot los brazos,
como si lo hubieran lastimado.
Lenny dijo al vinatero, ya

sabes que no iba en serio. Para qu


diablos iba yo a pelearme?
Richard hizo un gesto con su pual:
atrs. El hombre retrocedi y
desapareci junto a Lenny en la
trastienda de la taberna.
Con Richard cubrindola, la mujer
recogi su cuchillo del suelo y volvi a
guardrselo en la manga. Suspir y se
estremeci de pies a cabeza.
No me puedo creer que haya
hecho algo as dijo.
Yo s. Richard volvi a la mesa
. Con esa capucha tapndote los ojos,
cmo esperas ver nada?
La mujer se rio y se sacudi la

caperuza del rostro. Con ella cay una


masa de cabello de color rojizo como el
de un zorro.
Me invitas a un trago? sonri.
Slo a uno? Richard le
devolvi la sonrisa. No a ocho? Es
que ahora has rebajado tu lmite?
No voy a ponerlo a prueba aqu:
en este sitio sirven agua del ro
mezclada con alcohol puro para
disimular el sabor.
Por lo que parece De Vier mir
en direccin a su asaltante, no deja de
surtir efecto. Sintate aqu para que
pueda tenerlo vigilado.
S. La mujer se acomod con

los codos encima de la mesa. Me


dijeron que me buscabas. Creo que eres
horrorosamente valiente. De verdad
matas a alguien con esa cosa?
Oh, bueno, slo por dinero. Le
dirigi una mirada insulsa. Es lo
bastante modesto para tu gusto?
Es un paso adelante. Ahora eres el
mejor de la ciudad.
Antes tambin lo era.
La mujer se rio, revelando unos
dientes marrones en su atractivo rostid
de fuertes rasgos.
Tienes razn. Pero el rumor ha
llegado a odos de quienes emiten
losjuicios. Conoces los canales igual de

bien que yo.


Richard solt un bufido.
Canales! Cuando por fin matas a
las suficientes personas, se dan cuenta
de lo que vales.
No empieces con eso repuso
impacientemente ella. Ahora eres
importante y lo sabes. Pareca severa,
con sus ojos grises opacos y serios.
Hasta cundo crees que podrs seguir
dndole largas?
No es sa mi intencin.
Simplemente necesito ms informacin.
Hblame de la otra dama.
Qu otra dama? Empez a
ruborizarse y baj la mirada. No creo

que eso tenga nada que ver con esto


rezong.
Perdona. Richard retom el
tono educado que utilizaba con los
clientes. Pens que estabas con otra
casa. La incomodidad de la mujer le
haba dicho muchas cosas ms de las
que se haba propuesto averiguar.
Soy su doncella. Le lanz una
mirada dura y desafiante por encima de
la mesa. Una de ellas. Mantenemos el
sitio limpio. Es una casa bonita.
Tienes buen aspecto dijo l.
Ninguno de los dos mencion el nombre
de su seor, ella siguiendo instrucciones
y Richard porque era evidentemente que

no deba saberlo. La vida en la Colina


casa contigo.
La mujer lo mir directamente,
atajando las cortesas.
Casa conmigo mejor que la
crcel. Pensaba que no era nada, que te
azotaran; le pasaba a todo el mundo, y
luego se rean y seguan robando.
Baj la mirada a sus manos, dobladas
encima de la mesa. Estaban bien
formadas, con los dedos redondeados en
agradable proporcin con la palma.
Richard vio que las tareas domsticas le
haban embastecido la piel. Pero esa
paja que te dan apesta, y te arrancan la
ropa de la espalda como si no

significara nada, como si una fuera una


actriz dando espectculo para el
pblico. Vi cmo era, y cmo
acababa Qu le pas a Annie?
Richard tard un momento en
recordar a quin se refera.
Se puso mejor. Despus vivi
como una reina una temporada, hasta que
volvieron a pillarla.
Y luego?
Esa vez muri.
La mujer asinti.
Yo preferira morir en la
intimidad. O recibir una estocada
limpia, como hiciste con Jessa
No dijo Richard. No lo

preferiras.
Pero ella haba salido de la Ribera
haca tiempo y ya no tena miedo. El
pasado era una historia contada, una
batalla librada.
Pensaba que la queras de verdad,
a sa dijo con voz queda.
No lo s dijo Richard. No
importa. Por qu te han enviado aqu
abajo?
La mujer se encogi de hombros.
l trabajo para l. Tena que
mandar a alguien.
Saba que me conocas.
Mantuvo la mirada clavada en la
mesa, extremadamente pulida y tallada

por el roce de manos ajenas.


Slo sabe que soy de la Ribera.
Ya sabes cmo nos agrupan a todos all
arriba.
Tena derecho a su intimidad. El que
su noble jefe fuera adems su amante
pareca seguro; cmo si no sabra
Ferris que De Vier perteneca a su
pasado? Tampoco era probable que el
lord confiara una misin tan delicada a
una criada corriente. Para Katherine
estaba bien: Ferris no careca de
atractivos y su trato de favor podra
mantenerla lejos de la Ribera.
Y t? pregunt ella. Ahora
ests solo?

No. La mujer exhal un


diminuto suspiro. Richard dijo de
repente: Katherine. Te hace dao?
Pareca cansada. Mene la cabeza.
No. No necesito nada. Tan slo
una respuesta que darle.
Sabes que no puedo responder
todava dijo Richard; ya sabes
cmo trabajo.
No has odo toda la pregunta.
Sonrea extraamente, mirndolo por el
rabillo del ojo. Era la sonrisa de otra
mujer; no saba de cul, pero s saba lo
que significaba.
Richard alarg el brazo por encima
de la mesa y le cubri una mano con la

suya.
Es una idea dijo; pero no
tuya ni ma. Dile que preguntaste; dile
que no paraste de ofrecerme bebida,
pero a m me interesaba ms el dinero.
De hecho, es verdad aadi a la
ligera. La gente piensa las cosas ms
raras de los espadachines.
Ella recuper su mano con calma y
dijo secamente:
No me imagino de dnde las
sacan. Luego, siguiendo su oferta de
inocentes trivialidades: Te echan de
menos en la Colina, ahora que ya no eres
joven ni salvaje. Con quin has sentado
la cabeza al final, con Ginnie Vandall?

No parece saberlo nadie.


Es un hombre respondi l,
un forastero llamado Alec.
Qu aspecto tiene?
Richard
pareci
meditar
cuidadosamente su respuesta.
nico, en realidad. No se parece
a nada que haya visto antes.
A qu se dedica?
Antes estudiaba, de eso estoy
seguro. Ahora intenta conseguir que lo
maten dijo De Vier con estricta
seriedad.
Cmo, espera que le caiga
encima una piedra?
Piedras, cuchillos, personas lo

que haya a mano.


Katherine consider la posibilidad.
Un estudiante. No sabr luchar.
Es una nulidad. Me mantiene
ocupado.
Protegindolo.
Dej que las palabras flotaran en el
aire. Ahora podra herirlo con un
nombre o intentarlo. Jessamyn. Una
mujer hermosa, ladrona consumada,
artista de las estafas Juntos, ella y el
joven espadachn haban deslumbrado la
Ribera
como
estrellas
gemelas.
Jessamyn no era ninguna nulidad, saba
usar el cuchillo. Jessamyn tena carcter
y una noche haba conseguido que

Richard perdiera los estribos. Nadie


haba podido protegerla.
Katherine podra intentar herirlo con
eso pero y si no pasaba nada?
Richard siempre haba estado confiado y
seguro de s mismo. Pero los ltimos
aos le haban dado una ptina de
glamour. Ya no haba aristas ni
vacilaciones. Afrontaba el mundo con
franqueza, obligndolo a verlo como se
vea l a s mismo. A Katherine le
complaca pensar que aqu haba alguien
al que le daba igual lo que pensaran de
l los dems, alguien libre de la lucha
cotidiana por la supremaca. Pero
tambin le helaba la sangre pensar que

l mismo pudiera llegar a creer que su


vida estuviera libre de todo lo que haca
de la vida humana algo imposiblemente
doloroso. Descubri que no quera
intentarlo.
En serio dijo Richard, si
quieres otro trago, es tuyo.
Lo s. Por qu intenta conseguir
que lo maten?
No lo s. No se lo he preguntado.
Pero no quieres que lo consiga.
De Vier se encogi de hombros.
Me parece una estupidez.
Despacio, para no alarmarlo,
Katherine sac su cuchillo para
observarlo y mene la cabeza.

Cuando entr aqu no debera


haberte pedido ayuda. Tendra que haber
ensartado a ese idiota cuando tuve
ocasin.
Esto no es la Ribera. Podras
haberte metido en problemas.
La mujer no dej de sacudir la
cabeza, con el cabello danzando sobre
sus mejillas como serpientes.
No. Es slo que no fui capaz.
Perd la ocasin porque no fui capaz.
Te estorb la capucha.
Katherine levant la cabeza, sonriendo:
estorbar era una expresin del campo.
Pero l la mir seriamente a los ojos:
De todos modos, da igual. No tendrs

que volver jams a la Ribera.


Ella esperaba que eso fuera verdad.
No le digas que titube.
No lo har. Seguramente ni
siquiera vuelva a verlo.
No s yo. Katherine sac una
gruesa hoja de papel doblada de su
capa. Estaba cerrada con blancos
pegotes de lacre. Es lo que te
imaginas. brela cuando llegues a casa.
Dice que no quiere meterte prisa: tienes
una semana para pensrtelo. Si decides
seguir adelante con ello, estate en la
Campana Vieja dentro de una semana a
partir de esta noche, a la misma hora.
All habr alguien con la primera mitad

de tu paga.
La mitad por adelantado
Hablaba en serio. Qu generoso. Cmo
reconocer al mensajero?
l te reconocer a ti. Por el anillo
que llevas.
Qu anillo?
Esta vez Katherine le entreg una
bolsita de piel de ante. Richard afloj
los cordones y atisbo el pesado fulgor
de un rub enorme. Se apresur a volver
a cerrarla y se guard la bolsa debajo de
la camisa, junto con el papel lacrado.
Y si no me presento?
Ella le sonri, un fantasma de su
antigua sonrisa callejera.

Pntelo de todos modos. No me


han dicho nada de tener que devolverlo.
El anillo costaba al menos tanto
como el trabajo en s: doble paga, el
regalo que era un soborno. Lord Ferris
no era ningn idiota, y tampoco
escatimaba recursos.
Katherine se levant y se envolvi
en la capa. Slo le llegaba al hombro a
De Vier. ste dej una de las piezas de
plata de Ferris en la mesa para pagar la
cuenta. Cuando la mujer lo interrog con
las cejas, explic:
Es lo ms pequeo que me ha
dado. A lo mejor se piensa que slo
bebo vinos selectos.

A lo mejor se pensaba que te


quedaras con el cambio repuso ella
. Coge el cambio, Richard, o dars
que hablar.
Cogi el cambio, en bronce, y se lo
guard en un bolsillo. Luego se situ
muy cerca de ella y le entreg la bolsita
de plata.
Me dijo que era para cubrir
gastos. No quisiera que me acusaran de
racanear en las citas. Ella acept sin
decir palabra lo que le ofreca. Podra
comprar muchas cosas con ese dinero; y
si De Vier no lo necesitaba, mejor para
l.
Mientras buscaban la salida, las

filas de hombres murmuraron de forma


inexpresiva:
Buenas noches, encanto. Cudate,
cario.
Salieron de la taberna. Sobre sus
cabezas las tres llaves de hierro, con
unos pocos copos de oro adheridos an
a ellas, repicaban al viento. Enfilaron
por el Bajo Henley en direccin a la
Taberna del guila Encorvada, donde
uno de los lacayos de Ferris,
discretamente ataviado con prendas de
cuero, aguardaba para escoltarla de
regreso a la Colina.
***

Era tarde cuando lleg Richard, pero


Alec segua levantado, leyendo a la luz
de una vela. Alec levant la cabeza del
crculo de luz hacia l y parpade a las
sombras que ocupaban la otra punta del
cuarto.
Hola, Richard.
Hola dijo cordialmente Richard
. He vuelto.
De Vier se desabroch despacio el
cinturn de su espada. Retir los
cuchillos con cuidado, como si de
infantes se trataran, o de criaturas que
pudieran morder, y los dej encima de la
repisa de la chimenea.
Ya lo veo dijo Alec. Te has

perdido toda la diversin. Marie se


meti en una pelea con uno de sus
clientes. Ha dado tres vueltas al patio
persiguindolo, tirndole calcetines e
insultndolo.
El
hombre
intent
esconderse detrs del pozo. Le lanc una
cebolla. Fall, claro, pero se asust.
A lo mejor pens que eras t. Sea
como fuere, al final acab por irse, y
luego los gatos empezaron a armar
escndalo en el tejado y no me quedaba
nada que tirarles. Tienes t algo?
No. Creo que no. Me parece que
se han marchado ya respondi
Richard, que no haba odo nada.
Creo que deberamos tener

nuestro
propio
gato.
Podramos
adiestrarlo para pelear. Los mantendra
alejados de aqu. Al fin y al cabo, no
tiene sentido enviarte a ti al tejado.
Por qu no? pregunt Richard
mientras se acercaba a la ventana. Se
asom arriba. Podra subir ah. Fcil.
Se encaram al alfizar.
Lo ms fcil dijo Alec, sera
conseguir un gato. Podramos salvarle la
vida sacarle una espina de la pata o
algo as y nos estara agradecido
eternamente.
Richard abri la ventana y asom el
cuerpo, sujetndose con una mano.
Vas a conseguir que me maree

dijo Alec, y adems, todos los gatos


se han ido ya. T mismo lo has dicho.
No me voy a caer. Aunque no hay
mucha altura. Podras saltar si fuera
preciso y probablemente no te romperas
nada. Directo al patio.
A Marie le dara un ataque.
Pareces un idiota ah plantado en esa
ventana. Es como si esperaras echar a
volar.
Richard se rio y volvi adentro de
un salto. Cay mal y se enderez
tambalendose.
Ves! exclam. Esto me pasa
por hacerte caso.
Yo no te he dicho que saltaras de

la ventana.
Siempre ests dicindome que me
emborrache. Bueno, pues ya lo he hecho
y no me gusta. Se sent con fuerza en
su nica silla, asumiendo la postura de
quien no piensa levantarse en mucho
tiempo.
Con qu te has emborrachado?
pregunt Alec. Con la sangre de
siempre?
No, brandy y vino. Un brandy
realmente espantoso. Saba que no me
gustaba emborracharme y ahora
recuerdo por qu. Tengo que recordarme
todo el rato dnde tengo los pies. No me
gusta nada, de verdad. No entiendo

cmo puedes soportarlo t tan a menudo.


Bueno, a m no me importa nunca
dnde tengo los pies. No me digas que
has dejado que Ferris te diera un brandy
asqueroso!
No, he sido yo. Yo solito. Pens
que me gustara. T siempre dices que
me gustara. Bueno, pues no me gusta.
Estabas equivocado.
Ya lo has dicho dijo Alec,
dos veces. Si crees que voy a
disculparme porque no sabes dnde
tienes los pies, te equivocas. Salgamos.
Te ensear a jugar a los dados.
Estoy borracho, no loco. Me voy a
la cama.

Alec se estir en su silla divn como


un gato, con un pulgar an en el libro.
Richard, por qu te has
emborrachado? Ferris no se ha
presentado?
Pues claro que no se ha
presentado. Se present otra persona.
Se han portado mal contigo? Vas
a matarlos?
No y no. Dios, qu sanguinario
eres. No voy a matar a nadie. Voy a
acostarme. Pdeme lo que sea para
desayunar, pero que no sea pescado.
No saba cmo poda haberse
desvestido y metido en la cama, pero de
pronto encontr una mano cerrada sobre

su hombro y la voz de Alec que repeta


una y otra vez:
Richard, Richard, despierta.
Repar enojado en lo lenta que era
su reaccin mientras grua y se daba la
vuelta, para decir con una voz pastosa
que no era la suya:
Qu pasa?
No haba cerrado los postigos; una
tenue barra de plateada luz de luna caa
sobre la cama, iluminando la mano de
Alec tensa sobre la colcha, aplastando
el papel de lord Ferris.
Estabas
roncando
dijo
ingenuamente Alec arrastrando las
palabras; pero la blancura de sus

nudillos sobre el papel lo delataba.


Bueno, ya he parado. Richard
no se molest en discutir. Qu te
parece el mensaje de Ferris?
Me parece que su ortografa
apesta. Con el peso de los sellos a
modo de lastre, Alec despleg la hoja
de una sacudida.
No haba nada escrito en ella; tan
slo el dibujo de un fnix elevndose
entre llamas por encima de una serie de
bandas herldicas.
Es un escudo de armas dijo
gravemente Alec. Sabes cul?
Claro. Lo he visto por toda la
ciudad. En sus estandartes, sus carruajes

y otras cosas.
Es Basil Halliday anunci
pomposamente Alec, como si Richard
no hubiera respondido.
Con cierta precipitacin, Alec
apart las sbanas a su alrededor y
empez a pasearse por el cuarto.
ste es el hombre que Ferris
quiere que mates?
Ferris o la duquesa. Todava no he
averiguado cul de los dos. l debe de
estar protegindola.
No puede hacer de recadero para
ella. Alguien de su posicin apenas se
dignara limpiarse las botas l mismo.
Podra significar el dibujo que

Halliday es el patrono de otra persona?


No. sta es la forma que tienen
los ms inteligentes de anunciar su
objetivo. Debera quemar esa hoja.
Recurdamelo por la maana.
No te duermas le orden Alec.
No creo que Un bostezo le
desencaj la mandbula, pero se oblig
a mantener los ojos abiertos. Qu
ocurre? pregunt. Te he contado
todo lo que s. Puedes decirme algo
ms? Debera saber alguna cosa?
Era la pregunta equivocada. El
rostro de Alec se cerr como una
trampa.
Saber? repiti, acero y miel

. S que me conviene mantenerme al


margen cuando juegan a estos juegos. Te
crees que ests por encima de todo,
Richard pero te masticarn, y al final
te dar igual si te tragan o te escupen.
Richard quera explicarle que a los
espadachines no les pasaba eso:
cobraban por su trabajo y se iban a casa,
dejando que los nobles discutieran el
resultado entre ellos. Por vez primera se
pregunt seriamente si Alec conocera
realmente de la Colina, puesto que no
saba eso. Pero lo nico que dijo fue:
No me pasar nada si es que al
final acepto el encargo. Estoy a tiempo
de negarme. Pero la duquesa pagar por

ello,
y
Ferris
me
evitar
complicaciones. Ya lo vers. A lo mejor
nos mandan a Tremontaine hasta que se
calmen las aguas Viviramos en una
bonita cabaa junto al ro, pescaramos,
criaramos abejas Qu te parecera
pasar una temporada en el campo?
Detesto el campo dijo Alec con
voz glacial. Vuelve a dormirte.
De Vier cerr los ojos y por fin se
hizo lo bastante oscuro.
Est bien. Pero slo porque me
siento complaciente. Lstima. Por la
maana me sentir espantosamente mal.
Duerme. Por las tardes siempre te
sientes estupendamente bien.

Y eso es precisamente lo que hizo.

Captulo 10
Era demasiado pronto, pensaba lord
Ferris mientras caminaba por la calle
camino de la residencia de los Halliday;
demasiado pronto como para que Basil
Halliday supiera cul era el juego.
El encargo de Katherine estaba
recin cumplido. Dentro de una semana,
si todo iba bien, Ferris tendra la
respuesta del espadachn, y se podran
empezar a cumplir los planes para el
desafo mortal del Canciller de la
Creciente. Aunque Katherine hubiera
echado
un
vistazo
al
papel
cuidadosamente sellado que llevaba

encima, Ferris saba qu pasos haba


dado el da anterior; y pensaba que no
era insincera con l. De Vier tampoco
era ningn agente de Halliday; de eso
Ferris estaba seguro.
No haba forma de saber qu
significaba la invitacin de lord
Halliday a venir y conversar en
privado. Era una nota informal de puo
y letra de Halliday; puede que su
secretario ni siquiera estuviera enterado
de ella. Eso haca que Ferris recelara,
pero el Canciller del Dragn del
Consejo Interno no poda hacer odos
sordos a una convocatoria de su
Creciente, por misteriosa que fuera y

quiz se tratara tan slo de algn asunto


peliagudo del Consejo que Halliday
quera discutir con l antes de que se
enterara nadie ms. La nota informal
podra ser simplemente eso: se haba
odo protestar a los secretarios de
Halliday porque las informalidades de
su seor los distraan. Puede que Ferris
tuviera que aguardar detrs de
quienquiera que tuviese la cita oficial a
esa hora.
La residencia de los Halliday se
levantaba sola en lo alto de una calle
empinada; inconveniente, pero dotada de
una vista magnfica. Era una casa sin
verja en la entrada: todos sus jardines se

encontraban en la parte de atrs, de cara


al ro. Ferris vio a un par de hombres
fornidos que remoloneaban en la linde
de la propiedad. No era demasiado
pronto, al parecer, para que el Canciller
de la Creciente hubiera empezado a
preocuparse por el peligro en que lo
ponan las elecciones. A partir de ahora
iba a estar bien protegido. Eso
tranquiliz un poco a Ferris: la defensa
era lo suficientemente vaga como para
sugerir que Halliday no estaba al
corriente de ningn plan en concreto.
Estaba bien vigilado. De Vier tendra
que ser astuto. Aunque, claro est, la
reputacin de De Vier deca que lo era.

Esperaba que no fuera tan astuto como


para rechazar el trabajo.
Quiz, reflexion Ferris, debera
haber programado ms ajustadamente
sus acciones, haberle dado al
espadachn menos tiempo para sopesar
la oferta. Pero Ferris se haba dejado
guiar por la impresin que le causara De
Vier en la taberna de la Ribera: el
espadachn haca gala del amor propio
de un artista, la vanidad de un amante.
Igual que a un amante, haba que
agasajarlo; igual que a un artista, haba
que adularlo. Darle tiempo para meditar
las cosas era un gesto de confianza y
respeto que Ferris esperaba que cerrara

el trato. Tampoco le vendra mal a De


Vier tomar una decisin tiempo antes de
la prxima cita prevista, para que
acudiera a ella ansioso, mordiendo el
freno.
Ferris encontr a Basil Halliday en
su estudio, rodeado de papeles y tazas
de chocolate medio vacas. Tena el pelo
alborotado; deba de haber estado
pasndose los dedos por l. En su frente
haba una mancha de tinta que lo
corroboraba. La sonrisa con que recibi
a Ferris resultaba tanto ms encantadora
por su preocupacin. Ferris se
tranquiliz un pice y empez a
preguntarse de qu tendra que dejarse

convencer esta vez.


Qu crees que trama ahora tu
amigo Karleigh? pregunt lord
Halliday a Ferris sin ms prembulo.
El duque? respondi Ferris.
Estar refunfuando en su hacienda, me
imagino. Donde debera estar, despus
de que hicieras que De Vier batiera a su
espadachn en la casa de Horn.
Yo? Yo no lo emple. S lo que
andan diciendo, pero ese duelo fue la
primera noticia que tuve de desafo
alguno.
Es lo que dice Horn. Eso
responda a la pregunta. A Ferris no le
gustaron las implicaciones. Quin

aparte de Halliday tena el poder


necesario para asustar a Karleigh por
medio de un duelo puramente formal
hasta el punto de expulsarlo al campo en
esa poca del ao? Alguien fuerte y
secreto, que no quera impedimentos
para la reeleccin del Canciller de la
Creciente o puede que Halliday fuera
capaz de jugar ms sucio de lo que
pretenda. Debera aprender a no
escuchar las opiniones de Horn.
Eres joven dijo jovialmente
Halliday; se te pasar. Y sera una
lstima que no hubiera sido el
espadachn de Halliday: a Ferris le
gustaba la irnica simetra de la

expulsin de Karleigh por parte de


Halliday, puesto que resultara ms
sencillo fijar las sospechas sobre
Karleigh si ste se encontraba fuera de
la ciudad.
As que Karleigh intenta echarte
del asiento in absentia, no? Ferris se
sirvi un poco de chocolate tibio.
Mi seor duque ha ido y ha puesto
el dinero para que el teatro de
Blackwell reponga El fin del rey el mes
que viene suponiendo que haya
dejado de nevar para entonces.
Oh, seguro que s. Pasa siempre.
Abrirn justo a tiempo. Sabes, Basil, El
fin del rey es una obra verdaderamente

espantosa.
S. Halliday hizo una mueca.
La recuerdo bien. Tiene un montn de
discursos agitadores contra la tirana
monrquica: El gobierno de un solo
hombre no es gobierno sino violacin,
cosas as. Mary y yo tendremos que
sentarnos en algn lugar a la vista y
aplaudir con ganas.
Ferris acarici el brazo de la silla.
Podras cerrarlo, ya sabes. El
teatro de Blackwell es una guarida de
ladrones y una amenaza para la salud
pblica.
El mayor de los dos hombres enarc
las cejas.

Oh, Tony. Y yo que pensaba que te


gustaba el teatro. Hablas igual que
Karleigh se es precisamente el tipo
de gesto tirnico que intenta incitarme a
hacer con sus provocaciones. Pero mide
el temperamento de los dems segn el
suyo. No voy a cerrar el teatro sobre
todo porque tengo entendido que van a
reponer una de esas viejas tragedias de
sangre y venganza que a m me encantan.
Consiguen ser rgidamente morales, sin
restregrtelo por las narices no como
El fin del rey, que machaca sus
argumentos tres veces en el primer
discurso. Me pregunto qu actor se
parecer lo bastante a m como para

representar al rey depuesto.


Ninguno, espero; todos estn
desnutridos. Ferris se ajust el parche
del ojo. Deba acordarse de no mostrar
tanta
sorpresa
cuando
Halliday
demostrara ser capaz de intuir las
maquinaciones de los dems. Y deba
resistir el impulso de insistir demasiado
ahora: si fuera posible destruir al
Canciller de la Creciente dndole malos
consejos, Ferris se habra propuesto
hacerlo mucho antes, y la consiguiente
escena con De Vier sera innecesaria.
Debo decir que te lo ests tomando todo
con calma. Si la chusma de la ciudad se
vuelve contra ti gracias a la agitacin de

segunda mano de Karleigh, tu reeleccin


en el Consejo no te servir de nada.
Oh, Mary se lleva todo el genio
sonri el marido de la mencionada;
t te llevas los planes meticulosamente
ingeniados.
Tienes un plan. Ferris camin
hasta la otra punta de la estancia,
dejando que el humorismo enmascarara
el alivio que senta. Lejos de descubrir
la conspiracin contra l, Halliday
estaba a punto de admitirlo ms an en
sus confidencias. Bueno, por qu no?
Nunca haba dado motivos a Creciente
para sospechar de l. S, disenta con l
de vez en cuando en el Consejo, como

respetable
oponente.
Pero
sus
verdaderas polticas estaban tan
alejadas entre s que ni siquiera tena
sentido intentar reducir a Halliday por
medios ortodoxos.
La poltica de Halliday se sustentaba
en una fusin inestable del campo y la
ciudad. Pareca creer que los nobles
haban dejado de constituir el lazo de
unin entre ambos que durante tantos
aos haba supuesto su control sobre las
tierras; que conforme la ciudad se
tornaba ms prspera e independiente de
ellos, perderan su influencia y, mientras
tanto, perdan adems el campo merced
a su falta de atencin. Deba admitir que

los acercamientos del Canciller de la


Creciente al Consejo de la Ciudadana y
su popularidad entre el populacho en
general servan de algo; pero en opinin
de Ferris ste era un plan nebuloso para
un futuro an ms incierto. Si Halliday
no amara tanto la ciudad, habra vuelto
al campo haca tiempo para hacer
ejemplo de sus propios terrenos. No era
un administrador ineficiente; y Ferris no
poda menos que admirar la manera en
que lograba lo que se propona
disimulando sus objetivos con conceptos
aceptables para el Consejo; pero saltaba
a la vista que era, en ltima instancia, un
soador y que tarde o temprano sus

estimadas innovaciones le pasaran


factura y conseguiran que perdiera el
respaldo
de
la
nobleza.
El
ultraconservador Karleigh se haba
percatado ya del tono, si bien no del
contenido, del programa de Halliday.
Creciente
estaba
sobrepasndose
peligrosamente
al
adelantar
las
elecciones a esta primavera; aunque lo
cierto era que las circunstancias le
dejaban pocas opciones. Y si sala
vencedor, el apoyo cimentara su
posicin, posiblemente de por vida. De
perder, sus sucesores podran armar tal
estropicio administrativo que an podra
regresar rodeado de gloria.

En cuanto a su plan Ferris decidi


esperar lo mejor.
Me honris con vuestra confianza,
milord.
Halliday sonri.
Tengo mis motivos. Aunque no te
cuentes entre mis partidarios ms
ruidosos.
Pero
tampoco
respaldo
a
Karleigh. Mis razones para ello son
evidentes para cualquiera que tenga ojos
en la cara. Milord el duque no es ms
que un entrometido pomposo con una fe
conmovedora en su propia retrica.
Oh, no dijo Halliday con serena
sorpresa. Te equivocas. El duque de

Karleigh es un hroe, el ltimo hombre


de cierta integridad que siente el debido
respeto por la ley del Consejo. Mucha
gente lo dice, l el primero. Lo que
tenemos aqu es un hombre acaudalado,
y por consiguiente poderoso, que ahora
se propone ejercer ese poder. Celebr
algunas cenas extraordinarias antes de
considerar preciso trasladarse al
campo
He
odo
que
eran
extraordinarias, al menos; nunca me
invitaron a ellas, aunque a ti quiz s. La
hospitalidad
puede
empaar
la
pomposidad. Y su retrica ha dividido
ya un Consejo que antes estaba unido.
Tenamos un inters, un propsito mutuo

que haca aos que no conocamos.


Ahora planea desmantelarlo, para que
sus fantasas de los das dorados del
gobierno de los lores puedan recibir
carta blanca y, a la larga, hacernos saltar
a todos por la borda.
No te has parado a considerar
dijo
suavemente
Ferris
que,
tcnicamente, tiene razn? La Creciente
era un ttulo de cortesa; no se esperaba
que acabara siendo lo que has hecho de
l.
Halliday le lanz una mirada
lgubre.
No?
Entonces,
por
qu
funcionan mejor las cosas cuando

alguien asume la autoridad central,


aguantando lo ms recio de las quejas
mediante elecciones en vez de los
caprichos de moda? Cundo alguien
puede representarnos oficialmente ante
el Consejo de la Ciudadana? No tengo
ms poder que el que me conceden la
gente y la necesidad. Ni siquiera
Karleigh puede decir que yo haya
infringido una sola normativa procesal.
Escchame, Ferris y luego pon en
duda mis motivos. No es una duda que
quiera ver enterrada y eliminada. Pero
piensa en la visin de Karleigh: dnde
est su candidato a reemplazarme?
Halliday pos su taza de chocolate un

poco ms fuerte de lo previsto. No


tiene ninguno. Le da igual lo que pase
con el Consejo una vez me haya
destituido.
Quiere la Creciente para s, desde
luego dijo Ferris. Varios de sus
antepasados la ostentaron, cuando
significaba celebrar fiestas y asegurarse
de que nadie hablara a destiempo en las
reuniones. Todos los duques estn un
poco obsesionados con sus derechos
hereditarios.
Motivo por el cual, supongo, se
esfuerza tanto por negarme mis derechos
electivos! Ostentar la Creciente no va a
investir de grandeza de repente a ese

idiota dijo con rencor Basil Halliday


. Cualquiera pensara que hasta l
debe de saberlo ya. Sus ideas son
populares, pero l no. Se ha peleado con
la mitad del Consejo a cuenta de sus
tierras, y con la otra mitad a cuenta de
sus esposas.
Pero
no
conmigo
dijo
quedamente Ferris.
No contigo. Todava no.
Halliday se retrep en su silla. Dime,
Tony; qu pasara si lo organizara para
que un ttere ostentara la Creciente en mi
lugar hasta que pudiera volver a optar al
cargo?
Cualquier cosa. Tu hombre podra

encontrarse demasiado impresionado


por su poder y negarse a escucharte.
Podra intentar hacer caso de tus
sugerencias
y sencillamente
ser
demasiado dbil para mantener unido el
Consejo como haces t. Y, estaba
pensando Ferris, ante todo tendra que
ser un alfeique para considerar
siquiera la posibilidad de ocupar ese
puesto.
Exactamente dijo Halliday.
Una persona dbil no podra hacerlo, y
alguien fuerte no querra. Ferris
sonri dbilmente ante la perspicacia de
Halliday. Pero si se niega por
votacin la medida de prolongar mi

mandato continu Creciente, tendr


que respaldar a alguien para que me
suceda. Lo he pensado mucho. Espero
que t tambin.
Bajo la lmpida mirada de Halliday,
Ferris se senta tremendamente expuesto.
Pens en los guardias del exterior, y en
l mismo en la casa de Halliday, solo y
vulnerable a un desafo mortal. Pero no
era se el significado del mensaje de
Halliday. Al contrario que Ferris y la
duquesa de Tremontaine, Basil Halliday
no era dado a esconder dobles sentidos
tras sus palabras.
Por esta vez todo estara en
perfecto orden dijo Ferris. Pero

cuando pueda optar a la reeleccin,


quiz no me encuentres tan fcil de
derrotar.
Pero sonri Halliday, en este
caso, mi rechazo por mayora de votos
me situara en el mismo bando que
Karleigh. Eso le sentar fatal.
Menudo motivo!
En ese caso, estaras dispuesto?
A ostentar la Creciente? Mentira
si dijera que no. Tomar lo que t has
hecho de ella, guiar un Consejo fuerte
bajo el manto de tu respaldo Dijo a
Halliday lo que quera or. No era
difcil. Pero incluso este sorprendente
gesto de visionaria generosidad le daba

ganas de rer. La mirada de Halliday


estaba tan concentrada en el futuro que
ni siquiera vea lo que tena delante!.
Pero cmo va a resolver todo esto tus
problemas con Karleigh? Cualquiera
dira que querras concentrarte en ver
que no hay necesidad de respaldar mi
candidatura!
Basil
Halliday
se
mostr
sorprendido.
Es sencillo. Ve y habla con
Karleigh.
Por una vez, Ferris se sinti
completamente desorientado.
Milord dijo. Eso sera
funesto. Karleigh no sabe mantener la

boca cerrada y yo perdera a todos tus


partidarios de un plumazo.
Halliday reprimi un gesto de
impaciencia.
Ferris he observado tus
cuidadosas estratagemas por permanecer
neutral en el Consejo. Eso irrita a la
gente Vienen a m quejndose porque
no aciertan a adivinar de qu lado ests.
Crees que no s lo difcil que es
construir
esa
base?
Quiero
aprovecharla, no destruirla. Habla con
Karleigh en tu nombre. Di lo que tengas
que decir. No eres mi hombre; no puedo
enviarte a defender mi causa, y menos
ahora que te he ofrecido semejante

golosina si pierdo. Simplemente ve y


confndelo un poco Enturbia la
situacin S que puedes hacerlo,
Tony. Su expresin, risuea, se
endureci. Pero ten en cuenta una
cosa: si me traicionas, lo sabr. Y me
ocupar de que no haya ninguna capa
con la que puedas cubrirte.
No te gustan los duelos, verdad?
dijo Ferris. Halliday mene la cabeza
. No apruebas el empleo de
espadachines en general; quiz porque
has tenido que presidir el resultado de
demasiados duelos de honor. Eso hasta
a cualquiera. Pero hay un duelo entre
Karleigh y t. Crees que el hecho de

involucrarme lo convertir en otra clase


de juego?
Algo as. El Canciller de la
Creciente esboz una sonrisa renuente
. Karleigh es tan anticuado.
Y yo soy, en el fondo, un jugador.
Aunque precavido. Cundo queras que
viera a Karleigh?
En cuanto te resulte conveniente
realizar el viaje.
Ah dijo Ferris; eso no ser
posible hasta dentro de otra semana.
Tengo que atar algunos cabos sueltos
aqu. Pero luego luego, ya veremos.
Puede que entonces me resulte
conveniente.

Captulo 11
Tanto Michael Godwin como lord Horn
recordaran la fiesta en la barcaza de la
duquesa, aunque por distintos motivos.
Michael haba olvidado ya el incidente
con Horn como otra desavenencia en una
velada llena de ellas. Para ser
perfectamente correcto, debera haber
enviado una disculpa formal a Horn;
pero era joven, y arrogante, y estaba
concentrado en expulsar a Diane de sus
pensamientos. Eso requiri de l, en los
das siguientes, que se sumergiera en una
ronda
febril
de
actividades
supuestamente agradables: carreras a

pie y a caballo, intercambiando grandes


sumas de dinero segn sus resultados;
acudir a fiestas con personas sobre las
que la madre de uno no querra saber
nada, y encargar trajes a medida que
vestir en ellas. Estaba claro que la
duquesa no lo quera. Era simplemente
una coqueta consumada. Si segua
adelante con Ferris, era asunto suyo; en
retrospectiva, Michael comprendi que
poner la reputacin de la duquesa
pblicamente en entredicho no hara
sino daar la suya. Haba bellezas
distinguidas de sobra que conquistar con
muchos menos problemas. Sigui viendo
a Bertram Rossillion, y empez a

galantear con Helena Nevilleson hasta


que su hermano le pidi que parara.
Haba iniciado el coqueteo para irritar a
la traicionera Olivia, la esposa de
Bertram; para cuando Chris adivin sus
intenciones ya haba surtido su efecto:
lady Olivia se mostraba tan formal y
distante como si nunca se hubiera
tropezado contra el abrigo de Michael
para susurrarle a qu hora deba
presentarse en su alcoba. A Michael le
alegraba su distanciamiento; cuando
recordaba en qu circunstancias se haba
encontrado por primera vez con lord
Horn, tambin de eso la culpaba a ella.
Era asombroso, con todas sus otras

actividades, que Michael encontrara


tiempo para seguir con sus clases de
esgrima. Pero lo cierto era que
encontraba que slo en el estudio de
Applethorpe estaba completamente libre
de la imagen de Diane. Estaba listo para
caer el da que lo empujara el maestro.
De pie frente a un grupo de hombres
sudorosos, todos emparejados e
intercambindose miradas furibundas
tras un ejercicio de ataque y
contraataque, Applethorpe haba dicho
suavemente:
Todos queris ser los mejores.
Olvidaos de eso. Los mejores ya
existen, y vosotros jams los tocaris.

Contentaos con ser lo bastante buenos


para hacer lo que tengis que hacer.
Los jvenes haban sacudido los
msculos y se haban redo, algunos ante
la tendencia a los sermones del maestro,
otros en avergonzado reconocimiento de
su ambicin. Lord Michael se lo qued
mirando fijamente, jadeando an a causa
del ejercicio. Senta el martilleo de la
sangre en la cabeza. Pues claro que era
lo bastante bueno para hacer lo que tena
que hacer. Siempre lo haba sido. Por
vez primera comprendi que quiz no
todo el mundo lo fuera; que algunos
nunca lo seran.
Terminada la leccin, con la boca

seca, se acerc al maestro y pregunt:


Qu querais decir con eso de
los mejores?
Applethorpe extendi el brazo y uno
de sus ayudantes le quit el guante.
Los verdaderos espadachines,
naturalmente dijo, dirigindose a
Michael. Hombres que deben ganarse
la vida peleando a muerte y que deben
ganar todas las veces. No hay muchos de
ellos, desde luego; la mayora dura
solamente una temporada o dos antes de
sucumbir, o se retira a un cmodo puesto
de guardia en la Colina, o acepta los
encargos ms sencillos.
De dnde vienen?

El maestro se encogi de hombros.


Dnde estudiaron, quieres decir?
Quin sabe? Yo tuve un maestro; un
viejo loco, borracho la mitad del
tiempo, brillante cuando vea claro. Si
uno necesita aprender, aprende. Agit
la mano como si estuviera espantando
mosquitos. No es el tipo de cosas que
vienen a hacerse aqu. Hacen falta ms
de dos horas a la semana. Haba dado
en el clavo.
Las amistades de Michael pronto
empezaron a inventarse historias para
justificar sus desapariciones: tena una
amante de baja estofa al otro lado de la
ciudad; haba descubierto un sastre

magistral que viva en algn desvn


Alguien que lo vio cerca de los establos
dijo que estaba entrenando un caballo
para las carreras de primavera. Pero no
se poda demostrar nada. Michael tena
cuidado. Iba al taller de Applethorpe
todos los das para practicar y reciba
una clase privada a la semana.
***
La reaccin de lord Horn ante lo
ocurrido la noche de los fuegos
artificiales consisti en enviar una carta
a Richard de Vier, en la Ribera. Alec la
trajo a casa del local de Rosalie el da

despus de que Richard se hubiera


reunido con Katherine en las Tres
Llaves. Richard acababa de levantarse.
No le dola la cabeza y no se senta
mareado, pero se conduca con cuidado
por si acaso empezaba algo. Tena una
sed espantosa y estaba bebiendo agua
del pozo.
Alec agit un pergamino de gran
tamao en su direccin.
Carta. Para ti. La tena Rosalie
desde ayer. Recibes ms cartas que una
doncella recin presentada en sociedad.
Djame
verla!
Richard
examin el enorme blasn que sellaba el
papel. Oh, no! Se rio al

reconocerlo de las puertas del baile de


invierno. Es de lord Horn.
Ya lo s dijo recatadamente
Alec. Cuando Richard sacudi el papel
ste se abri, y vio que Alec ya haba
separado limpiamente el lacre de la hoja
de una sola pieza.
No est mal aprob; pero no
te ensearon a volver a sellarlo?
Por lo general no me molesto
respondi despreocupadamente Alec.
Bueno, qu pone? pregunt
Richard. Intenta emplearme, o quiere
llevarme a juicio por haberle estropeado
los arbustos?
No la he ledo todava. Slo

quera saber de quin era. La caligrafa


es horrible Seguro que la ha
redactado l en persona. Ningn
secretario escribe as.
Qu listo es Horn coment
sarcsticamente Richard. No quiere
que su secretario sepa que intenta
emplearme, pero deja que toda la Ribera
vea su sello. Qu pone? repiti; pero
Alec estaba rindose con demasiadas
ganas como para responder. Toma
aire le aconsej Richard. No
entiendo una palabra de lo que dices.
Es la ortografa! se rio Alec
sin poderlo evitar. Idiota pomposo!
Cree que quiere

Te voy a meter nieve por la


espalda dijo Richard. Es un
remedio seguro contra la histeria.
Alec ley en voz alta:
Como sin duda sabris ya, mi
siervo maese De Maris encontr un
serio percance en su profesin el mes
pasado. Se refiere a que lo mataste.
Serio percance Me pregunto si Horn
entiende de juegos de palabras.
Qu quiere, una disculpa? Si
busca un espadachn nuevo para su casa,
dile que mis honorarios son veinte no,
que sean treinta al da. A la hora.
No, espera, no es eso.
Afortunadamente, esto podra redundar

en vuestro beneficio, pues estoy


dispuesto a ofreceros el tipo de empleo
que creo solis aceptar, y que sin duda
encontraris aceptable.
Sin duda. Richard lanz un
cuchillo al techo. Tienes razn. Es
idiota. Dile que no.
Oh, venga ya, Richard dijo
jovialmente Alec. El hecho de que sea
un idiota no significa que su dinero no
valga.
Te sorprenderas dijo De Vier,
recuperando el cuchillo de un salto.
No me gusta trabajar para estpidos. No
son de fiar. Y no debe de saber mucho,
si no nunca habra contratado a De

Maris.
Les da igual a quin contraten.
Slo es una moda.
Lo s respondi Richard,
imperturbable. A quin quiere que
mate?
Que desafes. Por favor. Aqu
somos todos caballeros, hasta los que no
saben deletrear. O leer. Alec sostuvo
la hoja a un brazo de distancia,
entornando los ojos ante la caligrafa.
Hay un asunto de honor que me ha
tocado el honor. No, eso est
tachado que me ha tocado el alma,
hirindola con un profundo tajo que slo
podr. Seriedad, Alec.

que slo podr subsanarse


con la espada! No es preciso que os
preocupis por la naturaleza de la
herida. Estoy dispuesto a pagaros hasta
cuarenta reales en calidad de alquiler de
vuestros servicios. A cambio de dicha
suma representaris mi nombre por
medios legtimos y honorables en el reto
a muerte de lord Michael Godwin de
Amberleigh.
Quin es se?
Qu ms da? Puedes acabar con
l y volver a casa a tiempo para cenar
con cuarenta legtimos y honorables
reales bajo el cinto.
Sabe luchar?

Lo nico que saben hacer con


sus espadas es azuzar perritos falderos.
Creo que cito fielmente tus palabras. No
creo que este tal Godwin destaque por
encima de otros azuzadores de chuchos.
Que lo mate Hugo, entonces.
Ah. Alec se dio unos golpecitos
en la palma con la carta. Le digo eso
a lord Horn?
A lord Horn no le digas nada
dijo bruscamente Richard. Cogi una
pesa de hierro y flexion la mueca
contra ella. No hago negocios por
carta. Si tuviera algo de cerebro se
habra molestado en averiguar eso
primero.

Richard
Alec
estaba
balanceando el taln sobre el brazo del
divn con aire irresponsable. Cunto
crees que estara dispuesto a pagar lord
Michael por descubrir que Horn intenta
matarlo?
Richard intent verle la cara, pero
estaba oculta en las sombras.
Por qu? pregunt. Has
vuelto a perder a los dados?
No.
El espadachn se qued plantado
sobre los talones, con la pesa en
equilibrio entre las dos manos.
Comprenders
dijo
cuidadosamente que mi reputacin

depende de que la gente sepa que puedo


guardar sus secretos.
Oh, claro que lo comprendo
dijo despreocupadamente Alec. Pero
ha sido una estupidez por parte de Horn
ponerlo por escrito, no?
Una gran estupidez. Por eso me
interesa ms trabajar con Ferris y su
duquesa lanz la pesa al aire que
con Horn. Quema ahora mismo esa
carta, quieres?
***
Cuando Michael no soaba con los
ojos glaciales de la duquesa, pensaba en

la manera de desarmar a un hombre que


lo agrediera en perfecta forma. Ya lo
conocan en la escuela. Dos de los
alumnos ms serios, criados aspirantes a
guardias, queran que fuera a beber con
ellos despus de clase y se le estaban
acabando las excusas. No es que
despreciara su compaa; de hecho, le
gustaban por tomarse en serio lo mismo
que l; pero aunque estaba seguro de
poder pasar por plebeyo en medio del
rigor de las lecciones, no saba si podra
mantener su fachada en sociedad. Estaba
aprendiendo a hablar ms deprisa en su
compaa y haba, de hecho, alarmado
recientemente a su sirviente al espetar la

orden de que le limpiara las botas


rapidito. Michael se entretena
recorriendo la ciudad y seleccionando
tiendas en las que podra fingir que
trabajaba;
manipulando
piedras
preciosas e imaginndose que se pasaba
el da seleccionndolas para los clientes
y no para l pero nunca consegua que
le pareciera real.
Michael no se sorprendi demasiado
cuando el maestro lo llev aparte
despus de la clase para hablar con l.
Haba solicitado una leccin ms a la
semana, pero hasta ahora Applethorpe
se
haba
limitado
a
asentir
distradamente y decir que ya vera.

Ahora Michael le ofreci salir e


invitarlo a cenar para poder discutirlo
cmodamente.
No dijo el maestro, asomado a
una ventana alta al final del estudio.
Creo que podemos hablar aqu.
Lo condujo hasta un pequeo cuarto
diseado originalmente para los arreos
del antiguo establo. Ahora estaba
atestado
de
guantes,
cuchillos
arrojadizos, piezas de lona y otros
detritos de la academia. Se sentaron
encima de un par de dianas cuyo relleno
se sala ligeramente.
Applethorpe se frot la barbilla con
el puo. Luego mir a Michael.

Quieres ser espadachn dijo.


Umm dijo Michael, una
costumbre
que
debera
haber
abandonado a temprana edad. No caba
duda sobre lo que estaba hablando el
maestro: hombres que se ganaban la
vida peleando a muerte y que deban
ganar todas las veces.
Podras
conseguirlo
dijo
Vincent Applethorpe.
Una serie de respuestas inadecuadas
centell en la cabeza de Michael: Oh,
de veras? Qu le hace decir eso?
Puedo preguntarle si habla en
serio?
Comprendi
que
estaba
parpadeando como un pez.

Oh dijo. Usted cree?


No se esperaba de los espadachines
que dominaran las artes de la
elocuencia. Applethorpe respondi
como si se hubiera explicado
perfectamente.
Creo que tienes talento. Y s que
ests interesado. Deberas empezar de
inmediato.
Debera repiti tontamente
Michael.
El maestro empez a hablar con la
tensa emocin que empleaba en medio
de una buena leccin:
Naturalmente, es un poco tarde
para ti Cuntos aos tienes?

Diecinueve? Veinte? Tena ms,


pero la vida fcil de un noble de la
ciudad haba sido clemente con su
juventud. Tienes la intuicin, sin
embargo, el movimiento, eso es lo que
importa ahora prosigui Applethorpe
sin esperar a que contestara. Si ests
dispuesto a trabajar, tendrs adems las
aptitudes necesarias, y entonces sers
rival para cualquiera de ellos.
Michael logr, al fin, formular una
frase completa.
Es as como funciona? Pensaba
que hacan falta aos.
As es, claro. Pero t ya tienes
parte de lo que necesitas. Tenas la

postura en tu primera leccin, a muchos


les hacen falta meses para conseguirla.
Aun as, tendrs que trabajar todos los
das durante horas si quieres enfrentarte
a los otros y tener alguna posibilidad de
sobrevivir. Pero si te lo tomas en serio,
si permites que te ensee, eso te lo
podr proporcionar.
Michael se lo qued mirando. La
nica mano del maestro estaba apretada
sobre su rodilla. Michael se sinti
arrobado por la visin del cuerpo del
espadachn, perfectamente apostado,
tenso a la espera de una respuesta.
Pens con tristeza: Ahora tendr que
decrselo. He llegado al final de este

juego; tengo que decirle quin soy. Es


imposible que me convierta en
espadachn.
Applethorpe le estudiaba la cara. La
tensin abandon al maestro, su
entusiasmo se apag como una vela.
Claro que quiz esto no sea
importante para ti.
Se le ocurri entonces a Michael que
era un estpido por pensar que
Applethorpe no haba sabido quin era
desde el primer momento.
Maese Applethorpe dijo, me
siento honrado. Aturdido, pero honrado.
Bien dijo con su acostumbrada
tibieza el maestro. En ese caso,

empecemos.

Captulo 12
La respuesta de De Vier, cuando la
recibi lord Horn, pronto qued
reducida a un legajo arrugado en el
suelo. Con caligrafa excntrica,
distinguida por unos fuertes trazos
verticales, deca:
Gracias por vuestro amable
ofrecimiento. Hemos disfrutado
con su lectura ms de lo que os
proponais. Lamentablemente,
el encargo en cuestin no se
adecua a nuestras actuales
necesidades.
Os
deseamos

suerte en otra parte. (Vuestras


prximas cartas os sern
devueltas sin abrir).
Firmaba La Corporacin Duelista
De Vier, al servicio de la Ribera y la
Aristocracia de Distincin.
Bast para conseguir que dejara de
pensar en Michael Godwin por un
momento. Envuelto en muda furia, lord
Horn parti al rescate de su orgullo con
la prestigiosa compaa de los lores
Halliday, Montague y otros caballeros
de alcurnia en una cena que celebraba el
Canciller del Dragn.

***
Al da siguiente por la noche, Ferris
tendra su respuesta. Haba dado tiempo
suficiente a De Vier para que sopesara
el trabajo; tiempo suficiente para
acicatear su inters. Una vez el
espadachn aceptara el pago por
adelantado, estara entregado a la
empresa y aguardara hasta que se le
ordenara golpear. Una vez De Vier
estuviera comprometido, Ferris pensaba
hacerle esperar, todo lo cerca que
pudiera de la eleccin del Consejo. As
Ferris tendra tiempo de avivar la
disputa entre Karleigh y Halliday. As

De Vier tendra tiempo de estudiar las


rutinas de Halliday. No deba haber
ningn obstculo para que el desafo
formal fuera aceptado y Halliday
resultara heroicamente eliminado: Ferris
planeaba heredar la corona de un mrtir.
Para entonces quiz algunos de los
partidarios de Halliday supieran que
ste favoreca a Ferris, de modo que
ste podra ocupar la Creciente antes de
que recayera sospecha alguna sobre l.
Una vez en su poder, las sospechas
recaeran sobre quien l quisiera.
La anticipacin aumentaba los
sentidos de Ferris, aguzando su apetito
por todas las actividades igual que

resultaban
inexplicablemente
emocionantes cuando era pequeo hasta
los hechos ms mundanos das antes de
Ao Nuevo y sus regalos: el hielo que
se rompa en la superficie del
lavamanos era como la promesa de una
revelacin; el desabrocharse una camisa
era como desembalar los paquetes; y el
soplar la vela cada noche significaba
que faltaba una llama menos para el da
sealado. Lord Ferris encontraba un
regusto parecido en ostentar la
Cancillera del Dragn: siempre haba
algo a punto de ocurrir, y cualquier
accin estaba investida de significado.
Al sentarse ahora a la cabeza de la

mesa, rodeado de hombres poderosos y


acaudalados y los restos de la cena que
haban compartido, parti una nuez entre
sus fuertes dedos blancos y sonri al
sentir la agitacin que innegablemente le
produca.
Uno a uno se fueron a la cama, al
encuentro de otras citas, hasta quedar tan
slo los lores Halliday y Horn. Ferris
saba que Halliday esperaba hablar con
l cuando se hubieran marchado todos
sus invitados; lo que quera Horn slo l
lo saba. Quiz no tuviera adonde ir,
simplemente, y no quisiera regresar a su
casa vaca.
El engalanado comedor pareca

engullir a los tres hombres; ni siquiera


el rango era rival para la arquitectura.
Lord Ferris sugiri que se trasladaran a
una sala de estar adyacente para beber
ponche caliente. Ferris era soltero,
considerado a sus treinta y dos aos una
de las presas ms preciadas de la
ciudad. El saln de su residencia
permaneca tal y como lo haba
decorado su madre cuando lleg a la
ciudad en calidad de novia, con los
voluminosos y cmodos muebles y los
colores oscuros de la generacin
anterior. Aunque l mismo lo prefera,
lord Horn haba desterrado lo mejor de
sus antiguas piezas a su casa de campo,

donde el estilo importaba menos.


Entr una muchacha para ocuparse
del fuego. Ferris sonri al verla,
inclinando la cabeza para poder abarcar
todos sus movimientos con su nico ojo.
Tena las caderas anchas, los senos
grandes, y manejaba con destreza las
herramientas de hierro; pero haba algo
en ella que indicaba malnutricin
quiz fuera simplemente su corta talla, o
la fuerza con que se pegaba las faldas al
cuerpo para apartarlas del fuego.
Cuando hizo una reverencia a su seor
desde la puerta, Ferris dijo, con la
encantadora voz de orador que
encandilaba al Consejo de los Lores:

Katherine, qudate. Estamos todos


un poco borrachos; nos hace falta
alguien sobrio que cuide del fuego.
Los ojos de la mujer saltaron
nerviosamente a los otros dos lores y de
nuevo a l.
Ir a buscar mi labor dijo al
cabo.
Pero lord Ferris levant una mano
elegante.
Nada de eso dijo con
afabilidad, arrastrando las palabras.
Sintate ah ah, debajo del espejo,
donde la luz se refleje en tu pelo, y le
encargar a John que te traiga un vaso de
jerez. A menos que prefieras otra cosa.

El jerez est bien dijo ella,


acomodndose en la silla indicada,
frente a los caballeros al otro lado de la
sala; gracias.
Su voz era montona, las vocales
entrecortadas y bruscas. De la parte baja
de la ciudad. Pero se mova con
seguridad, con cierta elegancia en la
mueca y la postura de la cabeza. A
ninguno de los visitantes se le ocurri
identificar la altanera de la Ribera;
aunque, claro est, ninguno de ellos
haba estado all. Les sorprenda ver a
Ferris comportndose as Deba de
estar ms borracho de lo que
aparentaba. Traer una amante a una

reunin de solteros no era algo


inusitado; pero no era propio de Ferris y
s impropio de la compaa. Si slo era
una criada, resultaba cruel imponerle su
sociedad.
Ferris sonri candorosamente a sus
invitados, invitndolos a disculpar su
capricho.
Un toque de belleza femenina
explic es esencial para la
sobremesa.
Ya que hablamos de belleza
femenina acot expertamente lord
Horn, es una lstima que lady
Halliday no est con nosotros.
Pero lord Halliday se resisti a

enfrascarse en esa conversacin. Haba


recibido preocupantes informes de los
tejedores de Helmsleigh; nada que no
pudiera esperar hasta el da siguiente,
pero dormira ms tranquilo sabiendo
que tambin Ferris se preocupaba. De
modo que guard silencio, con la
esperanza de que Horn se conformara
con el escenario principal el tiempo
necesario para quedarse sin tema de
conversacin y marcharse. La mujer de
la silla ya haba quedado ignorada: un
antojo momentneo de Ferris del que
ste pareca haberse olvidado.
Ferris disfrutaba enormemente.
Ahora todos los ocupantes de la estancia

estaban desconcertados salvo l.


Siempre disfrutaba de la compaa de
Horn, por lo que saba que eran motivos
innobles: la torpeza de Horn, sus
infatigables indirectas de segunda,
reforzaban la estima de Ferris de su
propia astucia social y su sutileza
poltica. Poda correr en crculos
dialcticos alrededor de Horn, hacerle
pasar por el aro, que se revolcara por el
suelo como un gato con su comida. Era
un placer privado: el truco estaba en no
dejar que Horn se diera cuenta de lo que
haca.
Katherine recogi las manos sobre
el regazo. Saba que Ferris no estaba tan

borracho como pretenda. Era agradable


estar sentada y descansar, pero se senta
aburrida por dentro, viendo cmo se
pavoneaban los nobles entre s. Lord
Horn y su seor discutan vidamente
sobre espadachines, aunque no parecan
saber gran cosa al respecto.
Bah estaba diciendo Horn.
No tienen poder. Hacen lo que les pagas
por hacer, y eso es todo.
Pero dijo el ms joven de los
dos, si decidieran rechazar tu
encargo?
Mi
encargo?
repuso
bruscamente Horn; pero el semblante
tuerto de Ferris era ms benigno que

nunca. Estaba mirando a la joven,


sonriendo.
O el de cualquiera respondi
Ferris. Es una forma de hablar.
Que se mueran de hambre dijo
Horn. Si alguno no quiere el dinero,
ya habr otro que s.
No crees que es peligroso,
entonces, que haya alguien al corriente
de tus planes pero no a tu servicio?
Peligroso?
repiti
Horn,
ruborizndose ante la idea. No, a
menos que vaya con el chisme al otro
bando. Lo que no es probable, sabiendo
cmo trabajan. Si te traiciona, jams
volver a conseguir trabajo.

Ferris retorci un anillo de oro en su


mano.
Sin duda, eso es verdad.
No es tanto peligroso Horn
se dej seducir por el tema, convencido
ahora de que Ferris no saba nada de su
reciente decepcin con De Vier, y
satisfecho de poder quejarse al respecto
aunque fuera a nivel terico no es
tanto peligroso como bochornoso. A fin
de cuentas, nadie les pide que piensen.
Ellos no tienen que gobernar la ciudad,
no tienen de cuidar de las tierras que
tienen entre manos. No necesitan
preocuparse por la opinin de sus
superiores. Se limitan a coger el dinero

y hacer el trabajo. Vers Mi sastre no


se negar a hacerme una chaqueta de
montar porque no le gusten los caballos.
Es lo mismo. Si dejas que empiecen a
pensar que tienen derecho a negarse
Pero es que tienen derecho.
Basil Halliday se revolvi en su blando
asiento, incapaz de seguir inmvil.
Por lo menos eso tienes que
concedrselo, Asper. Arriesgan la vida
por nosotros, los pobres idiotas; de
nosotros depende que valga la pena,
para que no rechacen el encargo.
Ferris mir comprensivamente a
lord Horn.
S, pero el rechazo nunca es

agradable dijo en voz baja. Da


igual de dnde provenga. Asper tiene
razn, la verdad: todo se reduce a una
cuestin de poder. Mandamos nosotros,
o ellos?
Ellos tienen las espadas. Lord
Halliday sonri mirndose las manos.
Nosotros tenemos todo lo dems. Las
cosas se igualan, no obstante, con una
punta de acero en la garganta.
Todo el mundo vive a punta de
espada enton Ferris.
Horn se rio por reflejo, presintiendo
un epigrama.
Me refiero abund lord Ferris
a las cosas que les importan. Tenlas

en tu poder y tendrs al hombre o a la


mujer en tu mano. Amenaza lo que les
sea querido y estarn completamente a tu
merced: les pondrs una hoja muy
afilada en el cuello.
Y as tom el testigo lord
Halliday es como se desarma a
alguien con las manos vacas. Fijmonos
en el honor, por ejemplo: si el mo
estuviera en tu poder, tendra que
pensrmelo dos veces antes de negarte
nada.
Pero el honor acot Horn es
potestad de los nobles, no de unos
espadachines cualesquiera al menos,
tal y como lo entendemos nosotros. Para

ellos es una mercanca que ponen a la


venta junto con sus espadas, y que
cuelgan en la chimenea con ellas cuando
vuelven a casa con sus rameras, su
bebida y sus rencillas de tres al cuarto.
Viven como perros en la Ribera, sin que
les importe nada: cambian de mujer
como nosotros de abrigo, y malgastan
nuestro dinero en cuanto se lo damos.
Pero
te
equivocas
dijo
suavemente Ferris. No hay hombre
vivo al que no le importe algo. Tena
el rostro vuelto hacia Horn, pero su ojo
bueno estaba posado en la chica. Lo
nico que hay que hacer es encontrarlo.
Katherine apur su jerez de un

rpido trago.
Quiz no quiera admitirlo y
quin s? Pero aun en la Ribera los
vicios humanos delatan pasiones
humanas.
Eso no lo niega nadie. Basil
Halliday habl con voz serena. A juzgar
por la tensin de la muchacha en la otra
punta de la sala, vea que el ejercicio de
filosofa haba dejado de ser un juego
y puede que no lo hubiera sido nunca.
Reconoci en Ferris el impulso de jugar
con el poder que le haban dado; era
algo por lo que pasaba uno antes o
despus. El fin de Ferris pareca ser
domstico. No le corresponda a

Halliday
juzgar
las
relaciones
personales de otro: en la ciudad todo el
mundo era un desconocido, si se fijaba
uno atentamente. Pero no vea la
necesidad de ser un accesorio mudo.
De modo que Halliday continu:
Pero Horn tiene razn. Nuestra
clase de honor es diferente, porque
ostentamos un poder diferente. Ningn
seor acta como un simple hombre: lo
respalda del poder del estado, el poder
de su raigambre y su riqueza. Yo dira
que est por debajo de nuestro honor
utilizarlos en una disputa personal.
Ferris gir la cabeza para mirarlo.
Por eso son tan tiles los

espadachines,
milord:
representan
intereses particulares. En verdad, como
deca antes Horn, el honor de un
espadachn se extiende slo hasta donde
se puede confiar en l.
Y no ms all? pregunt
Halliday. Qu hay de lo que
signifique para el hombre en concreto?
Ferris esboz su sonrisa de labios
apretados.
Hay opiniones encontradas a ese
respecto. Pero por qu no se lo
preguntamos a Katherine? Ella es
nuestra experta local en honor de
espadachines.
La menuda mujer se levant,

dirigindose a la chimenea. Pero Ferris


la detuvo.
Sintate, Katherine. El fuego
sabr cuidarse solo. Hblanos de la vida
domstica de los espadachines.
La muchacha se sent envarada, con
los dedos extendidos apretados contra
las rodillas. Con la mirada fija en el
suelo, dijo:
Es tal y como ha dicho el otro
caballero. Alcohol, dados y peleas.
Ferris se repantig, deleitndose.
Tengo entendido que nos hacen un
servicio, acabando con los indeseables
de la Ribera.
Se producen muchos asesinatos

dijo ella. Por eso no debis ir all.


Pero sus mujeres estarn a salvo,
no? Debe de haber algo que atesoren.
Una sonrisa torva se propag por el
rostro de Katherine, como si acabara de
coger el chiste.
Una vez conoc a un hombre que
mat a su amante.
Por celos?
No, en una pelea.
Un espadachn con carcter.
El de ella era peor, mucho peor.
Nadie le ech la culpa, la verdad; o si lo
hicieron, no haba mucho que pudieran
hacer al respecto. Todos la conocamos.
Hasta Halliday se haba quedado

paralizado en su asiento. Rara vez se


encontraban
ribereos
entre
la
servidumbre; bajo la humildad de
Katherine arda algo salvaje, el miedo
de un animal acorralado.
Qu hay del hombre? pregunt
Ferris. Tambin est muerto?
Es poco probable. El mes pasado
mat a dos espadachines en un jardn.
Horn se qued sin respiracin.
Despreciable!
musit.
Primero mata a mi espadachn y ahora
asesina a mujeres indefensas.
No es el tipo de persona dijo
Ferris al que parezca importarle nada.
Seguramente hace bien, teniendo en

cuenta la posicin en que estara de lo


contrario.
Hace unos aos estaba bien
atendido, antes de empezar a ponerse
quisquilloso con las comisiones dijo
Horn con inesperado
rencor.
Naturalmente, no sabra decir si cobraba
por ello Ya sabis cmo son cuando
estn recin salidos del campo: jvenes
y fcilmente impresionables.
Asper dijo Basil Halliday en
voz baja. Esa mujer es amiga suya.
Pero Katherine estaba sonriendo a
lord Horn.
S dijo, aqullos fueron
buenos tiempos. Sola volver de la

Colina con flores. Lstima que terminara


mezclndose con esa mujer como lo
hizo. Pero ahora le ha dado la espalda a
la Ribera y a la Colina: se ha procurado
un estudiante sin dinero y mata gratis
para l.
Tambin Ferris se gir para sonrer
a Hom.
Supongo que los vicios que se
aprenden de joven no lo abandonan a
uno. No estara en tu grupo, espero.
Horn se permiti fruncir ligeramente
el labio.
Nunca he sido partidario de
perseguir espadachines. No hay
dignidad en ello.

Tienes razn dijo Ferris.


Katherine
se
levant
apresuradamente, apelotonndose las
faldas en los puos, e hizo una
reverencia ante lord Ferris.
Eso es todo, seor?
S, gracias. Ferris ensay la
melanclica sonrisa que tan bien se
adecuaba a su rostro enjuto. Pareces
cansada. Perdona que te haya
entretenido. S, eso es todo. Buenas
noches.
Lord Halliday pareca extraamente
cansado a su vez. La velada no haba
sido agradable: Ferris y Horn se traan
algo entre manos, algo mezquino

relacionado con los espadachines y


con el sexo, seguramente, conocindolas
inclinaciones de Horn. No le apeteca
quedarse en compaa de los otros dos
hombres. Admitiendo para s que Horn
haba resistido ms que l, se levant
para marcharse. Horn, desde luego, lo
sigui. Mientras esperaban sus abrigos,
oyeron una conmocin en la puerta. El
mensajero lo buscaba a l, a lord
Halliday, ya haba estado en su casa y no
poda demorarse
A Halliday se le encogieron las
entraas al pensar que poda haber
peligro en su casa; fue casi con alivio
que vio el sello estatal sobre el papel, y

supo que lo que fuera que haba pasado


no le haba pasado a su familia.
Mir la carta por encima y se fij en
los rostros expectantes.
Son los tejedores de Helmsleigh,
me temo. Han llevado sus protestas al
sur hasta Ferlie y ha amasado una
multitud considerable. Estn celebrando
all su consejo, Tony, justo al lado de tus
tierras. Y estn incendiando telares y
casas.
Bueno
dijo
Ferris,
con
expresin severa. As que todas esas
negociaciones al final fueron en vano.
Ir enseguida. Dadme un cordn de la
Guardia de la Ciudad y podr reunir a

mis propios hombres camino de Ferlie.


Dadme tan slo una hora para ordenar
mis asuntos
No puedes viajar esta noche. Los
alguaciles locales ya han solicitado
ayuda. Si duermes y partes por la
maana llegars all ms seguro, y
mucho ms descansado.
Hubo ms estrpito en el patio: la
llegada de un testigo ocular, uno de los
propios hombres de Ferris en Ferlie.
Haba venido con una escolta. Los
hombres deban descansar esa noche;
los tejedores saban que se haba
avisado al lord Canciller y estaban ms
tranquilos por ahora.

Los invitados de lord Ferris se


fueron sin ms ceremonia. Tras ocuparse
del alojamiento de sus mensajeros, lo
primero que hizo Ferris fue redactar una
nota para De Vier. El asunto no poda
seguir adelante sin su estrecha
supervisin; no quera movimiento
alguno mientras estuviese fuera de la
ciudad. Por el momento, Halliday estaba
a salvo.
Era tarde cuando mand llamar
finalmente a Katherine. Vestido slo con
una camisa y una bata, estaba tendido
encima de la cama, sin arropar, con la
intencin de descansar unas horas antes
de que amaneciera. Le alarg la nota

sellada:
Quiero que te encargues de que tu
amigo reciba esto antes de maana por
la noche.
Cuando la mujer abri los ojos en
ademn de protesta, aadi:
No hace falta que vayas a la
Ribera en persona, desde luego. Ya te he
dicho que no quiero que vuelvas all.
Tienes contactos. salos. No puedo
enviar a uno de mis empleados, alguien
podra reconocerlo. Katherine cogi
la carta sin dejar de mirarlo fijamente
. Kathy, pareces asustada. La atrajo
a la cama y ech una colcha por encima
de los dos, desabrochndole la ropa

mientras segua hablando: Te prometo


que esto acabar pronto. Lo vers una
vez ms, a mi regreso, y eso ser todo.
Ella le agarr los hombros,
obligndolo a abrazarla. No permitir
que te haga dao, como hizo con tu
amiga.
No es eso dijo Katherine;
nunca has pensado que se tratara de eso.
En fin, perdona si te he
avergonzado en pblico. Tena que dejar
algo claro.
Bueno, lo has conseguido. Pero a
l le dar igual lo que hagas conmigo.
Ah sonri l como si estuviera
soando, no creers eso. Aunque lo

creas, no le servir de nada. Vers, es un


arma de doble filo. Puedo decirte cmo
te sentiras si a De Vier le ocurriera
alguna desgracia. Acall sus protestas
con sus labios delgados. No te
preocupes ahora. No va a rechazarme, y
yo no voy a hacerle dao. Pero es
agradable saber que puedo confiar en
vosotros dos.
Aplastada ahora bajo su peso,
empez a besarle el torso, el cuello, el
mentn, como si su nerviosismo pudiera
confundirse por pasin y silenciar su
torrente de palabras.
Ferris, respirando con fuerza encima
de ella pero negndose a dejarse

arrebatar, continu:
Has visto a su amante erudito,
por cierto?
No.
Yo s; aunque nunca lo hubiera
adivinado. Lo o todo sobre l en ese
sitio de la Ribera al que me enviaste. Y
luego casi me derriba al cruzar la
puerta.
Katherine se qued quieta y tuvo que
empezar de nuevo.
Oh? Cmo es?
Pero l tena ya las manos en sus
hombros, daba igual lo que hiciera.
Flaco. Andrajoso. Es muy alto.
Apoy todo su peso sobre ella.

Durmi un rato; cuando despert ella


segua all, flccidamente ovillada
alrededor de una almohada. Le dijo:
A propsito interrumpiendo sus
sueos, a propsito: Asper es
decir, lord Horn seguramente venga
por aqu para sonsacarte ms
informacin acerca de De Vier y su
amigo. Dile todo lo que puedas y
recuerda sus palabras para repetrmelas
ms tarde. Ser divertido escuchar lo
que piensa.
Katherine no dijo nada.
Horn es un imbcil dijo Ferris
; t misma lo has visto. No te
preocupes tanto. Quiero que hagas esto

por m.
S, mi seor dijo ella.
Por la maana, lord Horn encontr
la nota de De Vier guardada al fondo de
un cajn. La desarrug y contempl la
caligrafa
imperiosa,
intentando
ahorrarse la visin de su insultante
mensaje. Qu haba dicho Ferris? Todo
el mundo vive a punta de espada. Haba
sido un epigrama, a fin de cuentas y
no poco acertado.

Captulo 13
La nueva nota estaba sellada por fuera
con una impresin del pulgar, y por
dentro con el sello del cisne. Slo haba
dos palabras escritas: Ms tarde.
T, A, R explic Alec,
deletrendola en la chimenea con el
extremo quemado de una ramita, es
tar D, E, de Tarde. Richard tir la
nota al fuego, donde ardi vivamente
unos segundos.
Lstima de papel desperdiciado
protest Alec. Casi no estaba
escrito!
No importa dijo Richard;

cuando Tremontaine me pague el tercer


anticipo, podr comprarte un legajo.
Esa D es la misma que en Richard?
Muy bien! celebr Alec,
distrado, arrastrando las palabras. Y
que en Diane. Y duquesa. No hay,
evidentemente aadi remilgadamente
, ninguna D en Alec.
Evidentemente. Richard cogi
una
espada
de
entrenamiento,
esquivando gilmente al gatito gris que
les haba endosado la mujer de los gatos
del vecindario a cambio de un poco de
lea (Apartando al pobre de malas
influencias, haba dicho Alec al
aceptarlo). Al gatito le encantaban las

puntas de espada en movimiento.


Ahora tendrs tiempo para
Michael Godwin dijo animadamente
Alec.
El encargo de Horn? Pensaba
que le habas escrito una carta.
As es. Pero podras cambiar de
opinin.
No lo creo. Richard se detuvo,
con la punta de la espada lejos del
alcance de los saltos del gato.
Tambin t tienes algo en contra de
Godwin?
Todava no. Pero siempre te
quejas de la falta de dinero
Eres t el que siempre se queja de

la falta de dinero. Te lo digo siempre, es


cuestin de retos. Sabes lo que es el
aburrimiento, no? Ahora, Halliday
estar bien protegido. Es posible que
tuviera que enfrentarme a varios de sus
hombres antes de llegar siquiera hasta
l, a menos que ingenie una manera de
encontrarlo solo a lo mejor yendo por
los tejados y entrando por una ventana
Sabes dijo Alec, vas a matar
a ese gato un da de stos.
No, vers cmo no. Un giro
casi imperceptible de su mueca situ el
filo fuera del alcance del animal.
Qu bonito dijo con acritud su
amigo. Deberan pagarte por hacer

eso. Se qued sentado en silencio un


momento, viendo cmo se ejercitaba
Richard. El gato persegua el taln
derecho del espadachn en su rtmica
danza sobre el suelo, sin hacer ruido.
Slo la pared emita un rtmico golpear
y crujir del acero; pero o bien los
vecinos haban salido, o bien se haban
acostumbrado ya. Cuando el gatito se
acerc, Alec estir rpidamente un
brazo y lo levant. Se acurruc bajo su
barbilla; le acarici distradamente el
lomo con un dedo. Observaba entre sus
orejas al espadachn en movimiento, y
dijo suavemente mientras continuaba el
ejercicio: En realidad nunca has visto

a la duquesa, verdad?
En la barcaza jade Richard.
Los fuegos artificiales.
Igual que otras mil personas. No
has hablado con ella.
El espadachn retrocedi de un salto,
gir sobre la punta del pie y se agach.
No.
Por qu crees t que querra ver
muerto a Halliday?
Richard hizo una pausa y se enjug
el sudor de los ojos.
No es de mi incumbencia.
Procura que siga as.
Richard guard silencio. No le
importaba que Alec estuviera all,

observndolo: Alec nunca prestaba


atencin realmente a lo que haca.
Segua sin ser capaz de seguir
inteligentemente una pelea. Richard
cambi su lnea de ataque y torci el
gesto ante la protesta de su brazo: haba
sido un error permitir que se anquilosara
en una sola lnea. Su contrincante
imaginario par, y l utiliz todo su
alcance en una compleja reaccin
defensiva. Sus contrincantes imaginarios
siempre eran mucho mejores que los
reales.
Richard.
Alec haba pronunciado su nombre
delicadamente, pero la intensidad de las

slabas lo paraliz como un grito. Baj


la espada con cuidado, oyendo su taido
alto en medio del silencio tenso y
vibrante. Alec estaba sentado muy
quieto, envuelto en sus propios brazos,
pero eso estaba bien: Richard comprob
que no haba ningn cuchillo cerca de l,
ningn vaso que pudiera romper. Haba
pasado una vez antes de sta, en otra
ocasin que debera haber sido
apacible: el brusco cambio en el aire, y
luego Alec gruendo y maldicindolo
mientras Richard le arrebataba el acero,
salpicado de sangre procedente de la
mueca ineptamente cortada de Alec;
Alec espetndole: No te das cuenta?

No puedo hacer nada bien!. Pero no lo


haba intentado en serio.
El recuerdo acompaaba claramente
a Richard ahora. Se qued inmvil,
visiblemente paciente, con los sentidos
atentos al movimiento inesperado, el
quiebro de la revelacin.
Entiendes lo que quieren decir
con Ms tarde? La voz de Alec
sonaba tan glacialmente limpia como la
de un actor, rebotada en las paredes
desnudas. Te quieren, Richard, y
creen que van a conseguirte. La luz
invernal que entraba por la ventana
converta en plata un lado de su rostro
. Se lo vas a permitir?

No permitir que me tengan, no.


Respondi como lo haba hecho antes
. Yo hago negocios, no pactos. Eso ya
lo saben, Richard dijo con la misma
calma concentrada, no son personas
agradables. Nunca me han gustado.
Bueno, te dir una cosa.
Richard se acerc a l; a m tampoco
me gustan muchos de ellos. No me
gustan muchas personas, en realidad.
T les gustas a ellos.
Soy agradable con ellos, es por
eso. Tengo que ser agradable con ellos,
o
O los mataras?
O se enfadaran. No me gusta

cuando pasa eso; me hace sentir


incmodo.
Alec sonri dbilmente, la primera
traza de expresin en su semblante
desde que comenzara la conversacin.
Y yo te hago sentir cmodo?
Da igual. No eres aburrido, como
los dems.
Soy un desafo.
En cierto modo, s. Richard
sonri.
Bueno, algo es algo. Alec dej
de abrazarse las rodillas. Es
agradable saber que hay algo que se me
da bien.
El gatito regres junto a l en ese

momento, buscando el rincn clido que


haba hecho con sus piernas.
***
Era su casa, pero Michael no se
senta cmodo entrenndose all. El
estudio de la espada haba empezado
como una broma, una habilidad poco
ortodoxa que poder presentar algn da
en sociedad como una llamativa
excentricidad; pero ahora que iba en
serio senta la necesidad de mantenerlo
en secreto. Segua con sus prcticas y
sus lecciones en el taller de Applethorpe
segn su antiguo horario, con cuidado de

aparecer entre sus compaeros cuando


se esperaba. Practicaba a primera hora
de la tarde con las dianas de la
academia, para luego vestirse con ropa
elegante y hacer una ronda de visitas,
asistir a sus clases de baile, o salir a
caballo con sus amigos por las colinas
que dominaban la ciudad. De vez en
cuando cenaba solo, temprano y
frugalmente, y caminaba hasta el taller
de Applethorpe con el ocaso para
recibir lecciones en el estudio vaco,
antes de comenzar su ronda de
entretenimientos nocturnos. Al oscurecer
tenan que encender velas; pero tanto el
maestro como l preferan tcitamente

este momento del da, cuando no haba


nadie ms all para observarlos.
Ahora el maestro mostraba menos
paciencia con l. El sereno desapego
que exhiba en sus clases pblicas no
formaba parte de su personalidad, sino
que indicaba una franca indiferencia por
la evolucin de sus alumnos. Ninguno de
ellos aspiraba a convertirse en
espadachn: aprendan lo que podan, lo
que queran, eso era todo. Michael iba a
dominar todo cuanto saba su maestro.
Era mucho; y era muy preciso. Con sus
aos de enseanza, Applethorpe haba
aprendido a explicar con exactitud la
mecnica de cualquier movimiento: qu

ritmos, nfasis y equilibrios entraban en


juego, y por qu. Y siempre despus de
estas lecciones llegaba el sometimiento
de su cuerpo a la especificacin, y la
impronta de las pautas sobre sus
msculos y nervios. Michael se vea
atrapado en un torbellino de ensayos,
intentando perfeccionar un giro de
mueca que desviaba el filo sin mover
la punta; con el sudor cayndole por la
cara y la respiracin entrecortada puesto
que el trabajo era ms arduo; y en sus
odos, imponindose al rugido de sus
pulmones, una voz como un insecto
persistente que gritaba: Equilibrio!
Equilibrio! Ese brazo mantiene el

equilibrio!, otra cosa a corregir sin


perder lo que haba ganado. Una vez se
gir y respondi:
Me queris dejar en paz? No
puedo hacerlo todo!
El maestro le dirigi una mirada tan
tranquila como irnica.
En ese caso ests muerto,
podramos dejar de tomarnos tantas
molestias.
Ruborizndose, Michael baj la
mirada, siguiendo la lnea de su espada
hasta la punta en el suelo.
Lo siento.
El maestro persisti sin emocin en
la voz:

Ni siquiera te ests enfrentado a


un rival todava. Cuando lo hagas,
tendrs que pensar en dnde estn sus
brazos, adems de los tuyos. De hecho,
no podrs pensar en los tuyos en
absoluto: debers conocerlos. Te lo
mostrar. Cogi otra espada roma y
se encar con Michael. Probemos. No
utilizar nada que no conozcas.
Haban practicado juntos antes, pero
siempre en secuencias predeterminadas.
Frente a l, Michael sinti un acceso de
nerviosismo, emocin y se pregunt
de pronto si el brazo de menos del
maestro no podra aprovecharse para
hacerle perder el equilibrio con algo de

habilidad
Como haba aprendido, se fij en los
ojos de su oponente. Los de Applethorpe
eran como espejos, sin revelar nada,
reflejando nicamente. Michael pens
de repente en De Vier en la librera,
altanero y opaco. Ahora conoca esa
mirada.
En ese instante atac el maestro. La
defensa de Michael roz la espada del
maestro cuando se apart de su pecho.
Ests herido dijo Applethorpe
. Sigamos.
Intent rerse, o sentir admiracin,
pero lo embargaba la rabia. Se olvid
de los ojos, de los mancos; se orden

silenciosamente con la voz del maestro:


Los pies rectos la mano suelta la
cabeza arriba
Estaba retirndose, peleando slo a
la defensiva, mareado con la certeza de
que Applethorpe ni siquiera intentaba
tocarlo. Intent anticipar al menos el
ataque, tener el movimiento adecuado
dispuesto; tuvo la impresin de que se le
olvidaba algo fundamental que haba
aprendido De improviso se descubri
avanzando, con el maestro retrocediendo
ante su asalto. Pens en el ms nuevo de
sus movimientos, el pequeo giro que le
facilitara una abertura
Acabas de caerte sobre mi espada

dijo Applethorpe, con la respiracin


apenas entrecortada. Equilibrio.
Michael se sacudi el polvo.
Muy bien dijo para su sorpresa
el maestro, para empezar. Te ha
gustado?
Michael jade, recuperando el
aliento.
S dijo. Descubri que estaba
sonriendo. S, me ha gustado.
Vio a la duquesa una vez, paseando
una tarde a caballo. Iba vestida de
terciopelo gris, sentada a lomos de una
yegua nerviosa igualmente gris. Su cara
y su cabello relucan sobre ellas como
la nieve sobre una montaa. Su grupo

tir de las riendas y el de l hizo lo


propio. Ella se inclin hacia lord
Michael, ofrecindole la mano para que
se la besara, un peligroso ejercicio que
l consigui realizar diestramente
mientras sus caballos bailaban bajo
ellos.
Tengo entendido dijo por
encima de los saludos generales que
lord Ferris ha ido al sur a sofocar los
disturbios.
En efecto dijo ella; los
dictados de la responsabilidad. Y qu
tiempo ms horrible para viajar, por
cierto. El pulso de Michael lata tan
fuerte que tema que ella pudiera ver las

palpitaciones en su garganta. Qu tal


es vuestro nuevo caballo?
No saba a qu se refera la duquesa.
Se dice que pasis mucho tiempo
en los establos aclar la mujer.
Alguien lo estaba espiando. O sera
simplemente un rumor para explicar sus
ausencias? Quiz lo hubiera iniciado l
mismo. Significaba eso que ahora
tendra que comprarse un caballo? Le
devolvi la sonrisa.
Su seora tiene un aspecto
adorable.
Espero
que
vuestra
encantadora montura no os resulte
extenuante.
En absoluto.

Sus ojos, sus ojos argnteos como


espejos Ahora conoca esa mirada; y
saba cmo responder a ella. Era un reto
a aceptar aceptar, no eludir con
miradas de soslayo por encima del
hombro para asegurarse de que lo
segua. Era ella, en cierto modo, la que
lo haba lanzado al camino que estaba
siguiendo con sus provocaciones. Algn
da lo descubrira y pensara en ello. No
se le ocurra an que al someterse a la
disciplina de la espada haba aceptado
ya la primera parte de su desafo.
Acer su mirada a su vez lo mejor
que pudo, a sabiendas de que, con su
color marino, jams resultara tan

inmutablemente dura como a l le


gustara. Y le sonri.
Madame, quiz tenga el placer de
visitaros pronto.
A buen seguro, quiz sea pronto.
El viento se llev sus palabras lejos
de l; pero eso era lo que haba pensado
que dira. Sus grupos estaban
separndose entre risas y el tintineo de
los arneses. Dentro de unos das, una
semana Cabalg en direccin a las
colinas, sin mirar atrs.

Captulo 14
Pasaron otras dos semanas en la Ribera
sin recibir noticias del tuerto. Richard y
Alec se entretuvieron gastando lo ltimo
que les quedaba del dinero del jardn de
invierno. Los espadachines de segunda
cuya
reputacin
necesitaba
un
empujoncito descubrieron que De Vier
volva a estar dispuesto a batirse con
ellos, si antes ofendan a su amigo.
Hasta la fecha nadie lo haba hecho y
viva para contarlo; se convirti en la
suerte de deporte salvaje que impone la
moda sobre la inquietud de finales de
invierno. Alec pareca presentirlos,

antes incluso de que abrieran la boca;


era tan a menudo l como ellos quien
encabezaba el ataque. Deca que le
diverta dar algo que hacer a Richard.
Pero los provocaba hasta cuando
Richard no estaba all, oliendo a los
bravucones, a quienes llevaban la
violencia en la sangre, elevando su
reflujo de inquina igual que eleva la luna
las mareas. A veces era tan slo la
reputacin que le haba fabricado
Richard lo que le salvaba la vida.
Siempre lo volva salvaje.
Aparte de la autodestruccin, su
nueva obsesin era el teatro. Siempre le
haba encantado; por una vez tena el

dinero, y alguien controvertido con


quien dejarse ver. Richard haba
asistido al teatro unas pocas veces
cuando lleg a la ciudad, pero le
costaba entender su encanto: las obras
se le antojaban artificiales, y el
espectculo poco convincente. Al final,
sin embargo, para acallar a Alec y
para quitarse a Horn y Tremontaine de la
cabeza accedi a ir cuando abriera el
teatro.
Y tengo la obra perfecta dijo
entusiasmado Alec. Se titula La
tragedia del espadachn. Te encantar.
Va de gente que se mata todo el rato.
Hay peleas con espadas?

Son actores.
No sern muy buenas.
sa no es la cuestin le inform
Alec. Los actores son excelentes. La
comparsa de Blackwell, que represent
Su otro traje hace tres aos. Se les da
mejor la tragedia, no obstante. Oh, te va
a encantar! Dar mucho que hablar.
Por qu? pregunt, y Alec
sonri misteriosamente:
Pregntale a Hugo.
Esa tarde arrincon a Hugo Seville y
Ginnie Vandall en el mercado.
Hugo dijo, qu sabes de La
tragedia del espadachn?
Veloz como el rayo, Hugo

desenfund su espada. Richard tuvo


tiempo de admirar la malicia de Alec y
buscar su arma, antes de percatarse de
que Hugo slo haba desenvainado la
espada para escupir en ella y estaba
esparciendo meticulosamente la saliva
por la hoja con el pulgar. Con un suspir
volvi a enfundarla, sin darse cuenta de
lo que haba estado a punto de hacer De
Vier.
No juegues con la Tragedia dijo
Hugo.
Por qu no?
Ginnie lo mir atentamente.
Llevas aqu cunto seis aos,
siete? Y nadie te ha hablado de la

Tragedia?
No presto mucha atencin al
teatro. Pero ahora van a representarla al
otro lado del ro. Alec quiere ir.
Ginnie entorn los ojos.
Deja que vaya sin ti.
No creo que quiera. Puedes
hablarme de ella?
Ginnie enarc las cejas con un
expresivo suspiro. Apoy la cabeza en
el hombro de su amante y murmur:
Ve a dar un paseo, Hugo. A ver si
Edith tiene algunos anillos nuevos.
Perdona dijo Richard. No
pretenda incomodarte.
No te preocupes. Ginnie se

envolvi con ms fuerza en su capa de


terciopelo y se acerc a De Vier. Se
haba perfumado con almizcle, como una
gran dama. Habl con voz queda, como
si estuviera entregndole algn objeto
robado. Est bien, te lo dir. La
Tragedia se represent por primera vez
har unos veinticinco aos. El actor que
encarnaba el ya sabes, el papel
principal, muri en un extrao accidente
fuera
del
escenario.
Siguieron
representndola, sin embargo, debido a
su popularidad. Y todo pareca ir bien.
Hasta que la gente empez a darse
cuenta Todos los espadachines que
han ido a verla han perdido su siguiente

combate sise; luego se encogi de


hombros, intentando restarle importancia
: Algunos fatalmente, otros no. No
vamos a verla, eso es todo. Me alegro
de habrtelo dicho. Si la gente te ve all,
pensarn que ests gafado. Y no digas el
nombre.
Alec tena razn: eso haca que la
perspectiva de ir a ver la obra resultara
ms atractiva.
Alec recibi con entusiasmo la
decisin de Richard.
Nos sentaremos en la galera,
donde podremos verlo todo anunci
, y compraremos una bolsa de pasas y
almendras para tirrselas a los actores.

Podr vernos la gente a


nosotros? Le costaba imaginarse que
no fuera se el motivo para asistir.
Supongo dijo evasivamente
Alec. De repente se volvi hacia
Richard con un brillo peligroso en la
mirada. Ropa declar. Tienes
que ponerte algo esplndido.
No tengo nada esplndido. No
como lo que t ests pensando, al
menos.
Entonces debers comprarte algo.
No le gust el sastre de moda. Le
pona nervioso quedarse quieto mientras
el hombre lo atacaba armado con tiza y
cintas y alfileres para tomarle las

medidas, musitando frmulas extraas


entre dientes. Alec estaba perfectamente
tranquilo; aunque, claro est, Alec no
tena otra cosa que hacer salvo acariciar
los rollos de tela que le presentaban los
serviciales empleados.
Ah indic Richard con lo
nico que tena libre, la barbilla, sa
est bien.
Es marrn dijo cidamente
Alec, como todo lo que tienes.
Me gusta el marrn. De qu est
hecha?
Terciopelo de seda dijo Alec
con satisfaccin, eso que dijiste que
no te pondras.

Bueno, no me sirve de nada


razon. Dnde iba a llevar
terciopelo?
En los mismos sitios donde llevas
lana marrn.
Est bien renunci al color.
Y negro?
Negro dijo Alec en tono de
profunda repugnancia. El negro es
para las abuelas. El negro es para los
villanos de opereta.
Oh, haz lo que quieras. La
paciencia de Richard estaba siendo
considerablemente puesta a prueba por
la cinta y las manos intrusas. Mientras
no sea nada chilln.

El burdeos es chilln?
pregunt Alec con agresiva dulzura.
O el azul, tal vez?
Lo que sea menos ese color de
pavo real que decas que te gustaba.
Eso era ndigo observ el
sastre. Muy delicado. Lord Ferris
encarg un abrigo de ese pao al inicio
de la temporada, seor.
Alec sonri con picarda.
En tal caso, Richard, t tambin
debes tener uno cueste lo que cueste.
Casa con tus ojos.
Los dedos de De Vier tamborilearon
sobre su muslo. Seal un rollo doblado
encima de una silla.

Eso?
Una lana excelente, seor, no nos
queda mucha este ao. Es bermejo,
conocido
esta
temporada
como
Manzanas de Delectacin, o Gloria
Otoal.
Me da igual cmo se llame dijo
Richard por encima del resoplido de
Alec. Me la quedo.
Es marrn dijo Alec.
Manzanas de Delectacin continu
burlndose
cuando
salieron del
establecimiento. Melocotones de
Desolacin: otro marrn, como la fruta
pocha. Peras de Pomposidad. Nueces
Nocivas. Rosa Vmito de Gato.

Richard le toc el brazo.


Espera. No te hemos tomado las
medidas para nada. No queras ese
azul?
Alec sigui caminando. La afluencia
de compradores se apartaba de la alta
figura desgarbada. Le dijo a Richard, sin
bajar la voz:
Seguramente esta temporada se
llama Venas de Hipocondraco. Lady
Disentera encarg un abrigo de ese
pao para su perro.
No quieres nada nuevo para la
primavera? Todava tengo dinero.
No tiene sentido dijo intentar
mejorar lo inmejorable. Las prendas

bonitas tan slo resaltan mis defectos. Y


ando encorvado: echo los hombros hacia
fuera.
Verde insisti Richard, que no
tena nada en contra de los colores vivos
siempre y cuando no tuviera que
ponrselos l, para tus ojos. Y encaje
de oro. Con el cuello alto, y fruncidos.
Estars muy elegante, Alec.
Parecera un poste pintado en una
feria dijo Alec, dando un tirn a su
tnica. Una Gloria Otoal es ms que
suficiente.
Pero el da de la representacin,
Richard tena sus dudas. Su nuevo
atuendo era mucho ms cmodo de lo

esperado: la lana de vivos colores era


suave y acompaaba sus movimientos
como si hiciera aos que la llevaba. La
tnica de erudito de Alec pareca an
ms rada en comparacin y le cubra
casi por entero la camisa y las botas
nuevas. Ni siquiera haba utilizado el
broche de esmalte para el pelo; lo
llevaba recogido atrs con una cinta
vieja.
Richard no se molest en discutir.
Sintate le orden. Y qudate
ah. Dicho lo cual, desapareci en el
dormitorio.
Desde la habitacin principal pudo
or que Alec deca:

Qu haces, intentar cambiarte los


calcetines? Estn perfectamente limpios
y, adems, nadie puede verlos
Reapareci con una sencilla caja de
madera, como las que se usaban para
guardar cartas o recibos. La abri para
que Alec pudiera ver su interior y sac
el primer tesoro.
Dios dijo Alec, y fue lo nico
que pudo articular.
Richard puso el anillo en el dedo de
Alec. Era una gigantesca perla negra,
incrustada con profusas espirales de
plata.
Alec se qued mirndose fijamente
la mano.

Es precioso exhal. No saba


que tuvieras tan buen gusto.
Me lo dieron. Hace mucho.
A continuacin sac el prendedor y
lo deposit en la palma de Alec: un
dragn de oro aferrado a un zafiro. Alec
cerr la mano a su alrededor, con la
fuerza necesaria para sentir los bordes;
luego se cerr con l el cuello de la
camisa.
Eso es muy, pero que muy antiguo
dijo al cabo.
Era de mi madre. Se lo rob a su
familia.
Los De Vier banqueros?
Exacto. No le caan demasiado

bien.
Encontr un pequeo anillo de
diamante que encajaba en el meique de
Alec, y una banda de oro labrada con
una rosa roja y dorada.
Clientes dijo, sonriendo a la
rosa a los que les gusta mi trabajo. El
diamante perteneca a una mujer, la
esposa de un noble que me lo dio en
secreto porque deca que haba salvado
su reputacin. Siempre me ha gustado,
es tan delicado. Meti de nuevo la
mano en la caja. Esto lo consegu muy
al principio, a modo de pago
fraccionado de parte de un hombre con
ms joyas que dinero. Nunca he sabido

qu hacer con l; debera haber sabido


que era para ti. Sac una esmeralda
cuadrada tan grande como la ua de su
pulgar, flanqueada por citrino con
engastes de oro.
Alec hizo un ruidito extrao con la
garganta.
Sabes lo que vale eso?
Medio encargo.
Llvalo t. Adems, por qu me
das todo esto?
Me gusta cmo los luces. A m no
me quedan bien, ni me siento bien
llevndolos.
Embelesado a su pesar, Alec levant
las manos, ahora cargadas de oro, plata

y piedras preciosas.
sa dijo Richard es manera
de vestirte.
Te has saltado un dedo dijo
Alec, a lo que Richard respondi:
As es. Y sac su ltima
adquisicin, todava en su bolsa. Ten
dijo, brela t.
Aun a la tenue luz de la habitacin el
rub refulga con un color lquido. Era
una barra roja alargada que abarcaba
dos nudillos, flanqueada por diamantes
engarzados en oro blanco.
Dnde has conseguido algo as?
pregunt Alec, su voz peligrosamente
entrecortada.

Otro noble. Es mi ltimo soborno.


Creo que mientes dijo con
tirantez Alec. Creo que te lo ha dado
algn ladrn.
De verdad que no dijo
pacientemente Richard. Es de lord
Ferris. Quera que me lo pusiera para
nuestra prxima cita.
Bueno, pues pntelo! grit
Alec, arrojndole el anillo.
No me siento cmodo con anillos
dijo suavemente Richard, sin
recogerlo.
ste en particular gru Alec
. No tena derecho a drtelo.
Ningn problema dijo Richard,

intentando aligerar de nuevo las cosas


. Yo os lo doy a vos, milord.
El rostro de Alec se torn an ms
plido y rgido si cabe, abri ms los
ojos. Pese al peligro, Richard levant
una mano enjoyada y la bes.
Alec dijo contra los dedos fros
y pesados, son para ti. Haz lo que
quieras con ellos.
Los dedos de Alec se tensaron
despacio sobre los suyos. Cuando
levant la mirada, Alec estaba
sonriendo, sus ojos duros y verdes con
malsano placer.
Est bien dijo Alec, arrastrando
las palabras, lo har. Y se puso el

rub en el dedo ndice. All destell


como algo vivo, un icono para la mano
que lo portaba.
Eran las manos de un noble, ahora,
las manos de un prncipe, opulentas y
extraas. Contra la piel transparente, los
huesos de alta cuna, el basto atuendo de
Alec y sus botas con rozaduras
quedaban eclipsados.
Eso est bien dijo Richard,
complacido con el efecto. Es una
lstima que estn todos guardados en
una caja. No me los pongo nunca; de
este modo podr contemplarlos.
Les gusta que los contemplen
dijo Alec. Puedo sentir cmo

ronronean
de
placer,
bastardos
presuntuosos.
Bueno, saqumoslos de paseo
Como si alguien fuera a fijarse en ellos,
al lado de mi ropa nueva.
***
Los dos llamaron la atencin por
toda la Ribera. El atardecer reluca
dorado desde el suelo; desaparecida la
nieve, su camino estaba cubierto de
barro y depsitos del invierno. Se haba
extendido el rumor de lo que pensaban
hacer; la gente se alineaba para verlos
pasar como si fuera un desfile. Richard

se senta como un hroe enviado al


frente.
Vio a Ginnie cuando cruzaban el
Puente. La llam antes de que Alec
pudiera decir alguna grosera:
Eh, Ginnie! Qu te parece?
Ella lo mir de arriba a abajo y
asinti con la cabeza.
Tienes
buen aspecto.
Los
impresionars. La mano de Alec
centell al sol; Ginnie vio las joyas y su
rostro se petrific. Sin decir palabra, les
dio la espalda y los dej atrs.
No lo aprueba dijo alegremente
Alec.
Hugo no quiere ir a ver la obra.

Me figuro que a Hugo slo le


gustan las comedias.
Hasta en la ciudad se fijaba en ellos
la gente a su paso. Richard senta unos
deseos incontenibles de rerse por lo
bajo: tanto alboroto por dos personas
que iban a ver una obra que seguramente
ni siquiera estara bien.
Deberamos haber alquilado unas
monturas dijo, como los lores del
Consejo, para que la gente pudiera
vernos pasar a caballo. Ya tengo las
botas llenas de barro.
Mira! exclam Alec. Los
estandartes! Casi hemos llegado.
Estandartes? Pero all estaban,

como en los castillos de los cuentos:


hechos de telas brillantes, pintados con
emblemas que aparecan y se
desvanecan con el restallar del viento:
un caballo alado, rosas, dragones, una
corona
Frente al teatro era como una feria.
Los mozos de cuadra estaban retirando
los caballos y despejando el camino
para los carruajes con muchachas
pasendose entre ellos, vendiendo
ramos de flores y hierbas, copas de vino
y cucuruchos de frutas y nueces. Haba
copias impresas de la obra, y bufandas,
y cintas de los mismos colores que los
estandartes. Alec busc a Willie

Dedosligeros entre la multitud pero no


pudo encontrarlo, aunque le sonaban una
o dos de las otras caras que se
confundan con el gento. Dos
espadachines
desconocidos
representaban una discusin y luego un
duelo con espadas una y otra vez en
distintos rincones del patio. Contra el
muro alguien declamaba un discurso de
otra tragedia, ahogado por un flautista
ciego con un perro danzante, al que
algunos jvenes nobles distraan
lanzndole nueces para que fuera a
buscarlas. El atuendo de los nobles
consegua que el de Richard pareciera
sombro. Aun la ciudadana media,

tenderos y artesanos, se haba vestido de


forma extravagante, emperifollada de
encajes y cintas. Llegaban pronto, para
asegurarse buenas localidades.
Vamos dijo Alec, abrindose
paso a codazos a travs de la multitud
, o nos encontraremos sentados en el
regazo de alguna noble viuda.
Los nobles dejaron de tirar nueces
para fijarse en ellos. Se escuch un
retazo de su conversacin: de todos
modos no puedo costermelo. Un par
de criadas, cogidas del brazo, sonrieron
con afectacin y se dieron la vuelta.
Richard empezaba a arrepentirse de
haber venido. Los asistentes se

apelotonaban an ms al llegar a la
entrada. Los pies, los codos y aun el
aliento de los dems lo invadan. No
apartaba la mano de la empuadura de
su espada.
sta fascin a un grupo de pequeos,
uno de los cuales al final reuni el valor
necesario para abordarlo.
Eh, espadachn! grit con voz
ronca. Podras matar a mi hermano?
Richard no respondi; siempre le
preguntaban lo mismo.
Cierra el pico, Harry dijo otro
. No ves que es De Vier?
Eh, t eres De Vier? Eh, De Vier,
puedo ver tu espada?

Puedes verla clavada en tu trasero


dijo Alec, acertando a uno de ellos a
bocajarro con una almendra. Satisfecho
con su puntera, abri el camino y dio
propina a un mozo para que les
encontrara dos asientos.
Les dieron un palco privado en la
galera superior, justo enfrente del
escenario. Alec estaba extasiado.
Siempre he querido uno de stos.
Es un puro infierno en los bancos, con
cualquier idiota intentando sentrsete
encima con su mujer. Richard hizo una
mueca al imaginrselo. Aqu estaban por
encima de todo, con una buena vista de
las tablas baadas por la luz del sol. La

gente estiraba el cuello para observarlos


desde todos los rincones de la sala.
Alec puso los pies encima de la
barrera y se comi un puado de pasas.
Se escuch una fanfarria de trompetas en
lo alto.
Vers cmo se llenan ahora los
palcos de los nobles dijo Alec.
Siempre entran ahora.
Levantados cerca del escenario, los
palcos de los nobles, engalanados con
los escudos de armas de sus ocupantes,
resultaban visibles desde casi cualquier
otro punto del auditorio.
Era la primera vez en muchos aos
que Richard poda observarlos a todos a

placer. Reconoci a ms de los que


esperaba: hombres apuestos que lo
haban acosado en las fiestas a las que
sola asistir; distinguidos nobles de
ambos sexos cuyo dinero y patronazgo
haba rechazado, y otros que tenan
motivos para estarle agradecidos.
Vio a lord Bertram Rossillion con
una morena preciosa colgada de su
brazo, record haberle odo quejarse de
las presiones para que contrajera
matrimonio pobre seora. All estaba
Alintyre, ahora lord Hemmyng. Se
pregunt si Hemmyng reconocera la
esmeralda que luca Alec en su mano y
sonri, acordndose de aquella loca

galopada por las montaas con la


carroza delante de ellos, yendo a
reunirse la amada de Alintyre con su ta;
y sus grititos de risa al regresar con ella
a caballo por el camino que haban
venido. Se fij ms en la majestuosa
dama que sonrea a Hemmyng y
reconoci sobresaltado el perfil de la
nariz
El hombre al que deba Alec su
anillo de oro rosado tambin estaba all,
ms joven y sereno que nunca. Claro que
no haban pasado tantos aos. Estaba
conversando con un elegante pelirrojo.
Godwin dijo Alec. Uno de
esos deliciosos confites a los que no les

quitas la vista de encima es un tal


Godwin de Amberleigh, se es su
emblema.
El pelirrojo dijo Richard. Lo
he visto antes en alguna parte, no s
dnde
Cmo sabes que no es el otro?
Richard sonri.
A se tambin lo he visto antes;
pero recuerdo dnde.
***
Lord Thomas Berowne se gir hacia
su acompaante.
Y ah lo tienes dijo; al final

ha venido.
Por qu no iba a hacerlo?
respondi lord Michael. No es ningn
cobarde.
No, pero tampoco gusta de hacer
ostentaciones. Esto es una ostentacin.
Para
un
espadachn.
Es
supersticioso?
No importa. Alban estaba
convencido de que no se presentara;
ahora le debe veinte reales a Lucius.
Se lo puede permitir dijo
distradamente Michael. No estaba
pensando en De Vier: se preguntaba qu
dira Vincent Applethorpe si supiera que
Michael estaba asistiendo a La tragedia

del espadachn. Slo es un cuento de


hadas dijo en voz alta. Nadie lo
cree realmente.
Puede que no dijo Tom; pero
espera a ver las apuestas la prxima vez
que pelee De Vier.
Le ha robado la atencin a
Halliday, en cualquier caso cambi
Michael de tema. Decan que
Creciente
planeaba
cancelar
la
actuacin, cerrar el teatro.
En qu mundo vives, Michael?
pregunt Berowne con fingida
sorpresa. Se referan a El fin del rey,
una bazofia que slo se salva por la
presencia de la seorita Viola Festn en

el papel de paje real. Ya la he visto dos


veces, y te garantizo que lord Halliday
estuvo presente en el ltimo pase. Hasta
el final. Yo llegu cuando ya haba
empezando, en el momento que el gentil
paje
Oh, no dijo Michael. Es
Horn. En el palco que tenemos delante.
Seguramente haya apostado por
De Vier. Qu ocurre? Dime si me est
mirando.
No. Pobrecito, te ha estado
molestando con sus atenciones? O es
que le debes dinero?
Me pone la piel de gallina
explic Michael.

Oh, s dijo Berowne; algo de


eso he odo.
Todos apuestan por ti dijo
alegremente Alec, pasndole las uvas.
Ojal
pudiramos
llevarnos
un
porcentaje.
Se notar en mis honorarios
respondi Richard. Cundo empieza
la obra?
Enseguida, enseguida; cuando
pare la msica.
Qu msica?
Ah en el escenario. No se oye
porque todos estn hablando.
Y mirndonos dijo Richard.
Volva a tener la impresin de que haba

sido una mala idea.


Estn protegiendo sus inversiones
dijo tan campante Alec. Me
pregunto si te enviarn flores.
Richard solt un gemido.
Flores. Est Ferris aqu? Cmo
es su escudo de armas?
No est. Lord Horn s. Halliday
no. Tremontaine no. Nadie serio ha
venido a vernos.
Vuelve la cabeza dijo lord
Thomas, te est mirando.
Horn?
No, De Vier.
Seguramente estar mirndote a ti
dijo Michael.

No puede ser, yo no me he
ruborizado. Berowne apart la mirada
intencionadamente.
Ahora
est
mirando Horn a ti no, a l.
Quin lo acompaa?
A Horn?
A De Vier. Thomas, date la vuelta
y echa un vistazo.
No puedo. Me he puesto rojo. Es
la maldicin de mi tez.
Por lo menos a ti no te salen
pecas. Mndale una nota al
espadachn, me refiero. Pdele que se
rena con nosotros.
Michael. Lord Thomas mir a
su amigo. Ofendes mi orgullo. Todo el

mundo se muere por invitarlo a reunirse


con ellos. Me niego a formar parte de la
turba. Me niego a ser el primero en
capitular. Y si dijera que no?
***
Me
parece
dijo
malhumoradamente Richard que no
me va a gustar la obra. Creo que va a ser
una tontera. Deberamos arruinar todas
las apuestas marchndonos ahora.
Podramos hacer eso dijo Alec
. Pero esas personas que han
empezado a pasearse alrededor del
escenario son los actores, de hecho.

Pronto empezarn a hablar. Si te vas


ahora te pasears en mitad de la primera
escena, y todo el mundo te mirar
todava ms. Sintate, Richard. Aqu
llega el duque.
El duque cruz el escenario con gran
ampulosidad, dejando atrs a algunos
cortesanos que queran hablar sobre l.
Sonaba muy parecido a una autntica
conversacin salvo por el hecho de que
todas las palabras estaban ordenadas
para encajar en una cadencia oral. Los
fragmentos se pasaban como msica de
un orador a otro, mientras que el ritmo
segua siendo el mismo. A veces uno
perda la sensacin del ritmo, pero

entonces lo restauraba un extrao


requiebro de palabras. A los cortesanos
les caa bien el duque. Era un hombre
sabio.
ms apto para representar el
papel de gracia,
que aparentar el digno
menosprecio de un prncipe.
Su hijo y heredero, en cambio, nunca
haba dado muestras de gracia alguna. A
nadie le caa demasiado bien; celebraba
fiestas sombras y vesta de luto por su
madre, que haba muestro al dar a luz a
su nica hermana, Gratiana.

Los cortesanos abandonaron las


tablas. Se abrieron unos telones al fondo
y apareci una muchacha de largos
cabellos dorados hablando con un loro
encerrado en su jaula. Se refiri a s
misma como
desdichada Gratiana; y aun
as la ms dichosa,
por tener lo que, privadas de
ello, muchas doncellas,
deben yacer atormentadas en
sus catres angostos,
o aventurar ritos bajo cielos
colmados de luna llena.

Richard pens que el loro deba de


ser de verdad. Ella le dijo:
T y yo, brillantes cautivos los
dos,
de lugares y personas, de las
circunstancias y la cuna,
hemos de compartir nuestra
carga, t con tu paciente odo,
y yo con mi lengua para
desgranar motivos de lgrimas!
Pero antes de que pudiera explicarse
entr en escena su hermano Filio, que
hizo algunos comentarios sobre su
virtuosa doncellez y el loro, y se encar

con el pblico para sealar:


Pues nadie osa compartir
conmigo mis pesares y gozos,
cuando ni siquiera yo s
demostrar los unos o los otros.
Richard esperaba ver al anciano y
virtuoso duque; al ser la persona de la
que todos hablaban al principio, haba
pensado que la obra girara en torno a
l. En vez de eso falleci de repente,
fuera del escenario, y Filio fue
nombrado duque. Vino un majestuoso
ministro de larga barba blanca para
informar a Gratiana. Se llamaba Yadso y

sospechaba que alguien lo haba


eliminado. Ms adelante recibi el
aviso de su barbero, que tambin
afeitaba a un amigo ntimo de Filio, de
que corra el riesgo de que lo retaran a
muerte si no hua del pas de inmediato.
Yadso se despidi de la joven:
No todo lo que es, es lo que
parece. Con nudos,
amarra la verdad el silencio;
nos desatan las palabras.
El juego est en marcha:
marchmonos nosotros
mientras podamos!

A lo que llor Gratiana:


Huid! Huid! Vos, justo y leal.
Y recibid en pago el amor de
Gratiana!
Luego, a solas, lament haber
traicionado a toda la humanidad. Sera
ella la villana, quiz? Pero no; result
que se refera a haberse enamorado de
un hombre indigno. El loro decidi de
improviso hacerse eco de sus palabras:
Amor!, grazn. Huid, amor!. Todo
el mundo sigui su consejo, por lo que
deba de formar parte de la obra. A lo
mejor no era un loro de verdad, a fin de

cuentas; o puede que s, pero alguien le


pona voz entre bastidores.
El nuevo duque no dejaba de
hostigar a su hermana. Al final le
arranc la confesin de estar enamorada
de un espadachn. Volvi a encararse
con el pblico y dio rienda suelta a su
rabia en trminos poco halagadores para
la profesin. Richard pill a Alec
mirndolo de reojo y sonri. Pero con su
hermana, Filio era todo edulcorada
comprensin. La virtud, dijo, como el
vino, no se rebajaba por verterse en
recipientes inslitos; con la misma
facilidad se poda beber vino de una
calavera que de una copa de oro.

Ay, madre musit Richard. Lo


vea venir. Alec le indic que se callara.
Pero Gratiana se sinti consolada y
prometi enviar a su amante al encuentro
de su hermano. En cuanto se fue, Filio
pisote el suelo, grit y estruj el cuello
del loro. As que estaba bien adiestrado,
o era de mentira al fin y al cabo. El
duque abandon el escenario para
intentar encontrar un gato sobre el que
descargar las culpas.
Richard ni siquiera se molest en
criticar al espadachn. Quiz, cuando se
escribi la obra, los espadachines
fueran as. Aunque, en un mundo donde
todos hablaban con lo que Alec llamaba

poesa, por qu debera esperar que un


espadachn fuera distinto? El duque
Filio dispens una calurosa acogida a su
futurible cuado. Bebieron vino en
calaveras gemelas. El espadachn hizo
una broma insulsa al respecto y brind
por la cada de todos los enemigos de la
casa del duque. Result que Filio tena
un encargo para l: un enemigo haba
mancillado el honor de su casa, y slo la
sangre podra reparar la afrenta.
Evidentemente halagado por las
atenciones del duque, el espadachn
acept.
Sigui a esto una escena sacada de
un manicomio, con abundantes cantos y

bailes. Qu pintaba ah era algo que


Richard no averigu nunca; pero cuando
acab se apart el teln interior parar
revelar una escalera enorme que henda
el centro del escenario de arriba a
abajo. El espadachn apareci al pie,
anunci a todo el mundo que era
medianoche y que, tras ocuparse del
pequeo encargo del duque, confiaba en
yacer en los brazos de su amada tal y
como se le haba prometido. A Richard
le gust su descripcin del amor; era la
parte ms exacta de la obra hasta el
momento, con sus imgenes de fro y
calor, de placer y dolor. Pero al mismo
tiempo, lo incomodaba or a alguien

hablando de ello delante de una multitud


de desconocidos aunque slo fuera
una obra de teatro.
En lo alto de la escalera apareci
una figura envuelta en una capa. Cuando
las campanas empezaron a dar las doce
la figura comenz a bajar las escaleras
con un generoso vuelo de metros de
capa. El espadachn desenvain su
espada y traspas a su vctima,
exclamando:
As perecen todos los enemigos
de Filio!
Qu vergenza dijo Gratiana,
desplomndose en sus brazos; querer
a mi hermano ms que a m!

Tard mucho en morir, mientras cada


uno de los amantes le explicaba al otro
el engao del duque y prometa
fidelidad eterna. Richard lo soport con
paciencia. Al final, el espadachn se
llev a su amada muerta fuera del
escenario,
con la
larga
capa
arrastrndose tras ellos.
El escenario se qued vaco. La
gente empez a aplaudir. Alec segua
mirando fijamente las tablas desnudas.
Sus ojos brillaban con el mismo jbilo
que haban mostrado la noche de los
fuegos artificiales.
Ha sido excelente! dijo. Ha
sido perfecto.

Richard decidi no discutir; pero


Alec interpret correctamente su
expresin y torci el gesto a su vez.
Djame adivinar. La tcnica era
mala. T la habras matado de modo que
no hubiera tenido tiempo de soltar ese
discurso al final.
Richard sonri con el ceo fruncido.
No es realista dijo al cabo.
No, no el discurso, la forma en que
ocurri. Para empezar, fue un idiota al
aceptar un encargo sobre un objetivo
desconocido, sobre todo de ese
hermano, en el que no confiaba desde el
primer momento.
Pero necesitaba el apoyo del

duque, sa es la cuestin!
S, pero recuerda cuando Filio
dice Para sorpresa de Alec, su
iletrado amigo le recit el pasaje
palabra por palabra. Entonces es
cuando debera haberse dado cuenta de
que no tena intencin de dejar que se
salieran con la suya.
Bueno
dijo
Alec,
desconcertado. Bueno, nosotros lo
sabemos, pero se supone que l no.
Entonces se supone que es un
estpido, y no entiendo por qu debera
importarnos lo que le ocurra. El ms
inteligente es el hermano, la verdad.
Pues algrate por l dijo con

amargura Alec. Pero te lo advierto, al


final muere. Todo el mundo muere, de
hecho.
Richard observ al pblico, que
deambulaba comprando comida o
bebidas e intentando asomarse a su
palco.
Si quieren ver gente que muere,
por qu no van a las peleas de
espadas?
Porque vuestros discursos son
demasiado cortos espet Alec.
Adems
reflexion
con
ms
indulgencia, siempre lo hacis por
dinero. En la obra es por amor, o por
traicin. Lo hace ms interesante.

Nunca debera haber pactado con


el hermano. Perdi en cuanto le dej ver
su punto dbil.
Y todos podramos irnos antes a
casa.
Se escuch un araazo en la puerta
de su palco. Richard gir en redondo,
con la mano en su empuadura. Alec
abri la puerta y acept la ofrenda del
primer mensajero.
Slo es una rosa. Ninguna nota.
Richard mir al otro lado del teatro
al noble entusiasta de las rosas; pero
estaba enfrascado en una conversacin y
no levant la cabeza.
Haba tiempo de sobra entre actos

para que los nobles se relacionaran en


sus palcos. Michael renunci a los
placeres de su amigo por una
conversacin que Bertram Rossillion
pareca empeado en tener.
Tu amigo dijo Bertram,
Berowne
Es un pariente respondi
Michael a la pregunta. Por
matrimonio. Con la rama de mi madre.
Nos conocemos de toda la vida.
La mirada castaa y llena de
sentimiento de Bertram se derram
sobre toda su cara, con especial nfasis
en los ojos. Michael dio un paso atrs,
pero Bertram sigui avanzando.

Esta noche me viene mal, querido


dijo Michael en voz baja. Estar
fuera hasta tarde, y demasiado cansado
cuando regrese. Iba a la casa de
Applethorpe. Unos pliegues diminutos
aparecieron alrededor de los ojos de
Bertram, y su boca se frunci en las
comisuras. Te he echado tanto de
menos dijo Michael, mirando atrs
discretamente. No sabes cunto
Mira! dijo Bertram. La
duquesa.
Estaba entrando en uno de los palcos
al otro lado de la sala. Sus lacayos
desenrollaban ya el estandarte de
Tremontaine. Sus faldas oscuras

ondeaban a su alrededor, y bajo un


sombrero diminuto coronado con plumas
de avestruz se descolgaban sus rizos
claros,
cada
uno
de
ellos
cuidadosamente desordenado.
Llega tarde si quiere ver la obra
observ Richard. Todas las miradas
se haban apartado de ellos por el
momento.
No es eso refunfu Alec.
Ha venido a causar problemas. Estaba
de pie al fondo del palco, encajonado en
la esquina junto a la puerta. Tena las
manos guardadas en las mangas, lo que
haca que pareciera ms que nunca un
pajarraco negro enfurruado.

Richard observ a la mujer, diminuta


y elegante, rodeada por su bien
construido edificio de ropas y modales.
Me pregunto dijo si debera
ir a verla.
Puedes verla perfectamente desde
aqu, ya se ha encargado ella de eso.
Me refiero a hablar con ella.
Ferris se ha ido, no hace falta que sepa
que lo he hecho. Tienes razn, sabes;
debera averiguar qu piensa ella.
Esperaba que Alec estuviera
complacido; al fin y al cabo, eran sus
recelos los que intentaba aquietar
Richard. Pero la alta figura se limit a
encogerse de hombros.

No te ha invitado, Richard. Y no
va a admitir nada.
Si lo convirtiera en una
condicin del trabajo?
Oh, por supuesto se burl
enfadada la voz ligera. Si pusieras
condiciones Por qu no le pides que
te haga la colada, adems? Te lo estoy
diciendo, mantente apartado
Lo interrumpi una llamada a la
puerta. La abri de golpe, de suerte que
choc con la pared. Un lacayo con la
librea del cisne de Tremontaine ocupaba
el umbral. Alec solt la manilla de la
puerta como si le quemara.
Saludos de parte de la duquesa

dijo el sirviente a De Vier, que os


invita a tomar chocolate.
Alec gimi. Richard tuvo que
morderse el labio para no rerse. Mir a
Alec de soslayo, pero el erudito volva
a intentar encogerse hasta la nulidad.
Ser un placer. Mir a su
alrededor, a la acumulacin de plantas
. Debera llevarle flores?
Es un insulto dijo con voz falsa
Alec para los que te las han mandado.
Gurdalas para tirrselas a los actores.
Est bien. Vienes?
No. Qudate all para el ltimo
acto, si te deja; estars lo bastante cerca
para ver si Jasperino lleva peluca de

verdad.
Richard empez a seguir al lacayo.
Espera dijo Alec. Estaba
retorciendo el anillo en su ndice.
Debera llevar el rub?
pregunt De Vier.
No. Alec mene ferozmente la
cabeza.
Richard se apart por un momento
de la presencia del lacayo.
Qu ocurre? El nerviosismo
de Alec le resultaba fsicamente
palpable. Algo haba socavado la
arrogancia de Alec; ni siquiera neg la
acusacin. Retena nicamente la
cantidad suficiente de su acostumbrada

petulancia para llevarse los dedos a la


frente burlndose de la farsa.
Me duele la cabeza. Me voy a
casa.
Te acompao.
Y dejar a la duquesa esperando?
Seguramente quiere preguntarte quin es
tu sastre. Date prisa o te perders el
chocolate. Oh, y si hay pastelitos
glaseados, gurdame uno. Di que es para
tu periquito o algo. Me encantan los
pastelitos glaseados.
***
No mucho despus de salir del teatro

Alec se dio cuenta de que


probablemente estaban siguindolo. Al
menos, los mismos dos hombres
parecan llevar ya varias esquinas detrs
de l. Eran los espadachines de
exhibicin del exterior del teatro. No
eran ribereos, no podan seguir este
camino para ir al Puente. Su corazn
repiqueteaba como el yunque de un
herrero, pero Alec se neg a alterar el
paso. Si queran los anillos, supuso que
podan quedrselos. Richard o sus
amigos probablemente los recuperaran.
Todava estaba a tiempo de regresar
al teatro; conducirlos hasta all
siguiendo otra ruta y buscar a Richard.

Descart la idea en cuanto se le ocurri.


No iba a volver. Las tiendas y las casas
desfilaban como imgenes de otra vida.
Dejaba atrs posadas y tabernas
mientras se le secaba inexorablemente la
boca. Era parecido a los efectos del
zumo de amapola.
Si consegua llegar hasta el Puente,
quiz viera a otros ribereos que
podran ayudarlo, o contarle al menos a
Richard lo que le haba pasado. Qu
iba a pasarle? Estaban permitiendo que
se alejara del centro de la ciudad, que se
adentrara en la zona despoblada que
haba que cruzar antes de llegar al
Puente. Sera algo violento, y sumamente

doloroso; todo lo que se hubiera podido


imaginar, y probablemente algo que se le
hubiera podido pasar por alto. Llevaba
mucho tiempo esperndolo y ahora por
fin iba a ocurrir.
Ahora, deca el suelo, cada vez que
lo golpeaba la suela de su bota. Ahora.
Intent variar el ritmo de sus pasos para
acallarlo. Consigui reducir la voz a un
susurro, y a la sombra de un zagun lo
atraparon.
Le dio tiempo a decir:
Sabis, hasta un gato se reira de
vuestro talento con la espada y luego
descubri que era imposible no
debatirse.

Todos estn celosos dijo la


duquesa, indicando graciosamente con la
cabeza a sus pares al otro lado del teatro
, porque son todos unos cobardes.
Richard de Vier y la duquesa estaban
solos en el palco, con unos quinientos
espectadores hacindoles de carabinas.
Eso no le molestaba; estaba intrigado
con el juego de chocolate porttil de
plata de la duquesa. Una llama azul
calentaba el agua bajo una tetera con
fondo de acero que colgaba de una
cadena. Haba un batidor de plata, y
tazas de porcelana con su escudo de
armas.
Ellos no estn tan bien equipados

respondi l.
Podran haberlo estado. Adems
de cobardes, estpidos. Todo esto
dicho de forma ntima y agradable que
limaba las asperezas de sus palabras,
como si no estuvieran destinadas tanto a
denigrar a los dems como a establecer
los lmites de un crculo encantado que
slo los inclua a la duquesa y a l. Alec
haca lo mismo; con mucha ms acritud,
desde luego, y ms sinceridad; pero la
sensacin que le daba a Richard de
pertenecer a una lite era la misma.
Podras haber trado a tu criado,
habra sido bienvenido. A lo mejor no
supe hacrselo entender a Grayson.

Richard sonri, comprendiendo que


se refera a Alec.
No es mi criado dijo. No
tengo ninguno.
No? La duquesa frunci el
ceo delicadamente. Con sus posturas y
sus calculadas expresiones, era como
una serie de figuritas de porcelana
expuestas en un estante cronolgico.
Cmo os las apais entonces en esas
casas tan grandes de la ciudad?
Quiz estuviera provocndolo; pero
Richard le habl de todos modos de las
mansiones que se haban convertido en
pensiones, o burdeles, o tabernas, o esas
madrigueras para familias numerosas

cuyas generaciones bajaban lentamente


los pisos, con los ms jvenes siempre
en lo alto.
A la duquesa le entusiasm la idea.
Eso te sita dnde, ahora
observndolo con ojo crtico en la
sala de baile de arriba, quiz, con sitio
para ensayar o la habrn convertido
en una guardera?
Richard sonri.
No
tengo
familia.
Slo
habitaciones: un viejo dormitorio y creo
que una sala de msica, encima de
una lavandera.
Debe de estar muy contenta por
tener semejante inquilino. Llevo algn

tiempo queriendo decirte cmo admir


tu pelea con Lynch y el pobre De
Maris, naturalmente. Aunque supongo
que se llev su merecido, por saltar a
desafiarte cuando el combate ya era de
Lynch. Me imagino que maese De Maris
se haba cansado de servir a lord Horn y
quera una oportunidad para demostrar
su disponibilidad a los invitados a la
fiesta.
Richard consider a la bella dama
con renovado respeto. sta era
exactamente su estimacin del peculiar
comportamiento de De Maris en el
jardn de invierno. El espadachn de la
casa de Horn seguramente pensaba que

su seor no le daba suficientes


oportunidades de lucirse, y sus servicios
como guardia no eran realmente
necesarios; quin querra asesinar a
Horn? Al matar a De Vier se habra
ganado inmediatamente un lugar entre
los primeros puestos del listado de
espadachines. Nunca debera haberlo
intentado.
Milord Karleigh estar fuera de
circulacin una temporada, me parece.
En la
superficie,
era
una
continuacin de su cumplido, asumiendo
que Karleigh haba huido porque De
Vier haba matado a su campen. Era lo
que pensaba todo el mundo. Pero ella

pareca estar esperando una respuesta


algo en la colocacin de sus manos, la
taza sostenida sin llegar a tocar el
platillo como si supiera que l poda
contarle algo ms sobre el duque. Lo
cierto era que no: haba cobrado su paga
y se haba sido el fin de la historia para
l; pero eso implicaba que la duquesa
saba quin lo haba contratado.
Nunca he preguntado dijo
evasivamente porqu insistieron el
duque y su oponente en tanto secretismo
para luego decidir que el combate se
celebrara en pblico. Por supuesto, he
atendido los deseos de mi patrono.
Era una pelea importante, de las

que conviene que tengan muchos


testigos. Y el duque es un hombre
vanidoso, adems de pendenciero. As
que no te dijo nunca a qu se deba el
duelo?
Le dejaba poco espacio para
respuestas ambiguas.
Nunca me dijo nada contest,
fiel a la verdad.
Pero quiz ahora est ms claro.
Un asunto poltico, digno de la vida de
dos espadachines pero no de la de sus
patronos. Infundi una generosa cantidad
de miedo en Karleigh, pero se podra
estar disipando. Lord Ferris sabr a su
regreso de su viaje al sur si el duque

necesita otra dosis soberana.


Querra ver muerto a Halliday y a
Karleigh fuera de circulacin? Eso
implicaba la destruccin de dos rivales
y dejaba el terreno despejado para un
tercer hombre Ferris? La duquesa no
haba mentado a Halliday; si acaso,
pareca estar defendindolo. Richard se
dio por vencido: no saba lo suficiente
sobre los nobles y sus planes este ao
para resolver el problema. Pero todava
lo preocupaba una cosa.
Mir directamente a la duquesa.
Ya estoy a vuestro servicio.
Qu galante se rio ella por lo
bajo. De veras lo ests, ahora?

Le haca sentir joven joven, pero


seguro en las manos de alguien que
saba
lo
que
quera.
Dijo
ampulosamente, para cerciorarse:
Ya sabis cmo encontrarme.
S? dijo ella, con la misma
gracia.
Bueno, vuestros amigos lo saben
se corrigi Richard.
Ah. Pareca satisfecha; y l
tambin, por ahora. Esperaba que Alec
tambin lo estuviera. Las trompetas
indicaron la reanudacin de la obra.
Qudate dijo la duquesa; desde
aqu se aprecian perfectamente los
trajes. Algunas de las pelucas son

increbles.
***
El espadachn cuya tragedia daba
ttulo a la obra dur hasta el final. Su
venganza contra el malvado duque
consisti en una serie de cartas de amor
de una dama desconocida con las
mismas iniciales de la madre de Filio,
de la que el duque se enamor. Las
cartas exigan que el duque acometiera
empresas cada vez ms odiosas para
demostrar su devocin. Tras una
colorida
serie
de
violaciones,
decapitaciones, y un descuartizamiento,

hasta el ms leal de los cortesanos del


duque Filio haba acumulado varias
razones para matarlo. La nica persona
agradable que quedaba sobre el
escenario, un mdico del manicomio
cantarn, expuso la opinin de que el
pronstico de la salud mental del duque
no era bueno.
En el ltimo acto, la escalera gigante
volvi a aduearse del escenario. El
duque, porfiando con la promesa de que
la dama de sus desvelos se mostrara
por fin ante l a medianoche, lleg al pie
de los escalones. Cuando la campana
volvi a dar la hora, la figura de su
hermana, embozada en su capa

ensangrentada, apareci sobre l.


Demasiado desconcertado para estar
adecuadamente asustado, el duque
balbuci:
No, no escapar, sino que
ascender la torre del relo,
y de tus labios castos,
dulcemente sonrientes,
extraer el secreto de la vida
eterna!
El duque corri escaleras arriba,
pero de repente la figura se apart la
capucha. Sin que nadie salvo el duque se
sorprendiera, era el espadachn:

No la vida, sino los fros


secretos de la muerte besars
Complace ahora a tu amante,
permite que te d
su placer. Ven, ven, y despdete
de todos
los placeres de la tierra con un
ltimo aullido extasiado.
Su resplandeciente espada cay
desde lo alto sobre el corazn de Filio
(dejando su torso completamente
desprotegido,
pero
exhibiendo
generosamente su cruento atuendo), y el
duque exclam: Por fin! El fin!.
No era el fin, evidentemente. El

duque no tena discurso final, pero


acudi a la carrera una hueste de
cortesanos. Al encontrar al duque en los
brazos de la figura encapotada,
presumiblemente su misteriosa amante,
gritaron: Venganza! Venganza! y se
cernieron sobre la pareja, cortando en
pedazos al ya difunto duque, e
infligiendo al espadachn su herida
mortal. Le quedaron fuerzas para una
ltima declamacin:
Est ahora atrapado el
trampero, y en mi sangre
choca el acero contra el acero,
avivando una gran llama.

Ardo, rabio, y en breve dar la


bienvenida a la muerte
que desde hace tiempo es mi
prometida, ya mi esposa.
No hay lgrimas con las que
sofocar este fuego?
Slo las mas, que no habr de
derramar
mientras l siga observndome
con sus orbes enrojecidos.
Tambin nosotros seremos
pronto dos calaveras, y tambin
sonrientes,
mas ni con todas nuestras
muecas arrancaremos la risa
de unos pulmones que no han de

volver a llenarse con suspiros.


No haba planeado esto pero
tampoco haba planeado
ms all de esto. Las cosas
estn innegablemente claras:
amaba a tu hermana, y a ti te
odiaba,
a ambos os persegu y a ti te he
matado. Todo es uno ahora.
Escribid Nada en mi tumba, eso
es todo lo que he hecho.
El espadachn estaba a esas alturas
en mitad de la escalera, donde muri.
Mientras todo el mundo reaccionaba
ante esto, entr un noble a la carrera

para anunciar que un deshollinador


haba descubierto el diario secreto del
duque, en el que refera prolijamente la
totalidad de sus espantosos crmenes,
empezando con el tratamiento de su
hermana. La gente convino que el
espadachn era, de hecho, un hroe, y el
funeral de un hroe recibira, enterrado
junto a Gratiana, mientras que el duque
sera arrojado a un foso sin fondo. El
virtuoso y amigable anciano consejero,
Yadso, sera recuperado del exilio para
convertirse en el prximo duque de
dondequiera que fuese. Y se era el
final.
El aplauso del pblico pareca

dirigido tanto a la feliz resolucin como


a los actores. Mientras saludaban, la
duquesa le coment a De Vier:
Al final, ya lo ves, todo se reduce
una cuestin de buen gobierno. No
puede haber un entierro digno de un
hacendado para el hroe sin hacienda; y
los verdaderos amantes no se pueden
citar en una escalera que no est bien
cuidada. Estoy segura de que Yadso ser
un duque excelente.
Richard disfrut de la va libre que
les consigui el lacayo de la duquesa
fuera del teatro. Sera agradable vivir en
un mundo sin agolpamientos. Ante la
puerta de su carruaje la duquesa se

detuvo y tom una cesta de manos de su


doncella, rebusc en ella y entreg a
Richard un paquete envuelto en una
servilleta de lino. El espadachn hizo
una reverencia y oy el frufr de sus
faldas cuando la ayudaron a subir a la
carroza. Luego se alej deprisa, antes de
que cualquier otro de los nobles que se
marchaban reclamara su compaa. Se
percat de que el carruaje de Halliday,
con su escudo del fnix, tena una puerta
que se cerraba desde dentro.
***
El paquete contena los pastelitos

glaseados que se le haba olvidado


pedir. Se pregunt si significaran algo;
pero decidi conservarlos intactos para
Alec.
Nada indicaba que su amigo hubiera
ido a casa y a sus habitaciones.
Seguramente estara fuera, perdiendo sus
ltimas virutas de bronce en el local de
Rosalie. Richard esperaba que no
estuviera apostando sus anillos. Decidi
bajar all y cenar algo.
El fuego de los fogones estaba alto;
en la pequea taberna haca ms calor
que en el infierno, aunque menos
sequedad, por suerte. Rosalie quera
saberlo todo sobre la obra; y como era

una vieja amiga, l se lo cont. Lucie


quera saber qu vestido llevaba la
herona; pero l no tena memoria para
la ropa. La noticia de su visita a la
duquesa no pareca haberse filtrado
todava.
Entraron unos hombres y le
dirigieron miradas de curiosidad, como
si temieran que su mala suerte estuviera
lo bastante fresca como para pegrseles.
Se sentaron en una esquina a comer y
jugar a las cartas. Al cabo se les uni
otro hombre, cargado con un pauelo
lleno de objetos robados que intentaba
vender cuanto antes.
Ven lo llam Rosalie, djame

ver esas cosas.


Estaba admirando un peine de
esmalte, dejando que Lucie le rastrillara
el pelo, cuando Richard vio el anillo de
oro entre el amasijo de cadenas y
baratijas. Amarillo dorado, con una rosa
roja.
De dnde has sacado esto?
pregunt calmadamente al hombre.
Secreto profesional. El hombre
se palp un lado de la nariz con un dedo
. Lo quieres?
Es mo.
Ya no, muchacho.
Dime de dnde lo has sacado
dijo De Vier, con un dejo de hasto en su

voz. No vale la pena pelear por l.


El hombre solt una maldicin.
Espadachines. Pero claudic.
Me lo pas un tipo abajo, en los
muelles. Otro espadachn, aunque no de
la Ribera. Con todo, ms civilizado que
t, encanto. Slo quera dinero por l;
no hice preguntas. Qu pasa, te robaron
cuando saliste a pasear sin tu espada?
A m no me roba nadie.
Dando un precavido paso hacia
atrs, el hombre se burl:
Ests muy seguro de ti mismo.
Apuesto a que eres De Vier o algo,
verdad?
Soy De Vier dijo en voz baja

Richard. Junto a l, Rosalie asinti con


la cabeza. Cundo conseguiste el
anillo?
No hace mucho eh, mira, lo
siento. No pretenda
Tan slo dime cundo te lo dieron.
No hace mucho. Vine directamente
aqu. Aunque no lo encontrars nunca, ya
no.
Lo encontrar dijo Richard.

Captulo 15
Durante el largo viaje en carroza lord
Horn pudo permitirse el lujo de analizar
minuciosamente sus sentimientos. Eran,
en general, sentimientos agradables.
Mientras dur la obra apenas s haba
prestado atencin al escenario, tan
complacido
estaba
con
los
acontecimientos que se desarrollaban
desde su galera privada. Se senta como
un dramaturgo, slo que no haba tenido
que tomarse la molestia de inventar sus
personajes: lord Michael Godwin,
dichosamente joven y arrogante, tanto
ms adorable por cuanto sus das bajo el

sol ya estaban contados Horn haba


pensado en enviarle una nota mordaz;
pero un distinguido silencio haba
parecido lo ms digno El espadachn
De Vier, ese dechado de moda al aire
libre, en el gran espacio pblico,
tambin l pareca joven, su indiferencia
una mera defensa. Horn haba disfrutado
observando a la peligrosa figura y
pensando lo impotente que estaba a
punto de sentirse.
El carruaje se detuvo al fin ante la
puerta de la deshabitada cabaa de caza.
Todava quedaban algunas personas que
le deban favores. El jovencito de De
Vier deba haber llegado all haca ms

de una hora. Horn se haba quedado


hasta el final de la representacin.
Deba
encontrar
al
muchacho
encadenado en la despensa vaca. La
mujer de Ferris haba dicho que no saba
pelear, pero estos ribereos conocan
todo tipo de artimaas y, cmo poda
uno estar seguro de que De Vier no le
hubiera enseado unas cuantas?
All arriba en las montaas, la
primavera era fra an. Horn se dej la
capa puesta y fue directamente a la
despensa. Se haba dejado abierto un
pequeo panel de corredera en la puerta,
una conveniencia de vigilante. Poda
mirar directamente a travs de l sin ser

visto, y eso hizo.


El joven estaba tranquilamente de
pie con sus cadenas, consiguiendo que
parecieran ligeramente ridculas al estar
apoyado en la pared. Sus manos eran
laxas, largas y de aspecto intil. Estaban
cubiertas de anillos, y luca oro en la
garganta. Su atuendo desentonaba
extraamente: las joyas, buenas botas y
camisa, bajo una chaqueta de hombros
estrechos y mangas demasiado cortas
cuyo corte tena al menos cinco
temporadas de antigedad. De sus
pantalones, que ya no casaban con su
chaqueta, colgaba un galn. Y luego
estaba su cascada de pelo. A la luz de

las velas con las que lo haban dejado,


brillaba castao y cibelino, pesado y
espeso como crema derramada.
Haba un pao negro doblado detrs
de la cabeza para que sta no tocara la
pared.
Estaba
observando
abstradamente la vela al otro lado del
cuarto, con la cabeza ligeramente
ladeada, cubiertos los ojos.
Lord Horn examin el rostro del
amante de De Vier. Tena la nariz larga,
de planos lisos como una pintura ritual.
Pmulos altos, separados de modo que
los ojos sobre ellos parecan
almendrados desde este ngulo. El
cabello apartado de su alta frente haca

que su rostro pareciera an ms


alargado. Los ojos de Horn se posaron
en la boca, casi demasiado ancha para la
cara enjuta. Aun en reposo, los labios
llanos parecan burlones y sensuales.
Abri la puerta y entr. El sonido
hizo que el joven levantara la cabeza
como un ciervo que olfatea el viento.
Sus ojos eran de un verde vivido y
estaban sobrenaturalmente abiertos;
contemplaron a lord Horn con congelada
fascinacin, de modo que sus primeras
palabras no fueron en absoluto las que
haba planeado.
Quin eres?
Tu prisionero, me han dicho. La

amplia mirada no vacil, pero Horn vio


que la piel alrededor de los ojos estaba
tirante a causa de la tensin. Vas a
matarme?
Horn hizo caso omiso de la pregunta
y vio cmo palideca an ms el
semblante.
Tu nombre? inquiri.
Alec.
El
muchacho
se
humedeci los labios. Puedo beber
un poco de agua?
Luego. Y tu apellido?
Mene la cabeza.
No tengo.
El nombre de tu padre, entonces.
Nadie me quiere Los labios

mviles se volvieron hacia abajo


apesadumbradamente, mientras sobre
ellos rutilaban los ojos salvajes. Y
quin eres t?
Soy lord Horn. Le perdon la
impertinencia porque le haba dado de
nuevo pie para su apertura planeada.
Oh dijo su prisionero. As
que eres Horn, verdad?
S dijo Horn. S que lo soy.
Mis amigos me han dicho que eres un
erudito. Es eso cierto?
No! La slaba explot con
inesperada vehemencia.
Pero sabes escribir?
Claro que s escribir.

Bien. Fuera tengo papel y pluma.


Vas a escribir una carta para De Vier
dicindole que ests en mi poder, y que
cuando haya terminado el trabajo que le
he encargado, volvers con l. Ileso.
Cualquiera esperara que el
muchacho se relajara. Si antes pensaba
que lo haba secuestrado un simple
matn, ahora saba la verdad. Pero su
voz sonaba an dbil, atiplada y
jadeante de miedo.
Por supuesto. Qu plan ms
ingenioso. Y quin se la va a leer?
Puede leerla l mismo espet
Horn. Encontraba enervantes las
respuestas de su rehn; caminaban sobre

el filo que separa la frivolidad del


terror.
No sabe leer. Se las leo yo.
Lord Horn se mordi el carrillo para
no soltar una maldicin. La situacin
pareca eludirlo. Apel a su justa
autoridad.
Escrbela de todas formas.
Pero no te das cuenta se
impacient el joven. No puedo!
Ests enfermo? Has perdido la
vista o el uso de las manos? O es tan
slo que eres demasiado estpido para
comprender el aprieto en que ests
metido?
El muchacho palideci todava ms.

Qu vas a hacer conmigo?


Nada estall Horn, si dejas
de discutir y haces lo que te digo!
El amante de De Vier se humedeci
los labios.
No quiero sufrir ningn dao
dijo con suave desesperacin. Pero
tienes que darte cuenta de lo estpido
que es escribirle una carta.
Horn retrocedi un paso, como si la
insolencia de su prisionero fuera un
fuego insoportablemente abrasador.
Sabes acaso lo que dices?
inquiri. Me vas a poner condiciones
a m?
No
no
dijo

desesperadamente el muchacho. Slo


intento explicarme. No entiendes nada
de lo que te digo? Richard de Vier se
apresur a continuar, antes de que Horn
pudiera objetar nada no va a dejar
que nadie ms vea una carta con una
carta como sa. No le gusta que la gente
sepa de sus asuntos. Cualquiera que la
lea sabr cules son tus demandas, y si
las satisface, sabrn que claudic ante ti.
No puede consentirlo. Es es su honor.
As que aunque escriba tu estpida
carta, no servir de nada. Tendras
aqu los labios plidos se alisaron con
el espectro de una sonrisa que
quedarte conmigo.

Oh, lo dudo respondi el noble,


sonriendo cremosamente. El muchacho
deba de estar faroleando, ganando
tiempo. Quiz esperaba que De Vier
llegara cabalgando a la cabeza de una
banda de forajidos, asaltara la casa, lo
aupara a su silla y se perdiera en la
noche. Por lo visto te tiene mucho
aprecio. Seguro que est ansioso por
recuperarte.
Los ojos verdes lo miraban
francamente, a su pierna. Antes de poder
contenerse, Horn baj la mirada. Sus
dedos se abran y cerraban contra la
tela.
Hay que darse prisa dijo,

convirtiendo la mano en un puo al


costado, y pegando casi su rostro al del
prisionero. No puedo desperdiciar el
tiempo mientras te busca. Quiero que
haga el trabajo. Luego podr
recuperarte, para lo que sea que te
quiera.
Para qu crees t que me quiere?
La fina voz estaba tensa de
desesperacin. Puede conseguir otros
para eso a quien quiera. Te has
confundido.
No me confundo dijo Horn,
seguro al fin.
Quieres dinero? dijo sin
aliento el muchacho. Puedo conseguir

algo, si eso es lo que quieres.


Lord Horn retrocedi, embebido en
los vapores del poder, penetrantes como
el placer. Obtendra lo que quera del
espadachn, y el amante de ste le
proporcionara
otro
festn
completamente distinto. Su miedo era
vino fuerte, blsamo para el orgullo de
Horn.
Dinero no gru Horn.
Tendr lo que tiene De Vier.
El joven dio un respingo, con la
mano alzada en un gesto defensivo
curiosamente virginal. Horn ense los
dientes en respuesta. Conoca ese juego
de sus das de nio guapo, la tentacin y

el temor combinados
Por un momento, un efecto ptico,
vio los rasgos de lord Michael en la
cara del joven. No se atrevera a cargar
de cadenas al hijo de Godwin de
Amberleigh pero si pudiera! Michael
Godwin no tendra ocasin de volver a
rechazar a lord Horn. Godwin y De
Vier, con sus alegres desplantes! l, l
en persona, Lindley, lord Horn, tena
dinero; tena posicin; saba lo que era
tener la ciudad a sus pies, hombres y
mujeres rogndole una carta, una cinta,
el roce de su boca
Se le ocurri que si De Vier no le
hubiera escrito esa carta, esa breve nota

insultante de rechazo, deba de haberlo


hecho otra persona. Esa misteriosa y
excntrica mano podra pertenecer al
hombre que tena delante. Enseguida lo
averiguara.
Por qu no iba a querer lo que
quiere De Vier? continu. l no
acepta dinero cuando va en contra de sus
deseos. se es su honor dijo
secamente Horn. Por qu deberas
esperar menos de m?
No puedo evitarlo dijo
apticamente Alec.
Escribe esa carta espet Horn.
No servir de nada respondi
Alec. Tena los ojos muy abiertos, como

si pudieran hablar por l. Sus manos se


rebelaron contra sus ataduras.
Horn las vio, como tambin vio algo
ms.
Ese anillo. Era un rub,
tremendamente largo y delgado, cortado
en cuadrado, engastado en oro blanco,
flanqueado en la banda con pequeos
diamantes. Montaba la mano como una
familiar bestia gnea, grande, fra y viva
. Dmelo.
Alec cerr el puo, impotente y
obstinado.
No.
Horn levant su mano descolorida y
cuidada, y la descarg con fuerza sobre

el rostro del hombre maniatado.


Alec grit. Los ecos estridentes
resonaron en la sala de piedra, hiriendo
los odos de Horn. Baj las manos y
retrocedi de un salto.
Las marcas rojas de la mano de
Horn, toscas como el calco de un nio,
emergan a la superficie de la piel del
cautivo. ste mir fijamente a Horn con
ojos desorbitados, sin pestaear para
enjugarse las lgrimas.
Soy un cobarde dijo Alec. Horn
volvi a levantar la mano, para ver
encogerse al muchacho. Me asusta
que me hagan dao, te lo he dicho. Si me
pegas, volver a gritar.

Dame el anillo.
Eres un ladrn dijo Alec con
altanera, empujado a la furia por su
temor, adems de una puta. Para qu
lo quieres?
Horn consigui refrenarse para no
deformar a golpes esa boca mvil y lisa.
Hars lo que te ordene, o tu
Richard y t lo lamentaris.
Ante el nombre del espadachn, el
extrao joven se envar.
Si me lastimis, seor dijo,
seris vos el que lo lamente. Tena la
barbilla levantada, velados los ojos
alargados, y su voz rezumaba alcurnia y
desprecio.

Joj dijo Horn. Conque


intentando ese truco, eh? Y de quin se
supone que sois el pequeo bastardo
milord?
El muchacho volvi a dar un
respingo, aunque Horn no haba
levantado ni un dedo.
De nadie musit, agachando la
cabeza. No soy nadie, no soy
absolutamente nada. Y me alegro de
ello. Pareci de repente que quisiera
escupir. Me alegro mucho, muchsimo
de ello, si t eres el ejemplo que
supuestamente debera seguir.
Qu insolencia! sise Horn.
Apretando el puo a su espalda, dijo:

Y te sugiero que aprendas a controlarla,


mi joven nadie. O te har mucho, pero
que mucho dao, y nadie oir tus gritos.
T s dijo Alec, de nuevo
incapaz de contenerse.
Te llenar la boca de seda
respondi tersamente Horn. Tengo
entendido que es muy eficaz.
Puedo beber algo primero?
pregunt Alec con la debida humildad.
Desde luego que s dijo Horn
. No soy ningn monstruo.
Comprtate, haz lo que te diga, y
procuraremos que te sientas ms
cmodo.
Horn sac el anillo del dedo l

mismo, puesto que las cadenas no


permitan que el muchacho juntara las
manos. Horn no era estpido. El joven
no haba querido entregarlo: el rub
deba de significar algo para De Vier.
Redactar la nota yo mismo
dijo, y se la enviar con el anillo a De
Vier a la taberna de siempre. En cuanto
est hecho el trabajo, daremos el asunto
por zanjado.
No preferiras inquiri Alec
enviar uno de tus anillos como gesto de
formalidad?
Horn contempl con lstima el
cuerpo desmaado.
Soy un caballero explic.

Sabe que puede fiarse de mi palabra.


***
Dejaron partir al mensajero, y De
Vier se puso furioso.
Rosalie comprendi que, pese a
todas las disputas zanjadas bajo su
techo, era la primera vez que lo vea
enfadado. No levant la voz, ni tampoco
sus gestos parecan inusitadamente
bruscos. Quienes no lo conocieran bien
podran pasar por alto incluso la palidez
de su rostro, o el silencio que flotaba a
su alrededor como las pausas entre
truenos. Pero el agradable timbre de su

voz haba desaparecido; su discurso era


montono, carente de inflexiones:
Dije cualquiera. Cualquiera que
viniese preguntando por m.
Slo era un mensajero repiti
Sam Bonner, con su voz ms dulce.
Sonaba ms conciliador a cada
repeticin; pero era el nico de los
presentes con las agallas empapadas de
vino necesarias para abrir la boca. Con
alguien como De Vier no haba forma de
saber cundo decidira poner fin a todas
las explicaciones. No obstante, el
espadachn permaneca callado y
tranquilo para quien le gustara ese
tipo de tranquilidad. Rodge y Willie

Dedosligeros se miraron. El pequeo


ladrn dio un paso adelante. Levant la
cara hacia De Vier con una seria
gravedad cubrindole los rasgos
infantiles, y lo intent de nuevo.
Lo detuvimos, vers. Estaba
intentando dejar el paquete encima de la
mesa y salir corriendo, pero aqu Rodge
lo detuvo. Pero no saba nada, ves, nada
de nada Estaba asustado como un
conejo, y jugueteaba con su acero; as
que le quitamos la bolsa y dejamos que
se fuera. Dentro no haba gran cosa.
Puedes apostar a que preguntamos
primero asever Sam; ya sabes que
lo haramos.

Sam advirti Rodge.


Pero no saba nada. Recibi ese
paquete de tercera mano; tercera mano, y
no saba nada.
Observaron ansiosamente cmo
rompa De Vier el sello de cera. Tir el
papel al suelo. En su mano haba un
anillo de rub. Se lo qued mirando, y
tambin ellos. Vala una fortuna. Pero
eso no pareci levantarle el nimo.
Alguien le coloc una jarra de cerveza
en la mano libre; la cogi pero no le
prest ms atencin.
Hay algo escrito en ese papel.
Era Ginnie Vandall, que haba salido
a buscarlo en otra direccin.

S leer dijo ella con voz ronca.


Richard agarr el papel, la cogi del
codo y la sac al patio vaco.
Ginnie escudri la nota a la luz de
la maana. Por suerte estaba llena de
palabras cortas. Ley, despacio y con
atencin:
Hazme el Trabajo enseguida y
volver
contigo de inmediato sano y
salvo.
No estaba firmada.
El sello del exterior haba estado en
blanco; dentro, bellamente estampado en

cera escarlata, estaba el escudo que


Richard haba visto en las otras notas,
las que haban hecho rer a Alec.
Ah dijo Ginnie. Eso no est
tan bien. Tendra que negarse. Ella lo
saba. Ningn espadachn poda
permitirse el lujo de dejar que lo
chantajearan. Haba perdido a su Alec
tampoco es que no fuera a irle mejor a la
larga sin el desagradable erudito. l
mismo se dara cuenta dentro de unos
das, cuando las aguas volvieran a su
cauce. No pregunt a quin perteneca el
escudo. Alguien poderoso, que quera al
mejor espadachn de la ciudad a
cualquier precio. Lo mejor ser que

dejes correr un par de das sin hacer


nada. Le dir a Willie que deje en casa
de Marie cualquier noticia para ti. Si
tienes alguna cita Hugo puede
Richard la mir como si ella no
estuviera all.
De qu ests hablando? Sus
ojos tenan el color apagado de jacintos
ahogados.
A su seora no le gustar
explic Ginnie. No te conviene
quedarte en la ciudad.
Por qu no? Voy a aceptar el
encargo.
Le pas la jarra llena y se alej. Se
volvi en el umbral, acordndose de

decir:
Gracias, Ginnie antes de
marcharse.
Por un momento ella se qued
mirando en su direccin; despus gir
sobre los talones y regres lentamente a
la taberna.
***
Era cierto; no poda permitirse el
lujo de que lo chantajearan. Pero
tampoco poda permitir que le
arrebataran a alguien que estaba bajo su
proteccin. Y se era el problema ms
inmediato, sobre el que se volc

Richard de Vier.
No tena nada en contra de lord
Michael Godwin, y lo que saba de lord
Horn no le gustaba: el hombre era
estpido, carente de gracia e impaciente.
Lo que significaba que haba pocas
posibilidades de que Richard encontrara
a Alec antes de que Horn decidiese que
no iba a cumplir.
Lamentablemente, no poda contar
con que Horn fuera tan estpido como
para tener a Alec en su casa de la
ciudad. Lstima: a Richard se le daba
bien colarse en las casas. Se desenroll
ante l un conjunto de planes como
mapas cristalinos; pero todos requeran

tiempo, y en la nota deca enseguida.


En la Colina no haba nadie que le
debiera favores: Richard se cuidaba de
estar libre de deudas en ambos sentidos.
Haba gente all arriba que le ayudara,
si se lo peda, por ser quien era; pero
bastaba con que casi toda la Ribera
supiera ya de la desaparicin de Alec
no quera que la ciudad entera hablara
de ello.
Arrug la nota en su puo. Tena que
acordarse de quemarla. Esa noche
retara a Godwin, se ocupara de l y
esperara que la duquesa o alguien
quisieran a De Vier lo suficiente para
protegerlo de los abogados de la familia

Godwin, si hiciera falta. No tena fe en


la proteccin de Horn. Ocurriera lo que
ocurriese despus de aquello, De Vier
tendra que aparselas solo.

Captulo 16
Sali de la Ribera mucho antes de que
se pusiera el sol, vestido con su cmoda
ropa marrn. Saba que la mayora de
los nobles estaban en casa a esa hora,
arreglndose para sus actividades
nocturnas.
Haba pocos peatones en la Colina;
se cruz tan slo con algunos criados
haciendo recados de ltima hora. Las
carretas de los repartidores de carne y
hortalizas se haban marchado con sus
ltimos remanentes haca horas, dejando
a los cocineros a su suerte; los carruajes
de visita se bruan en los patios. Las

verjas y los muros de las haciendas


orientadas al ro proyectaban largas
sombras prpuras sobre las amplias
calles. En las sombras, el fro de la
noche ya se haba instalado. Agradeca
su capa larga, elegida para ocultar la
espada que portaba. Debido a la
humedad de la primavera, el barro
rojizo de la calle todava no se haba
convertido en polvo. En los cuadrados
de luz entre las casas reluca dorado,
esbozado por las sombras en dibujos
geomtricos, arbitrarios y hermosos.
La casa de los Godwin no era
grande, pero estaba apartada de la calle,
con una puerta convenientemente

comisada. Si el lord sala en su carruaje


o a caballo, sin duda pasara por ella.
Richard se apost en una sombra contra
la pared, y esper.
La espera le dio tiempo, por
desgracia, para pensar en Alec y lord
Horn. Dudaba que el erudito estuviera
mordindose la lengua, y esperaba, pese
a la vehemencia de la nota, que Alec no
estuviera demasiado lastimado. Estos
nobles no eran como los ribereos:
estaban acostumbrados a actuar a su
antojo, no entendan las seales que
desaconsejaban cualquier accin por
peligrosa, ni atendan al instinto que les
deca que lo dejaran correr por ahora.

Eso era lo primero que haba salvado a


Alec cuando lleg solo a la Ribera. La
gente haba intuido que haba algo raro
en l y no le haba exigido que reparase
sus ofensas. Pero lord Horn no pensara
de la misma manera. Y Richard ya saba
lo que pensaba Alec de Horn. El
recuerdo le hizo sonrer.
De Vier se encogi de hombros y se
estremeci con el fro que se haba
instalado en los pliegues de su capa.
Ahora no poda hacer nada al respecto:
tan slo aguardar y esperar que lord
Michael no tuviera demasiadas visitas.
Por lo que saba, no contaba con
guardaespaldas personales; si Richard

lanzaba el reto formal a lord Michael en


la calle, no le quedara ms remedio que
enfrentarse a De Vier all y entonces.
Pero estaba tardando mucho en salir.
Richard mir al cielo. Le dara de
tiempo hasta el ocaso antes de llamar a
la puerta reclamando la presencia del
noble. Eso era un riesgo, porque
Godwin podra tener algn criado
dentro que aceptara el desafo por l,
que luchara en su nombre, y a lord
Michael le dara tiempo de abandonar la
ciudad antes de que Horn pudiera
encontrar otro retador. Era un absurdo
puado de reglas, pero hacan que la
muerte por duelo con un profesional no

pareciera tanto un asesinato. Todo era


correcto dentro de los lmites del
desafo formal; pero Richard dudaba de
que Horn se sintiera satisfecho, y
necesitaba tenerlo contento.
Haba retado a otros jvenes lores
en su da, y no le ilusionaba repetir la
experiencia. A menudo se preocupaban
por pequeeces como su ropa,
quitndose los abrigos y doblndolos
como si fueran a volver a ponrselos.
Incluso a aqullos con la suficiente
presencia como para asumir una pose
adecuada les temblaban las manos al
sujetar la espada. El nico reto de este
tipo con el que haba disfrutado haba

sido uno en el que la dama que lo


emple le pidi que se limitara a marcar
a su adversario con una cicatriz
caracterstica.
Oy pasos de improviso y levant la
cabeza. Al otro lado de la puerta se
abri un pequeo postigo, y sali un
hombre. Cuando se gir para cerrar la
puerta Richard reconoci en l al noble
pelirrojo que haba corrido tras l aquel
da de invierno frente a la librera, el
que le haba enseado a Alec en el
teatro. Lord Michael portaba una
espada. Empez a caminar por la calle,
sin mirar a su espalda, silbando.
Podra alcanzarlo fcilmente. El

espacio en la calle era bueno, la luz no


flaqueaba todava. Y, maravilla de
maravillas, era una espada excelente por
lo que poda ver Richard: no el tipo de
juguete que solan pasear los nobles. Se
aprest a moverse, y se detuvo. Qu
haca este noble pasendose por ah tan
tranquilo, a pie y sin criados, con una
autntica espada de duelista encima?
Quera averiguarlo; y tampoco le
apeteca realmente la idea de destripar a
ese hombre delante de todos sus
vecinos. Richard decidi que no le hara
ningn dao seguir a lord Michael hasta
su destino y saciar su curiosidad. Sin
precipitarse, se apart de las sombras y

comenz a bajar la Colina en pos de su


gua.
***
Llegas tarde observ Vincent
Applethorpe, levantando la vista de la
espada que estaba bruendo con una
sola mano, con la empuadura sujeta
entre las rodillas.
Lo siento jade Michael, que
haba subido corriendo las escaleras.
Saba que estaba siendo acusado,
siquiera veladamente; y haba aprendido
a
no
intentar
defenderse
con
baladronadas. Se limit a explicar:

Tena invitados, y se resistan a


marcharse.
Applethorpe
sonri
despacio,
secretamente, para la hoja pulida.
Descubrirs que eso pronto dejar
de ser un problema. Dentro de un ao o
as, cuando hayas ganado tu primer
duelo. Entonces la gente se volver
ansiosa por captar la ms sutil de tus
indirectas.
Michael sonri a su vez, ms
ampliamente de lo que se propona, al
pensar en lord Bertram y lord Thomas
dando un respingo, soltando sus tazas de
chocolate y huyendo discretamente al
verle bostezar. Le costaba imaginarse

matando a alguien de verdad; y si lo


haca algn da sinceramente esperaba
que la noticia no llegara a odos de
ninguna de sus amistades.
Michael se qued slo con la camisa
y empez a entrar en calor.
La Tragedia est en la ciudad
coment el maestro. Lo sabas?
Yo Est en el teatro de
Blackwell respondi Michael, sin
comprometerse.
No es buena idea ir a verla dijo
el maestro, volviendo a dejar la espada
en el bastidor. No necesitaba realmente
un pulido, pero le gustaba estar en
contacto con sus armas, lo mismo que no

le gustaba quedarse sentado de brazos


cruzados esperando a que llegara
Godwin. Ahora poda deambular,
observando al joven desde todos los
ngulos, atento al menor defecto.
Conviene que evites ese tipo de cosas.
Es cierto lo de la maldicin?
No lo s. Pero nunca le ha hecho
ningn bien a nadie.
Eso le satisfizo: prctico, como
todos los consejos de Applethorpe.
Listo?
Michael cogi la espada de
entrenamiento que le lanz el maestro;
posiblemente slo una costumbre teatral
de maese Applethorpe, pero tambin

bueno para su ojo. Significaba que el


maestro sera quien diera las rdenes, y
su alumno deba seguir las rpidas
indicaciones con precisin. Esperaba
que esa noche Applethorpe volviera a
batirse con l. Estaba mejorando,
aprendiendo a integrar los movimientos
y defensas que le haban enseado. Era
emocionante pero ya no algo
impensable, que escapaba a sus
habilidades. Estaba aprendiendo a
pensar y actuar al mismo tiempo.
En guardia! espet el maestro,
y lord Michael se aprest a asumir la
primera postura defensiva, tenso ya a la
espera de la rpida orden siguiente.

Aguard un latido, dos, pero no escuch


nada.
Qu extrao dijo el maestro;
alguien est subiendo las escaleras.
***
Richard no lograba imaginar qu
haba trado al noble a un establo de
alquiler corriente, cuando tena todos
los caballos que quisiera en casa. Lo vio
entrar por una puerta lateral y oy los
rpidos pasos sobre escalones de
madera. Tras unos minutos prudenciales,
lo sigui.
Lo asimil todo de un solo vistazo:

el espacio despejado, las dianas, y los


dos hombres, uno sin un brazo, el otro
an en guardia, ambos mirndolo
fijamente, sorprendidos.
Perdonad la interrupcin dijo
. Me llamo Richard de Vier. Traigo un
desafio para lord Michael Godwin,
duelo ms all de la primera sangre,
hasta que se produzca un desenlace.
Michael dijo tranquilamente
Vincent Applethorpe, enciende las
velas; pronto dejar de haber claridad
suficiente.
Michael devolvi su espada al
bastidor con cuidado. Poda escuchar el
sonido de su respiracin en los odos,

pero intent que sonara como la voz de


Applethorpe, firme y serena. Le
sorprendi lo bien que poda controlar
sus msculos, pese al torrente de su
sangre: la yesca prendi al primer
intento. Recorri la sala, encendiendo
las gruesas velas goteantes, sus llamas
plidas e indefinidas a la luz
crepuscular, casi transparentes. ste era
De Vier, el desconocido que haba
comprado el libro de filosofa en la
tienda de Felman aquel da de invierno.
Recordaba que le haba gustado mucho;
y su amigo Thomas, en el teatro, haba
delatado un inters definido. Te est
mirando Dios, pens Michael, claro

que estaba mirndolo! Dese haber


tenido la oportunidad de ver pelear a De
Vier, tan slo una vez. A veces se
producan accidentes, y golpes de
suerte.
Mientras Michael haca su ronda,
Applethorpe se adelant para saludar al
espadachn.
He odo hablar de ti dijo, por
supuesto. Encantado de conocerte. No
se dieron la mano. De Vier tena las
suyas bajo la capa, una apoyada en la
empuadura de su espada. Estaban cara
a cara en el estudio en penumbra, dos
hombres de peso y constitucin casi
idnticos, salvo por el brazo de menos

del mayor. Me llamo Vincent


Applethorpe dijo el maestro. La
expresin de De Vier dej claro que
nunca haba odo su nombre. Acepto
el desafo.
No!
dijo
Michael
sin
proponrselo. Maldijo cuando le cay
cera derretida en la mano.
Preferira que no lo hicieras
respondi Richard al maestro. Eso
slo complicar las cosas.
Tena entendido que te gustaban
los desafos dijo Applethorpe.
Richard apret los labios en un gesto
de ligera irritacin.
Claro que sera un placer. Pero

tengo obligaciones
Estoy en mi derecho.
La cera estaba enfrindose en la
mano de Michael.
Maestro, por favor no es
vuestra lucha.
Ser muy breve si la haces tuya
le dijo Applethorpe. No aprenders
nada. Por supuesto que es mi lucha.
Ests en tu derecho admiti De
Vier. Empecemos.
Gracias. Michael, coge tu espada.
Ahora besa la hoja y promete no
interferir.
Prometo no interferir. El acero
estaba muy fro contra los labios de

Michael. En este ngulo la hoja pareca


pesada; era como si tirara de su mano
hacia abajo. Hizo que la mueca
sostuviera el peso un momento ms y
luego salud a su maestro con ella.
Tu palabra es de fiar estaba
diciendo el maestro a De Vier.
Lo que no resulta muy conveniente
suspir Richard. No le pondr la
mano encima si pierdes. Si me derrotas,
hazme el favor de llevar la noticia a la
Ribera; all sabrn qu hacer.
En tal caso, empecemos.
Y los maestros espadachines
empezaron. Estaba todo all, tal y como
Michael lo haba estudiado. Pero ahora

vea la fuerza y la gracia de las


demostraciones
de
Applethorpe
comprimidas en el escaso espacio de un
tiempo precioso.
Michael
pudo
permitirse
el
placentero lujo de observar la subida y
bajada de sus brazos, el giro de sus
muecas, ahora que poda seguir lo que
ocurra. Maese Applethorpe estaba
haciendo una demostracin de nuevo, tan
elegante y precisa como en las
lecciones; pero ahora tena un espejo
delante, los pulidos y concentrados
movimientos de De Vier. Michael se
olvid de que haba una muerte en juego
como, por cierto, parecan haber hecho

los dos espadachines, que recorran el


blanco suelo sin prisa, atacando y
contraatacando, con el alto techo
capturando y devolviendo el repicar de
sus aceros.
Conforme el combate ganaba en
ferocidad el sonido de su respiracin se
volvi audible, y las llamas de las velas
ms prximas se estremecan a su paso.
Ahora era casi demasiado rpido para
que Michael lo siguiera, con los
movimientos respondidos y elaborados
antes de que pudiera discernirlos; era
como intentar seguir una discusin entre
dos eruditos versados en una lengua
extranjera,
cargada
de
oscuras

referencias textuales.
De Vier, que jams hablaba cuando
peleaba, jade:
Applethorpe por qu no he
odo hablar nunca de ti?
Vincent Applethorpe aprovech la
ocasin para cargar alto con un
movimiento en espiral que oblig al otro
espadachn a describir un semicrculo
para defenderse. De Vier trastabill de
espaldas, pero cambi las tornas
agazapndose en una finta lateral que
Applethorpe hubo de esquivar hurtando
bruscamente el cuerpo.
Sutilmente, algo cambi. Al
principio Michael no supo acertar el

qu. Ambos hombres mostraban sendas


sonrisas lobunas, con los labios
separados tanto para aspirar el aire
como a causa de su deleite. Sus
movimientos eran un poco ms lentos,
ms meditados, pero no la cuidada
demostracin de antes. No fluan sobre
el otro. Haba pausas entre cada lluvia
de estocadas y respuestas, pausas
preadas de tensin. El aire se espes
entre ellos; pareca obstaculizar sus
movimientos. La hora de los sondeos y
de los juegos haba terminado. ste era
el ltimo duelo de uno de los dos. Ahora
estaban peleando por sus vidas por la
vida que emergera de esta elegante

batalla. Por un momento Michael se


permiti pensar en ello: que ocurriera lo
que ocurriese aqu, l saldra indemne.
Claro que habra cosas que hacer,
personas a las que avisar Se le cort
la respiracin cuando De Vier tuvo que
pegar la espalda a la pared, entre dos
velas. Pudo ver una sonrisa demencial
en su rostro cuando repeli a
Applethorpe con un elaborado juego de
mueca. Por el momento los dos estaban
igualados, brazo contra brazo. Michael
rez para que no cesara nunca, para que
se perpetuara este momento de suprema
maestra, tan raro y hermoso, sin que se
alcanzara jams conclusin alguna. De

Vier derrib una vela; sali rodando por


el suelo. Apart de una patada la mesa
que la haba sostenido, zafndose de la
esquina, y se reanud la accin.
***
Richard saba que estaba luchando
por su vida y se senta tremendamente
feliz. En la mayora de sus combates,
aun en los buenos, l tomaba todas las
decisiones: cundo ponerse serios,
cundo pelear alto o bajo pero
Applethorpe ya le haba arrebatado ese
privilegio. No estaba asustado, pero
senta el borde del reto afilado bajo l,

irrevocable su cada. El mundo se haba


reducido a la fuerza de su cuerpo, la
entrenada agilidad de su mente en
respuesta al rival. El universo empezaba
y acababa donde llegaban sus sentidos,
el lmite de sus cuatro extremidades y el
refulgente acero. Era demasiado bueno
para perder ahora, el punto brillante se
cerna sobre l siempre desde un ngulo
distinto, la claridad de su mente lo
anticipaba y devolva, creando nuevas
pautas con las que jugar
Vio la abertura y fue a por ella, pero
Applethorpe contrarrest en el ltimo
instante, pivotando torpemente de suerte
que lo que habra sido una limpia

estocada mortal se qued en un trazo


irregular sobre su pecho.
El maestro se irgui, aferrando su
estoque con demasiada fuerza, con la
vista clavada al frente.
Michael dijo, ese brazo es
para el equilibrio.
La sangre le empapaba la camisa a
travs del sudor, su olor era como el
hierro oxidado superpuesto al tufo del
esfuerzo que flotaba pesadamente en el
aire. Richard se apresur a cogerlo y lo
baj al suelo, apoyndolo sobre su
propio torso jadeante. El aliento de
Applethorpe hizo un sonido lquido,
desgarrador. Michael encontr su capa y

la extendi sobre las piernas de su


maestro.
Atrs le orden De Vier.
Agach la cabeza junto a la de
Applethorpe y murmur: Quieres que
termine?
No jade Applethorpe con
dificultad. Todava no. Godwin
No hables dijo Michael.
Djale dijo Richard.
El maestro tena los dientes
apretados, pero intent destorcer los
labios para sonrer.
Cuando se es lo bastante bueno,
ste es el final.
Me ests pidiendo que desista?

pregunt Michael.
No respondi De Vier por
encima del siseante aliento de Vincent
Applethorpe. Te est hablando del
desafo. Lo siento Es algo que se sabe
o no se sabe.
Voy a buscar un cirujano?
pregunt Michael, aferrndose al mundo
sobre el que tena algn control.
No necesita ninguno dijo De
Vier. De nuevo agach su atezada cabeza
. Maestro gracias. Es cierto que me
gustan los desafos.
Vincent Applethorpe solt una
risotada triunfal, y la sangre lo salpic
todo. Las marcas de sus dedos se vean

an blancas sobre las muecas de De


Vier cuando ste dej el cadver en el
suelo.
Richard se limpi las manos en la
capa del joven noble y cubri con ella al
difunto. Sin terminar de entender cmo
haban llegado hasta all, Michael se
descubri de pie al otro lado de la
estancia, enfrentado a la imponente
presencia del espadachn.
Tienes derecho a saberlo dijo
Richard: Es lord Horn quien me
enva. No se alegrar de saber que
sigues con vida, pero me he enfrentado a
tu campen y considero cumplidas mis
obligaciones. Quiz lo intente con otro;

te sugiero que te alejes de la ciudad una


temporada. Repar en el inevitable
apretar los puos de Michael. No
intentes matar a Horn dijo. Estoy
seguro de que eres lo bastante bueno
para eso, pero su vida est a punto de
volverse complicada; lo mejor ser que
te vayas. El joven se limit a mirarlo
fijamente, ojos verdes azulados
abrasadores y brillantes en su plido
semblante. Tampoco intentes matarme
a m; seguro que no eres lo bastante
bueno para eso.
No pensaba hacerlo dijo
Michael.
Con calma, De Vier estaba

recogiendo sus pertenencias.


Informar de la muerte dijo,
y enviar a alguien para que se haga
cargo. Estaba casado?
Yo no lo s.
Vete. El espadachn puso la
espada y la chaqueta de Michael en sus
manos. No deberas quedarte.
La puerta se cerr tras l, y no hubo
ms sitio adonde ir que abajo por las
escaleras oscuras.
En el exterior an era pronto, una
clida noche de primavera. El cielo era
de ese turquesa perfecto que provocan
las primeras estrellas dispersas.
Michael se estremeci. Se haba dejado

la capa arriba, pasara fro sin ella


pero ya no le servira de nada, verdad?
Se pas una mano por la cara en un
intento por aclarar las ideas y sinti una
mano que se cerraba alrededor de su
mueca.
Toda la violencia de la hora pasada
explot en su cuerpo como fuegos
artificiales. No pudo ver lo que estaba
haciendo a travs del fulgor rojo y
dorado, pero sinti que su puo
golpeaba carne, su cuerpo se retorca
como un remolino, oy un largo aullido
desgarrador como el centro de una
tormenta y despus un violento
golpazo que presagiaba el ms glorioso

espectculo de fuegos de artificio, antes


de que la noche cayera sin estrellas.

Captulo 17
Cuando se le despej la vista estaba en
un carruaje. Tena las manos y los pies
atados, y las cortinillas estaban echadas.
Le dola la cabeza y tena sed.
Considerando que pronto seguramente
estara muerto no debera importarle,
pero ansiaba desesperadamente algo que
beber. El bamboleo del carruaje sobre
el
empedrado
era
intolerable.
Empedrado eso significaba que
estaban en algn lugar de la calle
Hertimer, subiendo hacia la Colina.
Hey!
grit.
Las
reverberaciones en su crneo hicieron

que se arrepintiera; pero al menos


podra causarle problemas a alguien.
Algo terrible acababa de ocurrir, lo cual
en cierto modo era culpa suya, y gritar
quiz lo aplacara. Hey, parad esto
enseguida!
La nica respuesta que obtuvo o
era de esperar que obtuviera fue un
feroz aporreo en el techo del carruaje.
Se senta como un guisante adornado con
nudos rodando en el centro de un
tambor. Haba pensado cenar algo
cuando volviera del taller de
Applethorpe
Algo en su cerebro intent impedir
que sus pensamientos tomaran ese

rumbo, pero resultaba imposible detener


el torrente que se desat. La imagen le
golpe primero en el estmago, hasta tal
punto que pens que iba a vomitar; pero
luego el dolor subi y le arrebat la
respiracin, anudndole los msculos de
la garganta y la cara No se presentara
llorando ante Horn. Al menos eso poda
impedirlo. Sus captores le haban
desarmado; pero haba otras formas de
matar a un hombre. Haba peleado, y
aprendido algunas de ellas. Daba igual
lo que dijera De Vier; De Vier no saba
lo pronto que tendra que enfrentarse a
su enemigo. O s? La desfachatez de
Horn asombraba a Michael: seguramente

el carruaje haba aguardado como


medida de emergencia en caso de que
fracasara De Vier. Quiz Horn pretenda
acostarse con l antes de tenderle la
trampa de otro desafo Visiones
violentas y erticas corrieron por el
laberinto de dolor y todas las emociones
que nunca antes haba tenido que sentir,
con el dolor, el pesar y la furia
enroscndose en un trance conciliador y
curiosamente seductor. Absorto en l,
slo not que el carruaje se haba
detenido cuando oy el chirrido de la
verja al abrirse.
Cuando entr traqueteando en el
patio se puso completamente alerta.

Tena la respiracin acelerada, la


consciencia de su cuerpo pareca
sobrenaturalmente aumentada. El dolor
estaba ah, pero tambin la fuerza y la
coordinacin. Cuando abrieran la puerta
estara preparado para ellos.
Pero no abrieron la puerta. El
carruaje se detuvo frente a lo que supuso
que sera la entrada principal de la casa.
Pudo or cmo se apeaban sus captores,
los gruidos apagados de voces
impartiendo rdenes. Luego se produjo
el silencio. No pensaran dejarlo all
toda la noche, verdad?
Cuando se abri la puerta del
carruaje dej paso a una luz tan

cegadora que sus ojos pestaearon y


lagrimearon.
Cielos dijo una voz femenina
salida del deslumbrante nimbo.
Haca falta ser tan concienzudos?
Bueno, su seora, intent
matarme.
Aun as Destale los pies, por
favor, Grayson.
No siquiera mir al hombre que se
arrodill sobre sus tobillos. La duquesa
de Tremontaine estaba enmarcada por el
pequeo portal, con un vestido de gala
completo, sosteniendo una elegante
lmpara de hierro.
Al
final,
estaba
demasiado

magullado como para que le importara


lo que ella pensara de l y su sentido de
la etiqueta.
Qu haces t aqu? pregunt
con voz ronca.
La duquesa sonri, su voz como
largas y fras pendientes de nieve.
sta es mi casa. Te ha trado mi
gente. Crees que podrs levantarte?
Se incorpor y volvi a sentarse
enseguida.
Bueno, no soy ninguna enfermera
dijo ella con la misma dulzura glacial
. Grayson, te ocupars de que lord
Michael se sienta cmodo dentro?
Milord, os atender cuando hayis

descansado.
Luego el color, la dulzura y el
perfume desaparecieron, y se qued con
la desagradable tarea de imponer su
voluntad a su propia e ingobernable
persona.
***
Varias eras parecieron transcurrir
mientras lord Michael
ascenda
penosamente a travs de estratos de
suciedad, fatiga, hambre y sed. Los
criados de Diane lo haban dejado en un
cuarto agradable con una baera caliente
y la mesa dispuesta. La habitacin

estaba iluminada por el fuego y la luz de


las velas. Las cortinas de pesado
terciopelo rojo estaban corridas, de
modo que no poda ver hacia dnde
estaba orientado el cuarto. Las
colgaduras rojas, la tenue iluminacin,
la sensacin de confinamiento, todo ello
le haca sentir irracionalmente a salvo y
protegido, como un nio envuelto en una
manta en brazos de alguien.
El tremendo dolor de lo ocurrido
yaca duro y brillante en el centro de
satisfaccin fsica. El recuerdo iba y
vena, como el fluir de las mareas, pero
sin pautas predecibles. Cuando Michael
era pequeo, haba un cuadro en la

pared de su hogar que lo aterrorizaba:


mostraba el espritu de una mujer muerta
elevndose de su tumba, con su beb
entre los brazos. Le daba miedo pasar
incluso por delante de la habitacin
donde estaba. Tanto si quera como si
no, pensaba en l en los peores
momentos: en la oscuridad, subiendo las
escaleras; as que empez a obligarse a
pensar en l a todas horas, hasta que se
convirti en algo tan familiar que poda
contemplarlo sin un solo escalofro.
Todava no estaba listo para eso, no
mientras siguieran envolvindolo la
confusin y la extraeza. Antes de ir a
baarse en los sucesos que rodeaban la

muerte de Applethorpe tena que


averiguar dnde quedaba la tierra firme.
Estaba hundido en una silla sencilla
ante el fuego; pero al or el chasquido de
la manilla de la puerta salt como un
gato. No era la puerta por la que l
haba entrado. sta era ms pequea y
estaba cortada en la pared roja.
Por favor, sintate dijo Diane
. Te importa si te acompao?
Sin decir nada, le indic una silla.
La duquesa se sirvi un cordial de
cerezas de la coleccin de licoreras, y
se sent frente a l. Se haba cambiado
de ropa: como si quisiera demostrar
que, en efecto, sa era su casa, luca un

vaporoso vestido sencillo de suave seda


azul. Sus rizos sueltos se derramaban
sobre sus hombros como las crestas de
las olas.
Por favor, no te enfades mucho
con Asper dijo. Lo irritaste
enormemente la noche de mi pequea
fiesta. Es un hombre vanidoso, y
orgulloso, y lascivo No debera
costarte mucho entenderlo.
Por un momento consigui que la
duquesa temiera por sus pertenencias
personales. Pero sus dedos tan slo
dejaron una muesca en el jarro de peltre
a su lado. Ella continu:
Deberas haber acudido a m nada

ms sospechar que tramaba algo. A


Michael todava le importaba lo
suficiente su estima como para no querer
confesar que no haba sospechado nada.
La duquesa exhal un suspiro. Pobre
Asper! No es demasiado sutil, ni
demasiado listo. Andaba acosando a
cierta jovencita de Tony Por cierto,
lord Michael, mataste a De Vier?
No. l mat a mi maestro de
esgrima.
Entiendo.
No soy el espadachn que pensis,
madame.
La duquesa esboz una cautivadora
sonrisa de complicidad.

Vamos, por qu dices eso?


Jams tendr ninguna oportunidad
contra l dijo amargamente Michael,
mirando no a la bella mujer, sino a los
restos del fuego. Todo el mundo lo
saba. Applethorpe tan slo me segua la
corriente. Otro dolor, una astillita
afilada que tena clavada desde el
desafo y que casi haba olvidado con la
carga del otro. Saba que yo jams
podra ser un espadachn.
Una vez por generacin surge un
espadachn como De Vier. Tu maestro
nunca te dijo que fueras t. Sumido en
sus
pensamientos,
Michael
no
respondi. Pero la voz de la duquesa

haba perdido su ligereza. Pero, para


De Vier, no hay nada ms. Es todo
cuanto le pide a la vida, y seguramente
todo cuanto recibir de ella. No es eso
lo que t quieres; en absoluto. Es tan
slo que se aproxima ms que la
mayora de las cosas.
Michael la mir, sin verla realmente.
Se senta como si le hubieran retirado la
piel con un escalpelo.
Lo que quiero
yo puedo proporcionrtelo
dijo Diane con voz queda.
Perfecto si he de ser Horn!
Oy el estridente taido del metal y
comprendi que se haba puesto de pie,

y que haba lanzado la jarra al otro lado


del cuarto. La duquesa ni siquiera haba
pestaeado.
Madame dijo envaradamente.
Elegs inmiscuiros en mis asuntos.
Espero que os haya resultado
placentero. Creo que todos mis deseos
dejaron de ser tema de conversacin
entre nosotros hace tiempo.
Diane se rio profundamente por lo
bajo. Michael se sorprendi pensando
en fresas con nata.
Ah lo tienes. Me pregunto si los
hombres tenis la menor idea de lo
insultante que es para las mujeres
cuando suponis que lo nico que

podemos ofreceros es nuestro cuerpo.


Lo siento. Michael levant la
cabeza y la mir a los ojos. Es tan
insultante como pensar que eso es lo
nico que queremos.
No te disculpes. Yo te hice
pensarlo.
Me hicisteis pensar muchas cosas
este invierno.
S dijo la duquesa. Debo
disculparme?
No.
Bien dijo ella. En tal caso
seguir hacindote pensar. S lo que
quieres. Quieres ser un hombre
poderoso. Te conceder tu deseo.

El rostro de Michael se descongel;


consigui esbozar su encantadora
sonrisa.
Tardaris mucho?
S. Pero no parecer tanto.
Quiero ser vuestro amante dijo
Michael.
S dijo la duquesa, y abri la
puerta de seda roja que daba a su
cmara.
En el interior, Michael se detuvo.
Lord Ferris dijo.
Ah, Ferris. La voz de la
duquesa era baja; su sonido le hizo
estremecer. En fin; Ferris debera
haberme dicho que saba que lord Horn

planeaba asesinarte.
***
Se senta flotar como si en ningn
momento tocara su cuerpo, sino que
estuviera suspendido en algn espacio
sin direccin cuyos mapas slo ella
posea. Todo el orgullo, todo el temor lo
haban abandonado. Aun el deseo de que
no terminara jams era devorado por el
abrumador presente. Su cacareada
sofisticacin dio paso a algo distinto; y
en ese espacio infinito se alz y cay al
mismo tiempo en un fin del mundo de
fuegos artificiales reflejados en un ro

insondable.
Michael.
La yema de su dedo le toc la oreja,
pero lo nico que hizo fue suspirar.
Michael, ahora tendrs que
abandonar la ciudad. Estars fuera dos
semanas, quiz tres. Michael se gir y
la bes en la boca, y sinti un rugido en
sus odos. Pero los labios de ella, si
bien seguan siendo suaves, haban
perdido su docilidad, y se apart para
dejar que hablara. Me gustara
enviarte fuera del pas. Hay algunas
cosas que me gustara que vieras. La
gente de Chartil respeta a los hombres
que saben manejar la espada, sobre todo

a los nobles. Irs?


Sus manos se resistan a abandonar
su carne, pero respondi por encima de
ellas:
Ir.
Tiene que ser ahora dijo ella.
El barco zarpar dentro de tres horas
con la marea del amanecer.
Eso supuso una conmocin para l,
pero se domin, acaricindole la piel
por su exquisitez, por el recuerdo, sin
acicatear el edulcorado anhelo que le
impedira marcharse.
Sus ropas estaban preparadas en la
habitacin roja. Ella lo sigui hasta all,
dejando a su paso una estela de seda e

instrucciones. Michael debera estar


cansado, pero su cuerpo cosquilleaba.
Era la misma sensacin que tena tras
las lecciones Como un mazazo, el
recuerdo lo golpe con fuerza.
Agachado,
sujetando
la
espada
inservible, no dijo nada.
La
duquesa
estaba
sentada,
sonriendo, balanceando un pie nveo,
viendo cmo se cubra las clavculas.
Tengo una cosa para ti dijo.
Michael pens en rosas, guantes y
pauelos. Lo guardars para m, y
nadie podr quitrtelo a menos que se lo
ofrezcas. Tengo el convencimiento de
que no se lo ofrecers a nadie. Es un

secreto. Mi secreto.
Completamente vestido, le bes
formalmente la mano, como haba hecho
aquella primera tarde en casa de lady
Halliday.
Ah dijo la duquesa; as que
tena razn sobre ti; y t tenas razn
sobre m. Vers, es cierto, Michael.
Esos hombres que murieron, Lynch y De
Maris, no estaban al servicio del duque
de Karleigh. Yo contrat a Lynch y De
Maris se meti en medio. Tena que
darle una leccin a Karleigh, decirle que
hablaba en serio cuando l pensaba que
bromeaba. Nunca me tomaba lo bastante
en serio. Karleigh contrat a De Vier. Su

hombre venci pero Karleigh


Karleigh sabe que va a perder en este
asunto, porque yo soy su rival. Si el
duque es sabio, se quedar en el campo
esta primavera.
Eso era todo cuanto pensaba decirle,
dejando que dilucidara el resto por s
solo. No se senta astuto ni triunfal, al
fin y al cabo. Excitado, tal vez, y un
poco asustado.
La duquesa alarg un brazo y le toc
la spera mejilla.
Adis, Michael dijo. Si todo
sale bien, regresars pronto.
Haba una puerta de servicio
privada, esta vez, por la que abandon

la casa de Tremontaine; un fro paseo


antes del alba, a casa para dar
instrucciones y partir. Su espada volva
a colgar a su costado, una carga pesada,
pero buena proteccin en la oscuridad.

Captulo 18
Cuando se abri la puerta Richard se
qued donde estaba, sentado en la silla
de cara a la entrada. El gato haba
tolerado sus firmes caricias durante casi
una hora; pero cuando se tens su regazo
baj de un salto y corri al encuentro
del recin llegado.
Hola, Richard dijo Alec.
Menuda sorpresa: ests despierto, y ni
siquiera es medioda an.
Tena un aspecto horrible: la ropa
arrugada, el rostro sin afeitar; los ojos
inscritos en unos crculos oscuros de un
tono verde particularmente malsano. Se

qued plantado en el centro de la


habitacin,
rehusando
sentarse,
esforzndose por no tambalearse. La
puerta se cerr a su espalda.
Richard dijo:
Bueno, me acost pronto. Si
Alec no quera que lo tocara, no iba a
obligarlo. Le bastaba ver que Alec
estaba en pie, y de una pieza. La cara de
Alec estaba intacta, y su tono era tan
ligero como siempre, aunque tena la
voz pastosa a causa del sueo.
He odo que la pifiaste con el
encargo de Horn.
Dnde has odo eso?
Me lo ha contado el pajarito en

cuestin Godwin no est muerto.


Soy un espadachn, no un asesino.
No me dijo que matara a Godwin, me
dijo que lo desafiara. Eso hice. Otra
persona acept el reto; la mat.
Naturalmente.
No entiendo a qu viene este
escndalo; Horn debi de darse por
satisfecho, o no te habra Alec!
Richard lo escudri ms intensamente,
intentando ver lo que ocultaba aquella
fachada endeblemente compuesta. Te
has escapado?
Pero Alec se limit a sonrer con
desdn.
Escaparme? Yo? No me podra

escapar ni de un montn de heno. Ese


tipo de cosas te las dejo a ti. No, me
solt cuando se enter de que habas
librado el duelo. En nombre del honor o
algo as. T entiendes a estas personas
mucho mejor que yo. Me parece
bostez Alec que no le caa bien.
Estir los brazos por encima de la
cabeza; en lo alto, las joyas proyectaban
un arco iris sobre sus manos.
Richard contuvo el alenlo con un
sonido desgarrador.
Oh. Alec volvi a colocarse los
puos en su sitio. Me temo que he
perdido uno de tus anillos. La rosa. Sus
espadachines, por llamarlos de alguna

manera, me lo quitaron. A lo mejor


puedes enviarle una factura. Dios, cmo
apesta esta ropa! Hace tres das que no
me cambio. Voy a hacer una pelota con
estas prendas y se la tirar a Marie por
la ventana. Luego me ir a la cama.
Intent dormir en el carruaje, pero no
tena ballestas y cada vez que estaba a
punto de quedarme dormido me pareca
oler a algalia. Me he pasado casi todo el
viaje con la cabeza fuera de la
ventanilla. Y luego me hicieron andar
desde el puente! El puente ms prximo,
no el ms alejado, por lo menos, pero
aun as
Todo el mundo en la Ribera saba

qu aspecto tenan las marcas de


grilletes. Richard lo sigui hasta la
cama, y ms tarde intent besrselas.
Pero Alec apart bruscamente las
muecas.
Qu ms te hizo? pregunt
broncamente Richard.
Nada! Qu ms quieres?
Te?
No me hizo nada, Richard,
djame en paz!
Pero esa noche, cuando Alec estaba
borracho
y
excitado
y
ms
despreocupado, Richard volvi a besar
las marcas y pens en lord Horn.

***
Los asuntos del espadachn lo
mantuvieron ocupado hasta tarde al da
siguiente. Cuando regres esperaba
encontrar a Alec dormido: Alec haba
salido de la cama esa maana al
amanecer, pese a su reciente y terrible
experiencia. Pero para su sorpresa arda
el fuego en la chimenea, y Alec estaba
de rodillas frente a ella. Su pelo suelto,
libre de trenzas y broches, le velaba el
rostro como un misterio sacramental.
Con su tnica negra y sus largos brazos
pareca la imagen que podra tener un
nio de un brujo, escudriando los

misterios del fuego. Pero estaba afanado


con algo: con un sobresalto, Richard
comprendi que Alec estaba arrancando
las pginas de un libro, arrojndolas a
las llamas cuidadosa y metdicamente.
No levant la cabeza cuando De Vier
cerr la puerta, ni cuando avanz unos
cuantos pasos hacia el centro del cuarto.
Temiendo sobresaltarlo, Richard
dijo:
Alec. He vuelto.
S? dijo Alec con voz ausente.
La pgina que sostena estall en llamas;
tena los ojos clavados en la
conflagracin. La iluminacin le
aplanaba el rostro como la mscara de

un dolo, sus ojos eran dos rendijas


oscuras. Has tenido un buen da?
Ha estado bien. Qu ests
quemando?
Alec dio la vuelta al lomo del libro,
como si necesitara acordarse del ttulo.
Sobre las causas de la naturaleza
dijo. Ya no me hace falta.
Haba sido su regalo; pero Richard
no haca regalos para aferrarse a ellos.
Se desperez ante el fuego, contento de
estar en casa.
Pensaba que te llevara ms
tiempo memorizar ste. Ni siquiera has
desgastado las letras de las tapas
todava.

Ya no me hace falta repiti


Alec. Ahora lo s todo.
Algo en el cuidado con que estaba
cogiendo Alec cada una de las pginas
debera haberlo alertado ya. De Vier se
levant de su silla de un salto y gir a
Alec por el hombro.
Para dijo Alec con ligero
enfado. Me haces dao. No ofreci
resistencia a los dedos que le abran los
prpados. Mir tranquilamente a
Richard con unos ojos que eran como
dos esmeraldas gemelas, con slo una
mota de negro para estropearlas.
Dios! Richard afianz su presa
. Ests ebrio de Deleite!

Los labios esculpidos se curvaron.


Por
supuesto. Tengo que
sorprenderme? Es excelente, Richard;
deberas probarlo.
De
Vier
retrocedi
involuntariamente, aunque mantuvo su
presa.
No, no debera. Detesto lo que
hace esa cosa. Te vuelve estpido, y
torpe.
No seas remilgado. Tengo un poco
aqu mismo
No. Alec, cmo Cundo
empezaste a hacer esto?
En la universidad. La droga
intensificaba la languidez de su acento

aristcrata.
Harry
y
yo,
experimentando. Tomando apuntes.
Podras tomar apuntes por m.
No puedo dijo Richard.
No, es fcil. T escribe lo que yo
te diga Vamos a hacer un libro.
Influir en las generaciones venideras.
Richard se agarr con fuerza a su
hombro.
Dime dnde lo has conseguido.
Cunto has tomado?
Alec agit vagamente las manos.
Por qu, quieres un poco?
No, no quiero un poco. Con qu
frecuencia haces esto? Haba sido una
estupidez por su parte no haberlo

considerado antes. Pensaba que conoca


a Alec, que conoca sus costumbres y
sus manas, aunque no estuviera all
Alec lo mir complacientemente.
No muy a menudo. No por mucho
tiempo. Estoy ocupado con otras
cosas. Pareces tan preocupado, Richard.
Te he guardado un poco.
Muy amable de tu parte dijo
secamente Richard. Tendremos que
esperar a que pasen los efectos,
supongo. Con otras cosas. Rode
cuidadosamente el cuello de su amante
con el brazo, sabore la dulzura de la
droga sobre su lengua. Con la otra mano
desliz el libro entre los dedos de Alec,

depositndolo lejos de la chimenea.


Luego lo condujo al dormitorio.
Como conversador no vala gran
cosa, pero su cuerpo se mostr dcil y
delicado mientras Richard lo desvesta.
Por qu haces esto? pregunt
Alec, ms de una vez, conforme Richard
le quitaba otro botn, otro lazo.
Para que no tengas fro
respondi Richard; y luego: Para
poder besarte. Aqu. As.
Alec solt una risita, encantado.
Lo aprecio. Te aprecio.
Gracias. Richard le hizo
cosquillas con delicadeza. Yo te
aprecio a ti

Entonces Alec se envar y se apart.


Qu es eso? exclam.
Yo, seguramente. Los latidos de
mi corazn. No es nada, no te
preocupes
Me estn espiando, Richard, me
estn espiando!
El periodo de serenidad haba
pasado, y el nerviosismo que Richard
haba esperado circunvalar se haba
abatido sobre l.
Nadie te espa.
Pero Alec extendi los brazos y se
estir ante la ventana, medio desvestido,
con la ropa colgando de su cuerpo en
cintas y medias mangas. Tena las

palmas pegadas al cristal, intentando


cubrirlo con los dedos extendidos,
mientras sus ojos se clavaban en el cielo
sobre ellos.
Las estrellas me espan declar
con una voz tremendamente atormentada
. Haz que paren!
No te estn vigilando. Por qu
iban a hacerlo?
Dios, haz que paren. Me estn
espiando!
Richard se interpuso entre Alec y la
ventana y cerr los postigos.
Ya est. No pueden verte.
Alec se agarr a l, enterrando el
rostro en el hombro de Richard.

Intent escapar Stone y Griffin


y yo, estbamos tan seguros habamos
hecho los clculos, Richard, eran
correctos, s que lo eran a m me
daba igual, pero ellos necesitaban ese
estpido diploma Qu ser de la
hermana
de
Harry?
chill
salvajemente.
Est bien
No, t no lo entiendes Los
rectores lo hicieron aicos! No los cre,
no pens que seran capaces de
hacerlo
Los rectores de la Universidad?
El doctor Morro de Cerdo.
Y por eso te expulsaron?

Siempre haba sospechado algo as.


No. Yo no. Yo estoy bien. Eres t
el que me preocupa
No soy yo, Alec.

Richard?
Tienes
que
protegerme. Estaba a salvo con la
Retrica sabes lo que es? Con la
Historia, la Geometra, pero piensa en la
inclinacin del sol: las estrellas
describen un arco sin tangente pero
me espan, me vigilan todo el tiempo
Se sobresalt violentamente cuando
se oy una llamada en el pasillo.
Richard lo abraz con ms fuerza.
Intentaba destruirse por eso, porque la
Universidad haba rechazado su trabajo?

Deba de haber depositado mucha fe en


ese sitio, para empezar. Si sa haba
sido su escapatoria de la nobleza, era
comprensible. Y si no era noble, la
escuela deba de haber sido su ltima
oportunidad
Ya
ests
bien
repiti
mecnicamente Richard. Se acab.
Ahora nadie puede hacerte dao.
No dejes que me encuentren. No
sabes lo que es, saber que no quieren
tocarte, slo tus amigos, y que todo el
mundo piense que eres un espa de la
nobleza lo nico que quera era
Los golpes sonaban con fuerza, y era
en su puerta. A Richard se le ocurri una

idea y arrop a Alec con las mantas.


Alec dijo despacio, qudate
aqu, no te muevas. No pasa nada, slo
es alguien que llama a la puerta.
Enseguida vuelvo.
Esper a haber salido del dormitorio
para coger su espada.
Richard abri la puerta bruscamente,
con el filo preparado. Haba una mujer
en el umbral, con una capa de
terciopelo.
Vaya dijo Ginnie Vandall,
contemplando la espada, ests un
poco susceptible.
Soy precavido, eso es todo.
Deberas serlo. Ests solo?

La verdad es que no. No puede


esperar hasta maana?
Baj la espada y Ginnie se lo tom
como una invitacin para entrar,
pasando junto a l hasta el centro del
cuarto.
Eso depende de ti, cario. Ser
breve.
En ese caso, puede esperar.
Mira dijo ella; no he venido
hasta aqu sola a esta hora para que me
eches porque no te apetece volver a
vestirte.
Richard solt la espada.
Est bien. Qu ocurre?
Ocurre que han encontrado a dos

hombres muertos al pie de la Escalera


de Ganser no hace ni una hora. Los
encontr la Guardia, y los estpidos
bastardos no aciertan a imaginarse por
qu fueron expertamente asesinados con
una espada. Yo tampoco. Es esa
estocada limpia a travs del corazn, y
tarde o temprano alguien comentar que
t eres el nico capaz de hacer eso ms
de una vez.
Es de esperar.
Ginnie lo mir con enfado.
Esos hombres no eran de la
Ribera. No eres un noble, no puedes ir
por la ciudad cargndote a cualquiera
sin contrato y esperar que a nadie le

importe. Si vas a cometer tus pequeos


asesinatos, procura no dejar los
cadveres demasiado cerca del Puente.
No queremos que la Guardia venga aqu
buscando problemas.
No lo har. Y tena que
cerciorarme de que no me equivocaba.
Te ests haciendo la loca, o no sabes
quines eran esos hombres?
La mirada de Ginnie perdi parte de
su dureza.
Oh,
Richard
suspir.
Esperaba que no fueras a decir eso.
Est bien. El noble que los mand
detrs de Alec no va a salir al frente y
exigir justicia por ellos. No es de sos.

La verdad, no entiendo qu te preocupa


tanto. Nadie va a arrasar la Ribera por
culpa de un par de matones. Y me he
asegurado de que ese tipo de cosas no se
repita. Hugo debera alegrarse. Se
dirigi a la puerta y la abri para ella.
Buenas noches, Ginnie.
Espera dijo ella, llevndose la
mano a la garganta. No tiene nada que
ver con la Ribera, ni con Hugo ni con
ningn otro. Debes tener ms cuidado.
No pueden consentir que vayas por ah
de ese modo, no fuera de este distrito.
La mano baj de su garganta, resbal
sobre el terciopelo. Si se llega a
juicio, querido, te ahorcarn, da igual lo

que te haya hecho este noble.


Gracias. Buenas noches.
Ginnie avanz, no hacia la puerta
sino hacia l, mirndolo a la cara. Las
sombras resaltaban las lneas cinceladas
junto a su boca y las comisuras de sus
ojos.
S lo que me hago dijo, su voz
tan dura como su expresin. Me he
ocupado de Hugo, y de Hal Lynch, y de
Tom Cook antes que l. Si no quieres
morir siendo rico, por m perfecto. Si
quieres codearte con personas que te
odian, perfecto tambin. Pero no hagas
odos sordos a mis palabras.
Entendido dijo Richard para

librarse de ella. No era una oradora


nerviosa; haba mantenido la vista sobre
l y no haba reparado en el libro
destrozado del suelo, ni el estropicio de
la chimenea.
Richard dijo Ginnie, no lo
entiendes.
Levant los brazos despacio, y l
dej que sus dedos se le enredaran en el
pelo, presionndole la nuca hasta que
sus labios se inclinaron sobre los de
ella.
Richard nunca haba besado
realmente a Ginnie Vandall. Aun en el
fragor del momento, era experta y
cuidadosa. La suavidad de sus labios y

lo afilado de sus dientes cayeron


revoloteando hasta la base de su
columna. Se apret contra ella,
percibiendo el calor de su cadera contra
su muslo, sus senos aplastados contra su
torso. Apret la palma de la mano contra
sus riones, separando los labios para
llegar hasta ella, cuando Ginnie se
apart de golpe.
El retroceso lo lanz de espaldas. Se
la
qued
mirando,
respirando
hondamente todava. Ginnie se enjug la
boca con el dorso de la mano.
Deleite del Loco dijo asqueada
. Eso es nuevo en ti. Es lo que se
lleva ahora?

Richard mene la cabeza.


Yo no tomo eso.
Ginnie mir de reojo hacia la
habitacin de atrs, pero no mencion el
nombre de Alec. Apret la capa a su
alrededor y se encogi de hombros.
Buena suerte.
Richard se qued un momento
escuchando el sonido de sus pasos al
bajar las escaleras. Oy la voz de otra
mujer: Marie, que deba de haberle
dejado entrar.
Una tabla del suelo cruji cerca de
l. Alec haba entrado en la habitacin,
con inusitado sigilo. Su camisa todava
colgaba floja en torno a su cintura.

Me pareci or algo explic.


Pareca haberse olvidado de las
estrellas.
Ha venido alguien a verme dijo
Richard; pero Alec no estaba
escuchando. Observaba el libro con
tapas de cuero donde estaba tirado, al
alcance del fulgor mortecino del fuego,
trmulas sus doradas estampaciones con
la luz reflejada.
Alec se agach. Sus giles dedos
levantaron el libro del suelo, alisando
las pginas arrugadas, sacudiendo la
suciedad de su cubierta. Se acerc el
cuero decorado a la mejilla. El libro
descans contra su cara como un bello

adorno, sus ojos grandes y oscuros por


encima de l. Sus clavculas y sus
hombros desnudos enmarcaban su borde
inferior.
Ya lo ves dijo, no debes
regalarme nada.
Djalo dijo Richard, asustado y
enfadado. El semblante plido pareca
sobrenatural, pero saba que slo eran
las drogas.
Richard.
Alec
lo
mir
fijamente, sin parpadear. No me digas
lo que tengo que hacer. Nadie me dice lo
que tengo que hacer. Se volvi hacia
el fuego con el libro en su mano
izquierda a su espalda como un

contrapeso. Alec estir la mano derecha


hacia los rescoldos que refulgan rojos
en la chimenea. Era como presenciar un
truco de magia que podra salir bien
Antes de que su mano pudiera cerrarse
sobre las brasas candentes Richard
salt, apresndolo bruscamente entre sus
brazos, derribndolo al suelo. Ah
suspir Alec, dejando que sostuviera su
peso muerto. Eres un cobarde.
No permitir que te ocurra nada
dijo elusivamente Richard, como si
estuviera perdiendo una discusin.
No vale la pena dijo
distradamente Alec; no vas a estar
siempre a mi lado. Lo tienen todo

planeado, verdad? Qu crees que te


pedirn a continuacin?
As que lo haba descubierto. Por
una vez, a Richard le haba costado algo
protegerlo. Pero las drogas no
solucionaran eso eternamente.
No te preocupes dijo Richard
. Voy a ocuparme de eso. No volver
a suceder.
Resultaba difcil no enfadarse por la
intromisin de Ginnie. Richard le deba
demasiado del pasado como para perder
la paciencia con ella porque estuviera
equivocada esta vez. Incluso Alec saba
que estaba equivocada. Los hombres que
haban hecho el trabajo de lord Horn

deban ser hallados muertos a manos de


De Vier.

Captulo 19
La poca del ao era demasiado
temprana para celebrar una fiesta al aire
libre, pero nadie rechazaba una
invitacin
de
la
duquesa
de
Tremontaine. De hecho, todo aquello era
muy espontneo y agradable, como se
aseguraban las damas, inclinndose
sobre sus mazos con forma de flamenco
para dar un delicado golpecito a sus
erizos de madera: el tiempo era
inusitadamente clido, la comida fresca,
la compaa encantadora. Qu propio
de Diane ser tan caprichosamente
original!
Los
caballeros,
sus

acompaantes, estaban calladamente


aburridos. Uno poda coquetear, pero no
apostar No con las mujeres y
hermanas de otros, no era decente.
Lord Ferris se pregunt si su amante
segua invitando a Horn porque pensaba
que eso lo entretendra. Por lo general
as era; pero esta semana no se senta
con nimos de dejarse entretener por
Horn. Su ecunime solucin a la
rebelin de los tejedores haba devuelto
a Ferris a la ciudad convertido en un
hroe para sus pares, y era importante
que se paseara ahora entre ellos, visible
y abierto a los halagos. El hombrecillo y
sus problemas ya no tenan ninguna

importancia.
Pero
Horn
segua
arrimndose a Ferris, lanzando su bola
hacia donde l estaba, aunque era
patentemente obvio que eso no favoreca
en nada su juego.
Diane se cuidaba, como siempre, de
mostrar inters alguno en Ferris, aunque
era la primera vez en semanas que vea
a su amante. Tambin Ferris se mostraba
cauto. Recordaba la primera vez que
haba pasado tanto tiempo fuera de la
ciudad, casi al principio de su
asociacin. A su vuelta haba acudido
directamente a casa de Diane, para
informarle de su misin, y para arrancar
las sedas de su cuerpo, inflamado con el

recuerdo de ella. Pero ahora tena ms


experiencia y se haba vuelto ms cauto.
No haba querido suscitar comentarios
yendo a verla de inmediato. Tena una
cita para cenar ms tarde; pero quiz
despus de su fiesta tuvieran tiempo de
irse a la cama.
El rutilar del sol en el agua, la
msica animada, la risa chispeante y los
radiantes colores de los guardarropas de
primavera liberados de los confines del
invierno estaban producindole dolor de
cabeza a lord Ferris. El traje azul de
Horn era uno de los principales
responsables. Ah estaba otra vez. Ferris
dio la espalda entusisticamente al

noble que se aproximaba y se sumergi


en el estanque de chismorreos ms
cercano.
Al parecer estamos perdiendo
gente a un ritmo alarmante este invierno
expona ante un corro de hombres un
noble de facciones angulosas llamado
Galeno. A este paso la ciudad se
quedar vaca antes de que termine
oficialmente la estacin, y no quedar
absolutamente nadie para votar en el
Consejo de primavera.
Oh?
dijo
lord
Ferris,
ignorando
las
gesticulaciones
perifricas de Horn. Quin falta
ahora?

Primero se marcharon los Filisand


antes de Ao Nuevo a causa de la
enfermedad elabor Galeno, sin
desaprovechar la oportunidad de
desgranar su lista; despus Raymond
tuvo esa discusin con el padre de su
mujer; luego vino ese asunto con
Karleigh y las espadas; y ahora la casa
del joven Godwin est cerrada a cal y
canto, sin una sola palabra de
explicacin. Hace das que no lo ve
nadie.
Eso explicaba la turbacin de Horn.
Espero que no le haya ocurrido
nada dijo educadamente Ferris.
Oh, no; los criados dicen que

haban recibido rdenes de l en


persona para cerrarlo todo. Pero nadie
sabe adnde ha ido, ni siquiera el joven
Berowne, con el que generalmente se
poda contar.
Algo deba de haber salido mal.
Tanto peor para Asper. Pero era
evidente que lord Michael haba dejado
la ciudad, quiz incluso el pas, y eso
beneficiaba a los planes de Ferris. De
improviso, pens: y si Godwin no se
haba ido en absoluto, y si Diane estaba
escondindolo en su casa? Pero descart
la idea tan bruscamente como se le haba
ocurrido. La duquesa no querra tomarse
esa molestia, ni correr ese riesgo. Su

inters en el joven no poda extenderse


ya hasta ese punto. Godwin haba hecho
caso a las advertencias, y eso era todo
cuanto haca falta.
Karleigh dijo alguien con
agudeza. No lo visteis, lord Ferris,
cuando visitasteis el
sur? Su
hospitalidad siempre es buena, y debe
de morirse de aburrimiento all. Se
alegrara de tener un poco de compaa,
aunque fuera de la oposicin.
No, no lo vi. Que lo creyeran o
no, como prefirieran. Lo cierto era que
no haba ido. No vea la necesidad de
dejar que Karleigh se sintiera importante
y haba tenido prisa por regresar y

zanjar sus asuntos con De Vier. Le dira


a lord Halliday que Karleigh le haba
parecido dcil. Poco importaba ahora lo
que le contara a Halliday. Karleigh es
agua pasada dijo lord Ferris a sus
pares; locura de pleno invierno.
Nadie con dos dedos de frente querr
desbancar a Creciente el mes que viene.
Pero la norma
Convocaremos una reunin de
emergencia y votaremos. Siempre hay
alguna emergencia en alguna parte.
Risas apreciativas en referencia a los
tejedores.
Oh dijo secamente el viejo
Tielman. De modo que se es el plan,

no? Una emergencia inesperada que


nunca termina de solucionarse?
La
temperatura
cay
inesperadamente alrededor del pequeo
grupo. Tielman era de la generacin de
Karleigh; se haba criado, quiz, con las
mismas historias de reyes malvados y
los derechos soberanos de la nobleza.
Ferris sinti que la atencin caa sobre
l, como un rayo de calor. Por lodo el
csped se volvan las cabezas hacia el
corro de hombres, aunque nadie supiera
exactamente qu era lo que buscaba.
Ferris no senta el menor deseo de
enzarzarse en un duelo para defender a
Halliday; al mismo tiempo, no les

vendra mal a los partidarios de


Creciente verlo como una fuerza
benvola.
Milord clav su ojo bueno en el
anciano. Vuestras palabras no honran
a nadie.
El Canciller del Dragn tena peso y
poder. Tena presencia. Tielman
retrocedi.
Confo dijo con dignidad que
milord no se sienta ofendido. Pero lo
que estamos discutiendo no es cosa de
risa.
En tal caso deber serlo!
intervino una voz de mujer. Era la
duquesa, que, tan atenta como siempre al

estado de nimo de su compaa, se


haba acercado a los confines del
crculo. Tom ahora el brazo de Ferris.
El viento hizo ondear las cintas verdes y
plateadas que colgaban de su sombrero
y su vestido. Huelo a discusin
poltica: prohibido hacer bromas! Pero
en mi fiesta vamos a divertirnos, y a
contar chistes con los que pueda rerse
todo el mundo. Con el da tan estupendo
que hace, prestado del verano. No s
por qu vosotros, caballeros, habis de
estar siempre pendientes de una
oportunidad para reir. Su voz disip
las ltimas trazas de la tensin
evanescente. Y si tenis que reir, que

sea por mujeres, o por cualquier otra


cosa que merezca la pena
Hablando todava, cruz la hierba
con Ferris. Quienes estaban ms cerca
vieron cmo apoyaba la cabeza en l y
captaron retazos de su reprimenda:
De verdad, milord, sois igual que
todos los dems
Sin bajar la voz, dijo:
Ven, sintate donde yo pueda verte
y t no puedas meterte en ningn lo, y
hblame de tu viaje. Supongo que no
conseguiras comprar algo de lana a un
precio razonable
Ferris se dej conducir hasta un
amplio asiento a la sombra de un tilo.

Con el despliegue de las faldas y


volantes de la duquesa apenas s le
quedaba sitio para sentarse a su lado;
pero ech hacia atrs con gesto experto
la cada de sus mangas y se coloc al
filo del asiento.
Era, lamentablemente, un blanco
inmvil para lord Horn. Abandonar a su
anfitriona sera una grosera; as que
cuando el rubio noble se les acerc
paseando Ferris decidi deshacerse de
l con la ayuda de Diane.
Para su desolacin, la duquesa no
mostraba inclinacin alguna a asistirlo
en esta evasin.
Asper! Qu
aspecto
ms

esplndido. Deberas vestirte siempre


de azul, es tu color; no opinas lo
mismo, Tony?
Sin lugar a dudas. Empezaba a
dolerle la cabeza de nuevo. Aunque
siempre he pensado que el verde le
presta cierto aire travieso.
S? se pavone Horn. Y es
la travesura algo a cultivar, milord?
Oh, Dios, gimi Ferris para sus
adentros. Desesperado, dej que su
mirada se fijara en el juego de flamenco.
Seora duquesa! No tenis
campen. Permitid que defienda vuestra
causa.
Diane hizo un mohn con

socarronera.
Flamenco, milord? No es un
poco aburrido para vos?
Ferris se encogi de hombros.
Es el juego elegido. Adems, mi
tcnica es venenosa. La aprend de mis
hermanas. Hasta con un solo ojo,
apuesto a que puedo llevar vuestra bola
hasta la estaca antes que esos ratones de
campo.
Qu poco galante para los
ratones de campo. Me siento halagada,
naturalmente. Pero me temo que no
puedes coger mi bola, Tony, est
agrietada. Tendrs que representar a
otra.

Dejemos a parte el flamenco


dijo afablemente Horn; ven a dar un
paseo conmigo, querido.
Oh, s, Tony! Puedes ensearle a
Asper el jardn de las estatuas Me
parece que no ha visto mi contribucin a
la coleccin de mi difunto seor duque,
aunque s que vio los originales cuando
viva mi querido Charles. No puedo
abandonar ahora a todo el mundo, claro,
as que tendrs que ir t solo. Espero
que no te importe
Derrotado e iracundo, Ferris hizo
una reverencia.
Ser el mayor de los placeres
para m.

Lord Ferris mantuvo un silencio


glacial mientras cruzaba los cspedes
con el otro noble en direccin al jardn
de las estatuas.
Qu mujer ms maravillosa
dijo Horn, complaciente ahora que haba
cumplido su deseo. Lord Ferris no
respondi, y los dos hombres entraron
en el sendero de grava bordeado de
setos vivos. Los arbustos comenzaban a
echar hojas, creando una pantalla verde
y gris entre ellos y la fiesta al otro lado
del jardn.
La primera de las esculturas asom
un dedo del pie a su lnea de visin.
Perteneca a una ninfa, que baaba

inocentemente su pie en un presunto


arroyo que discurra aproximadamente
al nivel de sus narices. En el pedestal
que haba tras ella acechaba un stiro
sonriente, dispuesto a saltar, privado de
su deseo por una eternidad de mrmol.
Pasaron junto a ella sin hacer
comentarios. Los ligeros zapatos de
satn de Horn crujan rtmicamente
sobre el camino de grava, adentrndose
en el laberinto. El olor a savia y tierra
mojada traspasaba las barreras de sus
perfumes. Horn se detuvo bajo la
siguiente estatua. Era una pieza clsica
que representaba a un dios ya extinto en
su avatar como carnero que engendraba

un futuro hroe en una sacerdotisa virgen


que, segn este escultor en particular, se
mostraba extasiada ante su buena suerte.
Horn la observ vagamente un momento,
cogi su bastn de marfil tallado y
empez a tantear la juntura crucial con
gesto ausente, con el ritmo nervioso de
quien tamborilea con las uas.
No funcion dijo, al cabo.
Evidentemente
respondi
Ferris, sin molestarse en disimular su
aburrimiento.
Ese pequeo bastardo de Godwin
ha huido a alguna parte. Sabe Dios qu
le dira antes a De Vier. Ser un
hazmerrer!

Haras bien en preguntrselo al


espadachn. Podras pagarle un extra.
Horn solt una maldicin.
Cmo diablos voy a preguntarle
nada? Bastante tuve con obligarle a
hacer su trabajo.
Bueno, todava tienes a su amigo,
no? Envale
Los
ojos
claros
de
Horn
sobresalieron an ms.
Pues claro que no! Lo solt! se
era el trato. No poda faltar a mi
palabra. Adems, era un maldito
incordio.
Ferris baj las manos y emprendi
la marcha.

Cuando Horn le dio alcance se


detuvo.
Comprenders dijo que
ahora De Vier va a intentar matarte.
Horn levant la barbilla, un gesto
arrogante y en cierto modo atractivo,
remanente de sus das de belleza.
No se atrever. No por su cuenta.
No sin un contrato.
De Vier no trabaja bajo contrato.
Ya deberas saberlo.
Pero solt al otro!
Bueno, captralo otra vez.
No puedo. Los hombres que us
estn muertos. Hace dos das. Me lo ha
dicho mi agente esta maana.

Ferris se rio. Como el de un ave, su


nico ojo destell fijndose en Horn.
Te imaginas quin ha podido
matarlos? Pobre De Vier, tan listo;
seguro que esperaba que a estas alturas
ya lo hubieras descubierto. No te
conoce; o eso, o su fe en la humanidad
es considerable.
El semblante de lord Horn haba
adoptado el color del queso. Evidenci
de pronto su edad, arrugada y
consumida.
Esa mujer Katherine dile
que lo disuada!
No quiero que molestes a
Katherine; ya has pasado demasiado

tiempo con ella.


No puedo dejar la ciudad
Hablaran
Qudate, entonces, y protgete.
No se atrever sise Horn.
Si me toca, lo ahorcarn!
S, si lo atrapan dijo Ferris, y
aadi razonablemente: Est loco,
Asper; todos los grandes espadachines
lo estn. Es un trabajo endiablado. Pero
tienen sus normas, igual que nosotros
tenemos las nuestras. Si no hubieras
decidido actuar al margen de ellas,
ahora no tendras estos problemas.
Se gir dispuesto a marcharse,
ansioso por regresar a la fiesta; pero

Horn le cogi la punta de la manga, y se


vio obligado a detenerse so pena de
desgarrar la tela.
T!
escupi
Horn.
Canciller del Dragn! Menudo eres t
para hablarme de normas. Quieres que
les cuente a todos cmo alentaste esto?
Estabas enterado de todo gracias a
esa chica tuya La enviaste a reunirse
conmigo, me dijo que no te importara
Si por todos te refieres al
Consejo Ferris intent reprimir una
ligera sonrisa. Est bien, fui
descuidado. No lo haba sido ni por
asomo. Horn slo saba lo que a l le
convena. Pero sera contraproducente

tener a Horn completamente en su


contra, por si acaso sala de sta con
vida. Empez a jugar con l, como un
gato con el ratn. Pero Asper, te ruego
que recapacites. Denunciarme ante ellos
implicara exponer tu participacin. No
servira de nada echar a perder mi
carrera a costa de tu reputacin.
La expresin de Horn era an
beligerante,
aunque
ligeramente
desconcertada. No haba captado la
irona, pero empezaba a asimilar parte
de la lgica.
No es ningn crimen lanzar a un
espadachn contra un cachorro
Pero querrn saber por qu dijo

amablemente Ferris. Como t has


dicho, hablarn. Y s que es un crimen
secuestrar a alguien, aunque por
supuesto cuando hayas explicado tus
motivos
Horn trag saliva convulsivamente,
con
la
cincha
cuidadosamente
disimulada de su garganta movindose
contra la tela.
No puedo
No, claro que no lo apacigu la
voz del orador. Una inesperada y
provocativa imagen de la duquesa
acarici la mente de Ferris. Nunca haba
querido acostarse con un hombre,
aunque mucha gente deca que la

excitacin y el sentido del dominio eran


mayores. A Ferris le gustaban las
mujeres, sobre todo las inteligentes. Con
los hombres le gustaba el ejercicio de
manipularlos, no slo a los estpidos
como Horn, sino a los astutos como
Halliday, sintiendo cmo bajaban por la
pendiente con l en un trineo de su
invencin, trazando las curvas a la
velocidad dictada por l Era un
placer tan denso y complejo como hacer
el amor, con efectos mucho ms
duraderos y gratificantes. Adelante
dijo amablemente al ahora humillado
noble. Aumenta tu guardia, contrata un
par de espadachines

Horn se pas una mano por la cara.


No creers que va a interponer
una queja contra m? Sera
humillante, pero ms seguro.
Y dejar que la gente sepa lo que
le hiciste? No, no lo creo, Asper. Quiere
hacerte sudar; por eso ha matado antes a
tus hombres. Supongo que lo mejor que
puedes hacer es mostrarte lo ms
despreocupado posible. Tal vez
encontrar a alguien que lo desafe
primero. Es un tanto irregular, pero
mejor que verte emboscado cualquier
noche, no te parece? Llegaron a otra
estatua, la del dios carnero gozando de
la eterna gratitud de su armero. Ah

dijo Ferris con un despiadado sentido


del humor; sta es nueva. Es del
mismo escultor que la ninfa; el duque la
encarg justo antes de su fallecimiento,
as que el artista naturalmente tard aos
en terminarla
Pero Horn apenas si le dedic un
vistazo. Retorciendo nerviosamente el
bastn de marfil en su palma, pareca
estar mirando alrededor del jardn en
busca de una va de escape; o quiz
viera espadachines apostados en los
arbustos.
Ferris lo dispens, diciendo:
Adelante. Indaga un poco. A lo
mejor slo intenta asustarte.

Mat a De Maris
Y a Lynch. Ser mejor que
contrates a tres. Menos mal que te lo
puedes permitir. Buena suerte, querido!
Cuando Horn se hubo perdido por el
sendero, Ferris maldijo y dio una patada
a la base de la estatua. Se sinti
estpido de inmediato, pero mejor.
Estara Diane al corriente de esto? De
Vier estaba a punto de convertirse en
alguien difcil de tratar. Si el espadachn
iba a matar a Halliday, deba hacerlo
antes de asesinar a Horn y convertirse
en un hombre buscado. A su pesar,
Ferris decidi que lo mejor sera
abandonar la fiesta cuanto antes, volver

a casa y poner las cosas en marcha.

Captulo 20
Tengo entendido dijo Alec que
has estado ejecutando unos cuantos
asesinatos.
Haban pasado dos das de su
encuentro con el Deleite. Ni Richard ni
l lo haban mencionado desde entonces.
Hoy haca una tarde de primavera
inusitadamente clida. En la Colina, la
duquesa de Tremontaine celebraba una
fiesta en su jardn.
Unos cuantos dijo Richard.
Esos dos eran unos luchadores
psimos, hasta yo me di cuenta. Est en
boca de todos.

Debera estarlo.
Eres un hroe. Los nios te
pondrn ramos de flores en las manos a
tu paso. Las ancianas se arrojarn
llorando en tus brazos. No te quedes
quieto; las palomas pensarn que eres
una estatua conmemorativa y te cagarn
encima.
Ginnie cree que me estoy
buscando problemas.
Alec se encogi de hombros.
Es slo que no quiere que te
diviertas. No entiende el espritu del
combate. Cuando no quede nadie por
matar en la Ribera, tendrs que
expandirte.

Richard quera acariciarle los duros


bordes de sus labios. Pero fuera de la
cama no hacan eso. El espadachn dijo:
Siempre habr alguien a quien
matar en la Ribera. A propsito: esta
noche salgo, en cuanto oscurezca.
Otra vez? Vas a matar a alguien?
Voy a la ciudad.
No ser a ver a Ferris
inquiri Alec.
No; todava no he tenido noticias
suyas. No te preocupes por eso. Ya me
leers la carta cuando llegue.
Quin te ley la ltima, la de
nuestro amigo?
Ginnie.

Alec sise.
Ahora podrs ir adonde quieras
dijo Richard, nadie va a causarte
problemas. Dnde te encontrar esta
noche?
Eso depende del tiempo que ests
fuera. En casa; donde Rosalie; quiz
donde Martha si hay alguna partida
Probar en casa primero. No me
esperes en vela; te despertar cuando
llegue.
La mujer se retorci en la presa del
noble, obligndolo a hacerle dao al
negarse ste a soltarle los brazos. Le
haba metido el pelo en la boca, y en los
ojos; pero haba una finalidad en sus

contorsiones, como descubri el hombre


cuando el taln de ella le golpe en el
doblez de la rodilla y le hizo tropezar
con la cama.
Pequea marrullera! gru
lord Ferris, levantndola a medias por
los cabellos. No tienes nada que
temer all abajo!
Me lo prometiste! chill ella,
un aullido derrotado pese a la ferocidad
de sus denuedos. Me dijiste que no
tendra que volver a bajar all!
Ferris le dio la vuelta, de suerte que
sus senos desnudos quedaron aplastados
contra la garganta de l.
No seas tonta, Katherine. Qu

tiene de malo? Te comprar un vestido


bonito, siento lo de ste La parte
superior de la prenda caa en jirones
sobre los muslos de la mujer. Slo
esta vez
Katherine estaba llorando.
Por qu no puedes mandarle una
nota?
Ya sabes por qu. Necesito a
alguien de confianza, para que lo
encuentre hoy. La aup en su regazo,
acaricindole el cuello con la nariz.
Putita dijo con afecto; te voy a
mandar de vuelta a las cocinas Te voy
a echar por ladrona
Yo nunca

Shh! Con suavidad, lord Ferris


bes a su amante. No me vengas ahora
con tu mal genio, Kathy. Limtate a hacer
lo que te digo
***
En el rincn ms oscuro del local de
Rosalie aguardaba, con un chal por
encima de la cabeza, y un pual desnudo
ante ella encima de la mesa para
desalentar cualquier conversacin.
Haba pasado por donde Marie, pero no
haba nadie en los aposentos de De Vier.
En las escaleras, su corazn haba
martilleado como un tambor en un

espacio demasiado pequeo, en la


terrible proximidad de la oscuridad
ilimitada. Haba escuchado al otro lado
de la puerta, intentando silenciar el
estruendoso aliento y el pulso del pnico
de su cuerpo. La Ribera era ahora un
sector de fantasmas para ella;
dondequiera que mirase vea el pasado.
Si abra su puerta podra ver la luz del
alba y el cadver de una mujer en el
suelo, con Richard de Vier mirndola
perplejo,
diciendo:
Me
estaba
gritando.
Pero nadie respondi a su llamada.
Aliviada, desisti y fue a la taberna,
recordando cmo ocultarse en una

multitud. No quera llamar la atencin


preguntando si haba estado all
Richard. Haba personas que la
reconoceran si hablaba, o si se
descubra el cabello. El local de
Rosalie tena el mismo olor a humedad
de siempre; era uno de sus primeros
recuerdos, su madre trayndola aqu
abajo, dndosela para que la sujetara a
una anciana que le daba pastel si se
portaba bien y a veces le trenzaba el
pelo para que luciera bonito, mientras su
madre hablaba con sus amigas y discuta
con los tratantes.
All haba conocido a Richard,
cuando l no era ms que un muchachito

recin llegado del campo que haba


buscado la Ribera porque haba odo
que los alquileres estaban baratos. Le
haba gustado por su forma de rer,
suave e ntima, ya por aquel entonces.
Le vio librar sus primeros duelos,
convertirse en una moda en la Colina, y
por fin empezar a salir con Jessamyn,
una mujer que siempre le haba dado un
poco de miedo. Pero los tres se haban
sentado a una de estas mesas, riendo
juntos una noche hasta que se les
saltaron las lgrimas; ahora ni siquiera
consegua recordar por qu motivo.
Oy unas carcajadas resonantes al
otro lado de la taberna y levant la

cabeza. El concurrido foco de inters


pareca casi una pelea, pero slo un
hombre se vea enfadado; todos los
dems se rean. Un hombre alto vestido
de negro le impeda la vista. Un par de
mujeres estaban galanteando con el
hombre alto, flirteando, coqueteando; y
el hombre enfadado estaba apartndose
del grupo con cara de asco, intentando
desor sus burlas. Katherine cay en la
cuenta de quin deba de ser el alto.
Alec dijo cuando estuvo lo
bastante cerca de l como para que
pudiera orla. l gir bruscamente sobre
los talones; Katherine dedujo que la
gente no sola llamarlo por su nombre

. Te invito a un trago.
Juegas? pregunt l. Max
me ha dejado por imposible Soy ms
rpido pensando que l haciendo
trampas.
Katherine
inspir
suavemente.
Conoca esa voz. No acertaba a
ubicarla, pero la haba odo antes alguna
vez en la Colina. No lograba
imaginrselo bien vestido, empero, con
el pelo arreglado y los fruncidos
planchados. Y con su altura recordara
haberse encontrado con l. A pesar de
todo, conoca el tipo, de algn modo:
perezoso, altanero y seguro de s mismo.
Richard dijo que haba intentado

suicidarse. Deba de estar loco. No


poda ser estpido: eso no le gustara a
Richard.
A los dados respondi, si
quieres.
Tuvieron que esperar a que dejaran
libre una mesa.
Quin te enva? pregunt Alec.
Qu quieres decir con quin me
enva?
Oh dijo l tras un momento.
Buscas a Richard. Traes un soborno?
No me hace falta. Ya ha hecho
negocios con nosotros.
Oh. La mir de arriba a abajo
. Espero que tengas un arma. Este

barrio es peligroso.
Lo s.
Iba ms all de la aristocracia, su
arrogancia. Ya no estaba segura de
haberlo odo antes. No recordaba a
nadie que hablara sin preocuparse del
efecto, sin cortesa ni irona, como si sus
palabras cayeran en la oscuridad y no
importara quin las escuchara. No era
de extraar que Richard lo quisiera. No
daba ninguna seguridad.
Encontraron un asiento contra la
pared.
Eres t la que le dio el rub?
pregunt Alec.
S, el anillo.

Alec puso la mano abierta encima de


la mesa. El regalo rutilaba all, en su
dedo.
Aceptas cosas de l pregunt
con voz seca Katherine, o es que le
gusta decorarte?
Muy bueno dijo Alec con
lnguido humorismo. Le gusta
decorarme. Quin eres t, de todos
modos?
Me llamo Katherine Blount.
Trabajo en la Colina.
Para lord Ferris?
Nerviosa, Katherine mir en rededor
por si haba alguien escuchando, antes
de pasar por alto la pregunta.

Dnde la llevas, cosida a las


enaguas? inquiri educadamente Alec
. Sera interesante ver cmo la sacas.
Pese a su enfado, Katherine se rio.
Dime dnde puedo encontrarlo y
te dejar mirar.
Una expresin de disgusto le cruz
el semblante. No era de extraar que a
las prostitutas les gustara provocarlo.
Era un rostro asombroso, demasiado
anguloso para considerarse apuesto,
pero bello a su manera, afilado y
delicado como las caas de una pluma.
Alec rebusc en su bolsa y sac unas
pocas monedas de plata que se pas de
una mano a otra.

Conoces a Tremontaine?
Quera sobornarla para sonsacarle
informacin. Se mantuvo impasible. No
iba a rechazar su dinero; no enseguida,
al menos.
Te refieres a la duquesa?
Tremontaine.
Es una dama.
Dios, no puedes ser tan estpida!
exclam irritadamente Alec.
l tena el dinero; ella contuvo su
mal genio. No era culpa suya si no saba
de lo que hablaba. Se imagin que a
Richard le gustaba as.
Qu quieres saber?
Qu tiene que ver Tremontaine

con todo esto?


Katherine se encogi de hombros.
No sabra decirte.
No te dio ella el anillo?
No, seor.
Alec ni siquiera repar en el
repentino servilismo.
Entonces, quin?
Mi amo, seor.
Alec dej caer una moneda en la
mesa.
De dnde diablos lo sac l?
No se lo pregunt respondi
bruscamente Katherine, prescindiendo
de su recato. Si es de ella, ella se lo
dara.

Cay otra moneda.


Es eso probable?
Muy probable.
Alec desperdig el resto de las
monedas frente a ella y apret un puo
en su palma; pero no antes de que
Katherine viera cmo le temblaban las
manos. Su voz, sin embargo, se mantena
indiferente:
Ahora dame una oportunidad de
recuperar el dinero.
A menos que sea ms rpida
haciendo trampas que t pensando? No
sabes hacer trampas, verdad, Alec?
No me hace falta.
Dnde puedo encontrar a

Richard?
En ninguna parte. No puedes. No
quiere el trabajo.
Por qu no quieres que lo
acepte?
l la mir desde arriba.
Qu te hace pensar que tengo
algo en contra?
Ah estaba de nuevo, la evasiva
envuelta en rudeza. Katherine apoy la
barbilla en las manos y lo mir a la
cara, altanera y obstinada.
Sabes, me ha hablado de ti dijo,
imprimiendo a su voz cuanto saba de
ambos. No va a matarte, no cifres en
eso tus esperanzas. Ya lo prob una vez

y no le gust.
Qu raro musit l; a m no
me ha hablado de ti. Debi de pensar
que no me interesara.
Katherine se levant.
Dile que he estado aqu espet,
con la rpida labia de la Ribera de
nuevo en su voz. Dile que necesito
verlo.
Oh? Se trata de un asunto
personal, entonces? O es que si no te
pegar tu amo?
Sera capaz de decir cualquier cosa
con tal de obtener una reaccin, se dijo
Katherine; a pesar de todo se inclin
sobre l, para decirle a la cara:

ste no es tu sitio. Richard lo


sabe. No puedes fingir eternamente.
ste es tu sitio respondi l
framente, con verdadero placer en su
voz porque por fin haba conseguido
herirla. Qudate con nosotros. No
vuelvas a la Colina. All no dejan que te
diviertas.
Katherine lo mir y vio en el rostro
desdeoso cuan desesperadamente
quera que lo agredieran. Y se enderez,
cogi su capa.
Estar en la Campana Vieja
maana por la noche con el adelanto.
Dselo.
Alec se qued sentado donde estaba,

vindola partir. Luego, puesto que le


haba dado todo el dinero que le
quedaba, se fue a casa.
***
Katherine pens en echar un vistazo
en otro par de refugios. Las calles
estaban tremendamente oscuras fuera del
crculo de luz de la antorcha que
sealaba la puerta de la taberna. Se
haba desacostumbrado a no poder ver
de noche, a no saber con qu tropezara
su mano a continuacin, qu sonidos
saldran dando tumbos del silencio
hueco. Su propio temor la asustaba. La

gente poda darse cuenta de lo bien que


lo dominabas por tu forma de caminar.
Aqu nadie intentaba iluminar los
zaguanes de las casas, no haba Guardia
que se paseara por el fango y los
adoquines en su ruta habitual. Se qued
fuera del local de Rosalie en el crculo
de luz. Richard podra estar en cualquier
parte. No iba a rastrear toda la Ribera
en su bsqueda, haba hecho cuanto
poda. Que ella supiera, podra estar
incluso en la Colina. Haba entregado el
mensaje en su lugar de costumbre, y eso
era todo.
Un nio pas junto a ella, portando
un manojo de antorchas. Aqu slo los

nios y los tullidos ejercan de


antorcheros; ningn hombre fuerte quera
ganarse la vida velando por quienes no
saban cuidar de s mismos.
La alumbro, seora?
S. Hasta el Puente.
Eso es ms caro, por cruzarlo.
Lo s. Deprisa dijo Katherine,
y se envolvi en su capa como si fuera
una manta.

Captulo 21
Era la segunda noche que Richard
vigilaba la casa de Horn y ya estaba
obteniendo resultados. Los guardias
parecan concentrarse en la parte de
delante: al parecer Horn esperaba un
desafo formal, y quera asegurarse de
no tener que responder a l en persona.
Richard estaba de pie frente al muro
del jardn posterior, entre las ramas
deshojadas de un viejo arbusto de lila.
Jams comprendera por qu estas
personas dejaban semejantes camuflajes
tan cerca de las entradas de sus hogares,
cuando la razn de ser de un muro era

impedir el paso a la gente. Apostado


hacia la mitad de la tapia, entre el
arbusto y el muro, haba podido ver
cunto necesitaba de la parte trasera del
edificio. Cuando oy acercarse al
guardia que patrullaba ocasionalmente
el jardn posterior, se haba dejado caer
al suelo. Ahora escuchaba los pasos en
retirada que doblaban la esquina ms
alejada de la casa. Esper en la
oscuridad, a la escucha, durante un
minuto, dos, llevando la cuenta del
tiempo con su respiracin para
garantizar que no lo traicionaba la
excitacin al actuar demasiado pronto.
Un carruaje pas traqueteando por la

calle, con las antorchas de sus jinetes de


escolta proyectando una franja de
sombra sobre la pared, con l enredado
entre las ramas de la lila.
La parte trasera de la casa estaba en
silencio. Saba que Horn estaba en casa
esa noche, y a solas, sin huspedes.
Estaba casi seguro de dnde podra
encontrarlo ahora: la pauta de luces
encendidas tras las ventanas haba
indicado pasillos y habitaciones
ocupadas. Richard se quit la pesada
capa, que era adecuada para esperar a la
intemperie pero no para trepar a los
rboles; la envolvi alrededor de la
espada de duelo ligera que portaba su

orgullo, una hoja nueva de acero


plegado, suave como un beso y afilada
como el instrumental de un cirujano y
se coloc el fardo bajo el brazo. Con la
ayuda del arbusto, escalar el muro
exterior no era ninguna proeza.
Recordaba que la cada del otro lado no
era muy grande, y salt. Sin la nieve, el
jardn pareca un poco diferente; pero
tena en su cabeza el mapa de los
jardines simtricos que le haba
proporcionado el duque de Karleigh la
noche que se enfrent all a Lynch y De
Maris.
Richard
se
qued
inmvil,
acostumbrando sus pies al suelo nuevo.

El aire era muy fro; sin su capa lo


senta, a pesar incluso de la cantidad de
ropa que llevaba encima. Oy el paso de
la Guardia al otro lado de la tapia,
haciendo el estrpito habitual. Sinti que
sus labios helados se curvaban en una
sonrisa. Haba casi media hectrea de
terreno entre la casa y l, profusamente
decorado con arbustos recortados con
formas de animales. Guindose por la
luz tenue y firme de las estrellas avanz
entre
las
frondosas
esculturas,
detenindose para cobijarse bajo un tejo
con forma de castillo, soslayando el
exterior del laberinto de boj cuyos
senderos podan atisbarse entre los

huecos del seto.


Por fin se irgui la casa ante l; tan
slo otra pared que escalar antes de
llegar a la ventana del primer piso que
era su objetivo: una ventana alta, con un
oportuno balcn de hierro forjado que
debera ser capaz de sostener el peso de
un hombre. Una inmensa espaldera de
rosas trepaba hasta l. Preciosa, sin
duda, en verano.
Se cinch la espada pegada al
cuerpo y se sujet la capa al cuello con
un alfiler, comprimindola en una
pesada pelota a su espalda. El roce de
las ramas secas, el rascar de sus
punteras contra la piedra, atronaba en

sus odos; pero su mundo se haba


reducido a un punto diminuto donde
cualquier sonido y movimiento, por
discretos que fueran, resultaban
colosales.
El ascenso le hizo entrar en calor.
Intent subir deprisa, puesto que el
exceso de deliberacin podra dejarlo
expuesto como una mosca pegada a la
pared si alguien miraba hacia arriba;
pero el fuerte tallo del rosal quedaba
oscurecido por un entramado de
zarcillos y ramas, y tena que avanzar a
tientas. Encontr asideros para los pies
en las junturas de los bloques de piedra
y pudo descansar la mano contra lo alto

de la cornisa de la ventana de la planta


baja. Su aliento se elevaba ante su rostro
en penachos de vapor. Los guantes de
cuero le protegan las manos, pero de
vez en cuando senta la punzada de una
espina robusta y la sangre clida que
corra por dentro de ellos.
Por fin su mano se cerr en torno a
la metlica parte inferior del balcn.
Tir con fuerza. Estaba firmemente
atornillado a la piedra, as que se
encaram hasta alcanzar el alfizar.
Richard se qued acuclillado en el
balcn,
descansando,
respirando
suavemente. Sac de su chaqueta la hoja
de un cuchillo viejo y un trozo de

alambre doblado y destrab el pestillo;


luego entr en la casa, cerrando la
ventana a su paso.
Haba esperado que la ventana diera
a un pasillo, pero a juzgar por el sonido
deba de estar en una cmara pequea.
Apart un borde de la cortina para dejar
que entrara un poco del fulgor plateado
de la noche. Sorte los muebles
tanteando con cuidado. La alfombra era
tan espesa y blanda como la piel de un
animal.
Un repentino movimiento fugaz
vislumbrado por el rabillo del ojo lo
dej helado. Al otro de la habitacin
frente a la ventana, una franja negra

haba surcado velozmente la superficie


gris. Ahora estaba inmvil. La observ
fijamente a travs de la oscuridad del
cuarto, mir de soslayo para volver a
percibirla. Cobr la forma de un
pequeo cuadrado de luz; otra ventana,
tal vez vigilada. Levant un brazo sin
hacer ruido para protegerse los ojos y
volvi a recorrerla una estocada de
negro.
Era un espejo. No estaba
acostumbrado a ellos. Alec siempre
estaba quejndose de que su disco de
acero bruido, del tamao de una mano,
no era lo bastante grande para afeitarse.
Richard pensaba que podra permitirse

un espejo del tamao de una ventana;


pero no le gustaba la idea de colgarlo en
su pared.
Le alegr descubrir que la puerta del
dormitorio no estaba cerrada por fuera.
El pasillo estaba iluminado por velas,
un bosque de ellas en la oscuridad. Se
agazap detrs de la puerta para que sus
ojos tuvieran tiempo de acostumbrarse a
la luz. Luego sigui el pasillo hasta la
habitacin que haba escogido como
objetivo.
Lord Horn estaba sentado en una
silla pesada, leyendo en un crculo de
luz. No oy abrirse la puerta, pero
cuando cruji una tabla del suelo espet:

Te dije que llamaras primero,


condenado estpido. El noble se
inclin sobre un lado de la silla para
mirar al intruso. Y por qu has
abandonado tu puesto en las escaleras?
De Vier desenvain su espada.
Horn se sobresalt con una
convulsin, como si acabara de caerle
un rayo encima. Derrib la silla y
boque con un grito congelado.
No te servir de nada llamar a tus
guardias minti Richard, ya me he
encargado de ellos.
Era la primera vez que estaba frente
a frente con aquel hombre. Horn era ms
joven de lo que esperaba, aunque ahora

la conmocin le envejeca el rostro. No


haba nada admirable en l: lo haba
estropeado todo y por fin se daba
cuenta; haba abusado de su poder y
ahora iba a pagar por ello. Estaba muy
claro que saba lo que estaba
ocurriendo. Richard se alegr; no le
gustaban los discursos.
Por favor dijo Horn.
Por favor qu? inquiri
framente Richard. Por favor, no
volver a inmiscuirme en tus asuntos?
Ya lo has hecho.
Dinero jade el noble.
No soy un ladrn dijo Richard
. Se lo dejo todo a tus herederos.

Lord Horn se acerc temblando a su


escritorio y cogi un pjaro de cristal.
Su mano se envolvi a su alrededor en
un ademn protector, acariciando con
anhelo el suave cristal.
Te gustan los desafos murmur,
casi seductoramente.
Ya tengo uno respondi
suavemente Richard. Quiero ver
cunto tiempo consigo prolongar esto.
Primero lo silenci y luego extrajo,
muy despacio, la vida de las cuatro
puntas de su cuerpo, con cuidado de no
dejarlo irreconocible. Richard no dijo
nada en ningn momento, aunque los
ojos enloquecidos del hombre le

suplicaron que lo hiciera mientras


pudieron.
Lo haba planeado minuciosamente y
se atuvo a su idea original, slo que, al
final, no descarg su caracterstico
golpe sobre el corazn. No era
necesario: la precisin atestiguara su
trabajo, y no quera que pareciera que
haba mutilado un cuerpo ya muerto.
Abri la ventana del estudio y sali
de nuevo cruzando el jardn. Ningn
espadachn poda permitir que lo
chantajearan.
***

Alec estaba dormido, ocupando toda


la cama tendido en diagonal como era su
costumbre, con un brazo estirado y los
dedos relajados y curvados sobre su
palma vaca. La marca que le haban
dejado los grilletes en las muecas era
una franja oscura a la plida luz.
Richard tena intencin de ir a
asearse antes de nada; pero Alec se
sacudi y dijo con voz adormilada:
Qu pasa?
He vuelto.
Alec se dio la vuelta para mirarlo.
Las oquedades bajo sus pmulos se
tensaron.
Has matado a alguien dijo.

Deberas haberme avisado.


Antes tena que asegurarme de que
estuviera en casa.
Los largos brazos blancos de Alec
se tendieron hacia l.
Cuntamelo.
Richard se dej caer en la cama,
permitiendo que la alta figura lo
acogiera entre sus brazos. No estaba
cansado en absoluto.
Hueles raro dijo Alec.
Sangre?
Seguramente.
La lengua de Alec le toc la oreja,
como un gato cazador probando el sabor
de su presa.

A quin has ido a matar esta vez?


A lord Horn.
No saba cmo iba a tomrselo
Alec. Se sorprendi al sentir cmo se
arqueaba bruscamente el cuerpo de Alec
contra el suyo, cmo su aliento escapaba
en un intenso suspiro brutal.
Entonces, nadie lo sabe dijo
pensativamente con su encantador acento
. Cuntamelo. Chill? El pulso
lata con fuerza en la oquedad de su
garganta.
Quiso hacerlo, pero no poda.
Ahhh. Alec tir de la cabeza
del espadachn hacia l hasta que la
boca de Richard estuvo pegada a su

oreja. Su cabello era clido sobre el


rostro de Richard.
Suplic dijo Richard, por
complacerlo. Me ofreci dinero.
Alec se rio.
Me peg dijo Alec; y t lo
has matado.
Antes le hice sufrir. Alec lade
la cabeza hacia atrs. Los tendones de su
cuello sobresalan como las nervaduras
de una bveda. Le quit las manos,
luego los brazos, y las rodillas El
aliento sise entre los dientes de Alec
. No volver a tocarte.
Le hiciste sufrir
Richard
bes
los
labios

entreabiertos. Los brazos de Alec lo


sujetaban como hierro flexible.
Cuntamelo susurr Alec, con
la boca rozndole la cara. Cuntamelo
todo.
***
Durmieron juntos hasta pasado el
medioda. Luego Alec se visti y baj a
pedir algo de pan prestado a Marie. En
una mano llevaba un montn de ropas
ensangrentadas. Era un da soleado, casi
tan caluroso como la vspera. La
encontr en el patio, con las faldas
arremangadas, empezada ya la colada, y

le tendi las prendas.


stas qumalas dijo su casera.
Te has vuelto loca? pregunt
Alec. Echarn un olor apestoso.
All t. Marie no hizo el menor
ademn de coger la ropa.
Tienes un aspecto horrible dijo
alegremente Alec. Qu pasa, alguien
te ha tenido despierta toda la noche?
Marie empez a sonrer, desisti.
Esta maana. Debas de estar
muerto para no or el escndalo. Intent
apaciguarlos, impedir que subieran
Deberas elegir tus amistades con
ms cuidado. Qu hay para desayunar?
Husme la perola de colada

hirviendo.
Ni se te ocurra meter ah tus cosas
dijo ella automticamente; esa
sangre no saldr nunca con agua
caliente.
Lo s, lo s.
Lo sabes refunfu Marie. Le
gustaba Alec; le tomaba el pelo y le
haca rer. Pero eso ahora no serva de
nada. Sabes lo que ha hecho,
entonces?
Alec se encogi de hombros: y
qu?
Tiene toda la ropa empapada de
sangre. No te preocupes, te pagaremos
por ello.

Con
qu?
dijo
amenazadoramente ella. Vas a
delatarlo para cobrar la recompensa que
ofrecen por l?
Por un momento el alargado
semblante permaneci inmvil. Luego
alz la barbilla, enarc audazmente las
cejas.
Han puesto precio a su cabeza?
Cunto?
No lo s. Dicen que quiz lo
hagan.
Cmo saben que no tena un
encargo?
Marie se mostr resentida.
Aqu abajo lo saben. All arriba

quiz tarden un poco ms en descubrirlo.


Pero eso no fue ningn duelo. Dicen que
ese noble estaba marcado como la tarja
de un tendero, y no con un cuchillo
precisamente.
Oh, venga! suspir con fastidio
Alec. Supongo que ahora tendremos
que ausentarnos de la ciudad hasta que
pase la tormenta. Lstima: el campo es
un aburrimiento pero qu se le va a
hacer? Criaremos abejas, o algo.
Supongo Marie pareca
dubitativa, pero animada. Al fin y al
cabo, todo el mundo se marcha cuando
las cosas se ponen feas. l tambin
puede. Os guardar las habitaciones, no

os preocupis.
Haca tiempo que Richard haba
dejado de discutir con Alec por el uso
de su pual de la mano izquierda para
cortar el pan. Alec afirmaba que era el
nico cuchillo que tenan que cortaba las
rebanadas lo bastante finas como para
tostarlas, y no haba ms que hablar.
Ojal me hubieras dicho dijo
Alec, rebanando la hogaza de Marie
que bamos a irnos de la ciudad.
Hubiera hecho arreglar los tacones de
mis botas.
Si vas a tostar queso, ten cuidado
con la punta de esa cosa.
No es tu mejor cuchillo, qu ms

te da? No has contestado a mi pregunta.


No saba que me hubieras hecho
ninguna.
Alec cogi aliento con paciencia.
Querido, ya estn reunindose con
banderines para despedirte, y t ni
siquiera has recogido tus cosas.
No me voy a ninguna parte.
Alec juguete con el cuchillo sobre
el fuego y solt una maldicin cuando se
quem.
Ya veo. Han encontrado a Horn,
sabes.
S? Bien. Psame el queso.
Est podrido. Sabe como el cuero
de los zapatos. El queso es mucho ms

fresco en el campo.
No quiero irme. Tengo otro
encargo pendiente.
Podras convertirte en salteador
de caminos. Sera divertido.
No lo es. Te pasas el da tendido
en la hierba y te mojas.
Han encontrado a Horn prob
Alec de nuevo, y no estn nada
contentos.
Richard sonri.
No esperaba que lo estuvieran.
Tendr que quedarme aqu una
temporada.
En casa?
En la Ribera. No se fan de este

barrio, as que no van a arriesgarse a


mandar la Guardia, y de los espas
puedo ocuparme yo solo. No era
propio de Alec preocuparse por su
seguridad. Haca que Richard se sintiera
clido y satisfecho. Hoy iba a
acurrucarse al sol y dejar que se
preocuparan los dems si queran.
Despus de la noche anterior se senta a
salvo, mejor de lo que se haba sentido
en das. El teatro, el secuestro de Alec,
las desagradables notas, el extrao
joven de la nobleza y la muerte del
maestro de esgrima, todo se haba
desvanecido en un pasado resuelto y
zanjado. Nadie volvera a probar la

argucia de Horn ni intentar imponerle su


voluntad; y ningn ribereo que
estuviera al corriente tocara ahora a
Alec. Y por lo que deca Marie, todos
estaban al corriente. Richard coloc
precisamente el nmero exacto de trozos
de queso en su pan y lo dej encima de
la chimenea, lo bastante cerca del fuego
para que se fundiera sin ennegrecerse.
Con las largas sombras de finales de
la tarde dieron un paseo hasta el local
de Rosalie para comprar comida y
bebida. Haba unas nias jugando a la
comba en el patio delantero de la vieja
casa. Iban vestidas con el acostumbrado
esplendor brillante y eclctico de la

mayora de chiquillos de la Ribera que


no eran bastardos: jirones de terciopelo
y brocados zurcidos a viejos vestidos
cortados a la medida, ribeteados con
volantes de encaje de varios tamaos
sacados de una multitud de pauelos
robados. Las trenzas de la saltadora
botaban mientras entonaba:
Mam me mand a jugar con
los chicos:
a darles patadas y cerrarles el
pico.
Qu encanto dijo Alec.

Darles patadas para que estn


calladitos;
qu no se te olvide, hermanito!
Cuntos habis conseguido?
Uno dos tres cuatro
Una de las nias que manejaba la
comba perdi el ritmo. La saltadora
tropez con la cuerda y se cay.
Sylvie, qu tonta! Pero Sylvie
no le hizo caso.
Hola, cielo! llam a Richard,
igual que su abuela, Rosalie.
Hola, Sylvie.
Tienes algn caramelo?
Ni uno, mocosa.

La nia pate el suelo.


No me llames mocosa! Eso es
para los bebs.
Perdona, chica. Intent pasar
junto a ella, pero la nia se interpuso
entre l y las escaleras.
Dice la abuela que no puedes
entrar.
Por qu no?
Hay gente buscndote. Llevan
todo el da.
Estn ahora ah dentro?
La pequea asinti.
Y tanto que s.
Armados?
Supongo. Vas a matarlos?

Seguramente. No te preocupes, le
dir a tu abuela que me avisaste.
No. Alec le agarr la manga.
No lo hagas. Por el amor de Dios,
Richard, vamos a casa.
Alec No poda discutir ah
fuera. Richard indic a las nias con un
cabeceo. Quieres darles un poco de
bronce?
Alec meti la mano en su bolsa y
sac algunas monedas, que entreg
cautelosamente a Sylvie, como si
pensara que la nia poda morderlo.
Gracias, Richard! Gracias, oh,
mi prncipe!
Un murmullo de risitas cubri su

retirada, mezclado con gritos de:


Sylvie, qu tonta! Cmo has
podido hacer eso!
A qu dijo Alec vena todo
eso?
Richard se encogi de hombros.
Se habrn inventado alguna
historia sobre ti, probablemente.
Siempre lo hacen.
Bichejos. Me pregunto a cul de
ellas se le ocurri esa letra.
Todas las nias la cantan dijo
Richard, sorprendido. Lo hacan
donde me crie.
Hmf. No creo que mi hermana la
cantara. Aunque, claro est, madre no

aprobaba la poesa.
Era posiblemente la primera vez que
mencionaba a su familia. Estaba tenso;
el asunto en el local de Rosalie lo haba
impresionado. Por supuesto, pens
Richard: Alec no estaba acostumbrado a
que lo persiguieran. Y no haba forma de
tranquilizarlo: se podra convertir en
algo muy feo, si lo dejaban. Impona
restricciones a las que Alec no estaba
acostumbrado. De hecho, probablemente
Alec tena razn al insistir en evitar el
local de Rosalie tras el aviso. No tena
sentido buscar problemas. Pero a
Richard no le gustaba tener que
aguantarlo. A Alec, menos paciente que

el espadachn, las nuevas restricciones


iban a gustarle todava menos.
Pararon en el local de Martha para
tomar una cerveza. A menos que los
informadores estuvieran haciendo horas
extras, nadie lo buscara all todava.
Cuando entraron se produjo una
explosin de movimiento que termin
con grupos fuertemente cerrados
haciendo todo lo posible por ignorarlos.
De Vier no se sinti particularmente
molesto; resultaba casi un grato respiro
del alboroto que provocaba siempre a su
paso. Los dos hombres bebieron deprisa
y se marcharon.
Mejorar al caer la noche le

dijo Richard, camino de casa. Todo el


mundo est ms tranquilo entonces, se
ven menos desconocidos.
Eso es vida para ti dijo Alec;
salir slo de noche, como un
murcilago.
Richard lo mir con curiosidad.
No creo que lleguemos a eso.
El rpido golpeteo de unos pasos a
sus espaldas puso fin a la discusin.
Escndete dijo Richard, con
una mano en la espada. En ese portal.
Por una vez, Alec hizo lo que le
deca. Anocheca ya bajo los ceudos
aleros de las casas apiadas. Su
perseguidor dobl la esquina demasiado

deprisa como para tener la menor


posibilidad de plantar cara al
espadachn que lo esperaba preparado.
La pequea figura blanca resbal al
detenerse.
Santa Luca! jur Willie
Dedosligeros. Maese De Vier, por el
amor de Dios, aparta eso y mtete en ese
portal.
Ah est Alec.
Est bien interpuso el zagun
, pasaremos un momento agradable.
Qu diablos te ha entrado, Willie
inquiri Alec, saliendo de su refugio,
para ir corriendo por ah como un
armio detrs de un conejo?

Lo siento jade Willie. Les


indic que se hicieran a un lado; lo que
tena que decir no era adecuado para la
mitad de la calle. No vayis por ah.
Han cortado la calleja de Max el Ciego;
estn vigilando el Cruce del Delfn.
Cuntos?
Tres. Matones de la ciudad, con
espadas, que buscan la recompensa.
Hay una recompensa?
Por ti todava no. Slo lo de
siempre; para que se detenga a los
sospechosos. Pero estos muchachos
piensan que eres t Puede que sean
amigos de esos dos que mataste la
semana pasada.

Richard suspir con cansancio.


Ser mejor que los elimine.
No, espera! exclam Willie.
No lo hagas.
Por qu no?
Ya me han pagado. Supuse que
sera fcil darles esquinazo. Pero si
escapa alguno, estar en un aprieto
De Vier suspir, pasndose una
mano por el pelo.
Willie est bien. Slo porque
eres t. Me mantendr alejado del Cruce
del Delfn.
Alec le pag sin necesidad de que se
lo recordara.

***
La casa pareca tranquila. Se
levantaba en un callejn sin salida
donde nadie en su sano juicio querra
enfrentarse a De Vier. No obstante,
subi el primero las escaleras, buscando
indicios de intrusos temerarios. No
haba nadie, ni siquiera un vecino.
Dios resopl Alec, dejndose
caer en su viejo divn. No
deberamos mirar bajo las camas?
Richard respondi a la verdadera
pregunta.
No creo que vengan aqu. Aunque
encuentren a alguien que les muestre el

camino, a nadie le gusta atacar a un


espadachn en su terreno.
Entiendo. Alec se qued
sentado pensativamente, dando vueltas a
los anillos de sus dedos. Transcurrido
un momento se levant y encontr el
tratado de Naturaleza con las cubiertas
de cuero burdeos y la mitad de las
pginas arrancadas. Lo hoje mientras
Richard practicaba unos estiramientos y
empezaba a entrenarse. El gato gris vino
y se sent en el regazo de Alec,
intentando interponer la cabeza entre sus
ojos y la pgina. l le rasc la barbilla,
y al final cerr el libro de golpe con
irritacin y volvi a dejarlo encima de

la repisa de la chimenea, cambindolo


por su gastado texto de filosofa. Al
cabo dej de pretender que lea y
observ al espadachn ejercitando
constantemente su cuerpo con una serie
de paradas, extensiones y retrocesos tan
rpidos e intrincados que la vista de
Alec no poda distinguirlos elementos
por separado. Tan slo poda percibir su
perfeccin, un baile compuesto de
movimientos letales que no tenan por
propsito entretener.
Por un momento Alec pareci
dormitar, como el gato que tena en su
regazo, observando al espadachn con
los ojos entrecerrados. Slo su mano se

mova, recorriendo lnguidamente el


lomo del gato, hundindose en el
lustroso pelaje para tantear la cordillera
de sus huesos. El gato ronroneaba; Alec
le puso los dedos en la garganta y los
dej all.
El frenes de los movimientos de
Richard se haba reducido a un ritmo
deliberado. Era el juego preferido del
gato, pero los dedos de Alec lo tenan
demasiado sedado como para mostrar
inters. El cuerpo de Richard obedeca a
sus tortuosas demandas, y Alec
observaba.
Sabes dijo en tono familiar
Alec, les encantara que te ocurriera

algo.
Hh? Son como un gruido.
A tus amigos. Por fin podran
lanzarse sobre m.
Tendras que irte. Richard solt
su espada y empez a relajar los
msculos. No te seguiran fuera de la
Ribera.
Si estuvieras muerto concluy
bruscamente Alec el pensamiento.
Su rabia sorprendi a Richard.
Bueno, s.
La voz de Alec sonaba baja, casi
ronca a causa de la furia contenida.
No parece que te preocupe
especialmente.

Bueno, soy espadachn. Se


encogi de hombros, gesto nada fcil
tocando el suelo con la cabeza. Si
sigo activo, no durar mucho ms all de
los treinta. Algn da aparecer alguien
mejor.
No te importa. Alec segua
pintorescamente retrepado, exhibiendo
sus largas extremidades; pero la rigidez
de sus manos crispadas sobre la
desgastada tapicera lo delataba.
No pasa nada dijo Richard;
as son las cosas.
Entonces articul con cristalina
claridad Alec, para qu diablos
practicas tanto?

Richard recogi su espada.


Porque quiero ser bueno. La
levant por encima de la cabeza y atac
la pared como hara con un oponente que
hubiera descubierto su guardia frontal.
Para poder darles una buena
pelea antes de que te maten?
Richard gir y volvi a atacar desde
arriba, con la mueca arqueada como un
halcn cayendo en picado.
Mmmh.
Para dijo con voz muy queda
Alec. Djalo.
Ahora no, Alec, estoy
Te he dicho que pares! Alec se
irgui cuan alto era, imponente y

anguloso en su clera. Tena los ojos


verdes como esmeraldas descubiertas en
un cofre. Richard dej la espada en el
suelo y la mand a un rincn de una
patada. Cuando levant la cabeza vio la
mano alzada, supo que Alec iba a
golpearlo y se qued quieto cuando la
palma le cruz la cara.
Cobarde dijo framente Alec.
Respiraba pesadamente y tena las
mejillas encendidas. A qu ests
esperando?
Alec dijo Richard. Le escoca
la cara. Quieres que te pegue?
No te atreveras. Alec volvi a
levantar la mano, pero esta vez Richard

la atrap, sujetando la mueca del


muchacho, que era mucho ms frgil que
la suya. Alec la torci hacia el lado
equivocado, consiguiendo que Richard
le hiciera dao. No valgo como
desafo sise entre dientes, es eso,
verdad? Te hara quedar mal. No
disfrutaras.
Basta dijo Richard, ya est
bien. Saba que estaba sujetando
demasiado fuerte a Alec; tena miedo de
soltarlo.
No, no basta deca el hombre
en sus manos. Est bien para ti
siempre est bien para ti, pero no para
m. Habla conmigo, Richard Si te

asusta emplear las manos, entonces


habla conmigo.
No puedo dijo Richard. No
como t lo haces. Alec, por favor
sabes que no quiero hacer esto. Djalo.
Por favor dijo Alec,
luchando todava con su brazo como si
estuviera listo para empezar a golpearlo
de nuevo, eso es nuevo viniendo de ti.
Me parece que me gusta. Dilo otra vez.
Las manos de Richard se abrieron de
pronto; se apart bruscamente del otro
hombre.
A ver grit, qu quieres de
m?
Alec esboz su salvaje sonrisa.

Ests molesto dijo.


Richard poda sentir cmo temblaba.
Lgrimas de rabia ardan an en sus
ojos, pero por lo menos poda ver de
nuevo, la habitacin estaba perdiendo su
tinte rojo.
S consigui decir.
Ven aqu dijo Alec. Su voz era
larga y fra, como pendientes de nieve
. Ven conmigo.
Cruz el cuarto. Alec levant la
barbilla y lo bes.
Ests llorando, Richard dijo
Alec. Ests llorando.
Las lgrimas quemaban en sus ojos
como el cido. Hacan que sintiera el

rostro en carne viva. Alec lo baj al


suelo. Al principio fue brusco, y luego
amable.
***
Al final, era Alec el que no poda
llorar.
Quiero
hacerlo
dijo,
acurrucado en el pecho de Richard,
clavndole los dedos como si estuviera
resbalando por una pared de roca.
Quiero hacerlo, pero no puedo.
En realidad no quieres dijo
Richard, rodeando con la mano la
cabeza de Alec. Hace que moquees.

Hace que se te enrojezcan los ojos.


Alec solt una risa estrangulada y lo
abraz con ms fuerza. Prob a sorber
por la nariz y jade con una convulsin
repentina de alguna emocin: tristeza,
quiz frustracin.
No sirve de nada. No puedo.
No importa dijo Richard,
acaricindolo. Ya aprenders.
Si llego a saber que eras tan
experto te habra pedido que me
ensearas hace tiempo.
Me ofrec para ensearte esgrima.
Me pareca ms til.
A m no dijo automticamente
Alec. Sabas adems que ahora

estabas hablando? Sonaba como si


estuvieras recitando poesa.
Richard sonri.
No me he dado cuenta. Es posible.
No saba que conocieras ninguna
poesa.
Richard saba que tendra que estar
enfadado. Alec acababa de poner su
mundo patas arriba: haba perdido los
estribos, haba perdido el control, se
haba comportado como no saba que
pudiera comportarse. Pero Alec lo haba
sostenido en su cada, haba disfrutado
con ella. Y ahora se senta
estupendamente, mientras no pensara
demasiado en ello. No haba necesidad

de pensar. No quera volver a moverse


jams; no quera que la cabeza de Alec
se apartara del hueco de su hombro, ni
que se disolviera el calor de sus piernas
entrelazadas.
Conozco algunos poemas
respondi.
Mi
madre
sola
recitrmelos. Cosas viejas, en su
mayora. Algo acerca del viento, y sobre
el rostro de alguien.
Con el tiempo empez a
rejuvenecer.
Le fueron arrancados los aos
del rostro
como hojas barridas por el

viento
Al final, consigui que las
dems parecieran imposibles.
se es uno muy viejo explic
, sobre un hombre que fue raptado por
la Reina de las Hadas.
No lo haba escuchado nunca.
Alec se acurruc bajo su barbilla,
adormilado por
las palabras.
Rectamelo.
Richard lo pens un minuto,
intentando rememorar el principio,
acariciando el pelo de Alec:
Nunca haca fro bajo la colina,

nunca era oscuro.


Mas la luz no era luz para ver.
Era engaosa:
l intentaba recordar el sol,
recordar cuando se acordaba de
la luna.
Pensaba
La mano de Alec estaba sobre sus
labios.
Te tienes que ir! Se le quebr
la voz. No permitirn que escapes de
sta, no se atrevern! Los conozco,
Richard!
Richard rode con ms fuerza los
hombros de Alec, intentando consolarlo

sin palabras, aliviar la tensin del


espritu angustiado.
Pero el contacto no era suficiente.
Richard, los conozco No
permitirn que vivas! Volvi el rostro
hacia el pecho de Richard, su cuerpo se
contrajo de nuevo en un espasmo helado
que no era fruto del llanto sino de la
furia.
Sin saber qu decir, Richard se
concentr de nuevo en las palabras que
Huan todava por su mente como el
agua:
Se sucedan los das, sin que
mediara la noche entre ellos:

los banquetes y toda suerte de


deleites
lo rodeaban como los perros
con el corazn de su presa
Tengo fro dijo Alec de
improviso.
Conoca esa voz arbitraria: para l
era tan clida y familiar como el pan.
Bueno, es que estamos en el suelo
respondi.
Deberamos ir a la cama. Alec
se incorpor sobre un codo para
observar: Tu ropa est hecha un
desastre.
Eso se puede arreglar. Richard

se quit la camisa con facilidad y ayud


a Alec a levantarse.
Parece que hayas estado en una
pelea dijo complacientemente Alec.
Qu sabrs t de eso. Parece
dijo que alguien haya intentando
arrancarme la ropa.
Alguien habr sido.
Esa noche pasaron calor, sin
separarse nunca el tiempo necesario
para tener fro. Hablaron durante horas
en la oscuridad; y cuando las palabras
se hicieron insuficientes, guardaron
silencio. Al final se quedaron dormidos,
indefensamente envuelto cada uno en los
brazos del otro.

En algn momento de la maana,


cuando la luz era todava gris, Richard
sinti que Alec se bajaba de la cama a
su lado. Ni siquiera abri los ojos;
meramente suspir y se dio la vuelta,
estirndose en el lugar que haba
ocupado la calidez de Alec.
Cuando Richard despert por
completo, ya era pleno da. Se levant y
abri los postigos. El sol vete el suelo
con largos barrotes lechosos. Richard se
desperez, sintiendo an las glorias de
la noche en todo su cuerpo. No le dola
nada: aun el recuerdo de las lgrimas y
el dolor producan ahora tan slo un
plido fulgor, la destilacin de

alcoholes puros en licor.


Alec ya estaba levantado y vestido,
desaparecidas sus ropas de lo alto del
arcn. Richard no oli comida; quiz
hubiera salido a comprar algo. O puede
que estuviera sentado en el recibidor,
leyendo. Richard pens que, mirndolo
bien, sera buena idea que comieran algo
y volvieran a la cama.
Oy un ruido en la habitacin
contigua, cuerpo sobre tapicera, y se
imagin a Alec repantigado en el divn
con un libro en las manos, esperando a
que l se levantara. Saba que estaba
sonriendo sin sentido y le dio igual.
Se qued mirando el divn vaco un

momento ms de lo necesario. El gato se


baj de ella de un salto, buscando
caricias.
Intua que haba algo extrao en el
cuarto. No haba ni rastro de intrusos.
Haba algo fuera de lugar, un espacio
recolocado Volvi a mirar y lovio de
inmediato: los libros de Alec haban
desaparecido de su rincn. Esperaba
que no fuera otro ataque de farisaica
pobreza. Alec siempre intentaba
empear sus cosas, pero quin iba a
querer esos libros? Por lo menos esta
vez slo se haba llevado sus
pertenencias
Pero no se las haba llevado. Los

objetos ms valiosos que posea, los que


ms mereca la pena empear, sos los
haba dejado atrs, a la vista de todos
encima de la chimenea. Los anillos que
l le haba dado, que tanto le haba
costado aceptar, yacan en un
montoncito, ajenos a su belleza. Richard
los mir, resistindose a tocarlos: la
perla, el diamante, la rosa, la esmeralda,
el broche del dragn todos salvo el
rub; se se lo haba llevado.
No haba ninguna nota. Richard no
podra haberla ledo, y Alec saba que
esta vez no le pedira a nadie que se la
leyera. El significado de las cosas que
haba dejado atrs estaba claro: slo se

haba llevado lo que consideraba que


era suyo. No iba a volver.
Era evidente lo que haba ocurrido.
Alec estaba harto de la vida en la
Ribera. Nunca se haba hecho realmente
a ella. Y el asesinato de Horn
complicara an ms las cosas. Alec se
haba
sentido
profundamente
conmocionado ayer por los primeros
indicios del cuidado con que deberan
andarse una temporada. Quiz temiera
que los acorralaran. Quiz se propona
esperar a que las aguas volvieran a su
cauce, volver cuando hubiera pasado el
peligro Richard cerr su mente a ese
pensamiento, como una llave girando en

su cerradura. No iba a esperar a Alec.


Si Alec decida regresar, Richard
estara aqu. Si no, la vida pasara ante
l como haba hecho siempre.
No poda culpar a Alec, la verdad.
Marcharse era lo ms sensato. Eso
pensaba la mayora de la gente. Alec
tena derecho a decidir por s mismo.
Todo el mundo tiene sus lmites, la lnea
divisoria entre lo que se puede tolerar y
lo que no. Alec haba intentado
decrselo; pero Richard se haba
mostrado
demasiado
confiado,
demasiado seguro de s mismo y,
franca mente, demasiado acostumbrado
a ignorar las protestas de Alec como

para prestar atencin esta vez. No es que


eso hubiera cambiado nada. Richard no
tena intencin de escabullirse de la
ciudad justo cuando sta requera su
presencia para recordarles a todos lo
peligroso que era cruzarse en su camino.
Y difcilmente poda salir corriendo de
la Ribera como si tuviera miedo de sus
iguales.
Se encontr de vuelta en el
dormitorio, mirando en la cmoda. La
capa de invierno forrada de piel de Alec
segua all, adems de dos camisas, su
vieja chaqueta con el galn, sobras y
retales. Se haba marchado vistiendo tan
slo su tnica de erudito encima de la

ropa que se haba puesto ayer. Slo


aquello que poda llevar encima. Eso
hizo que Richard se enfadara; el muy
idiota iba a pasar fro, el verano todava
estaba leos Aunque, pens, Alec se
haba ido adonde no necesitaba ropa
vieja. No iba a deambular sin rumbo por
las calles, era demasiado orgulloso para
eso. Y no iba a volver a la Universidad,
no despus de lo que haba despotricado
contra ella. Pero nunca hablaba de su
familia. Eso quera decir algo. Desde
luego que deban de ser ricos. Desde
luego que era un noble, o el hijo de uno.
Estaran furiosos con l, pero tendran
que aceptarlo. Su futuro estaba

asegurado.
Eso hizo que Richard se sintiera
enormemente aliviado. Alec haba
vuelto, en esencia, al lugar que le
corresponda. Nunca ms volvera a
pasar fro en invierno, ni bebera vinos
inferiores. Se casara bien, pero sabra
dnde estaban sus otros deseos. Eso lo
haba demostrado anoche, en su
despedida.
Richard cerr el arcn. Mezclado
con el olor a lana y cedro estaba el tenue
aroma de la hierba. Tendra que
ocuparse de deshacerse de la ropa. Pero
ahora no. Tena un cabello largo y rubio
prendido en un dedo. Lo desli; refulgi

con un brillo castao a la luz del sol


mientras flotaba hacia el suelo.

Captulo 22
Lord Basil Halliday escondi la cara
entre las manos y se frot los ojos para
aliviar el calor que senta en ellos.
Cuando se abri la puerta se qued
sentado,
perfectamente
inmvil,
reconociendo el sonido y la fragancia de
la presencia de su mujer.
Lady Mary observ la ropa de cama
intacta invitadoramente extendida an
sobre el sof, apret los labios y no dijo
nada al hombre encorvado sobre la mesa
atestada de migas y vasos vacos.
Apart las cortinas para permitir el paso
de la luz del da y sopl lo que quedaba

de las velas.
Acabas de perderte a Chris
Nevilleson. Su marido se levant para
conversar. Se ha comido las ltimas
tortas de alcaravea. Tendremos que
recordar que le gustan.
Lo recordar. La mujer se situ
a su espalda, con las manos fras en su
frente. l reclin la cabeza sobre el
suave satn de su vestido de da.
He dormido dijo l a la
defensiva. No slo me he echado.
No quedan ms tortas dijo ella
, pero hay huevos y bollos recin
hechos. Pedir que te los traigan, con
chocolate negro.

Lord Halliday le baj la cabeza para


darle un beso.
No hay nadie como t dijo.
Si es nia, la llamaremos Mary.
No lo haremos. Es demasiado
confuso, Basil. Adems, deberamos
ponerle un nombre bonito Belinda?
l se rio y le alis el cabello. Qu
tena que decir Chris?
Lord
Halliday
retom
a
regaadientes sus actividades nocturnas.
Lo que yo ya saba desde el
principio. Fue un espadachn, no el
asesinato de un rufin. No rob nada. Y
ltimamente Horn haba aumentado su
guardia. Alguien se infiltr en la casa

expresamente para matarlo. Parece un


duelo, sin ms. Pero ninguno de los
nuestros ha conseguido desenterrar
ningn rumor sobre un desafo lanzado a
Horn, ni motivo para ello. No tena
deudas, su reputacin estaba limpia para
variar Asper no le caa bien a nadie,
s, pero era inofensivo. Su importancia
poltica termin el da que muri su
amigo, la antigua Creciente Se
interrumpi y mene la cabeza.
Perdona. Claro que todo eso ya lo
sabas. En fin, Chris ha estado presente
en el examen esta noche. No cabe duda
de que ha sido obra de alguien diestro
con la espada. El trabajo de un virtuoso,

de hecho. Como si alguien hubiera


dejado una tarjeta de visita. Pero
quin? Chris dice que los espadachines
contratados
por
Horn
parecan
innegablemente bisoos. Los hemos
retenido para interrogarlos, pero creo
que ser en vano. No han sido ellos. Lo
ha hecho alguien ostentoso, brillante y
chiflado, y en estos momentos campa a
sus anchas por mi ciudad.
Quiz se trate de un ajuste de
cuentas privado dijo Mary, del
modo en que se ponen a prueba los
espadachines.
Contra un lord del Consejo? Eso
es una autntica locura. Tiene que haber

sido el desafo de otro noble, slo as se


atrevera alguien Quiz salga algo
nuevo a la luz, quiz alguien confese.
Un espadachn con cuentas pendientes
con Horn podra haber pedido un
desagravio a la magistratura, incluso al
Consejo de los Lores.
Pero con qu esperanzas de
obtenerlo? pregunt suavemente su
esposa.
Los
nobles
ostentan
demasiado poder en la ciudad, t mismo
lo has dicho. Lord Halliday abri la
boca para defenderse, pero ella lo
silenci con la presin de su mano, que
deca que ya lo saba y estaba de
acuerdo con l. Pero aunque se tratara

de un espadachn con contrato, no es


agradable pensar que alguien pueda
aprovechar su habilidad para perpetrar
una muerte tan sucia.
De Vier dijo Halliday
siempre lanza un golpe directo al
corazn. He pensado siempre que, si me
retaran a muerte, preferira encontrarla a
sus manos.
Entonces Seville, tal vez, o
Torrion
S, tienes razn. Halliday se
pas una mano por el rostro sin afeitar
. Lo primero es identificar al
espadachn. Hay menos verdaderamente
buenos que gente con dinero y cuentas

pendientes. Todos los principales


tendrn que prestar declaracin, y jurar
que no saldrn de la ciudad hasta que se
haya resuelto este asunto. El asesinato
de un lord del Consejo es un golpe
demasiado prximo al centro de nuestra
paz. Har que vigilen las carreteras,
ofrecer recompensas a cambio de
informacin
Mientras tanto, Mary, he llamado
a algunos de nuestros hombres para que
refuercen la guardia de la casa. Y t
por favor, no salgas sola. Ahora no.
Ella le apret la mano para decirle
que velara por su seguridad con tanto
cuidado como lo hara l.

Halliday saba que debera dormir, o


ir a ocuparse de los negocios; pero ms
que descanso necesitaba revelarle sus
pensamientos a su esposa.
ste es el problema de un sistema
que incorpora espadachines. Dicen que
sin ellos tendramos que encargarnos de
matarnos entre nosotros; como antao,
con las calles llenas de guerras en
miniatura, y cada hogar una fortaleza
Pero los espadachines son un arma de
doble filo. Su utilidad depende del
cumplimiento de los cdigos ms
estrictos
Sin dejar de hablar, la condujo hasta
el silln. Se sentaron juntos, ligeramente

apoyados el uno en el otro, atentos al


primer sonido de intrusin, las
exigencias del gobierno y los
quehaceres domsticos.
Basil pregunt Mary cuando l
hizo por fin una pausa, tienes que
hacerlo t todo? Si se trata de un
asesinato, puede investigarlo la ciudad.
Chris puede actuar de enlace.
Lo s pero es el asesinato de un
lord del Consejo, y con una espada. Lo
que significa que todava podra resultar
ser una cuestin de honor u otra cosa
que no querramos que se hiciera de
dominio pblico. Soy el presidente del
Consejo. Quiero seguir al frente del

Consejo por lo menos eso me dicen


todos. Estpido o no, Horn formaba
parte de nuestro gobierno. Y tengo que
velar por los mos. Quienquiera que lo
matase era un cazador furtivo en un coto
de caza muy exclusivo. A pesar de sus
esfuerzos, insistan en cerrrsele los
ojos. Horn tendr que dejar de
llamarlo as. Ahora habr un nuevo lord
Horn. Su nieto, creo
Mary esper hasta estar segura de
que se haba dormido para levantarse.
Un pobre muerto, pensaba, y la ciudad
entera amenaza con derrumbarse. Mary
Halliday volvi a cerrar las cortinas de
la habitacin y cruz la puerta sin hacer

ruido.
***
Una fina llovizna colgaba como una
cortina de niebla sobre la ciudad,
haciendo caer un velo entre las largas
franjas de cielo que dividan los barrios.
Los distintos grises de la piedra de la
ciudad relucan y refulgan con la ptina
de agua que la cubra; pero era se un
efecto que se apreciaba mejor bajo
techo, preferiblemente al otro lado del
cristal de una ventana. El Nido del
Mochuelo, en la Ribera, no tena
ninguno. No tena gran cosa, aparte de

una clientela interesante y bebida


suficiente para todos. All siempre
ocurra algo. En una seccin del suelo
de tierra haba un tajo de madera para el
lanzamiento de cuchillos que llevaba
all ms tiempo del que poda recordar
nadie.
Lo que lo haca realmente atractivo
era su emplazamiento: en la orilla sur de
la Ribera, lejos del Puente y de
cualquier puesto de avanzada de la vida
de la ciudad alta. Nadie que no
perteneciera a la Ribera se adentraba
hasta aqu. Cuando no tena que estar
disponible para atender algn contrato, a
Hugo Seville le pareca el lugar idneo

para relajarse.
Tu estrella est en alza le
informaba una echadora de cartas.
Estn ocurriendo cosas terribles en las
cmaras altas
No sabras distinguir una cmara
alta de tu propia nariz rezong un
mdico frustrado. Ni siquiera sabes
encontrar el camino hasta tu casa desde
aqu.
La mujer sise.
Da igual la consol Ginnie
Vandall; Ven ni siquiera es capaz de
ver el camino hasta su casa. Sigue, Julia.
Ginnie no crea en la cartomancia de
por s, pero comprenda las tcnicas

implicadas: una mezcla cabal de


chismorreos y valoracin personal.
Tena fe en los chismorreos, y en la
susceptibilidad de Hugo ante los
halagos. El cabello de Ginnie luca un
brillante y nuevo color rojo, su canes
era prpura. Estaba sentada en el brazo
de la silla de Hugo, divirtindose.
La Espada de la Justicia se alza
en el cuadrante septentrional, lista para
golpear. La Espada Quieres ver las
cartas?
No dijo el espadachn.
Hugo su amante le acarici los
rizos dorados, por qu no?
Me ponen nervioso.

Son poderosas dijo Julia,


desenvolvindolas. Entreg el mazo a
Hugo. Corta.
Oh, qu ms da dijo Ginnie
Vandall. Lo har yo. Los anillos
que llevaba en los dedos refulgan
contra el deslucido dorso de las cartas.
Las baraj con aires de profesionalidad
y se las devolvi a Julia, que las puso
sobre la mesa siguiendo una pauta
incomprensible.
Dinero.
Una de las amigas de Ginnie estaba
mirando por encima de su hombro.
Chica con suerte. Sabes quin
vale un montn de dinero ltimamente?

Siempre ha valido un montn


dijo Ginnie. Slo que esta vez no
puede hacer nada al respecto.
Resultaba difcil saber si eso la
complaca.
Me refiero a De Vier.
Ya lo s dijo Ginnie Vandall.
No se atreve a abandonar la
Ribera ahora. Alguien va a delatarlo: lo
que ofrecen por cualquier informacin
sobre l bastara para
Ningn espadachn va a delatarlo
gru Hugo. Saba ser imponente
cuando se lo propona.
Bueno, no sonri con afectacin
la amiga de Ginnie; volvis de prestar

declinacin en la Colina, verdad?


Declaracin
la
corrigi
bruscamente Ginnie. Bueno, claro.
Sera un disparate dejar de despejar las
sospechas sobre uno cuando tiene
ocasin. Firmas un papel, les das un
poco de dinero y prometes no salir de la
ciudad. Que piensen que queremos
cooperar Eso impedir que bajen aqu
y se pongan a fisgonear
Bueno, eso es lo que yo deca
insisti su amiga. Cuando todos los
espadachines hayan subido a decir que
no han sido ellos, parecer raro que l
no vaya, no?
Pero eso no es prueba suficiente

dijo Ginnie; no para ahorcarlo.


Hugo apret a su querida Ginnie
contra l.
Todo esto es un incordio. No tiene
nada de divertido.
No les hace falta informacin
suficiente para ahorcarlo todava, slo
quieren algo que les permita arrestarlo,
o intentarlo. La recompensa ser
astronmica.
Solemnemente, Hugo levant su
copa.
Por la informacin.
Crees que lo descubrirn?
No si se esconde.
Su amiguito seguramente est

vendindolo en estos momentos dijo


Hugo. Bastardo escurridizo. Igual que
en la obra.
Ginnie hizo una mueca.
Alec? No es tan escurridizo.
Tiene la cabeza llena de pjaros.
Crees que esto es por culpa de la
Tragedia?
Qu
es
esto?
dijo
lnguidamente Ginnie. Espera a ver
antes si muere luchando.
Hugo se rio. La risa se le atragant
en la garganta cuando vio a De Vier
entrar por la puerta. Dio un codazo a
Ginnie pero sta no le hizo caso, de
modo que dej que su risa siguiera su

curso natural.
Richard ignor al grupito de la
esquina. Ginnie Vandall envolva a Hugo
como una alfombra reclamando a su
propietario. Se rean de las cartas de
una adivina. Ven, el viejo matasanos
borracho, se levant y arrastr los pies
hasta De Vier.
Eres joven! dijo Ven con voz
pastosa. Deberas vivir! No te
mezcles con esta gentuza. Sal de aqu
mientras puedas.
Me gusta este sitio dijo
Richard, y se dio la vuelta. Ven se
adelant con un traspi y se agarr al
brazo del espadachn. Un segundo

despus el anciano rodaba por el suelo


. No hagas eso dijo Richard,
alisndose la manga. La prxima vez
vers el acero.
Hey! protest una vieja. Es
inofensivo. Qu haces empujando a la
gente?
La camarera le advirti:
No te metas, Marty. Es un
espadachn, ya sabes cmo se ponen.
Qu bebis, maese?
La cerveza no era tan buena con la
de Rosalie, pero estaba mejor que la de
Martha. Alec habra tenido algo que
decir al respecto. Alec empezara una
pelea. Siempre le gustaba buscar pelea

los das de lluvia.


Richard fue a mirar un momento la
competicin
de
lanzamiento
de
cuchillos. Se haba enganchado al juego
cuando lleg a la Ribera, habiendo
encontrado por fin a unas personas que
eran igual de buenas que l con el
cuchillo. Era mejor que cualquiera de
los que estaban compitiendo ahora, no
obstante. Los cuerpos de los jugadores
estaban apiados, sin permitir que
entrara nadie ms.
No volvera aqu; no era buena idea
establecer ahora una pauta de
costumbres
reconocible.
Pronto
pondran precio a su cabeza Curiosa

expresin, como si fuera un sombrero.


No le interesaban las cartas de Julia.
Hugo y Ginnie se rean de nuevo cuando
sali por la puerta.
***
Aunque slo haba un breve paseo
hasta el hogar de los Halliday, lord
Christopher encarg que prepararan su
carruaje pensando en su acompaante.
Estaba orgulloso de s; se senta como si
estuviera trayendo un trofeo a casa. Un
criado de librea los llev en presencia
del Canciller de la Creciente.
Dselo inst lord Christopher a

la mujer, nerviosa y emperifollada en


exceso. Era menuda, bonita a su
estridente manera, con los ojos pintados
. Es el segundo testigo noble que
necesitamos para que tu testimonio sea
oficial, y no podras encontrar otro
mejor. Tomaremos nota; luego podrs
irte.
Quiero mi d-d-dinero dijo ella,
con su brusco acento de la Ribera
empaado por un tartamudeo.
Por supuesto que lo tendrs
dijo Basil Halliday. Asinti a su
secretario para que comenzara la
trascripcin. Adelante.
Bueno, el hombre que buscis es

De Vier. Todos lo saben.


Cmo lo saben?
La mujer se encogi de hombros.
Cmo se saben las cosas? La
gente no c-c-comete ese tipo d-d-de
errores. S-s-se lo habr dicho a alguien.
Pero est c-c-claro. N-n-no hay nadie
tan rpido, ni c-c-capaz de hacer tan
buen t-t-trabajo. Chris hizo una
mueca.
Sabes por qu lo hizo?
Es un c-c-cabrn. Seguramente se
lo pidi ese erudito.
Qu erudito?
Un ch-ch-chico que viva con l.
Quin sabe? Todos los espadachines

estn locos. Vosotros pagadme, que yo


me ir de la ciudad y espero no volver a
ver uno.
Se march, y los dos nobles
firmaron la trascripcin. Halliday
maldijo con rabia.
El nico hombre del que estaba
seguro!
No pinta bien dijo sensatamente
Christopher, preocupado al ver tan
molesto a su mentor. Todos cuentan la
misma historia. A menos que se trate de
una conspiracin
Entre ladrones?
No es muy probable continu
con avidez Chris. Eso nos deja con un

puado de testimonios consistentes, y


las declaraciones de todas las espadas
conocidas en la ciudad. Hay que arrestar
a De Vier como acusado de la muerte de
Horn.
Sin duda dijo pesadamente
Halliday. Ahora bien, cmo sugieres
que lo saquemos de la Ribera?
Lord Christopher cogi una pluma,
abri la boca, la solt y la cerr.
Da igual dijo un poco ms
amablemente Halliday. No har fali
que invoque a mi guardia personal. En
realidad, es muy simple: hacemos
pblica la orden de detencin,
anunciamos la recompensa y esperamos

n que alguien nos lo entregue.


***
El fuego arda brillantemente en el
pequeo saln de la duquesa de
Tremontaine. Las cortinas estaban
abiertas, para que su propietaria pudiera
disfrutar mejor del contraste con la
lluvia del exterior. Estaba sentada en
una silla redonda de terciopelo, con los
pies recogidos bajo el cuerpo,
recrendose en la comodidad y
contemplando
una
deliciosa
in
congruencia.
El hombre estaba de pie en su

umbral, chorreando agua, una figura


desgarbada vestida con negros harapos
flanqueada por los querubines dorados
que guardaban la entrada.
Ests empapado observ la
duquesa. No deberas haber pasado
tanto tiempo bajo la lluvia.
Pensaba que no me recibiras.
He dado orden de que te permitan
la entrada. Levant su vaso de
cordial;
el
cristal
tintine
melodiosamente al separarse de la
bandeja de oro. Supongo que te
habrs vuelto a quedar sin dinero.
Supones bien. Su tono reflejaba
el de ella. Pero no he venido por eso.

Sac de los pliegues de su tnica la


nica nota de lujo que adornaba su
persona, refulgiendo en su dedo como un
corazn de fuego. Mira lo que te
traigo.
Cielos! La duquesa enarc sus
finas cejas. Cmo ha conseguido eso
volver hasta ti?
No importa. El hombre frunci
el ceo. No deberas haber permitido
que saliera de nuestra casa.
Dijiste que ya no lo queras.
Tengo la escena claramente grabada en
la memoria: puedo verla cuando cierro
los ojos. Lo hizo. Puedo verla
tambin cuando los abro: estabas igual

de mal vestido, aunque ms seco,


naturalmente.
Creo que nunca he estado ms
mojado que ahora. Deberas encargar a
alguien que hiciera algo con toda esa
lluvia.
Sintate dijo la duquesa, con un
tono amigable que no admita
desobediencia. Dio una palmada a un
cojn junto a ella. Si vas a confiar en
m, tendrs que contrmelo todo.
No voy a confiar en ti.
Entonces, para qu has venido,
querido?
Los
nudillos
del
hombre
palidecieron, sus dedos no dejaban en

paz el anillo. Ella nunca haba


conseguido ensearle a ocultar sus
pensamientos, que tenan una marcada
predileccin por negar la realidad
cuando era consciente de su existencia.
Por fin se sent, con los brazos
firmemente enlazados alrededor de las
rodillas, contemplando el fuego
rgidamente.
Est bien. Te dir lo que s si t
haces lo mismo.
Lo que s yo ya lo s dijo
dulcemente la duquesa. Por qu no te
secas mientras pido que nos traigan unos
pastelitos glaseados?

Captulo 23
A Willie le costaba cada vez ms
encontrar a De Vier desde haca unos
das. Lo que era bueno, en cierto modo:
maese De Vier siempre se haba portado
bien con l, y era una gran espada;
Willie le deseaba suerte en esta
aventura. Pero no le gustaba tener que
pensar en dejarle mensajes a travs de
Marie: no haba nada ni nadie que
Willie Dedosligeros no pudiera
encontrar; eso era conocido por todos y
seguira sindolo. Empero, conforme se
alargaban las sombras de la tarde,
empez a parecer que haba perdido por

completo a su objetivo, lo que


repercuta
negativamente
en
su
reputacin y su bolsa Adems, a De
Vier le enojara perderse un mensaje.
Angustiado, Willie encamin sus pasos
hacia el local de Marie; a fin de cuentas,
todava caba la posibilidad de que De
Vier estuviera en casa, aunque
ltimamente era menos probable. Su ruta
lo llev cerca de la taberna de Rosalie.
Decidi parar a tomar un trago
consolador.
No daba crdito a sus ojos, de modo
que se los frot, pero all segua an la
oscura cabeza del espadachn. No haba
nadie sentado cerca de l, pero pareca

impertrrito. Estaba tomando caldo.


Willie se acerc furtivamente a
Lucas Tanner.
Qu est haciendo aqu?
No lo s gru Tanner, pero
por todos los infiernos, ojal se fuera.
Problemas? Willie pareca
listo para salir corriendo.
Tanner se encogi de hombros.
Han puesto precio a su cabeza,
eso ya lo sabes. A m no me interesa,
pero nunca se sabe a quin s. Eso pone
nerviosa a la gente; cuesta pasar un rato
agradable.
Willie escudri la estancia en
busca de extraos sospechosos. Haba

un hombre que no conoca hablando con


una de las mujeres, pero pareca
bastante borracho, e inofensivo.
Una
vez
ofrecieron
una
recompensa
por
m
dijo
melanclicamente Willie. Yo era muy
joven, sabes, y nervioso. Era un tipo
viejo con un bastn verdaderamente
bonito, no mucho ms alto que yo.
Despus me sent bastante mal.
Cmo averiguaron que habas
sido t?
Alguien me vio. Fue en la calle
Gatling, en la ciudad. Por poco me
pillan y todo, pero escap y llegu al
Puente, y cmo escond la cabeza

despus de aquello! Tanner asinti.


Casi me muero de hambre; no haba
forma de conseguir dinero para un
bocado. Pero nadie me delat; aqu no
hacemos ese tipo de cosas.
Puede. O puede que s. Ser
difcil capturarlo, de todos modos, sin
una tropa. Aunque quiz lleguemos a
eso.
Willie se rio.
Una tropa? Ests loco. Estaran
hundidos hasta los tobillos en gatos
muertos y huevos podridos antes de
bajar la mitad de la Lazada. Por no
hablar de las piedras que les tiraran
aadi reflexivamente, con el rostro

inocente iluminado de suave placer.


Si quieres un alboroto, puedes
conseguirlo. Yo no rehuira la pelea si
llegramos a eso; pero por qu no se ir
de la ciudad! Todo seria ms fcil.
Willie asinti en direccin al
hombre
que
estaba
tomando
tranquilamente su sopa.
Dselo t.
No tengo amistad con l
musit Tanner.
Eso dara igual dijo Willie,
sonriendo con malicia. Te matara de
todos modos!
Sin
embargo,
se
acerc
cautelosamente al espadachn. Era lo

contrario de acechar una presa:


definitivamente, quera que se percatara
de su presencia.
Richard lo vio, como vio que Willie
realmente quera hablar con l, al
contrario que la mayora ltimamente.
Hola, Willie dijo, y le alcanz
un taburete. Richard no perdi el tiempo
con preliminares: nadie lo buscaba para
mantener una conversacin ociosa en
pblico. Qu noticias me traes?
No te vas a creer a quin he visto
dijo animadamente Willie en la
ciudad alta y vestida como si no pasara
nada!
El corazn de Richard escogi ese

momento para volverse atltico; pero


consigui igualar el tono de Willie:
Oh? A quin?
Kathy Blount! La hija de Hermia,
sa misma. Te acuerdas de ella.
S. Su pulso recuper su ritmo
pausado.
Dice que le gustara volver a
verte algn da. Te sonre la suerte,
verdad?
Haba apartado de sus pensamientos
el encargo de Tremontaine, preocupado
como estaba con los asuntos ms
inmediatos, y sin haber vuelto a saber de
ellos desde haca semanas, desde su
Ms tarde. Puede que ahora no fuese

mala idea: le dara algo que hacer y


dinero suficiente para pasar el verano.
Tendra que andarse con ms cuidado
para salir de la Ribera, pero poda
conseguirlo.
Dice que estar maana en el
Perro, eso es, si ests libre.
Gracias, Willie.
A Willie Dedos Ligeros no se le
escap la falta de sorpresa del
espadachn ante sus nuevas. Empero, se
inclin hacia Richard, bajando la voz:
Mira, creo que es una trampa.
Vale, el Perro est en la Ribera, pero
por poco. No te conviene reunirte con
nadie en una temporada, maese De Vier,

no cuando esperan tu visita.


Es posible. Era cierto, al fin y
al cabo; la taberna del Perro Pardo
estaba cerca del Puente. Su clientela se
compona casi solamente de gente de la
ciudad en busca de aventura y de
ribereos ansiosos por desplumarlos.
Estaba a una voz de distancia de la
Guardia. Pero dnde si no podra verlo
Katherine sin peligro? l le haba dicho
que la ayudara si estaba en problemas;
quiz ni siquiera tuviera que ver con el
trabajo. se era todo el mensaje?
pregunt.
No del todo. Dijo algo raro
acerca de un anillo.

El rub haba desaparecido con


Alec. Si ahora lo necesitaban tendran
que pedrselo a l.
Qu pasa con l?
Dijo que sabe dnde est ahora.
Eso es todo.
Willie vio con nerviosismo cmo el
puo de De Vier se apretaba sobre la
mesa. Pero el rostro del espadachn
mantuvo la calma. Willie se alegr de
ser solamente un mensajero.
***
Al final, Richard decidi acudir.
Cuando sala le dijo a Marie:

Mira, es posible que no vuelva


esta noche. Si oyes algo de fiar, coge lo
que te debo del cofre de palisandro y
haz lo que quieras con el resto de las
cosas.
Marie no le pregunt adnde iba.
ltimamente le gustaba poder decirle a
la gente que vena preguntando que no lo
saba.
Todava no haba cenado; lo mejor
del Perro eran sus comidas. Cuando era
un recin llegado a la ciudad sola parar
mucho por all; era un buen sitio para
que encontraran trabajo los jvenes de
cualquier profesin. Alec y el haban
tomado por costumbre dejarse caer cada

pocas semanas: a Alec le gustaba la


comida, y jugar a los dados con la gente
de la ciudad porque apostaban alto y
eran todava peores tramposos que l.
Pero los jvenes borrachos siempre
estaban retando a Richard para
impresionar a sus amigos; una noche uno
de ellos haba molestado a Alec, y
Richard haba terminado matndolo,
perjudicando as su relacin con el
tabernero.
No pareca estar siguindole nadie
mientras tomaba el camino ms largo. La
taberna resplandeca como el alba al
final de la calle, con el zagun
iluminado por antorchas como cualquier

establecimiento de la ciudad. La luz no


mostraba a nadie esperndole en la
entrada. Sobre sta colgaba el perro
pardo, una gran talla de madera pintada
que no guardaba parecido con ninguna
raza viva.
El interior estaba igual de bien
iluminado. El lugar mostraba un
ambiente carnavalesco, radiante y febril.
Richard tuvo la impresin de haber
salido de la Ribera para entrar en otro
mundo. Las prostitutas conversaban
animadamente con hombres bien
trajeados, ignorando por completo a los
ms llamativos cuyas manos barajaban
sin cesar mazos de cartas, que bien

pudieran ser sus vecinos o hermanos. Un


par de nobles con medias mscaras se
apoyaban en la pared, intentando
aparentar desinters y humorismo, con
sus ojos volando de una punta a otra de
la estancia, rutilantes en las rendijas de
sus antifaces, con las manos desnudas
jugando con las empuaduras de las
espadas que llevaban como medida de
seguridad. Richard pens que pasara
desapercibido entre ellos, pero vio
cmo los jugadores de cartas apartaban
deliberadamente la mirada al verlo,
cmo las fulanas se daban media vuelta
y suban la voz. Los ribereos no te
delataban; sencillamente dejaban de

conocerte. As era ms fcil. Eso le


indic que lo reconocan, no obstante, y
le advirti de que no todo el mundo
sera tan considerado.
No vio a Katherine, lo que
contribuy a aumentar sus sospechas. Su
espada colgaba, un peso slido, a su
costado. La toc bajo la capa y encontr
al tabernero abrindose paso hacia l.
Harris luca su sempiterna expresin
de agobio y afectacin.
Bien, seor, recordaris cierta
aventura que no me gustara que se
repitiera Rara vez hablaba a las
claras, sino con insinuaciones; la gente
deca que haba empezado de proxeneta.

Tendr
cuidado
prometi
Richard. Quin ha venido esta
noche?
Harris se encogi de hombros.
Los
de
siempre
dijo
vagamente. Entendedlo, no quiero
los
Algo hizo que Richard se diera la
vuelta. No se sorprendi del todo al ver
a Katherine entrar por la puerta. Esper
hasta que ella lo vio, y luego busc una
mesa desde la que poder dominar la
estancia, pasando junto a un nio bonito
recostado en el regazo de un hombre
profusamente empolvado que estaba
dndole de beber whisky en vasitos.

Katherine lo sigui, ridculamente


aliviada porque Richard ya estuviera
all. l cruz la taberna con meticulosa
seguridad, sin mostrarse nervioso,
aunque la precaucin lo rodeaba como
una aureola de magia. A Katherine le
sorprendi casi que no se levantara todo
el mundo para seguirlo: Richard en
accin no era impresionante, era
magntico. l quera que lo buscaran
por su habilidad; pero los nobles lo
deseaban por su actuacin.
Katherine no poda evitar retorcerse
las manos, de modo que las escondi
debajo de la mesa. Absurdamente,
Richard dijo:

Gracias por venir.


No estabas en la Campana Vieja
la semana pasada dijo ella.
Tena que estar?
No si no lo sabas. Claro que l
no te avis.
Quin? Willie? El silencio de
Katherine fue elocuente. Alec.
Una joven pas junto a su mesa y
sonri a los ojos de Katherine como una
vieja amiga. La mano de Richard se
movi una fraccin sobre la mesa, lista
para entrar en accin si haca falta. Pero
Katherine neg con la cabeza.
No soporto este sitio dijo,
inquieta. Podemos salir?

Adnde quieres ir? pregunt


Richard. Nos adentramos ms en la
Ribera? No te importa?
Da igual. Haba un filo mellado
de histeria en su voz que a Richard le
puso los nervios de punta.
Katherine. Le habra cogido la
mano si hubiera podido. Te enva
alguien, o has venido por ti misma? Si
se trata de negocios, acabemos cuanto
antes y podrs irte.
Ella mir rpidamente de soslayo
por encima del hombro.
He venido dijo yo sola.
La rabia brot y se endureci dentro
de Richard. Con una causa en torno a la

que solidificarse, sus nervios formaron


un fuerte nudo de finalidad. Llevaba
demasiado tiempo sin librar una pelea
de verdad, demasiado tiempo sentado,
esperando.
Es una pena dijo en voz baja,
sin ninguna delicadeza. Ferris no te ha
hecho ningn bien. No importa. No hace
falta que me hables de ello. Dije que te
ayudara y lo har.
Richard no poda verse la cara,
crispada y blanca con una rabia cuya
frialdad traicionaban sus ojos al estar
demasiado abiertos, demasiado azules,
demasiado fijos. Era una expresin que
Katherine slo haba visto una vez antes

en l, y le hel la vida en los huesos.


Richard susurr, por favor
Est bien dijo l con calma.
Saldremos de aqu, iremos a un sitio
donde podamos hablar. Necesitas un
lugar para quedarte? No te preocupes.
Deberas haber sabido que yo vendra.
Vaymonos, entonces se hizo
eco ella, levantndose de la mesa. La
sacudan los escalofros. Quera correr,
salir a empujones de la taberna,
apartarse del fro espadachn que
caminaba a su lado. Se cogi de su
brazo, y juntos se abrieron paso entre
los jugadores y los juerguistas,
trasponiendo el umbral hacia la luz

naranja que abra un agujero en la calle


a oscuras.
As dijo l. Mejor?
Ella afianz su presa cuando cay
una sombra sobre ellos. A su espalda se
haba abierto la puerta, bloqueada por
siniestras figuras. A derecha e izquierda,
y frente a ellos en las sombras, haban
aparecido hombres, rodeando el aura de
luz con slida oscuridad.
Richard de Vier?
S?
En nombre del Consejo os
conmino a
La arroj tambalendose a la
oscuridad, pero su peso le haba

cargado el brazo demasiado tiempo, y


slo acert a desenvainar la espada
cuando lo golpe la primera de las
porras de madera.
El impacto le hizo retroceder
trastabillando, pero no cay. La
siguiente le arranc el aliento del
costado. Gir a ciegas en la nueva
direccin, donde pensaba que podra
producirse el ataque. Sus ojos se
despejaron y vio la porra descendiendo,
refulgiendo
como
un
cometa
atormentado. Err el tajo, pero tambin
la maza. El hombre tena la guardia baja;
Richard sigui su hoja dorada por las
antorchas hasta su objetivo y oy gritar

al hombre un momento antes de que el


impacto de otro golpe le sacudiera el
hombro. Sus rodillas chocaron con el
suelo, pero retuvo la espada y volvi a
ponerse de pie, como si fuera un
entrenamiento, slo que pagara el
precio ms tarde. Esta vez vio venir la
porra abalanzndose desde la oscuridad
sobre su rostro. Estuvo a punto de alzar
la espada para truncar el golpe; pero el
acero no era rival para el roble, de
modo que opt por esquivar y no vio la
que le acert en el doblez de las
rodillas.
Eran muchos, sin duda. Cay de
bruces, arandose la mano con las

piedras. Haba perdido la espada


Tante en busca de la empuadura, en
las proximidades, pero era como si los
adoquines estuvieran cargados de luz.
Luz no, dolor. Vea fluir el dolor como
el oro, como un cesto lleno de joyas y
frutas de verano.
Oy un rugido y una voz con la que
estaba de acuerdo que gritaba:
Basta! Por favor basta, ya es
suficiente!
Pero no estaban dispuestos a parar
hasta que el espadachn hubiera dejado
de rodar y zafarse y estuviera
perfectamente inmvil. Luego la Guardia
recogi a su presa y cruz el Puente del

norte con ella. La prisin en la que


habra de permanecer se levantaba en la
orilla sur del ro. Lo llevaran all en
barca, a la luz del da.
Willie Dedosligeros aguardaba en
silencio, refugiado en las sombras del
pretil de un puente, esperando a que el
nudo de hombres pasara por su lado.
Salvo por las porras, nada en ellos
llamaba la atencin. Pero intuy el
rostro del hombre que escoltaban antes
de que se lo mostrara el azar.
Oh, maese De Vier murmur
para s en las sombras, esto es
terrible.
Y Katherine Blount volvi con aqul

que la haba enviado. Consigui


presentar un informe claro; luego pidi
brandy, y le fue dada una generosa
licorera sin hacer ms preguntas.

Captulo 24
Lord Michael Godwin se recost sobre
los cojines con brocados de su sof, se
abri el cuello de la camisa e intent
animarse a sentir hambre. Pens en las
maanas de comienzos de invierno tras
salir a cazar, y en interminables recitales
de msica previos a la cena. Pero la
vastedad de los platos colocados ante l
no se tornaba ms apetitosa. Se pregunt
cmo se las componan los pequeos y
giles hombres que lo rodeaban. Estaban
escarbando animadamente en montones
de huevos coloreados con indisimulado
vigor, rompiendo las cascaras en

interesantes dibujos y mojando los


huevos en especias; deshojando pilas de
fruta, cortadas y colocadas como flores;
ensartando pequeos objetos fritos con
los extremos de palillos tallados. Cogi
una uva, por guardar las formas; haba
salido de un invernadero y deba de
valer su peso en cascaras de huevo.
Al otro lado de la mesa su
compatriota cruz la mirada con l y
sonri. En las pocas semanas que
llevaba Michael en Chartil, Devin no
haba dejado escapar ni una sola
oportunidad
de
sealarle
sus
deficiencias
en
cuestin
de
costumbrismo local. Devin era el

segundo hijo de un hijo segundo; un


aristcrata por cortesa, cuyo linaje
distaba de ser comparable al de
Michael. En la ciudad que lo vio nacer
Devin lo senta acusadamente; en Chartil
lo haban exaltado al rango de
embajador, y su hospitalidad era
legendaria. El don que lo redima era un
sentido del humor que limaba las
asperezas de sus maniobras de
autodefensa. A Michael le caa bien
Devin; y pensaba que Devin haba
decidido que l tambin le gustaba, pese
a sus antecedentes.
Por encima de la batahola de
conversacin, el embajador le dijo en su

lengua natal:
Hoy ha llegado un paquete.
Muchos rumores de la ciudad.
Una criada intentaba volver a llenar
uno de los tres vasos de vino de
Michael, que desisti y consinti. El
muslo de la muchacha se frot contra su
hombro. Automticamente volvi la
barbilla para acariciarle la cintura, pero
su mirada se pos en las pulseras que le
rodeaban los tobillos, y apart de golpe
la cabeza. Era una criada vinculada. Los
ojos sardnicos de Devin destellaron,
leyndole el pensamiento: por supuesto
que ninguna mujer libre de aqu, ni
siquiera
una
criada,
buscara

provocarlo; esa tarea recaa sobre


aqullas cuyos cuerpos y descendencia
tenan propietario.
Para las mujeres, era un paso por
encima de la prostitucin. Se pregunt si
haba sido seleccionado por su anfitrin
para procrear, o para sentirse halagado.
Ambas ideas lo repelan.
Le gustas dijo el embajador.
Michael escondi el rubor de su
rostro en su copa de vino de borde ms
amplio.
No es peor persisti Devin
que sas que te quitan el dinero y te
mandan al infierno. Ella recibir su
dinero al final de su servicio. Es ms

elegante de esta manera.


Aun as Lord Michael se
refugi en un aristocrtico encogimiento
de hombros. Qu dicen los rumores?
Por lo visto, han matado a lord
Horn.
Michael se olvid de que estaba
sosteniendo una copa de vino cuando se
le abri la mano. La atrap en su cada
antes de que golpeara la mesa, pero no
antes de que su contenido se repartiera
libremente por los alrededores. La
esclava lo limpi todo con una
servilleta.
Amigo tuyo? Devin estaba
disfrutando enormemente.

Nada de eso. Es slo que no


pensaba que estuviera listo para morir.
Seguramente no lo estaba. Dicen
que fue un espadachn.
Oh? Se sabe cul?
Espadachn? Un noble de
Chartil que estaba sentado a su izquierda
entendi la palabra y continu en su
idioma: Uno de vuestros empleados,
no es as?, los que deshonran su espada
al servicio de otras personas.
Devin tradujo el comentario para
Michael y recrimin a quien haba
hablado:
Vamos, Eoni, si eso fuera cierto,
ser soldado sera una deshonra.

Ffft. Eoni hizo el habitual


comentario desdeoso de Chartil.
Sabes perfectamente lo que quiero decir.
Para la muerte de enemigos nobles slo
sirven dos cosas: o bien el desafo
directo o, con todo respeto para vuestra
cortesa y la del resto de la mesa, el
cierto uso de veneno. Nada de
indecisiones con sustitutos. Yo he sido
soldado y me siento orgulloso de ello,
as que no pretendas tirarme de la
lengua, retrgrada y fofa imitacin
extranjera de noble!
Insultos, el ltimo refugio del
afecto frustrado cit dulcemente
Devin.

Aislado de la conversacin por el


idioma, Michael hizo girar una uva entre
los dedos y pens en Horn. Asesinado, y
l saba a manos de quin. Su vida est a
punto de volverse muy complicada S,
lo que quedaba de ella. Los ojos claros
del espadachn se asomaron a su
recuerdo, azules como los jacintos en
primavera Asesino egosta, que
aprovechaba su habilidad con la espada
para destruir a hombres mejores de lo
que l sera jams
Dispensadme. Michael salud
con la cabeza a su anfitrin y parti en
direccin a los urinarios. Pero no se
detuvo all; su voluntad lo sac a la

calle, caminando aprisa por los


callejones cocidos por el sol de la
ciudad. Pas frente a jardines tapiados
cuyos rboles, coronados de plumas,
sobresalan por encima de los muros.
No es que sintiera ningn aprecio
por Horn. Lo habra matado l mismo,
de haber podido. Pero De Vier no poda
tener nada en contra de Horn; nadie
obligaba a un espadachn a aceptar un
encargo contra su voluntad. Nadie le
haba obligado a matar a Vincent
Applethorpe Michael se par un
momento, tapndose involuntariamente
la boca con una mano. Todava soaba
con eso, cuando no soaba con lana.

Eso era lo que haba querido la


duquesa no un espadachn, ni un
galn, sino alguien que se encargara del
envo directo de lana desde sus tierras a
Chartil.
Estaba
eliminando
al
intermediario haciendo que tieran y
tejieran la lana en bruto aqu para
fabricar los populares mantones, y luego
embarcarlos de vuelta a sus almacenes
listos para la venta Al principio haba
pensado que este encargo de mercader
era una elaborada y degradante broma.
Pero a bordo del barco, mientras
estudiaba los informes y apuntes que
ella le haba dado, empez a ver hasta
qu punto tena que ver la poltica con el

negocio, y cunta habilidad por su parte


requerira la tarea, sobre todo en un sitio
donde no lo conoca nadie. Haba leyes,
e importantes impuestos a tener en
cuenta Era el tema del Consejo que
siempre se aseguraba de eludir, el
significado secreto de los informes
sobre el cereal de las tierras de su
padre, que l miraba por encima a
regaadientes todos los meses, cuyos
rditos sustentaban su vida en la ciudad.
El negocio de la lana haba
contagiado a Michael, lo haba
intrigado, incluso hecho sentir cierto
poder; pero no haba conseguido que se
olvidara de Applethorpe. Cargara con

esa muerte hasta el final de sus das. Y


De Vier, cuya habilidad haba tentado al
maestro a la noche eterna; De Vier, que
al final haba parecido compartir con su
maestro un espritu y una comprensin
que escapaban al alcance de Michael
De Vier se haba marchado y haba ido a
ejercer su poder a otra parte.
Michael baj la mirada. Un
hombrecillo con un sucio pauelo en la
cabeza balbuca algo, le preguntaba
algo. Mene la cabeza con impotencia:
No lo s. Infatigable, el hombre repiti
la pregunta. Michael entendi los
equivalentes de seor y comprar.
Volvi a negar con la cabeza; pero el

hombre le cerraba el paso, sin permitirle


avanzar. Michael apart un pliegue de su
capa, mostrando la espada que portaba
para intimidarlo. El hombrecillo sonri
animadamente, asintiendo con gran vigor
y entusiasmo. Rebusc en su tnica y
sac un frasquito; uno, dos, tres de ellos,
todos de formas distintas, ponindoselos
bajo la nariz a Michael, gesticulando
con la mano libre:
Cuatro piezas! Cuatro piezas
cuatro o quiz fuera cuatro y cuatro
piezas por uno! Todos tres, hasta
menos!
Michael haba pasado tiempo en el
mercado. Sin saber todava de qu clase

de producto se trataba, pero divertido a


su pesar, recurri al grueso de su
vocabulario:
Demasiado.
El hombre se mostr consternado. El
hombre expres desolacin. Quiz el
seor no alcanzaba a comprender la
excepcional calidad de sus mercancas.
Seal los viales, hizo como que beba
uno y se agarr la garganta, emitiendo
unos realistas sonidos de asfixia,
trastabillando de espaldas como si
buscara dnde apoyarse. Se sent de
golpe en el suelo, poniendo los ojos en
blanco, y luego sonri felizmente a
Michael.

Eran venenos. Venenos para su


enemigo.
Cinco! dijo el hombre.
Todos tres, cinco por uno!
Una muerte a la que nadie podra
hacer frente, rpida y segura. No sera
imposible prepararla para De Vier.
Michael Godwin tena amigos en la
ciudad, y dinero.
Se estremeci a pleno sol,
recordando la gracia animal del
espadachn. Era una muerte espantosa
que ofrecer a semejante hombre; una
muerte peor que la que l haba
procurado a Applethorpe o Horn. Por
mucho que los chrtilos disimulasen el

oportunismo, segua siendo una muerte


sin honor, imprevista y falta de desafo.
El desafo o se sabe lo que es o no.
Michael toc la espada que portaba.
l saba lo que era el desafo; y para l
no resida en proezas de armas. Era un
noble, y los nobles no buscaban
venganza contra espadachines que
actuaban por encargo. Si acaso, debera
conspirar contra Horn; pero el noble
haba escapado ya a la venganza de
Michael. No tena motivos para querer
vengar a Horn, y para Applethorpe
ninguna venganza sera suficiente jams.
Para l era algo natural querer hacer
dao al hombre que haba sido el

instrumento de su primer pesar como


adulto; natural, pero no justo. Se alegr
de no haber tenido siquiera un vial en
las manos.
La expresin de Michael indic al
hombrecillo que las negociaciones
haban terminado. Se perdi de vista
tras una esquina, y Michael regres con
Devin y el banquete.
Era verdad, como le haba dicho la
duquesa, que los chrtilos respetaban a
quien saba empuar una espada. Los
amigos que haba hecho y que
practicaban con l se sentan intrigados
por algunas de sus tcnicas de estocada
recta, y les diverta su inexperiencia;

pero uno de ellos le haba dicho con voz


seria: Por lo menos eres un hombre. Tu
paisano el seor de los banquetes es
buena persona, pero.
Cuando entr de nuevo en el saln la
comida continuaba todava, y haba una
cuarta copa de vino en el sitio de cada
comensal. Descubri que estaba listo
para ella y consigui mostrar incluso
algo de entusiasmo ante los pastelillos
de almendras.
Devin lo mir mientras se sentaba.
El rostro del embajador era solemne,
pero sus ojos brillaban con una risa
seca.
Te has perdido? pregunt.

Temporalmente slo. Michael


dio un mordisco a un pastel.

Captulo 25
El
Viejo
Fuerte
guardaba
la
desembocadura del canal en la ciudad
antigua, en su margen oriental. Todava
se utilizaba como torre de vigilancia,
pero ahora su colmena de pasadizos
albergaba importantes prisioneros de
estado. De Vier haba sido llevado all
esa maana temprano, y lord Ferris
haba acudido en cuanto lleg a l la
noticia.
Media hora en el fuerte consigui
que Ferris hubiera de esforzarse por no
perder la paciencia. Al final, se sent en
la silla que le haban ofrecido al llegar,

desplegando su capa para no arrugarla.


Era una habitacin tan cmoda como
poda serlo una de las pesadas celdas de
piedra del Viejo Fuerte. Era la sala de
estar del alcaide, donde los visitantes
aguardaban que los escoltaran a ver al
reo de su eleccin. Pero pareca que, en
el caso de Richard de Vier, eran remisos
a conceder ese privilegio.
Cuando se sent lord Ferris, el
alcaide lo imit, al otro lado de la mesa
enfrente del noble. El alcaide era un
hombre firme, pero tener que enfrentar
su voluntad con la de un lord del
Consejo lo incomodaba y converta sus
virtudes en obstinacin. Repiti

infatigablemente su informacin:
Sabris disculparme, milord, pero
mis rdenes proceden de Creciente en
persona. De Vier ha de permanecer bajo
estrecha vigilancia, y nadie podr verlo
sin el permiso expreso de lord Halliday.
Entiendo dijo lord Ferris quiz
por tercera vez, intentando que sonara
nuevamente comprensivo. Pero debis
daros cuenta de que, como miembro del
Consejo Interno, constituyo una porcin
de la Justicia. Todos nosotros
interrogaremos a De Vier en cuanto mi
seor duque de Karleigh llegue a la
ciudad.
Lo haris en el tribunal, s,

milord. Pero no tengo instrucciones de


permitir entrevistas privadas por
anticipado.
Oh, vamos. Ferris ensay una
sonrisa, malinterpretndolo a propsito
. Seguro que la serpiente ya no tiene
dientes y no puede hacerme dao.
Seguro, milord convino el
alcaide, con la tolerancia oficial que
reservaba para los superiores molestos
. Pero l s podra sufrir dao.
Vigilamos a maese De Vier por su
seguridad tanto como por la de los
dems. En asuntos de este tipo, el
espadachn no siempre es la parte
culpable.

Cmo? exclam Ferris. Ha


dicho algo?
Ni una palabra, milord. El
caballero es decir, el joven se
muestra sumamente callado y bien
educado. No ha pedido ver a nadie.
Interesante dijo Ferris, metido
en su papel de canciller, e indicativo
de algo, posiblemente. Pero claro, no
debo hacerle ninguna pregunta antes del
interrogatorio oficial. Se levant
bruscamente, sacudiendo los pesados
pliegues de su capa. Supongo que se
le habr requerido asimismo que
informe a lord Halliday de todo el que
venga preguntando por De Vier. El

hombre asinti. Bien, en mi caso no


hace falta que se moleste dijo
acaloradamente Ferris. Ir yo mismo
a verlo, le informar de mi
incumplimiento del protocolo y ver si
puedo conseguir el papel que tengo que
presentarle.
Muy bien, milord dijo el
alcaide o una de esas frases ambiguas
que implicaban escasa credulidad y el
deseo de que los poderosos le dejaran
en paz.
Ferris se apresur a abandonar el
fro del fuerte para subir al carruaje que
lo esperaba, donde apoy los pies en un
ladrillo que podra haber estado ms

caliente. No condujo hasta la hacienda


de lord Halliday. Se fue a casa. No tena
ninguna intencin de permitir que
Halliday supiera que le interesaba ver a
De Vier. Pero s quera ver al
espadachn antes de que ste pudiera
referir a Basil Halliday el plan de su
asesinato.
No era seguro que De Vier fuera a
mencionar su nombre, por supuesto. Eso
no absolvera al espadachn del
asesinato de Horn. Y, desde luego, ni
siquiera era seguro que De Vier
conociera la identidad de su contacto
tuerto. Nada era seguro; pero Ferris
quera controlar tantos cabos sueltos

como pudiera. Tena el plan ms seguro


e infalible, siempre y cuando pudiera
llevarlo a cabo: ofrecer su proteccin a
De Vier en el asunto de la muerte de
Horn, si De Vier acceda a seguir
adelante con el desafio de Halliday en
cuanto saliera en libertad. Asumir el
papel de patrono del repugnante asesino
de Horn no beneficiara a Ferris, pero
podra idear alguna historia para
explicarlo, para ennegrecer sutilmente el
carcter de De Vier y aadir otra
mancha al de Horn; y era conveniente
que De Vier matara a Halliday. La deuda
vinculara al espadachn a Ferris de por
vida, y cuando saliera elegido

Creciente, Ferris sabra sacarle partido.


En cuanto Karleigh volviera de su
hacienda para sentarse en el tribunal,
interrogaran al espadachn. De Vier
vera a Ferris en el estrado de los jueces
y lo reconocera. Ferris no se atreva a
correr el riesgo de que el espadachn
intentara algo entonces para salvar la
vida. Era remotamente posible que De
Vier pudiera pensar en el doble chantaje
por s solo, pero Ferris deba encontrar
la manera de hacerle saber que estaba
dispuesto a cooperar.
Aunque ahora no poda ir a verlo sin
levantar sospechas. Necesitaba un
intermediario. Katherine le haba fallado

una vez, cuando la envi a la Ribera.


Ahora deba volver a servirle por
ltima vez, si todo sala bien. Seguro
que no le negaban permiso para verlo a
su propia esposa. Podra dar
resultado Nadie saba qu suerte de
arcanos emparejamientos se producan
en la Ribera, y la mujer era atractiva.
Un criado tom la capa de Ferris;
otro recibi el encargo de traerle una
bebida caliente, y un tercero el de
llamar a Katherine Blount.
La bebida caliente lleg, pero
Katherine no. El sirviente dijo:
He enviado a una de las doncellas
a su habitacin, milord. Por lo visto est

vaca.
Vaca? De qu? De la
persona, o?
De sus, ah, pertenencias, milord.
Al parecer la chica ha huido. Hace dos
semanas recibi la paga mensual. Pero
parece que desde anoche est ausente.
Ha huido! Ferris tamborile
rpidamente con los dedos en la taza,
pensando. Dile a maese Johns que
venga. Le pedir que enve unas cartas.
No pretenda retenerla mucho ms
tiempo: ella era el nexo que lo una a De
Vier, si llegaba a investigarse el caso. A
lo mejor haba sido demasiado duro con
ella, y simplemente se haba fugado, en

cuyo caso le daba igual lo que le


ocurriera. Pero si se haba ido, digamos,
con Halliday
Dictadas sus cartas y despedido su
secretario, Ferris comprendi, pesaroso,
que deba recurrir a Diane. Los
contactos de la duquesa eran mejores
que los suyos; quiz consiguiera incluso
darle acceso a De Vier. No se lo
contara todo; eso sera un gran error.
Como lo sera pensar que poda imponer
su voluntad a Diane as como as; ya lo
haba intentando una vez, para desistir
rpidamente.
Pero
podra
ser
persuasivo, si ella estaba de humor para
ello Ni siquiera ahora servira de

nada engaarla, pero se la podra


convencer. Ferris orden que prepararan
su carruaje de nuevo, e indic la
familiar ruta al hogar de la duquesa de
Tremontaine.
Estaba en el recibidor de la duquesa,
intentando entregar sus guantes al
criado, pero ste se negaba a aceptarlos.
Mi seora no est en casa, milord.
Ferris oy su risa en la planta de
arriba, y el fragmento de una cancin.
Grayson dijo despacio,
sabes quin soy?
Claro que te conoce dijo una
voz desde las sombras, arrastrando las
palabras. Eres una figura muy

reconocible.
Un joven de no ms de veinte aos
estaba apoyado en la barandilla de la
escalera, escudriando a Ferris con una
expresin que contagiaba hasto y
humorismo al mismo tiempo. Estaba
bellamente vestido de granate y luca un
collar de rubes. Tena un libro en una
mano.
Si la duquesa le ha pedido a
Grayson que te diga que no est en casa
continu el joven, significa que no
quiere verte. Tienes algn mensaje?
pregunt solcito. A lo mejor se lo
podra dar yo.
Era alto, de huesos delicados,

teatralmente
lnguido
en
sus
movimientos. Se gir y apart un poco
de la escalera, detenindose para mirar
desde arriba al Canciller del Dragn,
con la mano con que sostena el libro
apoyada en la barandilla. Ferris lo
observ fijamente, sin decir nada
todava. Era ste su sustituto? Un
joven don nadie oh, muy joven, hijo
de alguien recin llegado del campo? Un
consuelo tras la prdida de Michael
Godwin, un insulto para Ferris, un
reemplazo No era posible que
estuviera dndole largas. No tena
motivos. Su renuencia a verlo era una
nueva clase de juego, o una treta de este

joven altanero que, al fin y al cabo,


quiz no fuera ms que un pariente
lejano de Diane
Trais algn mensaje, milord?
pregunt Grayson, profesionalmente
sordo a lo que ocurra a su alrededor.
S. Dile a milady que volver.
Quin sabe flot tras Ferris la
voz burlona mientras sala, con el paso
tan vivo que su capa se despleg,
rozando al hombre que le abra la puerta
, puede que entonces est en casa.
Y mientras la puerta se cerraba a su
espalda Ferris oy la risa de la duquesa
despertando ecos en el saln de mrmol.
Haba respuestas a las cartas que

haba enviado esperndolo cuando lleg


a casa. Nadie haba visto ni rastro de
Katherine; o al menos, nadie lo admita.
Puede que hubiera regresado a la Ribera
donde, en verdad, estaba su sitio.
Se qued con las manos encima del
escritorio, apoyando el peso en los
brazos. Un minuto despus habra de
enderezarse, levantar la cabeza y
encontrar otra orden que dar. Antes de
Diane, haba sido igual, demasiado a
menudo: la sensacin de que su poder
era bloqueado; de no ser tomado en
serio; de no ser capaz de elegir por s
mismo la ruta ms eficaz. Ahora era el
Canciller del Dragn. La gente lo

conoca, lo admiraba, recurra a l para


pedirle consejo, favores. Basil Halliday
confiaba en l y le ayudara si pudiera
Ferris se sobresalt al or su propia
brusca carcajada. Ir a Halliday con sus
problemas, como todos los dems
enredarse l solo en esa red de
compasivo encanto, cambiar el dominio
de Diane por el de Halliday no era
se el camino hasta el poder que
buscaba, fro y carente de compromisos,
siendo l y slo l quien dictara los
trminos. La mayora de la gente era
como Horn: podan ser manipulados,
dciles y simples en sus acciones. Uno
poda embaucar y deshacerse de los

obstculos como Halliday. Ferris


suspir, meneando la cabeza. Ojal
pudiera ignorarlos a todos. Pero claro,
eso no era realista.
Ferris pens en el da que se
presentaba ante l y decidi emular a la
duquesa. Volviendo la espalda a su
estudio, subi a su dormitorio, donde se
envolvi en una bata pesada, orden
encender un gran fuego, se acomod
junto a l con un libro y un cuenco de
frutos secos, y dio instrucciones de que,
para quienquiera que viniese, no estaba
en casa.
***

Para Richard de Vier, preso, ese da


pas muy despacio. Le dola la cabeza,
y no haba nadie con quien hablar, ni
nada demasiado interesante en lo que
pensar. Dando la jornada por perdida,
procur estar lo ms cmodo posible y
se retir pronto a la cama con el sol. La
maana siguiente le trajo noticias de su
juicio.
El agradable joven noble ya le haba
explicado a Richard cuanto necesitaba
saber sobre su inminente interrogatorio.
El agradable joven noble, cuyo nombre
era Christopher Nevilleson, haba sido
enviado expresamente por Basil
Halliday para tal fin el da de su llegada

al
fuerte.
Richard
despreciaba
intensamente al joven. Saba que no
tena motivos para ello, pero as era.
Lord Christopher haba pedido que
quitaran los grilletes de las muecas y
las piernas de Richard, y haba mostrado
una suerte de desolacin oficial, teida
de horror personal, ante el estado en que
lo haba dejado la Guardia. Pero las
magulladuras sanaran con el tiempo, si
es que dispona de l. Estaba
espantosamente envarado, pero no tena
fisuras ni roturas.
El ayudante de Halliday era serio e
inexperto. En l el acento arrastrado de
la Colina sonaba como un defecto del

habla del que no hubiera podido librarse


desde su infancia. Inform a Richard de
que sera interrogado primero en
privado por una coleccin de lores
importantes, para determinar su grado de
culpabilidad en el asesinato de lord
Horn. Tenan que saber si estaba
trabajando para algn patrono para que
pudieran decidir si juzgarlo en el
Tribunal de Honor o entregarlo a las
autoridades civiles como asesino.
Hay muy pocas leyes que cubran
realmente el uso de un espadachn
explic. Si tuvierais algo por escrito
nos sera muy til.
Richard se lo qued mirando

fijamente con un ojo hinchado.


No trabajo bajo contrato dijo
con voz glacial. Ya deberan saberlo.
Yo s dijo lord Christopher.
Inform a Richard de que se le pedira
que contestara a las preguntas bajo
juramento, y de que ya haba testigos que
haban prestado declaraciones juradas
contra l.
Ver a alguna de esas personas
en el juicio? quiso saber Richard.
No respondi lord Christopher
, eso no ser necesario. Ya han
firmado sus declaraciones ante dos
nobles. Continu: Lo comprendis,
verdad? Richard dijo que lo

comprenda. Al cabo, el agradable joven


noble se fue.
Por la maana temprano haban
enviado a alguien para afeitarle y
arreglarle el pelo, porque el duque de
Karleigh haba llegado la noche anterior
y ahora el tribunal estaba completo.
Richard se haba sometido a los dedos
que lo peinaban y las tijeras, pero
cuando apareci la afilada navaja
pregunt si poda usarla l mismo y se
ofreci a comparecer sin afeitar de lo
contrario. Al final permitieron que se
afeitara l solo y permanecieron
solemnemente
expectantes
a
su
alrededor para asegurarse de que no se

cortaba la garganta.
Sera interesante descubrir cmo era
el juicio. En el pasado, cuando le haban
encargado matar a algn lord, el noble
que le pagaba siempre haba
comparecido solo en el Tribunal de
Honor, de modo que De Vier no tena
que presentarse. Su cuidado en la
eleccin de sus patronos inclua su
habilidad para que as fuera. El Tribunal
de Honor era algo secreto, presidido por
el Consejo Interno. Los espadachines
llamados a comparecer ante l despus
nunca eran muy concisos en sus
descripciones: o bien los haban
confundido, o queran impresionar

hacindose los misteriosos, o ambas


cosas. Richard sospechaba que rara vez
se deca la verdad en el Tribunal de
Honor: la capacidad de un noble para
manipularla y manipular tambin a sus
pares pareca ser la clave del xito all.
Por eso De Vier slo aceptaba patronos
que parecan tener ese don antes que a
hombres que le ofrecan contratos donde
su inocencia quedara plasmada por
escrito por eso, y por su deseo de
intimidad.
Ahora deseaba haberse mostrado un
poco ms agradable con lord
Christopher y haberle hecho algunas
preguntas ms. Pero daba igual: pronto

averiguara cuanto necesitaba del


tribunal por s mismo. Poda pensar en
eso; poda pensar en el futuro pero no en
el pasado. Ya haba repasado todo lo
que haba hecho mal; una vez era
suficiente para ese tipo de cosas, para
satisfacer su mente; todo lo dems era
intil y desagradable. Si sobreviva,
podra descubrir quin en la Ribera
haba declarado contra l. La razn del
nerviosismo de Katherine estaba clara
ahora. Pero ella no lo habra hecho por
su cuenta de algn modo, la haban
asustado. Ya no poda ayudarla.
Tenazmente
se
desperez
y
deambul por la pequea estancia de

piedra. Pasara lo que pasara, no tena


sentido permitir que aumentara su
embotamiento. Su cuerpo magullado
protest, pero estaba acostumbrado a no
hacerle caso. El cuarto no era tan
terrible; haba luz, y una cama
atornillada a la pared. Sus heridas y la
inactividad hacan que se sintiera
cansado; pero la tentacin del duro catre
era resistible.
Se detuvo junto a la ventana,
apoyndose en el alfizar de piedra. Era
un privilegio, en cierto modo, que no lo
hubieran arrojado al Tajo con los
criminales comunes de la ciudad.
Richard estaba en una de las

habitaciones superiores del Viejo


Fuerte, que se alzaba sobre la
desembocadura del canal guardando la
seccin ms antigua de la ciudad.
Muy abajo resplandeca el ro, gris y
brillante como la superficie de un
espejo. Su ventana era una rendija
estrecha que se ahusaba hasta una
abertura en la pared superior. La piedra
fra era agradable contra su frente. La
corriente estaba cambiando; vio pasar
botes mercantes en direccin al canal.
La costumbre hizo que pegara la
mano al costado cuando oy abrirse la
puerta a su espalda. No se molest en
intentar disimular el gesto cuando sus

dedos se cerraron sobre el vaco.


Maese De Vier. El alcaide del
fuerte traspuso apenas el umbral,
respaldado por una falange de guardias
. Est aqu vuestra escolta para
conduciros a la Cmara del Consejo.
Le sorprendi el respeto que le
prodigaban. No saba si se trataba
simplemente de los buenos modales
formales que se extendan a todos los
prisioneros del fuerte, o si el que fuera
un espadachn famoso se impona al
hecho de que viviese en la Ribera.
Hay mucha gente? pregunt al
alcaide.
Mucha gente? Dnde?

Fuera, en la plaza de Justicia


dijo Richard, esperando a vernos
pasar. Haba asumido que los
guardias deban impedir que los
curiosos se les echaran encima al cruzar
la plaza. Habra amigos all, y
adversarios; hordas de mirones curiosos
sin nada mejor que hacer que darse
empujones y observar embobados.
Oh, no. El alcaide sonri. No
tomaremos ese camino. Interpret la
mirada de De Vier. Los guardias son
para vos. Milord no quiere que os
encadenemos, as que necesitaremos un
convoy para prevenir vuestra fuga.
Richard se rio. Supuso que podra

herir al alcaide, y hacerse quiz con una


de las armas de los guardias. Podra
convertir su tranquilo desfile en una
carnicera. Pero las posibilidades
estaban en su contra, y tena una cita con
el Consejo.
Llegaron a una escalera y cogieron
ms antorchas. Su camino conduca
hacia abajo, bajo tierra, con olor a
piedra empapada y mineral de hierro.
Era un sistema de pasadizos que, bajo la
plaza, conectaba el fuerte con la cmara.
Nunca haba odo hablar de esto!
dijo Richard al alcaide. Desde
cundo est aqu?
Desde mucho antes que yo

respondi el alcaide. He memorizado


el pasadizo. Forma parte de mis
deberes. Hay infinidad de callejones sin
salida y ramificaciones inexploradas.
Procurar no extraviarme dijo
Richard.
Haris bien. El alcaide se rio
por lo bajo. Estis muy seguro de vos
mismo, verdad?
Richard se encogi de hombros.
No lo est todo el mundo?
Las escaleras que ascendan no eran
tan largas como las que los haban
llevado abajo. Los guardias tuvieron que
cruzar en fila de a uno la puerta que
haba en lo alto, con Richard entre ellos.

Llegaron a un pasillo iluminado por la


luz del sol. A Richard le escocieron los
ojos, y se sinti inmerso en el fuego del
da, saturado con los colores de las
paredes con planchas de madera, los
suelos de mrmol y el techo pintado. El
calor del sol en el pasillo, con sus altas
ventanas, les result grato a todos tras el
fro del pasadizo. Pero los guardias,
disciplinados, permanecieron callados
mientras escoltaban a su prisionero por
el corredor.
Llegaron por fin ante unas grandes
puertas dobles de roble, guardadas por
hombres con librea que las abrieron
pomposamente. Richard se esperaba

algo esplndido; en vez de eso hall otra


antecmara, ms puertas. Tambin stas
se abrieron, y su escolta y l entraron en
el Tribunal de Honor.
La estancia estaba en penumbra,
como sumergida en un atardecer
perpetuo. Le dio la impresin de ver tal
vez a una docena de hombres vestidos
con esplndidas tnicas como disfraces
teatrales, sentados tras una larga mesa
frente a l. Se le dio una silla en el
centro de la sala, de cara a Basil
Halliday y algunos otros. Halliday
vesta de terciopelo azul, con un enorme
aro bordado con oro en el pecho: el
emblema de la Creciente cuya

cancillera ostentaba. Richard pens


irnicamente la diana tan perfecta que
constitua ese crculo. Pero por el
momento ese encargo estaba aplazado.
Maese
De
Vier.
El
irritantemente amable joven que le haba
puesto al corriente sali ahora al frente
. stos son los lores encargados de
hacer justicia, reunidos en pleno ante
nosotros para llevar a cabo el
interrogatorio. Han escuchado ya todas
las declaraciones firmadas; os harn
ahora algunas preguntas.
Comprendo dijo Richard.
Pero no falta uno?
Cmo decs?

Has dicho, reunidos en pleno.


Pero hay dos asientos vacos: el tuyo y
el que hay al lado de se que tiene la
cara colorada de ese seor de verde.
Oh. Por un momento, lord
Christopher pareci confundido. No
estaba preparado para contestar
preguntas del acusado delante de todos.
Pero Basil Halliday sonri y asinti en
su direccin; de modo que, armndose
de valor, dijo: se es el asiento de
Tremontaine. Junto a mi seor duque de
Karleigh. Cada casa ducal tiene derecho
a sentarse en el Tribunal de Honor
Pero esa condenada mujer no se
toma sus deberes en serio! rugi el

hombre rubicundo que haba sido


sealado como el duque de Karleigh.
Aunque haba aceptado encargos y
dinero de l, Richard nunca lo haba
visto en persona. Karleigh pareca ser el
tipo de persona que requera
frecuentemente los servicios de un
espadachn: orgulloso y polmico,
adems de poderoso. No tard en
llegarle el mensaje, estoy seguro! Ella
no ha tenido que venir corriendo desde
el interior con un solo da de antelacin
para esto
Calma, milord. Un hombre con
un ave bordada en el pecho intent
apaciguar al duque. Eso es entre la

duquesa y su honor, no el nuestro.


Richard reconoci a lord Montague, un
hombre para el que haba trabajado y
que le caa bien. Montague era ahora el
Canciller del Cuervo, y menos propenso
a las peleas; Richard haba resultado
herido una vez a su servicio, y lo haban
llevado a la casa del mismo Montague
para que se recuperara.
Cuando el duque de Karleigh se
seren, lord Halliday comenz el
interrogatorio.
Maese De Vier, hemos odo jurar
a muchas personas que vos matasteis a
lord Horn. Pero nadie fue testigo del
hecho. Todas las referencias apuntan a

vuestro estilo, vuestra habilidad,


rumores. Si podis presentar pruebas
concluyentes de que estabais en otra
parte la noche de su muerte, nos gustara
escucharlas.
No dijo Richard. No puedo.
Es mi estilo.
Y creis que hay alguien que
podra copiar ese estilo para causaros
problemas?
No se me ocurre nadie.
milord terci Karleigh.
Maldita insolencia. No se me ocurre
nadie, milord Cuida cmo te
diriges a tus superiores!
Y
vos
cuidad
dijo

lnguidamente una voz de no dar al


traste con los procedimientos, Karleigh.
El florido duque guard silencio, y
Richard pudo intuir por qu: quien haba
hablado era un hombre de constitucin
media, tan mayor quiz como Karleigh,
pero con manos flexibles que eran ms
jvenes, ms diestras, y unos ojos
mucho ms viejos. (Lord Arlen, le
indic Chris Nevilleson moviendo los
labios.) Lo siento dijo Richard a
Creciente. No pretenda ser grosero.
Se haba dado cuenta de que
Halliday
estaba
ignorando
los
exabruptos de Karleigh; era evidente
que haba algn problema entre ambos.

Halliday se encogi de hombros y dijo


al Canciller del Cuervo:
Os ocuparis de borrar este
dilogo de las minutas, milord?
Montague anot algo e hizo una sea
al escribano que estaba a su espalda.
Por supuesto.
Comprenderis, entonces dijo
Halliday a Richard, que todas las
pruebas apuntan hacia vos.
Como ha de ser dijo Richard.
sa era mi intencin.
No negis haber matado a Horn?
No.
Aun en el pequeo grupo, la
reaccin fue escandalosa. Al final, lord

Halliday tuvo que hacer un llamamiento


a la calma.
Ahora le dijo Halliday a
Richard, llegamos al motivo concreto
de este juicio. Podis decir el nombre
de vuestro patrono en la muerte de
Horn?
No, no puedo. Lo siento.
Podis darnos alguna razn?
Montague se inclin hacia delante para
preguntar.
Richard pens, moldeando su
respuesta con palabras que pudieran
comprender.
Fue un asunto de honor.
Bueno, s, pero el honor de

quin?
El mo dijo Richard.
Halliday suspir sonoramente y se
enjug la frente.
Maese De Vier: este tribunal
conoce y respeta la firmeza con que
cumpls vuestra palabra. Todo patrono
de vuestra eleccin debe tener confianza
plena en vos, y estoy seguro que es ste
el caso. Pero si es demasiado cobarde
para revelarse y someterse al juicio de
sus pares, quiero dejaros claro que es
vuestra vida la que est en juego aqu.
Sin un patrono noble, tendremos que
entregaros a las autoridades civiles para
que os juzguen por asesinato.

Lo comprendo dijo Richard. Un


pensamiento con la voz de Alec susurr
silenciosamente: Mi honor no es digno
de vuestra atencin. Pero en secreto se
senta aliviado. Parecan desconocer
sinceramente por qu haba tenido que
matar a Horn. Puesto que Godwin haba
escapado a su desafo, Horn no haba
querido jactarse de su chantaje a De
Vier. Hasta ahora, slo en la Ribera
saban algo al respecto. Y Richard hara
lo que estuviera en su mano para que las
cosas siguieran as. Ni siquiera pensaba
que supusiera alguna diferencia el que
les contara el motivo; seguramente no se
sostendra ante sus retorcidas normas. El

tribunal estaba resultando ser interesante


nicamente
en
cierto
modo
sorprendentemente desagradable: al
igual que sus excusas para matarse entre
s, haba un conjunto de reglas al margen
que parecan volverse sobre s mismas,
y cuyo propsito se haba perdido en el
tiempo transcurrido desde sus orgenes.
Puedo hacer una pregunta?
dijo una voz nueva, ligeramente familiar.
Richard mir al orador y descubri por
qu: un hombre con el pelo negro como
el carbn y un parche en el ojo se haba
puesto de pie. Tambin l vesta de
terciopelo azul, y luca un bonito dragn
en el pecho. Era Ferris, el que haba

venido con la duquesa a pedirle que


matara a Halliday. Maese De Vier.
Lord Ferris se present cortsmente:
Soy el Canciller del Dragn del Consejo
de los Lores. Tambin yo he odo en
diversos lugares hasta qu punto se
puede confiar en vos en diversos
lugares, seor. Tena la cabeza torcida
para clavar su ojo sano en Richard; su
ojo elocuente. Richard asinti, para
indicar que comprenda la referencia a
su encuentro.
Vais a soltar un discurso, milord
Dragn? pregunt el duque de
Karleigh en voz baja pero imponente.
Ferris le dirigi una sonrisa

afectuosa.
Si os place. Es lo que pasa por
ser un buen chico y esperar mi turno.
Los dems nobles rieron, rompiendo la
tensin y permitiendo que continuara:
Y creo, maese De Vier, que en vista de
vuestra reputacin tal vez estemos
hacindoos un flaco servicio. Pues
vuestro estilo denota que sois no slo un
hombre de honor, sino tambin de
sentido comn. Si matasteis a lord Horn,
tuvisteis que hacerlo por algn motivo.
Podra ser un motivo que a todos nos
interese escuchar. La muerte de un noble
concierne a todos nuestros honores, ya
sea en un duelo formal o no. Al final

de la mesa, Halliday asinti. Ahora


bien, es sabido que el tribunal civil
acostumbra a valerse de mtodos menos
amables que los nuestros
El noble joven y viejo al mismo
tiempo pregunt secamente:
Sugieres que torturemos a De
Vier, Ferris?
Lord Ferris volvi la cabeza para
mirarlo.
Milord
de
Arlen
dijo
complacientemente, en absoluto.
Aunque, de hecho, no es mala idea. Algo
formal, e inofensivo, para mantener
intacto su honor.
Richard se senta como si estuviera

peleando con los ojos vendados. Las


palabras eran engaosas; uno deba
guiarse por el tono y la inferencia, y por
el puro sentido de la intencin.
Acordndose del estilo de Ferris en la
taberna, Richard pens que el noble
estaba diciendo que saba lo que haba
pasado con Horn. En ese caso,
amenazaba con desvelarlo a menos
que qu? A menos que Richard le
asegurara que no iba a revelar el
complot contra Halliday? Pero cmo
podra asegurrselo delante de todos?
Ferris interrumpi Halliday,
Arlen; debo pediros seriedad. IV
verdad queris que esa propuesta conste

en acta?
Os ruego perdn dijo un tanto
altaneramente Ferris. Creo que
deberamos considerarla antes de
entregar a De Vier para que muera a
manos del tribunal civil. Comprendo que
una medida de este tipo prolongara este
interrogatorio ms tiempo, quiz, del
que a algunos les gustara dedicarle.
Pero quisiera que conste que tiendo mi
propia mano al espadachn para recibir
de l cualquier posible respuesta. En la
intimidad de este tribunal, el honor de
cualquier noble est a salvo, y sus
motivos
pueden
seguir
siendo
exclusivamente suyos. Eso no puedo

garantizrselo a De Vier. Pero le dar


cualquier otra cosa que pida.
se era el mensaje, lo ms claro
posible: lo que puedan hacerme no es
nada comparado con lo que te pueden
hacer a ti. Utilzame. Pero Ferris no
saldra al frente y cargara con la muerte
de Horn. Quera que Richard dijera su
nombre delante de todos ellos,
destruyendo as la reputacin del
espadachn entre los nobles del pas. Si
lo haca, Richard se vera obligado a
buscar el patronazgo de Ferris. El asunto
de Halliday, al parecer, segua en pie.
Richard se qued sentado y
pensando, y por una vez nadie se levant

para dar un discurso. Poda or los secos


araazos de los escribanos. Ferris le
prometa inmunidad, proteccin y
privacidad en el asunto de Horn. Era
todo cuanto poda esperar. Pero era slo
el juego de Horn repetido: salvar la vida
de Alec o salvar la propia; demostrar
que no poda proteger lo que era suyo o
demostrar que se le poda comprar con
la moneda adecuada. Empero, Ferris
haba hecho la oferta; su mano estaba
tendida al espadachn. Si Richard se
negaba a aceptarla, Ferris podra
encargarse de que la ley cayera sobre l
con todo su peso, siquiera para
garantizar su silencio. La idea de la

tortura honorable era ingeniosa


aunque demasiado dulce y empalagosa,
como uno de los prodigios que servan
en sus banquetes, la jaula de caa de
azcar con el pjaro de mazapn dentro.
Eligiera lo que eligiese, lo tenan: no
haba ms esperanza posible.
Richard se levant.
El espadachn os lo agradece
dijo. Puedo hacer una pregunta al
noble tribunal?
Sin duda.
Nobles seores, me gustara
Pero sus palabras se perdieron en
una sbita conmocin procedente de la
antecmara. Gritos, el taido del metal y

el arrastrar de pies resonaron entre las


dos puertas de roble. Toda la atencin se
apart de Richard, como aves asustadas
que levantan el vuelo de un tendedero.
Halliday hizo un gesto con la cabeza a
Chris Nevilleson, que abri la puerta de
la sala.
Los guardias retenan a un hombre
elegantemente
vestido,
intentando
impedirle la entrada. Se dira que
quisiera entrar a gatas, puesto que
pareca no tanto que intentara escapar
como llegar al suelo. Cuando se abri la
puerta el cautivo se enderez de golpe.
Unos ojos verdes traspasaron la
habitacin para clavarse en el Canciller

de la Creciente.
Se me ha cado dijo el intruso.
Richard tira la pesada silla al suelo
de una patada para crear una
distraccin. Como caba esperar, alguien
grit, y en medio del alboroto podra
llegar hasta Alec, desarmar a uno de los
guardias y salir con l de all Cay en
la cuenta entonces de que Alec ni
siquiera le haba dirigido la mirada.
Alec segua hablando con lord Halliday.
No s qu les dais de comer, pero
son terriblemente nerviosos, no? Es un
trabajo tenso, supongo.
Otros dos guardias haban aparecido
para enderezar la silla de Richard y

sentarlo en ella. Estir el cuello,


embelesado, contemplando al joven
noble del umbral. Alec tena el pelo
cortado y lavado de modo que le
rodeaba la cabeza como un suave gorro.
Iba vestido con encajes y oro, tan
esplndido como siempre se lo haba
imaginado Richard. Se esforzaba incluso
por no andar con aire gacho,
probablemente porque le molestaba
haberse vuelto tan tieso, recto y preciso.
Si no estuvieran tan ansiosos por
convertir en budn de arroz a todo el
mundo, no se me habra cado, y a lo
mejor nos podramos ahorrar todo esto.
Lord Christopher se apresur a

adelantarse y cogi el objeto en


cuestin, un medalln de oro en una
cadena.
Oh,
hola
dijo
Alec.
Nevilleson. Una vez tir a tu hermana al
estanque de los peces. Qu tal est?
Lord Christopher lo mir a la cara y
contuvo el aliento.
Campion! Dijeron Pensaba
que habas muerto!
Bueno, pues no dijo Alec.
Todava no, al menos. Me das eso, por
favor?
Halliday asinti, y los guardias lo
soltaron.
Veis? Alec se adelant,

enseando en alto el medalln.


Tremontaine. Es mi sello. Y mi pase. Me
enva la duquesa. Puedo sentarme?
La sala entera estaba observndolo
mientras se diriga al asiento vaco entre
lord Arlen y el duque de Karleigh.
Asinti cortsmente a los escribanos y
se present:
Lord David Alexander Tielman (I,
E, una L) Campion, de Campion y
Tremontaine. Agit una mano con una
floritura. Est todo en los libros de
herldica, lo podis mirar luego.
Hasta Richard pudo ver la feroz
mirada que diriga lord Ferris al recin
llegado. Pens que si Ferris reconoca a

Alec de la Ribera, habra problemas.


Pero Alec se limit a captar la mirada y
sonrer a Ferris con privado y malsano
placer. A continuacin se dirigi a los
nobles reunidos.
Siento
llegar
tarde.
Es
exasperante: nadie pareca dispuesto a
decirme dnde ibais a reuniros.
Deberas dejar instrucciones sobre estas
cosas, de verdad. He visto ms del
Palacio de Justicia de lo que tiene
derecho cualquiera. Estoy molido.
Espero que sea pronto la hora de comer.
Y ahora, podemos ir al grano, seores?
Todos lo miraban fijamente ahora,
hasta Basil Halliday. Slo lord Arlen

pareca divertido. Arlen dijo:


Querris leer las notas primero,
lord David. Me temo que hemos
empezado sin vos.
Alec lo mir con el viento, como se
dice, momentneamente expulsado de
sus velas. La opinin que tena Richard
del noble desconocido mejor varios
puntos. Todava estaba demasiado
asombrado como para hacer algo ms
que disfrutar de la actuacin de Alec.
As que Alec era pariente de la guapa
mujer con la barca del cisne, despus de
todo. La admirable duquesa con el
estupendo juego de chocolate haba
enviado a su joven allegado a su juicio.

Quiz Alec o, por lo visto, lord


David iba a reclamar el patronazgo
de la muerte de Horn? No era algo tan
descabellado. La idea del elegante joven
noble de lengua mordaz y espantosos
modales ejerciendo de su patrono hizo
que Richard sintiera un ligero
escalofro. Gran parte del irritante
comportamiento de Alec se deba al
simple temor y cierto azoramiento.
Planeara lo que planease hacer aqu,
Richard esperaba que estuviera a la
altura. Ya haba silenciado a Ferris, por
lo menos.
Alec termin de leer las notas y las
dej encima de la mesa con un brusco

cabeceo. La lectura pareca haberle


dado el tiempo necesario para recuperar
el nervio.
Tengo varias cosas que aadir
dijo, y no todas ellas son adecuadas
para este interrogatorio. Tremontaine ha
soportado varias ofensas en este caso, y
es nuestro deseo presentarlas ante el
Consejo de los Lores en pleno. No
puedo ser ms especfico ahora sin
predisponer el caso. Asimismo, como
algunos de vosotros sabis aqu mir
ligeramente a lord Christopher, me
interesan los libros antiguos. Algunos de
ellos contienen, de hecho, algunos datos
tiles. En uno he encontrado una antigua

costumbre legal llamada el triple


desafio. Nunca se ha rescindido
oficialmente, aunque ha cado en desuso.
S que el cumplimiento de las antiguas
costumbres es algo que respetan
enormemente algunos caballeros y la
mirada que lanz a lord Karleigh fue
menos ligera, y espero que al llevar a
De Vier a la cmara ante todos los lores
del estado reunidos, podramos exigir a
su patrono que se levantara llamndolo
tres veces.
Suena muy dramtico dijo
Halliday. Estis seguro de que ser
realmente eficaz?
Alec se encogi de hombros.

Ser, como decs, un buen


espectculo. Y no querris castigar al
hombre equivocado.
Pero dijo suavemente lord
Montague, podemos convocar a la
nobleza entera de la ciudad para que
asistan a un buen espectculo?
La barbilla de Alec se levant
peligrosamente.
Debis de estar bromeando.
Pagaran por ver algo as. Dos reales
por cabeza, y sin derecho a sentarse.
Que voten el arancel de tierras mientras
estn todos reunidos. Se cancelarn
todas las partidas de naipes.
Basil Halliday estuvo a punto de

deshonrar
su
cargo
rindose
irremediablemente por lo bajo.
Tiene razn.
Y eso dijo Karleigh, contento
de tener por fin algo con lo mostrarse en
desacuerdo es lo que opinis de la
dignidad del Consejo, milord? Pero al
final, se aprob la mocin.

Captulo 26
Dos das despus, el alcaide del fuerte
estaba empezando a cansarse de perder
a las damas.
La suerte del principiante dijo
Richard de Vier. Y adems, no
estamos apostando en serio. Venga, slo
otra partida.
No suspir el alcaide, hara
mejor en ir a ver quin quiere veros esta
vez. Es que esta gente no se da cuenta,
las rdenes son rdenes, no cambian de
una hora para otra. Pero una cosa os
digo, podra jubilarme y mudarme al
campo con los sobornos que me ofrecen.

Estoy de moda dijo Richard;


es normal.
La celda estaba llena de flores,
como su palco en el teatro. Los
obsequios de comida y vino tenan que
ser rechazados por si estuvieran
envenenados, pero las camisas limpias,
los ramos y los pauelos se
comprobaban en busca de mensajes
secretos y se aceptaban graciosamente.
Quiz fuera de mal gusto hacer un hroe
de Richard de Vier con lord Horn
apenas fro en su tumba; pero los nobles
de la ciudad siempre se haban sentido
intrigados por el espadachn. Ahora la
opinin popular era que el verdadero

asesino de Horn, el patrono de Richard,


se descubrira pronto en el inminente
Consejo. Aun la casa vaca de Horn
estaba de moda; la gente pasaba frente a
ella varias veces, buscando el muro que
haba escalado De Vier y la habitacin
donde haba ocurrido todo. Y el joven
David Campion, el instigador del
emocionante proceso, era objeto de
insistentes bsquedas en el hogar de la
duquesa de Tremontaine aunque l
nunca estaba en casa.
***
Alec pasaba gran parte del tiempo

tendido de espaldas en una habitacin en


penumbra, leyendo. La duquesa le
enviaba bandejas con platos exquisitos a
intervalos regulares, que l se levantaba
para degustar. No le permita vino
suficiente. De noche deambulaba por la
casa, visitando la biblioteca y leyendo
cosas al azar, tomando apuntes y
tirndolos luego. Encontr una de las
primeras copias de la obra prohibida
Sobre las causas de la naturaleza y la
ley dos veces sin ver ni una sola
palabra. Lo nico que le impeda volver
corriendo a la Ribera era el hecho de
que Richard no estaba all.
Tampoco la duquesa estaba en casa

para lord Ferris. Las cartas que l le


enviaba llegaban a su destinataria, pero
no reciban respuesta. Una vez, la
encontr en un lugar pblico donde
saba que estara. Se mostr encantadora
pero no seductora. Sus ojos y sus
palabras
no
contenan
sus
acostumbrados dobles sentidos, y
responda sucintamente a los de l.
Ferris quera gritarle, golpearla, cerrar
los dedos alrededor de su cuello como
el tallo de una flor; pero haba personas
delante, no se atreva a iniciar una pelea
sin motivo. Sus rasgos delicados y su
piel clara lo empujaban a un frenes que
no haba experimentado en los muchos

meses pasados con ella. Quera


acariciar el satn tirante sobre sus
costillas, apoyar las manos en la curva
de su cintura y apretar su cuerpo ligero
como una pluma contra el suyo. Se
senta como un pordiosero asomado a la
verja de un parque, impotente e
irremediablemente desdichado. Saba lo
que haba hecho para ofenderla; pero no
entenda
como
poda
haberlo
descubierto. Aunque as fuera, no poda
seguir soportando que ella resintiese su
independencia. Ya haca tres aos que
era su voluntarioso aprendiz. Ella le
haba enseado lo que era el amor, y la
poltica. Gracias a ella se haba

convertido en lo que era. Y l le haba


servido bien, defendiendo sus opiniones
en el Consejo mientras ella se quedaba
sentada en el centro de la ciudad,
delicada anfitriona a la que todos
adoraban y de la que todos saban que
no le interesaba la poltica
No poda recordar cmo haba
despedido a su antecesor. Sus amoros
eran discretos. Tena la ciudad llena de
amigos; algunos de ellos, tal vez,
antiguos pupilos que la haban dejado
ms elegantemente. l haba estado
seguro de que Godwin estaba destinado
a ser el siguiente. Le haba beneficiado
ayudar a Horn en su pequea locura,

para expulsarlo de la ciudad. Si hubiera


estado en lo cierto sobre su inters por
Godwin, ella bien podra estar enfadada
ahora aunque cualquier otra mujer se
sentira halagada por sus celos. Pero
cmo se haba enterado? Estaba
jugando con l. Debera haberse
presentado ante ella con una acusacin?
Aguardado a que ella le diera la orden
de marcharse? Se le ocurri ahora que
quiz s se la hubiera dado: no por culpa
de Godwin, sino por culpa de este joven
pariente suyo, el arrogante joven de
altos pmulos. Haba buscado a lord
David en la Lista de Herldica y abierto
los ojos de par en par. Los lazos de

sangre eran demasiado estrechos, sin


duda. Pero nada era seguro con la
duquesa.
Lord
Ferris
haba
intentado
transmitir un mensaje a De Vier por
medio de intermediarios; pero todos sus
agentes eran rechazados, y al final haba
tenido que desistir so pena de desvelar
sus intereses. Por algn motivo que slo
ella conoca, Diane enviaba a su joven
pariente a defender la causa de De Vier.
Estaba seguro, en el interrogatorio, de
que De Vier haba comprendido sus
intenciones y haba estado a punto de
responder
afirmativamente
pero
entonces
se
haba
entrometido

Tremontaine. Deseaba saber a qu


jugaba Diane. La explicacin ms
sencilla era que quera a De Vier para
s. Pero Ferris no estaba dispuesto a
olvidar sus planes. Sin el apoyo de
Diane, sus opciones a la Creciente se
reduciran, pero aun as no era
imposible. Si de verdad De Vier lo
haba entendido, volvera a tener una
oportunidad en el Consejo abierto para
conseguir la cooperacin plena del
espadachn. Por qu, al fin y al cabo,
tendra que escuchar De Vier al joven
emisario de Tremontaine, quien
evidentemente estaba utilizando al
espadachn
para
impulsar
las

ambiciones de su casa? Ferris poda


prometerle libertad, patronazgo y
trabajo. Que viera Ferris, David
Alexander Campion no tena nada que
ofrecerle a De Vier.
***
En la Cmara del Consejo, que
antao haba sido la Cmara de los
Prncipes, reinaba un caos festivo. Hasta
el ltimo noble de la ciudad con derecho
a sentarse en el Consejo ocupaba hoy su
asiento o estaba de pie, o se
arremolinaba, apoyndose en bancos
para hablar con amigos a dos filas de

distancia, o llamando a sus criados para


que les trajeran otra bolsa de naranjas.
Los aromas mezclados de las naranjas y
el chocolate se imponan a los ms
habituales en la sala del enmaderado
encerado, el polvo del techo y la
vanidad humana. El Consejo empezaba
temprano esa maana, y las personas
desacostumbradas a saltarse el desayuno
no estaban dispuestas a prescindir de l.
Los
lores
Halliday,
Ferris,
Montague, Arlen y los dems miembros
de la mesa de Justicia no compartan el
regocijo general, ni su sustento. Estaban
sentados a una mesa en un estrado que
presida la sala con la pared con paneles

tras ellos. Los cancilleres del Consejo


Interno lucan sus togas azules, y Arlen y
el duque de Karleigh se haban vestido
lujosamente para presentarse en pblico.
De lord David Campion todava no
haba ni rastro.
Halliday observ a la muchedumbre
apiada.
Crees murmur a Ferris que
podramos aprovechar para aprobar una
o dos actas ya que estn todos?
No respondi tajantemente
Ferris. Pero te invito a intentarlo.
Dnde
se
ha
metido
Tremontaine?
Te imaginas dijo Montague

que se haya vuelto a perder?


Seguramente. Halliday mir de
reojo a los nobles reunidos. Ser
mejor que comencemos de todos modos,
antes de que empiecen a tirarse naranjas.
Se inclin hacia su ayudante. Chris,
diles a los heraldos que pidan silencio,
y luego ve y dile al alcaide que
esperamos a De Vier.
Richard y el alcaide del fuerte
aguardaban pacientemente en una
antecmara atestada de guardias.
Lo digo en serio conversaba el
alcaide con su prisionero, en vuestra
vida habis visto un juego de cuchillos
como el que tena ese extranjero, cada

uno de ellos tan largo como un


antebrazo, y equilibrado como el juicio
de Dios
En ese momento las enormes puertas
se abrieron como postigos a la sala de
reuniones, revelando un mundo de
inmensa magnificencia: una cmara cuyo
techo se elevaba hasta cuatro veces la
altura de una persona, tachonada de altas
ventanas que dejaban pasar un sol que
doraba la extensin de madera tallada
arriba y de baldosas abajo. El alcaide se
sacudi el polvo de las rodillas, y
Richard se enderez la chaqueta antes
de cruzar esos portales.
Ms de cerca, Richard tuvo una

vertiginosa impresin de roble antiguo y


arabescos recin dorados; y de un mar
vertical de rostros, mecindose y
rugindose como olas de verdad, pero
multicolores, como si la luz del sol
creara un arco iris. Distingui tres filas
de asientos, llenas de nobles, y en el
cuarto lateral una mesa elevada tras la
que se sentaban los hombres del
interrogatorio. Faltaba Alec. Pero Alec
vendra; tena que venir. Richard se
pregunt si volvera a vestir de verde y
oro. Ahora que estaba aliado con la
duquesa de Tremontaine, era apropiado
que lo pareciera. Richard se imagin a
la astuta duquesa dedicando a Alec el

tipo de mirada que le haba dedicado a


l en el teatro, prolongada, apreciativa y
divertida, diciendo tal vez con su
aristocrtico ronroneo: As que al final
has entrado en razn y has decidido
renunciar a la pobreza. Qu conveniente.
Tengo un trabajo para ti. Aunque
exactamente qu clase de trabajo era,
Richard no alcanzaba a desentraarlo.
Quiz
estuviera
confirmando
simplemente el regreso de Alec al redil
envindolo al Consejo. Evidentemente,
se haba producido algn roce con
Ferris; quiz hubiera decidido no matar
a Basil Halliday despus de todo, y
enviar a Alec para impedirlo. Richard

supuso que, con el respaldo de la


duquesa, Alec podra salvarle la vida
igual de eficientemente que Ferris, y sin
que a l le resultara tan gravoso. No
crea que Alec quisiera hacerle dao.
Le dieron a Richard una silla frente
al plantel de jueces. Todo su inters
recaa sobre l: la expresin de
Halliday, gravemente pensativa; fra la
de Ferris; el duque de Karleigh lo
miraba fijamente sin disimulos. Lord
Montague enarc las cejas en direccin
a Richard, sonri y form con los labios
las palabras: Bonita camisa. Detrs
de Richard, los bancos eran un
hervidero de comentarios. No le haca

gracia dar la espalda a tantos


desconocidos. Pero observ los rostros
de sus jueces como espejos para ver lo
que ocurra detrs de l. El de Halliday
delataba irritacin; hizo un gesto, y los
heraldos empezaron a aporrear pidiendo
silencio.
El alboroto muri lentamente con un
shhh! siseante y un audible: Qu ya
empiezan!. Por fin la estancia qued
tan silenciosa como caba esperar de un
espacio tan atestado de almas. Se
arrastraban los pies, crujan los bancos,
pero las voces humanas se aquietaron
hasta formar un suave murmullo. Y en
medio de ese silencio resonaron un par

de pasos sobre las baldosas.


Desde el otro extremo de la cmara
llegaba una figura alta vestida de negro
cruzando la vasta extensin de suelo.
Conforme se acercaba, a Richard se le
form un nudo en la garganta. El negro
que acostumbraba a vestir Alec era esta
vez todo de terciopelo. Sus botones
rutilaban azabaches. Los bordes niveos
de su camisa estaban bordados con
encaje de plata. Y, para mayor asombro
de Richard, en una de sus orejas
destellaba un diamante.
Alec tena el semblante plido,
como si no hubiera dormido. Cuando
pas junto a la silla de Richard no le

mir. Subi al estrado y tom asiento


entre los jueces.
La duquesa haba aconsejado a su
pariente a qu hora exacta deba
aparecer. Era su deseo que nadie lo
abordara antes de que diera comienzo el
Consejo, ni tener que hablar con ningn
otro juez al sentarse a la mesa. Su lugar
estaba entre lord Arlen y el duque de
Karleigh, al otro lado del Canciller de
la Creciente y lord Ferris.
El murmullo en los bancos volva a
crecer de forma atronadora. Los
heraldos se apresuraron a pedir silencio,
y comenz el interrogatorio.
Leyendo sus apuntes, lord Halliday

repiti las preguntas del otro da, y


Richard sus respuestas. En un momento
dado alguien exclam desde los bancos:
Ms alto! No todos lo omos!
No soy un actor dijo Richard.
Se mostraba malhumorado porque as
era como le hacan sentir. Casi esperaba
que Alec hiciera alguna broma sobre
tirarle flores; pero fue Halliday el que
se dirigi a l.
Echad la silla hacia atrs unos
pasos; el sonido se propagar mejor.
As lo hizo, y sinti que de alguna
manera el alto techo capturaba y
proyectaba sus palabras por toda la
cmara. Esta gente pensaba en todo.

Al cabo, lord Halliday se dirigi al


Consejo:
Nobles seores: habis escuchado
el interrogatorio de los jueces al
espadachn Richard, llamado De Vier,
con relacin a la muerte de Asper
Lindley, el difunto lord Horn. Que
conspir en esa muerte y la llev a cabo
est ahora fuera de toda duda. Pero el
honor de una casa noble es asunto
delicado, algo que no se menciona a la
ligera. Os damos las gracias por vuestra
presencia en la sala este da y os
rogamos silencio mientras el magistrado
formula la triple pregunta.
Mir a lord Arlen, que se reclin en

su silla de respaldo alto. Tras la


relajacin del gesto de Arlen arda una
tremenda concentracin; y la sala,
presintindola, guard silencio. Arlen
levant la cabeza, y la profunda mirada
de sus ojos jvenes y viejos a un tiempo
pareci tocar todas las caras de la
cmara, desde los solemnes hombres del
frente a los jvenes que rean
animadamente en un rincn donde
pensaban
que
podan
pasar
desapercibidos.
La voz de Arlen son seca y clara.
Lleg a todos los odos.
Por la autoridad de este Consejo,
y de la mesa de Justicia que lo preside,

y por el honor de todos los presentes,


conmino a todo aqul que posea un ttulo
del pas, cuyo padre lo ostentara y que
desee que lo ostente su hijo, que se
levante ahora y proclame si fue su honor
o el de su casa el que qued restaado
con la muerte de Asper Lindley, el
difunto lord Horn.
La primera vez que escuch la
pregunta Richard sinti un escalofri en
la espalda. No haba otro sonido en la
sala, y el mundo al otro lado de la
ventana haba dejado de existir. Cuando
Arlen repiti la pregunta, Richard oy
un arrastrar de pies, como si alguien se
prepara para levantarse, aunque nadie lo

hizo. Arlen esper a que se restaurara el


silencio antes de repetirla por tercera
vez. Richard cerr los ojos, y sus manos
se cerraron sobre los brazos de su silla
para no responder al desafo. No era su
honor el que preocupaba a estas
personas. Y en el silencio opresivo
nadie se levant.
Maese De Vier. Richard abri
los ojos. Basil Halliday estaba
dirigindose a l con voz serena de
orador para que todos pudieran orlo.
Permitid que os lo pregunte por ltima
vez. Delegis sobre algn patrono la
muerte de lord Horn?
Richard mir a lord Ferris, que lo

miraba a su vez con mudo apremio, con


las arrugas de su cara rgidas de velada
frustracin. Era una orden implcita, y a
Richard no le gust. Volvi la mirada
hacia Alec, que miraba por encima de su
cabeza con una abstracta expresin de
aburrimiento.
No respondi Richard.
Muy bien. La voz de Halliday
rompi el hechizo de Arlen, decisiva y
normal. Tiene alguien algo ms que
aadir?
Como si sa fuera su seal, Alec se
puso de pie.
Yo, desde luego.
Un largo suspiro pareci escapar de

la boca colectiva. Alec alz una mano.


Con vuestro permiso dijo a los
otros; y cuando asintieron, baj los
escalones en direccin a Richard.
Cuando la figura de negro se acerc
a l, Richard vio que la mano de Alec se
perda en la pechera de su chaqueta. Vio
el destello metlico, y vio su propia
muerte al final de la fina hoja empuada
por el hombre de terciopelo negro. Su
mano sali disparada para repeler el
cuchillo.
Estamos susceptibles dijo Alec
, verdad? Sac el medalln de oro
de Tremontaine y, todava a algunos
pasos de distancia, se lo lanz a Richard

. Decidme dijo Alec, arrastrando


las palabras, y ya que estis, decidlo
alto para que todos lo oigan, habis
visto antes este objeto en particular?
Richard le dio la vuelta. Lo haba
visto en la mano de Ferris, en la Ribera,
la noche que haban hablado en el local
de Rosalie. Ferris se lo haba mostrado
para despejar sus dudas sobre si aceptar
o no el encargo annimo. El trabajo que
haba resultado ser el asesinato de
Halliday. El que Alec no haba querido
que aceptara. Identificar ahora el
medalln y su finalidad equivaldra a
apuntar a Tremontaine con el dedo,
delante del mismo Halliday.

Ests seguro? empez; pero


la voz de Alec se impuso a la suya:
Estimado amigo, he odo muchas
cosas escandalosas sobre vos, pero no
que estuvierais sordo.
O equivaldra apuntar a Ferris con el
dedo. Tremontaine y Ferris haban
tenido un desencuentro. Tremontaine
negara cualquier implicacin en el
trabajo de Halliday. O tal vez tal vez
nunca hubiera habido ninguna para
empezar.
S dijo Richard. Lo he visto.
Me asombris. Dnde?
El tono de voz de Alec, lo exagerado
de su antagonismo, le record

inevitablemente la primera vez que se


vieron. Entonces, su temerario ingenio,
imprudente y amargo, haba atrado a
Richard. Ahora conoca mejor a Alec, lo
bastante como para reconocer su miedo
y desesperacin. Alec se haba acercado
lo suficiente para que Richard oliera la
fragancia acerada del lino recin
planchado, la locin con que le haban
afeitado y, soterrada, la agudeza de su
sudor. Su familiaridad le hizo sentirse
mareado de repente; y para su
consternacin azuz sus sentidos con
deseo por el noble de negro. Se atrevi
a mirar a Alec a los ojos; pero, como
siempre, Alec miraba ms all de l.

Me ensearon esto el medalln


de Tremontaine hace unos meses, en
la Ribera. Me lo ense alguien un
agente de Tremontaine. Richard no
mir a Ferris.
Un agente de Tremontaine?
repiti Alec. De veeeras? Seguro
que no fue alguien que simplemente
pretenda venderos un objeto robado?
Pens: De veeeras, Alec! Pero
probablemente as era como crean los
nobles que era la Ribera.
Vena a encargarme un trabajo
respondi Richard.
Era un agente habitual, alguien
que conocais?

No. No lo haba visto nunca.


Lo reconocerais si volvierais a
verlo?
No
necesariamente
dijo
ambiguamente Richard. Slo lo vi esa
vez. Y pareca estar disfrazado.
Oh, s? Disfrazado? Pudo
percibir el placer en la voz de Alec. Era
como si estuvieran librando un combate
de demostracin, como los que les
gustaban a las muchedumbres, con
abundancia de fintas y alardes. Qu
clase de disfraz? Una mscara?
Ambos saban lo que se avecinaba, y
eso forj el primer lazo de complicidad
entre ellos aquel da.

Un parche en el ojo dijo


Richard. Sobre el ojo izquierdo.
Un parche en el ojo repiti con
voz fuerte Alec. El agente de
Tremontaine llevaba un parche en el ojo.
Claro
que
aadi
candorosamente Richard mucha gente
lo lleva.
S convino Alec, cierto.
Apenas s bastara para acusar a alguien
de hacerse pasar por representante de
los Tremontaine en una cuestin de
honor, no es as, seores? Se volvi
hacia el jurado. De todos modos,
hagamos la prueba. Me permite la mesa
llamar a declarar a Anthony Deverin,

lord Ferris y Canciller del Dragn?


Nadie tuvo problemas para or a
Alec. Pero la sala permaneci
desesperadamente silenciosa.
Ferris se incorpor fluida y
lentamente, como un mecanismo
engrasado. Baj los escalones y se situ
junto a Alec, enfrente de Richard.
Bueno, maese De Vier dijo;
slo eso. Y bien?
Intentaba infundir temor en Richard,
que perciba algo de locura en el
canciller, ms intenso y furioso que Alec
en su peor momento. Era como si lord
Ferris no se creyera an que estaba
derrotado, y al mismo tiempo lo creyera

tanto que estaba dispuesto a hacer


cualquier cosa con tal de negarlo.
Milord
dijo
amablemente
Richard a Alec y esta vez Alec no
pudo obligarle a retirar el ttulo,
debis preguntarme qu queris de m.
Es ste el hombre que habl con
vos en la Ribera? pregunt Alec.
S respondi Richard.
Alec se gir hacia Ferris. El cuerpo
de Alec estaba tan cargado de tensin
que no poda temblar. Su voz haba
cambiado: formal, ausente, como si
estuviera atrapado en aquel ritual de
acusacin y justicia.
Milord Ferris, Tremontaine os

acusa de falsedad. Lo negis?


El ojo sano de Ferris estaba clavado
en el joven.
Falsedad para con Tremontaine?
Sus labios se apretaron en una agria
sonrisa. No lo niego. No niego
haberme entrevistado con el honorable
De Vier en la Ribera. No niego haberle
enseado el sello de Tremontaine. Pero
sin duda, seores dijo, con su voz
ganando en seguridad mientras se
enfrentaba a la hilera de sus pares, a
cualquiera de vosotros se os podr
ocurrir otra razn para que yo hiciera
algo as.
Richard abri la boca, la cerr.

Ferris sugera que haba acudido a l


para pedirle que matara a Diane.
Alec lo dijo por l:
De Vier no acepta bodas.
La frase conocida alivi en parte la
tensin reinante en la sala:
Ni bodas, ni mujeres, ni duelos de
demostracin recit con voz triste
Montague.
Muy
bien
dijo
Alec
directamente a Ferris, resonando su voz
con emocin contenida. Y si rechaz
el trabajo, como sin duda ocurri, por
qu enviasteis dos veces a vuestra
criada, Katherine Blount, para negociar
con l?

El aliento de Ferris sise


fuertemente al escapar por su nariz. As
que era all adonde haba acudido a
Diane, su rival en la cama. La muy zorra
no tena orgullo. Pero tena que ser
eso Cmo sabra si no Tremontaine
de sus encuentros con De Vier? Lo
saba, entonces; pero no poda
demostrar que l lo saba.
Mi criada. Ferris se oblig a
aparentar sorpresa. Entiendo. La
seorita Katherine es natural de la
Ribera. La tom a mi servicio para
librarla de la crcel. No tena ni idea de
que retuviera sus viejas costumbres, sus
antiguas amistades

Un momento dijo Richard de


Vier. Si lo que queris decir es que
ella es mi amante, no es cierto. Vos lo
deberais saber muy bien, milord.
Lo que quiera que sea dijo
framente Ferris, no es de mi
incumbencia. A menos que pretendis
que mi criada comparezca ante este
Consejo para testificar que haca de
recadera en mi nombre, me temo que
tendremos que olvidarnos de este
asunto.
Y qu hay del rub? Alec se
dirigi a Ferris en voz tan baja que aun
Richard tuvo problemas para orlo. Pero
la vieja nota burlona haba vuelto a su

voz.
Ah empez Ferris, con tono
estentreo para el pblico. S.
Robado
Es mo murmur Alec. Con la
gracia y el sentido de la oportunidad de
un actor abri la mano, mantenindola
baja entre su cuerpo y el de Ferris. El
anillo de rub reluca en su dedo.
Siempre lo ha sido y siempre lo ser. Lo
reconoc enseguida cuando Richard lo
trajo a casa. Ferris escudriaba su
rostro. S continu Alec con un
ronroneo
insinuante,
eres
increblemente obtuso, verdad? Incluso
me vest de negro especialmente para

que establecieras la conexin. Pero


supongo que no se te puede pedir que
veas las cosas igual de claro que el
resto de nosotros
El insulto dio en el blanco; Ferris
apret el puo. Richard se pregunt
cmo podra impedir que Ferris matara
a Alec aqu en el Consejo.
Milord? La voz de Basil
Halliday intent sacar el drama al
escenario pblico; pero Ferris se haba
quedado paralizado de repente por la
doble visin del joven que tena ante s
tal y como era la noche de los fuegos
artificiales, subiendo a la carrera las
escaleras de aquella taberna de la

Ribera.
Dicen que tiene una lengua capaz de
arrancar la pintura de la pared. Richard
dice que antes era un estudiante.
Gracias, Katherine. Lo he visto.
Es muy alto.
Alto, y mucho ms apuesto que
cuando tena el pelo alborotado encima
de la cara vestido de negro, por
supuesto: los harapos negros de un
estudiante, entonces. Ferris record
haber preguntado por el espadachn y
recibir la respuesta de un risueo
tabernero: Oh, es con el erudito de De
Vier con quien debis hablar, seor. l
es el que sabe dnde se mete

ltimamente. Y Ferris haba visto pasar


a Alec por su lado camino de la puerta,
se haba fijado en los huesos pero
jams hubiera relacionado a ese
andrajoso con la criatura melosa y acida
que le haba insultado en casa de Diane.
De modo que no era Katherine la
que haba informado a la duquesa, sino
su pariente. Con su informacin Diane
habra conjeturado todo lo que haba
hecho Ferris, y lo que se propona.
Sinti deseos de rerse de su propia
estupidez. Haba estado observando su
mano derecha estos ltimos das, la
mano que sostena sus afectos,
preguntndose como un marido celoso

por qu lo repudiaba; mientras que todo


ese tiempo era su mano izquierda la que
guardaba la llave de su futuro, sus
complots y su mente.
Diane haba descubierto su traicin,
la cual viniendo de su amante y alumno
era inaceptable. Basil Halliday era su
tesoro, el corazn mimado de sus
esperanzas polticas para la ciudad. Ya
haba contratado al espadachn Lynch
para que se enfrentara a uno de Karleigh
en defensa de Halliday, y haba
conseguido disuadir a Karleigh. No
estaba dispuesta a perdonar que Ferris
intentara deshacerse de su rival poltico.
El que Ferris hubiera fingido que las

rdenes procedan de ella era


doblemente condenable.
No era sa su intencin. Pensaba que
podra convencer a De Vier de que
trabajara para l por sus propios
medios. Pero cuando el espadachn
haba demostrado ser recalcitrante,
Ferris record el sello de Tremontaine
que descansaba en su bolsillo, prestado
por la duquesa aquella noche con un
propsito
completamente
distinto.
Enserselo a De Vier le haba parecido
el culmen de la astucia. Recordaba
haber pensado que si, algn da, De Vier
era llamado a declarar por el asesinato
de Halliday, las pruebas sealaran a

Tremontaine y la duquesa, por fin, se


vera obligada a pisar la Cmara del
Consejo para defender su casa ante
Ferris, el nuevo Canciller de la
Creciente
Una vez comenzada la charada con
el sello, darle tambin a De Vier el rub
de Tremontaine le haba parecido una
oportunidad demasiado buena como
para dejarla escapar. Diane se lo haba
tirado un da con una broma sobre ir a
empearlo; no esperaba recuperarlo.
Era la pasin por el detalle de Ferris, su
amor por los embaucamientos y la
complejidad, y la fe en su propio poder
para controlar a cualquiera, lo que le

haba puesto la zancadilla.


Ahora estaba atrapado en los
dorados floreos de sus propias
maquinaciones. Si hubiera dejado en paz
a Godwin, si hubiera dejado en paz a
Horn, quiz De Vier no se hubiera
sentado nunca ante el Consejo; y quiz
Alec no hubiera vuelto nunca a la Colina
en busca de ayuda para su amante
En fin, an podra asumir la culpa
por la muerte de Horn Era justo que
lo hiciera, a fin de cuentas. Sera eso lo
que queran, la duquesa y su joven. Lord
David quera salvar la vida de su
amante. Y Diane quera ver a su propio
amante arruinado. Posea los medios

necesarios para ello. La duquesa se


haba encargado de que estuviera
presente una considerable multitud de
espectadores: hasta el ltimo lord de la
ciudad estaba all. Si Ferris se negaba a
actuar para salvar a De Vier,
Tremontaine revelara el complot de
Halliday delante de todos.
Y bien, milord? La voz de
Tremontaine son alta y clara para que
todos la oyeran. Habremos de
olvidarnos del asunto? Pues no os falta
razn; no tengo a vuestra criada
guardada en la manga, esperando a
testificar contra vos.
As recibi Ferris uno de los

momentos que atesoraba. Se senta en lo


alto de la cspide del pasado y el futuro,
sabedor de que sus acciones regiran
sobre ambos. Y le pareci sumamente
claro entonces que deba asumir el
control, y cmo hacerlo. Se desgraciara
por voluntad propia, por s solo, frente a
los
ojos
que
todos
clavaban
perfectamente en l.
Lord Ferris se gir, de modo que no
diera la espalda a los jueces ni a la
masa de hombres que aguardaban sus
palabras. Se dirigi a Tremontaine, pero
sus palabras eran para todos ellos,
transmitidas con esa fuerte voz de
orador que tan a menudo haba

encandilado al Consejo.
Milord, no hace falta que os
saquis nada de la manga. Me
avergonzis, seor, como esperaba no
tener que avergonzarme jams en mi
vida; y aun as, por el bien de la justicia
debo hablar. Quiz digis que estoy
dispuesto a vender mi honor para
mantener mi honor; pero vender mi
honor a cambio de justicia, eso nunca
podr hacerlo.
Interesante dijo en tono familiar
Alec, aunque se aparta de las normas
de la retrica conocidas. Continuad.
Asumiendo correctamente que nadie
ms haba odo ese comentario, Ferris

procedi.
Seores; sea para sus excelencias
la justicia, y el honor para maese De
Vier. Richard se sinti enrojecer de
azoramiento. Para lord Ferris, hacer de
s mismo un espectculo era su trabajo;
pero Richard no tena paladar para el
drama. Ante todos vosotros, confieso
libremente aqu que me present en
falsedad ante De Vier en nombre de
Tremontaine, y que fue por medio de mi
intervencin que Horn hall la muerte.
Y eso, pens complacientemente
Ferris, ni siquiera era mentira.
Basil Halliday lo miraba fijamente
con incredulidad. Todos los jueces

estaban
paralizados,
callados,
calculando, contemplando a aqul de
ellos que haba tomado el estrado para
destruirse. Pero en los bancos era otro
cantar. Los nobles del pas gritaban,
discutan,
comparaban
notas
y
comentarios.
Por encima del teln de ruido,
Halliday le dijo:
Tony, que ests haciendo!
Y, llevado por la corriente de su
pura manipulacin, Ferris encontr el
delicioso valor de mirarlo gravemente a
los ojos y decir:
Ojal no fuera cierto; lo deseo de
corazn. Hablaba en serio.

Pide silencio, Basil dijo lord


Arlen, o no habr forma de
detenerlos. Los heraldos dieron
golpes y voces, y al cabo se restableci
una suerte de orden.
Milord Ferris dijo pesadamente
Halliday. Asums la responsabilidad
por el desafo a lord Horn. Es un asunto
para la Corte de Honor, y como tal se
resolver all.
Pero eso no le servira de nada a
Ferris, aunque a la duquesa podra
complacerle el verlo barrido bajo la
alfombra. Para servir a sus fines su
cada tena que ser espectacular; algo
que se recordara con asombro algo de

lo que regresar envuelto en gloria. De


modo que Ferris levant una mano, un
gesto de desaprobacin que hizo que le
ardiera la palma como si sostuviera en
ella sus espritus vivos. Por supuesto
que lo escucharan todos. Haba sido su
prodigio, el joven brillante de encanto y
coraje. Se haba ocupado de que
estuvieran listos para seguirlo: podra
haber conseguido la Creciente con slo
pedirla. Ahora tardara ms; pero con su
mismo acto de abnegacin estaba
labrndose el camino de vuelta a sus
corazones.
Seores se dirigi a la cmara
. El Consejo de mis pares, los nobles

seores de este pas, es corte de honor


suficiente para m. Confieso libremente
que merezco un castigo a vuestras manos
y no rehuir el peso de su justicia. Pero
creo que lo que ha predestinado que mis
malas obras sean reveladas ante todos
me ha reservado asimismo el don de
permitiros escuchar mis motivos, la
causa de honor que me impeli a
cometer tal acto, aqu, de mis propios
labios. La galera se revolvi de
inters. Esto era lo que haban venido a
ver, al fin y al cabo: el drama, la pasin,
la violencia; la creacin y la destruccin
de reputaciones en una sola maana.
Casi en un aparte, pero enunciado de

modo que todos lo oyeran, Ferris acot:


En cuestiones de honor, el sabio
temer mucho menos la censura de sus
pares que su conjetura. El epigrama
suscit una oleada de risas aprobatorias.
Los jueces murmuraron entre s,
decidiendo si aprobar la inusitada
solicitud. Slo Alec estaba preocupado:
Richard conoca esa expresin de sumo
desdn y lo
que
significaba.
Aparentemente, en los planes de
Tremontaine no entraba ningn discurso
de Ferris. Pero no haba gran cosa que
pudiera hacer Alec al respecto, tan slo
quedarse all plantado dejando que la
altanera enmascarara sus nervios.

Richard no poda apartar la vista de l,


esbelto, quebradizo y ecunime. Todo lo
que, en la Ribera, viniendo de un
desecho acadmico harapiento y de
largos cabellos, haba inspirado rabia
homicida en los hombres, era apropiado
y comn en el mundo de esta elegante
criatura refinado casi hasta la
parodia, pero an en los lmites de la
normalidad. Los nobles no le amaran
por ello, pero lo aceptaran en su seno.
ste era su sitio, despus de todo.
Richard intent imaginarse a Alec como
era ahora, de nuevo en sus habitaciones
de la Ribera y sinti que le atenazaba
el estmago una emocin que juzg

mejor no tomar en consideracin.


Apart los ojos de los secretos del
comportamiento de Alec y volvi a
fijarse en lord Ferris.
El canciller haba inclinado su
lustrosa cabeza; pero sus hombros
cuadrados denotaban galantera y una
noble determinacin. Ya fuera por su
pose o por la pura curiosidad que
suscitaba su ruego, Ferris obtuvo lo que
quera. En la pausa en los
procedimientos mientras los jueces
tomaban la decisin de permitirle
hablar, Ferris haba elaborado los
detalles de su historia; la atac ahora en
un nuevo tono, no humilde sino feroz con

la desesperacin de quien tiene una


ltima oportunidad de limpiar su nombre
de calumnias; aunque con el tinte de
resignacin de quien sabe que ha obrado
mal.
Seores comenz de nuevo,
acercndose al centro de la sala a largas
zancadas. Como sabis, en cuestiones
de honor nos debemos ciertas
explicaciones. Os las ofrecer todas
ahora, con retraso y no poca vergenza.
Los ms perspicaces habrn intuido ya
el motivo: ped la muerte de Asper
Lindley y ocult posteriormente el
hecho, para impedir un brote de rumores
con el que podran sufrir los inocentes.

Ruego que os lo tomis ahora como hice


yo entonces como un simple rumor;
como la malicia, quiz, de un viejo
Levantando la voz, Ferris se interrumpi
y se pas una mano por la cara.
Perdonadme. No es ste lugar donde
librar nuevamente el duelo. Baste decir
que haba llegado a creer que lord Horn
se propona deshonrar a un pariente de
mi madre. Bebido, Asper se refiri en
trminos irrespetuosos a la mujer de mi
pariente, y aun empez a afirmar que el
hijo del hombre se pareca ms a l que
a su padre. El chico el joven, debera
decir, puesto que contaba casi
veinticinco aos estaba en la ciudad

en ese momento, y tem lo que temera


cualquiera en ese caso. Lo cierto es que
s que se pareca a Asper, en su aspecto
y en otros sentidos.
Ferris hizo una pausa, como para
recobrar el dominio de s mismo. La
sala estaba en absoluto silencio. Pero
saba que todos estaban repasando la
lista de jvenes esbeltos y apuestos que
haban pasado recientemente por la
ciudad. Posiblemente haba sido ya
demasiado obvio; sin duda haba
proporcionado detalles suficientes para
etiquetar a Michael Godwin como el
bastardo de Horn, para siempre, en la
mente de algunos. Que l supiera,

incluso podra ser cierto. Y ah estaba,


su regalo de despedida para Diane; una
mancha sobre el hombre que haba
osado considerar para reemplazarlo.
Qu dedicara a eso sus delicadas
estratagemas!
Lord David, curiosamente, sonrea
como si todo aquello le hiciera gracia.
Ferris lo observ por el rabillo del ojo
y le traspas de repente la horrenda idea
de haber cometido un error de que
Tremontaine no era realmente quien
deca ser; la duquesa le haba engaado
una ltima vez y estaba acostndose con
esta desgarbada belleza Pero ya era
demasiado tarde para cambiar su

historia. Puso freno bruscamente a sus


cbalas. La mala suerte haba querido
que fuera un hombre celoso. No deba
permitir que eso se interpusiera en el
camino de su prximo paso, la funcin
que todava estaba por dar.
Se volvi para encararse con los
jueces, dando su hombro izquierdo al
joven, para no verle la cara.
Seores dijo en voz baja pero
imperiosa, una de sus especialidades.
Espero que el honor del tribunal se vea
satisfecho con esto. Si
Quiz el honor se vea satisfecho
lo interrumpi lord David arrastrando
las palabras, pero Tremontaine no. Si

pudiramos prescindir por un momento


de retricas edulcoradas, me gustara
sealar que mentisteis a De Vier, y que
habis intentado difamar el nombre de
vuestro sirviente en el tribunal para
ocultar ese hecho.
Ferris sonri para s. Un joven
igualitario. A este tribunal le daba igual
cmo tratara a sus sirvientes; el
muchacho haba pasado demasiado
tiempo en la Ribera. Si l era la ltima
opcin de Diane, la duquesa tendra
trabajo por delante ensendole
paciencia en el arte de gobernar;
cualquiera poda ver que daba
demasiada importancia a las cosas. De

Vier, por otra parte, era la viva imagen


de la calma, delatando tan slo un
inteligente inters. Ferris lamentaba
perderlo. Su equilibrio era perfecto.
Ruego el perdn de Tremontaine
dijo gravemente Ferris. No soy
ajeno al hecho de haberme comportado
deplorablemente.
Cualquier
otra
compensacin queda en manos de la
mesa de Justicia. En cuanto al resto
Una serie de alientos entrecortados
surcaron la sala cuando vieron lo que
estaba haciendo. La tnica de terciopelo
azul, ricamente bordada con el dragn
del canciller del Consejo Interno,
colgaba suelta ahora de sus hombros.

Con meticulosa formalidad deshizo los


ltimos botones y apart de su cuerpo el
manto de su oficio. Lord Ferris lo dobl
cuidadosamente, sin dejar que tocara el
suelo. Se qued delante de todos vestido
con medias, calzas, y una camisa blanca
cuyas grandes mangas y alto cuello
cubran tanto como la tnica, aunque de
forma mucho menos imponente. Alec
tuvo el descaro de quedarse mirndolo.
En cierto modo, fro y terrible,
Ferris estaba pasndoselo en grande.
Todo aquello era poltica, a fin de
cuentas. Con cada gesto de marcada
humildad, atraa a su pblico hacia s.
Cuando estuviera tan abajo que ya no

pudiera caer ms, le mostraran piedad.


Y sobre esa piedad l reconstruira su
fortuna.
Agradeci hondamente el permiso
para renunciar a su cargo. Firm
cortsmente las declaraciones de su
testimonio. Y humildemente se qued a
la sombra del estrado de la mesa de
Justicia de la que haba cado, mientras
sus hasta ahora colegas se retiraban a
decidir su suerte.
Los nobles en los bancos se movan
de un lado para otro. Volvan a encargar
naranjas. Nadie se acerc a Ferris y De
Vier, aislados en el centro de la sala.
Por fin Ferris hizo una sea a un

escribano para que le trajera una silla.


De Vier no estaba prestando atencin.
Su amigo se haba ido con los dems
jueces.
Poco importaba que creyeran o no la
historia de Ferris. Ninguno de ellos
estaba ansioso por castigar a De Vier,
tan slo por aclarar quin tena la culpa
de la muerte de Horn. Con un patrono
noble en el tribunal, toda la culpa caa
de los hombros de De Vier emerga
convertido en un hroe, fiel a la
confianza de su patrono hasta la muerte.
Todos los espadachines estaban locos,
desde luego. A la gente le gustaba eso.
Haba sido arriesgado que Ferris

insistiera en hacerse escuchar en un


Consejo abierto: alguien podra haber
sacado a relucir fcilmente las
atrocidades cometidas con Horn. Pero
haban respetado su humildad, o se
haban dejado distraer por ella, y nadie
haba dicho nada.
Los murmullos de expectacin en los
bancos indicaron a Ferris que los jueces
volvan a cruzar la doble puerta.
Aguard largo rato antes de girar la
cabeza para mirarlos. Uno por uno los
hombres retomaron sus asientos, sin que
sus rostros solemnes delataran nada.
Haran todava un ejemplo de l?
Habran visto de algn modo a travs

de su farsa? O seria simplemente que


sufran con el trauma de su destitucin?
Ferris se clav los dedos en la palma; se
concentr en mantenerlos inmviles. La
ltima imagen que diera deba ser la de
alguien que afrontaba su destino con
elegancia.
Fue Arlen el que habl, no Halliday.
Ferris mantuvo la mirada apartada del
estanque quieto que eran los ojos del
otro: los haba visto ruborizar a otros
hombres en el pasado. Arlen habl de
una compensacin financiera a la casa
de Horn, disculpas pblicas a
Tremontaine Ferris intent combatir
la creciente ligereza de su corazn.

Sera eso todo? Conservara an el


amor y la confianza de Halliday? Qu
estpido, pens, qu estpido y
compuso el rostro en lneas de profunda
preocupacin. Supona un esfuerzo
fsico mantenerlo as cuando finaliz
Arlen; no esbozar una sonrisa de alivio
era tan difcil, a su manera, como
levantar rocas o subir escaleras.
Antes de que el silencio que sigui a
la sentencia de Arlen pudiera romperse,
lord Halliday dijo:
ste es el castigo que considera
justo elegir el Tribunal de Honor. Que
conste en acta. Hablo ahora por el
Consejo de los Lores, de cuyo Consejo

Interno sois antiguo miembro. No


olvidamos los servicios que all habis
prestado, ni vuestra habilidad a la hora
de ejecutarlos. Aunque ahora vuestra
actual posicin os impide continuar
sirviendo
all,
al
Consejo
le
complacera aceptar vuestros servicios
al estado en otra esfera. A tal fin
proponemos vuestra asignacin en
calidad de embajador plenipotenciario a
la nacin libre de Arkenvelt.
Ferris tuvo que morderse el labio
para no soltar una carcajada no, esta
vez, de alivio. Pero la risa histrica no
era la respuesta adecuada que presentar
en pblico ante una derrota aplastante.

Arkenvelt! El viaje duraba seis


semanas por mar, o tres meses por
tierra; estara lejos de las fronteras de su
pas. Las noticias llegaran con dos
meses de retraso, su trabajo sera estril
y aburrido.
Era el destierro, entonces, y cmo lo
conocan. El destierro a un desierto
helado de anarquistas tribales que
casualmente controlaban la mitad de las
riquezas del mundo en plata y pieles. La
ciudad portuaria, eje de todo el
comercio importante, era una gigantesca
aldea internacional de pescadores cuyas
casas estaban excavadas en la misma
tierra. Dormira sobre una pila de pieles

de valor incalculable y despertara para


arrancar un pedazo de carne de oso
congelada del cadver colgado junto a
la puerta. Su trabajo consistira en
interceder entre intereses comerciales,
ayudar a capitanes perdidos a encontrar
el camino a casa examinar las
polticas de mercaderes y mineros. Lo
mximo a lo que podra aspirar sera
forrarse los bolsillos de riquezas
locales mientras esperaba a que lo
llamaran de nuevo. No poda saber
cundo ocurrira eso.
Milord Ferris, aceptis el cargo?
Qu ms podan hacerle? Qu ms
poda hacerle ella? Conoca la ley; eso

se lo deba a Diane. Pero, naturalmente,


a Diane le deba tantas cosas.
Oy su propia voz, como si sonara
al final de un tnel, desgranando las
frases de gratitud apropiadas. No era
una oferta exenta de generosidad: la
oportunidad de redimirse en un puesto
de responsabilidad que, con el tiempo,
lo conducira a otros. Si se comportaba,
no tardara mucho. Y ellos olvidaran,
con el tiempo Eso se deca Ferris.
Pero resultaba difcil no rendirse a la
risa, o a los gritos, decirles lo que
pensaba de todos ellos mientras
observaban su digna reverencia y su
espalda recta, todos esos ojos que

seguan su lento caminar por el suelo


resonante hasta que cruz la puerta de la
cmara del Consejo de los Lores.

Captulo 27
Al parecer los nobles de la ciudad
queran felicitar a Richard de Vier.
Queran pedirle disculpas. Queran
admirar su atuendo, queran invitarle a
comer. Iba a pegar a alguien, saba que
iba a pegar a alguien si no se apartaban,
si no dejaban de arremolinarse a su
alrededor intentando tocarlo, llamarle la
atencin.
El alcaide del fuerte apareci a su
lado. Richard sigui la senda que
abrieron sus hombres para salir de la
cmara, hasta la pequea sala de espera.
All, una voz que conoca dijo:

No pensaras que iban a dejarte


marchar sin ms?
Tena sed, y hasta la ltima
magulladura de su cuerpo le dola.
Respondi:
Por qu no?
Te adoran dijo Alec, sonando
horriblemente como l mismo.
Quieren que te acuestes con sus hijas.
Pero tienes una cita previa con
Tremontaine.
Quiero irme a casa.
Tremontaine desea expresar su
gratitud. Hay un carruaje esperando
fuera. Acabo de gastar una fortuna en
sobornos para asegurar un camino

despejado. Vamos.
Era el mismo carruaje pintado al que
recordaba haber ayudado a subir a la
duquesa, aquel da en el teatro. El
interior estaba acolchado con terciopelo
de color crema que pareca tener una
capa de plumas de ganso debajo.
Richard se reclin y cerr los ojos. Se
produjo un suave tirn cuando el
vehculo empez a moverse. Iba a ser un
largo viaje; los edificios del Consejo
estaban lejos al sur y al otro lado del ro
desde la Colina. No podan planear
dejarle en la Ribera, las calles no
permitan el paso de un carruaje de ese
tamao.

Oy un roce de papel. Alec le


ofreca un paquete aplastado de bollos
pegajosos para que eligiera.
Es todo lo que he podido
conseguir. Richard se comi uno, y
luego otro. Y otro ms desapareci de
alguna manera, aunque no recordaba
haberlo cogido, pero ya no senta tanta
hambre. Alec segua picoteando entre
las arrugas del papel en busca de
trocitos de azcar glaseado. Pese al
esplendor de su terciopelo negro no
pareca llevar ningn pauelo encima, y
Richard haba perdido el suyo en alguna
parte en la prisin. Habr champn en
la casa dijo Alec. Aunque no s si

me atrever. Hace das que no me


emborracho; creo que he perdido
aguante.
Richard apoy la cabeza en el
respaldo y volvi a cerrar los ojos, con
la esperanza de quedarse dormido.
Deba de haberse quedado transpuesto,
porque no tena ningn pensamiento
coherente, y antes de lo que esperaba se
haban detenido y un criado les abra la
puerta.
La casa de Tremontaine dijo
Alec, bajando detrs de l. Perdona,
por favor, yo mir recelosamente
de soslayo a una de las ventanas ms
altas tengo una cita ineludible.

Aparentemente, todo estaba previsto


y organizado. Richard fue conducido,
solo, al tipo de habitacin que
recordaba de sus das de juegos en la
Colina. Haba una baera con agua muy
caliente, en la que permaneci menos
tiempo del que hubiera deseado, porque
no le gustaba que hubiera criados
revoloteando a su alrededor. Dejaron
que se vistiera l solo. Se puso una
pesada camisa blanca, y se qued
dormido encima de la mullida colcha de
la cama.
Se despert al abrirse la puerta. Era
una bandeja de cena fra, que tuvo el
privilegio de comer a solas. Dej la

bandeja en una mesita junto a la ventana,


que daba a los jardines y cspedes que
se extendan hasta el borde del agua. El
sol converta el ro en bronce bruido;
el atardecer tocaba a su fin. Era casi
libre de marcharse.
Los sirvientes le incomodaban,
sobre todo los bien adiestrados. Pareca
que intentaran comportarse no como
personas sino como modestos autmatas
que por casualidad respiraban y podan
hablar. Todo el mundo era siempre muy
educado con ellos, pero a los nobles se
les daba bien ignorar su presencia, y l
era incapaz de eso. Era consciente en
todo momento de la otra persona que

estaba all, el cuerpo impredecible y la


mente curiosa.
Los criados de la duquesa de
Tremontaine se contaban entre los
mejores. Le trataban con corts
deferencia, como si les hubieran dicho
que l era alguien poderoso e
importante. Mantenindose a la distancia
justa frente a l, lo escoltaron por
pasillos y escaleras para entrevistarse
con su benefactora.
No saba qu esperar, de modo que
se esforz cuanto pudo por no esperar
nada. No poda dejar de preguntarse si
estara all Alec. Pens que le gustara
volver a ver a Alec, una ltima vez,

ahora que tena la cabeza ms


despejada. Quera decirle que le gustaba
su ropa nueva. En la casa de la duquesa
pareca menos sorprendente que Alec
fuera un Tremontaine, mientras recorra
los ornamentados corredores cuya
meticulosa disposicin pareca burlarse
de su propia opulencia.
La sala de estar de la duquesa estaba
tan decorada que confunda la vista.
Estaba
atestada
con
intrigantes
posesiones de diversas formas y
colores, todas ellas capturadas y
reflejadas en el enorme espejo convexo
que colgaba sobre la chimenea. En una
silla frente al fuego haba una mujer

sentada, cosiendo.
Richard vio el pelo de color rojizo y
se gir dispuesto a marcharse. Pero
haban cerrado la puerta a su espalda.
Katherine Blount se puso de pie
tambalendose, soltando su labor.
Milady dijo en voz baja, con la
garganta constreida por el miedo,
milady debera estar aqu
No importa dijo Richard,
todava junto a la puerta. Supongo que
me han trado al cuarto equivocado.
Richard
dijo
ella
atropelladamente, nerviosa, tienes que
entenderlo me dijeron que resultaras
herido.

No se puede desarmar a un
espadachn sin herirlo antes repuso
calmadamente l. Pero ya estoy bien.
Puedo abrir la puerta yo solo, o tengo
que llamar y dejar que lo haga un
criado?
Tienes que sentarte espet ella
. Sintate y mrame!
Por
qu?
pregunt
educadamente Richard.
Katherine se agarr al respaldo de la
silla para armarse de valor.
Es que te da igual? pregunt)
. Ni siquiera quieres saber cmo ha
ocurrido?
Ya no dijo l. No creo que

importe.
Importa dijo ferozmente ella.
Importa el que lord Ferris me forzara
demasiado el que viniera aqu a mi
seora el que ella me enviara a
buscarte. No quera hacerlo, pero confo
en mi seora. Me ha tratado mejor de lo
que nunca me trat lord Ferris. No
quera hacerme dao, y no quera
hacrtelo a ti. Pero Ferris quera que
mataras a lord Halliday. Si lo hubieras
hecho estaras en deuda con l.
Tenamos que sacarte de la Ribera, para
que te juzgara el Consejo y mi seora
pudiera salvarte y conseguir que
castigaran a Ferris en tu lugar.

Qu tena en contra de Ferris?


Espera que trabaje para ella ahora?
Katherine se qued mirando al
hombre que estaba en la otra punta del
cuarto, tan dueo de s mismo.
No lo sabes? Alec est aqu.
Oh, ya s que est aqu. Estaba en
el juicio. La mir. Deberas tener
cuidado con cmo dejas que te utilicen,
Kath. Si dejas que empiecen, seguirn
hacindolo.
No es as
Por qu no? Porque es amable
contigo, hace que merezca la pena?
Mira, estoy bien pero deseara que no
lo hubieras hecho.

Oh, cllate, Richard! Estaba


llorando, not con desmayo el
espadachn. Pensaba que no volvera
a verte nunca!
Kathy dijo l con impotencia,
pero no hizo ademn de acudir a
consolarla. Katherine tena la nariz roja
y estaba enjugndose los ojos con el
dorso de las muecas.
No te debo nada sorbi.
Salvo una disculpa bueno, ya la
tienes. Lamento no poder ser una
riberea fuerte. Lamento dejar que la
gente me utilice. Lamento que te
golpearan y que fuera por mi culpa
Ahora haz el favor de irte y dejarme

sola!
Richard se volvi hacia la puerta,
pero sta se abri y entr una mujer
vestida de seda gris.
Katherine, tesoro! dijo la
duquesa de Tremontaine. Has hecho
llorar a mi Kathy rega a Richard,
pasando junto a l como una exhalacin
para acoger a la mujer en sus brazos y
dejar que sus lgrimas mancharan la
seda. La duquesa le ofreci un cuadrado
de linn blanco como la nieve para que
se secara. No pasa nada les dijo
apaciguadoramente a ambos la duquesa
. Ya est.
Richard comprendi que la duquesa

haba pretendido que se vieran de esta


manera. Se qued mirando fijamente a la
elegante dama, ocupada reconfortando a
su amiga, y mantuvo su franca mirada
sobre ella aun cuando sta dirigi sus
ojos hacia l.
Maese De Vier dijo, como si no
hubiera ocurrido nada, mientras
Katherine segua sollozando sobre su
pecho, bienvenido. Y gracias. S lo
que tuvisteis que hacer para salvar a
Alec de Horn, y lo que debe de
haberos costado. Y s que no podis
sentiros del todo satisfecho conmigo por
permitir que lord Ferris se lleve el
mrito. Habis puesto en peligro vuestra

posicin en dos ocasiones para mi


provecho. No se me ocurre ninguna
manera de recompensaros todo esto sin
caer en la ingratitud.
Si esperaba que l le diera las
gracias a su vez, tendra que esperar.
Katherine se son la nariz en el pauelo
inmaculado.
Pero continu la duquesa me
gustara daros una cosa. Es slo un
souvenir. Extrajo una cadena de entre
sus senos. De ella colgaba un anillo de
rub.
Eso es de Alec dijo Richard en
voz alta.
La duquesa sonri.

No. ste est engarzado en oro


amarillo, veis? El suyo es blanco.
Forman un juego de doce, seleccionados
de la corona del difunto duque. Es
valioso, y fcilmente reconocible.
Costara venderlo; pero como juguete es
bonito, no os parece? Hizo oscilar la
cadena, con la joya girando sobre s
misma.
Sois muy generosa. No hizo
ademn de aceptarlo. Serais tan
amable de drselo a lord David como
cul era la palabra que haba
empleado ella? souvenir de mi
parte? Creo que l sabr sacarle mejor
provecho.

La duquesa asinti y volvi a


guardarse la cadena dentro del canes.
Galante. Sonri. Qu gran
noble serais. Lstima que vuestro padre
fuera aunque nadie sabe quin fue
vuestro padre, verdad?
Mi madre siempre afirmaba no
recordar lo que ella llamaba detalles
insignificantes. Era una vieja historia;
ya haba circulado una vez por la
Colina.
Bien, entonces, maese De Vier, no
os retendr ms. Que Dios os guarde
dijo con pintoresca gracia anticuada
en todas vuestras empresas.
Richard salud a ambas damas con

una reverencia. Sigui a los criados


fuera de la sala y por los pasillos que ya
haba memorizado en el camino de ida.
Un ocaso azul cubra la ciudad.
Haba recuperado su espada y un hato de
su antigua ropa, lavada y planchada para
l por la servidumbre de Diane. El traje
nuevo que vesta, se j ahora, era azul
pavo real Venas de Hipocondraco, lo
haba llamado Alec. Le sentaba
perfectamente; no era de extraar, pues
Alec saba qu sastre tena sus medidas.
La tela no pareca tan chillona al aire
libre. Ahora que volva a ser popular
entre los lores, podra llevarlo a sus
fiestas. Apret el paso, inspirando

hondas bocanadas de libertad al aire del


anochecer.
***
Alec encontr a las mujeres sentadas
todava en la sala de estar de la
duquesa.
Irrumpi
sin
llamar,
anunciando:
No est en su cuarto. Los criados
dicen que estara contigo.
Oh dijo dulcemente la duquesa,
tenuemente perturbada tan slo su calma
. Cunto lo siento. No saba que
quisieras
que
lo
retuviera
particularmente para que lo vieras, as

que le he dejado marchar.


Marchar? El joven se la qued
mirando como si estuviera balbuciendo
incoherencias. Cmo podra haberse
marchado?
Creo que quera irse a casa,
querido. Se hace de noche, y es un largo
camino.
Por vez primera, Katherine se
compadeci de Alec. Nunca haba visto
esa expresin descarnada e indefensa en
su rostro, y esperaba no volver a verla
jams.
Oh dijo l, al cabo. Su cara se
cerr como el cajn de una cmoda.
Es eso. Entiendo.

Es lo mejor dijo Diane. Tu


padre se hace mayor. Pronto necesitar
ayuda con la hacienda.
No se dara cuenta si las cerdas
empezaran a parir terneros con dos
cabezas dijo en tono desenfadado
Alec. Y no creo que mi madre
necesite a nadie que le carde la lana
todava. Est en la flor de la
dominacin. Katherine hip una risita
sin poder evitarlo. La mirada de Alec se
clav en ella. Qu le pasa?
inquiri. Por qu tiene los ojos
enrojecidos? Ha estado llorando
Dejaste que viera a Richard, verdad?
Me prometiste que no tendra que

hacerlo, y luego
David,
por
favor
dijo
fatigadamente la duquesa. Me
retuvieron arriba, y l se present
demasiado pronto.
Alec se la qued mirando, con la
cara blanca de rabia.
No haca ninguna falta le dijo
. Ninguna. Lo hiciste para divertirte.
A Katherine se le puso la piel de
gallina. En la Ribera se habra
producido una pelea. Pero la duquesa se
gir, sonriendo todava.
Mira quin fue a hablar, querido.
Acaso no haces t casi todas las cosas
para divertirte?

Alec dio un respingo.


Te divirti ir a la Universidad
prosigui complacientemente ella,
porque tus padres se pusieron histricos.
Eso te gust, t mismo me lo dijiste.
Pero no es por eso que
Oh, se te podra haber ocurrido
cualquier otra cosa sin dificultad. Pero
eso bast.
T me enviaste el dinero. Yo no
era mayor de edad; no tena ninguno.
La voz montona de Alec intentaba en
vano igualar la despreocupacin de ella
. No saba qu era lo que ms
queras que yo espiara a la gente de la
Universidad para ti, o simplemente

molestar a mi madre.
Bueno, te negaste a espiar para
m, as que debi de ser para molestar a
tu madre. No me gusta demasiado. Le
dije que se estaba echando a perder con
Raymond Campion, pero se negaba a
escucharme. Pensaba que estaba
llevndose un hroe, pero termin con
un viejo cartgrafo sin tema de
conversacin a la hora de la cena. Eso
la ha vuelto muy desagradable. Siempre
pude tomarle el pelo gracias a ti.
Tampoco es que no pudiera permitirme
el apoyarte. Y ella no poda hacer gran
cosa si yo quera dejar que su
primognito estudiara y se drogara con

un montn de ganaderos.
No
eran
Alec
abri
cuidadosamente las manos.
La duquesa hizo un gesto despectivo.
No hace falta que te justifiques: te
divertan, y con eso basta. Ves, ya sabes
ms sobre los prerrequisitos del poder
que la mayora de quienes lo ostentan; y
cuando llegue el momento podrs
aprovechar tus conocimientos. Te
divertan: y cuando dejaron de hacerlo
los abandonaste por otros placeres.
l deba de haber hecho lo mismo a
otras personas cientos de veces: pero
aqu estaba caminando directo a su
trampa, con sus emociones soliviantadas

por completo; reaccionando con el dolor


y la furia de quien ha recibido una
patada en su punto dbil, olvidndose de
apuntar sus golpes o planear su
estrategia.
Te equivocas dijo Alec, su voz
roncamente musical como la de un gato
enfadado. Los expulsaron por tener
ideas que nadie ms tena, que nadie
poda
comprender
siquiera
despojados de sus tnicas todos excepto
yo. La facultad no quera que me fuera.
Supongo que nadie quera ofenderte.
Supongo que te diverta que me
retuvieran all.
T te divertas, querido. No

hubiera sido tan divertido volver a casa


con tu madre y no habras venido
conmigo. As que decidiste quedarte;
porque seguas teniendo tus drogas y
personas que no saban quin eras
realmente con las que discutir.
Quieres dejar de hablar de las
drogas? En la Colina tambin hay, sabes.
Pero nosotros hacamos algo con ellas,
tombamos apuntes
sa era tu investigacin tan
peligrosa? se rio la duquesa. Las
revelaciones de unos adolescentes
drogados? No me extraa que nadie te
tomara en serio!
Las estrellas! exclam Alec.

La luz! Sabas que la luz viaja? Las


estrellas, los planetas se encuentran a
una distancia mensurable. Permanecen
inmviles, no se mueven; somos
nosotros.
Se
puede
demostrar
matemticamente
David dijo suavemente ella,
ests gritando. Seor suspir), la
verdad, no veo a qu viene tanto
alboroto. Me da igual lo que hagan las
estrellas.
Poltica dijo rotundamente l
. Igual que aqu. Iba en contra de los
hallazgos de los profesores ms
importantes, y no podan permitirlo.
La duquesa asinti con aprobacin.

Poltica.
Deberas
haberte
quedado all. Habras aprendido mucho.
No quera aprender eso!
Su voz reson en las cotas doradas
de las cornisas. La duquesa se encogi
de hombros como sacudindose una
bufanda de gasa de encima.
Oh, David, David piensa un
poco. Ya lo has aprendido. A qu crees
que estabas jugando en la Ribera?
Poltica de la naturaleza ms basta: la
poltica de la fuerza. Y te gusta, querido.
Pero eres capaz de ms. Qu hay de
lord
Ferris?
Lo
sentenciaste
admirablemente.
No fue divertido.

Mmm asinti la duquesa. Es


ms divertido cuando uno los ve morir
despus de acabar con ellos.
Alec cogi un pisapapeles de cristal
verde, se lo pas de una mano a otra.
Eso te repugna, verdad?
En absoluto. Slo es el tipo de
adorable excentricidad que esperar
encontrar la sociedad en un duque. Deja
ese pisapapeles, David, no quiero que lo
rompas.
Ests loca dijo l. Tena
blancas las comisuras de los labios.
Ni siquiera soy tu heredero.
Estoy a punto de nombrar a mi
heredero repuso la duquesa con un

dejo de acero, y no estoy loca. Te


conozco y s de lo que eres capaz. Lo s
hasta el menor detalle. Debo repartir el
poder que me suceder; ninguna persona
puede ostentarlo todo. Deberas estar
contento; tu parte es una de las ms
fciles, y te llevars todo el dinero.
No voy a ser el duque dijo
envaradamente
Alec.
Aunque
murieras maana. O ahora mismo
aadi; eso no me importara.
No te des tanta prisa en rechazar
el ducado, Davey. No te gustara
ostentar poder de verdad, para variar?
Podras construir una biblioteca, hasta
fundar
tu
propia
Universidad,

independiente de la de la ciudad.
Podras contratar a Richard de Vier para
que te protegiera.
Alec se gir como si hubiera podido
golpearla de haber aprendido cmo
hacerlo. Sus ojos ardan, como
esmeraldas fundidas, en su plido
semblante.
Halliday consigui decir; tu
esperanza para la ciudad. Nmbralo
heredero.
No, no. l ya tiene su lugar. La
duquesa se levant en un arranque de
furiosa energa, cruz la estancia a
largas zancadas con un siseo de faldas
. Oh, David, mrate! Naciste para ser

un prncipe Eras un prncipe en la


Ribera, volvers a serlo! Te he visto
hacerlo. Mira si no a los hombres que
quieren y siguen a Halliday y mira al
que te ha querido y seguido a ti.
Y luego est Ferris dijo
cidamente Alec, que te quera a ti y
segua a Halliday, dando un rodeo por
Arkenvelt.
Muy listo respondi ella.
Muy bien razonado. Deberas ser as de
listo todo el tiempo. Tu Richard se
habra ahorrado un montn de problemas
si hubieras sido lo bastante listo como
para decirle a Horn quin eras realmente
cuando fue lo bastante estpido como

para secuestrarte.
Es posible. Pero esperaba evitar
algo as.
Evitarlo? dijo la duquesa,
frunciendo el ceo. Eso es lo nico
que quieres evitar las cosas? Crees
que el mundo existe para servirte de
terreno de juegos para tus caprichos?
Alec la mir inexpresivamente.
En fin, no es as? Pensaba que
acababas de decirme que me divirtiera.
La sonrisa irnica de la duquesa
resultaba forzada.
Ah, as que eso es lo que quieres
or, mi joven idealista. Poder por el bien
del pueblo; poder para cambiar las

cosas; grandes responsabilidades y


grandes cargas, que deben acarrear
quienes tienen el cerebro y la habilidad
necesarios para utilizarlas. Pensaba que
todo eso ya lo sabas, y no queras orlo.
Ni quiero dijo Alec. Te he
dicho lo que pienso. No quiero tener
nada que ver con eso. No s por qu me
tomas por mentiroso. Ni siquiera
Richard cree que sea un mentiroso. A
Richard no le gusta que le utilicen, y
tampoco a m.
Tampoco a m dijo la duquesa
con voz glacial, desaparecida toda su
calidez me gusta que me utilicen.
Acudiste a m porque poda ayudarte.

Jams podras haberlo salvado t solo.


Pero mi nio, ahora no puedes dar
media vuelta e irte sin ms. Seguro que
conocas los riesgos de antemano. Lo
has perdido. Hoy has dejado que
Tremontaine lo utilizara para sus
propios fines. Es un hombre orgulloso, y
listo. Sabe lo que hiciste.
Alec intentaba ver ms all de la red
en la que estaba envolvindolo, sin
conseguirlo, a juzgar por la palidez de
su rostro y lo apagado de su mirada.
Pero aun en medio de su debilidad,
haba conseguido enojarla ms all de lo
que era propio en ella. Y porque era
duea de la debilidad de los hombres,

de la fragilidad, de la incertidumbre,
estaba retorciendo la verdad a su
alrededor como un seuelo.
Pensaba ahorrarte esto dijo
secamente la duquesa. No quiero
hacerte dao Pens que entraras en
razn por ti mismo. Pero ven aqu.
Atrado por compulsin al olor del
peligro, fue hacia ella. Diane sac el
segundo rub de su canes.
Ves esto? Se lo ofrec con mi
agradecimiento. Pero me lo tir a la
cara. Sabe exactamente cmo lo hemos
utilizado, t y yo. No lo quiso. Me pidi
que te lo diera como regalo de
despedida. Para l has terminado,

David Alec. As que ya lo ves, no


hay salida.
Oh, no seas ridcula dijo Alec
. Siempre hay una salida.
Le dio la espalda y se acerc a la
ventana de cuerpo entero; y cuando su
mano rompi el cristal sigui caminando
unos pasos, antes de detenerse. Se qued
en el centro de una tormenta de cristales
rotos. Los fragmentos yacan sobre sus
hombros, elevndose y descendiendo y
titilando a la luz de su respiracin, lenta
y entrecortada. La sangre manaba de su
brazo extendido. Lo observaba con ojo
clnico.
La duquesa de Tremontaine se puso

de pie a su vez, contemplando la ruina


del hombre a travs de la ruina de su
ventanal. Entonces dijo:
Katherine. Haz el favor de
ocuparte de que lord David no muera
antes de irse de aqu.
Se dio la vuelta, y la seda gris
susurr que la duquesa se marchaba,
yendo a atender cualquier otro asunto
que requiriera su atencin en la casa, la
ciudad, el mundo.
Dej a lord David Alexander
Tielman Campion solo con su brazo
ensangrentado y una criada que rasgaba
feroz y metdicamente sus enaguas en
tiras para l.

El flujo de sangre remiti


finalmente. Los cortes haban sido
muchos, pero ninguno profundo.
Lo ms gracioso es le dijo Alec
a Katherine en tono indiferente que no
siento nada.
Lo sentiris dijo ella.
Cuando lleguis a casa, quitaros todos
los cristales. Es cierto que le devolvi
el anillo, pero todava os quiere. Siento
haber esperado tanto para decroslo. Va
a ser muy doloroso, creedme.
Ests molesta. Est bien que te
fueras de la Ribera. No vuelvas nunca.
No lo har.
Y acurdate de permitir que la

abuela te intimide. Es perfectamente


encantadora mientras uno se lo permita.
S Alec, mrchate ahora, antes
de que vuelva.
Lo har dijo l, y se guard
algunos adornos de plata en los
bolsillos.

Captulo 28
Cuando Richard lleg a la Ribera, la
noticia de su liberacin se haba
extendido por todo el distrito. Algunas
de sus posesiones ya le haban sido
devueltas; las encontr apiladas como
ofrendas delante de su puerta: una
alfombrilla, los candelabros con forma
de dragn, y la caja de palisandro con
algunas monedas en su interior. Encaj
un trozo de vela en una de las
palmatorias y entr. Las habitaciones no
estaban apenas cambiadas: algunos
muebles se haban cambiado de sitio, y
haba desaparecido un cojn que nunca

le haba gustado. Deambul por las


estancias, bandose en la familiaridad
de formas y sombras. Sac prendas del
arcn, las dobl y volvi a guardarlas;
ahuec almohadas y reorden sus
cuchillos. Quedaba poco de Alec en la
casa, y se alegraba de ello. Su circuito
termin en el divn. Llevaba casi un ao
sentndose en l con regularidad. Se
estir, con los tobillos encima del
borde, y se qued dormido.
Cuando despert, Richard pens que
estaba soando. Un hombre alto vestido
elegantemente estaba cerrando la puerta
tras de s.
Hola dijo Alec. He trado

pescado.
La clida noche de primavera se
enrosca silenciosamente alrededor de la
Ribera como un gato somnoliento. Una a
una las estrellas se asoman al cielo
despejado, rutilando alegremente sobre
cualquier diablura que est fragundose
bajo ellas en el laberinto de calles y
casas all esta noche. Bajo su mirada las
chimeneas se alzan en entrecortada
disputa, fras, inmviles y pintorescas.
Desde las alturas celestiales los
hechos arbitrarios de la vida se diran
pautados como el paisaje de un cuento
de hadas, poblado de figuras
encantadoras y excntricas. Las titilantes

observadoras requieren dosis vitales de


gozo y dolor, sbitos reveses de la
fortuna, ominosos presagios y muertes
no anticipadas. La vida misma procede
en sus impredecibles e infinitos patrones
tan opuestos a la calculada danza de
las estrellas hasta que, para
satisfaccin de su entretenimiento, las
espectadoras eligen un punto en el que
dejar de mirar.

Posfacio a la segunda
edicin
Decid no escribir nunca una secuela de
A punta de espada.
Justo despus de que este libro
apareciera por primera vez en 1987 y
los lectores empezaran a preguntar
qu pasa luego? mi respuesta
estndar era: Oh, al ao siguiente se
desata una epidemia de difteria que
barre media ciudad. Todos mueren.
Fin.
Tonta de m. Por aquel entonces me
asustaban muchas cosas, especialmente

Lo que Podra Pensar la Gente.


Parecera que me estaba repitiendo? O
copiando a otros autores o intentando
ser demasiado comercial?
Los echaba de menos, no obstante.
Aoraba la ciudad, que era, al fin y al
cabo, una recreacin de mis partes
favoritas de todas las ciudades en las
que haba estado o sobre las que haba
ledo: el Londres de Shakespeare, el
Pars de Georgette Heyer, el Nueva York
de Damon Runyon, para empezar y el
Nueva York en el que viva por aquel
entonces, donde los antiguos alumnos
todava podan vivir en econmicos
apartamentos de descolorido esplendor

cerca de la Universidad de Columbia,


compartiendo manzana con criminales,
artistas, inmigrantes y estudiosos.
Y echaba de menos a mis chicos
malos y locos. Slo una vez, pensaba, no
har ningn dao Escribir sobre
ellos justo tras el final de la novela,
pero no me repetir porque abordar
temas que la novela no toca: el fracaso
de Richard y Alec por aceptar el
desagradable papel de la mujer en su
sociedad, y un poco de la historia
familiar de Alec. Escrib: El
espadachn cuyo nombre no era
Muerte, y lo publicaron en la
Magazine of Fantasy Science Fiction

en 1991.
Intent escribir otros relatos, pero
estos
personajes
no
encajan
cmodamente en ese formato o ser
yo la que no encaja. La capa roja fue
lo primersimo que escrib acerca de
Richard y Alec (y la primera historia
que vend! La public Stuart David
Schiff en 1982, en el nmero dedicado a
Stephen King de su revista Whispers).
Mi primera novela tuvo varios falsos
comienzos mientras me afanaba
infatigablemente por copiar el estilo de
La copa roja y elaboraba elementos
sacados de fragmentos de otros
relatos antes de tomar una direccin

radicalmente distinta, para producir la


novela que tienes en las manos.
Hacia 1992 estaba enganchada;
haba empezado una nueva novela que
comienza unos quince aos despus de
sta con el Duque Loco de Tremontaine
decidiendo entrenar como espadachina a
su sobrina Katherine. Poco despus, mi
carrera en la radio pblica se hizo con
el control de mi vida cuando me
convert en locutora de una serie de
difusin nacional titulada Sound Spirit,
de modo que dej ese libro a fuego
lento. Mientras tanto, haba empezado
una relacin con Delia Sherman, otra
novelista, que admita haber ledo A

punta de espada ms de una vez.


Empezamos a jugar al qu pasa
luego? siquiera para entretenernos en
nuestros largos viajes en coche pero,
siendo como ramos las dos escritoras,
decidimos que sera divertido ponerlo
todo por escrito, as que juntas
escribimos la novela corta The Fall of
the Kings para la antologa Bending the
Landscape: Fantasy, que publicaron
Nicola Griffith y Stephen Pagel en 1997.
Esa novela corta se convirti en el
germen de nuestra novela The Fall of
the Kings en 2002. La accin transcurre
unos sesenta aos despus de este libro,
pero muchos de los personajes de A

punta de espada hacen algn carneo


como fantasmas, o antepasados, o
leyendas para sus descendientes. Sus
protagonistas son un idealista erudito
universitario y un atribulado joven noble
con interesantes parientes. Como
escritora de ficcin histrica, a Delia le
interesaba especialmente sondear la
historia del pas para ver qu clase de
pasado habra desembocado en el
presente de A punta de espada y, como
acadmica en vas de recuperacin
por definicin propia, le interesaba
criticar severamente la Universidad.
Pero daba igual cunto me rogara y
discutiera, yo segua negndome a

ponerle nombre a la ciudad.


El cuento La muerte del duque se
me ocurri como una especie de
fantasa, una reflexin sobre el final de
un conjunto de vidas y el comienzo del
siguiente. Santa Madona! (o algo
parecido) exclam entusiasmado el
editor, Patrick Nielsen Hayden. Ya
tengo el eslabn perdido!. Apareci en
su antologa Starlight 2 en 1998.
Me
veo
cambiar
conforme
envejezco. Veo tambin cmo cambia el
mundo que me rodea. A ninguno debera
sorprendernos, pero a veces nos pasa de
todos
modos.
He
dejado
de
preocuparme por si me repito o no.

Estoy ansiosa por explorar estas


transformaciones y qu mejor
laboratorio que una ciudad imaginada
que viene completa ya con su pasado y
su posible futuro?
As que me rindo. Adoro este sitio,
adoro a esta gente, y quiero descubrir
qu es lo que pasar a continuacin.
Ellen Kushner
Boston, Massachussets
2002

El espadachn cuyo
nombre no era Muerte
Despus de la pelea, Richard tena sed.
Decidi dejar a los loros en paz por el
momento. Se supona que los loros
daban mala suerte a los espadachines.
En este caso la maldicin pareca haber
recado sobre su oponente. Curioso,
haba
preguntado
al
herido:
Tropezaste conmigo a propsito?. A
veces la gente lo haca, para provocar
una pelea con Richard de Vier, el
maestro espadachn que no aceptaba
desafos de cualquiera. Pero el herido se

limit a apretar los labios blancos. El


resto de su cuerpo estaba verde. Algunas
personas no soportaban ver su propia
sangre.
Richard comprendi que lo haba
visto antes, en un bar de la Ribera. Era
un matn llamado Jim o Tim algo.
Poca cosa como espadachn; el tipo de
hombre que se abra camino en el
ingobernable distrito de la Ribera con
bravuconadas, y se ganaba la vida en la
ciudad haciendo chapuzas con la espada
para
aquellos
mercaderes
que
remedaban a la nobleza contratando
espadachines.
Apareci dando tumbos un hombre

con una guirnalda de campanillas


colgando precariamente sobre una oreja.
Oh, Tim se lament. Oh, Tim,
te dije que ese clarete fino era
demasiado para ti. Agarr al herido
del brazo, empez a ponerlo en pie.
Juntos, Richard los reconoci: eran los
guardias rituales en la procesin nupcial
que haba visto pasar por la plaza del
mercado esa misma tarde. Lo siento
le dijo a De Vier el borracho
coronado de flores. Tim no quera
causarte problemas, entiendes? Tim
solt un gemido. Es que no est
acostumbrado al clarete.
No
te
preocupes
dijo

caritativamente Richard. As
se
explicaba que el estilo de esgrima de
Tim hubiera sido tan poco lineal.
Por encima de sus cabezas los loros
enjaulados reanudaron sus chillidos. La
vendedora de loros baj de la caja a la
que se haba encaramado para ver mejor
la pelea. Con De Vier all para
respaldarla, agit su delantal a los dos
rufianes para espantarlos como si fueran
pollos escapados del corral. Los nios
que los haban rodeado, primero para
ver si el hombre callado iba a comprar
un loro para encargarse de bajar uno, y
luego para presenciar el combate, se
rieron, vocearon y cacarearon tras los

matones en retirada.
Pero la gente abri paso a De Vier
cuando se dirigi hacia un tenderete que
venda bebidas. La vendedora de loros
agarr por el cuello a uno de los rapaces
callejeros, diciendo:
Has visto eso? Puedes contarles
a tus nietos que viste pelear a De Vier
justo aqu. Oh, francamente, pens
Richard, como pelea no haba sido gran
cosa; ms bien como arrojar a alguien a
la calle.
Se apoy en el mostrador de madera,
intentando decidir qu quera.
Hey dijo una voz joven a la
altura de su codo. Te invito a un trago.

Pens que sera una mujer, por la


voz. A veces las mujeres intentaban
camelrselo despus de un combate.
Pero mir hacia abajo de reojo y vio a
un cro chato que lo observaba con los
ojos entrecerrados, el gesto que ponen
los nios cuando intentan aparentar ms
edad de la que tienen. ste no era muy
mayor.
Ha estado muy bien lo que has
hecho dijo el pequeo. Me refiero
a esa doble finta tan rpida y todo eso.
Gracias respondi cortsmente
el espadachn. Su madre le haba
inculcado buenos modales, y algunas de
las viejas costumbres perduraban, hasta

en la gran ciudad. A veces casi poda


orla decir: El que puedas matar a la
gente cuando quieras no significa que
tengas licencia para ser grosero con
nadie. Dej que el cro comprara para
los dos una bebida de frambuesa que
estaba de moda. La tomaron en silencio,
con el nio escudriando por encima del
borde de su copa. Estaba buena; Richard
pidi otras dos.
Pues s dijo el chaval. Creo
que eres el mejor, sabes?
Gracias dijo el espadachn.
Puso algunas monedas encima de la
barra.
Pues s. El cro juguete

intencionadamente con la espada que


penda de su costado. Yo tambin
lucho. Se me haba ocurrido, vers
que a lo mejor necesitabas un ayudante o
algo.
No dijo el espadachn.
Bueno, ya sabes continu de
todos modos el nio. Podra, no s,
encender el fuego por la maana.
Acarrear el agua. Cocinar algo. A lo
mejor cuando te entrenes, podra si te
hace falta alguien para que te ayude un
poco
No dijo De Vier. Gracias.
Hay un montn de escuelas donde
podras estudiar.

Ya, pero no
Lo s. Pero as estn las cosas.
Se apart del mostrador, sin querer
or ms discusiones. A su espalda el
pequeo empez a seguirlo, luego se
rezag.
Al otro lado de la plaza se encontr
con su amigo Alec.
Has estado peleando dijo Alec
. Me lo he perdido aadi,
tenuemente acusador.
Alguien choc conmigo a la altura
de las jaulas de los loros. Ha sido
divertido. El recuerdo hizo que
Richard sonriera ahora. No lo vi
venir y por un momento pens que era un

terremoto! Desenvainamos las espadas


antes de que l pudiera disculparse si
es que tena intencin de hacerlo. Estaba
borracho.
No lo has matado dijo Alec,
como si ya hubiera escuchado esa
historia.
No en esta parte de la ciudad. A la
Guardia no le gustan ese tipo de cosas
aqu.
Espero
que
no
estuvieras
pensando otra vez en comprar un loro.
Richard sonri, igualando el paso de
su alto amigo. Era una discusin
conocida.
Son tan decorativos, Alec. Y

podras ensearle a hablar.


Y dejar que un pajarraco me
robara mis mejores lneas? Adems,
comen gusanos. No estoy dispuesto a
coger gusanos.
Comen pan y fruta. Esta vez lo he
preguntado.
Demasiado caros.
Estaban cruzando la zona ms
atractiva de la ciudad, camino de las
drsenas. Al otro lado del ro estaba el
distrito que llamaban la Ribera, donde
el espadachn conviva con pillos y
criminales, lejos del alcance de la ley.
No hubiera sido un lugar seguro para
alguien como Alec, que apenas s saba

distinguir el filo de un cuchillo de su


empuadura, pero el espadachn De Vier
haba dejado claro qu le ocurrira a
cualquiera que tocara a su amigo. La
Ribera toleraba a los excntricos. El
alto erudito, con su desgarbado andar de
estudiante y su acento aristocrtico, se
estaba convirtiendo en una figura
conocida con el maestro espadachn.
Si te sientes con ganas de tirar el
dinero persisti Alec, por qu no
nos consigues un criado? Necesitas a
alguien que te abrillante las botas.
Ya me ocupo yo de mis botas
dijo Richard, dolido en su competencia
. A ti s que te hace falta.

S convino alegremente Alec.


Es verdad. Alguien que vaya al mercado
por nosotros, que entretenga a las
visitas, que encienda la chimenea en
invierno, que nos lleve el desayuno a la
cama
Decadente dijo De Vier.
Puedes ir al mercado t mismo. Y ya me
encargo yo de entretener a las visitas.
No entiendo por qu crees que sera
divertido tener a un desconocido
viviendo con nosotros. Si queras ese
tipo de vida, deberas haber Se
contuvo antes de decir lo irretractable.
Pero Alec, en uno de sus bruscos
cambios de actitud, que variaba como el

viento sobre un estanque, concluy


jovialmente por l:
Debera haberme quedado en la
Colina con mis acaudalados parientes.
Pero ellos nunca matan a nadie No al
aire libre donde yo pueda disfrutar del
espectculo, por lo menos. T eres
mucho ms entretenido
Los labios de Richard se curvaron
hacia abajo, intentando ocultar sin xito
una sonrisa.
Slo me quieres por mi estoque
dijo.
Muy despacio, Alec dijo:
Si yo fuera de esas personas a las
que les gusta hacer chistes verdes, ahora

estaras avergonzado.
Richard, que no se avergonzaba
nunca, replic:
Qu suerte que no seas de esas
personas. Qu quieres para cenar?
Se dirigieron al local de Rosalie,
donde tomaron caldo en la fresca
taberna subterrnea y hablaron de
negocios con sus amigos. Era la misma
mezcolanza de hechos y rumores de
siempre. En la otra punta de la ciudad
haba aparecido un nuevo espadachn
que afirmaba ser un campen extranjero,
pero un criado, primo de alguien, lo
haba reconocido como el antiguo ayuda
de cmara de lord Averil, despus de

asistir a clases de esgrima y teirse el


bigote Hugo Seville por fin haba
cado tan bajo para aceptar el encargo
de eliminar a la esposa de algn
noble o puede que slo se lo hubieran
ofrecido, o que alguien deseara que lo
hubiera aceptado.
Los nobles con encargos para De
Vier enviaban sus mensajes al local de
Rosalie. Pero hoy no haba nada.
Tan slo un cretino nervioso que
buscaba a una heredera.
Cmo todos!
Lo siento, Reg, sta est cogida;
se larg con un espadachn.
Alguien que conozcamos?

Nah Un espadachn de cuento


de hadas Dicen que todas las chicas
se han escapado con alguno, cuando en
realidad es el contable de su padre.
La Gorda Missy, que desempeaba
el oficio de colchonera en el local de
Glinley, rode los hombros de Richard
con un brazo.
A m no me importara escaparme
con un espadachn. Sentado, Richard
le llegaba a la altura del busto, contra el
que se repantig, sonriendo a Alec al
otro lado de la mesa, con las cejas
provocativamente enarcadas.
Alec pic el anzuelo:
Cuidado dijo el alto erudito a

la mujer; muerde.
Oh? Missy le dedic una
sonrisa encantadora. Y t no,
guapetn?
Alec intent disimular un rubor de
puro deleite. Nadie le haba llamado
guapetn antes, y menos una mujer por
cuya compaa tenan que pagar otras
personas.
Claro que s dijo con toda la
frgil altanera de que era dueo. Con
fuerza.
Missy solt a De Vier para
acercarse a su alto y joven amigo.
Oh, bien exhal con voz
ronca. Me gustan los brutos. Sus

enormes brazos apuntaron como veletas


al viento creciente. Ven conmigo,
encanto.
La clientela de incondicionales de
Rosalie estaba extasiada.
Missy, no me dejes por ese saco
de huesos!
Hasta luego, Alec; ya nos
contars qu tal te va!
Prubalo, chaval; a lo mejor te
gusta!
Pareca que Alec quisiera que se lo
tragara la tierra. Se mantuvo en su sitio,
pero su altivez, de por s mal empleada,
empezaba a escapar peligrosamente a su
control.

En el ltimo minuto, Richard se


apiad de l.
Hoy he visto una boda dijo para
toda la estancia.
Oh, s dijo Lucie; omos que
mataste a uno de los guardias. Por fin les
hiciste ganarse el sueldo, eh?
Pensaba que t no aceptabas
bodas, maese De Vier. Sam Bonner
mir en rededor buscando la aprobacin
de su ingenio. Todo el mundo saba que
De Vier desdeaba el trabajo de
guardia.
Y no las acepto dijo Richard.
Esto fue despus. Y no lo mat. Tim
algo.

No me digas! Tim Porker? Con


el bigote a medio crecer, grandes
orejas? Me dijo que se haba lastimado
al caerse por una escalera. Sucio
mentiroso.
Nada de bodas para Richard
dijo Alec. Haba recuperado el aplomo,
pero segua observando a Missy con
recelo al otro lado de la sala. Se
opone moralmente a la compraventa de
herederas.
No es que me oponga.
Sencillamente, no me interesa el trabajo
de hacer de guardia en una boda. Ya no
significa nada, slo son ricachones
alardeando de poder
permitirse

espadachines para que su procesin


quede bonita. No es ningn
Desafo concluy Alec por l
. Sabes, le podramos poner msica a
esa frase, de tan a menudo que la dices,
y cantarla por las calles como si fuera
una balada. Qu suerte para los ricos
que a los dems espadachines el orgullo
no les impida aceptar su dinero, o no
veramos a ninguna novia llegar sana y
salva a su lecho. Qu recompensa
ofrecen por la fugitiva? Hay alguna? O
la mercanca ya est estropeada?
Hay una recompensa por la
informacin. Pero tienes que ir a la
ciudad alta para cobrarla.

A m no se me caen los anillos por


ir a la ciudad alta dijo altaneramente
Lucie; ya he estado all antes. Pero no
s si querra delatar a una chica que se
ha escapado por amor
Ohh berre Rosalie en la otra
punta de la taberna, as lo llamas?
Hablando de dinero dijo Alec,
agitando el cubilete, alguien est
interesado en una pequea apuesta sobre
si puedo sacar mltiplos de tres, tres
veces seguidas?
Richard se levant para marcharse.
Cuando Alec estaba tan borracho como
para enfrascarse en curiosidades
matemticas, la diversin de la velada

haba acabado para l. De Vier nunca


apostaba.
Las calles de la Ribera estaban
oscuras, pero De Vier conoca el camino
entre las casas apiadas, pasando por el
lugar donde el desage roto se
desbordaba, rodeando los socavones de
los adoquines arrancados, atravesando
las callejuelas hasta llegar a casa. Sus
habitaciones estaban en un callejn sin
salida que daba a la calle principal;
parte de una vieja residencia, veterana
olvidada de das mejores. Richard viva
en el segundo piso, en lo que antes
haban sido las salas de msica.
En la planta baja, las ventanas de

Marie estaban oscuras. Se detuvo ante la


puerta principal: en el zagun, vislumbr
un destello blanco. De Vier desenvain
cautelosamente su espada y avanz.
Una mujer menuda casi se abalanz
sobre su filo.
Oh,
ayuda!
grit
estridentemente.
Tienes
que
ayudarme!
Atrs dijo De Vier. Estaba
demasiado oscuro como para ver bien su
forma. Se cubra con una capa pesada, y
haba algo en ella que denotaba juventud
. Qu ocurre?
Estoy desesperada jade.
Estoy en peligro. Slo t puedes

ayudarme! Mis enemigos estn en todas


partes. Tienes que esconderme.
Ests borracha dijo Richard,
aunque la mujer no tena acento de la
Ribera. Vete antes de que salgas
herida.
La mujer volvi a pegarse a la
puerta.
No, por favor. Me juego la vida.
Ser mejor que te vayas a casa
dijo Richard. Para espolearla, aadi
: Necesitas que te escolte a algn
sitio? Quieres que te pague una
antorcha?
No! Son ms enfadada que
desesperada, pero enseguida reanud

sus splicas: No me atrevo a ir a


casa. Por favor, escchame. Soy una
dama de alta cuna. Mis padres quieren
que me case con un hombre al que
odio un viejo avaro con un aliento
apestoso y las manos muy largas.
Es una pena dijo educadamente
Richard, divertido a pesar del
contratiempo. Qu quieres que haga
al respecto? Quieres verlo muerto?
Oh! Oh. No. Gracias. Es que tan
slo necesito un lugar donde quedarme.
Hasta que me dejen de buscar.
Sabas
que
ofrecen
una
recompensa por ti?
S? chill la joven. Pero

oh. Qu gratificante. Qu propio de


ellos.
Ven arriba. De Vier le abri la
puerta. Cuidado con el tercer escaln;
est roto. Cuando vuelva Marie, podrs
quedarte con ella. Es una trae clientes
a casa, pero creo que el decoro dicta
que estars mejor con ella que conmigo.
Pero yo preferira estar contigo,
seor!
En la negrura absoluta de las
escaleras, Richard se detuvo. La
muchacha casi tropez con l.
No dijo De Vier. Si vas a
empezar con eso, no pases de aqu.
No quera chill ella, y

empez de nuevo: No me refera a eso


en absoluto. Palabra.
Arriba, Richard abri la puerta y
encendi unas cuantas velas.
Oh! jade al muchacha. Es
aqu aqu es donde
Practico en este cuarto. Las
paredes estn hechas un desastre. Te
puedes sentar en ese divn, si quieres
No es tan endeble como parece. Pero
la chica se acerc a la pared, tocando
las muescas donde su espada de
entrenamiento haba agujereado la vieja
escayola. Las yemas de sus dedos eran
delicadas, reverentes casi.
Era una habitacin vieja, con trazas

de su antigua grandeza resistiendo en los


bordes en forma de molduras de hojas
de laurel doradas y ocasionales partes
de querubines. La persona que haba
visto pintura nueva all por ltima vez
haca tiempo que se haba convertido en
polvo. Los nicos esfuerzos que haban
hecho sus actuales ocupantes por
decorarla consistan en un caro tapiz
colgado encima de la chimenea, y un par
candelabros de plata muy detallados,
algunos libros con tapas de cuero y un
jarrn de esmalte, todo ello diseminado
por la estancia sin orden discernible.
Te ofrecera la cama dijo
Richard, pero Alec se enfadara.

Ponte cmoda.
Con la sensacin placenteramente
ligera del cansancio bien merecido, el
espadachn entr en el cuarto que
albergaba su enorme cama de madera
labrada y los arcones donde guardaba la
ropa y las espadas, deshacindose de
los instrumentos de su oficio:
desabrochando los cierres de su cinto,
sacndose la vaina del cuchillo de su
chaleco. Deambul por la habitacin,
soltndolos, desanudando y quitndose
la ropa, y se meti en la cama. Estaba
quedndose dormido cuando oy la voz
de Alec en la estancia contigua:
Richard! Al final nos has

encontrado
una
criada
qu
emprendedor!
No empez a explicar, y
luego pens que lo mejor sera
levantarse para hacerlo.
La muchacha estaba encorvada
contra el respaldo del divn, con
aspecto sobrecogido e indefenso,
envuelta an con fuerza en su capa. Alec
se cerna sobre ella, con su habitual
desorden
de
extremidades
ingobernables. A veces la bebida le
dotaba de gracia, pero no esta noche.
Bueno
estaba
ofreciendo
esperanzada la joven, s cocinar.
Encender el fuego. Acarrear agua.

Richard pens: Es la segunda vez


que oigo eso mismo hoy. Empez a
decir:
No le pediramos a una dama de
alta cuna
Sabes limpiar botas? pregunt
con inters Alec.
No
asever
tajantemente
Richard antes de que ella pudiera decir
que s. Nada de criados.
Bueno inquiri maliciosamente
Alec, entonces, qu est haciendo
aqu? Espero que no sea lo ms
evidente.
Alec. Cundo me he vuelto yo
evidente?

Oh, da igual. Alec gir


torpemente sobre los talones. Me
acuesto. Que lo pasis bien. Procura que
haya agua caliente para afeitarme por la
maana.
Richard se encogi de hombros
disculpndose con la muchacha, que los
observaba fijamente con fascinacin.
Era un encogimiento de hombros que
significaba no le hagas caso; pero no
pudo evitar preguntarse si habra agua
caliente para afeitarse. Entre tanto, se
propona prestar atencin a Alec.
Alec se despert incapaz de decir
dnde acababan sus extremidades y
empezaban las de Richard. Oy que

Richard deca:
Esto es embarazoso. No te
muevas, Alec, de acuerdo?
Haba una tercera persona en el
cuarto con ellos, de pie ante la cama con
una espada desenvainada.
Cmo has entrado aqu?
pregunt Richard.
El pequeo de nariz chata
respondi:
Ha sido fcil. No me reconoces?
Mis enemigos estn en todas partes. Me
parece que debera, ya sabes, recibir
algn premio por eso, no crees? Quiero
decir, te enga, verdad?
De Vier se incorpor sobre los

codos.
Qu
eres,
una
heredera
disfrazada de mocoso, o un mocoso
disfrazado de heredera?
O no pudo evitar aadir Alec
un nio disfrazado de nia disfrazada
de nio?
Da igual dijo De Vier. La
sujetas demasiado fuerte.
Oh lo siento. Sin apartar la
punta de su objetivo, el pequeo afloj
la mano. Perdn trabajar en ello.
Saba que nunca conseguira entrar con
este aspecto. Y las chicas estn a salvo
contigo; todo el mundo sabe que no te
gustan las chicas.

Oh, no protest Richard,


sorprendido. Me gustan mucho las
chicas.
Richard dijo arrastrando las
palabras Alec, cuya pierna izquierda
empezaba a sufrir un calambre, me
rompes el corazn.
Pero l te gusta ms.
Bueno, s, eso s.
Celoso? gru dulcemente
Alec. Por favor, pirdete y murete.
Voy a sufrir la peor resaca del mundo si
no vuelvo a dormirme enseguida.
No doy clases dijo Richard.
No puedo explicar cmo hago lo que
hago.

Por favor dijo el nio con la


espada. No puedes echarme un
vistazo? Dime si soy bueno. Si dices que
soy bueno, lo sabr.
Y si te digo que no lo eres?
Soy bueno dijo envaradamente
el pequeo. Tengo que serlo.
Richard sali de la cama con un
movimiento fluido recuperando sus
extremidades. Alec admiraba eso era
como ver a un ajedrecista experto
resolver un jaque de una sola jugada.
Richard estaba desnudo, pulido como
una estatua a la luz de la luna. Empuaba
la espada que haba estado all desde el
principio.

Defindete dijo De Vier, y el


cro asumi una guardia cautelosa.
Si lo matas dijo Alec, con las
manos cmodamente enlazadas detrs de
la cabeza, procura que no sea muy
aparatoso.
No voy a matarlo. Con lo
que era, para l, un alarde atpico,
Richard puntu cada una de las palabras
con un golpe de acero sobre acero. Ante
sus palabras el muchacho se aprest y
devolvi las estocadas. Otra vez
espet el espadachn, sin dejar de
atacar. No haba amabilidad en su voz
. Vamos a repetir la secuencia entera,
si es que te acuerdas. Esta vez para

todos mis golpes.


A veces el muchacho detena las
veloces estocadas, y a veces le fallaba
la vista o la memoria y la hoja se
detena a un centmetro de su corazn,
con su muerte suspendida por la
voluntad del espadachn.
Nueva
secuencia
espet
Richard. Aprndetela.
Repitieron los movimientos. Alec
pens que el pequeo estaba mejorando,
ganando
confianza.
Entonces
el
espadachn golpe con fuerza la hoja del
nio, y la espada sali volando de la
mano de su pupilo, repiqueteando en el
suelo, para rodar hasta una esquina.

Te dije que la sujetabas


demasiado fuerte. Ve a buscarla.
El muchacho recuper su espada y
se reanud la leccin. Alec empezaba a
aburrirse
de
las
interminables
repeticiones.
Se te est cansando el brazo
observ De Vier. No entrenas con
pesas?
No tengo pesas.
Consguelas. No, no pares. En una
pelea de verdad no te puedes parar.
Una pelea de verdad no durara
tanto.
Cmo lo sabes? Has estado en
alguna?

S. En una Dos.
Ganaste ambas dijo framente
Richard, sin dar descanso a su brazo, sin
dejar de mover los pies. Por eso
piensas que eres un hroe. Presta
atencin. Golpe bruscamente la hoja
. Sigue. El muchacho contraatac
con una elaborada estocada doble,
cambiando la lnea de ataque con una
ligera presin de sus dedos. Richard de
Vier desvi la punta de su adversario y
traspas limpiamente con la suya las
defensas del pequeo.
El cro chill al sentir el suave beso
del acero. Pero el espadachn no
interrumpi los movimientos del juego.

Es un araazo dijo. No te
fijes en la sangre.
Oh. Pero
Queras una leccin. Tmala. De
acuerdo, est bien, ahora ests asustado.
No puedes permitir que eso cambie
nada.
Pero lo cambiaba todo. La defensa
del muchacho se torn feroz, empez a
asumir el aire de un ataque desesperado.
Richard lo consinti. Ahora estaban
luchando en silencio, una pelea de
verdad, aunque el espadachn se
contena siempre para no causar daos
reales. Empez a jugar con el nio,
dejando diminutas aberturas el tiempo

necesario
para
ver
si
saba
aprovecharlas. El pequeo descubri
alrededor de la mitad o bien su ojo
pasaba por alto las otras, o su cuerpo
era demasiado lento para actuar en
consonancia. Hiciera lo que hiciese,
Richard paraba sus ataques y lo
mantena a la defensiva.
Ahora dijo bruscamente el
espadachn. Quieres matarme, o
simplemente dejarme fuera de juego?
No no lo s
Para la muerte la hoja de
Richard vol hacia dentro, directo al
corazn. Siempre el corazn.
El muchacho se qued helado. Senta

la muerte fra contra su piel encendida.


Richard de Vier baj la punta, la elev
para reanudar la pelea. El pequeo
estaba sudando, jadeando, por culpa del
miedo tanto como del cansancio.
Un buen toque puede ir a
cualquier parte. Tan ligero como
quieras o tan profundo.
El cro de la nariz chata se qued
inmvil. Le moqueaba la nariz. Segua
empuando su espada, mientras la
sangre se agolpaba en su piel y su ropa
en cinco sitios distintos.
Eres bueno dijo Richard de
Vier, pero puedes mejorar. Ahora
vete.

Richard, est sangrando dijo


suavemente Alec.
Ya lo s. La gente sangra cuando
pelea.
Es de noche dijo Alec, en la
Ribera. Hay gente en las calles. Dijiste
que no queras matarlo.
Psame esa sbana. El sudor se
enfriaba sobre la piel de Richard; se
envolvi con el lino.
Tenemos brandy dijo Alec.
Ir a buscarlo.
Siento ensuciaros el suelo de
sangre dijo el pequeo. Se limpi la
nariz con la manga. Lloro a causa de
la impresin, eso es todo. No son

lgrimas de verdad.
No examin sus heridas. Alec lo
hizo por l, enjugndolas con brandy.
Eres asombroso dijo al nio.
Llevo
una
eternidad
intentando
conseguir que Richard pierda los
estribos. Pas la botella a De Vier.
Puedes beberte el resto.
Alec deshizo lo que haba dejado la
espada de la chaqueta del pequeo y
empez a quitarle la camisa.
Es una nia dijo de pronto,
matrona desprevenida ante un parto
antinatural.
La pequea dijo una grosera. Haba
dejado de llorar.

Eso lo sers t repuso Alec. Su


mano se introdujo en el bolsillo de la
pechera de la joven, sac el librito que
guardaba all, con su cubierta de cuero
clida y hmeda de sudor. Lo abri con
un giro de mueca, lo cerr de golpe.
No sabes leer? pregunt
mordazmente la nia.
No leo basura de este tipo. El
espadachn cuyo nombre no era
Muerte. Mi hermana lo tena; todas lo
tienen. Trata de una joven noble que
vuelve a casa despus de un baile y
encuentra a un espadachn esperndola
en su cuarto. No la mata; se la folla. A
ella le encanta. Fin.

No dijo ella, ruborizada.


No lo has entendido. Eres idiota. No
tienes ni idea.
Hey dijo Alec, ests muy
mona cuando moqueas, ricura lo
sabas?
Eres idiota! repiti ferozmente
la pequea. Bastardo estpido.
Duras y precisas, como si las palabras
fueran nuevas en su boca. Qu sabrs
t?
S ms de lo que crees. Quiz no
tenga tu excepcional talento con el
acero, pero conozco tus otras artes. S
lo que funciona contigo.
Oh se encendi la joven, as

que al final se reduce a eso. Furiosa,


estaba empezando a llorar de nuevo,
contra su voluntad, enfadada tambin
por eso. La espada te da igual; el
libro no importa eso es lo nico que
entiendes. No tienes ni idea ni idea!
Ah, no? exhal Alec. Le
brillaban los ojos, una mancha de color
encima de cada pmulo. Crees que
no tengo ni idea? Para mi hermana eran
los caballos reales e imaginarios.
Se domin lo suficiente para asumir su
sonrisa habitual, desapasionada e
indolente. Yeguas en el establo,
sementales dorados en el huerto. Me
deca sus nombres. Yo me coma las

manzanas que ella recoga para ellos,


para que pareciera ms real. S de lo
que hablo dijo con amargura. Los
caballos mgicos de mi hermana eran
poderosos; cabalgaba con ellos por
tierra y por mar; los adoraba y les pona
nombres. Pero al final la defraudaron,
verdad? Al final no la llevaron a
ninguna parte, no le reportaron
absolutamente nada.
Richard estaba sentado al filo de la
cama, con el brandy olvidado en la
mano. Alec nunca hablaba de su familia.
Richard no saba que tuviera una
hermana. Escuch.
Mi hermana se cas con un

hombre que haban elegido para ella, un


hombre que no le gustaba, un hombre
que la asustaba. Esos malditos caballos
la esperaban en el huerto, aguardaron la
noche entera a que fuera a buscarlos. La
habran llevado a cualquier parte, por el
amor que le profesaban pero ella
nunca acudi y lleg el da de su
boda. Alec levant el libro, lo lanz
contra la pared ms alejada. S
perfectamente de lo que hablo.
La pequea miraba a Alec, no a su
libro roto.
Y dnde estabas t? pregunt
. Dnde estabas cuando tuvo lugar
este matrimonio a la fuerza esperando

en el huerto con ellos? Oh, yo tambin


s de lo que hablo los cogiste y
escapaste. Envarada a causa de los
cortes, se agach, recogi el libro, lo
alis. No tienes ni idea. Ni la menor
idea. Y no quieres tenerla. Ninguno de
los dos.
Alec dijo Richard, ven a la
cama.
Gracias por la leccin dijo la
nia al espadachn. La recordar.
No habra supuesto ninguna
diferencia respondi Richard.
Tendrs que encontrar a otro. As son las
cosas. Eso s, ten cuidado.
Gracias repiti ella. Tendr

cuidado, ahora que hay un motivo para


tenerlo. Antes hablabas en serio,
verdad?
S. No suelo enfadarme de esa
forma. Hablaba en serio.
Bien. Se volvi hacia la puerta
y pregunt con el mismo tono fro y
apagado: Cmo se llama tu hermana?
Alec segua donde estaba cuando
arroj el libro, plido y crispado.
Richard saba que su reaccin, cuando
se produjera, seria violenta.
Te he preguntado cmo se llama.
Alec se lo dijo.
Bien. Ir a buscarla. Le dar esto
el libro, sealado ahora con sangre

seca, y recuerdos de tu parte.


Se detuvo de nuevo, abri el libro y
ley:
Hasta esta noche era una nia.
Ahora soy una mujer. As acaba. Pero
t nunca lo leste, as que no sabrs
nunca lo que viene entre medias.
Esboz una sonrisa implacable. Yo s
lo he ledo, y lo s. No me pasar nada
ah afuera, a que no?
Ven a la cama, Alec repiti
Richard; ests temblando.

La muerte del duque


El duque era un hombre mayor, y su
joven esposa nunca lo haba conocido
cuando tena el cabello fuerte y oscuro,
y caa como un manto sobre los pechos
de sus numerosos amantes.
Era extranjera, de modo que no
comprenda, cuando l haba acudido a
su ciudad para morir, y cuidar de l a lo
largo de su ltima enfermedad empezaba
a pasarle factura, por qu se
preocupaban tanto sus parientes de
ayudarla a elegir un criado que lo
atendiera.
Que
sea
guapo
dijo

ruborizndose la gentil Anne.


Pero no demasiado. La aguda
Katherine le lanz una mirada fugaz.
Por favor dijo la joven esposa
, por qu no dejar que sea todo lo
guapo que quiera, si eso complace a mi
marido, siempre y cuando sea fuerte y
cuidadoso?
Y puesto que ninguna le respondi,
ni la miraron ni se miraron entre s,
eligi a un joven encantador que
responda al nombre de Anselm. No
saba cuan desesperadamente haba
ansiado l el trabajo.
Anselm era de mano firme y ojos
claros. Saba doblar las sbanas y servir

las medicinas, poner y quitar una camisa


con el mnimo esfuerzo, y blandir una
navaja con rapidez y eficiencia. El
duque insista en estar presentable a
todas horas, aunque ya no era capaz de
ir a ninguna parte. En su juventud, los
puos del duque eran crestas de encaje,
rompiendo como olas sobre el dorso de
sus manos. Por aquel entonces haba
tenido las manos delgadas, pero ahora
las tena ms delgadas todava.
El duque yaca ahora en la cama en
la que haca veinte aos que no yaca, en
la casa que haba construido, amueblado
y decorado, para luego abandonarla. En
una poca en la que los jvenes amantes

de hoy todava no haban nacido, el


duque haba abandonado su ciudad, sus
derechos y sus deberes para seguir a su
amante, el primero, el ms antiguo y el
mejor, hasta una isla lejana donde
podran vivir al fin para el amor, aunque
jams pronunciaran esa palabra.
Sentada junto a l en la cama, su
joven esposa dijo al duque:
Haba una anciana en la calle,
esperndome en el umbral de tu casa.
Me agarr de la mueca; tena fuerza en
los dedos. Est l ah?, me pregunt.
Est dentro? Dicen que ha vuelto a
casa. Dicen que se est muriendo. La
sonrisa del duque siempre haba sido

fina como un ltigo.


Espero que le dijeras que estn en
lo cierto.
Su mujer le apret la mano. Lo
amaba irremediable y completamente.
Iba a ser la ltima de sus amantes.
Saberlo slo la consolaba un poco; a
veces, nada en absoluto.
Ve a vestirte dijo el duque.
Tardars ms de lo que crees en
arreglarte para el tipo de fiesta al que
vas esta noche.
Ella detestaba dejarlo solo.
Mi doncella puede atarme las
cintas en un santiamn.
Aun as faltara el pelo, y las

joyas y los zapatos Te sorprenders.


Quiero quedarme contigo. Se
acurruc en la huesuda oquedad de su
hombro. Imagnate que te entra
hambre, o que empieza de nuevo el
dolor.
Anselm me traer lo que necesito.
El duque enred los dedos en su
cabello, acaricindole la cabeza.
Adems, quiero ver si lo han arreglado
como es debido.
No me importa. Seguro que es un
vestido precioso; lo elegiste t.
Las caricias cesaron.
Tiene que importarte. Deben
aprender a conocerte, y a respetarte.

En casa, nadie podra respetar a


una esposa que abandona a su marido
para asistir a una fiesta si l est si l
est enfermo.
Bueno, aqu las cosas son
distintas. Te dije que lo seran.
Era cierto. Pero ella quiso venir con
l. Cinco aos antes se haba casado con
un desconocido, un hombre que
deambulaba por su isla medio
enloquecido a causa de la prdida de su
amante, el ms antiguo y el mejor. En su
aldea, haba superado con creces la
edad de contraer matrimonio. Pero era
tan slo que haba estado esperndolo a
l: un hombre que la viera cuando la

mirase. l la sorprendi con sus propios


deseos, y con la manera de satisfacerlos.
El que una vez hubiera sido duque en
un pas extranjero era una sorpresa que
l se haba reservado para el final. Los
anillos de sus manos, que no se haba
quitado nunca, ni siquiera empujado por
su pena, quera devolvrselos a su
familia en persona. Ella le haba
suplicado que la llevara con ella en este
ltimo viaje, aunque ambos saban que
acabara con l dejndola all sola.
Quera ver a su gente, visitar los lugares
que l conoca; orle recordarlos all.
Quera que su hijo naciera en la casa de
sus padres.

La ltima joya encaj en su sitio en


el vestido de su esposa, se sujet el
ltimo rizo, se arregl la ltima flor
para agradar a la atenta mirada del
duque. Extica y elegante, intensamente
plida y radiante, la mujer extranjera del
duque parti en su carruaje en medio de
un estrpito de cascos y jinetes de
escolta, un blasn de antorchas.
Se encendieron las velas junto a la
cama del duque. Anselm se sent
discretamente en una esquina en
penumbra de la habitacin.
Mi esposa dijo el duque, con
los ojos cerrados, blanco su rostro
contra la blanca almohada era hija de

un gran mdico. l le ense todo lo que


saba, le transmiti sus filtros y
pociones. Ella se senta justificadamente
orgullosa, y san a un rey con ellos.
Estaba enamorada de un muchacho, un
noble, pero ste era altanero y no la
corresponda, ni ella era capaz de
conseguirlo. No hay filtros para eso, da
igual lo que te digan. Su risa hizo que
se le cortara el aliento a causa del dolor
. Ni para esto. Eso la mortifica. Y
tambin a m.
Ojal pudiera ser de otro modo
dijo Anselm.
Eres
muy
amable
dijo
secamente el duque. Ojal. Supongo

que, al ser ya viejo, debera tomrmelo


con filosofa y fingir que no me importa
demasiado. Pero nunca he vivido para
gratificar a los dems.
No dijo el adorable sirviente,
cuyo encanto pasaba desapercibido. Los
prpados del duque eran finos, casi
azules, tirantes sobre sus ojos. El dolor
prestaba rigidez a sus labios. En
vuestros tiempos causasteis muchos
problemas.
El semblante tenso se suaviz por un
instante.
S que lo hice.
Anselm se acerc a l con una
bebida servida en una taza de plata. La

taza estaba inscrita con el escudo de


armas de la familia del duque, un cisne.
Resultaba imposible determinar su
antigedad.
El duque era un hombre alto, de
huesos largos. No le quedaba mucha
carne y tena la piel seca y fina como el
pergamino. Anselm lo sostuvo mientras
beba. Era como sujetar la anttesis de
una sombra: transparente en vez de
opaco, anguloso en lugar de plano.
Gracias dijo el duque. Eso
debera
ayudar,
temporalmente.
Dormir, creo. Cuando vuelva a casa,
quiero or lo que ha pasado en la fiesta.
Es normal que ocurra algo, la primera

vez que sale.


Queris
volver
a
causar
problemas,
verdad?
brome
amablemente su criado.
Los labios delgados sonrieron.
A lo mejor. Luego: No. Ya
no. De qu servira?
De qu serva antes?
Quera divertirme.
Ms cerca ahora, con los planos de
su rostro iluminados por la luz de las
velas, Anselm dijo:
Murieron hombres por vos.
Por m no. Por l.
l los mat por vos.
Sss un largo suspiro de

satisfaccin.
Anselm se acerc ms.
Y vos os acordis. Lo s. Estabais
all. Lo visteis todo. Cmo eran buenos,
pero l era el mejor. Su fuerte mano
resaltaba oscura contra la sbana de lino
. Ya no hay ningn espadachn como
l.
Nunca lo hubo. La voz del
duque sonaba tan apagada que Anselm,
agachado sobre l, deba contener el
aliento para escucharlo. Nunca hubo
nadie como l.
Ni lo volver a haber, creo dijo
suavemente Anselm, casi para s.
Nunca.

El duque se tumb, perdido el color,


y la almohada lo engull, dndole otra
vez la bienvenida a su nuevo mundo, el
mundo de fuerzas fugaces y prolongadas
debilidades.
Resplandeciente an con sus galas,
el beso del vino y la agradable
compaa, la mujer del duque volvi
con l, para ver si dorma, o si la
esperaba en la oscuridad.
Desde la enorme cama su voz,
apagada y seca, dijo:
Hueles a fiesta.
La mujer encendi una luz,
revelndose en todo su esplendor. Las
flores se haban marchitado slo un

poco sobre su pecho. Pese al roce del


encaje y el peso del oro, se sent a su
lado en la cama.
Ah! Qu bien, ya no hace falta
que siga mantenindome recta.
Suspir mientras l desataba lentamente
sus
enaguas.
Fing
Se
interrumpi,
luego
continu,
tmidamente, decidida a no tener miedo
de l. Me deca que eran tus manos,
sostenindome la espalda recta delante
de todos.
El duque se rio por lo bajo.
Tan dura ha sido la gente
contigo?
Cmo me miraban! Es de mala

educacin. Y dicen cosas que no


entiendo. Unos de otros, de ti
Qu dicen de m?
No lo s. No lo entiendo. Cosas
huecas, sin sentido, que supuestamente
significan ms de lo que dan a entender.
Lo cambiada que debes de encontrar la
ciudad, y los viejos amigos que han
desaparecido.
Todo verdad. Espero que no te
aburrieras demasiado.
Ella le pellizc el hombro.
Ahora hablas igual que ellos! No,
no me aburr. Incluso recib un
cumplido. Un anciano con diamantes y
los dientes torcidos dijo que yo supona

una considerable mejora sobre tu


primera esposa. Tena un color
espantoso el hgado, supongo se
apresur a aadir, habiendo dicho algo
que no pretenda.
S dijo su marido, impasible.
Pueden perdonarme una extranjera antes
que una actriz. O quiz sea que por fin
merezco piedad, no censura, por estar
ms enfermo de lo que quisiera estar
cualquiera de ellos. Puede que slo se
trate de eso. Sus reflexiones dieron
paso a una historia, ms inconexa de lo
que pretenda, un relato de afrentas
pasadas, de venganza. Una amante
despechada, la primera esposa del

duque repudiada pblicamente; la ira de


un joven y la respuesta del dinero y el
acero. Sangre sin restaar, tan slo
cicatrices cerrndose sobre una herida
sucia.
No eran stas historias que ella
hubiera escuchado antes, en la isla
soleada donde se haban casado en
medio del zumbido de las abejas y el
tomillo. Ni siquiera describan a un
hombre que ella conociera.
Tendida desnuda en la oscuridad,
junto a su cuerpo flaco y encendido, se
pregunt por primera vez si habran
hecho bien al venir aqu, a este lugar de
su pasado.

La mano del duque se movi,


consciente a medias, hasta su omoplato,
copndolo como si de un seno se tratara.
El recuerdo hizo que todo su cuerpo se
ruborizara. Lo dese de repente, ansi el
regreso de su fuerte amante. Pero
conoca la enfermedad, conoca su
curso, y cerr su corazn en torno a la
certeza de que eso no ocurrira. Todo lo
que haba habido entre sus cuerpos
haba terminado ya, y creca en su
vientre. En el futuro eso la reconfortara,
pero no ahora.
La gente no olvida dijo el
duque. Ella pensaba que estaba
dormido, tan queda era su respiracin.

A ti dijo tiernamente ella. A


ti no te olvidan.
No soy yo. Son ellos. Slo era
importante por lo que les haca sentir.
Recurdalo. Sus dedos se tensaron
sobre ella, precipitados y carentes de
atractivo. Y no confes en nadie de mi
pasado. No tienen motivos para
quererme.
Yo te quiero.
Un poco despus, el duque suspir
en sueos y pronunci el nombre de su
primera esposa, mientras la abrazaba.
Ella sinti que el corazn se le retorca
y daba un vuelco, cerca del nio que
portaba, hasta quedar sitio en su interior

para poco ms que el dolor y el amor.


Unos mdicos en busca de fama y
fortuna acudieron a sangrarlo. /
Bastante poco de m queda ya dijo el
duque. Encarg a su esposa que los
espantara, sabedor de que le satisfara
tener alguien ms con quien enfadarse.
Anselm
estaba
afeitndolo,
delicadamente y con cuidado.
En los viejos tiempos dijo
Anselm, habrais ordenado que los
ensartaran.
El duque ni siquiera sonri.
No. l no mataba a hombres
desarmados. No era ningn desafo.
Cmo encontrabais desafos para

l? Tenais buen ojo?


Ahora los labios viejos se
estremecieron.
Sabes deba de tenerlo. Nunca
me par a pensarlo. Pero haba un tipo
de matn en concreto que me encantaba
provocar: el idiota tambaleante y
fanfarrn que empujaba a todo el mundo
a su paso y que pegaba a la chica que
trabajaba para llenarle el bolsillo. Los
de esa clase solan llevar una espada
encima.
Sabrais ahora? Anselm se
atare limpiando las brochas.
Sabrais distinguir a un espadachn
decente si lo vierais por su forma de

andar, digamos, o su postura?


Slo respondi el duque si
estuviera
siendo
particularmente
molesto. Me dejas ver eso?
Cumulo Anselm le ofreci la brocha
para que la inspeccionara, de cerca,
para que los ojos dbiles pudieran
enfocarla, el duque cerr los dedos
alrededor de la mueca del joven. Su
roce era seco como el papel. Anselm
mantuvo el brazo firme, aunque sus
prpados temblaron, un ribete de
pestaas negras que rodeaban unos ojos
azules tan oscuros que casi parecan
violetas.
Tienes buena mueca observ

el duque. Cundo practicas?


En mi cuarto. Anselm trag
saliva. Le arda la piel donde los dedos
huesudos apenas s la rozaban.
Has matado a alguien?
No todava no.
No se mata gran cosa, hoy en da,
tengo
entendido.
Ataques
de
demostracin, un poco de sangre en la
manga.
La mujer del duque apareci en la
puerta sin llamar, satisfecha de sus
logros. Pero el duque retuvo la mueca
de su criado un momento ms, y le mir
a la cara, y vio que era hermoso.
A veces se permitan visitas, aunque

no las que prometan curas milagrosas.


El dolor iba y vena; el duque tom por
costumbre preguntar a su esposa dos y
hasta tres veces al da si quedaba
bastante zumo de amapola del que
guardaban en casa. La medicina haca
que su mente divagara, de suerte que
hablaba con fantasmas, y ella aprenda
ms cosas de su pasado de las que a
veces hubiera querido escuchar. Cuando
tenan huspedes, personas vivas
todava, a menudo ella se sentaba
discretamente en una esquina de la
habitacin, obligndose a ser invisible,
a descubrir ms cosas. A otros ancianos,
ms robustos que su marido, segua sin

encontrarlos la mitad de ellos. Se


pregunt cmo era posible que l los
hubiera tocado alguna vez, e intent
imaginrselos jvenes y lozanos.
Lord Sansome vena a recrearse, le
dijo su marido, o quiz a disculparse; en
cualquier caso, sera divertido ver cmo
le haba tratado el tiempo. Ella
consideraba que admitir a semejante
persona era contraproducente, pero
supona una agradable distraccin de los
fantasmas.
Sansome
tena
los
dientes
estropeados y un feo color de piel, pero
acept el vaso de vino que le ofreci
Anselm. El noble escudri al joven

criado de arriba a abajo. Se sent junto


a la cama con su bastn con empuadura
de oro erguido entre las rodillas.
El duque observ a su visitante con
los ojos entrecerrados; estaba cansado,
pero no quera tomar ms drogas hasta
que se hubiera ido.
Sansome no empez a hablar de
trivialidades, como tampoco se le
ofreci ninguna. De modo que se
prolong el silencio hasta que el duque
dijo:
Lo que sea que ests pensando
probablemente sea verdad. Gracias por
venir. Es prodigiosamente amable de tu
parte.

Su esposa extranjera no saba lo que


significaba prodigiosamente. Pareca
un insulto; se prepar para intervenir.
Pero lord Sansome sigui sentado.
El duque cerr los ojos, aunque
continu hablando:
No creo que vaya a morirme
estando t ah sentado. Aunque s que
eso te complacera enormemente.
Al otro lado de la estancia, Anselm
hizo un ruido que en un criado menos
educado hubiera sido un bufido. Se
atare con los cepillos, de modo que
cuanto podan or era su hush-hush-hush
mientras limpiaba.
Al cabo, habl Sansome.

Pens que habas muerto haca


aos. Nadie saba dnde estabas. Pens
que habas muerto cuando se te rompi
el corazn.
Se me cur.
Una vez me dijiste que no tenas.
Ilusiones. Veo que el tuyo sigue
latiendo.
Oh, s. Las manos de Sansome,
surcadas de gruesas venas, se abrieron y
cerraron sobre la bola dorada de su
bastn. El mo s. Aunque nunca se
sabe qu nos aguarda al doblar la
esquina, verdad?
Yo creo que s lo s.
Tal vez todava haya algo capaz

de
sorprenderte.
De
forma
inesperada, lord Sansome sonri
clidamente al criado del duque. Anselm
pareci enfadarse. Es bueno con el
acero.
Has tenido el placer?
Un par de veces. Un buen
rasurado, muy limpio.
Oh. El viejo duque se rio, y
sigui rindose de un chiste que nadie
ms comprenda, hasta que su aliento
desenterr el dolor, y la mujer y el
criado lo cubrieron mientras lo
sostenan y le daban algo de beber para
apaciguarlo.
Cuando lord Sansome se hubo

marchado, el duque dijo cpn voz


somnolienta:
La gente no olvida. Creo que eso
me complace. Por qu habra vuelto si
no?
Mis referencias vinieron de
alguna parte. Anselm se mostraba
brusco con el duque, que haba estado
provocndolo con revelaciones. Estaban
a solas. Jams hubiera llegado hasta
vos sin ellas. Vuestra familia las
comprob; y soy un buen ayudante de
cmara. Ahora contdmelo otra vez.
Contadme cmo tena las manos.
Nunca las tena vacas. Siempre
estaba haciendo algo: agarrando

barrotes para fortalecer las muecas,


estrujando pelotas, lanzando cuchillos
y otras cosas. El duque sonri
irritantemente para s. Anselm empezaba
a conocer esa sonrisa y saba que no
haba manera de arrancar al duque los
recuerdos que ocultaba.
El semblante del anciano se empa,
y empez a maldecir, de manera poco
elegante, a causa del dolor. Anselm le
enjug el rostro empapado de sudor con
un pao fro, y sigui repitiendo la
operacin hasta que el duque pudo
volver a hablar:
Como aventura, esto empieza a
perder inters. La vida se vuelve

aburrida cuando mi nica preocupacin


es preguntarme cunto tiempo seguir
seca mi camisa, y si voy a tragar la sopa
o vomitarla. Yo dira que acabsemos
con esto de una vez por todas, pero eso
no le gustara a mi esposa.
Evidentemente ense los dientes en
una sonrisa dolorosa, tampoco le
gusta verme en este estado. No hay
forma de complacer a algunas personas.
Debis alegraros por el nio que
va a nacer.
La verdad es que no. Eso fue slo
para agradar a mi esposa. No quiero
posteridad. Fui una gran decepcin para
mis padres.

Anselm se encogi de hombros.


No lo somos todos?
Pero cuando yo est muerto, le
impedir cometer alguna estupidez. Eso
es importante.
A Anselm se le daba bien captar
indirectas.
Queris que llame a vuestra
seora?
No. La mano del duque estaba
fra sobre la suya. Hablemos.
Yo no soy como vos dijo
desesperanzado Anselm. Las palabras
no son mis herramientas. Lo nico que
s es hacer preguntas. Sois vos el que
sabe cosas, seor, no yo. Lo que quiero

saber, ni siquiera vos podis


ensermelo.
Lo siento por ti dijo el enfermo
; porque a veces an lo veo, aunque
en las esquinas del cuarto. Pero slo son
las drogas, puesto que nunca me
responde cuando hablo.
Fue el mayor espadachn que ha
existido jams. Si tomar drogas me
permitiera verlo, lo hara. Anselm
pase por la habitacin, con su porte de
comedido ayuda de cmara rendido ante
la zancada ardiente de un atleta. A
veces me pregunto si tiene sentido
siquiera intentarlo. Se llev sus secretos
a la tumba. Ojal hubiera podido

contemplar cmo haca las cosas que


haca! El enfermo no respondi nada
. Vos estabais all. Qu visteis? No
me lo podis decir? Qu visteis?
El duque sonri lentamente, con la
vista vuelta hacia sus pensamientos.
Era hermoso; no como esto. Los
mataba deprisa, de un golpe, directo al
corazn.
Cmo? quiso saber Anselm,
con los puos apretados. Nadie
ofrece su corazn a la espada.
Con cada uno de sus sentidos de
luchador, not que la mirada del duque
caa sobre l, libre de embotamiento o
dolor. Lo atrajo de vuelta a la cama,

como si quisiera acortar distancias con


un adversario, o un amante.
Nadie? susurr el duque.
Anselm se arrodill para orlo. Nadie
no, muchacho.
La mano del duque baj hasta su
mullida mata de pelo oscuro.
Sois un hombre terrible dijo
Anselm. Asi los dedos, los enred con
los suyos en su cabello, y los arrastr a
travs de sus rizos hasta sus labios.
Tendida a su lado en la oscuridad, la
mujer del duque dijo:
He visto dar a luz a tantas
mujeres, que debera estar ms asustada.
Pero no lo estoy. S que ste ser un

buen nio. Espero que lo veas.


La mano del duque descansaba sobre
su vientre suavemente redondeado.
Espero que no sea demasiado
infeliz.
Cmo lo fuiste t? repuso
tristemente ella. No, querido. ste
sabr que lo quieren, te lo prometo!
Le agarr la frgil mano; evanescente,
como el resto de l, aun a oscuras. Y
lo sabr todo sobre su padre, eso
tambin te lo prometo.
No dijo el hombre; no si eso
le hace desgraciado.
Ser feliz.
Me lo prometes, verdad? Oy

su sonrisa. Lo llevars a la isla,


entonces, para que corra con las cabras?
Por supuesto que no! A veces
la sorprendan las cosas que l daba por
sentadas. Se quedar aqu, con su
familia. Debe criarse en tu ciudad, entre
las personas que te conocen.
Creo que sera ms feliz en la
isla. El duque exhal un suspiro.
Ojal pudiera regresar all, despus, y
descansar en una colina sobre el mar.
Pero supongo que es imposible.
Supongo que s convino ella
con un hilo de voz. Adnde irs,
entonces?
Yacer en la Ciudad de Piedra:

filas y filas de tumbas como casas, con


todos mis antepasados, mi familia Eso
debera satisfacer tu sentido del decoro.
No es la compaa que yo habra
elegido, pero supongo que a esas alturas
me dar igual. __Lo llevar all.
Para que te visite.
El duque retir su mano.
De ningn modo. Lo prohbo.
Pero quiero que te conozca.
Si insistes en contarle historias
sobre m al pequeo, que sea en algn
sitio agradable, con un fuego, y pan y
leche Su mujer le haba dado zumo
de amapola; pronto se quedara dormido
. Espero que sea hermoso. No como

yo. Hermoso como t. Como lo era l.


En ocasiones hablaba de personas
que ella no conoca. Pero a sta la
conoca bien, este querido fantasma del
pasado, el bello, el raro, el primer y
mejor amor. Se oblig a apaciguar su
respiracin, a destensar sus brazos. Un
recuerdo, nada, contra un nio vivo.
Quera que me matara. Hace aos.
Pero l nunca le puso empeo.
Chis, cario, chis.
No, me lo prometi! As que le
record su promesa. Al final me fall,
me dej. Pero volver a por m. Hace
tiempo me prometi que vendra a por
m. l es mi muerte.

Su mujer lo abraz con fuerza,


esperando que l estuviera demasiado
aturdido para reparar en sus sollozos, y
en las lgrimas que caan sobre la piel
de ambos.
Lord Sansome no regres, aunque
envi al criado del duque, Anselm, un
regalo en forma de dinero.
En qu te lo vas a gastar?
inquiri el duque. En aceros o en
amores?
Su sirviente frunci el ceo.
Creo que debera devolverlo. No
es correcto que acepte lo que no tengo
intencin de ganarme.
Oh, de veeeras? La fatiga

sacaba a la superficie el acento


arrastrado del anciano. Pero sin duda
a mi viejo amigo le satisface que cuides
de m con tanta dedicacin. Est en su
derecho de darte propina si lo desea.
Anselm retrocedi.
Queris que os afeite o no?
Esperamos a alguien?
A nadie ms que a la seora, y no
hasta medioda.
A ella no le importar. Mi
aspecto, digo. Suelta eso, Anselm. No es
la hoja adecuada para ti. Lord Sansome
no lo sabe, pero yo s. Yo s.
Las horas en que la reconoca fueron
espacindose cada vez ms. Al final ella

empez a descubrir todo lo que l le


haba ocultado: promesas hechas a su
primera esposa, disputas con sus
amantes, juegos con su hermana Oy
la voz de un joven, discutiendo con su
tutor, y provocaciones murmuradas tan
dulces que slo podran pertenecer a un
antiguo amante, el primero y el mejor.
Le daba ella ms amapola de la debida,
para acallar las voces y protegerlo del
dolor? Lo intent, pero al final habra de
fracasar, pues ni siquiera el amor poda
apaciguar al autor de la obra en la que l
estaba actuando. No coma, apenas s
hablaba. La vieja fulana que lo haba
conocido de joven volvi a presentarse

en la puerta. La seora no quiso dejar


que lo viera ahora pero, buscando su
propio consuelo, fue a sentarse un
momento con esa reliquia del pasado de
su marido.
En la habitacin en penumbra, el
paciente criado aguardaba.
El anciano duque abri los ojos de
par en par y lo mir.
Oh dijo. No pens que sera
ahora.
Cundo si no? dijo el
espadachn. Te lo promet, no es as?
Me lo prometiste. Pens que lo
habras olvidado.
No. Esto no.

Siempre quise que lo hicieras.


Desde luego. Pero se no era el
momento.
Cunta luz! Date prisa. Me asusta
el dolor.
Son una risa al otro lado de la hoja
resplandeciente.
No puedes respirar. Ni siquiera
sientes los pies. Ser rpido. Ahora,
abre los brazos.
Oh repiti el viejo duque.
Saba que vendras.
Fin

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