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Cmo leer un artculo de una revista biomdica

Este artculo es la traduccin del publicado previamente por los autores:


Reading a journal article.Indian Journal of Pediatrics 2000;67 (1):55-62.
Juan Manuel Lozano, M.D.,Juan Gabriel Ruiz, M.D., profesores asociados de Pediatra y
Unidad de Epidemiologa Clnica, Facultad de Medicina, Pontificia Universidad Javeriana,
Bogot, D.C.

Resumen
Leer artculos cientficos es una actividad importante de educacin continuada por la
preferencia de los mdicos, la frecuencia de su uso,la cantidad de tiempo que se le dedica y
su impacto al modificar la prctica clnica. Sin embargo, los mdicos que buscan informacin
sobre investigacin en revistas clnicas enfrentan varios desafos, inclusive la necesidad de
evaluar la calidad y la aplicabilidad de la informacin publicada. Este artculo describe los
principios generales para leer crticamente un artculo cientfico que informa los resultados de
una investigacin clnica, lo cual implica establecer la pregunta que los autores pretendan
contestar, el tipo de estudio adelantado, la pertinencia del diseo con respecto a la pregunta y
si el estudio fue conducido apropiadamente. De acuerdo con varias guas disponibles, una vez
el lector tiene una idea clara del propsito de la investigacin, se deben evaluar los mtodos
descritos por los autores para determinar si la estrategia de investigacin utilizada tiene
errores como resultado de sesgos o del azar. Si la metodologa descrita en el artculo parece
adecuada, el lector debe establecer cules son los resultados del artculo y su impacto clnico
potencial. Por ltimo, el lector debe establecer la extensin en la que los resultados le sern de
utilidad para la atencin de sus propios pacientes, lo cual implica evaluar la validez externa del
estudio y otros aspectos relacionados. El uso de estas estrategias mejorar la eficiencia de los
lectores para que incorporen en su prctica los resultados de la investigacin. Rev Colomb
Gastroenterol 2000; 15: 187-194.

Introduccin
La toma de decisiones correctas requiere tener acceso a informacin adecuada. La informacin
clnica proviene de dos grandes fuentes, el paciente individual y la investigacin clnica. Ambas
son necesarias para brindar cuidado efectivo de salud (1). La informacin de los individuos se
obtiene a travs de la historia clnica, del examen fsico y de otras investigaciones. Por su
parte, la informacin de la investigacin clnica se obtiene de varias fuentes complementarias
que incluyen el contacto personal con colegas y otros representantes de la industria
farmacutica, las conferencias y reuniones clnicas, los cursos de educacin continuada y la
lectura de libros de texto, monografas, boletines de noticias y revistas. Varias encuestas
muestran que la lectura de revistas es una de las actividades de educacin continuada ms
importante en trminos de preferencia por parte de los mdicos, frecuencia de su uso, cantidad
de tiempo que se le dedica y su impacto en trminos de modificar la prctica (2). Sin embargo,
los clnicos que tratan de obtener informacin de la investigacin en las revistas enfrentan
varios desafos debido a las dificultades para localizar los artculos apropiados dentro del ya
enorme y cada vez mayor volumen de la literatura, los obstculos para tener acceso a las
bibliotecas, los costos (tanto en trminos de tiempo como de dinero) y, algunas veces, la
brecha entre el momento en el que se encuentra informacin nueva y la oportunidad de
aplicarla (2).
El lector que ha superado exitosamente los obstculos mencionados en el prrafo
previo,enfrenta un desafo ms: debe evaluar la calidad y la aplicabilidad de la informacin
publicada en los artculos antes de emplearla en la toma de decisiones clnicas. Aun cuando la
mayora de los artculos publicados en revistas cientficas pasa por el proceso de revisin por
pares, lo cual implica un nivel de crtica por expertos que reduce el riesgo de publicaciones con
defectos, no es apropiado asumir que los estudios publicados estn exentos de errores. Un
estudio reciente de 102 experimentos aleatorios controlados "negativos " publicados entre 1975

y 1990 en tres revistas mdicas de primera lnea (JAMA ,The Lancet y New England Journal of
Medicine ) mostr que solamente entre 16 y 36% de ellos tenan tamaos de muestra y poder
estadstico suficiente (80%) para detectar diferencias relativas de 25 o de 50% entre los
tratamientos comparados, y que estos porcentajes no cambiaron con el tiempo (3). Usando
mtodos similares, Schulz et al. encontraron que tan slo 32% de 206 ensayos aleatorios
controlados publicados en cuatro revistas de obstetricia y ginecologa, describan un mtodo
adecuado para generar una secuencia de nmeros aleatorios (4); que, a menudo, los estudios
no eran ciegos cuando deberan haberlo sido y que pudo haber exclusiones en el anlisis de
algunos de los experimentos sin que se reportaran dichas exclusiones (5). Todo esto
demuestra que los artculos publicados deben ser evaluados cuidadosamente antes de utilizar
sus resultados para la atencin de pacientes.
Este artculo describe los principios generales para leer crticamente artculos cientficos que
reportan resultados de investigacin clnica. No es posible cubrir aqu las guas para leer cada
uno de los tipos de publicacin clnica. Los lectores interesados pueden consultar algunos
libros de texto (6-10) as como tres series de artculos sobre el tema: How to read
clinical journals, publicada por el Canadian Medical Association Journal (11), Users guides to
the medical literature, publicada desde 1993 en elJAMA (1), o la ms reciente "How to read a
paper " en el BMJ (12).
La lectura crtica de un artculo que describe los resultados de una investigacin clnica es ms
fcil si el lector comienza formulndose tres preguntas (7): 1) qu pregunta trataban de
responder los autores? 2) qu tipo de estudio se adelant? 3) el estudio fue apropiado para
la pregunta de investigacin y se adelant correctamente? Las pginas siguientes describen en
detalle cada una de estas preguntas.

Qu pregunta trataban de responder los autores?


Las revistas mdicas publican diferentes tipos de artculos:editoriales, cartas, artculos de
revisin y artculos originales, entre otros. Los artculos originales son el informe (usualmente el
primero) de investigaciones planeadas para responder preguntas de investigacin (2,7). La
mayor parte de los reportes de investigacin clnica pretenden responder una de las siguientes
cuatro preguntas:
Causalidad o riesgo: se asocia la exposicin a uno o varios factores con un aumento en el
riesgo de presentar un desenlace indeseado? Por ejemplo, el uso de jabones antispticos con
yodo implica un aumento en el riesgo de anormalidades de la tiroides en neonatos?
Diagnstico: el empleo de una prueba clnica, de laboratorio o de imgenes diagnsticas
conlleva un aumento en la probabilidad de detectar o de descartar una condicin clnica? Por
ejemplo, en nios con dolor abdominal agudo, el uso de ultrasonido implica una mejora en la
identificacin de los casos que tienen apendicitis?
Terapia: el uso de una intervencin profilctica o teraputica implica una reduccin en el
riesgo de padecer una enfermedad en sujetos libres de ella, o de presentar resultados
indeseables en quienes ya la padecen? Por ejemplo: en neonatos prematuros con sndrome de
dificultad respiratoria, el empleo de surfactante natural reduce el riesgo de morir, cuando se
compara con el observado en neonatos tratados con productos sintticos?
Pronstico: cules son las consecuencias (buenas y malas) esperadas en individuos que
tienen una condicin clnica determinada? Por ejemplo, las mujeres que tuvieron apendicitis
aguda perforada en su niez tienen mayores tasas de infertilidad que las mujeres que no
sufrieron la enfermedad?
Qu tipo de estudio se adelant? La Tabla 1 muestra los diseos "ideales" para los estudios
que tratan de responder cada una de las preguntas mencionadas. Esta tabla tambin incluye
los tipos ms comunes de estudios integrativos, como las revisiones sistemticas (metaanlisis) de la literatura, los anlisis econmicos, las guas de prctica clnica y los anlisis de

decisiones, que responden preguntas de investigacin reuniendo la informacin disponible en


otros estudios (1). Pese a emplear datos publicados anteriormente los estudios integrativos
descritos en la Tabla 1 son considerados investigacin original.
Tabla 1.Principales aspectos metodolgicos que se deben considerar en artculos clnicos.
ESTUDIOS PRIMARIOS
Causalidad Diseo ideal: experimento aleatorio controlado (EAC); ms a menudo
/riesgo
estudios de cohorte o de casos y controles
- Hubo grupos de comparacin claramente identificados, similares
respecto a otros determinantes del desenlace diferentes a la exposicin
de inters?
- Se midieron la exposicin y los desenlaces de la misma forma en los
dos grupos?
Diagnstico Diseo ideal: estudio de corte transversal,utilizando la prueba de
inters y un patrn de oro
- Hubo una comparacin de la prueba contra un patrn de oro?
- La muestra de sujetos incluy un espectro de pacientes similar a
aquel en el que se utilizar la prueba clnicamente?
Terapia

Diseo ideal:EAC
- La asignacin de los sujetos a los tratamientos se hizo al azar?
- Todos los pacientes asignados se incluyeron en el anlisis?

Pronstico

Diseo ideal: cohorte concurrente


- La muestra de pacientes est compuesta por sujetos identificados
en un punto bien definido y comparable de la enfermedad?
- Fue el seguimiento completo y suficientemente largo?

ESTUDIOS INTEGRATIVOS
Revisin de la literatura
- La revisin pretendi dar respuesta a una pregunta clnica clara?
- Fueron adecuados los mtodos para localizar y seleccionar los
estudios incluidos en la revisin?
Anlisis econmico
- Hubo una comparacin entre dos estrategias de manejo diferentes?
- Las consecuencias clnicas y econmicas de cada alternativa se
derivan de evidencia vlida?
Gua de prctica clnica
- Se especificaron claramente
consecuencias que se desea evitar?

las

opciones

clnicas

las

- Utiliz la gua mtodos explcitos para identificar, seleccionar y


combinar la evidencia?
Anlisis de decisiones
- El anlisis es el modelo apropiado de una decisin clnica
importante?
- Es vlida la evidencia utilizada para derivar las probabilidades y los
desenlaces asociados con la decisin?