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Para comear, questiono a necessidade de termos um prmio ao final da busca.

Ser que p
recisamos acreditar numa Verdade Final para explorarmos os segredos mais profund
os da Natureza? Em caso afirmativo, ser que i sso est nos dizendo algo sobre a Nat
ureza ou sobre ns mesmos? Ser que o Universo pr ecisa ser "belo" para que seja dig
no de estudo? Por que essa insistncia em relaci onar a unidade de todas as coisas
com a beleza? No seria hora de celebrarmos um t ipo diferente de beleza, inspira
do nas imperfeies da Natureza em vez das suas supo stas perfeies? Citando Wilczek: "
a f na possibilidade de unificao nos remete a um est ado em que nos recusamos a ace
itar o que vemos... certamente, as aparncias ou mel hor, nossa interpretao delas de
vem estar nos enganando." Por outro lado, Wilczek a firma que a fsica moderna est
apontando na direo da unificao, que as pistas esto a e stamos delirando. Em breve vamo
s explorar essas pistas. Mesmo que minha enorme a dmirao por fsicos como Wilczek e
Weinberg me faa afirmar isso com uma certa apreenso, no vejo essas "pistas" como se
ndo to convincentes assim. Ambos falam muito em "es perana" em seus livros. "Esper
o que a teoria das supercordas venha a ser a base p ara a Teoria Final", escreve
u Weinberg/ "Que sapatos [como os de cristal da Cind erela] a teoria de unificao i
ncluindo a gravidade ir deixar cair? Algum que temos e sperana de encontrar?" escr
eveu Wilczek.**

De minha parte, acho que a crena na unificao contribui para uma distoro da nossa perc
epo dos fatos. As pistas de que uma Teoria Final existe que consistem principalme
n te em lacunas no nosso conhecimento atual que muitos esperam sero preenchidas u
ma vez que tenhamos a to sonhada unificao das foras no so to bvias quanto tantos ac
Digo isso com um pouco de tristeza. Quando trabalhava ativamente em unificao, qu a
lquer msera migalha de evidncia era suficiente para me motivar a ir adiante. Mas o
tempo foi pas* Como vemos da afirmao de Weinberg que uso como epgrafe deste livro,
a situao parece estar comeando a mudar e mesmo ele tem suas dvidas quanto teoria da
s supercordas, o que me muito me alegra. ** Devo deixar claro que, em seu livro
The Lightness of Being, Wilczek foi extre mamente cauteloso em separar fato de e
speculao. Entretanto, como me escreveu ao fi nal de 2008, "Ficarei muito desaponta
do se a Me-Natureza estiver nos tentando de tal modo. Vamos ver o que acontecer".
sando e as afirmaes de que estvamos cada vez mais prximos de uma teoria das supercor
das, ou de que em breve teramos uma teoria de grande unificao, se provaram erradas
ou um tanto exageradas. Para piorar ainda mais as coisas, as novas teorias que
e ram propostas estavam ainda mais distantes da realidade fsica. Mesmo que estive
ss e ciente de que a cincia avana a passos tortuosos, comecei a questionar, contra
a minha vontade, essa crena inabalvel na unificao. A coisa comeou a parecer mais um
art igo de f do que um empreendimento cientfico. Com grande ironia, a situao ecoa o
argumento do "Deus das Lacunas", usado com freqnc ia nos embates entre cincia e rel
igio, que afirma que Deus comea onde a cincia termi na. medida que a cincia progride
e aprendemos mais sobre a Natureza, Deus, para a sua humilhao, vai sendo espremid
o numa lacuna cada vez menor. Os que acreditam na presena de Deus no mundo esto co
nvencidos de que a lacuna nunca se fechar por comp leto. J os cticos acreditam que
apenas uma questo de tempo at que isso ocorra. Podem os construir um argumento equ
ivalente para a unificao, a "Unificao das Lacunas": a u nificao comea onde nossas teor
as atuais terminam. O que no sabemos, a unificao explic ar. medida que a cincia avana
e aprendemos mais sobre a Natureza e sobre a violao das simetrias, a unificao, para
a sua humilhao, vai sendo espremida numa lacuna cada ve z menor. Teorias so revisad
as s pressas, parmetros so reajustados e a misso da unific ao redefinida. Os que acre
itam na unificao afirmam que a lacuna nunca se fechar por

completo e a unificao um dia ser demonstrada. J os cticos acham que est na hora de dei
xar essa idia para trs. A descoberta da energia escura um excelente exemplo desse
mecanismo. Antes de 19 98, as teorias de unificao tinham como objetivo principal
cancelar as flutuaes de en ergia que surgem no vcuo qun-tico, de modo a neutralizar
o seu efeito cosmolgico. C aso contrrio, tal qual a constante cosmolgica de Einstei
n (discutida na Parte II), a energia dessas flutuaes provocaria uma expanso acelera
da do cosmo, que contraria va as observaes da poca. Aps a descoberta, em 1998, da ex
panso acelerada do Universo, uma constante cosmolgica, ou outra

forma de "energia escura", parece ser inevitvel. Da noite para o dia, o valor des
sa energia escura tem que ser explicado usando argumentos motivados por teorias
de unificao. Alguns at invocam o princpio antrpico que o Universo do jeito que po
estamos aqui para justificar o valor observado da energia escura. Que reverso! No
seria melhor admitir simplesmente que a nossa viso de mundo uma obra permanente
mente incompleta? Que como jamais poderemos obter toda a informao contida na Natur
eza, a priori impossvel determinar se chegamos na tal Verdade Final? Conforme me
n cionei antes, muitos Unificadores afirmam que o projeto de unificao de Einstein
es tava fadado a falhar porque deixou de fora a mecnica quntica e as foras nucleare
s f orte e fraca, que no eram bem compreendidas quando morreu em 1955. Os mesmos
crtic os dizem que agora as coisas so diferentes, que sabemos muito melhor das coi
sas, e que estamos na reta final. E como podemos ter certeza de que sabemos o su
ficie nte? Como podemos garantir que no existem outras foras para serem descoberta
s, tal vez mesmo um novo nvel de partculas ainda mais fundamental? Como podemos te
r certe za de que no existir sempre uma parte do mundo que jamais conheceremos, um
a parte da realidade que permanecer inacessvel aos nossos detectores no importa quo
sofistic ados sejam no futuro, e que, por isso, nossas teorias de unificao sero sem
pre incom pletas? Estamos envoltos numa ignorncia perene. No h dvida de que teorias
podem nos guiar em direo a avanos muitas vezes inesperados. Mas apenas experimentos
podem dec idir o que real.*

Jamais poderemos saber tudo sobre o mundo. Qualquer afirmativa ao contrrio demons
tra apenas arrogncia de nossa parte. Portanto, qualquer projeto de unificao total
d a Natureza mesmo ao nvel da fsica fundamental est fadado ao fracasso. A unificao f
n l, ou a Teoria Final, mesmo restrita apenas fsica, impossvel. A crena de * E mesm
o aqui temos que ter muito cuidado. So os fsicos que decidem quais quantid ades de
vem ser medidas e como calibrar os seus filtros para que dados presumivel mente
indesejados sejam jogados fora. E se jogarmos fora algo to inesperado que n em po
deramos suspeitar que existia? que o pensamento humano, limitado como , pode vislu
mbrar a verdade final, vem de uma longa tradio religiosa que nutre nossos sonhos d
e sermos mais do que humanos, de sermos oniscientes como deuses, de podermos tra
nscender a nossa limitao espao-te mporal. O melhor que podemos fazer, e que temos f
eito de forma excepcional nos lt imos 400 anos, coletar o que aprendemos sobre o
mundo atravs de nossos instrument os e de nossa criatividade, e organizar esta in
formao da melhor maneira possvel em nossas teorias. Quando aceitamos esse fato, pod
emos admirar a Natureza pela sua beleza imperfeita, sempre criativa e surpreende
nte. Podemos olhar para o mundo c om olhos humanos, sem a ansiedade de termos qu
e encontrar verdades absolutas, Te orias Finais ou a mente de Deus. A cincia pass
a a ser uma explorao do mundo como el e , e no como gostaramos que fosse. Parafrasean
do Scrates, quanto maior a sabedoria, mais bvia deve ser a dimenso da nossa ignornci
a. Aceitar isso olhar para o mundo c omo que pela primeira vez, com os olhos ale
rtas de uma criana curiosa.

O que proponho aqui uma mudana de foco, deixando de lado a busca por uma perfeio fi
nal. Temos muito o que aprender com as imperfeies do mundo natural. Como veremos,
esse modo de pensar tem conseqncias que vo alm da cincia bsica. Simetrias so uma exce

nte ferramenta, mas no devem ser consideradas como dogmas. A Natureza bela por se
r imperfeita. Por trs da mirade de estruturas e de formas complexas que vemos na
N atureza existe um mecanismo baseado em alguma forma de desequilbrio. A imperfeio
e o desequilbrio so as sementes do devir. Uma Natureza perfeita seria inerte, sem
es truturas, existindo apenas como uma abstrao platnica, longe do mundo real. Mais
uma vez, a energia escura serve de exemplo. "feia" e inesperada; tudo nela contr
adi z o bom-senso. No entanto, a sua presena faz com que o cosmo tenha uma geomet
ria plana e, com isso, seja capaz de gerar galxias e, eventualmente, a vida. Para
sermos mais concretos sobre o papel da assimetria no mundo das partculas, te mos
que examinar com olhos crticos as idias de unificao e as vrias questes que permane ce
m em aberto. Simetrias e assimetrias da matria A primeira unificao foi a da eletric
idade com o magnetismo. As equaes de Maxwell, de screvendo todos os fenmenos eletro
magnticos conhecidos, tm solues que, na ausncia de c argas e ms (ou, mais precisamente
de fontes dos dois campos), exibem uma belssima simetria entre a eletricidade e
o magnetismo: os dois campos, dando suporte um a o outro, propagam-se atravs do e
spao vazio na velocidade da luz. Porm, uma vez que fontes estejam presentes, a sim
etria imperfeita; os monopolos magnticos, que seri am anlogos a uma carga eltrica i
ndividual, no existem. Caso existam, certamente con seguiram driblar todos os nos
sos esforos de encontr-los.8

Na fsica de partculas, encontramos j a assimetria entre matria e antimatria. Usando a


linguagem de simetrias internas e externas, existe uma operao de simetria interna
(que, na prtica, no passa de uma operao matemtica) que transforma uma partcula de mat
ia em uma de antimatria.* A operao chamada de conjugao de carga, e representada pela
letra C. O fato de existir uma assimetria na distribuio de matria e antimatria no Un
iverso significa que a Natureza no obedece simetria de conjugao de carga: em algun
s casos, partculas e antipartculas no podem ser transformadas umas nas outras. Espe
c ificamente, a simetria-C violada nas interaes fracas. Os culpados so os neutrinos
, as mais estranhas das partculas conhecidas. Est na hora de contar a sua histria.
Logo antes da Primeira Guerra Mundial, um estranho resultado experimental contri
buiu para os muitos pesadelos que roubavam o sono dos

* Uma operao matemtica pode ser bem simples, como quando adicionamos o nmero 1 a qua
lquer outro nmero (uma operao aritmtica), ou quando giramos um cubo em nossas mos (u
m a operao geomtrica). Embora as operaes usadas na fsica de partculas sejam mais compl
x s do que nesses dois exemplos, elas tambm agem sobre nmeros e objetos geomtricos.
fsicos que procuravam entender a fsica dos tomos. James Chadwick, o mesmo que em 1
9 32 descobriu o nutron, estava investigando as propriedades do decaimento "beta"
, que consiste em eltrons emitidos por ncleos radioativos como se fossem pequenas
ba las. Em geral, ncleos com muitos nutrons podem melhorar a sua estabilidade conv
ert endo alguns deles em prtons. Sabemos que, devido conservao da carga eltrica, a c
arga positiva do prton tem que ser balanceada por uma carga negativa. Da vem o eltr
on n o decaimento, mantendo em xeque a lei de conservao da carga. O choque veio qu
ando Chadwick testou a outra lei sagrada de conservao, a da energia. Se tudo corre
sse b em, os eltrons gerados durante o decaimento beta deveriam ter uma quantidad
e fixa de energia, dada pela diferena de massa entre um nutron e um prton (o nutron
um pou co mais pesado) multiplicada por c2.* O problema que no tinham. Suas energ
ias exi biam enormes variaes, o que completamente incompatvel com a lei de conservao
da energ ia. Alguns eltrons voavam dos ncleos com altas velocidades; outros, com v
elocidade s baixas. Ningum sabia por qu. O tempo passou e nada. Em 1929, vrios anos
aps a desc oberta de Chadwick, Niels Bohr escreveu: No temos qualquer razo para de
fender a validade da [lei de conservao da energia] no caso do decaimento beta. Os
detalhes da estabilidade atmica responsveis pela existn

cia e propriedades dos ncleos atmicos talvez nos forcem a renunciar prpria idia do b
alano de energia. Veja bem: o grande Niels Bohr estava pronto para desistir da l
ei de conservao da e nergia! A situao estava ficando desesperadora. Ru-therford foi
mais cauteloso e re solveu esperar para ver o que aconteceria. J Dirac, conservad
or, declarou: "Prefi ro manter a conservao rigorosa de energia a todo custo." E qu
em no concordaria com ele? Mas como? No final de 1930, o fsico austraco Wolfgang Pa
uli teve uma idia meio louca. Conform e escreveu em seu dirio: "Hoje fiz algo terrv
el, ao * Para ver isso, escreva o decaimento nuclear como ncleo-1 - ncleo-2 + eltron
. Usand o a relao E = mc2, a conservao de energia diz que a energia total do eltron e
mitido ( a energia da sua massa e do seu movimento) tem que ser igual diferena en
tre as ma ssas dos dois ncleos (multiplicada pela velocidade da luz ao quadrado).
propor uma partcula que no pode ser detectada; isto algo que nenhum fsico terico de
v eria fazer." Pauli escreveu uma carta aos seus colegas fsicos reunidos numa con
fe rncia em Tbingen, a cidade onde Kepler estudou na Alemanha: "Caros Senhores e S
enh oras Radioativos. Encontrei uma sada desesperada. Especificamente, a possibil
idad e de que possam existir no ncleo partculas eletricamente neutras que chamarei
de n eutrinos..."9 Os neutrinos poderiam ter energias variadas de modo que, qua
ndo ad icionadas s do eltron emitido, o total seria idntico diferena de massa dos do
is ncleo s e tudo acabaria bem. A conservao de energia estaria salva. Na verdade, o
decaimento beta emite anfmeutrinos e no neutrinos. A razo disso uma outra simetri
a interna que conservada nas interaes fracas: o nmero leptnico.10 Podem os associar
o nmero leptni-co a uma espcie de carga, como a carga eltrica. Todo lpton (como o eltr
on, por exemplo) tem uma unidade de carga leptnica; todo an-tilpton (c omo o psitro
n, por exemplo) tem uma unidade negativa. Se o nmero leptnico conservad o no decai
mento beta, o nmero leptnico do eltron (+1) deve ser cancelado pelo nmero leptnico do
an-tineutrino (-1). Assim, o decaimento beta escrito como nutron - prton + eltron +
antineutrino.

Como nutrons e prtons so feitos de quarks e no de lptons, seu nmero leptnico zero. A
a funciona bem: do lado esquerdo, o nmero leptnico total zero (o solitrio nutron); d
o lado direito, o nmero leptnico tambm acaba sendo zero. Os neutrinos, interagindo
apenas atravs da fora fraca, so extremamente difceis de se rem detectados. (Sua mass
a, minscula, faz com que seus efeitos gravitacionais sej am muito pequenos.) So pr
oduzidos profusamente no interior do Sol, como parte da fuso nuclear hidrognio em
hlio. A cada segundo, trilhes desses neutrinos solares pas sam pelo seu corpo e vo
c nem se d conta disso! Nossa conexo com o Sol muito mais co mplexa do que a luz e
calor que recebemos dele. Apesar de suas propriedades fantasmagricas, com muito e
sforo os neutrinos podem se r detectados. Em 1956, 26 anos aps a previso de Pauli,
os neutrinos do eltron foram encontrados. Essa demora entre

teoria e experimento freqentemente usada para ilustrar o fato de que, s vezes, tem
os que ser pacientes para que descobertas profundas sejam realizadas. A tecnolo
g ia, ao menos na fsica de altas energias e na cosmologia, no consegue manter-se a
p ar com as idias dos fsicos tericos; idias so bem mais baratas do que mquinas. O bso
d Higgs, por exemplo, foi proposto h mais de 40 anos e ainda no foi descoberto. T
al vez isso venha a acontecer no LHC; se no o Higgs, algo como ele, como vimos na
Pa rte II. Mesmo assim, bom ser cauteloso ao usar esse tipo de argumento como e
xpli cao para a terrvel falta de dados que temos hoje com relao s teorias de unificao
mos aprender fsica de partculas apenas estudando histria. Como veremos, se os neut
r

inos provam algo a profunda assimetria da Natureza. Eles so os porta-bandeiras do


cosmo imperfeito. Para entendermos por qu, temos que introduzir um outro tipo de
simetria espacial conhecido como paridade. Matematicamente, a operao de paridade,
representada pela letra P, transforma um ob jeto em sua imagem no espelho. Esse
tipo de transformao no pode ser efetuado combin ando translaes e rotaes. Se deixarmos
de lado sinais, rugas e outras marcas assimtric as, nossos rostos so aproximadamen
te "invariantes por paridade" (assim denotada a operao). Nossos corpos, por outro
lado, no so: por exemplo, sua imagem no espelho t em o fgado do lado esquerdo e o e
stmago e o corao do lado direito.11

Como mencionamos anteriormente, as partculas tm spin: giram em torno delas mesmas


feito pies. No entanto, partculas no so pies comuns. Sendo objetos qunticos, sua rota
bm quantizada, s podendo ocorrer em um nmero finito de direes e intensidades. Um pi ,
por outro lado, pode girar a qualquer nmero de rotaes por minuto (rpm). Partculas co
m o spin quantizado lembram um pouco os discos antigos de vinil, de que os lei t
ores mais velhos se lembram bem, que s podiam ser tocados em 331/3, 45 ou 78 rpm
.* Todas as partculas

* Temos que tomar muito cuidado com esse tipo de analogia. Apesar de tentador e,
s vezes, bem til, incorreto visualizar partculas como pequenas bolas em rotao. Porm,
dito isso, vamos adiante visualizando elas assim. de matria, isto , os seis quarks
e os seis lptons, s podem girar de dois modos. Dize mos que tm spin 1/2, a menor q
uantidade de rotao possvel, o "quantum da rotao".12 Para simplificar as coisas, imagi
ne uma partcula girando com velocidade constante na vertical, feito um pio em p. El
a pode girar tanto da direita para a esquerda ou da esquerda para a direita. (Vi
sta de cima, dizemos que ela pode girar no sentido horrio ou anti-horrio.) O inter
essante que os dois sentidos de rotao so a imagem no e spelho um do outro. Por exem
plo, se a partcula gira da direita para a esquerda, s ua imagem no espelho, ou se
ja, a partcula aps a aplicao da operao de paridade, gira da esquerda para a direita. O
leitor pode verificar isso girando uma bola em frent e a um espelho. Desse exem
plo, aprendemos que a operao de paridade, quando aplicad a a uma partcula que gira,
pode inverter o sentido da sua rotao (ou, equivalentemen te, o seu spin). O decai
mento beta, que nos trouxe os neutrinos, tinha um outro s escondido na man ga: fo
i usado para demonstrar que os neutrinos no so simtricos segundo a operao de pa ridad
e. O resultado deixou a comunidade de fsicos boquiaberta: a Natureza tem uma orie
ntao espacial preferida, no respeitando a paridade. como se tivssemos um pio que s pu
esse girar da esquerda para a direita! Em 1956, dois cientistas chineses ra dica
dos nos EUA, T. D. Lee e C. N. Yang, previram teoricamente que a interao nucle ar
fraca podia violar a paridade. Em apenas alguns meses, a fsica conhecida como "ma
dame" T. T. Wu e sua equipe demonstraram experimentalmente que seus colegas e st
avam certos. Neutrinos s existem (ou, mais cautelosamente, apenas interagem com a
matria) na sua forma "canhota": se imaginarmos os neutrinos como esferas em mo v
imento vertical do sul ao norte, s giram do leste ao oeste. Por alguma razo, no po
dem girar no sentido contrrio. Em contrapartida, os antineutrinos s giram do oeste
ao leste. A Natureza tem uma bvia preferncia espacial. Se neutrinos destros exist
em, nunca foram detectados. Isso significa que ou inte ragem muito fracamente co
m a matria, ou so muito pesados. Em todo o caso, seriam t otalmente diferentes dos
seus primos canhotos, que esto por toda a parte e so extr emamente leves. Existe
uma clara assimetria espacial na fsica das partculas elemen tares que, como veremo
s, tem conseqncias extremamente importantes. E isso apenas o comeo. Prosseguindo ne
ssa excurso pelas simetrias da fsica de partculas, consideremos as o peraes C e P jun
tas. Aplicando a operao C a um neutrino canhoto, deveramos obter um a

ntineutrino canhoto. O problema que no existem antineutrinos canhotos na Natureza


. por isso que dizemos que a interao nuclear fraca viola a operao de conjugao de car
. Agora tomemos outro passo e apliquemos tanto a operao C quanto a P num neutrino
canhoto. Neste caso, deveramos obter um antineutrino destro: C transforma neutri
n o em antineutrino e P transforma canhoto em destro. E, viva! Antineutrinos des
tr os existem! Parece que estamos com sorte. Mesmo que a interao fraca viole as op
eraes C e P separadamente, quando aplicadas conjuntamente, a simetria CP funciona.
Os fsicos respiraram aliviados. A interao fraca parecia respeitar a simetria CP. N
a p rtica, isso significa que reaes envolvendo partculas canhotas deveriam ocorrer n
a me sma razo que aquelas envolvendo antipartculas destras, sem qualquer diferena e
ntre elas. Simetria simetria. A esperana era de que isso fosse o caso em todas as
inte raes; sendo assim, a Natureza obedecia operao de CP e era fundamentalmente simt
rica. A beleza da fsica de partculas estava de volta. A festa durou pouco. Em 1964
, James Cronin e Vai Fitch descobriram uma pequena v iolao da simetria CP ocorrend
o no decaimento de partculas chamadas kons neutros, rep resentadas como K. Essencia
lmente, os Ks e suas antipartculas no decaem na mesma razo , como deveria ser o caso
se a simetria CP funcionasse. A comunidade ficou choca da. A bela simetria da fs
ica de partculas tinha ido embora. De novo. A violao de CP tinha uma conseqncia ainda
mais profunda e misteriosa: as partculas pa reciam tambm escolher uma direo preferi
da do tempo. A assimetria do tempo, caracters tica da expanso csmica, se manifesta
tambm ao nvel submicroscpico! Precisamos de um p argrafo especial para tratar disso.
Que o tempo passa do passado ao futuro no uma novidade. Ns fazemos omeletes comean
d o com ovos; ningum faz um ovo comeando com um omelete. Um cubo de acar dissolvido numa xcara de caf no retorna espontane
amente a sua forma inicial. As plantas no crescem das flores. Ns ficamos sempre m
a is velhos. Se filmarmos algum cozinhando, ou uma planta crescendo, e passarmos
o filme ao contrrio, seria claro que a direo do tempo havia sido invertida. Entreta
nt o, para sistemas simples, a distino entre passado e futuro no to bvia. Por exemplo
, i magine um pndulo que oscila da esquerda para a direita e da direita para a es
quer da. (Na ausncia de ar; seno o pndulo acaba parando.) Se assistirmos a um filme
dess e movimento oscilatrio, no poderemos determinar em que ordem est sendo passad
o. O m esmo verdade quando duas bolas de bilhar colidem (a menos que batam na bo
rda da mesa ou caiam no buraco), ou quando um fton colide com um eltron. Sistemas
desse t ipo obedecem a uma simetria chamada reverso temporal: no exibem uma direo fi
xa no te mpo, podendo evoluir nos dois sentidos sem qualquer diferena. Existe uma
operao de simetria externa, a reverso temporal, representada pela letra T, que inv
erte a di reo em que o tempo flui num sistema fsico. Se uma bola est indo da esquerd
a para a d ireita, aps aplicar T, ela ir da direita para a esquerda. Na Parte II,
vimos que a expanso do Universo viola a reverso temporal ao nvel astronmico: existe
uma direo do tempo que relaciona a origem das galxias e mesmo a nossa com a origem
do Universo . No mundo subatmico, as coisas eram supostamente diferentes, devendo
ser o mais simtricas possvel. Pelo jeito, esse no o caso. Como conseqncia, o Modelo
Padro da fs de partculas tem que incorporar essas assimetrias para descrever a real
idade que observamos.

Existe um outro modo de ver a conexo entre a violao de CP e a direo do tempo. As teor
ias da fsica de partculas tm que observar a simetria combinada CPT. (Sim, aplique
a s trs em seqncia: partcula para antipartcula, reflexo no espelho e inverso da passag
m do tempo.) Abandonar essa simetria eqivaleria a abandonar a teoria da relativid
ad e especial de Einstein, a espinha dorsal das teorias que descrevem as interaes
das partculas de matria. Dado o seu enorme sucesso, temos confiana de que a simetri
a C PT vlida. Pelo menos, at o momento, nenhum experimento a contrariou. Nesse cas
o, s e CP violada, ento T tambm tem que ser violada, de modo que o produto das dua
s (CPT) permanea inv

ariante. Meio que como quando multiplicamos -1 com -1 e obtemos 1. Contanto que
a simetria tripla CPT continue vlida no futuro, a violao de CP implica uma direo fixa
do tempo mesmo ao nvel submicroscpico.

Hoje temos exemplos de violao de CP em uma outra famlia de partculas, os msons B. A N


atureza no escolhe apenas uma orientao espacial; escolhe tambm uma direo no tempo. Ap
a rentemente essa violao s ocorre com a interao fraca. Ningum sabe por qu. natural e
r que o mesmo ocorra com a interao nuclear forte, mas no temos qualquer indicao disso
. Vrias explicaes foram propostas para explicar essa ausncia de violao de CP na inter
a forte. ( irnico, mas a simetria perfeita a inesperada nesse caso.) A mais popular
prev a existncia de uma nova partcula chamada axion. At o momento, embora tenha hav
i do uma grande caa, o axion ainda no foi detectado. O fato de que as interaes eletr
om agntica e nuclear forte observam a simetria de CP mostra que so substancialment
e d iferentes da interao fraca. Qualquer teoria que tente unificar as trs foras prec
isa encontrar modos de incorporar essas diferenas, o que no nada fcil. J aqui vemos
que uma unificao dessas interaes no to natural quanto se esperava. A origem da matri
o Universo

Para ns, interessados nos efeitos das assimetrias na Natureza, a violao de CP na in


terao fraca extremamente bem-vinda. Como veremos, podemos us-la para propor um mec
a nismo explicando por que existe mais matria do que antimatria no Universo, a par
ti r de uma situao em que ambas aparecem em quantidades iguais, ou praticamente ig
uai s. Ou seja, podemos explicar a assimetria entre matria e antimatria como tendo
evo ludo de uma condio inicial simtrica, medida que o Universo expande e suas condie
mud m. A alternativa seria afirmar que a assimetria nasceu junto com o Universo
, qua ndo este surgiu da sopa quntica. No s isso, mas a assimetria nasceu j com o va
lor co rreto para explicar o excesso de matria que medimos hoje. Nesse caso, o fa
to de e xistirem um bilho e uma partculas de matria para cada bilho de partculas de a
ntimatria na infncia csmica seria devido a uma coincidncia inexplicvel, algo de que n
enhum fsi co gosta muito. Dada a chance, tentamos explicar como o excesso de uma
quantidad e pode ter surgido a partir de processos naturais, e no de condies inicia
is vindas do nada. Se pudermos explicar o excesso de matria, estaremos dando um p
asso cruci al na compreenso da nossa origem.

O primeiro a propor uma conexo entre o excesso de matria e a violao de CP foi o gran
de fsico e pacifista russo Andrei Sakharov. Em 1967, apenas trs anos aps Cronin e
F itch terem descoberto a violao de CP no decaimento do K, Sakharov escreveu um art
ig o proftico, onde props as trs condies necessrias para que um excesso de matria poss
s rgir gradualmente no universo primordial, a partir de condies iniciais simtricas
. P ara gerar o excesso de matria, as interaes entre as partculas elementares tm que
prod uzir mais quarks do que antiquarks e esse excesso tem que ser preservado me
dida que o Universo expande. Em detalhe:

1. A conservao de nmero barinico tem que ser violada. Do mesmo modo que o eltron e os
outros lptons tm um nmero leptnico, os brions (formados de 3 quarks, como o prto n e
o nutron) tm um nmero barinico. O prton e o nutron tm nmero barinico + 1. Suas a rt
nmero barinico -1. Para que as interaes entre as partculas possam gerar mai brions do
que antibrions, elas tm que violar a conservao de nmero barinico: o nmero brions e a
brions antes e depois da reao no pode ser o mesmo pois, nesse caso, teram os tantos br
ions quanto antibrions, ou seja, tanta matria quanto antimatria. Se o nme ro barinico
aumenta durante a reao, criamos um excesso de brions e, portanto, de matr ia. Se di
minui, criamos um excesso de antibrions e, portanto, de antimatria.13

2. A conservao da conjugao de carga e de CP tem que ser violada. Porm, simplesme nte
criar um excesso de brions ou de antibrions no suficiente. Precisamos de uma te ndnc
ia nas reaes que favorea a criao de mais brions do que antibrions. Afinal, o Univ o te
mais matria do que antimatria. Para tal, usamos a violao de C e CP. A quantida de d
essa violao crucial na determinao do excesso final de matria sobre antimatria.

3. O equilbrio trmico durante a gerao do excesso de matria tem que ser violado. Na no
ssa discusso sobre as propriedades da radiao csmica de fundo, vimos que, em equ ilbri
o trmico, tudo permanece o mesmo, ao menos em mdia. Portanto, se o Universo co mo
um todo estivesse em equilbrio trmico quando o excesso de brions estivesse sendo ge
rado, o mesmo excesso de antibrions tambm seria gerado, mantendo os seus nmeros (em
mdia) idnticos. De forma a preservar o excesso de brions gerado pelas duas cond ies
acima, as reaes que produzem mais matria tm que ter ocorrido quando o Universo est a
va fora de equilbrio trmico. As trs condies de Sakharov baseiam-se na violao de simetr
as: num Universo perfeitame nte simtrico e equilibrado, o excesso de matria no seri
a gerado e ns no estaramos aqui pensando sobre isso. Somos produto de uma criao imper
feita. Mas como satisfazer a condio de que o Universo esteve fora de equ ilbrio trmi
co? Lembremos da discusso na Parte II sobre a origem da radiao csmica de fu ndo e so
bre o problema do horizonte no modelo do Big Bang: o equilbrio trmico semp re esta
belecido atravs de colises entre partculas. Em cosmologia, devido expanso do Univers
o, o equilbrio trmico definido ao compararmos duas ou mais escalas de tempo . No c
aso, comparamos a escala de tempo da expanso csmica (quo rpido ocorre em um de termi
nado momento da histria csmica) e a escala de tempo em que as partculas que pr eenc
hem o cosmo interagem entre si (quanto tempo demora para que duas ou mais se enc
ontrem, em mdia). Se a expanso do Universo for muito rpida, as partculas se afas tam
umas das outras e no conseguem interagir eficientemente entre si; sem interaes, no
podero trocar informao e manter a mesma temperatura. Nesse caso, as reaes entre as pa
rtculas ocorrem fora de equilbrio trmico. No outro caso, quando as partculas inte ra
gem mais rapidamente do que o Universo expande, podero manter o estado de equilb r
io.

Ser que possvel satisfazer todas as trs condies de Sakharov em algum momento da infnc
a csmica? A resposta que temos no momento que possivelmente sim. Os primeiros mod
elos de bariognese, que tentavam explicar a gnese de brions, aplicaram as trs condies
de Sakharov no contexto das teorias de grande unificao (GUTs) propostas durante a
dcada de 1970 para unificar as interaes forte, fraca e eletromagntica. Como vimos,
a interao forte explica as interaes entre quarks atravs da troca de glons, enquanto a
i nterao fraca explica a radioatividade atravs da existncia de processos que violam
C e CP mediados pelos trs bsons de gauge (W+, W", Z). Unificar essas foras significa
r emover as diferenas entre quarks e lptons. Em outras palavras, em um mundo em q
ue a grande unificao vlida, quarks podem se transformar em lptons e vice-versa. Uma
das conseqncias mais surpreendentes desse tipo de transformao que o prton, o tijolo b
ic dos tomos da Tabela Peridica, no mais estvel: segundo as teorias de grande unific
ao, os diamantes no so para sempre! O modelo original de grande unificao, proposto em
1974 por Shel-don Glashow e Howa rd Georgi da Universidade de Harvard, previa qu
e o prton decairia em aproximadame nte IO30 anos, um tempo um trilho de bilho de ve
zes mais longo do que a idade do U niverso. "Absurdo!" protesta o leitor. "Isso
o mesmo que dizer que o prton estvel. " Na verdade, no bem assim. Basta coletarmos
um nmero gigantesco de prtons num volu me suficientemente grande e esperar para ve
r se algum decai.* Fsicos experimentais, na tentativa de confirmar as teorias de
grande unificao, cole taram enormes volumes de gua ultrapura (dezenas de milhares d
e toneladas) em tanq ues escondidos em minas subterrneas, cobertos com sensores c
apaz de detectar o ra ro decaimento de um prton. Vrios grupos, dos EUA ao Japo, mon
taram os seus tanques. Mas o prton no decaiu. Rocky Kolb, que foi meu orientador d
e ps-dou-torado no labo ratrio americano Fermilab e um dos pioneiros da pesquisa e
m bariognese aplicada co smologia, confessou-me como ficou "arrasado quando foi d
emonstrado que o prton no decaa. Tnhamos certeza de que ia ocorrer..." Rapidamente,
fsicos tericos revisaram o s seus modelos de grande unificao, aumentando a previso da
vida mdia do prton, para t orn-la consistente com os resultados experimentais. (Um
resultado negativo tambm u m resultado.) Mas com o tempo, os detectores crescera
m, os limites desses modelo

s revisados foram atingidos e o prton continuou a no decair. Todos os modelos de g


rande unificao mais simples falharam. Por algum motivo, a navalha de Occam no pare
c e querer funcionar. Alguns modelos s atuais. Para ulares invocam simetria, com
o s de grande unificao permanecem ainda fora do alcance dos experimento isso, tm qu
e ser cada vez mais complexos. Por exemplo, os mais pop uma nova simetria da Nat
ureza conhecida como supersimetria. Essa o nome j indica, mesmo super. Transforma
partculas de matria (como o
* Lembre-se do nmero de Avogadro: em apenas 12 gramas de carbono existem cerca de
6 x IO23 tomos, ou seja, mais de um trilho de trilho de prtons. Se as teorias de gr
ande unificao estiverem corretas, num volume com IO30 prtons podemos esperar que a
o menos um decaia por ano. quarks e os lptons) em partculas de fora. Proposta tambm
na dcada de 1970, a mais fan tstica das simetrias, conectando todo tipo possvel de
partcula. Devido ao seu apelo , os Unificadores adotaram com paixo a supersimetria
, que conhecida carinhosament e como SUSY. Segundo eles, a supersimetria um comp
onente essencial do cdigo ocult o da Natureza.14 As teorias supersimtricas (o "sup
er" aqui o mesmo da teoria das supercordas, que tambm exibe supersimetria) fazem
uma srie de previses realmente espetaculares sobre a composio material do Universo.
Segundo elas, cada partcula de matria tem uma comp anheira su-persimtrica: o fton te
m o "fotino", o glon tem o "gluno", o quark tem o " squark" e assim por diante. Se
a SUSY for confirmada, o nmero de partculas element ares dobra automaticamente, d
e modo semelhante ao que ocorreu quando a antimatria foi descoberta. Como, ao con
trrio do que ocorre com a antimatria, nenhuma dessas partculas supersimtricas foi ob
servada at agora, elas devem ser ou muito pesadas ou altamente instveis. Se so muit
o pesadas, no podem ser produzidas nos aceleradores atualmente em operao. Se forem
muito instveis, podem decair antes de serem detectad as, se bem que o padro do seu
decaimento pode nos ajudar a vislumbrar algumas das suas propriedades. Se fosse
apenas isso, nossa situao seria um tanto desesperador a. Afinal, idias que no podem
ser testadas no fazem muito sentido no contexto cientf ico. Como determinar o que
existe se no podemos encontr-lo? Felizmente, muitos mod elos preveem que a mais l
eve das partculas supersimtricas estvel. Esse peso-pena su persimtrico , aps o bson
Higgs, o segundo na lista das partculas mais procuradas. Se for encontrado, prova
ria que a supersimetria , afinal, uma simetria vivel da Na tureza, e possivelmente
a soluo de muitos problemas que ora afligem o Modelo Padro das partculas. Em cosmol
ogia, essa partcula a candidata nmero um para a matria escur a. At o momento, mesmo
que caada por dezenas de experimentos nos quatro cantos do mundo, nenhum sinal de
supersimetria foi detectado, forando os fsicos tericos a aju star seus modelos vria
s vezes, aumentando o valor das massas das partculas supersi mtricas e a intensida
de de sua interao alm do alcance das mquinas atuais.

Muitos acreditam que o LHC, o gigantesco acelerador europeu, encontrar alguma evi
dncia de supersimetria. difcil prever, j que a SUSY pode ser apenas a inveno dos fsi
s tericos, famintos por uma simetria capaz de manter o sonho de uma Teoria Final
vivo. O fato de que, at o momento, nenhum trao de uma partcula supersimtrica tenha
s ido detectado no inspira muita esperana.* Para piorar as coisas, resultados dos
de tectores Super-Kamiokande II, no Japo, e do Sudan II, nos Estados Unidos, j eli
min aram todos os modelos de grande unificao supersimtricos simples, mais uma vez u
sand o a longevidade do prton. Se a SUSY uma simetria da Natureza, consegue escon
der-s e muito bem. Sabemos que uma simetria violada (ou quebrada) nas energias q
ue nos sos aceleradores podem atingir; caso contrrio, j a teramos descoberto. Os de
talhes de como essa quebra da supersimetria ocorre, que so desconhecidos, esto dir
etament e relacionados com as massas das partculas supersimtricas. Esse fato faz c
om que s eja possvel ajustar continuamente os modelos de modo que as partculas ten
ham massa s acima da capacidade dos aceleradores, uma prtica um tanto deselegante
, indigna de uma simetria com tanto apelo esttico.

Dadas as dificuldades com as teorias de grande unificao, devemos buscar outros mec
anismos capazes de produzir o excesso de matria no Universo primordial. Afinal,
s e estamos aqui porque algo aconteceu para ger-lo. Felizmente, existe um caminho
a lternativo. Em vez de usar uma teoria de grande unificao que, no momento, perma
nec e uma hiptese, por que no usar o fato de que a interao fraca viola tanto C quant
o CP (a condio 2 de Sakharov) e tentar gerar o excesso de matria a energias bem mai
s ba ixas, onde podemos aplicar com confiana o que sabemos sobre o Modelo Padro da
s par tculas? Sem dvida, uma estratgia bem mais razovel e concreta. Do ponto de vist
a cosm olgi-co, o perodo de bariognese mudaria de um trilionsimo de trilionsi-mo de t
rilionsi mo de segundo aps o "bang" (IO-36 segundo) quando presumivelmente a unifi
cao do ele tromagnetismo com as foras * Nunca se sabe. Talvez apenas alguns anos aps
a publicaao deste livro, a partcula supersimtrica mais leve venha a ser descoberta
. Eu mantenho meu ceticismo. fraca e forte valia at um trilionsimo de segundo (IO12 segundo), quando a unificao do eletromagnetismo com a fora fraca ainda era vlida.
O desafio conseguir tambm sat isfazer as condies 1 e 3 de Sakharov, isto , encontra
r um meio de violar o nmero bar inico no Modelo Padro enquanto o Universo permanece
fora de equilbrio trmico. Precis amos de um novo captulo para explorar como isso t
udo poderia ter ocorrido. T Universo em transio

"Bariognese durante a transio de fase eletrofraca" uma expresso que no parece fazer m
uito sentido. Mas aprendemos j o suficiente neste livro para destrinchar o seu s
i gnificado. Bariognese: a produo de um excesso de brions sobre antibrions, isto , de
ma is matria do que de antimatria. Transio de fase. processos onde uma mudana nas con
dies externas leva a uma mudana qualitativa em um sistema. As transies de fase so bem
fam iliares no nosso dia a dia. Por exemplo, quando a queda de temperatura (a co
ndio e xterna) faz com que a gua lquida congele. Veremos que processos anlogos s trans
ies de fase so capazes de descrever as mudanas qualitativas que ocorrem com as simet
rias internas das partculas a energias diferentes. Eletrofraca: a fora que resulta
da u nificao do eletromagnetismo com a fora nuclear fraca, que discutiremos a segu
ir. O Modelo Padro engloba tudo o que foi descoberto at o momento na busca pela un
ific ao das foras. (No o que foi imaginado, mas o que foi medido.) Mencionei o traba
lho d e Glashow, Saiam e Weinberg, que previu a existncia das partculas W+, W" e Z,
respo nsveis pela interao fraca. Sua descoberta em 1983 inaugurou uma nova era da
fsica de partculas, dando enorme credibilidade ao Modelo Padro. A teoria vai alm da
previso de novas partculas. Descreve tambm um novo modo de se pe nsar sobre a massa
. Como vimos, o modelo prev a existncia de uma outra partcula, o bson de Higgs, a pa
rtcula responsvel por dar massa a todas as partculas de matria e d e fora. O campo as
sociado ao bson de Higgs, o campo de Higgs, est por toda parte, o nipresente no co
smo. De acordo com o modelo, as partculas elementares podem exist ir em duas fase
s, determinadas pelo campo de Higgs. Se o valor do campo for zero , as partculas
no tm massa. Se o valor do campo no for zero, todas as partculas ganha m uma massa.
Como hoje sabemos que os neutrinos tm massa, o fton a nica exceo, a nica partcula co
cida sem massa.15 Segundo o Modelo Padro, a massa de cada partcula (de cada quark,
do W+ etc.) determinada pela intensidade com que intera ge com o Higgs: quanto
mais forte a interao, maior a massa da partcula. Como que uma mudana to drstica nas pr
opriedades das partculas elementares ("sem mass a" para "com massa") pode ter oco
rrido? A resposta foi inspirada pelas transies de fase familiares da cozinha. Vive
mos na fase "congelada", onde o campo de Higgs tem um valor finito e as partculas
tm as massas que medimos nos detectores. Essa a

fase de baixas energias. Tal como com a gua, que descongela com o aumento de tem
peratura, as coisas mudam quando a energia aumenta. De acordo com estimativas at
uais, a energias em torno de duzentas ou trezentas vezes maior do que a massa d
e um prton (multiplicada pelo quadrado da velocidade da luz), o campo de Higgs to
r na-se essencialmente invisvel, transparente, como se no existisse para as outras
p artculas. Como so as interaes entre o Higgs e as partculas que determinam as suas
mas sas, na fase em que o Higgs transparente (seu valor zero), as partculas no tm m
assa . Essa a fase de altas energias ("lquida"). Voltando analogia entre a gua lqui
da e congelada, note que a gua e o gelo tm proprie dades espaciais bem diferentes.
Enquanto a gua homognea, isto , em mdia aparenta ser a mesma em todos os pontos do
volume que ocupa, o gelo no tem essa simetria: ao congelarem, as molculas de gua ad
quirem um arranjo espacial bem especfico, formando uma rede cristalina hexagonal,
parecida com uma colmeia de abelhas. tomos de oxi gnio ocupam cada um dos seis vrt
ices dos he-xgonos, enquanto os dois tomos de hidrogn io alinham-se ao longo das co
nexes entre os vrtices. Essa simetria em seis lados d as redes cristalinas de gelo
determina a belssima simetria hexagonal dos flocos d e neve, que so manifestaes mac
roscpicas de uma simetria microscpica. Mesmo que os cri stais tenham um alto grau
de simetria, a gua lquida ainda mais simtrica, pois a mes ma em todas as direes: em
ia, a probabilidade de encontrarmos uma molcula de gua em qualquer ponto do volume
em que se encontra a mesma. Portanto, quando a tempera tura cai e a gua muda de
lquida para slida, h uma reduo de simetria. A transio de fase promulga um decrscimo n
imetria do sistema.
Algo de semelhante ocorre com o campo de Higgs e as foras eletromagntica e fraca.
Quando o Higgs est em sua fase transparente (a altas energias), os bsons de gauge
da fora fraca no tm massa e, portanto, comportam-se como o fton: nessa fase, a inter
ao fraca tem longo alcance (em vez do seu curto alcance usual) e age de modo seme
l hante ao eletromagnetismo. Por essa razo, dizemos que, a altas energias, as dua
s interaes so unificadas em uma nica fora, a fora eletrofraca. J a baixas energias, o
i gs perde sua transparncia e passa a interagir com as partculas de matria e as de
fo ra, concedendo a elas as suas massas. A nica exceo o fton, que permanece sem massa
na s duas fases. Com os trs bsons de gauge extremamente pesados, o alcance da int
erao f raca fica limitado a curtssimas distncias. Consequentemente, a baixas energia
s, co mo sabemos, as duas foras agem de forma bem diferente. Como com a gua e o ge
lo, ex iste tambm aqui uma perda de simetria, ao compararmos a fase a energias al
tas com a fase a energias baixas. Como na fase a altas energias as duas foras age
m de fo rma semelhante, a simetria l maior do que na fase a energias baixas, a re
alidade em que vivemos. A diferena essencial entre os dois sistemas que, no caso
da gua, a simetria externa, relacionada com o arranjo espacial das molculas, enqua
nto, no caso das partculas, ela uma simetria interna, relacionada com cargas espe
ciais ca rregadas pelas partculas que interagem atravs das foras fraca e eletromagnt
ica. Essa perda, ou quebra, de simetria conhecida como transio de fase eletrofraca
. Em 1985, quando estava completando meu doutorado em Londres, trs fsicos russos p
ub licaram um artigo excepcional.16 A idia deles, extremamente criativa, era usar
a transio de fase eletrofraca como fonte da assimetria entre matria e antimatria. P
ara tal, retornaram cosmo-logia, e usaram o fato de que, segundo o Big Bang, o U
niv erso era quente durante a sua infncia. Portanto, do mesmo modo que o gelo der
rete quando aquecido, o campo de Higgs tambm seria aquecido no Universo primitivo
. Em vez de derreter, o Higgs forado a entrar em sua fase transparente, a fase da
s en ergias (e temperaturas) altas. Com isso, vemos que, no cosmo primordial, an
tes de um trilionsimo de segundo, o Universo era quen te o suficiente para que o
Higgs estivesse em sua fase transparente: a simetria entre as interaes fraca e ele
tromagntica restaurada! Sabemos que o gelo derrete a z ero grau centgrado. O Higgs
fica transparente quando a energia aproximadamente 20 0 vezes maior do que a ma
ssa do prton (multiplicada pelo quadrado da velocidade d a luz). Se seguirmos o s
entido normal do tempo comeando do passado distante, no U

niverso primordial a simetria eletrofraca persistiu at que, com a expanso csmica e


a conseqente queda de temperatura, o Higgs deixou de ser transparente e as duas f
oras se separaram. Essa separao equivalente a uma transio de fase.

A transio de fase eletrofraca pode resolver a questo do excesso de matria. Primeiro,


porque prov um mecanismo para que o nmero barinico seja violado (condio 1 de Sakharo
v), usando o fato de que o Universo primordial era extremamente quente. Em ener
g ias baixas, esse processo de violao altamente limitado. Vejamos como visualizar
is so atravs de uma analogia. Imagine que voc trabalhe num escritrio bem kafkiano,
com cubculos e mais cubculos alinhados numa reta, separados por uma espessa parede
de quatro metros de altura. Cada cubculo tem um nmero, que representa o nmero barin
ico do seu "mundo". Cada nmero difere por trs unidades dos de seus cubculos vizinho
s. Para a direita, o nmero barinico aumenta de trs unidades; para a esquerda, dimin
ui. A energias e temperaturas ordinrias, o nico modo de se passar de um cubculo par
a o utro (e, com isso, ganhar ou perder trs unidades de nmero barinico dependendo d
a di reo que voc tomar) cavando um buraco na parede. Como voc no tem ps ou picaretas,
essa operao demoraria um tempo enorme, pois voc teria que cavar o tnel com suas prpri
as mos . Talvez tomasse dcadas de sua vida, ou uma vida inteira. No impossvel, mas b
astant e implausvel (e doloroso). Contemplando com um certo desespero a possibili
dade de passar o resto da vida pr eso no seu cubculo, voc se lembra que cada cubcul
o tem um banquinho montado sobre u ma mola. Aps um rpido exame, voc descobre que a
mola ativada ao ser aquecida acima de uma certa temperatura. Ao se soltar, a mol
a impele o banco com violncia para cima. O resto fcil. Voc faz uma grande pilha de
papel, reunindo todos os seus clcul os errados, e comea uma fogueira. Enquanto o f
ogo vai aumentando, voc pula no banq uinho e fica esperando. Aps alguns minutos, a
mola se solta e voc vai voando para o cubculo vizinho.

Os cubculos kafkianos capturam a essncia do mecanismo de Kuz-min, Rubakov e Shapos


hnikov. A temperaturas baixas, a violao de nmero barinico no Modelo Padro irrelevant
e , praticamente nula. Mesmo que, em princpio, as paredes separando os "mundos" c
om diferentes nmeros barinicos possam ser atravessadas atravs de efeitos qunticos (d
e tunelamento), na prtica isso no ocorre. Ainda bem, pois, caso contrrio, o prton no
se ria estvel e ns no estaramos aqui. J a temperaturas altas, os processos que violam
o nmero barinico no so mais to supressos: possvel acessar "mundos" com nmero barin
ente sem grande dificuldade. A idia genial do trio de Moscou foi ter sugerido qu
e, no Universo primitivo, as temperaturas altas necessrias para promover esses sa
ltos foram facilmente atingidas. Com isso, simples satisfazer a primeira condio d
e Sakharov. Se adicionarmos a violao de C e CP que ocorre na interao fraca, o mecani
smo funciona ainda melhor. No mundo kafkiano da nossa analogia, o seu efeito equ
ivalente a i nclinar a seqncia de cubculos numa direo, como se tivessem sido construdo
s numa ladeir a. Com isso, a direo que vai ladeira abaixo favorecida e o nmero barin
ico cresce, au mentando a eficincia na produo do excesso de matria (lem-bre-se que o
nmero barinico c onta quantos quarks existem no "mundo"). A segunda condio de Sakha
rov satisfeita. E como tratar da terceira condio de Sakharov, a que insiste que es
ses processos oc orram fora de equilbrio trmico? A prpria transio de fase eletrofraca
cuida disso. Pen se, mais uma vez, na gua e no gelo. Inicialmente, a temperatura
s acima de zero gr au, a gua homognea e no vemos qualquer sinal de cristais de gelo
se formando. Quand o a temperatura cai, comeamos a perceber pequenas regies onde
a gua comea a congelar . Os minsculos cristais de gelo so as sementes, ou "pontos de
nucleao", da transio de fase. Na prtica, essas sementes surgem devido presena de imp
rezas. isso o que oco rre quando chove ou neva. O vapor d'gua do ar resfriado vir
a uma gotcula lquida (se condensa) em torno de um gro de poeira. Se a condensao ocorr
e prxima ao solo, ve mos gotas de orvalho nas plantas ou no cho. Se ocorre na atmo
sfera, a condensao for

ma nuvens. Quando a temperatura cai o suficiente, uma gotcula pode congelar, indu
zindo as go-tculas vizinhas a fazer o mesmo. Como gelo mais frio do que gua, esse
processo libera calor, ocorrendo fora de equilbrio trmico. O equilbrio s restaurado
quando todo o sistema convertido para uma nica fase. Como observamos nos nossos
c ongeladores, uma vez que a gua congela, nada de muito interessante ocorre; equi
lbr io a ausncia de mudana. De volta transio eletrofraca: existem duas fases, a fase
simtrica, realizada a alta s temperaturas, e a fase assimtrica, realizada a baixas
temperaturas. Na fase simt rica, as partculas no tm massa, enquanto na fase assimtri
ca ganham massa devido a su as interaes com o campo de Higgs. importante tambm lemb
rar que, na fase simtrica, o nmero barinico pode ser violado: as paredes dos cubculo
s podem ser saltadas. Vamos, ento, iniciar nossa narrativa no Universo primordial
, quente e denso. O Higgs ai nda era transparente, e o nmero barinico era livremen
te violado nas reaes entre as p artculas. A violao de C e CP, por sua vez, garantia q
ue um excesso de brions estava sendo produzido. Enquanto isso, o Universo continu
ava a sua expanso e ia se res-f riando aos poucos. Por fim, a temperatura caiu o
suficiente para que o Higgs se condensasse, perdendo a sua transparncia. A partir
de ento, pulos aos cubculos vizi nhos passaram a ser extremamente raros: a transio
para a fase assimtrica havia comea do. Agora precisamos dos detalhes da transio, ist
o , explorar como ela ocorreu em l ocais diferentes do espao. Ser que podemos conti
nuar a usar a analogia com a conde nsao inicial da gua em minsculos cristais de gelo
? A resposta depende da massa do bso n de Higgs, cujo valor ainda no conhecemos. C
omecei a trabalhar na questo da bariognese meio tarde, em meados de 1990, quando f
azia meu ps-doutorado no Instituto de Fsica Terica da Universidade da Califrnia em S
anta Barbara. (Antes disso, estava trabalhando nas conseqncias cosmolgicas das sup
ercordas, tema que passa por uma renascena esses dias.) Na poca, todos acreditavam
que o bson de Higgs fosse relativamente leve, mais leve do que os bsons de gauge
da interao fraca, com uma massa em torno de 40 ou 50 vezes ma ior do que a massa d
e um prton (multiplicada pelo quadrado da velocidade da luz, como sempre). Nesse
caso, a transio da fase simtrica para a fase assimtrica seria de "primeira ordem", o
u descontnua: num mar em que o Higgs era transparente e o nmer o barinico era viola
do constantemente, surge uma pequena bolha em cujo interior o Higgs encontra-se
na fase assimtrica. (Equivalente aos minsculos cristais de gelo que surgem na gua lq
uida quando a temperatura cai, iniciando a transio.) A bolha, s e grande o suficie
nte, cresceria e colidiria com outras bolhas semelhantes, "nuc leadas" em outros
pontos do espao. Depois as bolhas se combinariam e preencheriam todo o espao com
a fase assimtrica, aquela em que o Higgs d massa a todas as partcu las com exceo do ft
on. A transio de fase estaria completa. O mecanismo capaz de gerar o excesso de ma
tria sobre antimatria usa a existncia des sas bolhas em expanso. Vamos analisar o qu
e ocorria dentro e fora das bolhas. No exterior, na fase simtrica (ou "lquida"), o
nmero barinico est sendo violado e um exc esso de partculas de matria est sendo criad
o. No interior, na fase assimtrica de bai xas energias, o nmero barinico permanece
o mesmo. Aqui entra o truque crucial: as paredes das bolhas no so totalmente imper
meveis. Como espermatozoides penetrando um vulo, partculas de matria e de antimatria
vindas do exterior conseguem atravessar a parede da bolha, entrando no mundo ass
imtrico. (Espero que essa analogia no seja facilmente esquecida.) Como existe um e
xcesso de partculas no exterior (como se e xistissem mais espermas carregando gen
es masculinos do que femininos, feito na m inha famlia), essas entrariam em maior
nmero dentro da bolha, produzindo o excesso de matria que observamos no mundo a n
ossa volta. Voil! Este mecanismo explica, ao menos em princpio, o excesso de matria
no Universo! Em 1993, escrevi um artigo com Rudnei Ramos, hoje professor da Uni
versidade Esta dual do Rio de Janeiro, prevendo que esse cenrio baseado na nucleao
de bolhas deixa ria de funcionar caso a massa do Higgs fosse maior do que 70 vez
es a do prton. Lo go a seguir, Shaposh-nikov (um dos trs russos que sugeriram o me
canismo descrito

acima) e seus colaboradores confirmaram nossos resultados (e foram bem alm da nos
sa anlis e analtica) usando simulaes em computadores paralelos para estudar os detal
hes da t ransio de fase eletrofraca. Fiquei arrasado quando, alguns anos mais tard
e, experi mentos mostraram que o Higgs era pelo menos 105 vezes mais pesado do q
ue o prton. O cenrio usando bolhas no funcionava. Insisti, mostrando que mesmo se o
Higgs tiv esse essa massa, uma variao chamada transio de primeira ordem fraca poder
ia ainda fu ncionar. Mas a massa do Higgs continuou a subir, e mesmo esse cenrio
teve de ser deixado de lado. A concluso desses estudos bem provocadora: no podemos
usar o Mode lo Padro em sua formulao atual para produzir o excesso de matria no Uni
verso durante a transio de fase eletrofraca. Claro, sempre possvel que algum surja c
om uma nova i dia que acabe funcionando e existem alguns modelos candidatos. No m
omento, a alte rnativa mais popular baseada em extenses do Modelo Padro que inclue
m supersimetria , o que no surpreendente. Quando SUSY incorporada ao Modelo Padro,
fica mais fcil p roduzir o excesso de matria. Entretanto, mesmo nesse caso, os mo
delos mais simple s falham. Eu tentei alguns deles com meu colega Mark Trodden e
m 2001. A verdade que ainda no sabemos como explicar o excesso de matria no Univer
so, embora suspeit e que estejamos cada vez mais perto de uma resposta. Em todo
caso, a busca tem s ido fascinante. Unificao: uma crtica
De Tales a Kepler e s supercordas, a busca por uma Teoria Final inspirou (e inspi
ra) algumas das mentes mais brilhantes da histria. Embora a teoria das supercord
a s seja ainda uma obra em andamento, a verdade que, at o momento, a busca falhou
. A teoria das supercordas pode continuar a ser trabalhada por sculos sem levar a
a lguma concluso definitiva. Por outro lado, no h dvida de que algumas unificaes parc
iai s foram obtidas. Mencionamos como a eletricidade e o magnetismo se comportam
com o uma onda eletromagntica que se propaga na velocidade da luz pelo espao vazi
o. Me ncionamos tambm como a ausncia de monopolos magnticos estraga a perfeio dessa u
nificao mesmo que ainda seja possvel tratar o eletromagnetismo como uma interao nica.
Vimos como a interao nuclear fraca viola uma srie de simetrias internas: a conjugao d
e car ga (C), a paridade (P), e at mesmo a combinao das duas (CP). As conseqncias des
sas vi olaes esto profundamente relacionadas com a nossa existncia: so elas que deter
minam a direo do tempo no mundo microscpico, oferecendo um mecanismo vivel para a pr
oduo do e xcesso de matria sobre antimatria. Sem essas assimetrias, o Universo consi
stiria e m uma sopa de radiao eletromagntica e algumas partculas esparsas: no existir
iam tomos, estrelas, e muito menos pessoas. A mensagem que a fsica de partculas e a
cosmolog ia moderna nos ensinam clara. Somos produtos de imperfeies da Natureza.
Mesmo se, dentro da preciso de nossas medidas, algumas simetrias sejam respeitada
s como a c onservao de carga e de energia, por exemplo devemos encarar o fato de q
ue muitas o utras no so, ou que so apenas aproximaes que usamos para descrever a real
idade que no s cerca do melhor modo possvel. A assimetria da Natureza nos conecta
com as nossa s origens. Teorias de grande unificao (GUTs) fazem duas previses muit
o importantes: o prton uma partcula instvel e deve decair, e devem

existir outros tipos de monopolos magnticos, primos mais pesados dos monopolos ma
is simples do eletromagnetismo. Aps dcadas de buscas em vrios laboratrios espalhado
s pelo mundo, o prton ainda no decaiu e nenhum monopolo magntico foi encontrado. Cl
a ro, podemos sempre acreditar meio como Cndido, o personagem eternamente otimist
a de Voltaire que um dia sero, que nossos modelos so simplificados demais e que no
ss os detectores no so sensveis o suficiente. bem verdade que a inflao csmica pode se
li rar dos monopolos da GUT, essencialmente mantendo apenas um em todo o Univers
o o bservvel. Foi inventada principalmente para isso. Mesmo assim, o tempo passa
e ex perimentos cada vez mais precisos constringem os modelos, que ficam meio qu
e est rangulados. difcil evitar a suspeita de que algo de muito errado est acontec
endo.

Temos, tambm, a unificao eletrofraca, nosso nico modelo com confirmao experimental ond
e duas foras se comportam de modo semelhante acima de uma certa energia. No h dvida
de que o Modelo Padro um grande triunfo da fsica moderna; j celebramos os seus fei
t os diversas vezes. Mas uma anlise mais cuidadosa da teoria de unificao eletrofrac
a revela que no uma unificao completa. Ao menos no no senso da grande unificao, que p
e que todas as foras (com exceo da gravidade) se transformem numa s. A teoria eletro
fr aca nunca se livra em definitivo da diferena entre o eletromagnetismo e a inte
rao f raca. As partculas eletricamente neutras que transmitem a fora eletrofraca e q
ue, a baixas energias, identificamos com o fton e com o pesado Z, so misturas dos bs
ons de gauge da teoria a altas energias.17 Essa mistura, embora seja uma descrio e
feti va do que ocorre, no uma unificao. Ademais, o fato de que o neutrino apenas se
mani festa como uma partcula canhota, desequilibra a formulao da teoria: para que
seja c onsistente com os experimentos, as partculas destras tm que ser descritas d
e forma muito diferente das canhotas. Longe de mim querer criticar o Modelo Padro
. Porm, acredito que no deva ser visto c omo um exemplo de unificao e sim como uma i
lustrao da imperfeio e das simetrias aproxi madas que encontramos na Natureza. O que
temos uma descrio, uma narrativa incomple ta, consistente com nossos experimentos
atuais. Existem muitos problemas

com o Modelo Padro, propriedades que ainda no so compreendidas. As massas dos neutr
inos so um exemplo; o bson de Higgs outro; a razo pela qual a massa do eltron to di
rente da do prton, enquanto suas cargas eltricas so idnticas e opostas, outro. Muit
o s acreditam que as solues para esses desafios sero encontradas numa teoria mais p
ro funda, mais prxima de uma verdadeira unificao (ver captulo 31). A supersimetria a
so luo mais popular, e precisamos esperar para ver se funcionar ou no. (Isso pode l
evar muito tempo, como mencionamos antes.) Se o LHC ou algum experimento que bus
ca a matria escura confirmar a existncia de supersimetria dentro de alguns anos, a
fes ta ser grande, iniciando uma verdadeira revoluo na nossa viso de mundo: o micro
e o macro se uniro ainda mais; a possibilidade de uma grande unificao ser bem mais
tangve l; os Unificadores ficaro extasiados. Todavia, mesmo se algum dia a supersi
metria for confirmada, no podemos tomar como uma indicao de que existe uma Teoria F
inal. Como venho argumentando, a Teoria Final uma construo da mente humana, um mit
o mono testa que inspirou Tales, Kepler, Einstein e tantos outros at nossos dias,
com pou ca justificativa na realidade fsica que conhecemos. A alternativa impensve
l e at of ensiva para muitos que jamais chegaremos a essas teorias, que esse tipo
de unifi cao simplesmente no existe. O que podemos fazer aprimorar a nossa narrati
va e descr ever a Natureza com nossas teorias incompletas, mergulhando cada vez
mais profun damente em seus mistrios. O estudo da fsica fundamental continuar a ser
altamente i nstigante sem que exista um Graal.

No incio da minha carreira, quando era um Unificador devoto, Einstein era a minha
inspirao principal, mas no a nica. Outros pioneiros da fsica tambm buscaram a unifica
validando a minha escolha. Heisenberg, Pauli, Schrdinger... como esses gnios pode
riam estar errados aps estarem certos sobre tantas coisas? Impossvel! Publiquei ma
is de 60 artigos em assuntos relacionados unificao, fui a dezenas de conferncias p
e los quatro cantos do mundo, dei centenas de seminrios e palestras. Dediquei uma
dc ada s teorias de unificao e sua formulao em espaos com mais de trs dimenses. J
orientador de doutorado, J. G. Taylor, at escrevi um dos primeiros artigos aplic
ando a teoria das supercordas ao Big Bang, ainda em 1985. Mesmo assim, apesar de
toda essa atividade, no incio da dcada de 1990 comecei a pensar de modo diferente
dos meus colegas. Preocupava-me muito o fato de que a maioria das idias que estva
mos propondo eram to remotas e abstratas que provavelmente jamais seriam testadas
. Caso isso fosse verdade, como saber se faziam sentido? Ser que evidncia indireta
suficiente em fsica? Dedicar toda uma carreira a idias que provavelmente nunca po
dero ser validadas me parecia oposto ao ideal de ser fsico. O cacife fico u alto d
emais. Por outro lado, o prmio era to valioso, a idia to instigante, que era perfeit
amente compreensvel que tantos seguissem por esse caminho. Ser que eu devi a ir ju
nto?

Mesmo que, inicialmente, tenha evitado pensar no assunto, aos poucos a noo de que
a Teoria Final era uma fantasia comeou a tomar corpo. A virada deu-se em 2002, qu
ando eu e minha esposa construmos uma casa no meio de um bosque situado a 25 qui
lm etros de Dart-mouth, a universidade onde leciono nos Estados Unidos. Nenhum vi
zi nho vista, s o solene monte Ascutney a distncia e o magnfico rio Connecticut, fl
uin do imprvio s nossas questes existenciais. A Natureza nos espiava constantemente
pel as janelas exageradas da casa, impossvel de ser ignorada. Pela primeira vez
na vi da, vislumbrei o mundo com os olhos bem abertos, sem uma teoria preconcebi
da par a guiar meus pensamentos. Vi que as rvores nunca se bifurcam de forma perf
eita, q ue as nuvens no so esfricas, e que as estrelas se distribuem no cu noturno s
em qualq uer padro aparente. Entendi que a ordem que impomos na Natureza a ordem
que tanto queremos nas nossas vidas. O Deus de Spinoza e de Einstein; os slidos d
e Kepler; a "mente de Deus" das teorias da fsica moderna. Certamente existem leis
naturais que refletem padres de comportamento organizado que observamos no mundo
. Mas ser que essas leis so mesmo o cerne da realidade fsica? Ou ser que so descries l
cas que criamos para represent-la da melhor forma possvel? Recentemente, aprendemo
s muito sobre as nossas origens. Aprendemos que o Universo est em expanso acelerad
a, que o tempo teve um comeo, que podemos traar a nossa existncia a uma assimetria
essenci al entre as partculas de matria e de antimatria, que apenas atravs de mutaes g
enticas vida pode se adaptar e florescer. Aprendemos que, sem essas e outras impe
rfeies, tomos, galxias e pessoas no ex istiriam. Mesmo assim, ainda que de posse de t
oda essa evidncia, muitos dos meus colegas, enfeitiados pelo Encantamento Inico, co
ntinuam a acreditar na beleza abst rata da Teoria Final, na existncia de uma verd
ade final que um dia nos ser revelad a em toda a sua glria, o xtase do intelecto hu
mano. No inverno do mesmo ano em que nos mudamos para a casa no bosque, fui cami
nhar c om minha filha sob a luz da Lua cheia. Poucas paisagens que tive o privilg
io de v er na minha vida se equiparam ao esplendor do reflexo azulado da Lua nos
campos nevados. Minha filha olhava, boquiaberta, para o cu e para a neve em seus
ps. De r epente, pegou um punhado de neve e fez a luz da Lua refletir em alguns
flocos, c omo se fossem pequenos diamantes. "Pai", ela disse, "por que dois floc
os nunca so iguais mas todos tm seis pontas?" A questo no era nova, claro. O prprio K
epler, em 1611, havia ponderado sobre a belss ima simetria dos flocos de neve. Ma
s essa era a minha filha, ento com seis anos, intuindo um fato essencial: simetri
as podem se manifestar nas coisas que vemos, mas no explicam a incrvel diversidade
do mundo natural. Cada floco tem seis pontas , como vimos, devido s simetrias da
molcula de gua e seus arranjos cristalinos. Mas cada floco uma obra de arte nica,
esculpido por condies fora de equilbrio trmico. "Os flocos de neve so como pessoas",
respondi. "Mesmo que todo mundo tenha dois o lhos, duas pernas e uma cabea, somos
todos diferentes, n? E so essas diferenas que t ornam a vida interessante. J pensou
se todo mundo fosse idntico? Se voc tivesse a m inha cara?" "Eca, pai!" "Pois , ac
hei que voc no ia gostar muito". Naquele inverno, ficou claro para mim que os que
buscam a perfeio de modo geral es to cortejando a musa errada. No a simetria e a per
feio que deveriam estar nos guiand o, como fizeram por milnios. No precisamos buscar
a mente de Deus na Natureza e ex press-la atravs de equaes. A cincia que criamos ape
nas isso, nossa criao. Mesmo que avilhosa, ser sempre limitada pelo que podemos con
hecer do mundo. E como nunca po deremos conhecer tudo o que existe, nossa cincia
ser sempre incompleta. Podemos buscar descries unificadas de fenmeno

s naturais e, no caminho, at encontrar algumas unificaes parciais. Mas no devemos ja


mais esquecer que uma unificao final est fora de nosso alcance. Como um peixe, que
no consegue conceber a totalidade do oceano, no somos capazes de conceber a total
i dade da Natureza. A noo de que existe uma estrutura hiperma-temtica que determina
t udo o que existe no cosmo uma iluso platnica (e spinoziana) que no tem qualquer
rel ao com a realidade. uma tentativa de encontrar Deus, mesmo que metaforicamente
, at ravs da lente da cincia. Mesmo que, atravs da nossa inventividade, tenhamos ap
rendido tanto sobre o mundo, nossa descrio da realidade ser sempre uma obra inacaba
da. Querer aprender sempre m ais reflete a nossa curiosidade. Acreditar poder sa
ber tudo reflete apenas uma i luso. PARTE IV A assimetria da vida 36 Vida! Ningum
testemunhou o que estava para acontecer. A gua e a terra j existiam; Matria i nerte
chovia dos cus. O calor abrasava a terra, secava os mares. O mundo ardia, c ober
to por nuvens de fumaa. Que ar era esse? Que terra? Que mar? Tremores sacudiam o
solo, misturando seus ingredientes. Ondas lambiam a terra, n o ir e vir do mar.
Algumas coisas afundavam; outras borbulhavam. De repente, um resfriamento; uma p
az efmera. No lodo primordial, molculas entraram em ao. Formas ac identais; divises e
spontneas. O devir experimentando ser. Atraes e repulses, mais molc ulas formadas e d
estrudas. Uma cresceu mais do que as outras, engolfou as outras. Enrolou-se num cr
culo, mordeu-se a si mesma e, vibrando, divi diu-se em duas. E assim foi. Duas v
iraram quatro. Quatro, oito. A vida, ou algo como ela, havia comeado. No como eu e
voc. Mas tambm eu e voc. Este o segundo mito de criao da nossa gerao: a vida surgin
na Terra primordial, um a auto-organizao de materiais inertes, catalisada pela ao da
energia inquieta, tpica de um sistema longe do equilbrio trmico. Quando a vida sur
giu? Como? E onde? Se su rgiu aqui, ser que surgiu tambm em outros lugares do cosm
o? Existe vida extraterre stre? Se existir, ser inteligente? Tal como com a orige
m do Universo, que apenas algumas dcadas atrs era considerada uma questo alm do alca
nce da cincia, a origem da vida e sua possvel existncia em outros lugares do cosmo
hoje foco da pesquisa de ponta.

Uma cadeia de eventos liga o surgimento da vida na Terra histria csmica. Para que
a vida tenha surgido, era necessrio um planeta contendo os elementos qumicos aprop
riados e a uma distncia de sua es-trela-me que permitisse que reaes entre eles ocor
r essem. A estrela, por sua vez, surgiu de uma nuvem de hidrognio, um elemento pr
od uzido quando os ftons da radiao csmica de fundo comearam sua jornada atravs do espa
e torno de 400 mil anos aps o "bang". O Universo tinha que estar expandindo na v
el ocidade adequada para que a matria primeiro a escura e depois a normal pudesse
se concentrar em nuvens densas: se a expanso fosse muito rpida, a matria se dissip
ari a pela vastido csmica; se fosse muito lenta, o Universo entraria em colapso e
se f echaria sobre si mesmo. Uma vez formadas, as nuvens de matria escura tinham
que a trair a matria comum, in-duzindo-a a condensar-se nas primeiras estrelas e
galxias . Antes disso, tinha que haver um excesso de matria sobre antimatria. Ainda
antes, o cosmo-beb precisou passar por uma fase de expanso ultrarrpida para que as
minscul as flutuaes qunticas do campo escalar pudessem ter crescido o suficiente pa
ra atrai r partculas de matria escura, afunilando-as em nuvens. Essa inflao csmica co
meou de al

guma forma, borbulhando de uma flutuao de energia que, talvez, tenha surgido do mu
ltiverso. Essa uma histria de instabilidades e imperfeies que acabaram moldando a
m atria nas estruturas e formas da vida primitiva: a cincia moderna nos ensina que
a assimetria do tempo e a assimetria da matria so precondies para a origem da vida.
A partir do momento em que a vida surgiu h aproximadamente quatro bilhes de anos,
sua histria e a da Terra tornaram-se uma s. Sem um plano ou um planejador, o proc
e sso de seleo natural ditou a evoluo das espcies. A passagem do tempo, a qumica, a ge
ol ogia e a luta pela autopreservao orquestravam os eventos. Dos seres unicelu-lar
es aos multicelulares, a vida surgiu simples e tornou-se mais complexa, passando
po r uma tremenda diversificao. Genes se combinaram, sofreram mutaes e a vida evolu
iu. E continua a evoluir. A vida e a Terra so uma s. D isso nunca devemos nos esqu
ecer. Eis uma breve histria da origem da Terra, conforme o conhecimento atual. O
Univer so tinha cerca de nove bilhes de anos. Nossa galxia, a Via Lctea, ou partes
dela, j existia h uns oito bilhes de anos, quase to velha quanto o prprio cosmo. Uma
profuso de estrelas nasciam e morriam. No meio da confuso, uma nuvem de gs gigantes
ca, con sistindo principalmente em hidrognio e hlio, flutuava pelo vazio do espao,
girando em torno de si mesma. De repente, uma estrela vizinha chegou ao fim da s
ua vida normal. Nos seus estertores, passou a fundir os elementos qumicos mais pe
sados da Tabela Peridica a um ritmo frentico. Pulsou dramaticamente algumas vezes
at finalm ente explodir com enorme violncia, uma supernova, jorrando suas entranha
s pelas d istncias siderais. A onda de choque colidiu com a nuvem de hidrognio, se
meando-a c om a qumica da vida carbono, nitrognio, oxignio, sdio, ferro... e causand
o o seu col apso. A prpria gravidade da nuvem forou-a a contrair-se, enquanto cont
inuava a gir ar em torno de si mesma. Aos poucos, foi alongando-se no equador e
achatando-se nos polos, tomando a forma de um disco, enquanto a maior parte do m
aterial foi c oncentrando-se no centro. Com o acmulo de matria na regio central, o
hidrognio l foi espremido e sua temperatura e presso aumentaram. Quando a temperatu
ra atingiu 15 milhes de graus, a fso nuclear de hidrognio em hlio comeou, liberando um
a enorme quant idade de energia em radiao e neutrinos. Essa energia contrabalanou a
imploso gravita cional da massa: desse equilbrio entre implo-so e exploso nasceu um
a estrela, o nos so Sol. Em torno dela, dispersada no plano do disco como uma es
pcie de pizza csmica, a matr ia foi se concentrando em pequenos blidos, os ancestrai
s dos planetas. Aqueles ma is distantes do centro, onde era mais frio, coletaram
fragmentos de gases congel ados que existiam em abundncia e cresceram mais rapid
amente: Netuno, Urano, Satur no, Jpiter. Os mais perto do centro formaram-se prin
cipalmente de material rochos o, j que os gases evaporavam: Marte, Terra, Vnus, Me
rcrio. O material que no foi col etado nos planetoides acabou por acumularse na fo
rma de cintures circundando o Sol. Entre Marte e Jpiter, encontra-se o cin turo de
asteroides, a fronteira entre os planetas rochosos e os gigantes gasosos; alm de
Netuno, encontram-se as bolas de gelo e poeira do cinturo de Kuiper, a cas a de a
lguns cometas de perodo curto e de Pluto, que hoje considerado um planeta ano ; mai
s distante ainda, encontra-se a "nuvem de Oort", a casa de trilhes de bolas de ge
lo e poeira, o berrio dos cometas. A Terra, a "terceira pedra em torno do Sol ", t
inha uma posio privilegiada: se fosse um pouco mais longe, seria fria demais; um p
ouco mais prxima, quente demais. As condies eram perfeitas para que existisse gu a lq
uida em abundncia, permitindo que a qumica da vida pudesse comear. A origem da vida
uma questo complexa, multifacetada. Temos que dividi-la em vrias partes, cada uma
exibindo uma riqueza inimaginvel de idias e possibilidades. Como veremos, a prese
na de toda uma gama de imperfeies ter um papel crucial na origem e n a evoluo da vida.
Porm, como na cosmologia, a maior dificuldade a ausncia de testemu nhas diretas:
ningum estava presente para nos contar o que aconteceu. Temos que p rocurar por fs
seis, por pistas capazes de iluminar o que ocorreu num passado dist

ante. Temos que reconstruir uma histria sabendo que impossvel faz-lo perfeitamente:
nunca saberemos exatamente o que ocorreu h quatro bilhes de anos no nosso planeta
. Como argumentamos antes, sabemos apenas o que podemos medir, e o que podemos
m edir limitado. Por outro lado, graas inventividade humana, aprendemos j muito so
bre as nossas ori gens. Com esse conhecimento, podemos construir hipteses viveis d
o que deve ter oco rrido para que a vida surgisse aqui. Usando anlises qumicas alt
amente sensveis de a mostras de rochas ancestrais, juntamente com estudos dos pos
sveis caminhos bioqumi cos conduzindo origem do metabolismo e da gentica, cientista
s em diversas reas vm t rabalhando juntos para construir uma narrativa da nossa cr
iao. Observaes astronmicas revelam mundos inesperadamente variados, cheios de possibi
lidades que, at recente mente, eram inimaginveis. Mesmo que no possamos voltar dire
tamente infncia terrestr e, podemos ver o nascimento de novas estrelas e planetas
com nossos telescpios, de certa forma revivendo o nosso prprio passado. Podemos d
etectar planet as extrassolares, isto , planetas que giram em torno de outras est
relas e, com is so, estudar as suas propriedades. At mesmo a composio qumica de suas
atmosferas ser o bjeto de estudo num futuro bem prximo. Com isso, poderemos busca
r sinais de vida, ao menos de vida familiar, em mundos situados a dezenas de ano
s-luz de distncia, mundos que certamente no iremos visitar por muito tempo. A busc
a por outras Terras uma busca por nossas prprias origens. Ao olharmos para o Univ
erso, descobrimos quem somos. Aprendemos muito nos ltimos anos, o suficient e par
a transformar por completo o modo como pensamos sobre ns mesmos e sobre a no ssa
casa planetria.

37 A centelha da vida Luigi Galvani gostava de eletrocutar sapos. No porque fosse


sdico, mas porque quer ia saciar sua curiosidade cientfica. Os sapos j estavam mor
tos e dissecados, com s eus msculos e nervos expostos. Durante a dcada de 1780, em
seu laboratrio na Univer sidade de Bolonha, Galvani e seus assistentes realizara
m uma srie de experimentos investigando o papel da eletricidade na contrao muscular
. Na poca, tanto na Europa quanto na Amrica, o fascnio com as propriedades da eletr
icidade crescia a passos rpidos. Em 1767, o fsico ingls Joseph Priestley publicou T
he History and Present St ate of Electricity, descrevendo tudo o que se sabia do
assunto at ento. Dentre vrio s experimentos, Priestley detalhou um estudo dos efei
tos dos choques eltricos em camundongos, gatos, sapos e outros animais, onde test
ou a tolerncia e a capacidad e de recuperao das diversas espcies a choques de intens
idade e durao varivel. O livro tambm inclua a primeira descrio detalhada do famoso exp
rimento de Benjamin Franklin com a pipa, onde sugeriu que relmpagos so simplesment
e descargas eltricas de enorm e potncia. bem possvel que as experincias de Priestley
tenham influenciado Galvani. J se sabia que no era apenas durante tempestades que
os efeitos da eletricidade se faziam presentes. Por exemplo, ao esfregar a pele
de animais ou o cabelo humano com pedaos de mbar ou de outros materiais resinosos
, era possvel eletrific-los, ist o , dar-lhes uma carga eltrica, que parecia surgir
misteriosamente dos confins mic roscpicos da matria. Era necessrio apenas um desequ
ilbrio, algum mecanismo que pudes se gerar um excesso de carga numa regio, e a ele
tricidade flua at que o equilbrio fo sse mais uma vez restabelecido. Esse tipo de e
letricidade podia ser armazenado e m objetos chamados jarras de Leiden, os precu
rsores dos capacitores que aparecem

aos milhares em circuitos eltricos modernos. Duas folhas metlicas forravam o inte
rior e o exterior de uma jarra de vidro. Usando mquinas eletrostticas (capazes de
criar fascas eltrica s por frico), carga eltrica era transferida para as folhas metlic
as, onde ficava "ar mazenada". Quando as duas folhas eram conectadas por um fio,
uma descarga eltrica era liberada, cuja intensidade dependia da quantidade de ca
rga armazenada. Essa descarga era, ento, usada em experimentos diversos. A mister
iosa origem da eletr icidade e seu potencial letal fascinavam tanto os filsofos n
aturais quanto o pblic o. Era comum, em festas, entreter os convidados com demons
traes de crianas e cachor ros recebendo enormes choques criados pelas jarras de Lei
den. Certamente, as fes tas mudaram muito de l para c.1 Em um de seus experimentos
, Galvani observou que se um bisturi tocasse o nervo c itico de um sapo enquanto
uma mquina eletrost-tica produzia fascas a distncia, a pern a do sapo se mexia a cad
a vez que uma fasca escapava. Quando as fascas eram produz idas ritmica-mente, a p
erna do sapo danava no mesmo ritmo. Empolgado, Galvani uso u um gancho de cobre p
ara erguer um sapo morto pela espinha e pendur-lo num fio d e ferro. Quando os do
is metais se tocavam, o sapo danava como se estivesse vivo. Empolgado, Galvani am
pliou seu experimento. Durante uma tempestade eltrica, enfil eirou vrios sapos mor
tos num fio de ferro. A cada relmpago, o grupo danava junto nu ma coreografia maca
bra. Galvani concluiu que tanto as fascas "naturais" (produzid as por relmpagos) q
uanto as "artificiais" (produzidas por mquinas), assim como a j uno de dois metais,
ativavam uma espcie de "eletricidade animal" inata, que residia no tecido animal
. Conjec-turou que os nervos eram os condutores dessa forma de eletricidade, que
era a responsvel pelo movimento dos msculos. A descoberta de Gal vani provocou um
turbilho de experimentos. A eletricidade passou a ser vista como a essncia da vid
a. Estar vivo significava estar num estado de desequilbrio eltrico . S na morte a a
tividade eltrica cessava por completo. Curas milagrosas, baseadas em choques eltri
cos, passaram a ser o tratamento mais visado por paralticos.2 Alessandro Volta cr
iou a palavra "galvanismo", usada at ho je para descrever manifestaes eltricas em te
cidos animais. Volta era contemporneo de Galvani e seu adversrio acadmico. Embora t
enham se tratado com a devida deferncia, discordavam veementemente sobre a interp
retao dos impulsos eltricos que fluam nos nervo s. Contrariando Galvani, Volta corre
tamente deduziu que os nervos conduziam elet ricidade comum, a nica que existia,
conforme Franklin havia estabelecido. No exist ia uma "eletricidade animal", apen
as o "fluido eltrico" que viajava pelos nervos. (Como vimos, os eltrons que so os i
ntegrantes das correntes eltricas foram descobe rtos bem mais tarde, em 1897.) Vo
lta usou um dos resultados de Galvani, que dois metais adjacentes criavam uma co
rrente, para inventar a pilha eltrica. Alternando discos de cobre e zinco numa pi
lha vertical, separados por um pedao de pano molhado com gua salgada, Volta pde p r
oduzir uma corrente eltrica que flua em um fio que conectava o topo e a base da p
ilha (da o nome popular para baterias). A inveno revolucionria de Volta, que ficou c
onhecida como clula voltaica, supria pela primeira vez uma corrente eltrica const
a nte, que muito facilitou a pesquisa em eletricidade, inaugurando um novo campo
d e pesquisa para os filsofos naturais interessados nas misteriosas propriedades
elt ricas da matria. As perguntas fascinavam tanto cientistas quanto o pblico leig
o. Q ue segredos escondiam-se na estrutura microscpica da matria? Qual a relao da el
etric idade com a vida e a morte? Seria a vida um estado de desequilbrio eltrico?
Como o crebro criava eletricidade? O medo de poderes ocultos misturava-se com a p
romessa de grandes descobertas. Se r que cientistas deveriam estudar a fronteira
entre a vida e a morte? Seria possve l conquistar a imortalidade? Ou ser que certa
s questes deveriam permanecer alm dos limites da curiosidade humana?

No dia 6 de maro de 1815, Mary Godwin, ento com 17 anos, perdeu sua filha, que hav
ia nascido prematura poucas semanas antes. Nos meses que se seguiram tragdia, Ma
r y foi vtima de vises terrveis, que a deixaram beira de um colapso nervoso. Em um
so nho, sua filha voltou a viver aps ter sido massageada vigorosamente em frente
lar eira. Na poca, Mary vivia ilicitamente com o poeta Percy Shelley, que no s era
casa do como tinha acabado de ter um filho com sua esposa oficial. Mesmo assim,
Mary insistiu e, um ano mais tarde, teve um filho com Shelley. O casal resolveu
ento passar o vero numa casa junto de seu amigo, o f amoso poeta Lord Byron, s marg
ens do lago Genebra, na Sua. Infelizmente, o clima no cooperou; uma chuva incessant
e confinou os jovens dentro de casa por dias. Sem m uito o que fazer, falaram so
bre galvanismo e sobre a lenda que corria nos crculos intelectuais da Inglaterra,
de que Erasmus Darwin (o av de Charles) havia reanim ado matria j morta. Como pass
atempo, Byron sugeriu que cada um deles escrevesse um a histria de terror. Anos m
ais tarde, Mary relataria como se dedicou tarefa: "Pre ocupei-me antes em pensar
uma histria... que tratasse dos temores que sentimos pe rante a nossa prpria natu
reza, e que despertasse paroxismos de pavor." Apesar do esforo, os dias passavam
e Mary no conseguia pensar em nada de interessante. Uma n oite, deitada insone na
cama, teve uma viso: Vi o plido estudante das artes inslitas ajoelhado perante a c
oisa que havia criado . Vi o fantasma hediondo deitado e, aps a ao de algum motor p
oderoso, mostrar algun s sinais de vida, movendo-se com dificuldade, como se est
ivesse apenas semivivo. A histria tem que aterrorizar, pois supremamente terrvel t
em que ser o efeito de qualquer atividade humana que tente zombar do estupendo m
ecanismo do Criador des te mundo. O artista se apavoraria com o prprio sucesso; a
bandonaria sua criao medon ha, esperando que, se deixada sozinha, a pequena centel
ha de vida que lhe dera s e apagaria.3 Assim nasceu um dos grandes clssicos da li
teratura, Frankenstein: ou o Prometeu m oderno, publicado em 1818. O romance mui
to diferente do filme de 1931, com Boris Karloff no papel da "criatura". O "fant
asma hediondo" no era um assassino retard ado. Mesmo que, como no filme, fosse fo
rmado de partes de cadveres diversos e ani mado pela "centelha da vida", no roman
ce o monstro era uma criatura refinada, um autodidata que aprendeu a ler e a esc
rever sozinho. Queria apenas que seu criad or lhe desse uma companheira: Eu exij
o uma criatura do sexo oposto, hedionda como eu... verdade que seremos mo nstros
, isolados do resto do mundo; mas por isso mesmo seremos ainda mais unidos um ao
outro. No seremos felizes, mas nossas vidas sero inofensivas e ao menos liv res d
a dor que sinto agora. Oh! Meu criador, faa-me feliz... no negue o meu pedido ! At
errorizado, imaginando que criaria uma raa de monstros, Victor Frankenstein se re
cusa. A histria, como seu subttulo j diz, trgica. Na mitologia grega, o imortal Pr o
meteu roubou o fogo de Zeus e deu aos mortais. Pelo seu crime, foi acorrentado a
um penhasco, onde uma guia lhe devorava o fgado continuamente por toda a eternid
ade. O romance de Mary Shelley um conto caucionrio, talvez o primeiro romance de
fico cientfica, que ressoa com o debate que ocorre hoje sobre as conseqncias ticas da
engenharia gentica, a verso atual da cincia de ponta que tem (potencialmente) o pod
er de controlar a vida. Tinha quatorze anos quando li Frankenstein pela primeir
a vez. Ainda posso sentir minha frustrao quando entendi que o mdico abandonaria sua
criatura. O monstro no pe diu para ser criado, para ter um aspecto horrendo. Um
cientista no deve jamais ab andonar a sua criao, estando preparado para encarar as
conseqncias morais e ticas do seu trabalho, sejam elas boas ou ms. Os usos e abusos
da energia nuclear esta sim uma fagulha extremamente perigosa so o exemplo mais bv
io. Como muito j foi escrito sobre esse assunto, no nos dete-remos nele aqui. Porm,
importante ter em mente qu

e no a cincia que cria e destri, e sim a sociedade, atravs das escolhas que faz. Ler
Frankenstein ainda adolescente instigou ainda mais minha fantasia de ser um fils
ofo natural vitoriano perdido no final do sculo XX. Quando ingressei no curso de
fsica da PUC do Rio de Janeiro em 1979, era a encarnao perfeita do cientista romn ti
co, com barba, cachimbo e tudo. Lembro-me, com um certo embarao, do meu experim e
nto para "investigar a existncia da alma". Se a alma existia, pensei, tem que te
r uma natureza ao menos em parte eletromagntica, de modo a poder animar o crebro.
E se eu convencesse algum hospital a dar-me acesso a um paciente em coma, j prest
es a morrer? Assim, poderia circund-lo com instrumentos capazes de detectar ativ
i dade eletromagntica, volt-metros, magnetmetros etc. Se estivesse certo, talvez pu
de sse detectar a cessao do desequilbrio eltrico que caracteriza a vida, a chegada d
o e quilbrio final que marca a morte. Os instrumentos tinham que ser extremamente
sen sveis, para poderem acusar mudanas minsculas no campo eletromagntico bem no mom
ento da morte. Por via das dvidas, o paciente deveria tambm estar deitado sobre um
a balana bem precisa, caso a a lma tivesse peso. Lembro-me de que expliquei essa
idia a algum professor meu, tal vez at o professor Carneiro, o que havia sugerido
que eu lesse Os trs primeiros mi nutos, de Weinberg. Apesar de no me lembrar exata
mente do que disse, ainda posso ver o sorriso incrdulo estampado em seu rosto. Na
verdade, minha incurso no terreno da "teologia experimental" era mais uma brin c
adeira do que algo que levei a srio. Porm, minha metade vitoriana charlat, devo di
zer, tinha ao menos um predecessor. Em 1907, um certo dr. Duncan MagDougall de H
averhill, em Massa-chusetts, conduziu uma srie de experimentos para medir o peso
da alma. Embora sua metodologia fosse altamente duvidosa, seus resultados foram
mencionados no prestigioso jornal New York Times: "Mdico cr que a alma tem peso",
afirmou a manchete. O peso era em torno de 21,3 gramas, se bem que houve alguma
s variaes entre os poucos pacientes investigados. Como grupo de controle, o mdico p
e sou quinze ces, mostrando que nossos amigos caninos no sofriam qualquer mudana de
p eso quando morriam. O resultado no o surpreendeu, pois suspeitava que apenas o
s h umanos tm almas.4 O leitor que teve a oportunidade de ler o livro de Dan Brow
n, O smbolo perdido, sabe que l, tambm, o mesmo experimento sugerido. No caso, graas
ao poder da fico, a herona Katherine Solomon teve sucesso, demonstrando que a alma
tem peso! Talvez eu devesse ter levado minha idia mais a srio... A vida a partir
da no vida: primeiros passos Frankenstein combina, de forma brilhante, nosso medo
da morte com a crena bastant e generalizada de que a cincia, ao desvendar um nmero
cada vez maior de mistrios, a cabar levando ao fim da religio. Embora no conhea expe
rimentos que tenham tentado se riamente usar a eletricidade para trazer os morto
s de volta vida, imagino que ho uve alguns, mesmo que no tenham sido documentados
. Na verdade, a cada vez que uma descarga eltrica faz com que um corao volte a bate
r aps uma parada cardaca, ouvimos ecos do galvanismo em ao. Apesar de no haver dvida d
e que a eletricidade e a vida esto intimamente relacionad as, no incio da vida e no
no seu final que vemos isso de forma ainda mais marcante . Em 1952, um estudant
e de ps-gra-duao em qumica da Universidade de Chicago pediu pe rmisso ao seu orientad
or para montar um experimento um tanto ambicioso: Stanley M iller queria reprodu
zir a atmosfera da Terra pr-bitica (antes de a vida existir) e ati-la com fascas eltri
cas. As centelhas visavam simular a atividade eltrica que dev ia estar presente e
nto, atravs de relmpagos intensos durante tempestades e erupes vul cnicas, muito freqe
tes nessa poca. No vasilhame de vidro, Miller adicionou compost os qumicos que seu
orientador, o prmio Nobel Harold Urey, acreditava estarem prese ntes na atmosfer
a da Terra primitiva: gua, amnia, metano e hidrognio.* Aps alguns di as, Miller noto
u que uma mistura pegajosa de cor alaranjada havia se acumulado n o fundo do vas
ilhame. Ao analisar o contedo qumico da mistura, verificou que entre 10-15% do car
bono original vindo do metano pertencia agora a compostos orgnicos,

isto , compostos qumicos que contm carbono e que formam a

* Lembre-se da composio qumica dessas molculas: gua (H20) feita de hidrognio e oxign
ia (NH,), de nitrognio e hidrognio; metano (CH4), de carbono e hidrognio. maior par
te das criaturas vivas. Dentre eles, Miller constatou a presena de aminoc idos, os
tijolos essenciais das protenas. Portanto, ao passar eletricidade por um a mistu
ra de compostos inorgnicos, Urey e Miller criaram algumas das molculas da v ida. No
haviam criado a vida no laboratrio, certamente, mas ao menos os compostos que to
rnavam a vida possvel. Definitivamente, um passo na direo certa. O experimento insp
irou vrios outros, todos com implicaes importantes para a nossa c ompreenso da orige
m da vida. medida que a pesquisa foi ficando mais sofisticada e novas descoberta
s levaram a mudanas nas condies que se acredita serem prevalecente s na Terra primi
tiva, os compostos que simulavam a atmosfera foram mudando: em a lgumas verses, s
aam o metano e a amnia, ambos compostos que doam energia, e entrava m o gs carbnico
e o nitrognio puro. Nesse caso, os resultados foram negativos. Em o utras, foram
adicionados compostos sulfricos, liberados em profuso durante erupes vu lcnicas, e vri
os tipos de aminocidos foram sintetizados. Quando as fascas eltricas er am substitud
as por radiao ultravioleta, aminocidos e outros compostos orgnicos tambm a pareciam,
embora com abundncias (ou concentraes) diferentes.5 Tomados conjuntamente, esses ex
perimentos levaram a uma importante concluso: perf eitamente possvel que compostos
inorgnicos produzam compostos orgnicos, o primeiro passo na complexa transio da matr
ia inanimada matria viva. Esse processo chamado de abiognese, a vida a partir da no
vida. Deixando de lado influncias sobrenaturais, no existe outra alternativa. Sab
emos hoje que a cadeia de eventos que levou origem da vida comeou no espao: os ele
mentos qumicos fundidos em exploses estelares combin aram-se em molculas inorgnicas
que sintetizaram, com a ajuda da radiao eletromagntica e de descargas eltricas, molcu
las orgnicas. Estando essas molculas orgnicas num ambi ente planetrio propcio, pudera
m crescer em complexidade at que algumas passaram a t rabalhar juntas para formar
uma entidade viva, capaz de metabolizar energia e de se reproduzir. Por trs de c
ada transio nessa longa cadeia de eventos, o mpeto o des equilbrio: as interaes atmi
e moleculares, assim como a complexidade crescente da matria, resultam da tentat
iva de neutralizao de assimetrias na distribuio de cargas eltricas. Em outras palavra
s, a atividade qumica , em g rande parte, conseqncia do desequilbrio eltrico que exist
e em tomos e molculas. Num mu ndo eletricamente balanceado, no existiria qumica. Com
o e onde essa transio da no vida vida ocorreu? Ser que se repetiu em outros ponto s
do Universo? Ou ser que a Terra especial? Sabemos que molculas orgnicas existem e m
relativa profuso no espao sideral: dezenas de aminocidos foram encontrados em met
eoritos que caram na Terra; cerca de 140 molculas orgnicas foram detectadas flutuan
do pelo espao interestelar, presumivelmente sintetizadas pela radiao ultravioleta
p roduzida por estrelas jovens. Os precursores da vida esto por toda a parte. Por
ta nto, devemos considerar a possibilidade bastante plausvel de que os tijolos fu
nda mentais da vida, especialmente os aminocidos, caram dos cus. Obviamente, se a v
ida teve sucesso aqui, a partir desses pedaos de matria orgnica vindos do cu (e outr
os s intetizados aqui mesmo), poderia tambm ter tido sucesso em outras partes do
cosmo . Propostas mais radicais sugerem que entidades j vivas podem ter vindo dos
cus. E ssa hiptese, conhecida como panspermia, sugere que a vida primitiva e/ou o
s seus precursores viajam pelo cosmo como sementes sopradas ao vento. Se as seme
ntes (s vezes chamadas de esporos) carem acidentalmente em um mundo que oferea as c
ondies ce rtas, poderiam germinar. Ser, ento, que o Universo est repleto de vida? Ou
ser que e stamos ss, isolados num raro planeta perdido na imensido do espao? A respo
sta surpr eendente e, como veremos, tem repercusses profundas. Para entendermos p
or qu, vamo s comear do incio, contando a histria da infncia terrestre. Vida primitiv
a: "quando" surgiu?

No nada fcil datar exatamente quando a vida surgiu pela primeira vez na Terra. Inf
elizmente, a matria orgnica tem a propriedade de se decompor rapidamente aps a mor
t e. No toa que enterramos ou queimamos os mortos. Os fsseis de animais pr-histricos
, que so restos petrificados de material orgnico ou impresses deixadas em rochas, p
re cisam sobreviver a bilhes de anos de eroso e atividades ssmicas para serem teis.
Com o a geologia nos diz que a histria da juventude terrestre est gravada nas roch
as, nos estratos rochosos que temos que buscar as pistas do que ocorreu no passa
do d istante. Esse mtodo funciona bem quando queremos estudar a vida relativament
e rec ente, digamos, com menos de meio bilho de anos/ O problema que a Terra, esp
ecialmente durante o seu primeiro meio bilho de anos, era um verdadeiro inferno.
A formao de um planeta no um dos processos naturais mais calmos: o sistema solar es
tava repleto de restos de material, pedaos de rochas e de gases congelados que no
foram incorporados nos planetas, com tamanhos variand o de alguns quilmetros de d
imetro at miniplanetas. Como as crateras na superfcie da Lua e de Mercrio nos mostra
m, bombardeios eram de praxe. Alis, a teoria mais bem a ceita da origem da Lua ba
seia-se numa gigantesca coliso com um planetoide do tama nho de Marte que ocorreu
logo no incio da formao da Terra, por volta de 4,5 bilhes d e anos atrs. O impacto d
eu-se meio de lado e deslocou uma quantidade enorme de ma tria terrestre, que aca
bou se reorganizando num disco em torno da Terra, feito os anis de Saturno. Com o
passar do tempo, as partculas no disco se aglomeraram e ac abaram por formar a L
ua. Apesar da enorme violncia, existe um certo lirismo em im aginarmos que a Lua
filha da Terra, misturada com os restos do planetoide que co lidiu * Lembre-se q
ue a idade da Terra de aproximadamente 4,6 bilhes de anos. conosco nos primrdios d
o tempo. Quem gosta de analogias bblicas pode at dizer que a Lua a costela da Terr
a.6 Como resultado dessas colises violentas, a crosta terrestre manti-nha-se quas
e qu e permanentemente incandescente e liquidificada. Rochas e metais no consegui
am pe rmanecer slidos por muito tempo; assim que um perodo de relativa calma permi
tisse que parte da crosta se resfriasse e se solidificasse, um ou mais impactos
em seqnc ia transformavam o planeta inteiro, ou boa parte dele, numa bolha de lava
bor-bu lhante. A cada impacto de repercusso global, a gua, que j devia estar prese
nte nos rasos oceanos primitivos, era continuamente evaporada de volta atmosfera
. Nessas condies, a vida, ou pelo menos a vida com uma certa continuidade, era imp
ossvel. M esmo que, durante os perodos mais tranqilos, aglomerados moleculares pude
ssem se m over na direo de uma maior complexidade orgnica, seus esforos no duravam mu
ito. Torna ndo esse perodo da histria terrestre ainda mais impenetrvel, as rochas q
ue existiam no eram capazes de registrar nada por muito tempo. Os detalhes do que
ocorreu, i nclusive a possibilidade de que a vida possa ter surgido vrias vezes
sob essas ci rcunstncias, provavelmente permanecero desconhecidos. Aos poucos esse
furor planetrio tinha que se acalmar. Embora os detalhes de quand o o bombardeio
csmico finalmente diminuiu de intensidade no sejam ainda conhecidos , podemos afi
rmar que, ao menos a partir de 3,9 bilhes de anos atrs, houve uma mud ana marcante
no nvel de atividade/ A Terra resfriou, as rochas se solidificaram em * Estudos r
ecentes, baseados na anlise de rochas lunares e de modelos de formao do sistema sol
ar, sugerem que um ltimo perodo de bombardeio intenso ocorreu cerca de 3,9 bilhes d
e anos atrs. Se confirmado, esse bombardeio faria com que a existncia d e vida log
o aps o seu trmino fosse extremamente interessante. (A vida apareceria rp ido, send
o relativamente "fcil" de ocorrer.) Claro, se as coisas estavam calmas a ntes do
bombardeio e a gua existia em abundncia, possvel que a vida tivesse surgido antes e
, embora no muito provvel, sobrevivido ao caos. Nesse caso, a vida seria a inda ma
is antiga do que pensamos. Outra possibilidade de que a vida tenha surgid o e se
extinguido diversas vezes, at finalmente se firmar por volta de 3,8 bilhes

de anos atrs.