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Tiamat World

Alm da Inocncia
Beyond 1
Emma Holly

Alm da inocncia
Emma Holly
Edward Burbrooke e Florence Fairleigh tm duas coisas em comum: o mesmo
advogado e um interesse urgente em encontrar pessoa adequada para
seus respectivos planos. Edward necessita de uma mulher para casar com o
seu irmo mais novo Freddy e acabar com o escndalo que supem as
aventura homossexuais deste. Florence procura um marido amvel, doce, e,
sobre tudo, com uma suficiente fortuna para afastar dela para sempre o
fantasma da pobreza. Com o que nenhum dos dois contava era com a trrida
atrao que surgir entre eles, um desejo irrefrevel que pode mudar tudo.
ELA PROCURAVA UM MATRIMNIO SEM AMOR
Quando pe os ps em Londres, Florence tem em mente que no veio em
busca de amor, mas sim de um marido que solucione sua vida, e est
disposta a empregar a metade da escassa herana que seu pai deixou para
conseguir. O matrimnio de convenincia que prope seu advogado com o
jovem Freddy Burbrooke parece uma soluo prtica, quase ideal. Mas se o
amor no entra em seus planos por que no pode evitar estremecer cada
vez que est perto de Edward, o frio e distante irmo mais velho de Freddy?
ELE CALCULOU TUDO, MENOS SUA PRPRIA E AVASSALADORA PAIXO...
Desde muito jovem, Edward se viu obrigado a cuidar de seu querido irmo
pequeno, e se converteu em um verdadeiro pai para ele. Eficiente e
calculista, procurou inclusive uma esposa para proteger sua honra depois do
ltimo escndalo. Mas Edward no tem tudo controlado. Possivelmente se
no tivesse visto sua futura cunhada aquela tarde, se vestindo diante do
espelho, poderia sair da sua cabea. Mas agora, cada vez que est perto
dela, todo seu planejado esquema parece desmoronar diante de uma paixo
que no conhece limites.

Envio e Traduo: Gisa


Reviso Inicial: Livia
Reviso Fina: Lydia
Formatao: Gisa
Logo e Arte: Suzana Pandora

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Comentrio da Revisora Livia: No to HOT quanto estamos


acostumadas,
mas
eu
adorei!
Tem uma histria muito linda!! Amei!!!
Comentrio da Revisora Lydia: Um livro lindo... Um amor que faz
pensar que tudo possvel... gostoso de ler nos dias de chuva. A.D.O.R.E.I

Prlogo

Com um lacaio! rugiu Edward. O surpreenderam em seus


aposentos com um lacaio?
A ira o tinha impulsionado a se levantar atrs de sua mesa de trabalho.
Apertando com fora a beira do carvalho esculpido, como se com a presso
pudesse conseguir que a confisso de seu irmo se desvanecesse.
Freddie estava afundado em uma cadeira de couro vermelho com as
pernas cruzadas enquanto olhava atentamente as unhas bem polidas. Aquela
atitude indiferente assentava bem o seu esqueleto esguio. Vestido com uma
camisa de um branco deslumbrante e uma jaqueta bordada com muito bom
gosto, era o menino encantador em pessoa, com suas delicadas extremidades
desajeitadas e sua beleza exibia uma espcie de desordem estilizada.
Entretanto, em seu rosto se adivinhava um evidente sofrimento. So as
panturrilhas disse, em um dbil intento de levar na brincadeira . Jamais
pude resistir a um homem com um par de pernas bonitas.
Edward sentiu que algo apertava o peito. Voltou a se sentar, provocado de
uma fraqueza acentuada nos joelhos.
Freddie, se eu pensar por um instante que voc est falando srio, me
abriria as malditas veias.
Freddie elevou o olhar, claramente surpreso pelo tom de seu irmo. Abriu
a boca e voltou a fechar. Agora, como se alertado por algo, deixou cair sua
bota ao cho e secou as palmas das mos na perna da cala.
Certamente que no digo a srio disse . J me conhece, me custa
desperdiar a oportunidade de um gracejo. Chamemos demncia passageira.
Como se quisesse recuperar minha poca de estudante, ou alguma tolice pelo
estilo.
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Edward tampou o rosto. Na rapidez da resposta de Freddie no diminua


em nada seu conflito interior. Pensou que jamais deveria ter enviado Freddie a
Eton. Pouco importavam as geraes de vares Burbrooke que os tinham
antecedido. Ele deveria ter sabido que um menino sensvel como Freddie no
sobreviveria aquele inferno da anarquia adolescente. Edward tinha dezessete
anos quando tomou essa deciso, seus pais acabavam de falecer e ele se
transformou no mentor absoluto de seu irmo de doze anos. Nesse momento,
tinha acreditado que era necessrio enviar Freddie a Eton porque, pensava, de
outra maneira este no poderia assumir o lugar que correspondia na
sociedade.
Sentiu uma mo clida descansar em seu pescoo. Freddie tinha se
aproximado de sua mesa.
Vamos, irmo disse, pressionando brandamente a nuca. No tua
culpa. Voc nem sequer estava.
Edward deixou escapar um suspiro e elevou o olhar. Sua expresso se
endureceu.
Quem descobriu?
Freddie fez uma careta. Com o dedo desenhou um crculo na superfcie
escura e lustrosa da mesa.
--- A que est o problema, temo. Foi o fazendeiro local, o convidaram
festa porque Farringdon est endividado com ele at o pescoo.
Como se chama? insistiu Edward, decidido a ficar com tarefa de
limpar aquele assunto.
Samuel Stokes.
O magnata da destilaria? Freddie respondeu com uma careta.
Exatamente. Depois de ter obtido o ttulo de Sir, fez um lugar na
vizinhana a golpe de subornos. Segundo Farringdon, o tipo um pouco careta.
Mas isso piora ainda mais as coisas! Se tivesse sido um dos nossos que
te descobriu, poderia correr um rumor de dizemos o que, mas no
ameaariam te denunciando. Tem ideia do que poderia acontecer se levassem
isto aos tribunais? Seria sua perdio!
Freddie limpou a garganta.
A verdade que Stokes ameaou me denunciar para o magistrado.
Disse que era um mau exemplo para as classes inferiores.
Meu Deus.
Mas se retratou quando soube quem era meu irmo seguiu Freddie,
arqueando as sobrancelhas. Aparentemente, um homem respeitado no colo
industrial, apesar de no ser nada mas do que um senhor elegante e intil.
timo grunhiu Edward. Empurrando a cadeira para trs se levantar e
fechou os olhos. Sentia pulsar as tmporas sob o peso das expectativas de
Freddie.
Talvez se deixaria subornarsugeriu Freddie. Poderia patrocin-lo para

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que entrasse em seu clube.


Me reunirei com ele anunciou Edward cravando em Freddie seu olhar
mais severo, e se cumprir as condies, considerarei a possibilidade de
propor seu nome no White'S.
Mas, Edward...
Edward o fez calar pondo a mo em seu largo ombro de jovenzinho.
Freddie tinha sido campeo de remo na escola, capito da equipe, admirado
por todos os que o conheciam. Ainda o admiravam. Edward sabia que daria seu
brao direito para que isso no mudasse. Seu irmo jamais se converteria em
motivo de riso dos seus.
Freddie disse, darei ao Stokes minha palavra de honra de que isto
no voltar a acontecer, e confio em ti para que a promessa se cumpra.
Freddie no desviou o olhar e, em realidade, tampouco articulou uma
palavra. Entretanto, tinha os lbios to apertados que estes adotaram uma cor
esbranquiada.
Pode conseguir continuou Edward, deixando que o afeto que sentia
por seu irmo suavizasse suas palavras. S tem que se propor a isso; lembra
quando foi o primeiro da classe em matemtica? E quando aprendeu a nadar?
Freddie sufocou uma gargalhada.
Aprendi a nadar por uma questo de puro terror.
Ento volta a sentir o puro terror disse Edward, suavizando ainda mais
sua voz. As pessoas no esto acostumadas a ignorar este tipo de assunto, e
menos ainda se no parar de esfregar na cara.
Os olhos luminosos e azuis de Freddie se umedeceram com lgrimas no
derramadas. Inclinou a cabea.
No tinha a inteno de esfregar na cara de ningum, especialmente de
ti.
Edward o atraiu para ele e o abraou.
Eu sei. Mas chegou a hora de deixar estes jogos como coisa do passado
advertiu, e segurou Freddie pelos ombros. Por que no se conforma com
uma dessas jovens que debutam em sociedade e ficam suspirando quando o
veem passar?
No sei quem vai querer se relacionar comigo quando souberem disse
Freddie, com uma ameaa de sorriso torcido. As mulheres que procuram
marido j nem sequer desejam falar comigo. E considerando que, alm disso,
sou o irmo mais novo...
Idiotas sentenciou Edward, fazendo ecoar um sorriso de Freddie.
Deveriam saber que eu jamais permitiria que passasse privaes.
Freddie deixou escapar um suspiro com expresso pensativa. Edward tinha
tentado impedir que a dependncia econmica de seu irmo se transformasse
em um problema. Alm de uma pequena propriedade que sua me tinha
deixado para seu filho menor, o controle das propriedades dos Burbrooke

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estava integralmente nas mos de Edward. Este tinha assegurado que Freddie
jamais tivesse que pedir dinheiro aos outros, e este embora no era nenhum
miservel, cuidava de viver dentro dos limites das rendas que recebia.
Entretanto, a causa do suspiro de Freddie no era as limitaes da condio de
primognito de seu irmo.
Escolher uma mulher que seja boa o bastante para ser sua cunhada no
ser fcil disse.
Edward riu e lhe deu uma palmada no ombro, embora em seu interior,
onde se alimentava seu amor pelo Freddie, sabia que o perigo no tinha
passado.

Captulo 1

Com o rosto serio e mos trementes, a senhorita Florence Fairleigh desceu


do amontoado vago para descobrir uma cena digna do hospital psiquitrico
do Bedlam. Uma multido agitada de homens: operrios, empregados e, aqui e
l, alguns cavalheiros com cartola, se empurravam uns aos outros a toda
pressa para chegar ao trem que ela acabava de descer. Por cima de sua
cabea, o teto da estao Euston se elevava com as duas vertentes de um
telhado de celeiro, e seus vidros manchados de fuligem filtravam a luz do sol e
lhe davam uma textura aquosa mais prpria do entardecer que do meio-dia.
Sob seus ps..., bem, sob seus ps o cho no parecia ainda de todo slido.
Franzindo o cenho, alisou o enrugado vestido negro de alepn. Nenhuma
daquelas observaes tinha haver com os seus objetivos. Seu objetivo era seu
futuro e no a deteriam os medos prprios de uma senhorita. Virou para olhar
a sua companheira. Lizzie, uma criada faz tudo dos Fairleigh, seguia agarrada
porta do vago, cuja sujeira ameaava danificar as melhores luvas brancas de
sua proprietria. Um velho vestido rosado de Florence, outra dos objetos que
tinha emprestado, folgada na frgil ossatura de Lizzie. Aos seus dezesseis
anos, j quase crescida de tudo, a criada no representava mais de doze anos.
Em realidade, pensou Florence, a nica vantagem de viajar com uma
pessoa mais tmida que ela mesma era que serviria para faz-la mais forte.
Agora fortalecida com um gesto ordenou Lizzie a descer.
Tudo bem, seguro disse com toda a firmeza de que poderia reunir.
Com uma expresso de inquietao no dissimulada, Lizzie baixou, com
passos inseguros, como se o trem fosse um drago que haveria de oferecido,
embora sem acabar de decidir, a expulsar momentaneamente de suas
vsceras.

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Oh, senhorita disse, com um suspiro de assombro, que


impressionante Londres.
Voc tem que me chamar de senhorita Fairleigh corrigiu Florence,
agarrando Lizzie pelo brao para gui-la no meio da agitao da estao.
Como corresponde uma jovem com a sua senhora.
Essa era a histria que ambas tinham combinado, porque Florence no
podia viajar sem uma acompanhante, e era muito difcil imaginar uma
acompanhante menos imponente que Lizzie Thomas. Com seu vestido escuro e
desbotado, Florence pensava que seu prprio aspecto se parecia muito ao de
uma governanta, embora pelo largura das mangas e o volume do busto no
parecia muito elegante. Na penumbra do vago, tudo tinha transcorrido sem
problemas. Entretanto, quando tinham desembarcado nas sucessivas estaes
para se abastecer de gua entre Lancashire e Londres, Florence tinha sido
objeto de olhares curiosos.
Aparentemente, nem sequer uma governanta passava despercebido aos
olhares masculinos.
Oh, senhorita disse Lizzie, a tirando de seus devaneios, quero dizer,
senhorita Fairleigh, Como vamos saber aonde temos que ir?
Seguiremos as pessoas disse Florence. A seguro que se dirigem
rua.
Foi necessria uma breve discusso para convencer Lizzie que no era ela
quem devia carregar a bagagem de Florence. Uma vez solucionado o
problema, logo se encontraram sob o monumental arco drico da entrada. Para
desiluso de Florence, a multido no interior da estao no fez mais do que
aumentar no exterior. Ali a confuso se multiplicava, entre os carros e
carruagens pesadas, entre vendedores ambulantes que anunciavam suas
mercadorias aos gritos e um penetrante aroma, mesclado de ptio de estbulo
e de fogo apagado do dia anterior. Florence no tinha nem a menor ideia de
como avanar atravs desse tumulto.
Quando j havia engolido algumas lgrimas, um moo esfarrapado
segurou na manga do seu casaco. Florence viu uns olhos enormes em um rosto
sujo mas de expresso to astuta que, por um momento, teve medo. Levou a
mo a sua bolsa.
Necessitam de uma carruagem? ofereceu o moo. Posso buscar um
por um centavo.
Um centavo? exclamou Lizzie, que sentiu que seu gnio recuperava
vida para ouvir essa proposta de saque de seus recursos. O chamar por um
quarto de centavo, patife.
Florence sorriu ao ver sua indignao.
Um centavo est bem disse, mas pagaremos depois de subir na
carruagem.
Isto pareceu justo ao rapaz, que se mostrou zeloso em sua misso. Depois

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de uns minutos, Florence e Lizzie subiam a uma elegante carruagem. Florence


deu a direo ao condutor, direo que este conhecia. Aps de uma breve
espera para entrar no fluxo do trfico, se uniram ao fluxo de carruagens e de
ruidosos bondes de dois andares. Uma vez que o condutor ia sentado em uma
boleia situada na parte traseira da carruagem de duas rodas, suas passageiras
tinham uma clara perspectiva de tudo o que acontecia. Florence tentava
manter a dignidade, mas Lizzie estava francamente boquiaberta.
Olhe, senhorita! exclamou, apontando para os famosos terraos de
Bedford Square. Olhe a governanta com o seu avental. No parece a coisa
mais elegante que jamais tenha visto?
Por sua parte, Florence tomava cuidadosamente nota do slido e clssico
perfil do British Museum atrs das colunas. Embora no conseguisse nada com
essa horrvel viagem, prometeu a si mesma que veria os mrmores do Elgin.
O carro continuou at o Strand. Para Florence a rea comercial era como
uma mistura de multides e sujeira, mas ainda assim, emocionante. Sentia
leves calafrios no couro cabeludo enquanto olhava ao seu redor. Todos ali
tinham um ar de estar ocupados com algo. Era como se no vissem a cpula
dourada de So Pablo, elevando atrs da nvoa carregada de fuligem, como
uma apario mgica. Todo mundo estava preocupados de seus assuntos,
sups Florence, acostumados j com s maravilhas da cidade. Talvez algum dia
ela tambm se acostumaria.
Enquanto se entregava a estes peculiares devaneios, entraram em uma
rua menor pavimentada e se detiveram ante a um edifcio estreito com uma
fachada de tijolo manchada de fuligem.
Chegamos, senhoritas disse o condutor.
Florence sentiu que o corao, que tinha se acalmado durante a travessia,
voltava o seu ritmo galopante. Apertou contra o peito uma luva umedecida
pelo suor. Tinha chegado o momento em que se decidiria seu futuro, e esse era
o lugar onde seus sonhos se cumpririam ou se fariam pedacinhos. Respirando
devagar, contou um nmero assombroso de moedas que tirou de sua carteira e
ajudou a descer a sua suposta donzela.
Uma pequena placa no muro declarava que o edifcio pertencia ao Senhor
Mowbry, Procurador, assim Florence ergueu os ombros e tocou a campainha.
Abriu a porta um homem de aspecto robusto e de idade mdia que coava a
barba e era vesgo. Usava com uma jaqueta marrom de tweed aberta altura
da barriga. A julgar pelo grosso relgio de ouro que brilhava em seu colete, a
jogo com a jaqueta, Florence deduziu que devia se tratar do senhor Mowbry.
Senhorita Fairleigh? inquiriu este, lanando um olhar de dvida que ia
de uma mulher outra.
Florence se ruborizou, entendendo sua expresso que seu aspecto devia
ser um pouco elegante.
Eu sou a senhorita Fairleigh disse, e estendeu a mo. O advogado

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apertou com uma pitada de vergonha . Por favor, perdoe nosso aspecto.
Viemos diretamente da estao para v-lo . Eu sei que essa pressa um pouco
incomum, mas queremos concluir rapidamente o nosso assunto.
A conscincia da necessidade de obter um resultado favorvel era to
marcante que a voz tremeu na palavra final. Dado ao tom delatora, o senhor
Mowbry respondeu com um sorriso amvel.
Certamente disse, fazendo passar amavelmente. No tenho
nenhuma dvida de que me agradar fazer tudo o que esteja em meu poder
pela filha de meu velho amigo.
Uma vez dentro, Florence olhou ao seu redor com curiosidade. O escritrio
do senhor Mowbry era pequeno mas organizado. O revestimento das paredes
brilhava com um brilho recente, as estantes estavam cheias de grandes
volumes emaranhados com papel vitela, e o tapete turco escuro no mostrava
o mais mnimo sinal de desgaste, todo o qual parecia de bom pressgio para as
expectativas de Florence. A tenso em seus ombros relaxou quando serviram o
ch e o advogado apresentou suas condolncias. Lizzie foi instalada com a
criada de limpeza em uma pequena sala que dava ao salo e sabendo que no
deveria ampliar mais a sua explicao, Florence abordou o objetivo de sua
visita.
Como procurador de meu pai comeou, sabe que me deixou uma
pequena herana.
O senhor Mowbry assentiu com um gesto da cabea.
Assim . Impressionou-me a maneira to conservadora em que se tem
feito uso dela. Muitas jovens no teriam sido to sensatas.
Sim disse Florence, e retorceu as luvas que segurava no seu colo.
Temia que quando o senhor Mowbry escutasse seu plano, no continuaria
cham-la de sensata. E continuou com dificuldade. Fui prudente nos seis
meses que passaram da morte de meu pai, mas cheguei a entender que o
dinheiro no durar muito tempo. No culpo a meu pai. Era um homem
amvel, e sua posio como proco o obrigava a incluir em certos gastos
sociais. Em realidade, como no dava conta dos gastos deste ou daquele
pequeno luxo, acreditava que conseguiria reservar algo das minhas
mensalidades para a casa. Permiti que continuasse acreditando porque era um
homem bom e carinhoso, e porque no queria que se preocupasse. Mas agora
j sacrifiquei tudo o que posso sacrificar, com a exceo de Lizzie, a quem no
me atrevo a despedir embora renunciasse a ela, porque rf como eu, e no
sei o que seria dela.
Eu entendo disse o senhor Mowbry. O sorriso que aparecia em seus
lbios desmentia seu tom srio. Abriu os braos e deu uns golpes suaves nos
extremos de sua mesa. Perdoe-me por ser to atrevido, senhorita Fairleigh,
mas voc uma jovem muito atraente. No acredita que poderia se casar
antes que acabe o dinheiro?

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Essa minha inteno respondeu ela, esforando em manter a voz


serena. O que acontece que eu quero... Possivelmente uma atitude
egosta, mas queria me casar dignamente. Em meu povoado s h um
cavalheiro que poderia considerar como pretendente, e sua inteno que doe
o dinheiro de papai a uma sociedade e que o acompanhe em seu trabalho
pastoral na frica. Estou segura de que se trata de uma ocupao digna, e se
fosse qualquer outro homem, poderia contemplar a possibilidade, mas ele ...
...
Um santarro consumado? sugeriu o senhor Mowbry.
Sim, assim conveio ela, ruborizando violentamente ante aquela
franqueza, embora sem inteno de contradiz-lo.
Ento tem que vir a Londres, onde os cavalheiros so muitos e variados.
Sim disse ela, e se inclinou com gesto decidido em sua cadeira. Ouvi
dizer que aqui h mulheres que, depois do pagamento de uma certa soma,
patrocinam durante uma temporada moas jovens sem relaes, s se
preocupam de que vo acompanhadas e as apresentam a homens
respeitveis. Estaria disposta, se voc pudesse me recomendar a uma pessoa
desse tipo, a destinar at a metade de minha herana a essa empresa.
O senhor Mowbry abriu a boca para falar mas, pela primeira vez em sua
vida adulta, Florence interrompeu a um cavalheiro. Esse era o ponto chave da
questo e o senhor Mowbry tinha que entender o que ela desejava antes de
deix-lo entrar em cena.
No quero propor muito alto assegurou. Conformaria-me com um
filho mais novo. Inclusive com um comerciante. J sei que no tenho uma
formao muito elevada. Um pouco de msica e um pouco de francs quo
nico posso alegar em meu favor. Entretanto, como voc j disse, sou uma
mulher atraente e ningum nunca se queixou de minhas maneiras. No espero
amor, a no ser s ser tratada com carinho. E mais que algo, desejo no ter
medo, saber que sempre terei um teto e que ser meu teto, no o de um
anfitrio indiferente ou de um amigo compassivo.
E desejo disse, para concluir, ocultando as mos trementes nas dobras
da saiaum pouco de segurana.
O senhor Mowbry tinha ouvido tudo aquilo com uma expresso de intensa
concentrao. De fato, era to intensa que Florence custava sustentar seu
olhar.
Hmm disse agora, golpeando nos lbios com as mos cruzadas.
Acredito, senhorita Fairleigh, que voc subestima seus encantos. Certamente,
sua modstia a honra, e honra tanto como sua atrao O senhor Mowbry
depois de se levantar, comeou a passear de um lado para o outro da
prateleira com portas de vidro.
Sua energia impressionou Florence, com a evidente seriedade de sua
explicao. Agora ouviu murmurar para si, com frases como sim e a

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pessoa indicada e o mais delicado, se abordada de maneira adequada...


Enquanto o observava, Florence soube que seu pai tinha acertado cham-lo de
o Agudo senhor Mowbry. Se havia algum que pudesse facilitar o caminho para
seu futuro, esse era o homem.
Finalmente, se deteve em meio de seu passeio e virou para olh-la.
Acredito que encontrei uma soluo disse e elevou as mos para se
adiantar a uma pergunta que ela no teve a coragem de formular. No
prometo nada, senhorita Fairleigh, mas sou capaz de conseguir adiantar esta
iniciativa... Ah, se assim for... poderia significar a fortuna para os dois.
OH, no, senhor Mowbry. Florence negou enfaticamente com um gesto
da cabea. No tenho necessidade de fortunas, s uma pequena...
Voc cale ordenou o procurador. Se no me equivocar em minhas
conjeturas, ter precisamente o que deseja, quer dizer, um impecvel anfitrio,
um marido amvel e o melhor dos tetos possveis que a cubra. Entretanto,
primeiro temos que nos ocupar de seu enxoval. No pode se apresentar diante
de ningum vestida assim.
Embora Florence sabia que essa era uma medida necessria, no pde
reprimir um gemido para seus pensamentos. Os vestidos das damas eram
muito caros, e sua pequena conta com muita dificuldade no suportaria essa
sangria.
Mas sabia que tinha que ser valente. Tinha que arriscar tudo com o fim de
obter algo. Se chegasse a acontecer o pior e esbanjasse seu dinheiro,
encontraria um emprego para Lizzie e ela mesma se ofereceria como
governanta. Outras mulheres j o tinham feito, mulheres de melhores famlias
que a sua. Algumas provavelmente se enfrentaram a temores to grandes
como os seus. Florence no podia ser menos. Poderia ser tmida mas, ao final,
no era uma covarde.
Tendo tomado esta resoluo, suas mos quase tinham recuperado a
calma quando chegou o momento de aceitar uma carta que o senhor Mowbry
escreveu em um instante. O lacre de cera vermelha ainda estava morno ao
tato. Naqueles dias, a maioria das pessoas utilizavam envelopes, mas
possivelmente o velho costume de cavalheiros era mais atraente para um
advogado. Como que as filhas dos procos, a maioria no estavam nem aqui
nem l aos olhos da sociedade.
Esta uma carta de apresentao para uma amiga minha disse.
uma costureira de muito talento, recm chegada de Paris e que comeou a
fazer uma clientela. Dei instrues para que carregue o que voc necessita por
minha conta. No disse, e ps um dedo aos lbios para silenci-la. No
proteste, seu pai foi muito bom comigo em Oxford e me pagou muitos jantares
quando no tinha nem um par de xelins. Peo que considere isto um
pagamento dessa dvida.
Com interesses acrescentados disse Florence, sentindo que

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transbordavam as lgrimas diante dessa amostra de generosidade.


Com interesses acrescentados conveio o senhor Mowbry, e chamou a
seu assistente para que fosse procurar um carro.
A amiga do senhor Mowbry, madame Victoire, trabalhava em uma
primorosa casinha perto das lojas elegantes do Bond Street. Gernios de
vermelho vivo apareciam pelo batente das janelas, todas abertas e em uma
das quais se adivinhava o perfil preguioso de um gato alaranjado.
Florence, que tinha tido certos problemas com os gatos, esperava que o
cochilo do felino fosse longa.
Uma criada de vestido negro e avental branco as fez passar ao salo.
Embora pequena, a sala era cmoda, seu teto modelado segundo o vistoso uso
georgiano. A luz que havia era a que se filtrava pelas janelas. Os mveis eram
antigos e delicados, uma mescla de dourado e creme, em soma, uma casa
bastante agradvel que qualquer uma em que Florence tivesse vivido, apesar
da afeio de seu pai comodidade. O nico sinal de que o salo pertencia ao
negcio de sua proprietria era o manequim de alfaiate em meio de um crculo
de luz peneirada e plida, e o retalho de veludo prpura dobrado sobre uma
cadeira.
Ao entrar, madame Victoire se agitava com entusiasmo. Como muitas de
seus compatriotas, era uma mulher alta de tez escura, de gestos nervosos e
uma boca grande com lbios vermelhos.
OH, l l! exclamou, levando as mos a Florence para lev-la para a
luz prateada. A quem temos aqui que veio visitar a minha humilde loja?
Florence no conseguiu responder por que madame Victoire a fez girar
imediatamente e comeou a fazer dramalhes a propsito de seu vestido.
Quelle horreur1 disse, apalpando o pesado gnero. E ainda por cima
negro! Mademoiselle, nunca deve se vestir de negro. Esta cor no lhe caem
bem.
Mas se eu estiver de luto balbuciou Florence.
Bem, eu o tirarei! sentenciou madame Victoire. Immdiatement2.
um pecado vestir uma mulher to bela com algo to feio. Fez um gesto
criada que observava. Regardez3 seus peitos, Marie. Olhe suas adorveis
bochechas! Com um suspiro de emoo, retirou as luvas infantis e gastas.
Suas mos so to pequenas como as de um menino. So brancas e... De
repente, madame Victoire lanou a Florence um olhar assassino. Ao lhe apalpar
as mos, tinha descoberto os calos.
Mademoiselle4 disse, em um tom muito a srio, isto ter que ser
remediado. No esfregar o cho da casa. muito perfeita para que sofra nem
1

Quelle horreur = Que Horror.


Immdiatement = Imediatamente
3
Regardez = Olhar, Observar
4
Mademoiselle = Senhorita
2

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o mais mnimo defeito.


Eu... tentou dizer Florence, mas a francesa no permitiu explicaes.
Uma beleza como a sua uma grande responsabilidade. No s consigo
mesma mas tambm comigo. Voc, senhorita, ser um anncio ambulante das
habilidades de Madame Victoire. Ser melhor que o homem do anncio
sanduiche. O senhor Worth estar fascinado quando se inteirar de meu triunfo.
O senhor Worth? notou a dizer Florence. Se a costureira se referia a
quem ela pensava, Florence no podia aceitar a generosidade do senhor
Mowbry sem trair sua conscincia.
Sim, simdisse madame Victoire. O senhor Worth, com quem
trabalhei em Paris. por isso que veio, no?
Florence secou as mos no vestido j estragado.
Em realidade, vim com uma recomendao do senhor Mowbry. Mas temo
que no posso pagar os servios de uma scia do senhor Worth.
Ora disse madame Victoire, o senhor Worth no meu scio. E voc
amiga do senhor Mowbry. J chegaremos a algum tipo de acerto.
Florence sentiu seu rosto queimar com o calor do sangue que flua como
um riacho sob a superfcie. Temia que madame Victoire tivesse chegado a uma
concluso equivocada.
Perdoe, senhora interrompeu. No sou esse tipo de amiga para o
senhor Mowbry.
Diante do assombro de Florence, madame Victoire deixou escapar umas
breves e sucessivas gargalhadas.
obvio que no o , pequena. Eu sou esse tipo de amiga para ele.
Ter que reconhecer, um cavalheiro de muito vigor, mas nenhum homem o
bastante vigoroso para pedir mais mulher que Amalie Victoire.
Esta declarao causou tal assombro em Florence que no conseguiu
sequer articular uma resposta, nem apropriada nem de nenhum tipo. Quo
nico atinou a fazer foi voltar a fechar a boca, que seguia aberta. Felizmente, o
silncio foi quebrado pela entrada de um ruidoso menino. No tinha mais de
trs anos e ia vestido com traje de marinheiro. Passou correndo arrastando
sobre o tapete o que parecia um urso sem cabea.
Olhe, mame! gritou, e dava a sensao de que, mais que o afligia, a
decapitao o emocionava. Kitty o agarrou.
Ao ver que sua me tinha uma visita, se deteve .
Florence sentiu que algo apertava o peito, mas uma vez que o pequeno a
viu, ela sabia que o que seguiria era inevitvel. O menino vacilou, ficou
olhando com seus olhos arredondados e desconcertados, com o acanhamento
e o interesse debatendo em seu rosto. E logo, como um menino incapaz de
resistir ao brinquedo de um estranho, seu acanhamento desapareceu e seguiu
seu caminho para o outro lado da habitao. Por um momento, Florence temeu
que o menino a abraaria pelas pernas. Felizmente, se conformou pegando a

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mo e a puxando.
Bonita! declarou com a franqueza prpria de um menino de trs anos
. Veem brincar!
Florence teve que fazer proviso de uma grande integridade para resistir a
sua chamada.
Deus me libere disse madame Victoire. No est acostumado a se
comportar desta maneira com os estranhos.
Se tivesse sido possvel, Florence gostaria que a terra a tragasse. Deu uns
tapinhas na mo do menino esperando que a soltasse.
As crianas... gostam de mimexplicou.
As crianas e os gatos especificou Lizzie, como se aquilo fosse causa
de orgulho.
bem disse madame Victoire, e os lbios torcidos em uma careta de
diverso, possivelmente Marie deveria trancar Kitty no quarto antes que
volte a sofrer outro ataque.
Sim disse Florence, com voz calma. Aquilo seria possivelmente o
mais sensato.
Quando Marie saiu levando o gato, Florence recuperou a compostura e
recordou a nota do senhor Mowbry. Madame Victoire demorou mais em ler do
que Florence esperava, ao se tratar de uma mensagem de duas pginas em
lugar de uma. Qualquer que fosse o contedo que o procurador tinha escrito,
inspirou na mulher um numeroso jogo de sobrancelhas. Quando madame
Victoire trmino, bateu com a carta no queixo. Parecia ausente ao estrondo
distante dos troves l fora.
Hmm disse, exatamente no mesmo tom que tinha utilizado o senhor
Mowbry.
Esse hmm perturbou Florence ainda mais do que o do procurador.
O advogado tinha escrito algo naquela carta que no tinha a inteno de
ensinar a Florence, e por uma razo mais profunda no queria criar
expectativas. Como detestava pr seu destino em mos de outra pessoa! A
vida com seu pai, apesar de todo o carinho, tinha ensinado a ela a no
depender de ningum mais de si mesma. Como podia ser de outra maneira
quando era mais provvel que seu nico protetor esquecesse de seu nome
antes de esquecer o pagamento de uma fatura. Entretanto, alm de renunciar
ao seu sonho, no via outras alternativas. Tinha que confiar no advogado e em
sua amiga. S rezava para que as intenes ocultas do senhor Mowbry no
fossem um perigo para as suas prprias.
Edward Burbrooke, conde de Greystowe, estava todo salpicado de barro.
Muito cansado para tocar a campainha, entrou em sua residncia urbana em
Belgravia e se deixou cair sobre o banco de mrmore junto porta. Por um
momento s conseguiu olhar distraidamente suas botas danificadas.

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Levantou ao ouvir passos. Seria Grimby, sem dvida, para olhar quem
tinha entrado no vestbulo.
Meu Deus! exclamou este, claramente desconcertado pelo aspecto de
seu senhor. Voc est ensopado.
Edward se limitou a lanar um bufo ao bvio aquela declarao to
evidente e entregou ao mordomo seu chapu molhado. Ele deveria ter
retornado quando comeou a chover, mas o cavalo queria passear, uma vez
que o parque estava vazio e o nimo de Edward estava muito sombrio para
renunciar ao seu passeio dirio.
Naquela manh se publicou um poema zombador no Times Illustrated 5:
Era uma vez um jovem visconde G... Que se passava todo o dia de joelhos
ao lado dele, seu lacaio, sem tirar as mos do cabelo e seu... pendurando e
tomando uma brisa.
Qualquer um que conhecesse Freddie reconheceria o escndalo a que se
referia. Edward queria estrangular ao suposto espertinho que tinha enviado,
para no mencionar o diretor que havia publicado. Como aquilo era uma ideia
pouco prtica, tinha desabafado sua frustrao nos prados do Hyde Park.
A goteira que escorreu de seu chapu o lembrou que seu mordomo estava
ali.
Senhor disse Grimby, Voc deseja que eu o chame Lewis para vir
tirar as botas?
Sim disse Edward, e diga para que me prepare um banho quente.
A aldrava da porta soou no momento em que Grimby desaparecia para a
sala dos criados. Edward se levantou soltando uma risada desanimada. Quem
se importa, pensou, ao menos sou capaz de abrir a maldita porta.
O indivduo que havia chamado e que agora era surpreendido procurando
em seus bolsos um carto, ficou boquiaberto.
Senhor Mowbry? disse Edward, ao reconhecer a figura larga e barbuda
de seu procurador em Londres. Aquele homem tinha sido advogado de seu pai.
Ento, uma vez pertencido a um escritrio maior e agora se lanava por conta
prpria. Por isso Edward sabia, era um homem francamente confivel. Ainda
assim, no imaginava que motivos o trariam para sua casa.
OH, Deus balbuciou Mowbry, recuperando a compostura. Perdoe-me
por vir sem me anunciar, mas surgiu uma oportunidade de que, suponho,
gostaria de estar informado.
Se refere a um investimento?
Se havia algum capaz de se retorcer sem sair do seu lugar, esse era
Mowbry.
No, senhor explicou este. uma oportunidade que diz respeito ao
visconde Burbrooke.
Um calafrio foi adicionado ao fio de gua que deslizou pela nuca de
5

Times illustrated = vezes ilustrados

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Edward. Depois do tempo mau gasto lendo o Times, no queria nem pensar
nos negcios que Mowbry trazia entre as mos. Abriu de par em par a porta.
Entre. Falaremos na biblioteca. depois de dar alguns passos, Edward
se deu conta de que deixava pegadas de barro nas estampas de rosas no
tapete de Bruxelas. Maldita seja murmurou, e ficou onde estava enquanto
Lewis, o valete, acudia rapidamente com gesto chocado.
No era o tipo de dia que tinha pensado para hoje.
A filha de um proco? perguntou Edward.
Sim confirmou Mowbry, e sorveu o ch com mudo deleite. Estava
sentado com Edward junto ao fogo que Lewis tinha insistido em acender;
qualquer diferena de classes agora apagada pelo mtuo gozo diante do calor.
Edward deixou descansar um p na grade. Recm chegada do campo?
No pode estar mais fresca, mas foi muito bem criada e tem excelente
carter. aquilo que os escritores de novelas gostam de chamar de pequena
alma feminina.
Edward estabilizou seu prato sobre a coxa. Quo feminina?
Os bigodes de pontas brancas de Mowbry se levantaram em um sorriso.
Imagine o senhor, se uma rosa inglesa do orvalho adotasse uma forma
de Dalila. A senhorita Fairleigh de origem humilde, verdade, mas to bela
que pode ser considerada uma conquista. Se o jovem lorde Burbrooke
manifestar qualquer franqueza por ela, ningum o veria com maus olhos. E,
senhor, me desculpe por falar com franqueza, duvido que ela entende dos
rumores que correm sobre seu irmo, embora cheguem a seus ouvidos.
Edward franziu o cenho. Uma inocncia desse calibre era difcil de
imaginar. Alm disso, se era to inocente, seria capaz de converter um potro
brincalho como Freddie em um autntico corcel? Ainda assim, pensou,
esfregando os lbios com o dedo, valia a pena investigar aquele assunto. Uma
jovem na posio da senhorita Fairleigh teria poucas opes mais frente do
matrimnio. Trabalhando como costureira ou de governanta no poderia
comparar com a segurana de uma vida de mulher casada. Provavelmente,
poderia dar com algum pior que um jovem amvel como Freddie, que nem
bebia, jogava ou dizia palavres diante das damas. Como o perspicaz Mowbry
tinha adivinhado, Edward estava determinado a casar Freddie. Entretanto, com
toda justia, no poderia desejar que seu irmo era o nico beneficirio dessa
unio.
Certamente, se Mowbry havia exagerado nos encantos de Florence
Fairleigh, todo aquele assunto poderia ser mais duvidoso. E ento tomou uma
deciso.
Eu gostaria de v-la disse. Sem que ela saiba.
O procurador deixou seu prato e taa sobre a mesa do ch.
Se estiver disposto a dar um breve passeio, senhor, acredito que poderia

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arranj-lo de modo que a veja hoje.


Edward estreitou os olhos. Parecia que o advogado estava esperando sua
demanda. Sua expresso era aprazvel e tinha algo de suspeita satisfao.
Edward no podia ter certeza, mas previu que tinha acabado de cair em uma
armadilha.
Se Edward soubesse o que veria, nunca teria pedido para que
preparassem o seu carro. Coisas estranhas comearam quando ele foi com
Mowbry entrada de uma casa para os criados.
Uma criada pequena, silenciosa como uma monja, o conduziu atravs do
poro e logo pela escada de servio, era to estreita que Edward roava com
os cotovelos nas paredes ao virar no patamar. No segundo andar, passaram
por uma habitao ampla e bem iluminada onde quatro mulheres trabalhavam
inclinadas sobre as mquinas de costurar. Seus ps se moviam rapidamente
sobre os pedais enquanto suas mos alimentavam metros de tecido entre as
agulhas. Havia outras trs mquinas vazias. Todas eram negras e adornadas
com rosas amarelas.
Edward deduziu que aquela casa devia ser o estabelecimento de um
alfaiate.
Estamos quase chegando sua pequena acompanhante sussurrou.
Tinha um acento francs de uma agradvel sonoridade, mas Edward no teve
tempo para pensar o que motivava os sussurros da mulher porque no
demoraram para chegar a uma pequena sala. A presena de uma secretaria e
um sof, sugeria que se tratava de algo mais que uma sala, embora por agora
o espao estava abarrotado de cilindros de tecido. Viu uma cadeira alta e fina
acomodada entre duas pilhas de um cetim que brilhava como uma pedra
preciosa. Com um gesto, a criada o convidou a se sentar e depois o silenciou
suas perguntas levando um dedo aos lbios.
Edward se sentiu um pouco ridculo, mas esperou sentado, e de repente
ficou rgido quando ela tocou seu ombro com o brao. As pessoas
simplesmente no tocavam o conde de Greystowe sem permisso.
Perdo ela murmurou, e pressionou uma fechadura escondida entre
os pssaros na folha de papel de parede. Fazendo aparecer uma pequena
abertura na parede.
Observe disse a mulher. Aqui, voc ver tudo o que queira.
Edward olhou para o buraco e, em seguida, para o seu guia, mas a pequena
criada j se encaminhava pela porta e saa. O corao pulsou com fora baixo
aquela primeira impresso. Talvez os outros clientes de Mowbry eram pessoas
to cansadas da vida que podiam aceitar este tipo de oferta sem ser ofendido?
Para que tipo de libertino o tinha tomado o procurador, esperando que espiasse
uma mulher seminua que poderia razoavelmente se transformar na noiva de
seu irmo?

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Ele sentiu que seu rosto se avermelhava de raiva, mas logo se acalmou.
Ele tinha manifestado seu desejo de observar a jovem sem que ela soubesse.
Que melhor artimanha que esta? Alm disso, por isso sabia, a jovem e a
costureira estavam simplesmente falando na outra sala, totalmente vestidas,
sem que nenhum de seus atributos femininos fossem visveis.
Apesar dessa segurana, sentiu uma secura na boca quando aproximou
um olho ao buraco da parede.
A sala que agora olhava era pequena e luminosa, e a escurido estava
neutralizada pela luz de uma dzia de abajures. Um espelho alto refletia as
figuras de duas mulheres de cabelo escuro.
Sentiu uma onda de calor percorrer seu corpo. A costureira usava um
elegante vestido dourado, mas a senhorita Fairleigh s vestia uma blusa larga
e as meias. Era exatamente o que Mowbry havia descrito, exuberante e rosada,
com uma brilhante cabeleira cor castanha com um coque preso no alto. A
costureira tinha acabado de retirar o espartilho. Inclusive sem esse objeto, sua
cintura se estreitava como uma ampulheta.
Edward engoliu saliva, mas no se afastou. A mulher era de uma altura
no mais do que a mdia, mas tinha umas pernas que pareciam
desproporcionalmente largas. Ele podia ver a sombra de seu traseiro atravs
das meias de linho. Uma pele adornava a parte superior de uma aprimorada
ndega, uma ntima imperfeio que no prejudicava ao encanto de suas
ndegas. Tinha as carnes cheias e bem escuras. Um homem encontraria um
agradvel apoio se tivesse a oportunidade de ter sua disposio aquele
modelo de virtudes. Em realidade, encontraria muitos apoios agradveis. Seus
peitos eram abundantes, os braos por sua vez era suaves e graciosos. Seus
ps, Edward teve que afrouxar o pescoo de repente muito apertado, eram
pequenos e brancos, ps que at ento ele tinha acreditado s podiam ser
obra de um pintor, com o pequeno dedo gordo redondo e uns tornozelos que
um homem poderia rodear com uma mo.
Um homem de sorte.
Edward se remexeu sobre o estofamento fino de sua cadeira. Apenas
alguns segundos se passaram desde que olhou pela primeira vez na habitao,
e seu membro j havia inchado como poderia ser. Agora sentia a ponta
pulsando com fora contra o interior de suas calas, um membro pesado e
urgente, uma criatura com vontade prpria. Pensar que o que fazia transgredia
os limites da mais elementar correo no fez mais que redobrar a fora com
que pulsava a malha inchada pelo sangue.
Quando sua respirao se acalmou, se deu conta que, alm de ver, podia
ouvir. Chegou a seus ouvidos o ronronar de um gato que se instalou feito uma
bola aos ps da senhorita Fairleigh. um gato esperto, pensou, sentindo uma
simpatia absoluta pelos instintos do animal.
Devemos pedir trs espartilhos franceses dizia a costureira enquanto

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estendia uma fita de medir em torno da primorosa cintura da senhorita


Fairleigh. Dois para o enxoval dirio e um, que chegue at mais abaixo, para
um vestido de noite. Com um dos novos espartilhos, acredito. So trs
legantes. J ver que gostar muito.
A senhorita Fairleigh abriu a boca, e logo se ruborizou quando a fita se
deslocou para rodear seu peito. Os dedos da costureira se reuniram no centro
de sua fenda, apertando ligeiramente um extremo com o outro. Sob o brilho
dos abajures, Edward observou como coloria encantadoramente seu seio.
A senhorita Fairleigh pigarreou.
Acredito de verdade que um s espartilho seria suficiente se, por isso
voc diz, tenho que ter um espartilho francs.
Por isso que eu digo? perguntou a costureira, fazendo estalar a lngua
e se ajoelhando para medir o comprimento das pernas da senhorita Fairleigh. O
gato soltou um miado de desagrado quando ela o deslocou com o cotovelo.
Pelo que eu sei, mademoiselle, tem que apresentar suas armas. Um bom
espartilho , em realidade uma arma poderosa.
Mas meu dinheiro... ops a senhorita Fairleigh, com voz aflita. A
costureira a ignorou.
Pare de se mexer de uma vez ordenou . Qualquer um diria que sou
a nica que viu seus tornozelos. Com um suspiro de satisfao, se ergueu e
afastou um nico cacho de sua estreita testa. Est bem. Suas medidas se
parecem muito de um vestido que agora tenho disponvel. Um ponto aqui, uma
nova costura mais frente e se transformar imediatamente em uma mulher
elegante.
A senhorita Fairleigh levou suas mos ao peito tremente.
OH, no, madame Victoire. No posso me apropriar do vestido de outra
pessoa.
Avermelhado disse madame. Esta cliente demora para pagar o
dbito. portanto, nesta ocasio eu quem vai atrasar a entregar o que pede
disse, sem fazer mais caso dos protestos da senhorita Fairleigh, chamou
algum, uma tal de Marie, para que trouxesse o vestido cor Castanho
Avermelhado.
Avermelhado? O tom da senhorita Fairleigh era de um horror sem
nome.
No, no repreendeu a costureira, enquanto ajustava rapidamente seu
espartilho ingls, um objeto de qualidade reconhecidamente inferior. Voc
no se preocupe. Seu pai iria gostar que seguisse adiante com sua vida, Voc
no acha?
Sim, mas...
No deve sobre ele. Far o que tem que fazer. Um homem nunca se
casaria com um corvo!
Aquele cruzamento de palavras fez sorrir Edward, apesar da poderosa

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pulsao que seguia sentindo entre as pernas. Aquela mulher era to tmida e
humilde que os intentos de madame Victoire para estimul-la a assumir a
condio de femme fatale no deixavam de ser divertidos. A senhorita Fairleigh
era um pssego, Edward finalmente decidiu, um saboroso pssego do campo
cuja doura o tentava a fincar os dentes.
Assim, teve que se recordar , que no seriam seus dentes a serem
cravados.
Infelizmente, esta precauo no ps fim a sua fascinao quando viu a
costureira arrumando o vestido da senhorita Fairleigh. Alguma vez tinha
observado as suas amantes quando as vestiam? Se isso tinha acontecido, no
se lembrava. Sem dvida, poucas vises podiam ser to sedutoras como a de
uma mulher ajustando a outra na angua, ou equilibrando um busto, ou
deixando cair uma saia de seda que fazia frufru por cima de dois braos
brancos elevados em atitude total.
At a prpria senhorita Fairleigh parecia se dado conta da carga ertica.
Edward duvidava que alguma vez tivesse tido uma criada de companhia, e
pensou que jamais tinha sido intimamente tocada por outro ser humano. Suas
bochechas formosas mas do rosto salientes voltaram a se ruborizar quando
madame Victoire enganchou o corpete. O vestido em torno dos seios era
apertado, mas a costureira parecia satisfeita com esse resultado quando se
voltou para a olhar de frente.
Com um espartilho francs, o caimento seria perfeitodisse, para
demonstrar, deslizou suas mos dos ombros da senhorita Fairleigh at sua
cintura. Com as palmas roou apenas a ponta dos seios de sua cliente. Edward
pensou que a senhorita Fairleigh no poderia sentir uma grande presso
atravs das capas de tecido, mas o que sentia a tinha feito se ruborizar at as
orelhas e tingir as de cor escarlate.
Sentiu o impulso quase incontrolvel de entrar correndo e estreit-la
contra seu peito. Madame Victoire no deveria provocar a jovem dessa
maneira. Era uma moa inocente. O que se merecia era que a protegessem!
O qual no mudou o fato de que, enquanto observava francesa a tocar,
se excitou. Tinha as mos fechadas e apertadas sobre as coxas, o suor
banhava a camisa e o vulto mais abaixo comeava a se umedecer. No
recordava haver sentido jamais um desejo to urgente, um desejo to intenso
que provocou tremores no corpo. Respirava a intervalos largos e com
dificuldade. Se no soubesse que a casa estava cheia de gente, teria
desabotoado as calas e teria se aliviado. No era um homem propenso a se
dar gostos, mas teria tratado de um assunto rpido. Tal como estava agora, a
um passo da exploso total.
Agora madame Victoire tinha terminado de arrumar o vincado da
musselina que emoldurava o decote do vestido. Fez girar a sua cliente para
que se olhasse no espelho e nesse momento Edward ficou to boquiaberto

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como a senhorita Fairleigh. Vestida com blusa e meias, a senhorita Fairleigh era
o sonho perverso de um escolar. Com aquele vestido elegante de cor
Avermelhado, o deixava sem flego.
Tinha o aspecto de uma grande dama de Londres, cada centmetro dela,
do rgido pescoo at a cauda de sua polonesa. O complicado acerto de suas
anquinhas, parecia refletir as agraciadas carnes que ocultava, isso ele sabia. S
sua expresso, pensativa e insegura, delatava sua origem rural.
A tem disse madame Victoire com as mos sobre os ombros da
senhorita Fairleigh. Como se sente com isto?
A senhorita Fairleigh tocou a cintura daquele vestido que lhe delineava a
figura como se a seda queimasse.
Acredito que me assusta.
Madame sorriu, alisou um cacho de cabelo cado e o devolveu cabeleira
de sua cliente. O cabelo da senhorita Fairleigh era liso e a julgar pela expresso
da costureira, bastante agradvel ao tato. Uma vez mais, Edward sentiu o
tremor escuro do proibido. A jovem no sabia o que madame Victoire fazia. A
jovem no podia imaginar que tipo de pensamentos expressavam gestos como
esses.
O que est vendo seu poder de mulhersentenciou a costureira,
sem esse horrvel vestido negro que lhe tira a luz.
A senhorita Fairleigh elevou o queixo como primeira amostra de teimosia
que Edward tinha visto nela.
Uma mulher no teria por que ser capitalista s porque atraente.
No? perguntou a costureira com voz aguda e com seu divertido
acento. por que se preocupa do que no deveria ser? Assim como so as
coisas, chrie. Neste mundo, as mulheres caminham por um caminho difcil.
Temos que utilizar nossas armas onde as encontremos. Assim como voc tem
que utilizar as suas, non? Tem que caar a esse marido simptico. Se sua
beleza o atrair o suficiente para ver quo simptico , o que tem que mau
nisso?
Eu nunca gostei de ser olhadaconfessou a senhorita Fairleigh.
OH exclamou madame com risada sonora. Eu diria para se
acostumar, embora entenda que seu acanhamento parte de seu encanto.
Como o mel para as abelhas. Quando estremece e se ruboriza, faz que os
homens se sintam fortes.
Sem prvio aviso, a senhorita Fairleigh riu, como se o absurdo de sua
queixa acabasse de lhe golpear como uma evidncia. O som parecia uma
espcie de gorjeio contagioso que nascia no mais profundo de seu peito.
Basta! declarou entre aqueles surtos de risada, nunca voltarei a me
ruborizar.
E a costureira tambm riu porque a face de sua cliente ainda se refletia o
rubor.

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Edward se dirigiu a seu carro a grandes passos sem esperar uma escolta.
Estava irritado consigo mesmo por ter ficado tanto tempo, zangado por se
sentir atrado pela pobre jovenzinha vinda do campo, e zangado com o Alastair
Mowbry por expor uma pessoa inocente a uma situao como essa. O fato de
que o advogado tivesse razo a respeito da senhorita Fairleigh no suavizava,
no mais mnimo seu aborrecimento, nem tampouco o acalmava a ideia de que
era muito provvel que nos planos do procurador tivesse certa importncia seu
desejo de assegurar o bem-estar da jovem.
A pior coisa era a sua sensao de transgresso. Edward suava de desejo,
ainda endurecido sob suas roupas. No momento em que Mowbry o visse,
adivinharia o que sentia, igual a madame Victoire, ou a pequena criada, e
possivelmente at as costureiras que trabalhavam na sala. Para Edward, aquilo
era intolervel. Por muito indevida que fora, sua experincia naquela sala
deveria ter sido completamente privada.
Seu nimo se tornou to tormentoso como o cu quando teve que se
inclinar para subir no carro de Greystowe que o esperava. O condutor no
esperou instrues e incitou os cavalos para empreender a marcha.
Mowbry ia sentado na penumbra do assento da frente. Em silncio.
Sabendo tudo.
Se encarregar de que tapem esse buraco de imediato disse Edward,
com sua voz mais fria e escura.
Se algo mudou na expresso do procurador, Edward no percebeu.
S para uso privado disse. Um jogo entre madame Victoire e eu.
Voc o primeiro estranho que o viu.
Sua voz era completamente neutra, no insinuava nem censurava. Edward
se obrigou a deixar de retorcer as mos. Era evidente que no estava em
posio de julgar aquele homem.
como voc disse concedeu, com um grunhido.
O agudo senhor Mowbry no aproveitou disto como um convite para
reiterar seu julgamento sobre os encantos da senhorita Fairleigh. Edward no
poderia ter resistido. Em vez disso, o procurador limpou uma sujeira do chapu
cogumelo que sustentava sobre os joelhos. J pensou em uma anfitri,
senhor?
Minha tia Hypatia disse, a duquesa viva de Carlisle. Poderia
apresent-la como uma espcie de prima do povoado.
Mowbry se limitou a assentir com um gesto de cabea. Certamente sabia
que sua aprovao no era nem necessria nem bem-vinda. Apesar de sua ira,
aumentou a estima em que Edward tinha ao advogado. Era indubitvel que o
homem tinha tido uma conduta abominvel, mas estava desenvolvido uma
serenidade pouco habitual.
Voc um homem de profundidades insondveis disse Edward.

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Mowbry acolheu a advertncia em suas palavras com um sorriso breve e


seco.
Voc pode chamar as minhas insondveis profundidades a qualquer
momento, lorde Greystowe. Eles esto completamente sua disposio.
Este homem um ambicioso, pensou Edward, mas no sabia discernir se
aquilo era algo bom ou ruim.

Captulo 2

Edward deixou Mowbry em seu escritrio e ordenou ao condutor que


seguisse para a casa de Lady Hargreave. A chuva seguia caindo regularmente
mas sem fora e as rodas emitiam um som suave e pegajoso rodando pelas
ruas cheias de lama. A cidade estava envolta por um manto de nvoa que
apagava as bordas dos edifcios, fazia diminuir o fluxo do trfico e filtrava os
sons, at que Edward teve a impresso de que era um sonho. A suavidade do
ar era primaveril, mas a cor bem poderia ter sido a do inverno.
Fechou os olhos e voltou a ver a curva delicada dos ombros da senhorita
Fairleigh. Como vulnerveis eram os planos das costas de uma mulher. De
qualquer mulher, mas sobretudo a sua, com a blusa remendada e as frgeis
partes de encaixe ao redor das mangas.
Sentiu o calor subir pelas coxas medida que o sangue rugia para seu
centro. Comeava a se endurecer com a mera lembrana de sua espinha
dorsal. Pensou em suas ndegas e quis morrer para sustent-las em suas
mos. Quando voltou para a realidade, dirigiu seu olhar para a janela que
emoldurava a nvoa. Talvez ele deveria se preocupar com a intensidade de sua
reao? Possivelmente deveria adotar uma atitude vigilante.
Mas no, ela era uma mulher atraente e nada mais. Qualquer homem teria
respondido. Parecia bom que exercesse esse grande poder de atrao dele.
Queria ver Freddie feliz. Precisava v-lo a salvo.
Chegaram ao Regent's Park e a plancie de colunas de mrmore do
Cumberland Terrace, com suas casas encostadas umas com as outras de
maneira que pareciam um templo grego. Edward abriu a tampa de seu relgio.
A hora do ch quase tinha passado. Mas lady Hargreave no teria visitas. Tinha
enviado uma nota a Edward aquela manh, com uma delicada essncia,
informando que no se encontraria em casa para mais ningum. Seu marido,
que nunca se mostrava como um tipo possessivo, tinha viajado a Esccia para
visitar suas propriedades. Apesar de que o terreno estava espaoso, Edward
deu instrues ao condutor para que se dirigisse a um estbulo pblico mais
abaixo na rua. Preferia no estacionar seu carro perto da casa. Uma coisa era
pr os chifres a um homem e outra muito diferente, esfregar-lhe na cara.

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Se deteve enquanto abria seu guarda-chuva, apanhado no fio de uma


lembrana semi-inconsciente. Fosse o que fosse, no importava. No
importava nada exceto aliviar o horrvel n de desejo concentrado entre suas
pernas.
Imogene esperava em sua penteadeira. Perfeitamente consciente da
melhor forma de exibir seus encantos, estava estendida posando
artisticamente ao longo de uma chaise longue de cor azul tmpano, com uma
novela que provavelmente no lia. Seu cabelo, de cor champanha, loiro e
suave, caia como uma seda por seus braos magros. A fina bata rosada que
vestia deixava pouco imaginao. Edward podia ver os cones pouco abaixo
dos seios, e a grossa mancha de pelos que cobria seu pbis.
Querido! exclamou ela, com sua habitual atitude de frouxido, e
flutuou at a porta para saud-lo.
O beijo de Edward foi mais intenso que o habitual. Em vez de deix-la ir
embora,a agarrou pelos cabelos para crav-la em seu lugar. Descobriu ento
que desejava que sua amante se derretesse hoje, queria ouvir-la gritar, t-la a
sua merc.
Bom Deus disse, quando finalmente ele a soltou. Com as mos
procurou por debaixo de seu colete at manusear seu volume expandindo.
Algum esteve pensando em travessuras.
Ele no respondeu, nem queria que ela falasse. Desejava transar de uma
vez por todas, uma relao sexual que durasse horas. Queria encontrar o
esquecimento e o alvio e no duvidava de que sua amiga Imogene se
emprestaria a isso sem qualquer tipo de impedimento.
Ela era habilidosa com as mos apesar da roupa. Encontrou a ponta de
seu pnis e gentilmente cutucou, pressionando o gnero contra uma gota
furtiva. Ele manteve o flego quando suas unhas se afundaram para aumentar
a presso.
Meu querido Eddie disse, e voltou para as carcias que tinha
comeado.
Mas ele no era um co que ela pudesse dominar at a submisso. Rasgou
a bata pela frente e a beijou quando ela se atreveu a rir. Como uma fora
avassaladora, a conduziu de volta ao div de cetim. Ao diabo atrasando o
assunto at chegar ao dormitrio. A faria sua aqui e agora.
A criada ela advertiu, quase sem flego, mas seu peito se agitava
para cima e para baixo. Edward a observou, se dizendo a si mesmo que no
desejava que fosse exuberante em lugar de desejosa, ou morena em lugar de
loira, e que no queria ver tremer em lugar de ofegar.
Ao inferno com a criada. Agarrou um seio na mo, mordiscou sua
ponta avermelhada. Deixe que olhe.
Imogene deixou escapar uma risada e com os braos rodeou seu pescoo.
Sim ronronou, aproximando ao arco que desenhava seu sexo sob o

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tecido. Eu gosto quando te pe assim.


O abrao se converteu em um conflito, e Imogene tentava subir nele.
Edward utilizou sua fora para impedi-la, algo que no tinha feito desde que se
conheciam. Ela no pareceu se importar. Em realidade, dava a impresso de
que lhe agradava. Sua frouxido a abandonou. O agarrou como se no tivesse
suficiente de seus msculos e de sua pele, e tentou rasgar sua roupa enquanto
de sua garganta escapavam gritos desesperados.
Por favor Implorou quando ele se negou a deixar que abrisse as
calas. Por favor, Edward.
Em um gesto perverso, ele ficou reclinado sobre ela, agarrado pelos
estreitos quadris, a mantendo em seu lugar com uma mo entre os seios
trementes. Com a outra, afrouxou os botes de sua cala. Ao eliminar a tenso
contida, novo sangue rugiu fluindo para os tecidos j inchados. Jamais tinha
estado assim endurecido, jamais to sedento e, ainda assim, descobriu que ele
mesmo no estava de tudo presente, como se o observasse tudo desde certa
distncia. Lady Hargreave era na verdade encantadora, ela toda loira, vistosa e
vida, sua juventude desperdiada com um homem doze anos mais velho que
ela. Era Edward a quem necessitava. Havia dito tantas vezes.
S ele podia apaziguar essa ardncia que a fazia se atrasar na cama pelas
manhs.
Abaixou as calas at o quadril, e aquela leve frico bastou para
estimul-lo. Sentia o ar fresco sobre sua pele acesa. Olhe, pensou, isto o
que desejas.
Imogene olhou, e os olhos se voltaram frgeis ao abranger a potncia
grossa e avermelhada de sua ereo. O prprio Edward ficou olhando, as
grossas veias, o escroto que se agitava nervoso, o brilho da fome na ponta
bulbosa. Por que desejavam as mulheres a esta besta horrvel? E por que s
v-la, a sentir dura e preparada, impregnava daquela sensao de poder?
Ela suspirou ao v-lo pulsar desafiando a fora de gravidade. Apesar de
sua resistncia, suas mos conseguiram o encontrar, acariciar e provoc-lo at
que Edward ardia de desejos de penetr-la. Apertou com fora os dentes em
lugar de ceder. No sabia por que, s que algo o impulsionava a dilat-lo.
Me foda sussurrou Imogene, se retorcendo entre seus joelhos.
Quero te sentir dentro de mim.
Mas antes, ele a tocou, porque no queria se mostrar complacente. A
tocou com seus grossos dedos masculinos, apartando seu velocino 6 dourado e
encaracolado. A excitao umedeceu suas delicadas dobras e inchou sua
diminuta prola. Ele deslizou os dedos em torno do tenro broto. Ela gemeu
enquanto ele a acariciava, fundida como nunca tinha estado antes, os cachos
loiros caindo pelas tmporas, a almofada esfregando contra o div quando ela
lanou sua cabea para trs. Isto era o que ele desejava, t-la a sua merc e,
6

- Velocino = Pele de carneiro ou ovelha com l; toso.

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ainda assim, no satisfazia aquela necessidade exposta que sentia no fundo da


alma. Com um grunhido de frustrao, abriu as pernas para os lados.
J estava bem de preliminares. A faria sua e que o condenassem, se
aproximou de sua entrada e empurrou, mas no encontrou nenhuma
resistncia para alm de seus limites naturais.
Sim ela respondeu, o estimulando para que a penetrasse com seu
instrumento. OH, sim.
Elevou as pernas e apertou suas costelas por debaixo dos braos. Juntos
se balanaram, acima e abaixo, at que Imogene relaxou e ele se afundou
nela, endurecendo as pernas para penetrar at o ponto final. A parou e se
manteve dentro dela, o corpo tremendo de desejo.
um monstro ela disse, com o flego entrecortado, o rosto plido e as
pupilas dilatadas quo grande eram. Em minha vida nunca senti em mim um
falo7 to maravilhoso.
Desta vez, ele no duvidou da verdade daquela absurda declarao. Se
sentia o mais poderoso. Como se pudesse possuir o mundo inteiro. Os dedos
dela desceram por suas costas at agarrar suas ndegas apertadas.
Agora pediu, ofegante, faz.
Finalmente ele estava disposto agrad-la. Com um rugido mtuo, se
afundaram os dois, vigorosamente, brandamente, os dois ardendo em desejos
egostas de chegar a seu prprio clmax. Alm de todo controle, Imogene
afundou as unhas nas costas e arranhou a superfcie de sua pele. Edward
lanou um grunhido e se agarrou cabea do div para entrar ainda mais, para
empurrar com mais vigor. Imogene arqueou o pescoo por cima da almofada e
sua respirao se converteu em um uivo.
No pare disse, ofegando, acoplando freneticamente seus quadris com
os dele. No pare. No pare.
Ele voltou a se afundar nela, sentindo que sua carne se apertava ao redor
de seu membro enquanto seu prazer aumentava. Na ferocidade de seu ardor,
sentia que seu membro era de ao, to ferozmente endurecido que mal o podia
suporta. Fechou os olhos e apoiou a fronte na pequena almofada bordada ao
lado da cabea de Imogene. As imagens passavam de um lado das plpebras.
Um pedao de renda, um p pequeno, um peito que aparecia por cima do
espartilho. Os msculos do seu ventre se apertaram. Agora tinha saudades. At
a dor. Ento, sua companheira arrancou, e ele sentiu o poderoso
estremecimento do orgasmo que o estimulou at o limite do abandono e o fez
ranger os dentes. Se separou no ltimo momento, e se derramou em um fervo
espesso sobre uma de suas coxas.
Depois, ficou suspenso por cima dela se apoiando nos cotovelos, sacudido
por um medo que no podia explicar.
Bom Deus ela murmurou, acariciando languidamente os arranhes
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- Falo = O mesmo que pnis.

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nas costas. Se a gente soubesse quo apaixonado pode chegar a ser, jamais
o chamariam de Edward corao de gelo.
Ele quase sucumbiu tentao de perguntar quem o apelidava assim,
posto que se tratava de um insulto que jamais tinha ouvido. Mas ao final nem
sequer se incomodou em perguntar. Olhou Imogene de cima. Tinha a pele
rosada de saciedade, e seus olhos cinza brilhavam. No teve fora para det-lo
quando ele se separou, s miou como um gato decepcionado. Edward, que era
muito correto para partir imediatamente, se sentou junto a ela e lhe acariciou o
brao. Sua atrao sexual sempre tinha sido poderosa, mas nunca tinham
compartilhado um encontro to intenso. Ele no se entregou com tantas
vontades desde que tinha dezessete anos, nem tampouco tinha tomado jamais
a uma mulher com to pouca delicadeza.
Tampouco parecia que ao Imogene importasse muito.
Edward suspirou, e seus cachos dourados caram sobre seu rosto,
voc sozinho bastaria para fazer que uma mulher pea o divrcio. --- Ele no
tomou a srio, mas a declarao ficou dando voltas. No se sentia mais
prximo a Imogene. Se sentia vazio e inquieto. E cansado dos prazeres da vida.
Afastou o cabelo a um lado com um suspiro. Pensando bem, se sentia
sozinho.
Tampouco estava de melhor nimo hora em que foi visitar sua tia
Hypatia. Na quarta-feira era o dia de descanso de sua tia em casa e ele se viu
obrigado a se sentar, com o chapu na mo, enquanto uma condessa idiota e
suas duas filhas solteiras estavam tentando iniciar uma conversa com ele que,
previsivelmente, no tinha sentido. No final, se despediram, muito depois de
transcorrido meia hora convencional, e no com muita vontade. Edward
assentiu com gesto rgido para as jovens, mas no teve a presena de nimo
para se levantar.
Edward disse tia Hypatia, se no fosse to evidente que vieste por
algum assunto importante, chamaria sua ateno por sua rudeza. Est-te
pondo muito velho para ignorar a qual queira dessas garotas que o olham com
olhos coquetes. Deu uns tapinhas a seu lado no sof branco e dourado. Se
aproxime, querido. Tem um aspecto de poucos amigos que no habitual, nem
sequer em voc. Espero no ter que lamentar algum problema com meus
investimentos.
No negou ele, e com gesto brusco ocupou o lugar, ainda quente, que
tinha deixado a condessa. Durante os ltimos anos, era ele quem administrava
o dinheiro da duquesa. Seus investimentos esto a salvo. o assunto do
Freddie.
Hmm disse sua tia, e a serenidade de sua resposta aliviou algo a
presso que Edward sentia no peito. Hypatia era uma mulher atraente, magra
e de costas erguidas apesar de seus anos, com uma coroa de cabelo branco
prateado que o era muito caracterstico. Em sua juventude, no tinha sido

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nenhuma beleza, mas com sua elegncia e seu orgulho tinha dado a impresso
do contrrio. Agora pregou as mos sobre sua saia de plido cetim lavanda.
Me perguntava quando se aproximaria para me pedir conselho.
algo mais que conselhos o que necessito. Edward se inclinou para
frente e deu uns golpes na perna com o chapu. Temo que vim a requerer
seus servios como anfitri social.
De que maneira se trata disso disse Hypatia, e agarrou seu chapu e
luvas e chamou o John, seu mordomo, um homem magro como uma vassoura.
Sim, Excelncia?pergunto este, com seu tom sepulcral caracterstico.
Leve o casaco de lorde Greystowe ordenou ela. Traga o porto e feche
a porta. Hoje estarei indisposta.
Como voc deseje respondeu ele e desapareceu com o que poderia
ter sido o fantasma de um sorriso.
Hypatia no deixou falar com Edward at que o criado trouxesse o porto e
ele tivesse bebido uma taa cheia.
Vejamos disse ela, suponho que sua necessidade de meu patrocnio
social significa que encontrou uma moa muito tola ou desesperada para
pensar em se casar com o aoite dos criados.
assim que chamam Freddie agora? O aoite dos criados?
Bem, s me vem cabea um s criado que no o chame assim. Foi
isso que ouvi, estavam passando em grande antes que entrasse esse maldito
fabricante de cervejas. Por favor, no faa essa cara comigo, Edward. Sou mais
velha que voc e vi coisas mais chocantes que o pecado de nosso jovem
Freddie. De fato, at as protagonizei.
Depois de dar uns tapinhas no ombro, voltou a encher a taa com o porto.
Edward franziu o cenho diante daquela profundidade cor rubi. E ento lhe
assaltou uma ideia mais feliz. Se a duquesa via aquele escndalo com ligeireza,
a posio do Freddie possivelmente no era to intransponvel como temia.
Me conte algo desta jovem disse sua tia. um caso muito
impossvel?
No muito, no acredito, mas ainda verde. uma filha de pastor.
Cresceu em alguma parte de Lancashire. mais pobre que um rato,
certamente, mas muito atraente.
Muito atraente? inquiriu tia Hypatia, com um sorriso sarcstico.
Edward sabia o que poderia significar a nfase involuntrio que tinha sido
expressa.
Ter que lapidar seguiu, e necessita de algum que a acolha
durante esta temporada.
O que isso de uma temporada, se voc diz que vai se casar com
Freddie?
No sabe que se casar com Freddie. Quero que ele a corteje. Quero que
as pessoas acreditem que se trata de uma histria de amor.

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Freddie est informado de suas intenes?


Estar afirmou Edward, e far o que eu diga.
Eu no tenho nenhuma dvida de que ele vai tentar, mas Tia
Hypatia se deteve sem acabar a frase. Perdida em seus pensamentos, ps as
mos sobre a tampa de cristal fosco da garrafa do porto. No disse
pausadamente, tem razo, Freddie tem que sossegar a cabea. Ser melhor
que o faa agora, antes que seja impossvel.
De modo que nos ajudar?
Ela o olhou conservando seu largo sorriso.
J me conhece, querido. minha famlia, bom ou mau. Alm disso, como
poderia no ajudar a meu sobrinho favorito que se encontrar em apuros?
Edward sentiu que o doloroso sofrimento se cravava muito
repentinamente para ocult-lo. Era verdade que Freddie possua o encanto da
famlia, e Edward estava acostumado que seu irmo pequeno fosse o preferido.
A nica pessoa que tinha demonstrado certa debilidade por ele era seu pai, um
completo que no tinha maior valor porque o velho conde tinha sido um
descarado. Isso sim, das pessoas que o prprio Edward respeitava, sempre
tinha pensado... Tragou saliva e apertou as mos. Sempre tinha pensado que
tia Hypatia sentia certa debilidade por ele.
Ao compreender esse olhar involuntrio de dor, agarrou o rosto em suas
mos frescas e rugosas.
Ver, Edward, Freddie s meu preferido porque necessita da aprovao
das pessoas mais que voc. A verdade que s vezes penso que voc at seria
capaz de sobreviver ao dilvio universal se o propor isso. Baixou as mos e
estreitou o punho tenso do Edward. Querido, quero a ti da mesma maneira.
Alm disso, voc a quem procuraria em caso de necessidade.
A preocupao que viu em seus olhos fez Edward entender o ridculo de
sua atitude. Certamente, o primeiro lugar tinha que ser para Freddie. Ele
mesmo sempre punha a seu irmo em primeiro lugar. Retirou brandamente
suas mos e esclareceu a garganta.
No h por que falar desta insensatez disse. Sou um homem
amadurecido, no um menino.
Todos somos meninos quando se trata do amor sentenciou sua tia.
Quando tiver minha idade, espero que saiba isso to bem como eu sei agora.
Edward desejou que no acontecesse, mas s o tempo diria.
A duquesa viva de Carlisle era a mulher mais imponente que Florence
jamais tinha conhecido. Era to alta como um homem, mais de um metro
oitenta, e ainda se mantinha bem erguida apesar da idade. Seus olhos de cor
azul clara eram agudas como diamantes e muito mais penetrantes. Se estia
esquisitamente, uma pea de alfaiate de raias azuis e chapeadas com um
corpete de corpo comprido e um busto to restringido que dava vontade de

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queimar os prprios trapos.


Ao menos essa a sensao que teve Florence.
Seus joelhos tinham comeado a fraquejar do momento em que o criado a
conduziu ao salo. O teto era duas vezes a altura de um domiclio normal, com
molduras douradas e um lustre em gotas que, sem dvida, os serventes
demoravam dias em limpar. A nica coisa que salva do terror absoluto foi uma
curiosa coincidncia. A duquesa tinha os mesmos mveis dourados e brancos
estilo Luis XV que madame Victoire. Isso sim, os mveis da duquesa no eram
uma imitao de carto pedra.
Se mantm erguida espetou quando viu a ameaa de um sorriso
brilhar nos lbios de Florence. Como posso saber que aparncia voc tem se
te curva dessa maneira?
Florence abriu os olhos porque sabia que se mantinha erguida. Sentiu que
as bochechas se avermelhavam quando a duquesa comeou dar voltas a seu
redor com uma elegante bengala de marfim. Florence teve a suspeita de que
velha senhora gostava de ficar mais com aquela bengala que agradava mais
de seu som do que pelo apoio que a proporcionava.
Hmm disse a duquesa, e o desagradvel som da bengala se deteve
em seco. Parou atrs de Florence, mas esta no se atrevia a se virar. Se sentia
como um soldado indisciplinado na hora da inspeo.
Quem fez esse vestido? perguntou a duquesa.
Madame Victoire, do Brook Street, Excelncia, uma antiga scia do
senhor Worth.
Jamais ouvi falar dela. A duquesa voltou a se plantar diante de
Florence com a ajuda da sua bengala. Apalpou o pescoo, suas mos
surpreendentemente suaves sobre o gnero vincado. Est bem, mas muito
escura para uma moa recm sada da escola.
Foi feito com muita urgnciadisse Florence, sem se intimidar.
Sempre tinha achado mais fcil defender a outros que se defender a si mesma
e no queria ver questionado o julgamento da costureira. Era o nico que
tinha mo.
J disse a duquesa. Seus olhos de diamante pareciam medir cada
costura. Voltou a passear com a bengala . Toca piano?
Razoavelmente bem, Excelncia.
Canta?
Nem por todo o ch da China.
A bengala se deteve. Florence respirou com dificuldade, e esperou. Era
como se o olhar da duquesa lhe perfurasse a frente.
Acaso tenta se fazer graciosa comigo, menina?
No, Excelncia, disse espontaneamente.
Do nariz da duquesa saiu um som que parecia uma espcie de bufo de
risada pouco habitual nela.

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Muito bem disse com o tom de algum que concede uma verdade a
contra gosto. Acredito que conseguir. Se sente e tome um ch. Eu morro de
sede, embora voc possivelmente no. E deixa de me chamar Excelncia.
Para voc, sou tia Hypatia.
Tia Hypatia? Florence sentiu que afrouxavam as pernas quando se
afundou em uma das cadeiras.
Simdisse a duquesa, seria muito difcil apresentar a filha de um
simples proco rainha.
OH, Excelncia... Tia Hypatia, eu no me atreveria A...
Ser melhor que aprenda a se atrever. No quero que nenhuma de
minhas protegidas v pela vida se arrastando como um camundongo
assustado.
Eu no sou um camundongo disse Florence, ainda quando apertou os
joelhos para que estas deixassem de tremer.
Tia Hypatia lanou um olhar duro. Florence elevou o queixo. No era um
camundongo. Vergonhosa, talvez. Tmida, sem dvida. Mas no um
camundongo. Os ratos no se ocupavam de administrar a casa de seus pais.
Os ratos no viajavam at Londres. Os ratos no arriscavam tudo o que tinham
para construir um futuro mais slido. Depois do que pareceu uma eternidade, o
rosto da duquesa se suavizou com um sotaque de satisfao.
Bem disse, ao menos tem carter. No muito, mas algo tem. O qual
d no mesmo. A maioria das pessoas exercem seu carter com muita
frequncia. E logo, quando realmente precisam ser firmes, se derrubam.
Florence assentiu com um gesto da cabea.
Tentarei recordar isso, Excelncia.
Tia corrigiu a duquesa e apanhou o bule para servir o ch. De fato...
Sua expresso se voltou distante, Acredito que ser minha afilhada.
Nesse momento, a duquesa poderia ter elevado Florence com uma pluma.
Soltou uma risada quando viu a expresso da jovem, seus olhos piscando com
a malcia de uma menina.
No posso esperar para sair contigo disse, esfregando as mos com
regozijo. Causar sensao, causar verdadeira sensao. Haver tantos
narizes deslocados que teremos que contar em grandes quantidades.
Aquela no era uma predio que Florence acolhesse de boa vontade.
A verdade que no me interessa causar sensao murmurou. S
quero conhecer um homem agradvel e disponvel.
Isso far querida assegurou a duquesa. Os ter aos montes. Mas
antes disse, e deu um golpe em Florence no queixo, antes vamos nos se
divertir.
A generosidade de tia Hypatia no tinha feito mais que comear. Atribuiu
ao Florence uma morada espaosa no segundo andar, cujas janelas olhavam

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ao parque cerca no centro do Grosvenor Square. Lizzie tinha uma casa


pequena justo ao lado. A garota no cabia em si de entusiasmo porque seria
instruda pela prpria assistente da duquesa para se converter na criada de
uma dama.
um sonho suspirou para ouvir as notcias. Ai, senhorita, no me
belisque ou despertarei!
Florence desejava que seu prprio prazer fosse to puro. Que tipo de
nobreza, se perguntava, era aquela que aceitava uma desconhecida em sua
casa e a tratava no como uma prima mas sim como uma filha perdida desde
muito tempo? A duquesa argumentava que o senhor Mowbry havia feito um
favor, mas o senhor Mowbry devia ser um procurador importante entre seus
clientes, tinha ate uma duquesa. Hypatia tampouco parecia o tipo de mulher
que dedica sua vida a causas caridosas. Era generosa, mas dificilmente
chegava ao sacrifcio. Florence no pde chegar concluso de que tinha
haver algum benefcio para ela naquele acerto. Possivelmente tinha uma rival
nos crculos sociais cuja filha pretendia brilhar. Florence era capaz de pensar
isso, embora sabia que suspeitar assim no falava muito bem dela. Seu pai a
tinha criado para pensar o melhor das pessoas, a dizer obrigado em lugar de
por que. Agora a diria que agradecesse sua boa fortuna, no questionasse os
motivos de quem a tinha resgatado.
Entretanto, quando tia Hypatia quis que Florence se convertesse em
cliente de sua costureira, uma mulher estabelecida na Bond Street, no em
uma de suas ruas vizinhas, Florence teve que pr reserva a suas intenes.
Sou eu quem faz o pagamento disse a duquesa, ofendida. A menos
que pode fazer permitir que se faa a minha maneira.
Entretanto, embora madame Victoire fora um pouco estranha, Florence
no podia trair sua confiana.
Se me casar advertiu, poderei pagar o que a devo. Possivelmente
no tudo em seguida adicionou, pensando na hipottica comerciante. Mas
com o tempo sim poderei.
No cedeu terreno apesar dos olhares de ira da duquesa. Finalmente, sua
benfeitora acessou com um bufado de contrariedade.
Depois querer que te deixe pagar comida e alojamento.
Se assim o desejar, Excelncia.
Isso um descaramento murmurou a duquesa. Eu j no sei como
se comportam as moas de hoje em dia.
Felizmente, quando madame Victoire chegou, a duquesa se sentiu
rapidamente tranquilizada. Florence tinha temido que a maneira de ser da
costureira fosse muito familiar, mas seu tratamento duquesa foi impecvel,
quase obsequioso, embora duquesa no parecesse se importar isto ltimo.
Seus julgamentos coincidiam perfeitamente. Como resultado, Florence no
tinha nada que dizer. Teria trs novos espartilhos, todos franceses, quatro

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vestidos de viagem, seis vestidos de noite, outros seis mais apropriados para
veladas com baile e Deus sabe quantos coletes, blusas e sapatos. Um s par de
sapatilhas de cetim teria sangrado a carteira de Florence, mas tia Hypatia no
tinha a inteno de que a loucura se detivera ali.
Se os levar, compraremos mais afirmou. E as pessoas vo se
lembrar do que ela estava usando.
J me sinto como se tivesse suficiente se queixou Florence. Comeo
a compadecer do meu pobre marido. Sua mulher ter umas dvidas
arrepiantes.
Tia Hypatia riu e estampou um beijo na testa, mas Florence no tinha
falado em tom de brincadeira.
No sbado foi o dia em que apresentou seus crditos. Ou, melhor dizendo,
as cartas com os cartes da duquesa de Carlisle apresentadas com o nome de
Florence escrito mais abaixo. Um dos serventes habituais as entregou.
S enviei trinta disse tia Hypatia. Estamos sendo seletas.
A Florence, trinta parecia um nmero muito elevado, mas assentiu como
se o julgasse pouco. Era aquela hora aprazvel antes de se retirar a dormir.
Estava sentada aos ps da duquesa em sua penteadeira, com suas novas saias
de musselina ao seu redor, ajudando a enrolar uma meada de l de caxemira.
Era curioso no ter outras tarefas. Os Fairleigh, inclusive em sua poca mais
esplndida, nunca haviam possudo serventes suficientes para eximir a
Florence da tarefa noturna de lavar pratos, conduzir gua ou alimentar e cuidar
da luz. Agora no tinha outra coisa que fazer que ouvir tia Hypatia, admirar os
tapetes orientais, as preciosas aquarelas e o brilho do fogo na lareira que
algum tinha acendido para manter as frias noites de maio distncia.
Comeava a se sentir cmoda aqui. Muito cmoda, para falar a verdade.
Que tipo de seleo temos feito? perguntou, voltando para fio da
conversao.
Os capitalistas disse a duquesa, e aqueles que so to interessantes
que no podemos resistir. Infelizmente, so dois crculos que estranha vezes se
juntam.
Exceto em seu caso, tia Hypatia.
A duquesa recompensou sua provocao com um golpezinho de seu leque
. No sou eu quem te ensinou a dizer esse tipo de cumpridos.
No, Excelncia se atreveu a dizer ela. No teve tempo de faz-lo.
Tia Hypatia afogou um risinho.
Ai, menina, que agradvel te ver sorrir. Quando tem medo, aparenta
muito magra.
prefervel demonstrar que algum est aterrorizada, conforme
acredito.
Sim disse a duquesa, com um suspiro apagado. Assim . Acariciou a
bochecha de Florence onde o fogo no a tinha esquentado. Foi uma carcia

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breve e, quando acabou, a duquesa ficou pensando. Florence olhou seu rgio
rosto estragado pelo tempo, o nariz altivo e agudo, os olhos sbios e
penetrantes. No conhecia aquela mulher e, ainda assim, se sentia como a
conhecesse. Apesar de suas suspeitas, no podia resistir a sua intuio.
Florence no recordava sua me. Sarah Fairleigh tinha morrido muito jovem.
Entretanto, pensou que a tenra mancha por debaixo de seu peito devia ser a
sombra do amor de uma filha.
Nesse momento, sua resistncia fraquejou. Nem o cnico mais consumado
e Florence dificilmente podia ser tachada de cnica podia duvidar do afeto
da Hypatia. Era um afeto devotado com muita calidez para ser imposto. Se a
duquesa desejava utilizar ao Florence de algum jeito, e bem, que assim fora.
Florence julgava que sua patrocinadora merecia com um acrscimo.
No domingo pela manh, a duquesa entrou em grandes pernadas no
quarto de Florence enquanto Lizzie lutava com os cordes de seu espartilho. Os
novos demorariam semanas em chegar, mas Lizzie estava decidida que a
cintura de sua senhora estivesse altura das senhoras de Londres.
Se aproxime e te agarre aos ps da cama ordenou a duquesa, e deixa
que Lizzie d um puxo.
Florence deixou escapar um grito ao ver que aquela tcnica funcionava,
mas a duquesa no demonstrou piedade alguma.
J se acostumar disse, e se te apertar afrouxaremos os cordes.
Certamente, Florence no olhava com bons olhos a perspectiva de se
deprimir. Jurou que de algum jeito aprenderia a respirar.
Necessita de minha ajuda? perguntou, retendo o flego por causa da
presso nas costelas. J sabe que me agradaria ajudar de qualquer maneira
possvel.
No necessito sua ajudarespondeu a duquesa com um bufado.
Quero que esteja presente na hora do caf da manh. Com o vestido de
tarlatana nata com os laos de veludo verde. Os jovens se reuniro conosco.
Ter seu primeiro ensaio.
Florence vestiu o primeiro de muitos coletes.
Os jovens?
Meus sobrinhos, seus primos disse a duquesa golpeando com a sua
bengala, de modo que nada de meu senhor aqui e visconde l. Para ti
so Freddie e Edward, e no esquea.
OH disse Florence, com o corao acelerado. Ia tomar o caf da
manh com homens, homens com ttulos, parentes da duquesa viva.
Consciente de seus nervos, Florence esperava sinceramente que o caf da
manh no acabasse sobre seu vestido.
Mas suas preocupaes desapareceram, porque o sobrinho da duquesa,
Freddie, imediatamente a fez se sentir confortvel.
Ol, prima disse, se levantando quando ela entrou na sala de jantar.

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Era o homem mais atraente que jamais tinha visto, como um heri sado de um
romance, o cabelo encaracolado de tom castanho dourado, intensos olhos
azuis e um sorriso to luminoso como uma ensolarada manh.
Como voc est? respondeu Florence timidamente, incapaz de resistir
o impulso de devolver o sorriso.
Seu irmo era uma sombra alta e robusta junto janela. Florence no teria
fixado muito nele se no houvesse sentido uma ligeira ardncia nos dedos,
uma sensao estranha que teve ao lhe dar a mo.
Como, voc est? disse Edward, se inclinando sobre sua mo. Tinha os
mesmos olhos azuis que seu irmo, mas suas pestanas eram negras como o
carvo. Naquele rosto quase ameaador, seu olhar era notavelmente
penetrante. Uma calidez peculiar se derramou pelo peito de Florence. a
vergonha, ela pensou, mas no era precisamente isso.
Vamos, beije a mo dela. Era a condessa, a personificao da
impacincia que falava. Esta garota tem que se acostumar s galanterias.
Com um gesto de severa solenidade, seu sobrinho obedeceu. Era um
homem elegante, mas rgido, e quando pressionou levemente os lbios contra
sua mo, Florence no pde evitar um estremecimento. Sua boca era clida,
quase quente. Quando se endireitou, ela podia ver que a cor corria a seu rosto.
Pare com isso seu irmo riu. Edward, no adote essa atitude de
jovem encantador, que ela minha.
Dito isto, agarrou Florence pelo brao para conduzi-la at a mesa, onde
um impressionante desdobramento de mantimentos os esperavam servidos em
bandejas de prata. Florence ficou olhando o prato com picante fgado de aves
assadas e ovos, o pescado esmiuado e o arenque defumado, e os cereais e as
torradas e os pes-doces, alm dos frascos de gelia que brilhavam como
pedras preciosas. Duvidava que quatro pessoas pudessem comer todo aquilo
em uma semana, embora fossem todos homens.
Quer que eu te sirva Florence? sugeriu Freddie, Sorrindo para suavizar
a pronncia de seu nome.
Sim... Freddie ela respondeu e foi recompensada com uma risada
infantil.
Voc e eu nos entenderemos disse ele com uma piscada amistosa.
Vejo que uma garota sensata.
No poderia ter escolhido um melhor elogio, e a comida continuou com
assombrosa fluidez. Freddie era um contador de histrias espirituoso, talvez um
pouco arteiro, mas nunca ultrapassava os limites.
Meu irmo disse, em tom confidencial, enquanto o mencionado
cortava seus fgados de ave com um cuidado metdico atrai todas as loucas
mes de Londres.
Ah, sim? ela disse, embora no estava segura de que devesse
estimular Freddie a detrimento de seu irmo. Edward, tal como ela se obrigou a

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pensar nele, no parecia o tipo de pessoa que abundasse em provocaes.


Sim disse Freddie, e chocou o ombro com ela em um gesto de
cumplicidade. Elas tentam caar para as suas filhas, mas ele nunca cai. Nem
sequer conseguimos que flerte.
Edward franziu o cenho olhando o prato, mas no demonstrou
aborrecimento algum.
Nem todos os homens nasceram para flertar Florence observou, e se
sentiu estranha por ter sado em sua defesa. Talvez ele... quero dizer voc...
OH, Deus. Me perdoe lorde Greystowe, no deveria falar em seu nome.
Edward ele corrigiu, com um tom de glida autoridade que
demonstrava que era o sobrinho da Hypatia.
Edward ela disse, e as bochechas se acenderam quando percebeu seu
olhar estranho e calculadora. Estou segura de que suas razes para no
flertar com as filhas das mes so muito razoveis.
Ah! exclamou Freddie, aparentemente sem temer a ira de seu irmo.
Edward est casado com suas responsabilidades. Com seu milho, ovelhas e sua
fbrica txtil em Manchester.
Edward deixou sua faca e garfo.
Freddie disse com expresso perfeitamente contida. No est bem
dizer que um homem est casado com suas ovelhas.
Florence se engasgou com uma parte da torrada. Um dos criados teve que
dar uns tapinhas nas costas at que deixou de tossir.
Vamos ver brincou Edward, seguro que uma garota do campo como
voc est familiarizada com o lado mais animal da vida.
Florence estava quase segura de que brincava. Ela viu uma emoo
pequena torcida canto da boca surpreendentemente sensual. Entretanto seu
tom de voz era completamente srio.
Presa em uma confuso sem nome, Florence amassou o guardanapo sobre
sua saia. Quaisquer que fossem as razes que esta famlia a tinha acolhido,
no queria que pensassem dela como uma mulher vulgar, nem que seu pai no
havia dado proteo como era devido. Se alguma vez tinha ouvido os jovens de
seu povo brincando sobre estas coisas, tinha sido puramente por acidente.
No sei nada disso balbuciou. Diria que quando me pai cortava o
peru, sempre perguntava se eu queria uma fatia do peito.
Florence querido provar com isto a boa educao que regia na casa do
proco, mas sua declarao provocou em Freddie uma ruidosa tosse que
afogou em um punho fechado. Quanto a Edward, embora no sucumbi-se
risada, era muito visvel a fasca em seu olhar.
Muito apropriado demarcou, a carne branca a mais tenra. Tinha
a cabea inclinada sobre o prato, mas quando elevou o olhar atravs de suas
pestanas, era como se esta derramasse como uma risada sobre seu colete.
Florence nunca tinha visto um homem rir dessa maneira, s com os olhos. Era

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tanto enigmtica e atraente, e era totalmente impossvel no levar a mo ao


peito.
Edward brigou Hypatia, voc est fazendo a garota se sentir
desconfortvel.
O mais correto teria sido neg-lo, mas Florence nesse momento
experimentava dificuldades para articular.
No h por que se preocupar disse Freddie, recuperado de seu acesso
. O nosso velho Edward fez uma piada da temporada. No tema, que no
voltar a tent-lo de novo at agosto.
Freddie! advertiu Hypatia, que tampouco celebrou aquela brincadeira.
Apesar da desaprovao da duquesa, Florence sentiu que o calor
abandonava suas bochechas. O efeito dos irmos nela no poderia ter sido
mais diferente. Graas a Deus pelo Freddie. Suas palavras voltaram a faz-la se
sentir como parte da diverso, em lugar de ser o objeto da mesma. Quando
Edward avanou uma sucinta desculpa, ela aceitou com um leve gesto de
dignidade.
V, Edward disse Freddie, no s bonita mas tambm sabe
perdoar.
Florence devolveu seu sorriso amvel. Que jovem mais agradvel, pensou.
Se foi um exemplo do que Londres tinha para oferecer, sua busca de um
marido no seria nada difcil.

Captulo 3

A semana seguinte foi dedicada atividades de receber e devolver visitas.


Florence duvidava do adjetivo fascinante que usava tia Hypatia ao falar dela.
A nebulosa de rostos e nomes a confundia e rara vezes ocorria algo para dizer.
Como podia comear a falar? No conhecia as pessoas das quais os outros
falavam, nem sabia de moda alm do que madame Victoire tinha empregado
para vesti-la.
Entretanto, tia Hypatia dava amostras de estar absolutamente contente.
Modesta e nada de vaidosa sentenciou quando o lacaio a ajudou a
subir no carro depois de uma visita ao elegante Park Lane. Com ar satisfeito,
desdobrou seu vestido mais confortavelmente ao seu redor e logo riu da careta
de Florence. No deveria ter medo de parecer aborrecida, querida. S
pareceria estranha se tentasse ser uma pessoa muito desenvolvida. O
importante que as pessoas a conheam e vejam quo atraente , o qual no
poderiam deixar de ver embora fossem cegos.
Estas declaraes faziam Florence se sentir incmoda, mas, considerando
quo generosa que a duquesa tinha sido e quo pouco tinha para oferecer a

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ela, Florence realmente sentia que no tinha do que reclamar.


Quando no estava ocupada com as visitas, Freddie reivindicava o
privilgio de primo para oficiar como uma escolta, e a levava para montar a
cavalo nos parques ou a sair em navio pelo Tamises. Florence se divertia
enormemente porque Freddie era um companheiro encantador, sabia muitas
histrias engenhosas, mas tambm era capaz de faz-la falar de si mesma. Por
volta do final da semana, sabia mais dela do que quase qualquer outra pessoa
viva.
Florence tinha que se lembrar que o objetivo da duquesa era que ela no
podia dirigir seus afetos para com ele. Seu sobrinho, conforme deduziu
Florence, casaria com uma herdeira, uma dessas moas risonhas dos Estados
Unidos, talvez, que no o obriga-se a formular constantemente elogios.
Isso o que pensa? perguntou ele quando ela compartilhou com ele a
sua teoria. Ficou olhando com uma expresso estranha e eloquente que no
esclarecia as coisas a Florence, e isso a irritava.
Estavam inclinados sobre o corrimo de um navio de passeio que
avanava agitado para o oeste da lagoa de Londres. Mais adiante ficava Vitria
Embankment e as torres marrons e bicudas do Parlamento. Estavam to perto
um do outro que os cotovelos quase se tocavam mas, como sempre, ela se
sentia confortvel com esse contato dele.
Voc no gosta das mulheres dos Estados Unidos? perguntou para
sond-lo, esperando que sua resposta seria uma de suas ocorrncias.
Mas ele voltou seu olhar para um navio de carvo nas imediaes. O
pesado navio se bamboleava sob sua carga e a expresso de Freddie no era
muito mais clara que o carvo, de repente seu olhar se voltou to triste que
Florence sentiu que a compaixo a oprimia o peito.
Eu gosto das jovens inglesas era tudo que ele disse. As bonitas, de
cabelo negro liso e olhos verdes como o vidro.
Dita por um galante como ele, a insinuao no era para tomar a srio.
Sem dvida, alguma americana superficial tinha quebrado seu corao e aquilo
era a fonte de sua tristeza. Mas se assim tinha acontecido, ele no o revelou.
Passou o momento e Freddie recuperou a alegria habitual.
Seu irmo os acompanhou em algumas sadas, o qual no era
necessariamente motivo de alegria. Florence no sabia por que, mas Edward
parecia haver cobrado antipatia por ela. A observao de Freddie de que seu
irmo no era capaz de formular mais de uma frase engenhosa por temporada
parecia acertada. No que Florence queria seguir escutando brincadeiras tolas
sobre as ovelhas. Com a primeira tinha bastado. Ainda assim, no julgou
necessrio para franzir o cenho cada vez que a olhava. Se tivesse sido para
ela, teria tentado de evit-lo, mas no queria privar ao Freddie do visvel
alegria que provocava sua companhia. Este adorava a seu irmo mais velho, e
apesar das maneiras parcas de Edward, Florence via que o sentimento era

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mtuo. Tampouco podia culpar Edward de pecar da falta de correo. Onde


quer que fosse, ele a apresentava como sua prima. Tmida como era, no podia
deixar de se sentir agradecida de ser vista em companhia desses dois homens
imponentes.
Se apenas a maioria tivesse demonstrado algo mais de calidez! Florence
tinha chegado concluso de que Edward no era um homem feio.
Certamente, sua constituio no era to frgil como a de Freddie, mas era de
altura. Tinha ombros mais largos, membros mais pesados e poderosos. Seu
rosto era interessante se a gente era capaz de olhar alm de seu cenho. Sua
expresso tinha uma intensidade e inteligncia que era impossvel ignorar. Em
realidade, as sobrancelhas pairava sobre seus olhos e seu nariz era to
acentuado como a de tia Hypatia. Entretanto tinha uma testa verdadeiramente
nobre e uma mandbula forte, e nem o crtico mais exigente da beleza humana
poderia encontrar um defeito na perfeio de sua boca sensual. Suas mos
pensou com um estremecimento interior desconhecido, tambm eram
agradveis. Eram grandes e cuidadosas e hbeis. Para Florence, era difcil
imaginar uma tarefa que no pudesse realizar. Quando os trs saram juntos
para passear pelo Rotten Row, Florence se sentia to orgulhosa da companhia
dos dois irmos que suspeitava que o brilho de suas bochechas a delatava. O
estilo cavaleiro de Freddie chamava ateno de todos e Edward, que montava
um magnfico corcel negro de peitos poderosos, era to imponente que outros
cavalos se afastavam ao v-lo chegando. Suas mos apenas pareciam mover
as rdeas. O cavalo de Freddie brincava com excelente nimo, mas o do
Edward se comportava como se fosse muito orgulhoso para fazer algo exceto
precisamente o que Edward demandava. Florence achava isto assombroso. Em
sua experincia, os cavalos eram animais destinados quase exclusivamente
aos tolos e fanfarres, e era evidente que Edward no era nem um nem outro.
Seu cavalo se chamava Sansn, por sua larga juba de cor caramelo.
A gua baio de Florence, alugada em um estbulo local, parecia muito
atrada pelo grande cavalo negro. Era uma criatura formosa, com um andar to
leve como de um gato, mas se Florence deixava de prestar ateno por um
momento, esta se aproximava de Sansn e roava seu focinho contra o
pescoo do animal.
Ela est apaixonada disse Freddie, rindo dela da dcima vez que
Florence tentou apartar gua. Edward ter que levar ao Buttercup de volta
ao Greystowe para o harm do Sansn.
Certamente, Florence j tinha ouvido conversas desse aspecto. Nos batepapos do povo, os cavalos e suas criao eram um tema to importante como
o tempo. Nada do que Freddie poderia dizer a envergonharia. Entretanto, por
alguma razo, possivelmente porque Edward estava olhando fixo nela ou
porque a gua escolheu esse momento para se aproximar de Sansn com
renovados ardores, Florence se sentiu totalmente invadida por uma repentina

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onda de calor. Dos ps cabea, todo seu ser pulsava com aquela mar
ardente. Florence nunca tinha experimentado nada parecido. O suor se
condensado entre seus seios e ali onde sua coxa se apertava contra a de
Edward, sentiu que queimava como se a perna dele fosse uma brasa de
carvo.
Com um leve grito, estendeu a mo para impedir que fosse esmagada
entre ambas as montarias. Com a palma da mo, bateu no quadril de Edward,
justo onde suas calas cor cruzavam a virilha. Sua perna era mais dura do que
ela esperava. Contraiu os dedos ao tocar e quando sentiu um msculo que
reagiu fisicamente ao contato, aquele calor desconhecido e agudo aumentou.
Edward se afastou ao mesmo tempo em que lanava uma imprecao.
Pelo amor de Deus! exclamou, ruborizado Por que no presta ateno
onde pe a mo?
Eu... Eu Florence gaguejou, mas antes que pudesse formular sua
desculpa, ele j havia se lanado entre as rvores para as margens de
Serpentine, arrancando partes da grama no galope do Sansn.
Angustiada, Florence tentou conter as lgrimas. Em toda sua vida,
ningum tinha falado com tanta animosidade. A verdade, no podia negar que
o merecia. Edward devia pensar que ela era idiota por duas vezes: primeiro,
por no controlar seu cavalo, e segundo, pela ousadia de toc-lo onde
nenhuma dama deveria ousar. O fato de que no ter sido intencional, pouco
importava. O pior de tudo era que havia testemunhas de sua vergonha. Duas
mulheres jovens com chapus de plumas coloridas se detiveram junto ao
caminho arenoso e agora riam bobamente, ocultas atrs de suas mos
enluvadas. Florence teve a desagradvel certeza de que as tinha conhecido em
uma de suas visitas. As senhoritas Wainwright, conforme recordava, cuja me
tinha feito tantas e to diretas perguntas sobre Freddie e seu irmo. Aquela
mulher tinha sido a mais avassaladora, e Florence tinha pensado que talvez tia
Hypatia havia decidido que o nariz que queria torcer era a sua, e era por isso
que a tinha jogado na sociedade.
Certamente, Florence no tinha cooperado em nada para consumar essa
ambio. Elas tambm arrancaram ao meio galope, antes de Florence decidir
se devia cumpriment-las ou no com um gesto da cabea.
A nica coisa que ela estava aliviada era que Freddie no havia
testemunhado a zombaria das duas mulheres.
No se preocupe com Edward disse Freddie, dando uns tapinhas no
seu cavalo . Deus sabe que eu o amo, mas tem um gnio detestvel.
Tem razo ela disse, sentindo que tremia de cima abaixo. Meus
defeitos como cavaleiro so bvias.
Ora! No diga isso disse Freddie, desprezando a ideia com um gesto
de mo. Monta to bem como qualquer pessoa. No sua culpa que Edward
escolheu uma gua que sinta atrao por seu cavalo. Ao ouvir essas palavras,

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o corao de Florence saltou.


Edward escolheu o cavalo?
Claro que sim! No confia em ningum para esse tipo de coisas. Deixou
louco o homem na feira do Tattersall. No muito lento, disse, e no muito
rpido isso no to bonito o suficiente. E ao final, olhe o que recebe por seus
esforos, esta criatura apaixonada.
A gua deu um coice como se sentisse ofendida. Florence sentiu que a
maior parte de sua dor se perdeu na risada que compartilhou com Freddie. Mas
nem tudo.
A censura de lorde Greystowe era como uma mordida poderosa.
Edward continuou galopando at chegar aos tranquilos jardins de
Kensington. At ento, a necessidade de torn-lo completamente um Phaeton 8
e caleche9 havia feito esquecer a marca que a palma da mo da senhorita
Fairleigh tinha deixado a impressa de fogo em sua coxa. Aquela jovem era
muito inocente para seu prprio bem. Muito inocente para o bem dele.
Suprimindo uma imprecao, desmontou sob os salgueiros que cresciam
nas margens do Long Water. Sua ereo minguante provocava certo
desconforto, mas ele a ignorou. A estas alturas, j estava acostumado, ou
deveria estar. Bastava s pensar na moa e seu sexo comeava a se irrigar.
Pior ainda, a jovem comeava gostar dele. A maioria das garotas em sua
posio eram umas maliciosas ou ambiciosas, mas Florence era uma criatura
encantadora, e estava to ansioso para provocar. Cem vezes ao dia pensava
em alguma ocorrncia para provocar seu rubor, e logo tinha que recordar que
cortej-la era assunto de Freddie. Com um suspiro, tirou o chapu e penteou
com a mo o cabelo suarento afastando da testa. Uma gara sulcava as
plcidas guas do lago diante de seus olhos, e a viso de seu lento avano
acalmou seus nervos agitados. Como se quisesse recordar quanto tinha
trabalhado, Sansn soprou impaciente em sua orelha.
Sim disse Edward, esfregando o focinho espumoso do cavalo. um
bom menino.
Melhor que seu amo. Sansn no perdeu o controle quando a gua se
esfregou contra ele. Tampouco Sansn pensava em voltar a visitar Cumberland
Terrace. Foram trs vezes nessa semana, e cada encontro era mais desinibido
que o anterior. Imogene estava fora de si de tanto prazer. Edward sacudiu a
cabea com um gesto de repugnncia e abriu o colarinho para sentir a brisa.
No podia usar sua amante para exorcizar a luxria que sentia pela prometida
de seu irmo. E embora Imogene no soubesse, no estava bem. No, tinha
que lutar contra esse demnio para sossegar a cabea. Florence no era para
ele. Florence era para Freddie. E se davam admiravelmente bem. Seguindo
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- Phaeton = Pequena carruagem, descoberta e leve, de quatro rodas. = Feton


- Caleche = Carruagem de dois assentos e quatro rodas, aberta por diante.

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suas instrues, Freddie tinha posto em cena uma imitao muito boa de um
homem cada vez mais preso em uma dama. Tampouco seu interesse parecia
fingido. Sentia afeto por aquela moa, verdadeiro afeto. Repetia coisas que ela
havia dito, planejava excurses para agrad-la e, como era Edward, desfrutava
do tempo que passavam juntos.
Sem ir muito longe, alguns dias antes Edward tinha contado como havia
deixado fascinado o duque de Devonshire e o seu cavalo. Essa besta
insensata quis comer o chapu da pobre moa disse rindo. Sabe o que ela
disse? Bem, Excelncia, no tinha ideia de que este chapu fosse feito de to
boa palha. Isso demonstra coragem, Edward. Coragem. Especialmente para
uma moa que tem medo de at sua prpria sombra. Freddie estava
orgulhoso dela, como um homem deveria estar orgulhoso de sua futura mulher.
Pensando bem, o plano de Edward no podia gozar de melhores perspectivas.
Se ele no se sentia to atrado, estava seguro de que aquilo teria
causado alegria nele.
Freddie, Florence e a duquesa ainda se encontravam no ptio atrs de um
enorme edifcio paladino no Piccadilly, esperando Edward. Durante os ltimos
quatro anos, aquela manso marrom e branca tinha agasalhado a Royal
Academy of the Arts. Segundo tia Hypatia, a exposio privada da primavera,
que assistiriam, era o primeiro grande acontecimento da temporada. O aspecto
da multido confirmava sua afirmao. A seu redor, a nata da sociedade de
Londres se dirigia lentamente para a entrada, vestida com roupas finas, e com
um aspecto orgulhoso difcil de superar. A duquesa, que sempre era objeto de
ateno, saudava com um gesto a muitos dos que passavam, todos os quais
pareciam se felicitar de sua saudao. Surpreendentemente, muitos tambm
saudavam Florence com um gesto da cabea. Ela fazia o possvel para sorrir e
se inclinar, mas se sentia muito agitada para tentar uma saudao mais alegre.
Para seu alvio, no viu as senhoritas Wainwright.
No mexa com o vestido disse tia Hypatia, e quis suavizar seu
comentrio com um tapa.
Florence apenas a ouviu. No sabia se alegrava ou lamentava de Edward
ter decidido assistir exposio. A duquesa se firmava em seu brao, era
verdade, e Freddie sempre estava feliz de contar com sua presena. Quanto a
Florence, comeava a pensar que a companhia de Edward ficava cada vez mais
opressiva para seu estado de nimo. Era como se no pudesse respirar
normalmente quando ele estava perto. Se por acaso ele a roava, comeavam
a tremer as mos. S a viso de seus ombros, vestindo uma de sua tradicional
tnica negra, provocavam umas palpitaes desconhecidas.
Hoje foi sua cartola o que a seduziu. Edward usava com absoluta
superioridade, e seu brilho quase igualava ao de seu cabelo ondulado, aparado
to perto da linha do pescoo que os cachos do cabelo no alcana a camisa. O

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que podia levar um homem a tratar o seu cabelo como se corresse o perigo de
se converter em um selvagem? O que aconteceria, Florence se perguntou, se
ele o deixasse crescer?
A pergunta, certamente, no fazia sentido, e a resposta no era assunto
seu. Decidida a no continuar pensando nisso, curvou as mos por diante e se
preparou para saud-lo.
Ele se apresentou com sua habitual rgida inclinao de cabea e cenho
franzido, um cenho que se voltou mais profundo quando dedicou um olhar ao
seu vestido cor adamascada de cintura baixo. Florence levava um de seus
novos espartilhos franceses, ajustado s um pouco mais do que era habitual. A
cor a favorecia, como favorecia o encaixe de seda que adornava o pescoo e as
mangas. O busto era modesto, a curva de sua polonesa no mais extravagante
do que poderia levar qualquer mulher de sua idade. Seu chapu era uma
maravilha de simplicidade: um sombreiro de cetim inclinado com uma s
pluma branca no bordo, to pequena que ficava presa de seu penteado em alto
como um pires a uma taa. Freddie tinha sofrido uma espcie de xtase ao vla e tinha declarado que superava a algo inventado pelos pintores. E Freddie
sabia de moda. Por isso, Florena se recusou a acreditar que o cenho franzido
de Edward era devido a seu vestido.
Por deduo, isso significava que o cenho estava dirigido a ela.
Florence Edward disse, e no disse mais nada, depois ele se virou para
servir de escolta a sua tia.
A desiluso que ela sentiu quando ele desviou o olhar dela foi
completamente inexplicvel.
Tem certeza que quer vir? sussurrou no ouvido de Freddie quando,
como o resto da multido, comearam a subir a escadaria dupla que dava ao
salo. Eu acho que voc no tenha nunca ameaado?
Quem, eu? Freddie abriu os olhos cheios de surpresa. Deus, no. Eu
no poderia deixar de . Edward um autntico patro das artes. Espera e
observa. Todo mundo comear a fofocar sobre como vai vestido cada qual e
quem corteja a quem, e j ver que nosso velho Edward fica olhando os
quadros. Ao parecer, Freddie pertencia aos grupos da fofoca. Assim que
entraram no salo, Florence o perdeu entre um grupo de homens que riam. Fez
gestos para que se aproximasse, mas ela no quis ir, no s porque seus
companheiros pareciam um tanto superficiais, mas sim porque desejava ver a
exposio. Isso era, para ela, o atrativo que tinha Londres. No as festas, nem
as cartes de visite, a no ser se afundar no corao da arte e cultura. Quando
no divisou Edward nem duquesa, se resignou a dar uma volta sozinha.
E, felizmente, ningum prestou a menor ateno enquanto visitava uma
sala atrs de outra. Cada parede requeria um comprido momento de reflexo,
porque os quadros estavam pendurados uns em cima de outros, at o teto.
Para Florence no importava a confuso. Fascinava ver aquelas obras em

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pessoa, em vez de v-los como gravuras reproduzidas em uma revista.


Inclusive agradava os quadros maus, porque adivinhava as pinceladas e as
cores e imaginava o pintor de carne e osso trabalhando. Que maravilhoso devia
ser, pensou, ter essa habilidade para criar.
Alguns quadros eram bons. Por um longo minuto ficou encantada pelo
retrato da grande senhora Bischoffshein, pintado por Millais. Seu carter ficava
to bem retratado que Florence pensou que a conhecia. Harpia, pensou, mas
com senso de humor. Tambm se deteve quando chegou frente ao quadro
titulado Too Early' que, por sorte ou por acidente, pendurava, solitrio, por
cima de uma formosa lareira de mrmore. No quadro apareciam quatro moas
encantadoras, mas com uma atitude que delatava seu desconforto, esperando
com seus acompanhantes em uma sala de baile vazia.
Voc gosta? perguntou uma voz grave e familiar.
Florence sentiu que o corao disparava. No lembrava de nenhuma
ocasio em que Edward tivesse pedido sua opinio antes. Lanou um olhar de
soslaio em sua direo, mas felizmente, ele tinha seus severos olhos azuis fixos
no quadro. Respondeu com a voz mais serena possvel.
Eu gosto muito disse. O pintor capturou muito bem esse sentimento
embaraoso de chegar entre os primeiros, o que se pode fazer do que outra
coisa que sorrir.
Edward alisou as lapelas.
Voc gosta dos quadros que contam histrias?
Sempre e quando se tratar de uma histria interessante.
E que opinio merece esse francs Monet, ou Sisley? Pela primeira
vez, Edward a olhou diretamente nos olhos, e a intensidade de seu olhar, igual
a seu tom de voz, eram desafiadoras. Florence sentiu uma agitao conhecida
na boca do estmago. Nenhum homem deveria ter pestanas to grossas. Por
um momento, sentiu o rosto to quente que pensou que se fosse desmaiar.
Teve que engolir antes de voltar a falar.
Acredito que no conheo sua obra.
Edward assentiu, como se sua resposta fora exatamente o que esperava.
Vem comigo disse, Eu tenho algo a te mostrar.
Para sua surpresa, ele a agarrou no pelo brao, mas sim pela mo.
Atravs de suas luvas, Florence sentiu o calor de sua pele, e sentiu seus
prprios dedos tragados pela enorme mo. S podia rezar para que ele no
sentisse a repentina umidade na palma da mo.
Edward a levou atravs de um labirinto de portas em arco para a menor
das galerias. L, passou um binculo de prata e apontou para um quadro
pendurado, como se a Academia se envergonhasse de ter aceito, em um canto
sujo e no alto, perto do teto.
Florence se levou o binculo aos olhos.
O que estou vendo Monet ou Sisley?

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Nenhum dos dois ele disse, com um tom perverso o que ela j estava
acostumada. um quadro de Whistler.
Florence o sentia respirar, lenta e regularmente. Edward tinha se situado
justo atrs dela, suas largas pernas roavam seu vestido, enquanto com as
mos inclinava com o binculo para orientar seu olhar. Florence sentiu que
seus braos comeavam a tremer. S pararam quando enfocou no quadro.
OH suspirou, incapaz de guardar para si essa sensao maravilhosa.
O quadro era uma ponte bem depois do pr-do-sol, uma noite nebulosa, com a
sombra de um solitrio remador se afastando corrente abaixo. Nunca tinha
visto nada parecido. Era algo completamente novo, uma mescla de sutis cores
que, de algum jeito, criavam um mundo. Sentiu que sua mente se abria de
uma forma desconhecida. Este quadro pensou, um quadro do futuro.
Edward parecia compartilhar sua emoo.
No magnfico? perguntou, pronunciando suas palavras
pausadamente.
extraordinrio! Se no mas que manchas de azul escuro e claro,
mas a gente sabe exatamente o que , captou tudo com preciso. A gua de
noite, inclusive como se sente, como se todo mundo estivesse dormindo menos
voc. Me d vontade de chorar s de olhar e, entretanto muito, muito belo.
Perdida em meio de sua admirao, nem sequer se sobressaltou quando
Edward depositou suas mos brevemente sobre seus ombros, s um aperto
rpido e quente, e j no estava.
Pensava que possivelmente o compraria disse ele.
Florence no pde impedir, deixou o binculo e se voltou para ele. Tinha
uma expresso pensativa, e sua deliciosa boca estava relaxada. Pela primeira
vez, parecia to jovem como Freddie. Poderia gostar dele, pensou ela. Se s se
comportasse assim mais frequentemente, estou segura de que poderamos ser
amigos.
Sabe? Nunca conheci algum que tenha comprado um quadro disse.
Ele riu com essa confisso, um som suave e aberto que roou os ouvidos
como o grunhido de um cachorrinho.
Tome cuidado, senhorita Fairleigh. Com este tipo de declaraes,
delatar suas origens.
Seus olhos faiscavam to amavelmente que Florence soube que estava
brincando. Ainda assim, no foi capaz de segurar seu olhar. Era muito azul,
muito quente. Em seu lugar, olhou suas mos, que ainda sustentavam o
binculo.
difcil ocultar minhas origens disse, e tambm sorriu ligeiramente.
Tia Hypatia diz que nem sequer devo tentar.
Bom, se tia Hypatia disse... concordou ele, e jogou brandamente para
trs a pequena pluma branca de seu chapu inclinada para frente. Era um
gesto que poderia ter tido seu irmo, um gesto amvel e protetor. Florence

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estremeceu ao senti-lo como nunca tinha acontecido com Freddie.


Tem frio, senhorita Fairleigh? Edward perguntou, em voz baixa e
curiosamente rouca. Se inclinou para diante para olhar seu rosto, um gesto
necessrio devido sua altura. Ela via a sombra dos seus bigodes por debaixo
de sua pele, cheirava um aroma selvagem de sua colnia. No havia ocorrido
que um homem to sbrio como ele usasse essas essncias. Descobrir que sim
e usava assumido uma espcie de remorso. Tem segredos, pensou. No o
homem que parece.
Senhorita Fairleigh? Edward perguntou. Com um gesto to ligeiro que
para Florence pareceu ter sonhado, apalpou com o dedo a curva da bochecha.
Sua ponta era ligeiramente rugosa. Deve ter removido as luvas. O estmago
apertou diante daquela intimidade inesperada.
Estou bem disse, possivelmente em um tom muito alto. Bastante
bem. Edward ficou rgido ante aquela advertncia e retrocedeu meio passo.
Abotoou sua elegante jaqueta e a alisou.
Talvez devssemos resgatar tia Hypatia do salo de ch. Sim disse ela,
uma vez aliviada e decepcionada.
Desta vez, a ofereceu o brao, sustentando o cotovelo bem afastado do
flanco. Quando Florence passou a mo, a atitude amvel de Edward tinha
desaparecido. Seu brao bem poderia ter sido um bloco de madeira. Um
suspiro escapou de seus pulmes engravatado. Tinha pensado que o irmo de
Freddie era quente com ela, e tinha sido o bastante ingnua para acolher a
mudana. Deveria haver sabido. Era evidente que seriam necessrios muitos
minutos de intercmbios amistosos para derreter aquele homem de pedra.
Lewis bateu na porta do quarto justo no momento em que Edward
deslizava um corcel de nix em sua impecvel camisa branca. Estava
pensando em sua estratgia para o baile dessa noite, uma estratgia que no
contemplava esse gesto de se abandonar como o tinha feito na Academy. Seria
civilizado com a senhorita Fairleigh, nada mais. No a tocaria. No sorriria.
Sobre tudo, no danaria com ela. At que encontrasse uma maneira de
controlar essas reaes que se tornavam inquietantemente imprevisveis, no
voltaria a se aproximar dela.
Pouco importava que seus olhos fossem to verdes como os prados da
Irlanda. No importava que estivesse de acordo com que Whistler era um
gnio, nem que sua maneira de se ruborizar desse vontade de estreit-la
contra seu peito e beij-la at a inconscincia. A partir de agora, a chave de
sua relao seria a distncia.
Senhor? disse Lewis. Ao no obter resposta de seu amo, o ajudante se
atreveu a entrar. Temo que surgiu um pequeno problema.
Edward pensou imediatamente em Freddie e os criados, mas desprezou o
pensamento to rapidamente como pde. Freddie tinha dado sua palavra de

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honra. Era a nica coisa que Edward precisava saber. Ajustou o corcel por
debaixo do pescoo em ponta e agarrou sua gravata de lao branca.
Que pequeno problema?
Trata-se da senhorita Fairleigh.
O corao Edward deu um salto. Maldita seja. S seu nome bastava para
que esticassem os msculos entre suas pernas.
Acaso a senhorita Fairleigh no se encontra bem?
No precisamente, senhor. Lewis agarrou a gravata das mos de
Edward antes que este acabasse de enrug-la. Ao que parece, se ps to
nervosa pensando em seu primeiro baile formal, que se encontra... prostrada.
Prostrada? Edward elevou o queixo para que Lewis atasse a gravata.
Uma imagem da senhorita Fairleigh se deprimindo cruzou inquietantemente
por sua cabea. Quase se viu si mesmo a agarrando quando desfalecia.
Um transtorno de estmago esclareceu Lewis.
Apesar de um impulsionou de simpatia, Edward riu.
Quer dizer que est to assustada que decidiu se retirar.
Sim, senhor disse o ajuda de quarto. Sua valentia a abandonou, jura
que voltar para o Keswick amanh, em lugar de ficar em ridculo esta noite.
Em Keswick? Franzindo o cenho, Edward se submeteu a um ligeiro
acerto de seu cabelo.
seu povoado explicou Lewis, e Edward experimentou uma curiosa
pontada de desagrado porque seu criado estava informado desse detalhe e ele
no. A duquesa de Carlisle j no sabe o que fazer, enviou seu criado para
ver se o jovem lorde Burbrooke poderia faz-la ver a razo, mas seu irmo j
saiu para seu jantar na casa dos Brawleighs.
Seguro que minha tia poderia...
Ela diz que tarefa para um homem. A voz da autoridade que apela
para o que racional para uma mulher. Dava a impresso de que Lewis
duvidava de que esta qualidade existisse entre as mulheres. Ainda assim,
durante todo o ano, o ajudante de cmara tinha tentado sem xito levar a
chefa das criadas para a cama.
Falarei com eladisse Edward, embora sabia que aquilo contrariava
suas resolues. O mais provvel que s necessite que algum a assegure
que no ficar sem danar as valsas.
Sim, senhor. Lewis sustentou sua jaqueta para que ele deslizasse os
braos nas mangas. Era um desenho muito comum, com um suave pescoo de
seda e as costas de cetim. Sentava-lhe como uma segunda pele.
Edward ignorou o comicho de excitao que subiu pelas costas. Aquela
misso de boa vontade no representaria perigo algum. Ao fim e ao cabo, qual
atrativo poderia ter uma mulher prostrada?
Escove os dentes disse Lizzie, sustentando o frasco de p dentifrcio.

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Florence afundou a cabea no travesseiro. Jamais sairia desse quarto. Os


Variz esperavam assistir quinhentas pessoas no baile dessa noite. Seu
estmago se retorcia s em pensar. Tinha sido valente at agora. Realmente
valente, mas aquilo era demais para esperar. Quinhentas pessoas! E tia
Hypatia queria que ela os deslumbrasse. Teria sorte se conseguisse sobreviver.
Escove duas vezes balbuciou.
Uma vez mais, antes de sairinsistiu Lizzie. So ordens da duquesa.
Mas eu no penso em ir. No penso ir! No penso ir! Sabia que estava
se comportando como uma menina malcriada, mas no podia impedir. No
podia ir. Simplesmente no podia. Pode ser que por fora fosse uma jovem
atraente mas se sentia irremediavelmente inepta. Com um grunhido, botou o
travesseiro sobre a cabea.
Francamente bufou Lizzie, e Florence sabia que levou as mos aos
seus magros quadris,me d vergonha conhec-la, senhorita Florence.
E voc tambm deveria ter vergonha disse uma voz que a fez se virar
como um raio com o travesseiro agarrado ao peito, apesar de que sua bata era
de um corte perfeitamente sbrio. Tinha os cabelos soltos e caa sobre os
ombros. E aquela era seu quarto. Tudo isso foi o suficiente para jog-la em
pnico.
Lorde Greystowe! disse, com voz afogada.
Ele se sentou tranquilamente na beira da cama como se ela fosse uma
invlida. Florence pensou que pegaria sua mo, mas ele se limitou a acariciar a
manta junto ao seu quadril.
Diga, Florence comeou, me conte o que te assustou.
Bastou s formular sua pergunta, Edward a fez se sentir como uma tola.
Mas no era. Ningum entendia o terrvel que era para ela, e aquele homem,
menos que ningum, porque provavelmente nunca teve medo em sua vida.
Colocou o travesseiro no seu colo e enxugou uma lgrima.
Tia Hypatia disse que vai quinhentas pessoas no baile dos Vance.
E? perguntou ele, como se quinhentas pessoas no fossem nada.
voltou ter lgrimas em seus olhos, mas agora eram lgrimas de aborrecimento.
Ficaro olhando disse, afundando as unhas na palma da mo.
Ficaro olhando e sorrindo e falaro atrs de seus leques como se eu fosse
uma vaca em uma feira de povoado.
Porque muito atraente ele esclareceu, com aquele mesmo tom
exasperante de homem razovel.
Sim! exclamou ela, ao bordo da histeria.
Edward sorriu e o humor de Florence mudou imediatamente. Como se
atrevia a zombar de seus temores? Antes que pudesse impedir, golpeou o peito
com ambas as mos. Edward as agarrou antes que ela pudesse dar um
segundo golpe.
Vem escolheu e deu um beijo suave sobre os ns dos dedos de cada

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punho. Este gesto a assombrou de tal maneira que nem pensou em retirar as
mos. Os olhos de Edward brilhavam com humor e algo que, se tratando de
qualquer outro homem, ela haveria dito que era carinho. Se me permitir,
explicarei as estatsticas, senhorita Fairleigh. Com quinhentos convidados, ao
menos a metade delas mulheres, pode estar segura de que... digamos... umas
vinte sero mais bonitas que voc. Muitas outras tero jias mais
deslumbrantes que as suas. Um bom nmero delas estaro vestidas to fora
de tom que qualquer um que as veja no poder apartar a vista. Acrescente
isso quantos convidados so os protagonistas ou destinatrios das fofocas, e
ver que nem sequer a dcima parte dos pressente te olhar.
E uma dcima parte so cinquenta interveio Lizzie, orgulhosa de suas
habilidades em matemtica.
Florence no se sentia nem impressionada nem segura.
A nica dana que sei danar so bailes tpicos do campo disse, com
voz ainda tremente. No recordo nem um s passo dos que o professor de
dana de tia Hypatia tentou me ensinar.
Edward apertou suas mos.
Recordar. Assim que comear a msica, lembrar de tudo. Vamos,
Florence. Onde est aquela jovem que fascinou o duque de Devonshire com
seu engenho? Onde est sua valentia?
Na bacia balbuciou Florence.
No diga bobagens disse Edward. Isso era s a comida.
E agora que saiuacrescentou Lizzie, com sua tpica mentalidade
prtica e campestre, j no tem que se preocupar em ficar doente. Florence
tinha os ombros afundados. No queria ser forte. Queria ser dbil e indefesa e
ficar onde estivesse a salvo. Mas Lizzie contava com ela, igual a tia Hypatia, e,
em certa maneira, tambm Edward. Se sua prima fosse uma covarde, ele
no ficaria nada bem.
Suponho que no tenho alternativa.
Nenhuma alternativa conveio Edward, e sorriu. Florence viu em seu
olhar um pitada de orgulho e pensou que, finalmente, possivelmente no
falharia.

Captulo 4

Um calafrio ardente passou nos ombros nus de Florence. Edward a


observava descer a escada circular da tia Hypatia. Estava estampado no rosto
uma expresso de absoluta estupefao.
Talvez disse, com um tom excepcionalmente fraca , voc foi mal
informado.

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Florence no sabia como tomar sua reao, nem a sua prpria. Edward
nunca tinha olhado assim, como os outros homens, como se fosse um lanche
que queriam devorar. Normalmente, aquele olhar a incomodava. Agora, no
entendia por que a adulava. Sem dvida, no desejava sua ateno. Era o
oposto de tudo o que ela valorizava em um homem. No era nem gentil, nem
afetuoso e, certamente, nada de seguro. Sim, essa era a verdade. O mais
provvel era que sua resposta seria apenas nervos.
O que foi mal informado ? perguntou, e seu tom se aproximou
perigosamente a histeria.
Sim ele murmurou e levou a mo ao impecvel peitilho. O anel de rubi
com o selo de seu pai brilhou em seu dedo mindinho. Temo que ser a
mulher mais bonita esta noite.
Basta disse a duquesa, balanando a sua bengala de marfim. Fique
ao lado para que possa ver.
Para a ouvir, Florence se virou lentamente. Sabia que tirou o melhor
partido possvel. Seu vestido era de cetim cor narcisista, com um corte baixo
nos ombros e uma cauda de tule manchada. Por debaixo desta magra capa, o
vestido engolia metros e metros de tecido, uma extravagante amostra de cujas
dobras surgiam trepadeiras de rosas de seda rosadas. Outras rosas decoravam
seu fino coque. No pescoo usava uma gargantilha formada por milhares de
prolas urdidos para desenhar flores. A cintura do vestido exigia uns laos to
apertados que Florence se sentia como se duas grandes mos a enlaassem e
rodeassem pelas costelas. Era uma sensao muito prazerosa, mas o resultado
que seus peitos ficavam to exageradamente elevados que temia que seu
decote fosse muito pronunciado.
Se assim fosse, tia Hypatia no mostrou nenhum sinal de desaprovao.
Em seu lugar, tocou o colar com um dedo rgido j pela idade. Assentiu com um
gesto brusco.
Te cai bem disse . Nunca me convenceram as moas que usam
fitas em torno do pescoo. No se tiverem algo melhor que brilhar.
Agradeo que tenha me emprestado disse Florence, que sabia que a
duquesa ps a mesma gargantilha da jovem. Saberei cuid-lo.
Estou segura que saber disse tia Hypatia. A luz proveniente de um
candelabro na parede brilhou com uma fasca repentina em seu olhar. Acaso
pensava em seu querido duque j falecido ou em alguma outra conquista de
sua juventude? No cabia dvida de que as tinha vivido. A duquesa era uma
pessoa muito segura de si mesmo para que tivesse acontecido de outra
maneira. Entretanto, Florence duvidava de que algum dia compartilharia o
segredo. E logo, assim que Hypatia piscou, o brilho desapareceu de seus olhos.
Quando recuperou o controle de si mesma, deu ao criado um golpe seco na
panturrilha com a bengala.
--- John, esta esperando? disse com voz seca o homem em questo,

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diga que tragam a carruagem.


Sim, Excelncia respondeu ele com sua voz cerimoniosa, como se
receber golpes de sua ama fora uma questo de todos os dias. Florence se
perguntou no que havia se metido quando deixou duquesa tom-la sob sua
tutela. Se no podia viver para cumprir com os planos de Hypatia, acaso
acabaria tambm com as panturrilhas doloridas?
Seu corao teve tempo suficiente para se agitar antes que o carro se
aproximasse pausadamente seguindo a linha de carros at a porta. Aqueles
vestidos que entrou na sua vista enquanto esperavam! Essas sedas e pedras
preciosas e nuvens de perfumes caros! Desta vez se alegrou de que madame
Victoire no tivesse economizado nos gastos de seus vestidos. Ao menos teria
o aspecto de algum que pertencia a esse crculo.
Quando chegaram na elegante entrada das portas garagens, Edward a
ajudou a descer do carro. O contato de suas mos dificultou ainda mais a
respirao que o espartilho impedia. Nunca tinha imaginado que um homem
pudesse ter tanta fora, porque parecia no pesar nada em seus braos.
Quando Edward a deixou sobre o pavimento, seus olhares se cruzaram. Os
olhos de Edward brilhavam como duas intensas e misteriosas chamas azuis e
quentes, completamente concentrado nela. Florence sentiu um calor que se
derramava sobre os seios. Por muito que o desejasse, era impossvel mitigar a
reao. Envergonhada, tocou no tule que cobria o corpete. Edward desviou o
olhar.
Cuidado com a cauda do vestido advertiu, com a mesma secura de
sempre, e ajudou duquesa descer.
Quando esta esteve preparada, se dirigiram juntos para a escada.
Agradecida pela distrao, Florence no podia conter sua curiosidade. Jamais
tinha estado em uma casa to elegante.
A seus olhos, aquilo parecia um palcio. Um par de tochas em forma de
ninfas, com bolas de gs balanando sobre os ombros, iluminavam a zona de
recepo, uma vez cruzada a porta. Enquanto o criado de libr anunciava seus
nomes, Florence olhava com olhos exagerados. As ninfas no levavam mais
indumentrias que um tecido vaporoso como um leno que parecia se ajustar
as suas partes ntimas. Tinham nus os seios, cujas pontas acabavam em uns
mamilos grossos, no rigidamente grossos, posto que as ninfas tinham frio, a
no ser suaves, como se a brisa que soprava sobre os lenos beijasse
brandamente sua pele.
De repente, sentiu um impulso irracional. Gostaria de tocar aquele bronze
gentil. E logo, o que parecia ainda mais intrigante, pensou que gostaria de
ocupar o lugar das ninfas, igualmente nua, e ser beijada pela suave brisa e
admirada pelos convidados. Ao fim e a cabo, uma esttua no podia se
comportar como uma tmida. Uma esttua s podia ser adorada. Tocou a base

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metlica, e se surpreendeu como estava fria.


Florence advertiu a duquesa com um sibilar de voz.
Ela acelerou seus passo com o flego entrecortado. No que estava
pensando? Sem dvida, seus medos mais recentes tinham virado sua cabea.
A sua maneira, a casa dos Vance era to labirntica como a estao do
Euston. Aquela manso do Knightsbridge tinha sido desenhada por Robert
Adam em um estilo rico e clssico. Em todos os sales abertos aos convidados
(e havia muitos) se elevavam colunas de mrmore e tetos de estuque dourado
magnfico, esplndidas entalhe. Os quadros eram to bem trabalhados que
Florence nunca tinha visto na Academy of the Arts. Com dificuldade, abriu
caminho entre o Gainsbouroughs e Reynolds e seguiu a uma criada por umas
escadas at chegar ao quarto de banho das mulheres.
Naquela concorrida penteadeira, uma atenta criada pegou sua capa,
arrumou seu cabelo e, o melhor de tudo, mostrou um lugar tranquilo onde
podia se sentar. Ali, ao resguardo de uma tela de palmeiras plantadas em
suportes de vasos, enquanto o ar suave da noite entrava por uma janela
aberta, Florence fechou os olhos e tentou recuperar o flego. Disse a si mesma
que o faria da seguinte maneira: tomaria a festa com calma; falaria quando
falassem; falaria quando o pedissem e, sobre tudo, prestaria ateno a
qualquer cavalheiro que se apresentassem. Quanto antes estivesse instalada
em sua prpria casa, mais rpido poderia pagar a tia Hypatia pela f
depositada nela, por no falar de dinheiro.
Tinha comeado a refrescar o rosto quando trs mulheres jovens se
detiveram do outro lado da entupida cortina de novelo. Para consternao de
Florence, eram as duas senhoritas Wainwright, vestidas com idnticos vestidos
de tarlatana. Estavam to perto que ia ser impossvel sair sem que a vissem.
Possivelmente ficaria mais um pouco onde estava. Ao fim, a discrio era a
cara mais apreciada da valentia. Uma vez justificada sua covardia desta
maneira, Florence se deu nimos para esperar mais tranquilamente possvel.
Dizem que est loucamente apaixonado dizia a maior das irms
Wainwright. Se chamava Greta, conforme recordava Florence, e a menor se
chamava Minna. As duas irms eram atraentes, e pareciam amazonas, com seu
cabelo escuro e brilhante e seus olhos igualmente escuros e brilhantes. Seus
cachos de cabelo, que Lizzie tinha renunciado propor a Florence para seu
cabelo, penduravam em perfeitos saca-rolhas que chegavam aos ombros. As
duas cantavam admiravelmente e tinham todo um repertrio de afetaes. Seu
nico defeito, se que era um defeito e no um produto da imaginao de
Florence, era uma certa petulncia que aparecia em suas bocas. Em realidade,
quaisquer que fossem as ambies da Hypatia, Florence no podia se imaginar
brilhando a estas encantadas jovens.
Me custa muito acreditar que seus afetos estejam comprometidos.
disse uma terceira mulher que Florence no conhecia. Todo mundo sabe que

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um galanteador incorrigvel. Seguro que s tenta se comportar como um bom


primo.
Possivelmente objetou a senhorita Minna com um tom altivo e
superior. Mas um dos dois primos no aprova a relao. Eu mesma o vi
quando a rechaou. Arrancou galopando sem dizer uma palavra quando a
pobre garota se chocou contra seu cavalo. Pensei que estalaria em lgrimas ali
mesmo.
Meu Deus, pensou Florence, e quis se levantar da cadeira. Estavam
falando dela, dela e Edward. Com o corao pulsando a toda pressa, se
encolheu em seu lugar e esperou que as mulheres no a vissem.
Felizmente, estas estavam muito concentradas em sua fofoca para olhar
ao seu redor. E enquanto Florence mantinha o flego, a terceira sussurrou
furiosamente no ouvido de Minna. Quando acabou, os cachos de cabelo
tremeram de pura indignao.
Bem, isso disse, a calnia mais horrvel que ouvi. Freddie
Burbrooke adora s mulheres. Qualquer que o tenha conhecido sabe. Em
qualquer caso... disse, dando um golpe com seu leque pintado mo, no
sei por que teramos que nos preocupar com uma perfeita desconhecida. Se
no fosse por essa velha bruxa decrpita que a leva a todas as partes,
ningum a prestaria ateno.
A verdade que atraente disse Greta, com o tom de quem se sente
muito segura de sua prpria beleza para ver uma ameaa.
Mas uma atrao de leiteria reprovou Minna. E quem de ns pode
estar segura de que essas bochechas rosadas no so produto de algum
xarope?
Se o trio tivesse visto Florence nesse momento, descobriria que as suas
bochechas rosadas eram verdadeiras. At as orelhas queimavam. Sentiu alvio
quando viu as mulheres se dirigir porta. Isso sim, a terceira lanou sua frase
final.
uma atrao animal disse, quando se afastaram com o frufru de
seus vestidos. o suficiente e gorda, e os homens so os piores de todos os
animais. Ouviu o que fez o cavalo de Devonshire com seu chapu?
Florence levou as mos s bochechas com um gesto brusco. Realmente as
pessoas se dedicavam a falar disso?
Uma risada suave e musical a trouxe de volta realidade. Florence elevou
o olhar. Uma moa magra de cabelo loiro encrespado e sardas separava uns
cachos junto orelha, como um caador africano que encontrou sua presa.
Por seu olhar de terror disse, acredito que voc a infame senhorita
Fairleigh.
As palavras daquela moa eram to dolorosas que Florence s conseguiu
rir. Se levantou e a saudou com uma ligeira inclinao. Exatamente disse.
Com as bochechas de leiteira includas.

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E eu respondeu a moa, sou Meredith Vance, a debutante menos


agraciada de Londres. Apertou a mo de Florence com um gesto seco e
pouco feminino. Vamos sair juntas e demonstrar a essas pobres presunosas
que as garotas normais, comum e as leiteiras sabem se comportar?
Florence no tinha reconhecido a senhorita Vance, mas sabia que era a
filha do anfitrio e, portanto, a filha de um duque. Por isso, sua oferta a
desconcertou por um momento.
Ser uma honra para mim, senhorita Vance respondeu quando
conseguiu recuperar a fala.
A senhorita Vance franziu o nariz.
Me chame de Merry disse, como se Florence fosse a filha de um dos
pares de seu pai. Assim me chamam todas as minhas amigas e estou segura
de que ns duas seremos.
A generosidade da senhorita Vance cativou Florence. Por muito que tivesse
saudades de Keswick, seu povoado no tinha sido mais que o lar de numerosas
ancis muito refinadas. Florence no recordava quando tinha sido a ltima vez
que tinha tido uma amiga de sua idade. Certamente, pensou mais calma, a
generosidade da senhorita Vance a impedia de pensar em se esconder no
quarto de banho das damas toda a noite.
J ver como meus irmos se lanaro em cima de voc predisse sua
salvadora.
Florence tentou adotar uma atitude demonstrando que para ela essa era
uma boa notcia.
Edward estava apoiado contra a parede com sua taa de champanha,
observando um interminvel desfile de homens girar em torno de Florence
Fairleigh no salo. Tal como ela tinha advertido, era uma bailarina especial. E
no tinha nada de surpreendente que nenhum de seus acompanhantes
parecesse importar. Mas bem, olhavam-na com olhos caninos, tentando com
seus comentrios engenhosos que ela levantasse suas tmidas plpebras.
Inclusive os homens maiores se emprestavam a este jogo, como se Florence,
em sua inocncia, os fizesse recordar a prpria.
S Freddie teve xito. Chegou tarde com uma avalanche de desculpas e
imediatamente convidou Florence a danar uma valsa. Em poucos minutos, ela
sacudia a cabea rindo, se sentindo mais cmoda em seus braos que com
nenhum outro homem. Seu sorriso deslumbrou Edward do outro lado do salo.
Freddie era bom com ela. Freddie a permitia ser ela mesma. Inclusive quando a
separou para apresent-la a seus amigos, ela conservou aquele olhar radiante.
Edward a viu falando com eles e os viu rir ante qualquer ocorrncia de
Florence. Graas a algum subterfgio, Freddie tinha encontrado uma maneira
de compartilhar seu encanto com ela.
Seus temores anteriores bem podiam ter sido um sonho. Certamente, j
no necessitava sua ajuda.

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Edward afundou as mos nos bolsos, mais cabisbaixo do que jamais


lembrava ter estado. No deveria olh-la dessa maneira. S conseguia se
torturar. Mas como podia dirigir seu olhar para outro lado? Peter Vance danava
com ela agora, uma alegre polka que no poderia haver posto melhor em
evidncia sua rigidez no baile. Por que cativava aquela estupidez dela? Sentia o
corao pulsar com violncia quando ela inclinava seu magro pescoo para
olhar os ps vacilantes, quando seu vestido roava a perna de Vance, quando a
via Deus tenha piedade de sua alma se ruborizado depois de que Vance ter
se inclinado para murmurar alguma provocao em seu fino ouvido de
caramujo.
Edward rangeu os dentes. Era um idiota. Um verdadeiro e absoluto idiota.
A obsesso que sentia por aquela moa no tinha absolutamente nenhum
sentido. No fazia bem nenhum. Nem a ele, nem a ela, nem a Freddie.
As pessoas comeam a falar na afronta disse uma voz afnica e
infantil a seu lado.
Pego por surpresa, Edward se virou e descobriu diante dele o sorriso largo
e sardento da filha mais nova de seu anfitrio. Recordou hav-la conhecido na
feira do Tattersall, uma menina louca por cavalos, to plaina em sua linguagem
como em seu aspecto.
Senhorita Vancedisse, e se inclinou com um gesto de cortesia para
beijar sua mo. Perdoe-me por no haver notado sua presena.
Deu-lhe um golpe seco com seu leque que fez pensar mais em tia Hypatia
que em uma mulherzinha coquete de dezessete anos.
Acaso no me ouviu? As pessoas dizem que Florence Fairleigh no a
agrada.
Confundido, Edward entrecerrou os olhos.
Voc conhece senhorita Fairleigh?
Claro que sim disse ela. Sua prima e eu somos grandes amigas...
desde que ouvi essas bruxas Wainwright falando mal dela na penteadeira das
damas.
Edward sentiu que esticava toda a coluna. Algum tinha ferido Florence?
Algum tinha se atrevido? Quais eram as bruxas Wainwright?
Seu grunhido involuntrio fez rir a sua acompanhante.
As bruxas Wainwright, cuja me no deixou de perseguir voc estes
ltimos dois anos.
Ah disse ele, e franziu inconscientemente os lbios com um gesto de
desagrado, Greta e Minna.
Sim, Greta e Minna. E se voc no danar com sua prima, todo mundo
ficar convencido de que a desaprova. A moa entrecerrou os olhos e apoiou
a ponta de seu leque no meio do peito. No verdade que voc no gosta
dela, no? No me agradaria nada pens-lo. Porque evidente que uma
moa boa e perfeita para seu irmo. Se sua inteno for ser cruel, me veria

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obrigada a diminuir em uma boa medida a avaliao que lhe tenho.


Edward se surpreendeu ao se inteirar de que a senhorita Vance tivesse
alguma avaliao por ele. Ao ser pego por surpresa, s teve a presena de
esprito suficiente para piscar quando ela o agarrou por ambas as mos e o
puxou para a multido no salo. Que rabugice a sua para se comportar com
esse descaramento em pblico! Danaremos at chegar onde ela est
disse, o obrigando a elevar os braos at a posio adequada. Agora ela est
com o meu irmo Peter, e j pediu duas danas. Se voltar a faz-lo, mame se
assustar e pensar que pensa fazer uma declarao. Ele saber que ter que
ceder. Ao contrrio do que Edward esperava, a senhorita Vance, a garota
sardenta e louca por cavalos, se mostrou ser uma bailarina consumada. Quase
antes que se desse conta, o tinha feito girar entre os outros casais at chegar
junto a Florence. No estava seguro, mas suspeitava que a senhorita Vance
quem tinha tomado o comando.
O mundo de Florence se encolheu at abranger uma s alma. Edward
estava diante dela. Edward, o Alto. Edward o Sombrio. Edward, o os olhos como
brasas e lbios sensuais. Peter Vance se deslocou e desapareceu no seu campo
de viso, embora no tinha se afastado mais de um metro. Florence s
conseguiu ver o irmo mais velho de Freddie. Aquilo no era bom augrio,
pensou, nada bom.
OH disse, com uma voz ridcula, e levou uma mo ao peito para
impedir que o corao saltasse pela boca. Edward.
Florence ele respondeu, com uma leve e formal inclinao da cabea.
Seus ombros eram verdadeiramente largos. E a jaqueta de seu fraque negro
rodeava perfeitamente a magreza de sua cintura! Com a dignidade que era o
habitual, Edward se endireitou. Me concederia a honra desta dana?
Florence piscou. Quer danar comigo?
Ele franziu o cenho e ela se sentiu em seguida mais aliviada. Era o Edward
carrancudo que estava acostumada.
Sim, quero danar contigo. Tem alguma objeo, prima?
OH, no ela respondeu. Estaria... estaria encantada.
Nesse caso... ele disse.
Como se a tivessem condenado, a orquestra comeou uma valsa. Florence
sentiu que a pele se arrepiava quando ele a pegou em seus braos. Soube
imediatamente que aquela dana era diferente. Edward a tinha colhido com
completa segurana, como se tivesse nascido para reinar nos sales de baile. A
mo com que sujeitava a cintura quase a levantava instavelmente a cada
passo que dava.
Deixa de olhar os ps ele sussurrou, e por um momento aproximou
sua bochecha sua.
Ante aquele contato, Florence sentiu que suas extremidades se
convertiam em mel, lquida e quente, como se a tivessem deixado se

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derretendo ao sol.
OH disse, fascinada, apesar de todas as ideias razoveis que
aconselhavam se calar. Mas sabe danar divinamente.
Ele soltou uma risada, a segunda vez que ela o via fazer. Tinha vontade de
voltar a ouvir esse alegre som. Queria ouvi-lo todos os dias. Edward estreitou
seu abrao e, de repente, os seios do Florence tocaram ligeiramente seu peito.
Aquilo, pensou ela, enjoada, era ainda mais agradvel. Suas pernas, to largas,
to seguras, roavam as dobras de seu vestido. Ela s tinha que seguir seu
movimento, s tinha que se deixar levar.
como voardisse, incapaz de ocultar seu sorriso para si.
Devolveu o sorriso, seu rosto acompanhando seu olhar, seus olhos azuis
brilhantes e acesos.
Assim a dana, Florence, para isto que a inventaram. Ela reteve o
flego com prazer quando ele girou ainda mais rpido. Os demais casais
pareciam se afastar, como as guas no seu caminho. A orquestra acelerou o
ritmo vertiginoso e magia da msica. Ela se agarrou com firmeza a seus
ombros e fechou os olhos.
bela como uma rosa ele murmurou, o bastante alto para que ela o
ouvisse.
Com um suspiro silencioso, a atraiu ainda mais para ele. Ela sentiu a
calidez de seu corpo, a dureza de seu peito. Agora respirava rapidamente
devido ao esforo. Para dentro. Para fora. Agitando seu cabelo, sentindo o calor
em sua bochecha. A msica a enfeitiou. Algo pulsou dentro dela, uma dor,
nsias indescritveis. Acreditou que ele murmurava seu nome. Sim, pensou, e
pronunciou a palavra com lbios mudos. Possivelmente ele a tinha visto.
Edward apertou a mo de Florence na sua, seus fortes dedos enviaram uma
mensagem que seu corpo no podia deixar de ler. Sem aviso prvio, uma onda
de calor a banhou inteira. Os joelhos fraquejaram e cederam e tropeou sobre
os ps de Edward.
Ele a agarrou antes que casse.
Meu Deus ela disse, envergonhada por sua queda. Temo que de
tanto girar acabei me enjoando.
Desta vez o cenho franzido de Edward era mais signo de preocupao que
de censura. Estreitou a cintura at que recuperou o equilbrio.
Vamos, vem tomar um pouco de ar.
Edward no quis ouvidos suas objees, e a conduziu para fora do tumulto
e da sala de baile por um corredor at uma grande estufa. Florence teria
gostado de ver aquela maravilha durante o dia. Com o teto alto por cima de
suas cabeas, a estrutura de ferro branco brilhava fracamente luz da lua.
Possivelmente, como o Crystal Palace, a tinha desenhado o grande Paxton. A
estrutura era, sem dvida, bastante imponente. Pequenos abajures japoneses
com forma de pagodes* dourados e negros iluminavam os caminhos

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serpenteantes. Com suas botas esmagando o cascalho, Edward a conduziu


deixando para trs enormes palmeiras e bancos de samambaias e uma grande
lacuna com lrios em cujas guas dormitavam peixes laranja. Finalmente, se
deteve sob uma fresca cpula de vidro onde cresciam rosas de todos os tons e
cores imaginveis banhando tudo na fragrncia do aromas.
Vem aqui. disse, e a fez se sentar em um primoroso banco de ferro
forjado. Feche os olhos e respire. Florence se surpreendeu ao ver que se
sentava junto a ela e dava tapinhas na mo. Lizzie te apertou muito forte os
laos, no isso?
OH, no ela disse, e abriu rapidamente os olhos para encontrar seu
olhar. A criada de tia Hypatia no a teria deixado. Foi a dana, acredito.
Tantas voltas. Foi maravilhoso, sem dvida, mas de repente tive muito calor.
Ele relaxou o cenho e seus olhos acostumou com a escurido. Tinha uma
expresso do mais peculiar.
Disse que te deu muito calor.
Sim. Florence se abanou ao recordar. Um calor assombroso. Como
se algum me tivesse deixado cair em uma panela de vapor. Acha que vou
ficar doente, o que voc acha?
Sabia que as palavras no tinham sentido. Embora a dana no tivesse
sido to desastrosa como ela temia, queria voltar para casa.
No ele disse, mas tocou sua bochecha com o dorso da mo.
Agora volto a sentir outra vez! exclamou Florence, com a voz afogada.
Florence ele interrompeu, sua voz uma mescla de risada e grunhido.
No pode ser to ignorante para no saber por que te deu tanto calor.
Bem... ela comeou a dizer, e seu olhar se deteve em seus lbios
sorridentes. Estou segura de que no ... conheci outros homens atraentes
antes, para que saiba, mas nunca me afetaram assim!
No? Seus olhos eram pesados, seu tom um grunhido suave e
insinuante. No a fizeram sentir calor de dentro para fora? No fizeram
desejar e sentir como uma dor, pensar que morreria se no os abraava?
Edward aproximou a cabea, e seus lbios roaram sua bochecha como
um pedao quente de cetim.
Edward ela reclamou com voz afogada, e um estremecimento
substituiu seu rubor. Florence desejava que ele no tivesse dito essas coisas,
que no se aproximasse tanto. No ter inteno de me beijar!
Isso, precisamente... ele disse com a mesma mescla de risada e
grunhido, e deslizou a boca ao longo de seu queixo. Asseguro que no tenho
a inteno. O sentido comum o probe e tambm a decncia. E cada gota de
afeto que meu corao derrama por meu irmo.
Ela no entendia o que Freddie tinha haver ver com tudo isso, mas estava
segura de que o que ele fazia agora se podia descrever como um beijo. Tinha
deslizado os lbios por cima dos seus, suaves mas firmes e se separou para

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respirar rapidamente. Ela elevou as mos at seu peito com as palmas para
frente, com inteno de recha-lo, mas sentiu que, misteriosamente, no
conseguia. Se sentia como a vtima de um hipnotizador, apanhada no feitio de
seu magntico poder. Seu peito era to duro, to quente. Incapaz de resistir,
pinou com os dedos no tecido engomado de sua camisa.
Me detenha, Florence ele murmurou, tremendo sob seu contato. Me
detenha antes que possa machucar aos dois.
Se detenha voc mesmo ela advertiu, embora no poderia nem
imaginar de onde tinha tirado o descaramento para falar dessa maneira.
Ao menos no estava zangado. Com uma risadinha leve, beijou o seu
queixo, e ento fez algo que nunca ningum tinha feito. Primeiro lambeu o
lbio inferior, logo pressionou mais frente com a ponta de sua lngua, at
finalmente abrir a dobra exterior de seus lbios.
Que doura disse, e voltou a faz-lo, mais profundamente que antes.
Florence estava desconcertada mais a frente do medo. Aquela curva suave
e mida deslizou entre seus dentes antes que tivesse a fora de vontade para
det-la. Agora sentiu o gosto do ponche de champanha que ele tinha bebido,
sentiu a textura de sua lngua quando esfregou contra a sua. O efeito era
particularmente sedutor. Dava vontade de lamb-lo na sua vez, de fechar os
olhos e suspirar. Mas aquilo era uma intimidade que dava vergonha, algo que
nem sequer um marido se entregaria. E agora ele a chupava, sugando sua
lngua como quisesse arranc-la da boca. Os ombros esticaram e com as mos
se agarrou aos braos de Edward. O corao pulsava como uma raposa no final
da caada. Um beijo j era bastante srio, mas isto... esta invaso carnal
descarada... No podia permitir, simplesmente no podia.
Me deixe ele sussurrou, quando ela virou a cabea para o lado. OH,
Deus, Florence, ficarei louco se no poder te beijar.
Escapou de sua garganta um som, um gemido apagado. Sua doce e rouca
prece a fez estremecer de cima a baixo. Tinha razo, se sentia atrada por ele.
Aquele calor suave corria por suas veias, demorando em baixo do seu ventre e
suas coxas, como uma mar que nenhuma fora podia deter.
Me deixe ele repetiu, como se intusse sua progressiva debilidade.
Beijou seu pescoo, e logo o lbulo da orelha. Um beijo, Florence. Um beijo
para nos satisfazer aos dois. Ningum nos ver. Jamais deixaria que algum
nos visse.
Ela tentou pensar em tia Hypatia, nos quinhentos convidados que de
repente poderia sair para tomar ar. Tentou pensar no que tinha vindo procurar
aqui. Um homem agradvel e seguro que se transformasse em seu marido.
No uma uva sem semente mal-humorado e perverso que primeiro a insultava
e logo rogava que concedesse um beijo.
Infelizmente, seus esforos foram em vo.
S um? inquiriu, em uma baforada vergonhosa para tomar ar.

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Cobriu sua boca com um gemido que pareceu um suspiro, procurando com
a lngua, a acariciando, rodeando lentamente pelas costas. Desta vez, devolveu
o beijo. No pde resistir. Ele era suave, mas implacvel, como o melao
deslizando por uma frigideira quente.
Sim felicitou ele por sua tentativa de penetrao. Florence. Me beije
o mais profundamente que puder. Deslizou uma mo por suas costas at
segurar a cabea na palma da mo. Inclinou seu pescoo, a guiando, pensou
Florence, sentindo um alarme peculiar e clido, de modo que sua
vulnerabilidade diante de sua posse seria absoluta. Alm disso, seu pescoo
no era o nico que se inclinava. Edward tinha comeado a levar para trs, e
ela se sentiu tonta quando ele a deixou descansar sobre a madeira do banco.
Os tecidos e o cetim se esfregavam e assobiavam. Ela teve que se apertar as
suas costas para no cair, e logo descobriu que desejava se agarrar as suas
costas. Era larga e era um prazer que no podia resistir. Sua calidez, o
movimento lento e ondulante de seus msculos. Edward elevou a boca para
pegar ar, e voltou a se afundar.
Oh, a cabea dava voltas. Ele a pegou pela cintura, logo baixou at o
quadril, e finalmente se introduziu por debaixo do vulto de suas anquinhas para
agarrar seu traseiro como se tivesse saudades da textura generosa de sua
carne. Seu gemido no foi o protesto que deveria ter sido. Seu peso era to
agradvel entre as pernas. Isto era o que homens e mulheres estavam
destinados a fazer. Sua dureza era o oposto adequado a sua suavidade, sua
presso a sua falta de resistncia. Sucumbiu necessidade de apert-lo com
fora, e deslizou os braos por debaixo de sua jaqueta.
Para surpresa dela, sentiu a camisa mida que aderia sua pele.
Florence grunhiu ele, no sabe o que faz.
Mas ento, a beijou novamente, desta vez com mais fora, como se sua
vida dependesse da desmedida pilhagem de sua boca. Edward apertou os
dedos sobre seu pescoo, e os deslizou por debaixo da gargantilha de tia
Hypatia. Quando o anel de seu pai roou sua pele, Florence sentiu o calor febril
do metal. Seu aroma se derramava sobre ela, no s a colnia, mas tambm
um aroma sutil e animal. Ele comeou a empurrar seus quadris contra os dela,
lentamente, mas com fora, esfregando abaixo do centro do seu ardor. O calor
pareceu redobrar quando ela se deu conta de que seu viril membro no era to
suave. Pelo contrrio, era grosso e palpitava, duro, como uma criatura que
necessita de um acompanhante.
De repente, presa no pnico, tentou se desprender, mas ele redobrou a
fora de seus abrao. Tinha comeado a murmurar seu nome, a cravando com
sua dureza. Parecia que seu corpo tinha escapado a seu prprio controle.
Florence no podia esperar que o controlasse, no podia se deter e pensar.
Teve que recorrer aquilo sobre o qual tinha ouvido brincar tantas vezes os
moos da aldeia. Procurou entre suas pernas e deu nas suas partes um forte

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aperto. Aparentemente, tinha feito como era devido porque, afogando um


grito, Edward recuou bruscamente como se o tivessem apunhalado. O brilho
escuro de seu olhar foi suficiente para que Florence tremesse. Levou a mo na
boca ardendo enquanto tentava levantar.
Sinto muito disse quase incapaz de articular palavra. O machuquei?
Se me fez mal?! Pelo amor de Deus? exclamou ele, alisando os cabelos
com as duas mos. Logo deixou cair cabea e respirou vrias vezes, longo e
profundo para levantar o ventre e o peito. O lugar onde ela tinha apertado
ainda fazia vulto entre suas pernas, o tecido negro tenso pulsando como um
corao vivo. Ao v-lo, Florence voltou a sentir calor e soube que tinha perdido
a cabea. Era evidente que no podia se reprovar ter posto fim a sua afronta!
Como se Edward intusse seu olhar, abriu os olhos. Diferente dela parecia
ter recuperado a calma.
Fez exatamente o que tinha que fazer disse. Sou eu quem deve
pedir desculpas. Bebi mais champanha que podia, me aproveitei da sua falta
de experincia. Minha atitude foi de tudo revoltante, e te prometo que jamais
voltar a acontecer.
Edward estava dizendo que s a tinha beijado porque tinha bebido muito.
A confisso a deveria ter aliviado, mas no foi assim. Florence pregou as mos
sobre a saia.
O que tem feito no absolutamente horrvel. Ele deixou escapar uma
risada rouca.
Me alegro de que no tenha sido horrvel, mas no foi correto. No deve
deixar outros homens ficar contigo a ss onde possam tentar.
No sou to imatura para no saber disso ela respondeu, seca, com
um correspondente indcio de ira. S que... e bem, se supe que meu
primo!
Assim . Edward suspirou e voltou para puxar o cabelo, deixando
umas mechas para cima que davam um aspecto cmico. Tinha razo ao se
preocupar de seus cachos. Em realidade, sim, podiam se voltar selvagens. Mas
ele no se deu conta. Assinalou o caminho com um gesto da cabea.
Possivelmente deve ir. No quero que ningum sinta sua falta.
Ela sabia que tinha razo. Se levantou e alisou as dobras do vestido,
embora sentia um perverso rechao ideia de ir. Est seguro de que se
encontra bem?
Sim ele respondeu, severo. Agora, v. Florence deu alguns passos
vacilantes e se voltou. Seu cabelo.
Ele franziu o cenho e a olhou.
Tem umas mechas apontando para cima. Ter que pentear.
Farei Isso ele assegurou.
E Florence no teve mais desculpa para ficar.
Assim que a viu partir, Edward afrouxou as pernas. Como podia ter sido

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to irresponsvel? Qualquer um poderia t-los visto. Florence teria


protagonizado a runa de sua reputao, por no falar de seus planos para
salvar Freddie. Edward no podia nem imaginar como tinha chegado to longe.
Toda sua vida tinha respeitado o valor da disciplina. Inclusive antes que seus
pais morrerem e o deixarem sozinho para cuidar de Freddie, tinha sido dono de
suas paixes. Edward no chorava quando brigavam, nem quando cortava os
joelhos, nem quando era objeto de brincadeira de seus companheiros porque
se negava a acossar aos meninos de condio inferior. Edward era um
Greystowe, um duque ingls. Quando se fixava um objetivo, o seguia.
Certamente no estava acostumado provocar situaes em que a filha de
um proco se via obrigada apertar os testculos.
Maldita seja disse, e queria saber exatamente o que estava
amaldioando.
Com um suspiro comprido e lento se ajeitou. Arrumou o cabelo to bem
como pde e apreciou a considerao de Florence por t-lo advertido. No
conseguia ter uma ideia do que Florence pensava dele, nem tampouco podia
dar o luxo de se lamentar por ter cado nas graa de seus olhos. Se ela
permanecia separada dele, melhor. Era evidente que no podia confiar nele
para cumprir suas prprias decises.
Imogene o encurralou a meio caminho do corredor que ia at o salo de
baile. Edward no pde evit-la. Com a exceo do rudo longnquo da gritaria
e um querubim de mrmore com um ramo de rosas nos braos, estavam
sozinhos.
Enfim te encontro disse ela com voz suave, fazendo subir os dedos
pelo peito do Edward. Charles ficar em seu clube esta noite. Pensei que
possivelmente queria me fazer rolar pelos chos.
Segurou sua mo e a manteve a distncia. Seu cabelo brilhava como a
linhaa na luz incerta dos abajures de gs, e sua pele era de cor marfim.
Estava to sedutora como sempre, to bela e hbil, mas no despertava nele
mais sentimentos que uma esttua.
Pensava me retirar.
Ah, sim? Imogene deixou escapar uma risada. Reconheo que as
festas dos Vance so um pouco aborrecidas, embora deva dizer que sua tia e
sua pequena pupila parecem estar se divertindo. Essa moa toda uma
sensao. Ser melhor que te cuide ou ter mais que uma prima em suas
mos. Seu irmo est parecendo como um apaixonado. Edward ficou rgido ao
ouvir seu tom de voz.
Florence Fairleigh uma mulher perfeitamente respeitvel. Se meu
irmo decide cortej-la, a duquesa e eu dificilmente reprovaramos. Imogene
abriu desmesuradamente os olhos.
Pois, obvio. Estou segura de que uma jovem to agradvel como

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voc diz.
insistiu Edward.
Imogene inclinou a cabea para um lado, e logo desprezou sua
perplexidade. Acariciou-lhe o brao.
Vamos, meu amor, no falemos de nossos parentes. Deixa te levar para
casa disse, e elevou as sobrancelhas com um gesto. Em minha casa, se
quiser.
Edward vacilou. No tinha nenhuma dvida de que a inteno de Imogene
era que a festa acabasse em sua cama, um lugar que ele jurou no voltar a
frequentar. Por outro lado, se usasse o carro em que tinha vindo, teria que
enviar de volta a procurar a Hypatia. Partir com o Imogene economizaria ao
condutor uma viagem. Alm disso, deixaria de postergar a conversa que tinha
pendente com ela.
Pensava voltar para casa advertiu, mas se a oferta se mantm,
estaria encantado.
Certamente que se mantmdisse Imogene, dando um golpe brincalho
no ombro.
Tal como ele tinha suspeitado, ela tinha a inteno de mudar de opinio. O
carro ainda no tinha sado da propriedade dos Vance quando Imogene
deslizou at seu assento e fechou as cortinas. A lanterna que se balanava na
boleia por cima da porta dava ao interior um ar de ninho iluminado. O estofo do
carro era azul, um cetim brilhante de tons plidos que fazia jogo com os olhos
do Imogene.
Agora sim ela disse, lascando um beijo profundo e perito em sua boca
. Assim est muito melhor.
Ele no a deteve. Esperava, mas que bem suspeitava, que se tratava de
uma prece, que seu beijo tivesse nele o mesmo efeito que o de Florence. Mas a
verdade era tal como tinha temido. A lembrana do contato com Florence,
apesar de sua inocncia, era mais excitante que a Imogene real. Aquele prazer
tinha sido mais fresco, mais agudo, mais correto, e que Deus tivesse piedade
de sua alma. Beijar Imogene era incorreto em certos sentidos que ele no tinha
tido o valor de analisar. Ao cabo de um momento, se reclinou em seu assento.
Precisamos conversar.
Meu Deus disse ela com uma risada aguda e nervosa. Estou segura
que eu no gosto de como isso soa.
Ele ps suas mos sobre a dela, que descansava suave e relaxada sobre
sua coxa.
Sabe, te admiro, Imogene. uma das mulheres mais belas e vitais que
jamais conheci. No pode imaginar o agradecido que me sinto pelo tempo que
me dedicaste.
Edward disse ela, soltando a mo, enquanto um rubor ligeiro tingia as
bochechas. No quero seus agradecimentos. Por que faz isto? Estamos bem

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juntos. A paixo que compartilhamos especial.


Edward olhava sua mo ali onde tinha a saia agarrada de cetim. No havia
maneira de dizer aquilo sem feri-la, mas possivelmente era o melhor. Talvez o
mais apropriado para um cavalheiro iria deixar que ela o odeia.
Para mim no especial confessou, o mais pausadamente que pde.
Ela negou com a cabea, como se no pudesse acreditar no que ouvia.
Minha tia tinha razo quando falava de voc. um bastardo perverso e cruel.
Como todos os Greystowe. A menos que haja outra mulher disse, e entrecerrou
os olhos iluminados. Diga que no Milicent Parminster, essa cadela de
dobro cara. Arrancarei o seu maldito couro cabeludo.
No h ningum disse ele, enquanto se perguntava quando tinha
conhecido tia de Imogene. Simplesmente no posso seguir com isto.
Ela soltou um bufado.
Acreditarei que no pode seguir com isto o dia que me contarem quem
tem cansado os testculos.
acabou, Imogene ele seguiu, estou cansado de me sentir sujo.
Se arrependeu de ter pronunciado essa palavra no momento em que saiu
de seus lbios. Ela repetiu, muda, aquela ltima palavra dela. Logo, cobriu a
cara com as mos.
sua prima, no ? A garota que se ruboriza e que no deixa de lanar
olhadas coquetes a seu irmo. Essa sim que uma moa limpa. O bastante
limpa para gritar!
No h ningum ele repetiu, e sua negao se converteu em um
grunhido ameaador.
Mas a Imogene no enganava.
Maldita seja! riu, com uma risada que parecia de vidro. O capitalista
Edward Burbrooke se apaixonou pela ratinha de campo de seu irmo!
Ele a agarrou, pelo brao.
Se falar disto com algum, me encarregarei de arruinar a sua vida.
Nesse momento, acreditava em sua prpria ameaa, ainda sendo injusta.
Mas, felizmente, dava a impresso de que Imogene acreditava.
OH, no o repetirei disse ela em tom zombador. Essa pobre imbecil
assustadia se encarregar de urdir toda a vingana que necessito. Espero que
apodrea sem mim, Edward. Espero que passe toda a maldita vida sonhando
com uma mulher que no poder ter.
Em seguida, ela deu um golpe no teto com seu leque e ordenou ao
condutor que o deixasse ao lado da estrada. Edward estava a quilmetros de
casa, mas no protestou. Sabia que o passeio de volta no seria to
desagradvel como a lembrana de sua maldio.

Captulo 5

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O piquenique tinha sido ideia de Freddie. Uma recompensa, isso foi o que
disse, porque Florence tinha passado a prova de trs bailes em uma semana,
sem mencionar uma apresentao diante da rainha. Se inclinar frente
monarca tinha sido de longe o transe mais fcil, apesar de ter tido que praticar
como caminhar para trs com um vestido de cauda. No tinha nada de
aterrador. A rainha Vitria havia trazido a Florence para a memria das vivas
rechonchudas e amveis de Keswick. Em qualquer caso, se alegrava de ter
superado essa experincia.
Agora, momentaneamente livre de obrigaes, estenderam a manta sobre
a grama no jardim da casa de tia Hypatia, uma pequena extenso cercada por
um muro alto de tijolos. A sombra de um relgio de sol dava a Freddie no
ombro uma pitoresca santurio que brotava uma cortina de hera que recobria
um pedestal de pedra. O nimo descontrado de Florence tinha tanto a ver com
a presena de Freddie e a ausncia de qualquer outra pessoa, com a taa de
vinho e a uva passa de Corinto que tinha posto na sua mo. Tranquila pela
primeira vez desde que Edward abandonou seus sentidos na festa dos Vance,
estava sentada no meio do crculo de sua saia de chintz negro, roupas que
andava pela casa em seus tempos do Keswick, e observava Freddie beliscar de
vez em quando entre os restos de comida fria.
Ele estava deitado de costas, com a jaqueta aberta e a camisa arregaada
at os cotovelos. Seu perfil era o de uma moeda grega. Seu fsico era de um
jovem atleta. Entretanto, mais que qualquer desses traos, Florence foi atraa
pelo seu bom carter, sempre to a flor de pele. Pensou que tinha o rosto mais
agradvel que jamais tinha visto. Hoje ficou em silencio, em mais de uma
ocasio ela o tinha surpreendido a olhando com um semblante de profunda
reflexo. No tinha o aspecto de um homem apaixonado. Afetuoso, sim, mas
no apaixonado. Fora por despeito ou no, ao parecer, a amiga das Wainwright
tinha razo. Mas para Florence isso no importava. No tinha o mnimo desejo
de pr reserva ao corao de Freddie,
Um centavo por seus pensamentos ele disse, e deu seu chapu de
palha com uma bolinha feita de grama.
Estou contente ela respondeu, porque estou tomando sol e no
estou com o meu espartilho.
Ele escondeu seu sorriso desenhando crculos na manta.
Como cavalheiro que sou, fingirei no ter ouvido isso.
Florence sorriu a sua vez e se perguntou se algum dia encontraria um
pretendente com quem se sentisse to cmoda como com ele. Tocou-lhe o
ombro com a ponta do dedo.
Posso te fazer uma pergunta?
Se virou para olhar.

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Voc pergunte, querida.


uma pergunta, pessoal ela advertiu, uma pergunta que pode
inspirar pensamentos tristes.
No por isso negarei minha anuncia.
Ela deixou a taa de vinho sobre a grama.
Sei que perdeu seus pais quando era jovem, mas no sei como
morreram.
Ah disse ele e fechou os olhos Para seu alvio, Florence viu que no
o tinha ofendido. Fizeram uma viagem ao Egito para conhecer as pirmides.
Na viagem de volta, um dos passageiros subiu a bordo contagiado com a febre
amarela. Foi um broto muito virulento. Morreram vinte e dois passageiros antes
que pudessem cont-la, entre eles meus pais. Minha me foi uma das que
cuidou dos doentes, Salvo a uns quantos, conforme dizem, e morreu como uma
herona. Suponho que meu pai se sentiu orgulhoso dela ao final.
Havia nessas palavras uma pontinha de tristeza. Florence quis consol-lo,
mas no estava segura se devia. Acaso seu pai tinha sentido vergonha de sua
mulher? Tinha algum motivo? Se perguntou no ntimo. Em lugar de formulada,
Florence alisou o algodo estampado de flores e desgastado de seu vestido.
Foi ento quando Edward se converteu em seu tutor? Florence no pde
evitar se ruborizar ao pronunciar seu nome mas Freddie no se deu conta.
De fato, foi tia Hypatia quem se converteu em nossa tutora. Edward s
tinha dezessete anos e eu tinha doze. Mas ele foi como meu pai a partir de
ento, se referir a isso.
Foi difcil?
Deixar que Edward se encarregasse de mim? No, absolutamente,
porque o tinha feito sempre. Inclusive de meninos, ele tomava seu dever de
irmo mais velho muito a srio. A expresso de seu rosto se suavizou com as
lembranas. Nosso pai era um homem estrito. Um homem duro, diria, at o
ponto de que s vezes parecia cruel. Seu pai tinha sido igual. Segundo conta a
tradio familiar, nosso bisav era um esbanjador. Faltou pouco para jogar
Greystowe e deixar famlia em um asilo de pobres. Possivelmente as
geraes que ficaram para reparar o dano tinham razo em adotar mtodos
to estritos. Qualquer que seja a razo, Edward se interps muitas vezes entre
a vara de meu pai e eu.
Freddie se virou, se apoiou sobre um cotovelo e, sobre a mo com que ela
enrugava o vestido, ps a sua.
Quer que te conte a melhor historia de Edward?
Ignorando o repentino tombo que deu seu corao por que se importaria
o papel de Edward naquele relato? , ela sorriu ante sua expresso juvenil.
Claro que ter que me contar isso.
Freddie se acomodou apoiando a mandbula na palma da mo.
Voc pode no saber disto, mas Greystowe est construdo sobre um

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lago com uma ilha no centro e uma famlia de orgulhosos cisnes negros que
voltam cada ano para a cria de seus pintinhos.
Cisnes negros?
Tal como o ouviu. So uns bichos desagradveis e ruidosos, se quiser
que te diga a verdade, mas bastante atraentes para contempl-los. Em
qualquer caso, quando Edward tinha sete anos, nosso pai decidiu que tinha que
aprender a nadar. O levou fora at a parte mais profunda do lago de
Greystowe e o empurrou no lago. Claro, Edward comeou imediatamente a dar
tapas e se afundou. Quando meu pai julgou que tinha engolido gua suficiente,
o tirou, deixou recuperar o flego e voltou a lan-lo na gua.
Meu Deus! exclamou Florence levando uma mo ao peito.
J te disse que meu pai era um homem severo. Suponho que seu pai fez
o mesmo com ele. O agradava dizer que os homens de Greystowe so feitos de
ferro.
Mas Edward poderia ter se afogado!
No demorou muito tempo em manter a flutuao assegurou Freddie,
e a reconfortou com uns tapinhas na mo. Sendo Edward como , quando
chegou meu turno de aprender, insistiu que o deixassem ele me ensinar. Disse
a meu pai que a responsabilidade o prepararia para ser um lder. Sempre teve
mais xito que eu quando se tratava de convencer o duque.
Florence sacudiu a cabea como se fosse testemunha de um horror sem
nome.
No ir me dizer que Edward te afundou no meio do lago!
A verdade que no riu Freddie, e ela relaxou os ombros, aliviada.
Mas sim colocou a ideia na cabea de que tinha que me ensinar em um s dia
ou, se no, nosso pai faria. Ficamos no lago at meia-noite, tiritando como dois
gatos empapados.
E aprendeu a nadar?
O suficiente para satisfazer as expectativas de meu pai. E fui
melhorando com o passar do vero. Edward estava to contente que me dava
lies cada dia. Dois anos mais tarde, ganhei um prmio de natao no colgio.
Edward no sabe que eu sei disso, mas at hoje, ele guarda essa medalha em
uma prateleira junto a sua cama. Florence sentiu que seus olhos ardiam.
Que histria maravilhosa. Me d vontade de ser sua prima de verdade, e
assim poderia te dado incentivo.
Isso eu teria gostado. Freddie roou sua bochecha onde se derramou
uma solitria lgrima. Agora me deixar te perguntar algo.
Vamos, Freddie, sabe que no posso contar as coisas como voc.
No algo que requer contar uma histria. Ao menos, no penso assim.
Muito bem concordou ela, e alisou uma vez mais a saia. Pergunte o
que queira. Ele inclinou a cabea ante sua resposta, entrecerrando os olhos,
mas s disse:

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O que pensa de Peter Vance?


O filho do duque de Monmouth? Florence se incorporou, surpreendida.
Sim, tia Hypatia me disse que esta manh te mandou violetas e te
convidou pera com sua famlia.
Ela saudou com uma careta a lembrana do carto de convite que
acompanhava o buqu de flores. Algo dizia violeta escondida na sombra e a
beleza doce e singela que seu perfume delatava. Era um sentimento
adulador, inclusive potico, mas Florence havia sentido extremamente
incmoda ao l-lo.
Estou segura de que s as mandou para agradar a sua irm disse
Florence. E embora no fora assim, o filho de um duque.
O filho menor demarco Freddie.
Sim, mas no acredito que seja algum em quem deveria pensar. Eu s
sou a filha de um proco.
Pode pensar em quem te da vontade. uma garota doce e atrativa. A
pergunta , voc gosta de Peter Vance?
Florence ficou olhando o cu, para as nuvens brancas compactas e aos
pardais que voavam por cima de suas cabeas para os prados de Grosvenor
Square. Gostava de Peter Vance? No tinha nem a metade do senso de humor
de Freddie, mas era atraente e apaixonado e, sem dvida, merecia uma jovem
melhor do que uma como ela. A intuio dizia que seria carinhoso com sua
mulher e que teria uma amante ao trmino de seis meses. Aquilo no
inabilitava como candidato a marido, ao menos no o tipo de marido que,
conforme tinha contado ao senhor Mowbry, ela procurava.
Se seus pensamentos ultimamente se viram dominados por uma figura
mais alta, morena e imensamente perigosa, se tratava de uma insensata ideia
romntica que faria o possvel por enterrar.
Suponho que o encontro seria agradvel disse. Mas como posso
saber? Dancei com ele e no falamos de nada. Me trouxe uma taa de ponche
e disse um elogio sobre meu penteado. A nica coisa que sei que gosta dos
cavalos, que bom de se ver e que tem uma irm simptica.
As irms simpticas so importantes.
Dava a impresso de que Freddie s brincava, mas Florence no pde
sorrir.
Deve pensar que sou uma pessoa com um horrvel sangue-frio.
Voc, Florence? Jamais.
Entretanto, sair caa de um marido desta maneira, como se fosse uma
parte de carne, no lugar de um ser humano que se ataria para mim por toda a
vida.
Que horroroso seria isso!
Deu-lhe um empurro se apoiando em seu ombro musculoso.
Vagabundo! Voc sempre me faz rir. Devo confessar que quase quero

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me casar contigo.
Aquela frase o fez se deter em seco.
Isso verdade? perguntou Freddie, ocultando os olhos de seu olhar.
Florence se perguntou se o tinha alarmado.
Tenho medo reconheceu ela, com o tom mais ligeiro possvel. Mas,
por favor, no conte a sua tia. Teria um ataque.
No estou to seguro disso. Pelo que tenho visto, tenho muito apreo.
Nem tanto carinho para convidar a uma total desconhecida a se unir a
sua famlia!
Ele ficou olhando por debaixo das sobrancelhas, o mesmo olhar calculador
que tinha visto durante todo o dia.
Poderia ser uma surpresa disse, e alisou a manta junto a seu joelho.
Florence, realmente querer se casar com algum como eu?
Como pode duvidar? o homem mais agradvel que conheci.
divertido, generoso, e quando estou contigo, quase me sinto valente.
Freddie levou uma mo ao corao.
Meu Deus, sou um modelo de virtudes.
Reprovou suas palavras com um estalo da lngua. Apesar de que seus
olhos brilhavam com algo mais que a risada, ela deveria saber que no falava
srio.
Mas ento ele pigarreou.
Florence?
Sim, Freddie.
Ele respirou fundo e deixou que as palavras sassem precipitadamente.
Quer se casar comigo? Quer casar comigo de verdade? J sei que no
sou to bom como poderia ser, mas no sou to mau como outros. No bebo,
no jogo nem digo palavres. No trabalho muito, mas poderia me pr a isso, e
sempre faria todo o possvel para que fosse feliz.
Florence abriu os olhos como dois pires. Freddie, o homem que a tinha
servido de modelo para seu ideal, queria que se casasse com ele. Deveria ter
se sentido emocionada e, de fato, em parte assim era, mas alm da emoo,
uma sensao desconhecida e parecida com o pnico comeava a brotar em
seu peito.
No pode falar srio disse, e parte dela queria que reconhecesse que
brincava.
Sim, Florence, falo srio. Freddie se sentou e segurou suas mos. Eu
gostaria muito que se casasse comigo. Ou seja, se voc acha que iria desfrutar
se juntar comigo.
Florence sentia o corao pulsar como um tambor. Pensou que s a ideia
de Edward a impedia de se lanar aos braos de Freddie, porque Edward a
tinha beijado, fazia seu corao se fechar e tinha arrepiado dos ps cabea.
Mas Edward no se casaria com ela. Inclusive se assim fosse, no era o

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que ela necessitava. Peter Vance poderia desiludi-la, mas Edward romperia seu
corao. Sabia disso com tanta certeza como sabia seu nome. Prometeu a si
mesma que no acabaria como seu pai, a metade de sua alma perdida
chorando um amor que jamais voltaria a ver. Florence no era uma tola que
perde a cabea por suscetibilidades do corao. Era uma garota sensata.
Apesar do qual, no podia obrigar a si mesma a aceitar.
No sei o que dizer balbuciou.
Diga que sim respondeu Freddie, premente.
Mas, Freddie. Como posso? Sua tia pensar que tra sua confiana.
Asseguro que no, mas estou disposto a me enfrentar inclusive a isso se
estiver segura de que quer me ter.
Ela procurou seus olhos queridos e generosos, uns olhos que, por uma vez,
pareciam to tmidos e inseguros como ela mesma. Podia faz-lo feliz, pensou.
No estavam apaixonados, mas havia carinho entre eles, e tambm respeito.
Podia construir um lar que ele sentiria prazer em chamar dele. Podia aplacar a
tristeza que s vezes intua atrs de seu sorriso. Quanto a ela.. .
Estaria segura, segura como nunca o tinha sonhado. Freddie era um bom
homem. Jovem, em certo sentido, mas decente at a medula.
Sim disse finalmente, apertando as mos. Me sentiria honrada de
ser sua esposa. No sabia com certeza que mos estavam mais frias: as do
Freddie ou as suas.
Parabns disse Edward, embora com a mandbula quase muito rgida
para pronunciar essa nica palavra. Seu irmo tinha anunciado a notcia no
salo privado de Hypatia, entre as cmodas cadeiras e os grossos tapetes, ela
curvada sobre seus trabalhos de malha que tanto a entretinha junto ao fogo da
lareira. Certamente, querer que as bodas sejam rpidas.
A Florence enrugou o cenho e olhou para o Freddie, que plantou um beijo
no dorso da mo. O gesto foi um intercmbio to natural de dar e receber que
Edward sentiu que o corao se retorcia no peito.
Sim conveio tia Hypatia. Um casamento pequeno e discreto, e assim
no romper seu duelo de maneira muito drstica. O proco de St. Peter's
meu amigo. Estou segura que poder fazer uma pausa para celebrar sua
cerimnia.
No entendo disse Florence, e seu olhar foi de Edward a sua tia.
Voc no est irritada. Parece satisfeita. No pretendo insult-la, Excelncia,
mas eu pensava sinceramente que voc tinha decidido me patrocinar porque
esperava que eu ofuscasse Greta e Minna.
E acredita que esta boda no as ofuscar? respondeu Hypatia, com
uma espcie de latido que era uma risada. No, no, querida, embora
reconheo que danificar as ambies de sua me d a este transe um sabor
adicional, te asseguro que no tinha pensado em um motivo como esse. Tenho

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carinho por voc, Florence. Agora mais que nunca. Fez de meu sobrinho um
homem feliz.
Mas se s sou...
S minha afilhada disse a alegre e mendaz tia de Edward quando
ela se inclinou para beij-la na bochecha. No somos esnobes. Estou segura
de que ser uma boa contribuio ao nome Burbrooke.
Florence comeou a chorar, lgrimas lentas e grossas que tentou se
esconder atrs de suas mos. Com um sorriso terno, Freddie a atraiu para seu
ombro e acariciou seu cabelo. Era como se Florence pertencesse a esse lugar,
como se j estivessem casados.
Vamos, vamos disse. No h por que chorar.
Voc tem sido to generoso comigo ela disse com um soluo choroso
. No sei como poderei pagar por tudo.
Pode pagar sendo feliz disse Freddie. Na realidade, tudo o que
pedimos.
Freddie cruzou um olhar com Edward por cima do ombro de Florence. Em
sua expresso havia uma dor que Edward logo poderia suportar, uma dor nem
tanto por si mesmo mais pela Florence, como se, entre os dois, estivessem
cometendo um terrvel pecado contra a jovem.
Mas no cometiam nenhum pecado. Edward puxou a gola da jaqueta e
apertou a mandbula. O que faziam era salv-la. Faz-la feliz. At o mais tolo
podia ver que ela e Freddie estavam destinados a ser felizes. Aquele no seria
um matrimnio como o de seus pais, um homem frio e uma mulher miservel.
Isto seria o mais parecido a uma historia de amor que Edward jamais tinha
visto. Se um engano o tinha feito possvel, pois, que assim fosse.
Todos queremos que seja feliz disse, e sua voz soou mais amvel do
que pretendia.
Ela se virou para olh-lo, sua bochecha ainda apoiada contra o peito de
Freddie. Seus olhos ainda deslumbrados, suaves com sua emoo, verdes
como os brotos da primavera. Sem mais arma que aquela, tinha-o cravado
literalmente ao cho.
Pelo amor de Deus, pensou Edward, com um calafrio de terror. Eu a amo.
Obrigado ela disse, como se sua aprovao fosse o mais importante
do mundo. Me sinto orgulhosa de fazer parte da famlia.
Com isto, estendeu a mo, uma mo pequena e suave.
Edward pensou que o mais difcil que tinha feito em sua vida era segur-la
e logo deix-la ir.

Captulo 6

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A ideia de Edward ter de um casamento rpida no era a mesma que sua


tia. Ele no via nenhuma razo para esperar alm da obteno de um
documento de autorizao especial. Por seu lado, Hypatia o advertiu contra,
dado a entender sem necessidade ter pressa.
De jeito nenhum sentenciou. Qualquer data antes dos seis meses
simplesmente vulgar.
Entretanto, aquilo foi bem antes de Imogene Hargreave mostrar suas
garras.
Hypatia soube das notcias antes dele. Edward estava sentado mesa do
caf da manh quando seu carro a deixou diante de sua porta. No esperou
que a anunciasse Grimby, mas sim entrou dando grandes pernadas. Edward
levantou o olhar de seu prato, muito surpreso pela apario de sua tia para
aventurar uma saudao. O tecido de seu vestido se agitava ruidosamente
com sua pressa, e, quando se deixou cair em uma cadeira, lanou uma nuvem
de essncia de lavanda. Tinha o chapu torcido, e suas luvas amarelas eram
uma ofensa contra seu vestido cor prpura. No se via sua bengala por
nenhum lado.
Temos um problema disse, arrancando as luvas como se quisesse
danific-las. Seguiu o chapu, com um gesto igualmente enrgico.
Edward engoliu a ltima parte da torrada. Uma mecha de cabelos branco
prateados apontava para cima da cabea de Hypatia. Suspeitando que sua tia
precisava se recuperar mais do que ele, deslizou sua xcara de ch quente a
ela.
Que problemas?
Seu rosto retorceu de raiva. Edward no a tinha visto to enfurecida desde
a primeira e nica vez que seu pai o tinha golpeado. Freddie tinha seis anos,
conforme recordava, e o duque o tinha levado a caa de cachorrinhos, o qual
era uma prtica comum para os cavaleiros sem experincia, a quem
encomendava a caa dos cachorrinhos de raposas antes que comeasse a
temporada. Freddie no tinha entendido o que aconteceria at que chegou o
momento de marc-lo com o sangue da vtima. Nesse momento, tinha sofrido
um ataque de nervos, e tinha se negado a deixar que seu pai o ungisse na
frente com o sangue, o qual no era uma surpresa, posto que o menino ainda
dormisse pelas noites com um coelho embalsamado. S a interveno de
Edward tinha detido o duque, que gritava a seu filho como se queria deix-lo
surdo. Por este atrevimento, Edward tinha ganho um olho arroxeado.
Imediatamente soube que seu pai se arrependia desse gesto. O duque se
tornou muito silencioso e, de fato, pegou Freddie e o levou de volta casa,
tambm com muita suavidade, como se quisesse consol-lo. Quando tia
Hypatia se inteirou do que tinha acontecido deu no seu irmo mais velho uma
bofetada, o duque aceitou seu julgamento sem dizer uma palavra.
Agora parecia que queria golpear a algum, embora se limitasse a

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encrespar os dedos com fora ao redor da xcara.


esse bastardo do Charles Hargreave disse. Anda por a contando
s pessoas que viu algum que se parecia extraordinariamente com Freddie
Burbrooke saindo de uma casa de entrevistas muito especial no Fitzroy Street.
Edward afundou em sua cadeira. Apesar de seus temores, a notcia o
pegou completamente despreparado. Essa casa de entrevistas muito especial
era um bordel de homossexuais que se especializava em meninos menores de
idade. Se aquilo era verdade...
No acredito disse, sem flego e sofrendo um repentino sufoco.
Freddie me deu sua palavra. E embora no tivesse feito, jamais faria algo para
se aproveitar dos jovens.
Seu irmo no faria isso, disse a si mesmo, e a mera possibilidade parecia
insuportvel. O irmo que ele amava no faria isso. Apertou as mos com tanta
fora que a pele dos ndulos empalideceu.
Eu concordar contigo disse sua tia. Quaisquer que sejam suas
falhas, Freddie nunca foi um abusador adicionou, franzindo os lbios com
desagrado. Fazer o que voc quer que ningum faa, com aqueles que so
muito jovens para dar seu consentimento, para inclusive entender o risco, no
me parece que seja da considerao de Freddie. Entretanto, pouco importa se
a histria seja verdade ou no. Se as pessoas acreditarem, o dano j parecer.
Edward se deu um murro na coxa.
Imogene. Aquela maldita cadela disse a seu marido.
Hypatia ficou olhando, ajuizando com uma fina sobrancelha franzida. No
parecia importar se sua tia permitiria semelhante linguagem. Edward esfregou
a dor na testa.
Sinto muito disse, no deveria ter perdido a calma.
Claro que deve. A conduta de Hargreave desprezvel, embora seja sua
mulher quem est atrs disso. Mais calma agora, segurou a xcara de ch
branca e azul e fez girar o lquido no interior com um movimento circular.
Edward lembrou dos comerciantes que conhecia, planejadores, homens de
negcios. Seu olhar era to frio como os deles. No perguntarei por que Lady
Hargreave pode ter alguma ofensa contra esta famlia. S espero que ningum
ter relaes com ela no futuro.
Disso pode estar segura disse Edward, com uma risada que foi de uma
vez breve e amarga.
Parece-me bem. Com um movimento brusco, a duquesa arrumou o
vestido. Tudo o que temos que decidir agora como levar Florence a
Greystowe.
A Greystowe? ele perguntou, surpreso por aquela virada na conversa.
Bem, no podemos deixar que fique em Londres. Se no, acabar
ouvindo os rumores. E no podemos mand-la a nenhuma outra parte sozinha.
Ela j est meio apaixonada pelo Freddie. Se garantirmos que os dois estejam

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juntos, se sentir sua no final do vero.


Sem se dar plenamente conta do que fazia, Edward levou uma mo ao
ventre. No final do vero. S demoraria isso?
Necessitaro uma acompanhante disse, e sua prpria voz soou
estranhamente distante. Est disposta a ir com eles?
E mais do que isso. Acredito que ser melhor que voc tambm venha.
Eu? A dor que ferroava o ventre aumentou.
Confio no Freddie disse a duquesa. Mas confio ainda mais nele
quando sabe que voc o vigia.
Edward desejou fechar os olhos e sacudir a cabea. Florence. Em sua casa.
Com Freddie. Deixando seu aroma nos corredores. Sua risada. Seus passos
ligeiros. Sua tia nem suspeitava o que me pedia. Aquelas eram, em realidade,
boas notcias, embora significasse que iria viver a maldio de Imogene.
Maldita seja, tinha cumprido sua palavra. Aparentemente, no tinha contado a
ningum que ele tinha se apaixonado por Florence. Tinha encontrado uma
maneira melhor de ferir, atravs de Freddie, atravs do irmo que ele levava
no corao. Mas ao menos levariam Florence para fora de seu alcance. No
confiava em sua antiga amante de manter a boca fechada em caso das duas
se encontrarem cara a cara.
Edward encontrou uma ocasio para falar com Freddie naquela tarde. O
encontrou no estdio, sentado em uma cadeira com as cortinas fechadas, uma
garrafa e uma taa ao alcance das mos. Um solitrio abajur queimava na
mesa junto de seu cotovelo. A tnue luz amarela dava a seu cabelo marrom
ondulado uma cor dourada. Pelo estado desordenado de sua roupa, parecia
estar estirado e bebendo algumas horas. Tinha o colarinho aberto, e a gravata
amarfanhada e enrugada. Parecia um anjo cansado, um anjo que se lamentava
de seu antigo estado de graa. Onde tinha ouvido as notcias? No clube? Na
rua? Sem saber por onde comear se aproximou do irmo e o olhou de cima.
Seu irmo no devolveu seu olhar.
Quer uma taa? perguntou, com a lngua pastosa mas segura.
Podemos brindar pelo final de Freddie Burbrooke tal como o conhecemos.
Sei que no fez o que eles contam disse Edward, com a respirao
entrecortada.
Freddie acabou sua taa e serviu outra. O gargalo da garrafa tilintou
contra a borda da taa de cristal, mas o licor no derramou.
Como soube? perguntou, com uma calma sinistra. Sou um desviado
no isso? Vtima de apetites antinaturais. Quem pode dizer onde acaba
minha depravao?
Edward agarrou seu irmo pelos ombros e o sacudiu. A taa caiu contra o
peitilho de Freddie, salpicando usque sobre os dois antes de cair no cho. A
cabea de Freddie se sacudia de um lado ao outro como se fosse uma boneca
de pano, mas Edward no podia se deter.

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Sei que no o fez repetiu, desta vez quase gritando. Eu sei!


Com uma sbita exploso de energia, Freddie o empurrou. No era to
forte como Edward, mas era o bastante forte. Se levantou e ps uma cadeira
entre os dois.
Voc no sabe nada, maldito seja. Posso ver o medo em seu rosto. Ouoo em sua voz disse e mexeu no cabelo com uma imprecao, depois do qual
o assinalou com um dedo acusador. No pode saber por que no conhece
nada desse meu lado. No sabe como funciona. No sabe como pensa. No te
culpo por duvidar de mim, Edward, mas juro que preferiria morrer antes de
fazer algo assim.
Edward se aproximou da cadeira e ps uma mo sobre o ombro de
Freddie. Seu irmo tremia, os dentes batendo com toda a intensidade de sua
misria. Tinha os olhos vermelhos mas secos. Pareciam queimar quando cruzou
seu olhar com Edward.
Nunca Freddie repetiu, com voz tensa e rouca. Nunca com ningum
que no seja igual. Nunca com ningum que no deseja tanto quanto eu.
A horrvel duvida que sentia remeteu. Sabia que Freddie dizia a verdade e,
entretanto, por agradecido que se sentisse, no queria ouvir aquilo. No queria
saber que tinha havido outros, alm do criado, alm dos meninos na escola.
Miro a cadeira vazia, a mancha de licor que se secava no assento....
Tia Hypatia e eu decidimos que iremos ao Greystowe. Voc, eu, ela e
Florence..
Florence? Freddie franziu o cenho, surpreso. Edward, no tenho a
inteno de levar adiante com este compromisso. Cedo ou tarde, Florence
saber.
Por isso vamos a Greystowe.
Para o resto de nossas vidas?
Edward se inclinou para pegar a taa cada.
S pelo vero. As lembranas morrem logo. J ver que o prximo
escndalo far que as pessoas esqueam este.
E se isso no acontecer? Pelo amor de Deus, Edward, pense em
Florence. No parece nada justo....
Por que no? o mesmo homem que props matrimnio. O mesmo
homem que ela se apia com alegria. O mesmo homem que dar um teto para
proteg-la e por a comida na mesa.
A vida algo mais que tetos e comidas...
Voc mais que uma comida para ela, Freddie. seu amigo. Edward
sabia que dizia a verdade, sim, sabia que assim tinham que ser as coisas, para
bem de todos. Possivelmente Florence merecia se casar com algum mais que
um amigo. Possivelmente merecia o mundo. Aquilo no significava que no se
sentiria perfeitamente contente sendo a mulher de Freddie. E Freddie estaria
contente sendo o marido de Florence. Contente e seguro. Neste velho mundo

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miservel, quem tinha direito de pedir mais? Com um n na garganta, Edward


destampou a garrafa e se serviu. Freddie olhou com olhos arregalados como
seu irmo bebeu a bebida em um gole s. O espesso usque irlands deu a
Edward no ventre um murro. Tossiu antes de falar. Direi a Lewis que samos
amanh.
Amanh?
Amanh repetiu Edward, com voz spera, implorando para si que essa
deciso no destrusse a todos.
Florence saa da biblioteca com um livro quando o mordomo a informou
que seus primos a esperavam no estdio.
Meus primos?
Lorde Greystowe e o visconde Burbrooke.
Sim, claro ela disse, e alisou o vestido com gesto nervoso.
Obrigado, John. Em seguida subiu.
Refletiu pensando no que quereriam, posto que j tinha passado a hora de
suas reunies. Talvez estava relacionado com o noivado? Mas parecia pouco
provvel que falassem disso sem a duquesa, que essa noite jantava em casa
de amigos.
Cavalheiros disse, tentando aparentar uma atitude calma quando
entrou no elegante salo.
Os dois se ergueram com uma mesura. Para consternao dela, viu que os
dois rostos transmitiam gravidade. Em realidade, Florence nunca tinha visto
Freddie to srio. Deus, pensou, e seu corao deu um estranho salto. Ser que
pensam anular o enlace.
H algum problema? perguntou, levando a mo ao pescoo. Tia
Hypatia no ter sofrido algum acidente, no?
No, no disse Edward. Seu sorriso pareceu forado inclusive a ele
mesmo. Freddie, aqui disse, pondo um brao sobre o ombro de seu irmo
, tem uma surpresa para ti. Freddie no tinha boa cara, mas assentiu
mostrando seu acordo.
Pensei que te agradaria uma viagem a Greystowe. Conhecer os fantasmas de
minha infncia e todo isso.
Florence respondeu piscando, e logo sorriu.
Eu adoraria, Freddie. Ser um prazer absoluto. Deu uns passos rpidos
para cruzar a sala e estreitar suas mos. Como sabia que jogava tanto menos
o campo?
No tem por que ir ele disse. S se realmente desejar.
Havia algo em seus olhos que ela no podia decifrar, algum inexplicvel
mal-estar, como se estivesse fazendo aquela oferta sob presso. Edward
pigarreou.
O que aconteceu? perguntou Florence, e deslizo as mos at as

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lapelas de sua jaqueta, por acaso voc no quer ir?


obvio que quero ir. S pensei que possivelmente voc lamentaria
perder o resto da temporada.
Florence saudou a ideia com uma risada.
Pagaria por perder o resto da temporada. Voc esta bem, Freddie? Est
plido.
Bebi muito no clube ele confessou, se separando e dando um puxo
na sua jaqueta. Eu acho melhor ver com o mordomo de tia Hypatia se tem
algum remdio.
Depois de dizer isso, abandonou rapidamente o salo como se o
perseguissem. Florence ficou olhando.
Que estranho disse. Freddie no costuma se exceder.
Suponho que seus amigos queriam brindar o noivado.
A explicao soava falsa, ela se esqueceu do mistrio com um encolhendo
de ombros. Sem dvida Edward tentava esconder alguma travessura e no
queria que chegasse nos ouvidos dela. Agora j no tinha que se preocupar
com isso. A brusca sada de Freddie os tinha deixado os dois sozinhos. Como
sempre, a presena de Edward, e as perturbadoras sensaes que inspirava
nela, eram mais que suficiente para ocupar seus pensamentos.
Quer que pea algo fresco para beber? perguntou, embora esperava
que ele negasse.
No ele disse, e manuseou o chapu de seda negra. Ela pensou que
ele se retiraria nesse momento, mas Edward permaneceu onde estava, como
se estivesse pregado no tapete de Axminster. Conhaque? ofereceu ela.
Ele voltou a negar com um gesto de cabea e, continuando, pareceu fazer
proviso de vontade.
Est contente, no?
A pergunta parecia mais uma acusao que uma indagao, e era mais
pessoal do que ele tinha direito de perguntar. Florence se sentiu irritada.
Certamente que estou contente. Por que no teria que estar?. Freddie
um homem maravilhoso. Um verdadeiro cavalheiro.
Edward se ruborizou com esse indireta dele, e esticou a mandbula.
Me alegra ouvi-lo disse, com um tom claramente zombador. Sempre
esperei que a mulher de meu irmo apreciasse as virtudes nobres.
Mais do que voc pode apreciar disse ela, e devolveu um olhar
igualmente carregado de ira.
No se tinha dado conta em que momento se aproximaram tanto, mas
agora estavam com os narizes quase se tocando, os dois vibrando de fria. Seu
aroma estava ameaando atrair para sua pele, almscar e sal, temperando seu
sangue contra sua vontade. Maldito seja, pensou, por ser to condenadamente
masculino.
Se o fizer mal... ele ameaou.

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Eu? Eu o fazer mal? Voc quem... De repente se calou bruscamente


e no falou mais. Uma verdadeira dama fingiria que seu encontro na estufa dos
Vance jamais tinha tido lugar.
Em qualquer caso, Edward no a deixaria se conduzir como uma dama.
No, no disse, com voz impaciente. Acaba o que foste dizer. Eu sou
quem...o que?
Ela se endireitou e girou o rosto.
No tem nem a menor importncia,
De maneira que no tem nem a menor importncia, n?
Quando segurou seu queixo e a obrigou a se voltar, ela sentiu como se
tivesse estado esperando toda a noite precisamente esse gesto dele, seu corpo
vibrou de excitao, inclusive enquanto seu corao se acelerava presa pelo o
medo. Os pulmes funcionavam como dois foles.
Florence ele grunhiu, e as fossas nasais abriram como se tambm
pudesse cheirar os segredos de sua carne. Ele pressionou sua boca contra a
dela, todo ele convertido em uma ardente fora masculina. A invadiu, atraindo
para si, com sua mo de ferro em torno de sua mandbula. A beijou e Florence
sentiu que seus joelhos comeavam a tremer, sentiu que suas mos se movia
para agarrar pelo casaco. Edward a beijou at que ela deixou escapar um
gemido, at que cada fio de pensamento racional tinha abandonado seu
crebro. O musculoso pescoo estava mido sob a palma de sua mo, e sua
respirao reverberava sobre sua bochecha. Edward a atraiu com fora para
ele, seu abrao esmagando o vestido, suas coxas duras e quentes atravs do
frgil tecido. Com um antebrao cruzando por debaixo das ndegas, seus
quadris comearam a oscilar como aquela noite no baile, O vulto entre eles era
surpreendentemente grande. Dava a impresso de que queria marc-la com
ele, obrigada a tomar sua medida contra sua pele. Ela no podia se soltar, logo
podia se debater, mas aquele abrao comprido e intenso no a assustou como
na primeira vez. Ao contrrio, para sua prpria surpresa, desejou que ele a
explorasse com as mos, desejou ver a forma que adotava seu desejo. Aquela
era uma paixo em que uma mulher podia se afogar. Voluntariamente. Sem
piedade. At que rogasse a seu sedutor que fizesse com ela o que desejasse;
Certamente, deveria ter sabido o que Edward desejava no tinha nada haver
com ela.
Justo quando ela se preparava para acrescentar seu prprio apetite a esse
beijo, ele arrancou sua boca e a manteve separada pelos ombros.
Isto disse, com voz rouca no h a menor importncia.
Saiu a grandes passos da sala sem pronunciar outra palavra. Besta,
pensou ela, indignada. Besta horrvel e arrogante, No podia se sentir atrada
por um homem como esse. Simplesmente no podia. O que tentava
demonstrar? Que gostavam de seus beijos? Que possivelmente no era dama
suficiente para seu irmo?

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Sim que sou disse, jurando sala em silncio, Sim que sou.
Deixou escapar um suspiro comprido e trmulo, alisou o cabelo e arrumou o
penteado. Ela no era uma herona de folhetim que despenhava alegremente
pelo abismo de sua prpria runa. Era a filha de um proco, uma mulher
nascida de boa famlia. Aquela... anomalia em seus sentimentos no a faria
fraquejar. Enquanto Freddie Burbrooke quisesse se casar com ela, ela estaria
mais que contente de se casar com ele.
Entretanto, uma questo completamente diferente era saber se estava
mais que contente de se converter na cunhada de Edward.
Maldito louco, pensou, se apoiando contra a pesada porta do estdio. A
tinha beijado. Havia tornado a faz-lo. E a nica razo tinha sido sua insinuao
de que seus beijos no tinham a menor importncia. O que esperava que
dissesse? Que estava secretamente apaixonada por ele e que Freddie, o
perfeito cavalheiro, j podia ir a passeio? Como se aquilo fosse uma soluo.
Tampou os olhos e sacudiu bruscamente a cabea. Seria prefervel rezar para
que ela o odiasse.
Certamente, depois do fiasco dessa noite, havia no poucas
probabilidades de que, em efeito, acabasse o odiando.
A viagem a Greystowe foi to diferente como o dia da noite, comparado
com o que tinha feito para Londres. Ao que parecia, Edward era dono de um
vago de ferrovia.
o esplio obtido depois de manchar as mos com a indstria disse
Freddie, provocador, quando ajudou Florence a subir a escada, que olhava,
encantada.
No interior, o vago era to elegante como o salo da duquesa. As
paredes estavam revestidas com olhos de pssaros perdiz, as poltronas e
cadeiras com tapearia de cetim verde escuro. Um acolchoado de seda negra
cobria o arco do teto e um grosso tapete da China, com intrincados desenhos
em vermelho e dourado, cobria o cho. O efeito era o de um resplendor
suntuoso, masculino, to suntuoso que Florence ruborizou ao v-lo. No podia
deixar de imaginar Edward estendendo uma jovem ansiosa no sof,
possivelmente a beijando como tinha beijado a ela. Como seria sentir essa
suave seda sob a pele? Como sussurraria ao se esfregar contra ela? Com um
leve estremecimento, desprezou a absurda imagem.
Aquilo conduzia ao desastre.
Meu Deus! exclamou, e logo baixou a voz porque nesse momento
entrava Edward. No irs dizer que dono de todo o trem? Freddie riu e se
voltou para seu irmo.
Florence quer saber se dono de todo o trem.
No ele disse, com a secura costumeira. Se inclinou para segurar a
mo da duquesa. Essa honra pertence a Midland Railway.

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Com seu tom, insinuava a Florence que sua pergunta tinha sido ingnua.
Com um suspiro, ela se virou. Temperamental, era a palavra com que Freddie o
tinha definido, mas ningum como ela parecia despertar nele o pior de seu
temperamento. Felizmente, levava consigo uma livro de Charles Dickens para
se entreter durante a viagem. Com todo aquele luxo, o vago no era o
suficientemente grande para ela e o temperamento de Edward.
Quanto a ele, parecia sentir o mesmo. Primeiro sumiu na leitura do London
Times e logo, em um monto de correspondncia. Ela pensou que no devia se
importar. Desfrutaria da viagem, tal como pensava desfrutar de sua estadia em
Greystowe.
Teve tempo de sobra para pr a prova o seu propsito, porque a viagem
no foi curta. Greystowe, conforme informou Freddie, se encontrava na regio
do East Midlands, no longe de Peak District. medida que o trem avanava
estalando e cuspindo fumaa para o corao da Inglaterra, passaram por
pitorescas aldeias e prsperas cidades comerciais. Para seu alvio, o fedor do ar
de Londres se desvaneceu rapidamente. A pedra das construes se voltou
dourada e suave, e a paisagem ficou prazenteiramente ondulante. As ovelhas
pastavam nas colinas, mas tambm estava sendo cultivos e plantados.
Brilhavam, ainda verdes e recm crescidos, sob o claro cu de junho.
A garota de campo que havia nela se embebia de tudo como um blsamo
curativo.
Finalmente, quando o sol comeava a se ocultar detrs dos Montes,
entraram em um vale resguardado. Seus campos, alimentados pelo rio
Derwent, estavam separados no por sebes mas sim por muralhas de pedra
erodidas pelo tempo. Os prados eram maravilhosamente verdes. Depois de sua
estadia em Londres, aquela cor quase feria seus olhos.
A estao estava situada nos limites da aldeia de Greystowe, um conjunto
agradvel de lojas Tudor com vigamento de madeira. O vago de Edward foi
desenganchado do resto e rebocado at uma via morta.
Graas a Deus disse Freddie, se esticando at que estalaram os ossos
da coluna. Florence fez eco de seu sentimento com um sorriso, mas guardou o
esticar para mais tarde. Tia Hypatia no teria aprovado, embora levasse horas
dormindo. Com uma ternura que desmentia seu nimo de poucos amigos,
Edward tocou sua tia no ombro. Com esse gesto de amabilidade, tinha um
rosto dolorosamente belo.
A duquesa despertou sobressaltada..
Meu Deus disse. Seguro que fiquei adormecida um momento.
Ningum teve a rudeza de contradiz-la, mas inclusive Edward participou
do intercmbio de sorrisos.
Um carro grande e antigo os esperava no caminho, acompanhado por
outro muito mais singelo e no que meia dzia de criados com libr carregaram
a bagagem. Sua eficincia silenciosa era algo admirvel de presenciar. Era

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evidente que a chegada de Edward tinha agilizado o ritmo de suas tarefas.


Nos no estamos muito longe disse Freddie, e a abraou pelos
ombros. Sua calidez era ainda melhor acolhida depois de todas essas horas de
indiferena de Edward. Entretanto, teve que reconhecer que surpreendia ver
que demonstrava impacincia por voltar para a vida do campo. Se havia
algum que tinha sido criado para viver na cidade esse era Freddie, com sua
fascinao pelas pessoas e as festas e as fofocas at o amanhecer.
Me diga que Cook nos espera com um apetitoso jantar pediu ao
condutor do carro, que sem dvida era um antigo criado da famlia.
Poderia ser, senhor respondeu o cara, um grandalho de cabelo
grisalho. Eu pensei ter cheirado um pudim de Yorkshire antes de sair. O
estmago de Florence rugiu ao ouvir falar de comida. Tinha tomado um ligeiro
ch no trem, mas nada mais. Freddie, certamente no pde ignorar aquele som
to pouco prprio de uma dama.
Rosbife disse, esfregando as mos com uma alegria exagerado.
Molho de rabanete e de carne.
Ela riu e deu um tranco no ombro para que parasse.
Qualquer um diria que leva dias jejuando!
A seu lado, Edward reencontrou seu cenho srio.
A igreja estava situada no interior do povoado, com uma bela escola
anexa, construda de pedra. Os fundadores da cidade aqui lanou um olhar a
Edward no tinham regulado esforos nas janelas, todas as quais estariam
submetidas a impostos.
Florence sorriu quando recordou que seu pai reclamava da prefeitura que
construa as janelas. Os meninos necessitam luz, tinha exortado. Luz e ar e um
lugar onde os pequenos olhos possam se perder. Pobre papai. Tanto amor
naquele corao grande e quente e ningum a quem consagr-lo exceto a sua
filha e seu rebanho. No tinha sido suficiente. Por muito que ele tentasse
ocult-lo, ela sempre tinha sabido que uma parte de seu pai tinha quebrado
com a morte de sua me.
Freddie observou que a escola tinha chamado sua ateno.
Ter que visitar quando voltar a abrir suas portas.
Sim ela disse, e apertou timidamente sua mo. Estariam aqui ento?
Queria Freddie dizer com isso que viveriam em Greystowe? Permitiria que
ensinasse? Florence j o tinha feito em seu prprio povoado. Como a filha do
proco, era algo que se esperava dela. Quando se casasse com o Freddie, seria
uma dama mas, pouco apreciaria essa honra se significava que tinha que ficar
em casa todo o dia costurando!
Estas perguntas se acumulavam em seu interior enquanto avanavam
atravs do primoroso povoado, mas a presena de Edward a obrigava ficar
para si. No sabia se Freddie tinha falado com seu irmo sobre o futuro. Teriam
uma pequena casa prpria? Queria Freddie ter uma casa? Estava a ponto de

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arrebentar com todas as coisas que queria perguntar. Ainda sem saber, a ideia
daquele que podia ser seu lar acrescentava interesse a todas as almas que via
passar.
Florence observou que as pessoas saudavam Freddie, e se tocavam o
chapu ao ver o duque.
Todos os pensamentos sobre o futuro desapareceram quando teve sua
primeira viso da propriedade. O vago de ferrovia deveria t-la prevenido,
tanto como a meno da fabrica txtil. Mas apesar destas indiretas, o tamanho
daquela manso a deixou sem fala.
Greystowe se estendia ao longo de um montculo como uma pequena
cidade gtica, uma cidade fortalecida. Apesar de ser uma construo
relativamente moderna, com seu correspondente rendilhado e suas janelas e
arcadas, a casa estava coroada por ameias de pedra. A gua refletia seus
blocos e torres, nem tanto por vaidade para pr as de relevo. Alm dos cisnes,
Florence no pde impedir de pensar em um fosso. Aquela casa no andava
com rodeios a respeito de seu fim. Estava construda para impressionar, para
dominar, para voltar a refletir uma poca em que os senhores eram os
senhores e todos outros no eram.
Seus lbios tremeram quando olhou de esguelha e viu a expresso severa
de suserano de Edward. Pensou que sem dvida a teria fascinado passear por
ali com uma armadura, ou sair montado em Sansn para aterrorizar as foras
inimigas da Inglaterra. To baixo devia se sentir agora, reduzido a aterrorizar
aos ratos do campo.
Lar doce lar disse Freddie, e a ameaa de bom humor de Florence se
desapareceu. No podia imaginar algo que se parecesse menos a uma casa. As
flamas do sol poente refletiam em inumerveis fileiras de janelas. Rosadas nas
janelas inferiores, cor verde lima nas superiores.
Seria necessrio um milagre, pensou, para fazer que uma moa se
sentisse cmoda aqui. Inclusive enquanto pensava nesta impossibilidade, a
porta principal, um enorme arco couraado cuja abertura requeria de dois
fornidos moos, se abriu para deixar ver uma larga fila de criados. Estavam
alinhados nas largas escadas de granito, to direitos e impecveis como um
regimento em formao. Seus librs eram de cor parda e negras, com
brilhantes botes de lato nas jaquetas. Edward esperou que todos formassem,
precisamente porque tinha a inteno de passar inspeo. Quando acabaram
de faz-lo, um homem e uma mulher deram um passo adiante.
O homem era alto e elegante, de cabelo negro prateado e plidos olhos
cinza. A mulher, um pouco maior, era rechonchuda e alegre apesar de seu bom
humor, sua atitude era de autoridade. Florence previu que se tratava da ama
de chaves.
Bem-vindo a casa, Excelncia disse o homem. Recebemos seu
telegrama e tudo est preparado.

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Arrumei o melhor quarto de cima para a senhorita adicionou a mulher


, e a duquesa aqui, se impunha uma mesura ter seus aposentos de
sempre no andar trreo.
Muito bem disse Edward. Se voltou para Florence, no seu olhar havia
uma pitada de cautela estranha nele. Se ela no o tivesse conhecido melhor,
teria dito que se preocupava com sua reao. Florence, este nosso
mordomo, Nigel West, e nossa ama de chaves, a senhora Forster. Os dois esto
h muitos anos conosco. Se necessitar de algo, um dos dois estar encantado
em te ajudar.
E nos permita dizer acrescentou a senhora Forster, que um prazer
conhecer a jovem prometida de lorde Burbrooke.
Eu acho que voc j disse exclamou Freddie, e deu mulher um
grande abrao.
Esta riu quando ele a fez dar voltas, esquecendo momentaneamente sua
dignidade. Florence sorriu com aquele espetculo. Se deixasse Freddie, todo
mundo se sentia confortvel. Como natural, Edward ps fim gritaria.
Temos que entrar disse. Seguro que as damas precisam se refrescar.
A senhora Forster recuperou imediatamente a compostura.
Imediatamente, milorde. Se as damas querem me seguir.
um ogro, pensou Florence enquanto a ama de chaves a conduzia escada
acima. um velho amargurado que no suporta ver ningum feliz. Aquele
pensamento a tranquilizou, como se fosse um escudo que a protegia da
confuso. Mas quando se introduziu no esplendor branco e azul de suas
habitaes, esperava algo que a faria se sentir vergonha. No era a enorme
cama de baldaquim, nem a vista assustadora do lago, nem sequer aquela
esplndida obra esculpida na chamin. Era o quadro que pendurava por cima:
a ponte azul de Whisder, inclusive mais belo que quando tinha pendurado
naquele pobre e sujo rinco da Academy.
Meu Deus disse, respirando profundamente e levando as mos
boca. Ele tinha recordado sua admirao por aquele quadro, e tinha se dignado
compartilhar o prazer de ter com ela. Que a mesma horrvel criatura que tinha
utilizado seus beijos para insult-la pudesse ser to considerado, era algo que
superava sua capacidade de imaginao.
A senhora Foster esperava justo atrs dela.
uma mescla muito estranha disse. Lorde Greystowe diz que arte,
mas se voc no gostar, levarei isso a outra parte...
OH, no disse Florence. No h outro quadro que eu queira olhar
com tanta vontade como este.
No tinha sido justa, pensou, quando a ama de chaves se retirou.
Possivelmente tinha algum motivo que explicasse esse comportamento,
perverso como era, que ela no entendia. Possivelmente, em realidade
pretendia que aquilo fosse uma desculpa.

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Possivelmente os porcos algum dia voariam pelos cus, adicionou seu


outro eu, mais prtico. Mas embora no houvesse mais que uma pequena
possibilidade de que ele no estivesse em seu contrrio, s se preocupava em
no defraudar a seu irmo, tinha que fazer todo o possvel para ganhar isso e
tudo o que quero, se prometeu: ser amigos, oferecer a outra face, como teria
querido seu pai. Pelo bem dela e pela felicidade de Freddie, sabia que tinha que
tentar.
O jantar, transcorreu pacificamente, excetuando o intento de Florence de
agradecer a Edward ter pendurado aquele magnfico quadro em seu quarto, foi
seguido de um passeio pelo jardim da propriedade. Edward no via por que
tinha que acompanh-los, mas quando sua tia segurou seu brao em busca de
apoio, no pde encontrar uma maneira cavalheiresca de negar. Apesar de sua
irritao, o prazer que sentia Florence era um gozo para os olhos. Edward sabia
que a casa a tinha impressionado. Greystowe era muito grandiosa para acolher
a uma simples filha de proco. Entretanto, fascinaram os jardins a Florence,
uma fascinao que se adivinhava no brilho de seus olhos. Suas bochechas
ficaram rosadas. Quando passaram pela prgula* por onde subiam as parreiras
de uva, inclusive se atreveu a aplaudir.
Igual a seu pai, Edward se inclinava por paisagens singelas. Greystowe
rechaava a disposio dos canteiros de flores francesa, e se inclinava por
acertos mais naturais, mais parecidos com os de um parque. Por outro lado,
nada crescia desconjuntado. Os arbustos e os claros estavam cuidadosamente
planejados. Entretanto, ao menos na aparncia, aquelas terras poderiam ter
cansado as mos de Deus. Inclusive o jardim de rosas, que tinha sido um
projeto especial de sua me, tinha um ar admiravelmente espontneo.
Florence tinha comeado a caminhar sobre o atalho de concha moda
quando desatou uma repentina gritaria dos ces que avisaram a Edward que
uma parte dos habitantes da manso ainda tinha que dar as boas-vindas. A
matilha se lanou correndo pelo prado sem deixar de ladrar, meneando
freneticamente a cauda, com o guarda-florestal pisando os calcanhares.
Anda! exclamou o pobre homem. Asa, venha, ces, parem de uma
vez!
Edward se preparou para uma cena embaraosa. No tinha se equivocado.
Em questo de segundos, o galgo irlands j tinha posto as patas nos seus
ombros. No foi o ltimo em perpetrar o assalto. Entre latidos e gemidos de
alegria, uma dzia de lnguas lamberam suas mos e uma dzia de focinhos se
dedicaram a cheirar tudo o que veio em vontade.
Basta ele disse, lanando a um lado a uns quantos. Para seu
assombro, os ces obedeceram.
Ento viu o porqu.
Todos os ces menores se retorciam furiosamente aos ps de Florence. Era

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verdade que ela se ajoelhou para acarici-los, mas mesmo assim, aquela
variante de ateno no tinha precedentes. Nem sequer Freddie, a quem os
ces conheciam, se fazia merecedor de tal acolhida.
Florence levantou o olhar da multido de ces revoltosos. Seus olhos, de
uma vez sorridentes e tmidos, se encontraram com os seus. Por um momento,
o tempo ficou suspenso. Para salvar sua dignidade, ele no podia desviar o
olhar. O olhar de Florence o fez se ruborizar at sentir calafrios. De repente, se
endureceu, ferozmente, mas sentiu a reao de seu organismo como algo
distante. Ao olh-la, teve um sentimento de unio que no podia desprezar
com a pura razo, como se o afeto dos ces os tivesse irmanado
misteriosamente. Esta igual, parecia dizer o favoritismo que demonstravam.
Esta igual ao amo que queremos. Absurdo, pensou. Totalmente absurdo.
Bem observou tia Hypatia, as pessoas tem razo quando fala de seu
magnetismo animal.
Florence levantou a cabea, alarmada, e o rosado de suas bochechas se
converteu em digno rival das rosas da me de Edward.
OH, no disse . Nunca despertei esta reao nos ces. S nos gatos
e... e nos meninos. Seguro que simplesmente se deve que levo os aromas do
jantar.
Isso, pensou Edward, no explica o efeito que teve nele. Inclusive agora
diante de sua famlia, diante do guarda-florestal e diante de Deus, era incapaz
de controlar a luxria que experimentava pela futura noiva de seu irmo.
Sentia verdadeira ardncia nas mos por toc-la, toc-la de qualquer maneira.
At a mais leve carcia do perfil suave de seu rosto, ou beijar a ponta do nariz,
teria dado satisfao. Jamais havia sentido tal desejo por uma mulher. Tia
Hypatia havia dito a verdade. Era um animal. E Florence, ao parecer, era o m
que no podia resistir.
Florence tinha sobrevivido aquele dia. Tinha sobrevivido viagem no trem
e o silencioso jantar, alm daquela atitude evidente de desaprovao de
Edward pelo absurdo assunto com os ces. Como se ela quisesse se usar para
se converter no centro das atenes! Agora estava junto janela em seu
quarto s escuras, e reinava o silncio, exceto pelo som dos roncos de Lizzie no
quarto contguo. A donzela estava compreensivelmente cansada. Tinha viajado
a Greystowe em um trem pblico, junto com a criada da duquesa, o mordomo
de Edward e uns quantos criados que no eram necessrios para cuidar da
casa em Londres. Lizzie tinha lamentado de ter que deixar a cidade at que
descobriu que a trocavam por um casaro antiquado de muita linhagem.
Tm gua corrente tinha informado com voz entrecortada pela emoo
. gua quente e fria. E banheiros na ala dos criados. todo um palcio,
senhorita Florence. Se at tm gs no andar de baixo!
Isso ltimo era o que mais a agradava. Lizzie jamais tinha se

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entusiasmado a suja tarefa de avivar os abajures. No que pensasse que


nesta casa a encarregariam a ela desses misteres. Graas a tia Hypatia, Lizzie
tinha chegado ao mais alto da hierarquia dos criados. S o mordomo e a ama
de chaves tinham direito a lhe dar ordens, um fato cujo alcance s agora
comeava a entender.
Nunca fui to feliz tinha declarado. Nunca.
Florence deveria ter sido capaz de dizer o mesmo, Freddie era um homem
maravilhoso. Seu futuro estava virtualmente assegurado. Mas em lugar de
desfrutar da realizao de seu sonho, ficou insone, inquieta, com a testa
apoiada no vidro, seu pensamento fixo em um nico espinho. Com um suspiro,
olhou para os prados da manso. Sua janela dava ao lago iluminado pela lua
frente a casa, o mesmo lago em que Freddie tinha aprendido a nadar. Uma
ponte em arco de pedra unia suas margens nas ilhas no centro. Entre as copas
das rvores aparecia um teto mourisco bicudo, Florence se perguntou para que
servia o edifcio que o sustentava, se era simplesmente um disparate ou um
lugar onde a pessoa poderia se proteger de uma tormenta. Parecia grande, e
sua arquitetura era diferente a tudo o que havia na propriedade, Florence se
estremeceu e esfregou a bochecha contra a malha vaporosa da cortina. Era
uma construo extica e oriental, um lugar para a libertinagem e as
entrevistas secretas, o lugar que moraria um homem. Com que facilidade
imaginava Edward nesse contexto, apesar de suas maneiras secas. Acaso no
tinha mobiliado seu vago de trem? Seguro que nele aparecia a veia do
sibarita. Seguro que naquele esconderijo fumava charutos, pensou, e bebia
vinhos caros. E, certamente, se reuniria com mulheres. As vivas locais. As
jovens lavadeiras descaradas. Elas teriam conhecido algo mais que seus beijos.
No teriam medo de desvendar o mistrio que guardava entre as pernas. Elas
o tocariam, nu e o sentiriam endurecer. No teriam medo elas, no, no com o
Edward para gui-las. Edward saberia como proteger a uma mulher das
consequncias da indiscrio.
Com um grito apagado de irritao, Florence fez desaparecer aqueles
absurdos pensamentos. Por muito incertos que fossem, sua imaginao a
perturbava. O corao pulsava muito rpido e sentia que uma calidez sedosa
se alojou em seu ventre. Aquela reao era imotivada, o que importava o que
Edward fizesse com outras mulheres? Para ela no significava nada. Nada.
Ento, justo quando estava a ponto de se voltar, viu uma figura montada a
cavalo, passeando tranquilamente na margem do lago. Era Edward, e Sansn.
Parecia uma criatura sada de um mito, um s ser. Enquanto observava,
Edward fez com que o cavalo diminusse a marcha ao passar por um trecho de
pedras.
Cuida desse cavalo, pensou, muito mais do que jamais cuidar de mim.
Ento uma idia veio a sua cabea, e soube o que podia fazer para ganhar o
respeito de Edward.

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Sua mo se fechou sobre as cortinas e seu corpo inteiro vibrou com uma
espcie de emoo diferente. Ali estava a resposta. Estava segura. Aprenderei
a montar, pensou, a montar to bem como montaria uma dama de bero
nobre.
Com o corao pulsando de emoo por sua deciso, Florence encontrou
Freddie na sala de bilhar depois do caf da manh. Como era devido, estava
vestido para montar, embora naquele momento no fazia mais do que jogar as
bolas na mesa. Quando levantou o olhar depois de seu ltimo tiro, seus olhos
brilharam com um gesto de aprovao.
Ah disse, tem um aspecto magnfico.
Presa de um nervosismo pouco habitual, ao menos em uma conversa com
Freddie, Florence alisou a frente de seu traje cor bege.
Com um sorriso, Freddie deixou seu taco.
O que voc gostaria de fazer hoje? Poderamos ir no povoado e conhecer
os pastores que, para que saiba, estaro encantados de saber que h uma
dama na casa. Ou poderamos visitar o canal. No estamos muito longe da
eclusa, e os botes dos arredores so o tipo de obras de arte que at incultos
como eu podem apreciar. Os donos os pintam da proa a popa como se fossem
carros de ciganos. So muito belos. Alm disso, estou seguro de que os Quack
and Waddle estariam encantados de nos convidar a comer.
Seu entusiasmo era contagioso, mas Florence resistiu.
Em algum momento, queria fazer tudo isso. Especialmente que nos
convidem a comer. Mas hoje, isso sim, se no se importar, eu gostaria de
montar. Nunca gozei de grandes possibilidades em casa. No podamos nos dar
ao luxo de ter um cavalo para mim sozinha. Estive pensando que deveria
aprender a fazer melhor.
Freddie inclinou a cabea a um lado.
No monta nada mau.
No montar nada de mal no o mesmo que montar bem. Voc e eu
vamos... vamos nos casar. No quero que sinta vergonha de mim.
No sentiria vergonha nem que montasse como um saco de batatas.
Florence olhou suas mos, agora pregadas por debaixo da cintura. Estava
incomodamente consciente de que no estava sendo sincera com ele. No era
o julgamento de Freddie que ela esperava melhorar. Mesmo assim, a opinio de
seu irmo tambm importava a Freddie. Se Florence conquistasse Edward,
Freddie tambm estaria mais feliz.
Queria melhorar meu estilo de montar disse e se obrigou a cruzar um
olhar com ele. Voc no tem que me ensinar. Se preferir, tambm poderia
faz-lo um dos criados. Qualquer que saiba mais que eu seria de ajuda. Por
favor, Freddie. De verdade quero aprender.
Vejamos ele disse. Parecia perplexo por sua insistncia. Quando

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franziu suas sobrancelhas douradas, enrugou a pele da testa. De acordo.


Ser um prazer para mim te ensinar o que possa.
Est certo de que no se importa?
Absolutamente. Freddie fez rodar uma bola verde no canto da mesa e
sorriu.. Ser divertido. J tem um estilo bastante bonito. Em pouco tempo no
haver quem se iguale a voc.
Freddie, no minha inteno...
J sei ele riu. No quer chamar a ateno. Transformaremos voc
em uma sem igual discreta, em uma amazona perfeitamente inofensiva.
Florence se sentia to agradecida que se elevou sobre a ponta de suas botas
para beij-lo na bochecha.
Isso seria maravilhoso disse, se ruborizando por seu atrevimento.

Captulo 7

Era um dia perfeito para montar a cavalo, um dia quente, uma brisa com
aromas de rosa e um sol cintilante. Florence e Freddie cruzaram o ptio traseiro
at chegar a um estbulo, um passeio mais comprido do que ela esperava. A
ala onde se alojavam os serventes do Greystowe ocupava virtualmente a
metade da labirntica manso, e o estbulo no era de menores propores.
Igual estrutura principal, era uma construo de pedra. Telhas de piarra azul
protegiam seu teto e altas janelas abobadadas davam s casinhas dos cavalos.
Estes estavam mais limpos e melhor alimentados que muitas das pessoas que
Florence tinha visto em Londres. At os gatos tinham aspecto de estar mais
sos e melhor alimentados.
Graas a Deus, os gatos se limitaram a dar umas quantas voltas em torno
de seus tornozelos e a deixaram tranquila.
Com a eficincia que caracterizava os trabalhos de Greystowe, Freddie
atribuiu um rodado e a Florence uma gua marrom nervosa com um nome
pouco prometedor de Nitwit10.
J se tranquilizara assegurou o moo quando a gua comeou a dar
cabaadas de lado a lado. O que no gosta do estbulo. Assim que sair a
terreno aberto, ficar to dcil como voc queira.
Posto que ainda se encontravam dentro do ptio do estbulo, Florence no
sabia se emprestava crdito a essas palavras. Nitwit a fazia saltar na cadeira
como um marinheiro bbado. Felizmente, a gua decidiu se acalmar um pouco
quando deixaram para trs os jardins da manso.
Tomem cuidado por onde anda avisou o moo de quadra ao v-los
partir. Os texugos tm feito das suas.
10

- Nitwit = Imbecil, tolo. (N. do T)

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Freddie sorriu, se despediu com uma saudao e aulou a seu cavalo at


pegar um ritmo mais gil.
Iremos para os baixos disse, e veremos como est seu estilo. Os
baixos. Era uma sucesso de colinas de escassa altura onde pastavam as
ovelhas e cruzado por um arroio estreito. Depois de cavalgar um breve
momento, Freddie se deteve em um claro estofo de trevos.
Este um lugar adequado. Certamente, normalmente no deveria
galopar com um cavalo que nunca montou. Se importaria Sooty e eu nos
sacudimos o p enquanto voc espera? Por isso vejo, tem vontade de correr.
O cavalo pintalgado soprou ruidosamente para mostrar seu acordo.
Florence riu.
claro que sim. Sacuda o p que queira. Nitwit e eu desfrutaremos da
paisagem. Em realidade, Nitwit desfrutava mais dos trevos que da paisagem,
mas Florence sentia suficiente admirao em nome dos dois. Freddie montava
to bem como seu irmo, embora seu estilo fosse diferente, mais indolente,
como se fora o nimo do cavalo o que o impulsionava a galopar, no o domnio
de Freddie sobre a besta. Se encolhia dobrado sobre o pescoo de Sooty,
levantando o traseiro por cima da arreios sem tocada, seu cabelo dourado loiro
se agitando ao vento como uma segunda crina. Era alto para se tratando de
um cavaleiro, mas Florence jamais tinha visto um com mais brio.
L fora, Freddie era livre. Ela jamais tinha pensado nele como algum que
no o fosse, no como seu irmo, embora ao v-lo agora, soube que ele
tambm tinha limitaes que tinha que deixar para trs.
Besta e cavaleiro diminuram o ritmo at o meio galope, percorrendo uma
parte do caminho de ida. O galope de Sooty era suave como a manteiga, uma
delcia para os olhos. Para compartilhar o prazer, Freddie lanou um grito e a
saudou agitando o brao.
At que Sooty deu com a fossa.
Foi sua pata direita que cedeu. Florence ouviu o cavalo lanar um chiado e
o viu cair. Freddie caiu com ele. Deixou escapar um grito e logo o silncio.
Intuindo seu alarme, Nitwit comeou a se mover, nervosa, quando Florence
afundou os calcanhares e a obrigou a cruzar o campo.
Venha urgia, empapada pelo suor. Venha!
A trs metros da queda, Nitwit se negou a seguir.
Inclusive a essa distncia, Florence no podia ver Freddie, s o cavalo que
dava patadas no ar. Meu Deus pensou, Freddie deve ter cansado debaixo. De
um salto esteve em terra. A ruptura era grave. O osso da pata direita de Sooty
aparecia atravs da pele, e as pontas estilhaadas apareciam em meio ao
sangue. O cavalo tinha os olhos entreabertos e gemia com voz rouca, como se
pedisse ajuda. Florence quis se deter, mas no podia at que tivesse visto
Freddie.
Como temia, o encontrou debaixo do cavalo, as pernas apanhadas por seu

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peso, os olhos abertos to grandes eram e vazio.


Freddie! gritou e se ajoelhou a seu lado. Estava plido como uma
folha.
E no respirava.
O gemido que escapou dela foi como o do cavalo. No podia estar morto.
Era impossvel. O que faria Edward? Edward morreria tambm. Tocou a
garganta de Freddie. Sentiu o pulso. Tinha que fazer algo. No podia mov-lo,
mas tinha que despert-lo, tinha que conseguir que respirasse. Meu Deus
pensou, desta vez fez uma verdadeira prece. Por favor, rogo isso me diga o que
fazer.
No soube se Deus respondeu, mas de repente decidiu e deu uma
palmada na cara.
Freddie, Freddie, acorda!
Logo viu que estremecia e deu na outra bochecha. Ele reagiu procurando
ar, tentando se incorporar para respirar. Tinha os olhos arregalados, como se
no soubesse onde se encontrava. Um segundo mais tarde, tentou se sentar.
Seu gemido foi quase muito leve para ser audvel.
No se mova ela ordenou, o retendo. A ela mesma tambm faltava o
ar, e se sentia to aliviada que logo que podia articular palavra. Sofreu uma
queda grave. Acredito que te machucou, mas poderia te haver prejudicado a
coluna.
Uma queda? ele perguntou. E ento viu o que jazia entre suas pernas
. Maldita seja disse, e era a primeira vez que ela o ouvia amaldioar.
Havia dito isso. Me advertiu que havia texugos, e eu o esqueci. tampou os
olhos com o antebrao. Meu Deus, matei o meu cavalo disse, e deu um
murro sobre a erva.
Florence o sujeitou antes que voltasse a se machucar.
Freddie, foi um acidente.
Um acidente que s sofreria um idiota, um estpido, um intil... Tudo o
que wu toco machuco. Deveriam me fuzilar. Deveriam me alistar e me colocar
em um quartel. Edward no me perdoar isso nunca. Florence acariciou seu
rosto plido e frio. Mais que sua linguagem, chocava outra coisa.
Freddie, Edward pode se sentir decepcionado, mas o nico que no te
perdoaria que se voc se matasse.
Freddie baixou o brao. Umas lgrimas se deslizaram por seu rosto, mas
ela viu que suas palavras o tinham acalmado.
Tem que voltar para casa e encontr-lo. Diga que traga para c uns
homens. E um rifle. Florence ficou olhando o cavalo que respirava com
dificuldade. Ele voltou a tampar os olhos. V depressa, Florence. No quero
que Sooty sofra.
Foi a toa a pressa que pde montando a um cavalo que tentava parar no
caminho cada vez que divisava a casa. Teve que espore-la com dureza antes

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que a gua comeasse a galopar, e s fora de vontade se manteve nos


arreios. Desceu rapidamente no jardim de rosas, recolheu o vestido e correu.
Edward! gritou com o que ficava de flego. Edward!
O viu aparecer junto a Nigel West, no patamar do primeiro piso. Pensou
que nunca havia sentido to agradecida de ver algum em sua vida.
Edward empalideceu ao v-la.
Florence, o que aconteceu?
Freddie. Caiu do cavalo. apertou o ventre e tentou recuperar o flego
. Tem que trazer uns homens e um rifle.
Os dois homens desceram correndo a escada no tempo que ela demorou
em dizer essas palavras. Edward a agarrou pelos braos com tanta dureza que
lhe fez mal.
Freddie se encontra bem?
Sim, acredito que sim, mas est preso debaixo do cavalo e Sooty tem
uma pata quebrada. Freddie acredita que ter que ser sacrificado.
Edward respirou profundamente. E logo, visivelmente dono de si mesmo,
falou com seu mordomo.
Nigel, v procurar os homens e um rifle. Encontraremo-nos no estbulo
e Florence nos levar aonde aconteceu.
O mordomo se endireitou ainda mais do normal.
Tambm deveramos levar Jenkyns. Pode se ocupar de Freddie se o
necessitar.
Bem disse Edward. Que venha.
A levou apressadamente para o jardim antes que ela acabasse de
entender as instrues que tinha dado. Felizmente, recordou de atar as rdeas
de Nitwit a um banco, embora no recordava como se montou no cavalo sem a
ajuda de um tamborete. Agora, Edward a levantou to energicamente que
faltou pouco para que se deslizasse do outro lado.
Ele sacudiu a cabea, agarrou as rdeas de suas mos e a conduziu ao
estbulo como se fosse uma menina. Sua raiva era uma energia fria e
evidente. A gua o seguia como um co maltratado. Entretanto, Florence no
se deixava maltratar, no quando se tratava de proteger a quem amava.
Freddie lamenta disse, com a mandbula tensa de tanto tentar manter
uma voz serena. Lamenta mais do que voc poderia fazer que o lamentasse,
por muito que o tentasse. No h nada que eu possa fazer para impedir que
voc grite com ele, mas no acredito que seja isso o que necessita.
Edward se deteve em seco. Ficou olhando como se no a reconhecesse.
Quando se voltou, apressou o passo.
No tenho nenhuma inteno de gritar com meu irmo.
E com que olhos o olhar? No o far sentir que para ti esse cavalo
significa mais que ele.
Um msculo junto ma do rosto de Edward se esticou.

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Meu irmo no pensaria essas coisas.


Neste momento, no.
Edward apressou ainda mais o passo. Florence sabia que no tinha direito
de ditar seu comportamento, mas se negava a retirar nenhuma s palavra.
Freddie pensava que no valia nada. Pensava que tudo o que tocava
danificava.
Tem que ser amvel com eleinsistiu, apesar de seu corao pulsar na
boca do estmago.
Edward deixou escapar um bufado.
O banharei com o leite da bondade humana.
Seu tom de voz era o mais seco que jamais tinha ouvido Florence. S
podia esperar que tivesse entendido seu rogo.
A seus olhos, era um monstro.
Inclusive enquanto Edward dava ordens, as palavras com que ela o havia
questionado davam voltas na cabea. Enquanto esperava que Jenkyns pegasse
suas coisas, e embora galoparam como um raio cruzando os baixos, o que ela
parecia pensar dele o fazia ranger os dentes.
A seus olhos, era um monstro.
Mas quando chegaram onde estava Freddie, toda sua preocupao se
desvaneceram e s importava o seu irmo. O cavalo estava estendido sobre
ele da cintura para abaixo. Aquilo no augurava nada bom. Com um s
movimento, Edward desceu de Sansn e passou suas rdeas a um criado. Se
ajoelhou na turfa junto a Freddie. Este entreabriu os olhos. Seu rosto tinha a cor
azulada do leite no espessado. E brilhava, banhado pelo suor. Edward soube
imediatamente que estava sofrendo. Sofrendo muito.
Eddie disse, um nome que no tinha pronunciado desde que eram
meninos. Falava com um fio de voz. Tentei me mover, mas minha perna...
murmurou, com uma careta de dor. Acredito que quebrei a perna. Me parece
bastante justo, suponho, posto que quebrei a perna do meu cavalo.
Quieto disse Edward, com voz serena, afastando seu cabelo da testa.
O tom da voz de Freddie o alarmou. Tinha razo Florence? Acaso seu irmo
pensava que o cavalo significava para Edward mais que ele?
Estpido disse Freddie, sacudindo a cabea de um lado a outro . O
moo do estbulo tinha me advertido. O chefe do estbulo se ajoelhou do outro
lado de Freddie. Tocou no brao de Edward.
Queira olhar nos olhos, milorde. Quero ver quo grave foi o golpe. Logo
os homens podero levantar o cavalo e o tiraremos. Edward assentiu com um
gesto de cabea. Jenkyns era o melhor mdico em Greystowe, um homem
sensato e com experincia, com as pessoas e os cavalos. Sem saber o que
fazer, Edward se deslocou at a cabea de Sooty e agarrou o focinho tremente.
Vamos disse, por cima dos bufos rasgados do cavalo. Logo sair
desta. Nos olhos grandes e lquidos de Sooty aparecia tal implorao, e tal f

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na capacidade de Edward responder a elas, que este sentiu como se uma


prensa apertasse seu peito.
um bom menino disse, e as palavras ressonaram como cascalho no
interior de sua garganta. Foi um bom amigo para meu irmo.
Excelncia disse Nigel. O mordomo permanecia a um discreto passo
atrs dele. Jenkyns est preparado para mov-lo. Necessitamos sua ajuda
para levantar o cavalo.
Sim disse Edward, e se levantou dando um ltima palmada em Sooty.
Para surpresa dela, Florence tambm interveio. Embora no podia nem
imaginar que ajuda poderia emprestar para levantar um cavalo, em alguma
curva de seu pensamento Edward se alegrou de ver que no tinha perdido a
calma.
Tem que manter fixas as pernas de lorde Burbrooke explicou Jenkyns
. No queremos que se movam quando o tirarmos. O robusto chefe de
estbulo se situou atrs dos ombros de Freddie, preparado para cuidar dele no
momento que Edward desse o sinal.
Venha disse Edward a outros homens. No trs.
Tiraram no segundo intento. Tanto Freddie como o cavalo gritaram ao ser
removidos.
Fica a um lado, Florence disse Edward quando viu que seu irmo tinha
ficado liberado. A julgar pela palidez de Freddie, se via que estava a ponto de
vomitar. Ao parecer, Florence tinha chegado mesma concluso. Apesar da
advertncia, esfregou suas costas enquanto Jenkyns o virava brandamente
para um lado. Florence no gritou nem fez dramalhes, se limitou a acarici-lo
como uma me faria com seu filho cansado.
Quando seu enjoo passou, imobilizaram a perna de Freddie e o
estenderam em uma maca. Nigel agarrou um extremo e Jenkyns no outro.
Enjoado pela dor, Freddie ainda conseguiu tocar Edward antes que o levassem.
Cuida de Sooty disse, apertando a mo com inusitada fora. Ele te
conhece. No quero que se v sem um amigo.
Farei isso foi a nica coisa que conseguiu responder.
Para surpresa de Edward, Florence no acompanhou o seu prometido.
Ficarei contigo disse, com o rosto manchado pelas lgrimas mas com
gesto decidido.
Comigo?
Ela lanou um olhar ao criado que havia trazido a escopeta e logo baixou a
voz.
Me equivoquei contigo, Edward. Eu deveria saber que no trataria
Freddie com rudeza. E quero me assegurar de que se encontra bem.
Ele abriu a boca e logo a fechou. Por sua cabea desfilou muitos protestos.
Possivelmente teria gritado com Freddie se ela no tivesse estado ali. Um
homem como ele no permitiria caricias. E logo, Freddie necessitava mais, e

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ficar ali era uma atitude muito pouco conveniente. Ela pertencia ao sexo frgil.
Era ela quem no devia ver algo assim. Em seu lugar, olhou em seus olhos
doces e teimosos e soube que no podia negar a aceitar seu gesto.
Como quiser conveio. Apesar de que sua inteno era pronunciar
calmamente as palavras, falou em voz baixa e terna como o suspiro de um
amante a meia-noite. Desconcertado, levou o rifle ao ombro e pigarreou.
Apoiou o cano contra o crnio do cavalo. Como se soubesse o que esperava,
Sooty se acalmou.
Se afaste uns passos disse. No quero que salpique em voc.
Florence tentou sem xito engolir em seco, mais presa de preocupao do
horror. Edward no tinha a inteno de voltar a olh-la, mas seus olhos se
cruzaram como tinha acontecido com os ces. Uma sensao estranha e
magntica atirou do esterno, um puxo leve e doloroso, como se sua alma
tentasse alcan-la.
Teria que ser minha, pensou. S eu te faria feliz. Mas aquilo no tinha
sentido. Ela pertencia a Freddie. Era a graa salvadora de seu irmo.
Fechou um olho, olhou o cano da arma e piscou para esclarecer a viso. O
cavalo deu um ltimo suspiro. Edward apertou os dentes e logo o gatilho.
A coronhada o fez retroceder um passo, mas o disparo foi limpo. S um
atoleiro de sangue que foi rapidamente absorvido pela terra. Quando deixou
descansar a arma, seus braos tremiam como se tivesse febre. No ops
resistncia quando Florence tirou ele para que voltassem para a casa.
Edward no conseguiu chegar do estbulo at em casa. Apesar da
ansiedade que certamente sentia por ver seu irmo, suas pernas se negavam a
lev-lo. Florence observou que se voltava cada vez mais plido at que,
finalmente, diante de um carvalho enorme a cujo p havia um rstico banco,
apertou o brao de Florence em que se sustentava e a obrigou a se deter.
Tenho que me sentar disse, e sua voz tinha um tom de fantasma
.No posso deixar que Freddie me veja assim. Se deixou cair no banco e
escondeu a cabea entre suas mos trementes. Florence se sentou a seu lado,
com os joelhos voltados para ele, preocupada. Edward suava, e no era
precisamente por cansao. Ela tirou as luvas e passou as mos entre seus
braos para desabotoar o colarinho. Enquanto fazia isto, ele a olhou com uma
expresso nua, seus olhos implorando algo mais profundo que a compreenso.
No tem problema ela disse, passando a mo nas suas costas.
Respire lentamente. Seguro que logo se sentir melhor.
Florence guardou para si a certeza de que Freddie no pensaria mal da
reao de seu irmo. No se tratava da opinio que Freddie tinha de Edward
mas sim da opinio que Edward tinha de si mesmo. Pouco a pouco, medida
que ia regularizando sua respirao, a cor voltou para seu rosto.
Meu pai no teria movido nem um cabelo com uma coisa assim
confessou, com a cabea ainda inclinadaTeria matado a esse cavalo e logo

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teria chamado para jantar.


Embora Florence sabia que ele exagerava, no riu.
Me perdoe por dizer isto, Edward, mas... alm da fora de carter de
seu pai, acredito que tem direito a que mova mais de um cabelo. E no pelo
cavalo.
No conveio ele, sacudindo a cabea com uma careta. No pelo
cavalo. Ao levantar, a luz peneirada pela folhagem das rvores que
balanava na brisa que bateu no seu rosto. Florence nunca o tinha visto to
desarmado. Tinha vontade de abra-lo, de embalar a cabea contra seu peito.
Suas mos se retorceram com a intensidade do impulso e se ruborizou por
medo de que ele a olhasse e lesse nela o desejo proibido. Permaneceu assim,
em um silncio agnico, sem saber o que dizer, mas incapaz de ir. Finalmente,
ele lanou um suspiro e virou o anel com o selo de seu pai no dedo mindinho. O
rubi engastado lanou um brilho na luz cambiante.
Sempre me entendi melhor com Freddie que com o duque disse
.Papai me respeitava.
Ela elevou o olhar para observar seu rosto, uma intimidade que era
possvel s porque ele olhava para os prados.
Isso algo mau?
Um sorriso torceu os lbios.
Meu pai me deu de presente meu primeiro cavalo quando tinha nove
anos, que podia montar quando quisesse, sem a companhia de um ajudante de
estbulo. Freddie nunca se fez merecedor desse privilgio, embora tivesse
doze anos quando papai morreu. Fizesse o que fizesse, sempre ficava curto.
Segundo meu pai, sempre era muito suave ou muito caprichoso, ou um menino
mimado de mame. Minha me disse Edward, e arranhou a ponta do nariz.
Minha me era uma mulher delicada, que ficava nervosa facilmente, mas tinha
um carter muito doce. Necessitava o tipo de amor que Freddie dava. Sem
condies. Sem perguntas. Mas meu pai no podia ver isso. Se Freddie queria
sair para montar sozinho, tinha que roubar um cavalo do estbulo. Tinha que
romper as regras de meu pai e se arriscar que dessem chicotadas.
Acaso insinuas que se seu pai tivesse deixado seu prprio cavalo a
Freddie, este acidente no teria ocorrido?
No, Freddie nasceu para montar. Mais que eu, para falar a verdade.
de repente, elevou a mo para seu rosto. Com levantou o polegar, afastou um
cacho que a brisa agitava contra sua boca. Suponho que o que intento fazer
confessar que isso me agradava.
O contato de sua mo a aturdiu. Subjugada e confundida, ficou rgida
enquanto ele seguia com o dedo na curva de seu lbio inferior. Sua expresso
era pensativa, quase ausente. Acaso se dava conta do que fazia? Era possvel?
S quando ele deixou cair a mo, ela falou.
Te agradava o que?

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Ser o primeiro disse ele. O favorito de meu pai.


Seguro que isso algo natural. No foi mais que um menino.
No sei. s vezes penso que no deveria haver... Pois, eu o admirava,
sabe? Sabia que era um filho da puta mas queria sua aprovao.
Era seu pai.
Freddie era meu irmo, e uma alma muito mais nobre. Edward se virou
por volta dela com o antebrao apoiado no joelho. Tinha razo em brigar
comigo hoje. s vezes me pareo muito com ele. Fez mal a Freddie. Fez se
sentir como o irmo desfavorecido. Mas ele no era menos. Simplesmente no
podia ser moldado segundo a forma que meu pai pensava apropriada para um
homem de Greystowe. Nesse sentido, Freddie era mais forte que eu.
Se Freddie era mais forte que voc, por que tinha que proteg-lo?
Edward roou seu joelho e arrumou com gesto nervoso as dobras de seu
traje de montar. Florence sentiu que o corpo lhe esticava no mais profundo e
desejou que sua prpria reao no fosse visvel. Por fortuna, ele olhava sua
prpria mo em lugar de olhar para ela, e suas exuberantes pestanas cobriam
lhe os olhos. Em sua boca se desenhou uma curva suave e irnica.
Me agradava proteger Freddie. Me agradava mais que meu pai nos
tivesse tratado como iguais.
Hei a esta a verdadeira confisso, pensou Florence. Isto era o que tinha
esticado a mandbula e tinha feito tremer sutilmente as mos. Ainda assim,
no era algo pelo qual a se sentir culpado. E durante tantos anos! Sentindo sua
dor, Florence obedeceu ao impulso de acariciar seu espesso cabelo negro.
Inclusive enquanto tentava acalm-lo, se regozijava sentindo o cabelo sedoso
que deslizava por seus dedos. Se envergonhava de pensar, mas de uma vez se
alegrava de ter tirado as luvas.
Um pensamento tem suas consequncias disse, prudente e
pausadamente. Meu pai me ensinou isso. Entretanto, um pensamento no
um fato. O fato de que desfrutasse protegendo Freddie no era a causa da
crueldade de seu pai. Tampouco penso que deva me preocupar muito pela
possvel deslealdade de suas emoes. Os meninos necessitam que seus pais
os amem. Freddie era o preferido de sua me, no isso? Bem poderia culpar a
ela pelo que aconteceu, embora saiba que no o far.
Edward guardou silncio um momento. Quando falou, pronunciou sua
resposta em voz baixa e com um profundo sentimento.
uma moa sbia. E generosa.
fcil ser generosa contigo. Inspirada por esse tom de voz dela,
Florence se atreveu a tocar sua bochecha. Ele virou a cabea, pressionando a
ma do rosto contra seus dedos, roando com os lbios a palma de sua mo.
Ento, como se tivesse feito algo que secretamente tivesse preferido no
fazer, se separou bruscamente e levantou. Com um gesto seco, arrumou o
colete.

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Tenho que consultar Jenkyns disse . Por favor fique at que esteja
preparada para entrar.
No esperou que ela o seguisse. Em realidade, suas palavras eram uma
proibio de segui-lo. Florence o viu avanar a grandes pernadas para a casa,
uma vez mais convertido no mesmo de sempre, enquanto ela...
Ela j no sabia quem era.
Florence passeava para cima e para baixo pelo corredor no exterior da
ante-sala de Freddie. Esperava que o mordomo de Edward acabasse de installo. O chefe de estbulo tinha dado a Freddie uma dose de morfina, mas ainda
no estava adormecido. Apesar de que Florence sabia que devia esperar at
amanh para v-lo, se sentia muito inquieta, to inquieta que retorcia as mos
como uma herona em uma obra dramtica.
No podia tirar da cabea a expresso de Edward. Quando ele a tinha
cuidado sentado no pequeno banco, ela tinha pensado, tinha querido...
Voltou a retorcer as mos e caminhou no outro sentido. Por uma vez, tinha
escutado os ditados de seu prprio corao. Quando ela o encontrou, era como
se lesse cada um de seus pensamentos. Seus lamentos pelo cavalo, seu medo
pela sade de Freddie. Mas sobre tudo, havia intudo que Edward esperava que
ningum se desse conta de sua vulnerabilidade. Florence, isso sim, no o via
como um ser dbil. Ao contrrio, pensava que era o homem mais forte que
jamais tinha conhecido. Era esse o verdadeiro Edward? O homem que partia o
corao por um cavalo ferido? Que era capaz de se torturar pelas intrincadas
motivaes de sua infncia? Que se preocupava de que seu amor no tinha
sido perfeito? E se esse era o verdadeiro Edward, o que significava para ela? A
atrao, para comear. Inclusive podia descartar que fora um simples capricho.
Entretanto, no seria fcil ignorar a atrao que exercia sobre ela quando
despia sua alma. Nem sequer estava segura de que isso fosse o que desejava.
O dilema parecia destinado a no ter soluo. Nigel West saiu do quarto
de Freddie e fechou cuidadosamente a porta. Como correspondia a sua posio
o mordomo se ocupava de Greystowe quando Edward estava ausente,
West era um homem de aspecto digno, de idade mdia, espigado, as tmporas
ligeiramente grisalhas. Teria tido um aspecto to srio como o de seu amo se
no fora por seus extraordinrios olhos cinza. Eram uns olhos generosos e
tranquilos em torno dos que se desenhavam umas ntimas rugas quando sorria.
Agora sorriu a Florence.
Temo que estar adormecido senhorita Fairleigh. Nem sequer
esperou que acabasse de arrumar os travesseiros. Pode entrar, certamente,
mas duvido que desperte.
OH ela disse, se sentindo como se tivessem bloqueado uma rota de
escapamento. No quero incomod-lo. Deu meia volta para ir, mas voltou a
se virar. Voc o cuidar, senhor West? J sei que a ama de chaves ou uma

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das criadas poderia faz-lo, mas certamente se sentir mais cmodo com um
homem.
Nigel franziu o cenho como se suas palavras tivessem algum significado
que ela mesma no tinha captado. Florence se perguntou se no se outorgou
muitas atribuies. No tinha autoridade alguma naquela casa, nem tampouco
teria muito mais sendo a esposa de Freddie. Era Edward quem reinava em
Greystowe. Justo no momento em que estava a ponto de retirar a pergunta,
Nigel reagiu.
Suponho que eu o cuidarei. J que milorde Edward est em casa, no sei
muito bem a quem atender.
Aliviada por no ter dado um passo em falso, Florence sorriu.
Voc est h muito tempo trabalhando em Greystowe, no ?
Desde que o pai de sua Excelncia pagou por meus anos de escola.
Nigel sorriu ao ver sua expresso de assombro. Ento ouviu as histrias. So
todas verdade. O velho duque era um diabo, mas acreditava na necessidade de
estimular as virtudes potenciais das pessoas. Devo a esta famlia mais do que
se pode dizer com palavras.
Sentindo uma repentina ardncia nos olhos, Florence olhou alm dele,
para o fundo do corredor. Tambm devia muito a essa famlia, muito para
pensar em trair sua confiana. Eles tinham acolhido, a ela, uma singela garota
de campo, como a noiva de Freddie. E Freddie... Freddie era o homem mais
afetuoso que jamais tinha conhecido.
So complicados, no parece? perguntou. Inclusive Freddie.
Sim conveio Nigel, e a suavidade de sua voz a obrigou a engolir as
lgrimas. Mas so pessoas ntegras, todos e cada um deles. Uma pessoa no
poderia querer melhores amigos.
Amigos, pensou ela. Se s seus desejos pudessem ser assim de singelos.
Pouco depois de meia-noite, Edward cruzou o corredor e entrou no quarto
de seu irmo. No tinha inteno de despertar Freddie. S queria estar na
escurido e ouvi-lo respirar. A perna entalada tinha uma forma curiosa sob os
lenis, como se compartilhasse a cama com uma mmia. Mas Edward ainda
estava muito sacudido para tomar com humor. No sabia o que faria se
perdesse seu irmo, no sabia o que seria dele. Tinha construdo sua vida em
torno do amparo que o brindava. Sem Freddie em perfeito estado de sade ou
sem sua habitual alegria, nenhum de seus lucros teria sentido algum.
Se virou para a janela, as mos apertadas e os msculos em tenso.
Florence, pensou. OH, Florence. Por que tenho tambm que me ocupar de
voc? E a noite no respondia. Com a lentido prpria de um sonho, as cortinas
se incharam sob a brisa que ventilava o quarto. Suas bordas, de uma brancura
perfeita, desdobravam seus murmrios pelo tapete. Edward olhou para a cama.
A noite era temperada, mas Freddie no podia resfriar. Com a perna s j tinha

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atirado a metade das mantas. Com um sorriso irnico, Edward o cobriu at o


peito.
Turbado pelo movimento, Freddie se removeu em seu sonho e se virou
levemente para um lado. Seu brao caiu fora da cama e deu a Edward na
perna. Abriu os olhos.
Nigel?
Edward se inclinou junto cama.
Sou Edward. S vim ver como estava.
Freddie sorriu, e voltou a fechar os olhos.
No tinha vindo ver como eu estava desde que mame e papai
morreram.
No sabia que voc sabia.
Ao se mover, brotou o murmrio do atrito e Freddie encolheu de ombros.
Eu supunha que queria se certificar de que no estava sozinho. No me
importava. Me faz sentir seguro.
Est seguro. Sempre velo para que assim seja.
Freddie riu baixo.
No posso garantir isso, querido. Ainda no Deus, embora saiba o
muito que se empenha. Sua maneira cantarina de falar disse a Edward que
ainda se encontrava sob o efeito da morfina. Teria que advertir Jenkyns que
cuidasse das doses. No queria que Freddie se acostumasse.
Fez por ti disse Freddie, jogando o lenol.
Quem fez o que por mim?
Florence disse. Me pediu que a ensinasse montar. No disse, mas eu
sei era voc a quem queria impressionar.
Edward sentiu que lhe faltava o ar. Era verdade? Acaso Florence valorizava
sua opinio? Hoje, enquanto roava seu rosto, tinha pensado que algo o
apreciava. Era uma alma compassiva. Possivelmente haveria tocado a qualquer
outra pessoa com a mesma ternura. Certamente, depois de tudo o que ele
tinha feito, lhe daria igual o que pensava.
Freddie voltou a rir.
Acredita que no a aprecia. Que um velho resmungo.
Florence me chamou de velho resmungo?
Mas o pensamento de Freddie, nublado pela droga, j estava em outro
lugar.
Ter que me substituir. Voc mesmo ensin-la. Emitiu uma espcie de
estalo com os lbios e afundou nos travesseiros. Ser como quando me
ensinou a nadar.
Alarmado pela sugesto, Edward guardou silncio. Estar a ss com
Florence? Ensinar a Florence? Jamais em sua vida.. A menos que quisesse seu
irmo se casar com uma noiva manchada.

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Captulo 8

Segundo Jenkyns, Freddie no podia se mover at que seus ossos tenham


uma chance de ser soldadas. Nigel se ocupava de sua comida quando Florence
bateu na porta.
No quero seu maldito caldo ouviu Freddie dizer . Tenho a perna
quebrada, no o estmago. Era evidente que sua dor o tinha posto de mau
humor. Apesar de seu desconforto, seu rosto se animou ao v-la. Finalmente.
Uma enfermeira amvel. Diga a este valento desprezvel que leve sua comida
de hospital a outro lado. Florence o beijou na testa sem ruborizar.
Estou segura de que o senhor West s segue as ordens do mdico.
Maldito mdico de cavalos murmurou Freddie, e em seguida apertou
sua mo para se desculpar. Deveria ir, carinho. O caf da manh te espera.
Eu sou pssimo como doente. Sempre fui. Temo que se ficar, me abandonar
por um banqueiro.
Florence fez estalar a lngua e negou os cargos em redondo.
Fez o que Freddie pediu, isso sim, porque via que ele no estava de humor
para v-la. Ele e Nigel voltaram a discutir assim que fechou a porta. Pobre
Nigel, pensou. Se alegrava de que o mordomo se ocupasse de Freddie. Este
teria se aproveitado de qualquer das criadas. Desceu sala de jantar para o
caf da manh, uma formosa sala amarela com uma vista do lago agitado pela
brisa. Para sua decepo, s Edward estava sentado mesa.
Tia Hypatia.......?
Est dormindo disse ele, com o mesmo tom seco de sempre.
Pelo visto, ela pensou, o duque resmungo voltou. Serviu um prato com o
que havia no aparador: ovos, salsichas, um po-doce recm assado e
morangos. Se negando a ceder ao medo, ocupou o assento na esquina junto a
ele. Durante alguns minutos, o nico som foi o tilintar da baixela e os
estertores de um ronco que provinha da habitao contgua na piso trreo. A
tia de Edward, que nunca tinha sido uma grande madrugadora, devia estar
exausta pelas emoes do dia anterior.
Florence queria sorrir, mas duvidava que Edward apreciasse a brincadeira.
Seu nimo parecia mais escurecido que o de Freddie, e ele tinha as duas
pernas s. Florence comeava a pensar que tinha sonhado com o homem que
tinha visto no dia anterior.
Cr que teramos que chamar um mdico de verdade? inquiriu, com o
perverso desejo de que dirigir um olhar. Inclusive seu desdm era prefervel a
ser ignorada. Edward deixou sua faca e garfo no prato. Quando a luz da manh
lhe deu nos olhos, brilharam como duas gemas claras e azuis. Por uma vez, sua
jaqueta de montar no era negra mas sim de um tweed de suave tintura

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marrom. Sua camisa era branca e no tinha colarinho. Tinha um aspecto


esplndido: grande e de largos ombros, com seu ar de nobre rural. Entretanto,
no parecia relaxado. Florence no podia imaginar Edward alguma vez
relaxado. Uma ruga breve e profunda apareceu entre suas sobrancelhas
povoadas. Para ele, aquela expresso era amistosa.
Temo que o mdico do povoado um pouco decrpito. Jenkyns sabe
mais de ossos quebrados que ele. Se tivermos complicaes, chamarei um
mdico de Londres.
Seu olhar permaneceu fixo em Florence inclusive depois de acabar de
falar. Ela tinha querido que ele a olhasse, mas agora que olhava, apenas podia
ficar quieta. Seu olhar fixo e inescrutvel inspirava vontade irrefrevel de se
retorcer em seu lugar. Quando Edward levou a xcara de caf aos lbios, estes
atraram sua ateno como dois ms. Aqueles lbios sensuais, to
desconjurado com seu rosto severo, agitavam lembranas que era melhor
esquecer. Agora passou a lngua para limp-los depois de deixar a xcara.
Aqueles lbios a tinham beijado, e aquelas mos, essas mos grandes e
bronzeadas haviam sustentado sua cabea, tinham percorrido suas costas e
tido as ndegas em sua palma. A ultima vez que o tinha feito ele no tinha tido
que beber para ter essa desculpa. A desejava, embora possivelmente no
gostasse. Pensou que ele recordaria seus beijos com tanta nitidez como ela.
Possivelmente queria beij-la agora. Aquela possibilidade a fez estremecer.
Nesse momento, se remexeu, incmoda, justo um pouco.
Florence ele disse, com uma voz mais grave que o habitual.
Surpreendida em seu sonho, devolveu um olhar culpado.
Sim, Edward?
Dispus para que Merry Vance venha a nos visitar em Greystowe, para
que no se aborrea enquanto Freddie est convalescente.
OH ela disse, surpreendida de que ele se preocupasse de sua
comodidade. muito amvel de sua parte, mas no crie que Merry no ter
muita vontade de deixar Londres durante a temporada?
Ele riu com uma risada seca.
S tem dezessete anos. E suspeito que jamais sairia se no fosse porque
se colocou seu pai no bolso. Pensei que poderia substituir Freddie para te
ensinar a montar. Segundo o que contam, uma excelente amazona.
OH disse Florence, a nica palavra em que podia pensar. O ch e as
salsichas se converteram em pedras em seu estmago. De repente, o motivo
das palavras de Edward ficou descoberto.
Tinha renunciado a lhe ensinar a montar.
Olhou sua saia, onde suas mos traioeiras retorceram seu guardanapo
at convert-lo em uma bola. Agora engoliu em seco. Seu comportamento era
ridculo. No deveria deixar que ele a ferisse. Tampouco seria divertido se fosse
ele quem tivesse que ensin-la. A maioria das vezes seu comportamento com

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ela no era agradvel. Contra sua vontade, pensou no trofu de natao de


Freddie, que Edward guardava em uma prateleira junto a sua cama. Ento
entendeu. No podia seguir o negando. Queria algo mais que o respeito de
Edward. Queria que ele gostasse dela, queria que cuidasse tanto dela como
cuidava de seu irmo.
Estou seguro de que o far bem disse, e sua segurana era de uma
suavidade pouco habitual. Florence teve a impresso de que se inclinava para
ela, embora no se atrevesse a levantar a cabea. Freddie estar orgulhoso.
Obrigado atinou a dizer Florence. Me agradou muito Merry Vance. Foi
muito amvel ao pensar nela.
fcil ser amvel contigo.
Florence no pde impedir de abrir exageradamente os olhos. Acaso tinha
a inteno de recordar as palavras que ela tinha pronunciado no Jardim? Agiu
como se quisesse esquecer suas confidncias e esperava que ela fizesse o
mesmo. Entretanto, talvez o aviso no fosse intencional, ou alguma escura
humilhao que ela simplesmente no podia sondar. Ai, jamais conseguiria
entend-lo. Jamais !
Infelizmente, saber isso no a impedia de querer tentar.
No jardim de rosas reinava o zumbido de liblulas e abelhas. Tinham
passado dois dias do acidente de Freddie, e Florence tomava o ch com tia
Hypatia. Segundo a duquesa, o singelo vestido de algodo floreado de
Florence, de seu prprio enxoval, era tristemente inadequado.
Tem o aspecto de uma garota de campo se queixou. Florence no se
sentiu ofendida. duquesa agradava se queixar tanto como aos gatos o leite.
Agora, ocultou seu sorriso atrs da beira dourada de sua xcara.
Pensava que os vestidos hora do ch tinham que ser mais cmodos.
Assim , mas de uma maneira peculiar e romntica. Olhe. Com a
agilidade que demonstrava ter quando tinha tomado uma deciso, Hypatia se
levantou da cadeira e agarrou dois brotos de rosas amarelas. Com as pequenas
tesouras de prata que penduravam de uma corda amarrada a sua cintura, tirou
velozmente os espinhos. Ato seguido tirou uma dos grampos do chapu e
sujeitou as flores, com folhas e tudo, ao talhe de Florence. A tem.
Marginalmente melhor. Nem sempre tomaremos o ch as duas sozinhas, tem
que saber. Tenho minhas amizades por aqui.
Tinha esquecido reconheceu Florence. Voc nasceu nesta casa, no
assim? Com o pai de Freddie?
O extraordinrio que sobrevivi grunhiu a duquesa, embora o brilho
em seus olhos fez pensar Florence que suas lembranas no eram to
desagradveis. Meu irmo, o duque, foi a pior uva sem semente que possa
imaginar. Se soubesse as confuses em que me colocou!
Pensava que era um homem muito severo.

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No at que herdou o ttulo. Ento tinha que ser um homem de


Greystowe.Com isto, fez uma careta que, Florence suspeitou era uma
imitao do altivo duque. O ttulo o arruinou. Destruiu o humor e toda a
humanidade que havia nele. Depois, no importou nada, mas que a honra
familiar. Se apaixonou por uma jovem que tinha estado vendo durante mais de
sete anos. Todos supuseram que se casariam. Mas a filha de um baro no era
o bastante boa para ele. Deu de se cevar com a me do menino e tambm fez
a vida miservel disse, e sacudiu a cabea. Suzanne era uma mulher doce
como um torro de acar e quase to dura. Duvido que algum lhe tenha
levantado a voz antes de seu matrimnio. Quanto a mim, quando Stephen
herdou o ducado, perdi um amigo. No se dignou me dar nenhum tapinha nas
costas at o dia em que me casei com meu prprio duque. Isso me fez
merecedora de um abrao de meu irmo. E, com isso voltou a me querer.
Florence estendeu uma mo alm das xcaras de ch para agarrar a da
duquesa. Com um sorriso agradecido, devolveu o aperto.
No, querida. No deve ter pena de uma velha ricaa. Tudo isso
aconteceu faz muito tempo. Entretanto, no era a duquesa o que mais
preocupava Florence.
Tia Hypatia disse, no acredita que Edward corre o perigo de...
Ficar como seu pai? disse a anci, e soltou uma risada. Parece-me
bem que se preocupe, mas no h muitas possibilidades de que isso ocorra.
Temo que possa parecer uma frase cruel, mas penso que melhor que meu
irmo tenha morrido jovem. Certamente, melhor para Freddie. Seu rosto se
suavizou como estava acostumado a ocorrer s pessoas que memoravam seu
nome. Freddie foi criado com amor. Algum dia ser um bom pai porque
Edward foi tudo o que meu irmo deveria ter sido. Edward ainda o leva no
corao.
Era isso verdade? s vezes, isso pensava Florence. Em outras ocasies,
assaltavam-na grandes duvidas. Teria gostado de ficar tranquila ento, refletir
sobre o que tinha ouvido. Entretanto, seu desejo no se cumpriria, porque a
senhora Forster, a ama de chaves, escolheu esse preciso momento para
anunciar a chegada de Merry Vance. Ao v-la subir para o terrao, parecia uma
criatura diferente da jovem impecavelmente vestida que Florence tinha
conhecido em Londres. Tinha o cabelo revolto, a cor sumida, e seu vestido
amarelo, muito elegante, enrugado e afeado pelo p da viagem. Entretanto,
seu sorriso era to largo e generoso como sempre.
Sim, sim, j veem que chego antes do previsto disse com seu habitual
tom de felicidade logo que contida. Com as duas luvas em uma mo se inclinou
para beijar Florence na bochecha. Londres esteve to aborrecido como gua
de borragem agora que voc no est. Simplesmente no pude esperar a vir a
te saudar. Piscou alegremente ao inclinar a cabea diante da duquesa. Por
favor perdoe minha informalidade, Excelncia. Asseguro que no nada

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pessoal. Se perguntar a qualquer um, diro que sou uma irresponsvel.


Faro isso? inquiriu a duquesa.
Senhorita Vance disse Edward quando apareceu nos confins do
jardim. Sua saudao foi grave mas sua cara se estirou para cima como se
estivesse a ponto de rir. Sem dvida tinha alcanado para ouvir a glida
resposta da duquesa. Espero que voc e Buttercup tenham sobrevivido
viagem de trem de Londres.
Buttercup? Pensou Florence. A gua de Londres? Acaso era possvel que
Edward a tivesse comprado para ela? Seria um gesto extravagante, e ela, em
realidade, no deveria aceit-lo. Mas, e se Edward a tivesse comprado!
Entretanto, Merry Vance sepultou aquela esperana irracional antes que tivesse
tempo de se concretizar.
No posso agradecer o suficiente disse, ter disposto que a tragam
para mim. Ensinar muito mais fcil quando se tem um bom cavalo.
Edward baixou o olhar. De todas as coisas, aquilo parecia envergonh-lo.
Lanou um olhar de soslaio, incmodo, a Florence, e por um instante seus
olhos se fixaram nas rosas que a duquesa tinha pregado no seu vestido. Com
ar distrado, sacudiu a cabea e voltou sua ateno a Merry.
Bem, um prazer. Em qualquer caso tinha que compr-la. Meu cavalo
comeava a jog-la em falta.
Merry riu, com um sotaque surpreendentemente feminino.
Que maravilhoso! Um romance entre cavalos. Terei que me manter a par
do ocorrido enquanto permanea aqui. Sorriu a Edward enquanto dizia isto,
como se suas palavras tivessem um significado que s eles dois conhecessem.
Nesse momento, seu aspecto no tinha nada de andino, no com aquele
brilho em seus olhos e a luz do sol ardendo nas nuvens de sua loira cabeleira.
Era uma pequena Valquria, gil e forte, embora seus peitos ainda no
tivessem alcanado a plenitude. A ideia de que Edward pudesse ach-la
atraente fez Florence se sentir visivelmente incmoda.
Ele no a quer, disse a si mesma. Sua atitude era muito indiferente, muito
evidente.
Embora tivesse dado a Merry o seu cavalo.
Ter vontade de se refrescar disse Edward, embora no com o mesmo
tom de desaprovao que teria utilizado a duquesa.
Merry gorjeou com a amvel sugesto.
verdade disse, em um arrulho de voz, e deu a Edward no peito com
a ponta do dedo. Fresca meu segundo nome.
Florence experimentou um impulso quase incontrolvel de belisc-la mas
Edward no se alterou.
Podemos guardar uma xcara de ch para voc? perguntou.
OH, no. Merry jogou a um lado sua cabeleira dourada e se virou para
a casa. Seguro que posso conseguir algo na cozinha quando acabar. Vocs

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trs desfrutem. Encontrarei a minha velha criada e a prxima vez que me


vejam, terei me liberado de todo este p e estarei mais decente.
No muito decente advertiu Edward, com perfeita circunspeo.
Claro que no disse Merry, lanando uma piscada por cima do ombro
. Isso no teria nenhuma graa.
Florence logo que conseguia fechar a boca. Enquanto Merry cruzava
tranquilamente o terrao, seu pequeno traseiro se agitava sob seu vestido
poeirento. Tinha paquerado com o Edward. E Edward tinha respondido.
Hmm disse tia Hypatia, quando Merry tinha desaparecido de vista.
Essa garota terei que vigi-la.
Florence no sabia se o dizia como um insulto ou um completo, nem
tampouco viu na atitude de seu sobrinho uma chave. Sem deixar de olhar na
direo que tinha tomado Merry, Edward prendeu as mos por detrs das
costas. Florence esperava de todo corao que no estivesse olhando o
traseiro de Merry.
a filha do Monmouth disse.
Sim. A duquesa revolveu o ch em sua taa. Em um par de anos,
ser uma boa esposa para um homem.
Quer dizer que dar a um homem um bom mao de problemas.
Isso tambm disse tia Hypatia.
Florence deixou a um lado seu sanduiche de pepino e o empurrou para a
beira de seu prato. Tinha perdido o apetite, junto com o que aquela tarde tinha
de agradvel. Um bom mao, claro que sim! Pode que no tivesse o direito a
pensar nisso, mas sabia que no gostava de como soava.

Captulo 9

Para decepo de Florence, Nitwit tinha se convertido em seu cavalo.


Hoje te ocupar de sua higiene anunciou Merry quando entraram no
concorrido estbulo. Para surpresa de Florence, Merry vestia calas. Pela
primeira vez, havia uma mulher que atraa mais olhares que ela. No sabia se
ficava envergonhada por sua amiga ou admirando seu atrevido uso. Merry
atuava como se estivesse vestida para se apresentar diante da rainha e,
embora ningum se atreveu nem sequer assobiar, Florence suspeitava que os
moos dos estbulos de Greystowe falariam disto durante anos. Por onde
passassem, todos ficavam boquiabertos. Ao parecer, os nicos machos imunes
ao espetculo daquelas pernas femininas to visveis foram um trio de meninos
pequenos que carregavam o feno sujo nas carretas.
Agradecendo seus esforos, Florence avanou pelo cho de terra
compacta. Suspirou quando chegaram casinha de Nitwit. A parte superior da

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porta estava marcada por mordidas de dentes, um testemunho mudo do


desassossego da gua. Sem que impressionasse a presena de Florence, Nitwit
enroscou o lbio e lanou um som rude.
Olharam uma a outra enquanto Merry foi procurar Jenkyns para pedir
ferramentas agrcolas.
No foi minha escolha Florence disse, enquanto a gua se dignava
parar as orelhas. Nos simplesmente teremos que tirar o melhor partido
possvel.
Merry pode ouvir este ltimo comentrio.
Me parece bem. No pode montar bem se voc ou o cavalo esto
incmodos com o outro.
Para demonstrar a escassa probabilidade de que isso acontecesse, Nitwit
deu umas patadas contra o fundo de sua casinha.
Teremos que lev-la ao ptio Florence disse. Quando est aqui
dentro, fica nervosa.
Frescuras. Merry disse. Tudo o que precisa se acostumar.
Com certa resignao, Florence a seguiu at a casinha. Dez minutos mais
tarde, depois de que Nitwit tinha pisado duas vezes na Merry, saram.
Possivelmente deveramos pedir outro cavalo ao Jenkyns sugeriu Merry.
No, no. Ver que se acalmar quando sairmos ao porto. Florence
no queria reconhec-lo, nem sequer para si mesmo, mas sua simpatia pela
gua tinha aumentado desde que esta tinha tentado ofertar umas quantas
patadas a sua instrutora. A atitude corajosa de Merry dando a entender sua
competncia comeava a p-la nervosa. No acreditava que fora correto que
algum mais jovem que ela fora to hbil, nem to temerria.
Tampouco parecia bem algum que evidentemente no necessitava um
bom cavalo passassem a uma besta como Buttercup.
Mordeu os lbios com esse pensamento pouco generoso. Seu pai estava
acostumado a dizer que a inveja era um gole amargo. Agora entendia o que
suas palavras eram sbias, porque com muita dificuldade conseguia engolir
seu ressentimento. Certamente, no se justificava. Merry era uma garota
agradvel que dava amostras de sua generosidade ao vir instru-la nestas
coisas. E, entretanto, Florence se sentiu nos cus quando Nitwit deu razo. Era
verdade que a gua gostava de sair a campo aberto. Apenas se alterou quando
Florence esfregou seu ventre sensvel.
Agora, levante suas patas Merry disse. Vejamos se te deixa olhar as
ferraduras.
Florence fez o que pedia, muito molesta para sentir medo.
Muito bem! Merry exclamou quando Nitwit no protestou. Os cavalos
so animais caprichosos. Quando deixam olhar as patas, significa que confiam
em ti.
Florence esteve tentada de contar que a maioria dos animais confiava

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nela, mas conseguiu morder a lngua. Merry no sabia o que acontecia com os
gatos. Merry s tentava estimul-la. O menos que Florence podia fazer era
fingir que estava agradecida.
Estou agradecida, pensou. Estou agradecida.
Mas teve que lutar para no ranger os dentes.
Depois de verificar as ferraduras de Nitwit em busca de pedrinhas, Merry
ensinou a pr os arreios e a montar. Ento, ao invs de olhar como montava
Florence, agarrou o cabresto e pediu que soltasse as rdeas.
Estique os braos para os lados ordenou e no apie os ps nos
estribos e nem passe o joelho pela cabea. Se sente olhando para diante e
fique com as pernas atrs do patilha. Eu terei Nitwit. Voc se concentre em
equilibrar seu peso sobre o lombo do cavalo. Assim como desenvolve um
sentido de equilbrio.
A nica coisa que Florence estava desenvolvendo era um sentido da
vergonha. Seus braos tremiam depois de levantar os pesados arreios por cima
do lombo de Nitwit. O menor movimento sentia como se fosse escorregar.
Ainda pior, os trs meninos do estbulo se penduraram no muro do potreiro
para assistir cena.
Ou era isso, ou no eram to pequenos como para no se dar conta do
ajustado das calas de Merry.
Fez muito bem, senhorita disse o mais alto. O mais baixo, um mido
redondo com chapu de palha, decidiu fazer equilbrios sobre as pedras.
Meu Deus pensou Florence, ao ver que suas piruetas a enjoavam. Apenas
se atrevia a respirar por medo de cair. Nitwit era mais alta que Buttercup e
estava acostumada e parecia muito distante.
Est preparada para passear de um lado ao outro? Merry perguntou.
O no de Florence foi quase um grito. Merry riu e deu uns tapinhas em
Nitwit no pescoo.
No importa disse. Hoje se acostumar a estar sentada. Deixaremos
o passeio para amanh.
Amanh, pensou Florence, e desejou ser o bastante covarde para
renunciar .
Para seu imenso alvio, o dia seguinte foi melhor, e o seguinte ainda
melhor. No quarto dia de instruo, Merry amarrou Nitwit a um comprido lao
de couro e a fez dar voltas em crculo pelo potreiro com Florence montada. No
comeo, caminhavam lentamente, e logo mais rpido, e depois tentaram um
suave trote. Merry a deixou montar no estilo das mulheres para isto, mas
Florence caiu de todas as maneiras. Mas estava decidida, especialmente com
seu trio de admiradores. No sabia se Jenkyns tinha dado permisso ou
simplesmente pararam as suas tarefas, mas os trs meninos de rosto imundo
conseguiram ser espectadores todos os dias.

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No se preocupe diziam cada vez que ela caa. Na prxima, saber


como fazer.
Apesar de sua vergonha, e embora seu traseiro estivesse cheio de
machucados negras, Florence se alegrava de que eles estivessem ali para
anim-la. Aqueles meninos eram muito grandes para ser vtimas de seus
peculiares encantos, e muito pequenos para se interessar em seus encantos
ordinrios. Estavam ali porque o tinham decidido. Tinham que estar ali porque
gostavam dela.
Te esquea de subir e descer na cadeira ordenou Merry, quando ela
tentava subir e baixar. Isto para os tolos. O que tem que fazer te balanar
atrs e adiante do quadril. Com os movimentos do cavalo. fcil. Sente com
seu peso se desagrade com o cavalo.
Yuujuuu! exclamaram os meninos com a demonstrao de Merry. Ela
se limitou a rir.
Com o cavalo ela insistiu. Com o cavalo.
Finalmente, o stimo dia, Florence aprendeu. Nitwit soprava e se agitava
como se Florence tivesse levado a cabo um milagre. Para falar a verdade,
assim ela se sentia. Que fcil era! E tinha razo! Era justo a postura que seu
corpo tinha querido adotar todo o tempo.
Ento Merry a deixou pr o p no estribo.
A segurana que Florence sentiu a assombrou, e ainda no tinha recorrido
s mos. Merry era um gnio. Nem sequer o meio galope a sacudia. Oh, seu
corao pulsava a toda pressa, mas sua maneira de montar era estvel como
uma rocha. Quando tentaram um galope, Florence pensou que sua alma tinha
asas. Ao andar, aproveitou o mximo das lies de Merry e Nitwit, bendita seja,
voava por cima do cho como se suas patas fossem pistes e seus cascos
estivessem montados em trilhos. Pela primeira vez em sua vida, Florence
soube o que as pessoas queria dizer quando falava do cavalo e o cavaleiro
como se fossem um. Nitwit no era to ligeira correndo como Buttercup, nem
to equilibrada, mas era forte e veloz e to segura como uma cabra de
montanha.
Que generosa ! Merry exclamou, e Florence se sentiu orgulhosa de
sua gua.
A sorte quis que fosse Edward a primeira pessoa que encontraram saindo
do estbulo. Florence se sentia muito excitada para guardar as maneiras.
Consegui! anunciou, agarrando as mos e saltando. galopei com
Nitwit sem agarrar as rdeas.
Edward sorriu. Sua mo era firme. Inclusive fez gesto das sacudir um
pouco.
Eu vi disse. Foi muito valente. Suponho que dentro de nada querer
trabalhar em um circo.
A calidez de seu olhar despertou seu acanhamento.

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O circo no. No para mim.


toda uma amazona Merry interveio. Um camundongo com o
corao de um leo.
Suas palavras pareceram recordar Edward de que ainda guardava entre as
suas nas mos de Florence. As deixou ir como se queimassem e se voltou para
Merry.
Voc fez um bom trabalho, senhorita Vance. Meu chefe de estbulo no
ficou curto em adulaes.
uma excelente professora Florence conveio, muito emocionada para
se sentir ciumenta. Jamais pensei que poderia montar um cavalo dessa
maneira.
Uma garota pode montar o que quiser se o prope Merry disse,
Sorrindo a Edward com um olhar o sugerindo. Para isso parecemos.
Nem sequer Florence pde deixar de captar o duplo sentido. Edward
fechou os lbios com gesto srio enquanto sacudi seu dedo indicador.
Seu pai lavaria sua boca por isso, senhorita Vance.
Me chame de Merry ela disse, mas ele j se afastava. O suspiro que ela
lanou quando o observava ir foi muito eloquente. Meu Deus, alguma vez viu
um par de ombros assim?
Florence olhou seus ombros e logo a Merry. Levou a mo ao peito e seu
olhar era delicado e desejoso. Nesse momento foi quando caiu na conta e o
corao deu um tombo. Merry no tinha vindo a Greystowe porque gostasse
dela ou porque queria te ensinar, nem sequer porque ainda era muito jovem
para tomar a temporada a srio. Tudo isso poderia ser verdade, mas Merry
tinha vindo a Greystowe sobre tudo porque seu duque a fazia perder os
estribos.
Quando Merry voltou a olh-la, suas suspeitas certamente eram visveis.
Sua instrutora sorriu, rufiona, cruelmente. Florence sentiu que seu corao se
encolhia de simpatia. Merry no pode saber, mas nessas coisas, as duas eram
iguais.
A primeira vez que o vi na feira de Tattersall Merry confessou, senti
que os dedos me enroscavam dentro das botas. Se tivesse a ousadia, acredito
que o poderia ter. No sou muito feia. E ele pensa que sou divertida. Soube de
homens que caem por coisas menores.
Florence sups que assim era. Respirou profundo para se assegurar que
no era feia, e logo pensou melhor.
Possivelmente deveria tomar cuidado. Voc jovem, e ele um homem
amadurecido.
O som que Merry deixou escapar foi uma mescla de gorjeio e gemido. Para
assombro de Florence, entendia perfeitamente o que significava. Edward era
mais que um homem amadurecido. Edward era o exemplo mesmo de tudo o
que era masculino e, como tal, despertava os impulsos mais primitivos de uma

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mulher. Um homem como Edward fazia que uma mulher quisesse esquecer
tudo: as promessas, a decncia, inclusive o sentido comum. Mas possivelmente
devia se alegrar de que Edward exercesse o mesmo efeito em Merry.
Possivelmente os sentimentos de Florence no devessem ser motivo de
preocupao. Uma tentao humana e natural. Filha de proco ou no,
Florence sempre soube que ela era humana.
Espero que no acredite que sou um ser horrendo Merry disse, tocando
o brao de Florence. Minhas amigas em Londres dizem coisas estpidas ou
zombam. Voc ao menos sabe o que sinto. No fim e a cabo, voc e Freddie
certamente se beijaram em segredo umas quantas vezes. Freddie um jovem
atraente na flor da vida Uma vez recuperada a confiana, fez subir e baixar
suas sobrancelhas de morango. Um homem que necessita ajuda, Florence.
Um homem que est virtualmente encadeado a sua cama. Me acredite, se eu
estivesse em seu lugar e Edward no do Freddie, sei muito bem que tipo de
cuidados o propiciaria.
Com suas palavras, Merry pintava uma imagem que Florence no pde
desprezar. Viu Edward encadeado, o torso nu como uma esttua de mrmore. E
sua mo. Viu suas prprias mos procurando segredos que haviam sido tmida
para explorar. Aquela grossura, aquela forma cambiante que se inchava...
sentiu que o corpo se esticava, que algo sob seu ventre se apertava. Estava
lquida por dentro, e quente. Mas no podia deixar que Merry soubesse disso.
No podia deixar que Merry pensasse que o que planejava era correto. Soltou
seu brao das mos de Merry.
Freddie um perfeito cavalheiro disse com seu tom de professora de
escola mais censor possvel. Freddie jamais faria nada que comprometesse a
honra de uma dama.
Certamente que no conveio Merry, que pelo visto no estava
convencida. E Florence sbia que nada do que ela havia dito serviria a jovem
para refletir.
A partir desse momento, os observou quando estavam juntos. Observou o
depravado que estava Edward com Merry, como ria com suas brincadeiras,
como seus olhos brilhavam quando discutiam sobre os mritos entre as
caracterstica de diversos cavalos . Merry no estava acostumada a se retratar
quando pensava que tinha razo. Se levantava do assento e dava golpes sobre
a mesa.
E Edward no parecia se importar.
Tinha razo Merry? Acaso Edward s necessitava que o empurrassem? Sua
atitude no era a de um homem apaixonado. Ao menos, no dos homens
apaixonados que ela conhecia. Mas Edward era uma criatura distinta, de modo
que possivelmente sentia mais do que demonstrava.
Tambm observou para ver se ele a tocava, se fixou em seus sorrisos,

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comparou seus olhares com os que tinha compartilhado com ela. No eram as
mesmas. Eram quentes e agudas, to agudas como uma folha bem afiada.
Florence via as diferenas e se equivocava horrivelmente ao se inquietar.
Inclusive observou seu membro oculto para ver se aumentava quando ele e
Merry estavam juntos. O rosto tinha ardido como se estivesse em chamas. E
tambm outras coisas. Outras coisas para as quais no tinha nome se
acendiam entre suas pernas.
Finalmente, disse a si mesma que os namoricos de Edward no eram de
sua incumbncia.
Tambm disse que se soubesse a verdade a respeito dos sentimentos que
Edward albergava por Merry, podia enfrentar a eles.
Mas a verdade era o ltimo que ela podia enfrentar. A verdade pressionava
seu peito, escura e inquieta, como se a caixa de Pandora tentasse se abrir. No
final, sem saber o que fazer, se sentou na tampa e fechou os olhos. No sabia
o pouco que faltava para que o segredo fosse liberado.
Florence convenceu o mordomo para que a deixasse levar a bandeja de
comida para Freddie. Tinha deixado que Nigel carregasse muito com o cuidado
de seu prometido. Aquilo mudaria. Ela no podia se ocupar de tudo, mas podia
arrumar os travesseiros. Podia alisar os cenhos franzidos e fazer que o
aborrecimento desaparecesse. Podia fazer saber Freddie que jamais o deixaria
de cuidar dele.
Com esse propsito em mente, Florence sustentou a bandeja contra o
quadril e chamou ligeiramente a sua porta.
No acredito que devesse fazer isto ouviu que dizia Nigel com voz seca
no interior do quarto. Quando abriu a porta um momento mais tarde, tinha a
cara vermelha. Ele e Freddie certamente tinham estado brigando outra vez.
Tinha entrado bem a tempo, conforme pensou. O pobre homem devia estar
desesperado para que algum o relevasse .
Carinho! Freddie exclamou. Tinha um travesseiro sobre as pernas e seu
cabelo estava revolto como se o tivesse estado mexendo. Como de costume,
ps sua melhor cara para ela. Seu sorriso era cintilante.
chegou bem a tempo. Este meu carcereiro estava a ponto de me dar
uma surra.
Deixarei-os a ss disse Nigel, com voz to severa como a do duque.
Florence afogou um risinho olhando para Freddie assim que o mordomo
saiu.
No deveria atorment-lo.
Freddie a ajudou a deslizar a bandeja sobre seu colo.
Atorment-lo?
J sei que difcil para voc estar encerrado desta maneira, mas
tambm difcil para ele. O senhor West no foi treinado para trabalhos de

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enfermeira. De vez assim que, tambm poderia brigar comigo, embora no


seja mais que para lhe dar um descanso ao pobre homem.
Freddie pestanejou como se no tivesse entendido nenhuma palavra.
Florence tirou a tampa do guisado de vitela e cevada que Cook tinha preparado
para que Freddie conservasse sua fora. Mas ela no acreditava em sua atitude
de inocente.
J sei que estiveram discutindo. A cara do senhor West estava vermelha
como a beterraba quando abri a porta.
Por alguma razo, Freddie tambm se ruborizou, e comeou a jogar com
seu garfo.
N, sim. Estvamos, n, discutindo sobre os mritos de uma cadeira de
rodas. Eu digo que estou preparado para usar uma. Ele diz que no. e a o
motivo de nossa discusso.
Florence ofereceu um guardanapo para que o prendesse na camisa. Sua
vergonha falava bem de sua conscincia, mas ela no queria deixar o tema.
No seria justo com o senhor West.
Estou segura de que o senhor West pode decidir se est preparado para
que ponham em uma cadeira de rodas.
Certamente disse ele. Certamente.
Trespassou uma parte do guisado e logo o deixou sobre o prato. Seu olhar
se cruzou com a dela. Levantou o brao e com uma ternura quase alarmante,
aproximou a mo a sua bochecha. Murmurou seu nome, enquanto com a ponta
dos dedos acariciava o cabelo. De repente, todo o afeto que Florence sentia por
ele voltou como uma corrente. Com alvio, soube que era verdade que o
amava. Pode ser que no tivesse saudades como tinha saudades de Edward,
pior o amava de uma maneira boa e sensata. De uma maneira duradoura.
Sorriu-lhe e cobriu sua mo com a sua.
a mulher mais encantada que conheo ele disse. Inclusive quando
briga comigo.
Seu tom de voz era curiosamente melanclico.
Te entristeci ela disse, e nem sequer sei como o tenho feito.
Ele sacudiu a cabea. Deixou cair sua mo, e a calidez desapareceu
rapidamente da bochecha de Florence.
S sinto pena de voc, Florence, por consentir em se casar com uma
criatura ridcula como eu.
No um ridculo. Somente um pssimo doente. Meu pai era como
voc. Mas a partir de agora prestarei mais ateno, e me certificarei de que
no te afunde no mau humor.
Se afundasse tudo replicou ele, com uma risada que ela no entendeu.
Estou segura de que o senhor West te ajudar a te animar se voc o
deixar.
Ele voltou a rir, esta vez um som breve e agudo.

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O senhor West no aprova que me empreste muita ajuda. O considera


uma traio confiana da famlia. No qual tem toda a razo.
Florence entendia essa atitude em seu irmo, mas no em Freddie. Antes
que pudesse perguntar o que queria dizer, o j se desentendeu do que a
preocupava. Agarrou sua mo e estampou um suave beijo em sua palma. No
enroscaram os dedos nas botas, mas isso era porque ela era a sensata filha de
um proco, no uma garota atrevida de dezessete anos. Ela e Freddie seriam
felizes. Era tudo o que precisava saber.
Ao menos isso se disse enquanto a escurido crescia em seu interior.
Nigel no estava em seu escritrio. Edward queria perguntar a respeito de
certa correspondncia com a fbrica, mas seguro que nesse momento Freddie
requeria sua ajuda. Franziu o cenho, irritado porque temia postergar o assunto.
Apesar de que provavelmente no era urgente, queria, de fato necessitava se
concentrar no trabalho.
No podia deixar de pensar em Florence. Seus sentimentos tinham
escapado a seu controle desde sua conversa no jardim. Ignorava por que se
entregou a essas confisses falando de seu pai. Sups que era produto do
impacto vivido, ou simplesmente presena de um ouvido compassivo.
O ouvido compassivo de Florence.
Ele tinha dado conta de que ela era uma criatura doce, mas ouvir suas
palavras, to singelas, sbias e amveis, agravava muito mais sua saudade.
Ainda sentia sua mo pequena e clida em sua bochecha, a lembrana daquele
contato leve que o tinha inflamado como um beijo. Florence era uma pedra em
seus sapatos, um desejo feroz e impossvel.
Era o diabo quem sussurrava a sua conscincia. Ela sente algo por voc,
Edward. Poderia faz-la feliz. Poderia am-la como nenhum outro homem. Que
Freddie brigasse por seus prprios interesses. Acaso no merece te levar como
um egosta por uma vez?
Enfastiado por sua prpria debilidade, caminhou pelo corredor deixando
escapar um grunhido. Uma criada da limpeza deu um salto ao ouvi-lo, e quase
deixou cair a bandeja que levava a comida de meio-dia dos criados. Ajudou a
equilibr-la, o qual a fez tremer ainda mais.
No sou nenhum ogro disse bruscamente.
Certamente que no, milorde ela respondeu, e entreabriu os olhos ao
retroceder. Claro que no.
Maldita seja, pensou, e deu com o punho fechado sobre o marco de uma
porta. Nada proporcionava alvio. Poderia haver possudo a todas as mulheres
entre Lancashire e Londres. Podia ter fornicado com uma pedra. Poderia ter
derramado um rio de suas sementes e ainda desejava mais.
A nica mulher que desejava era ela.
Queria encerr-la em seus aposentos durante uma noite. Queria amarr-la

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a sua cama e se deslizar dentro dela do crepsculo at o amanhecer. Queria


seu calor, seu contato, seu flego entrecortado quando via a rgida prova de
sua luxria. Queria seu cabelo sedoso se derramando sobre seu peito. Queria
sua boca tenra de rosas vermelhas. Queria seus quadris, seus seios. Queria
envolv-la com suas mos, agarr-la pelos joelhos e as separar em todo seu
esplendor.
Queria possu-la.
Se apoiou sobre a parede com os braos estendidos e deixou cair
cabea, respirando com dificuldade, tentando recuperar a compostura. Havia
uma fileira de botas no interior da casa onde se deteve, sem dvida esperando
que as lustrassem. Um dos pares era menor que o resto. Couro de pelica cinza
suave com cordes da mesma cor. Antes que pudesse se deter, agarrou um
deles. Os tornozelos eram suaves e flexveis ao toc-los com a palma da mo.
O couro ainda era novo, e a costura da ponta era uma srie de adornos
entrecruzados. Apalpou o desenho com a ponta do dedo, sabendo que a bota
pertencia a Florence. No havia uma s mulher na casa que tivesse um p to
perfeito. Em sua mente apareceu uma imagem, to irrefrevel como a mar, a
imagem de Florence no estdio da costureira, de p e descala com sua
camisa e seus cales. Tinha aqueles diminutos ps brancos, esse dedo gordo
adorvel. Dedos dignos de beijar. Dignos de chupar.
Seu surdo grunhido o devolveu realidade. Deixou cair s botas como se
fossem duas brasas. Que insensato era, sonhando como um apaixonado com
as botas de uma mulher. Faltava pouco para que tivessem que encerr-lo no
Bedlam.
Fechou os olhos e apertou as mos. Aquilo tinha que parar. Tinha que tirla da cabea antes que ficasse louco. S uma hora, implorou. S uma hora sem
aquela tortura. Deixou escapar um suspiro quando relaxou lentamente os
punhos. Pode que Sansn no soubesse, mas estava a ponto de salvar a vida
de seu amo.
Normalmente, o estbulo ficava vazio a meio-dia, enquanto os criados
comiam. Esse dia, Edward se alegrou de que assim fosse. Podia selar Sansn
to rapidamente como qualquer moo de estbulo. Embora no tivesse podido,
um momento de solido valia bem aquela inconvenincia. Sentia a plenitude
de seu sexo, sua pele um matagal de nervos que ardiam. No tem importncia,
pensou. Preciso sair a montar, dar um passeio comprido e sem destino fixo.
Sansn relinchou quando ele se aproximou. Por desgraa, o poderoso
corcel no estava sozinho.
Senhorita Vance Edward saudou.
Ela se virou e sorriu, um sorriso nervoso, pensou ele. Se perguntou se seu
estado de nimo era to visvel e tentou controlar sua expresso. Ela passou as
mos por aquelas calas extravagantes que gostava de usar. Tinha perguntado

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como era possvel que sua criada a deixasse sair naquele estado, mas a pobre
anci era to curta de vista que provavelmente no se inteirava.
No quer me chamar de Merry? perguntou, com mais seriedade do que
ele tivesse querido. Por minha parte , eu preferiria te chamar Edward.
Posto que ele no estava seguro de como devia responder a essa
pergunta, a ignorou.
Pensa sair para montar?
Se essa no era a inteno dela, sim era a sua. A Edward agradava Merry
Vance. Era valente e divertida, mas nesse momento no estava com nimo
para desfrutar de sua companhia. Uma garota recm sada da escola que no
sabia mais que jogar com fogo. Infelizmente, no sabia mais disso agora.
Me agradaria que me montassem ela disse, com voz rouca, suas
sardas perdidas em muito pele que se ruborizava. Talvez voc possa me
ajudar.
Ele no foi to rpido como deveria ter sido. As palavras da jovem no
tiveram muito sentido at que ela se aproximou, ps os braos ao redor de seu
pescoo, e puxou sua cabea para beij-lo. Seu corpo respondeu sem pensar.
Necessitava de uma mulher, qualquer mulher. Sua boca acessou a sua presso.
Seu corao se disparou e seu membro despertou e, antes que pudesse
impedi-lo, tinha tirado a camisa da cala e a tinha levantado, e agora dez
unhas acariciavam o pelo do peito.
OH ela murmurou, quase sem flego, se afastando para admirar a pele
que tinha posto ao nu. Sabia que seria assim, muito, muito perfeito para as
palavras.
De repente aproximou o rosto e agarrou um bico do peito entre os dentes.
Ele deixou escapar um grito e tentou afast-la, mas tinha as mos
entrecruzadas pelas costas e agora a acariciava de uma maneira que o fez
fraquejar os joelhos muito mais do que tivesse desejado. Sentiu que o invadiam
sucessivas quebras de onda de calor. Agora Merry se retorcia contra ele como
uma gata. Seus pequenos peitos eram suaves e estavam nus sob sua camisa
de algodo. Seus mamilos estavam duros. Suas coxas... e bem, Edward no
queria pensar em suas coxas. Aquelas calas no ocultavam nem a metade do
que deveriam.
Merry advertiu, se perguntando precisamente por onde devia agarr-la
. Merry, detenha.
J sei que no sou bonita ela disse, entre dentadas que foram
descendendo perigosamente, nem tampouco sou experimentada como as
mulheres que frequenta mas , OH... Agora estava de joelhos e comeou a
lamber a pele do ventre. Estou disposta, Edward. Disposta a fazer o que voc
queira.
Suas palavras foram como lanar usque sobre as chamas. Edward reteve
a respirao quando suas mos encontraram seu testculo. Onde diabos tinha

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aprendido uma menina to jovem como Merry a ser to ousada? Com uma
imprecao afogada, a agarrou pelas pulsos.
Eu disse para parar, Merry, e digo a srio
Sua expresso era divertidssima: metade raiva, metade porte de menina
de dois anos. Em qualquer outro momento, ele teria rido interiormente ao vla. Mas tambm estava ferida, e ele sabia muito bem como era desejar algo
que no se podia ter.
Voc gosta de mim ela disse, teimosa at o final. Sei que voc gosta.
Te estimo muito, mas isso no significa que tenha que me deitar contigo.
Sim quer, um pouco Com as mos ainda enlaadas por detrs, se
inclinou o suficiente para diante para roar sua ereo com o queixo.
Ele soltou uma risada rouca e afastou os quadris da tentao.
Sim, quero, mas muito jovem e de bero muito nobre para se entregar
a esses tipos de jogos.
porque sou muito plaina disse com um bufo. Te desagrada a ideia
de lombriga nua.
Meu Deus. Edward entreabriu os olhos e a obrigou a se levantar.
uma garota perfeitamente atraente e estou seguro de que muitos homens,
incluindo a mim, estariam encantados em muitas circunstncias de te ver nua.
Entretanto, no tenho inteno de pagar o preo que custa esse prazer.
Elevou uma mo quando ela quis falar, sem dvida para assegurar que
ningum exceto ela saberia. Guarde este privilegio para um homem que te
ame, Merry. Para ele ser bela. E com ele, isto que me prope fazer tambm
ser belo.
Ela respondeu com um gesto de desagrado muito mais prprio de sua
idade que suas recentes iniciativas.
Fala igual o meu pai.
Muito bem disse ele. Prefiro muito mais que pense em mim dessa
maneira.
Ela tinha levado as mos aos quadris e com seu olhar o percorreu da
cabea at a entre suas pernas. Era um comer o com os olhos cuja franqueza
lhe haveria flanco igualar a Imogene. Para sua surpresa, Edward se ruborizou.
Jamais poderia pensar em voc como se fosse meu pai declarou ela.
Nesse momento ele no pde a no ser rir. Merry Vance no seria um
mao s,ms bem, toda uma praga de problemas.

Florence se deixou cair contra a parede exterior do estbulo apertando a


ma que ia dar ao Nitwit contra seu corao.
Tinha olhado pela janela para se assegurar de que o estbulo estava
vazio. Preferia se ocupar a ss com a gua, sem ter testemunhas das absurdas
coisas que lhe dizia ou dos beijos que dava no seu focinho. Tambm a gua

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parecia mais tranquila sem pblico, como se estivesse envergonhada de


reconhecer que tinha amor a sua singular cavaleiro.
No se esperava encontrar Merry e Edward abraados. E muito menos
daquela maneira! Merry estava de joelhos e atirava para cima a camisa de
Edward enquanto com a boca roava o ventre.
Seu ventre nu.
Os msculos se debulhavam como pedras altura de seu ventre. Suaves e
poderosos, se esticaram quando Merry deu voltas em torno de seu umbigo com
a lngua. Uma linha de plos negros como uma tinta surgia daquela fenda
curvada, e logo depois de estendia para seu peito. Outros msculos atiravam
ao redor, largos e bronzeados com um leque de tendes que se estendiam para
os lados.
E tinha bicos dos peitos. Florence jamais tinha pensado na possibilidade
de que os homens tivessem bicos dos peitos. Quem teria pensado que eram
to fascinantes? Eram pequenas e de cor acobreada, e a ponta aparecia
atravs dos nebulosos plos coroados por uma ponta rosada.
Apertou a ma contra o corao e as pontas de seus prprios mamilos se
endureceram at que doeu. Sua lngua se curvou por cima de seu lbio
superior. Teve vontades de beijar esses bicos do seu peito. Queria estreitar seu
rosto nesse plo dele. Queria percorrer com suas mos a curva larga e dura de
suas coxas, e agarrar em suas mos sua carne secreta.
Edward tinha se excitado. Seu rgo se inchou ocupando o espao entre o
queixo de Merry e seu pescoo, se avultando contra o tecido de sua cala,
como tinha acontecido aquela noite no baile. A luz que entrava pela janela da
casinha tinha iluminado aquela forma arqueada. Tinha a ponta redonda, e a
base era mais avultada. Era grande, pensou, com um estremecimento
profundo e quente. To grande como uma Pippins11. Possivelmente doa sentir
que uma parte do prprio corpo crescia tanto. Sua expresso poderia ser de
dor. Tinha os olhos fechados, o rosto tenso com o desejo que Merry despertava
nele.
As unhas de Florence se fincaram na pele de Nitwit.
O desejo que Merry despertava.
Era verdade, no podia neg-lo. Edward desejava filha do duque.
Florence no tinha sido nada especial. Aquela noite na estufa dos Vance,
quando ele a tinha beijado e tinha mudado sua vida, ela simplesmente tinha
estado convenientemente na mo.
Merry lhe servia tanto como ela.
Os olhos arderam mas no chorou. Se parou do estbulo e caminhou com
passos firmes e comedidos para o arvoredo distante. Quando esteve bastante
longe para que no a vissem, correu. Ao desaparecer no profundo do arvoredo,
se deteve. Apoiou as mos nos joelhos recuperando o flego, sua roupa interior
11

Pippins - colosso , ma-raineta , variedade de ma .

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empapada pelo suor, sua cabea dando voltas pelo esforo da carreira.
Se tivesse colocado um de seus espartilhos de Paris, teria desmaiado. Tal
como estava, teve que se sentar, sem prestar ateno ao p, aos insetos e
nem s folhas secas do ano anterior. As razes de um carvalho velho retorcido
formavam os braos de seu assento, e seu tronco era o respaldo. Florence
fechou os olhos e tudo o que tinha visto estava ali, marcado a fogo em sua
memria. Com um grito baixinho, levou as mos ao rosto mido e febril. Mas
nem sequer com esse gesto pde eliminar aquela viso.
A caixa de Pandora tinha liberado seu segredo nefasto.
J era bastante censurvel desejar o irmo do homem com que pretendia
se casar. Deveria estar agradecida a Merry que tivesse demonstrado que
persegui-lo era impossvel.
Mas no estava agradecida.
Se sentia doente de inveja, mais doente do que tinha estado com a perda
de Buttercup. Sentia o ventre contrado, tinha uma tenso na garganta e o
corao dodo com a verdade que tanto tinha temido enfrentar. No a tinha
salvado seu afeto pelo Freddie, nem a lembrana do corao quebrado de seu
pai, nem o enorme dano que Edward tinha infligido sem que ela tivesse feito
nada para merec-lo. Nada a tinha salvado. Florence estava perdida.
Florence estava apaixonada pelo duque de Greystowe.

Captulo 10

A senhora Fortser acabava de ajudar Freddie com seu banho na cama.


Segundo a ama de chaves, a rixa da manh com o Nigel revestia tal gravidade
que o mordomo se viu obrigado a expressar suas reservas e no emprestar
mais ajuda.
E se dizem homens adultos balbuciou enquanto reunia vasilhas e
toalhas. Brigando como dois meninos.
Freddie teve a decncia de manifestar sua vergonha. Estava sentado junto
janela em uma cadeira alta de respaldo azul, possivelmente um sinal de que
tinha vencido na discusso daquela manh. Uma das pernas das calas de seu
pijama de seda estava descosturada por causa do estuque. Tinha uma fina
camisa aberta altura do peito. Era um peito atraente, to atraente como o de
Edward. Era mais plido e no to largo, mas igual de musculoso.
Quando a senhora Forster viu quem tinha entrado, se apressou a fechar a
camisa.
Deixe ordenou ele, com um gesto lnguido da mo. Hoje faz
bastante calor e s Florence. Duvido que minha futura mulher se deprima em
ver meus gloriosos atributos masculinos.

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O ama de chaves murmurou algo a respeito da moral moderna, mas


Florence adivinhou que seu aborrecimento no era verdadeiro. A voz de Freddie
a deteve na porta.
Obrigado, senhora Forster disse, amvel e srio. Se comportou como
um anjo.
A senhora Forster guardou seu comentrio de despedida.
Suponho que eu tampouco me deprimirei ante seus gloriosos atributos
masculinos.
Freddie sorriu olhando seu enorme traseiro que se ia, e estendeu as mos
para Florence.
Bom dia, querida. O que devo esta honra? Pensei que estaria ocupada
em suas aulas.
Florena obedecido seu gesto convidando-a para se sentar no brao da
cadeira. Sem querer encontrou seu olhar, olhou para o peito esterno dividido
em suas curvas suaves dos dois msculos.
Merry se foi. Partiu com sua criada ao amanhecer. Acredito que ela e
Edward tiveram uma desavena.
No ter sido por voc, seguro.
No concedeu Florence, mas no conseguia explicar o acontecido.
Ainda via a expresso tensa de Edward enquanto Merry rondava seu ventre
com a boca. Ainda sentia as emoes que se desataram em seu interior
quando Lizzie deu a notcia de que Merry tinha ido embora. Ela tinha tentado
seduzir o duque e o duque a tinha mandado a passeio. Florence tinha muitas
razes pelas quais deveria se lamentar de sua partida. Mas, para sua
consternao, estava exultante. No pensava em dizer nada disto a Freddie.
Com seu bom humor de sempre, acariciou sua bochecha com o dorso da
mo.
Muito bem. No faz falta me contar o porqu. Posso imagin-lo. Edward
deve estar se torturando por no ter verificado isso antes. Estou seguro de que
no ter desfrutado te decepcionando.
Eu... eu estou bem ela disse, e seguiu deliberadamente com a mo na
curva de seu brao.
Freddie respirou bruscamente, surpreso. Seus olhares se cruzaram. A de
Freddie era cautelosa, mas a disfarou com um sorriso.
O que acontece, Florence?
Ela brincava com a borda da camisa de algodo que lhe cobria o peito.
Importaria que te beijasse, Freddie?
Ele ficou boquiaberto.
Desde... certamente que no, carinho. Mas...
Ela se inclinou antes que ele dissesse algo a respeito da inocncia e a
honra e do que seu pai pensaria se soubesse. Teve que guardar silncio quando
ela passou a mo pela almofada violeta atrs de sua cabea. Aquela cor de

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tecido ressaltava o azul de seus olhos, os olhos mais fascinantes que Florence
jamais tinha visto. Seu rosto era uma prazenteira viso, os lbios bem
delineados, as sobrancelhas uns arcos perfeitos. Freddie era mais que belo. Era
to cavalheiro de um poema.
Florence ele murmurou, baixando suas pestanas douradas. E fazendo
proviso de valor, ela apertou, sem vacilar, os lbios contra os dele.
Sua boca era suave. Recordando Edward, recordando Merry, Florence
roou sua raiz com a ponta da lngua. Felizmente, Freddie entendeu o que
pretendia. Suspirou e se abriu para ela e respondeu a seu roar mido e suave
com o seu prprio. Conhecia aquele jogo melhor que ela. Ela se alegrou de que
ele tomasse a iniciativa. Com os braos a estreitou ainda mais, a fez virar e a
atraiu para ele. Os seios dela descansaram sobre seu peito, seu traseiro sobre
suas coxas. Apesar do estuque, cabia perfeitamente.
Seu beijo era delicado, cuidadoso, como se o mais mnimo indcio de fora
fosse quebr-la. Era como se um anjo a balanasse em uma nuvem de calidez
e generosidade. A confuso que tinha sentido ao beijar Edward estava ausente,
mas tambm a excitao. Ainda assim, as sensaes que Freddie despertava
nela eram agradveis. Seu corpo se relaxou quando seus dedos percorreram
seu pescoo para baixo, se atrasando em suas vrtebras e fazendo largos
nmeros oito, como se se divertisse na textura de sua pele.
Estimulada por seu progresso, Florence deslizou os dedos por debaixo da
camisa aberta. Quando roou com o polegar a ponta de seu bico do seu peito,
ele se endireitou e se afastou. Seu rosto no acusava aquela tenso que tinha
visto em Edward, e s viu uma espcie de calma fraternal. Ao parecer, carecia
de habilidades que possua Merry para excitar os homens.
Sinto muito disse, inclinando a cabea. Reconheo que no sou boa
nisto.
Sorriu-lhe, tirou a mo de seu peito e beijou os ndulos. Ela se sentiu
incmoda, como uma menina a quem consente uma travessura.
No tem feito nada mal. Pior acredito que se trata de assuntos que no
devemos precipitar. A honra de uma mulher, uma vez perdido, nunca pode se
recuperar. O que pensaria seu pai?
Sabia que diria isso
Viu. Voc tampouco se sente cmoda. Acariciou o cabelo com a palma
de sua mo clida. No se entristea querida. Cinco meses no uma larga
espera.
Talvez no era para ele. Mas muitas coisas podiam acontecer em cinco
meses. Em lugar de diz-lo, ela se aconchegou ainda mais contra ele. Seus
movimentos pareciam no provocar nele reao alguma. Seu membro viril no
se havia posto rgido, nem o corao pulsava rapidamente. Freddie seguia
sendo o que sempre era, um perfeito cavalheiro.
Florence se perguntou o que faria se soubesse que sua prometida no era

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uma perfeita dama.


O convite de tia Hypatia no podia ter chegado em melhor momento.
Florence estava desesperada por alguma distrao depois de ter fracassado
em tentar seduzir o seu prometido, embora a distrao de uma visita a uma
das amigas de infncia da Duquesa. Era curioso, mas diria que a reunio que
teria lugar punha nervosa duquesa, j que to logo jogava com seu vestido e
suas luvas, como se arrumava o cotovelo revestido de encaixe pela janela do
carro aberta. Seu suspiro foi suave mas audvel.
Acontece algo? Florence perguntou.
Tia Hypatia tamborilou com os dedos na porta da vitria.
S as lembranas de uma anci. Quando tiver minha idade, suspeito que
tambm ter o duvidoso prazer de ver as mudanas que o tempo pode infligir
naqueles que ama.
Voc no uma anci assegurou Florence.
Tia Hypatia riu, um eco suave e seco de seu sobrinho maior.
No so os anos, carinho. So os machucados. Entretanto, os amigos de
nossa infncia so os amigos que mais queremos. So nossos vnculos com o
passado. Ningum nos conhece to bem nem nos perdoa tanto.
Depois daquelas palavras to sugestivas, o carro entrou por um caminho
estreito e cheio de buracos. Umas paredes de pedra de escassa altura
flanqueavam o caminho, com o passar do qual havia umas primorosas casas
de dois andares. Aquela diante da qual se detiveram se distinguia das demais
por ter sido recm limpa. Com vigamento de madeira e um teto de palha, no
era muito maior que a casa paroquial em que Florence tinha crescido. Um
pequeno jardim rodeava as paredes pintadas de cal. O atalho de cascalho que
conduzia porta era perfeitamente reto, igual aos canteiros baixos cheios de
pequenos brotos. As maravilhas estavam alinhadas como soldados a todo o
comprido, em franjas alternas de laranja e amarelo. Aquele arrumao
compulsivamente perfeito arrancou um sorriso de Florence.
Para sua surpresa, tia Hypatia a tocou na manga para que se detivera.
Se sente um momento, querida. Acredito que deveria te contar algo a
respeito da mulher que vais conhecer. Catherine e eu crescemos juntas. Somos
amigas e nos queremos muito. Jamais conheci a um ser to fiel nem to
protetor daqueles que ama.
Mas? alcanou a dizer Florence quando a duquesa fez uma pausa.
Mas sofreu uma grande decepo de jovem, com um homem. Aquilo a
amargurou e possivelmente a transtornou um pouco. J sei que no a julgar.
uma alma generosa. Mas seria prefervel que no falasse muito de seu
compromisso com Freddie, embora ela te pergunte. Preocupa-lhe muito que
outras mulheres cometam o mesmo engano que ela cometeu.
Medirei minhas palavras Florence prometeu, e sentiu que seu corao

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se abria para aquela mulher que no tinha conhecido. Com que capacidade
poderia ela mesma calar esses dolorosos sapatos! Com um cuidado maior do
habitual, ajudou duquesa a descer do carro. Era ela a mulher leal,pensou
Florence, ao permanecer to fiel a aquela amiga de infncia.
Uma criada de vestido marrom de tecido cruzada e avental respondeu a
sua chamada porta. Era uma mulher to inofensiva que Florence jamais tinha
visto: jovem, mas to robusta como um estivador. Seus olhos se viam
apagados em um rosto cansado, e em seus braos se adivinhavam grossos
msculos. Pensando na advertncia de tia Hypatia, Florence se perguntou se
acaso a tinham contratado porque com esses traos no atrairia aos homens.
Dentro da pequena casa, a ordem cmica do jardim se voltava opressivo. A
criada, provavelmente uma mulher que se ocupava de todos os trabalhos,
como tinha sido o caso de Lizzie, as conduziu a um pequeno salo. Os mveis
estavam impecveis, eram ordinrios e nada acolhedores, ao estilo da poca
anterior rainha. O gosto moderno s aparecia na abundncia de bagatelas
que cobria as superfcies lustrosas do salo. O efeito teria sido agradvel se
no fora pela preciso militar com que dispuseram cada objeto. Os candelabros
e os paninhos de adorno, as fotos de marco dourado e as lembranas de
cermica pareciam um exrcito contra as foras da desordem. Inclusive os
raios do sol que entravam pela larga janela no diminuam o efeito de um
controle rigidamente disposto.
Curiosamente, ao entrar, sua anfitri caminhou dando grandes pernadas
at a janela e fechou as cortinas.
pelos tapetes murmurou por cima do ombro, uma recriminao suave
e lgubre.
A robusta criada inclinou a cabea.
Sinto muito, senhora. Pensei que a suas convidadas gostariam de luz.
O sorriso mesquinho e triste de sua ama no se alterou. Posto que nesse
momento no as olhava, Florence a estudou com interesse. Sua figura no era
to magra como tia Hypatia, mas tampouco tinha engordado muito. Seu cabelo
tinha ainda uma pitada de cabelos grisalhos e loiros entre seu rosto, agora
amassado com a idade, devia ter sido muito atraente. Seus traos ainda
transmitiam um sentido delicado, como uma fina boneca de porcelana. Seu
vestido, nem na moda nem visivelmente o contrrio, era de uma seda negra
ligeiramente desbotada, como se a viuvez a tivesse acompanhado a maior
parte de sua vida.
A descrio que tia Hypatia fazia dela como uma mulher decepcionada
pelo amor no a tinha feito pensar em sua condio de viva Acaso perder o
marido em uma morte prematura tinha amargurado sua viso da instituio do
matrimnio? Seu pai no tinha sido assim, mas possivelmente Florence no
conhecia o suficiente da vida para saber as formas que podia adotar a dor.
Se endireitou sentada no sof verde e duro, esperando que a amiga da

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duquesa se voltasse para elas e as saudasse. Entretanto, a mulher ainda no


tinha terminado com sua criada.
Bertha disse, com uma voz ainda mais suave que antes. Esse que vi
na porta detrs esta manh o menino do aougueiro?
Um ligeiro rubor se derramou sobre o rosto que a mulher mantinha
inclinado.
Jeb s veio deixar a carne.
Voc sabe o que penso no fato de que minhas criadas tenham
admiradores.
Sim, senhora. Eu no faria isso. Nunca.
Florence comeava a sentir pena pela mulher envergonhada. Quando a
criada voltou o olhar para as convidadas de sua senhora, Florence a olhou com
um ligeiro sorriso. Se a criada a viu, no mitigou seu mal-estar.
Deseja que traga o ch, senhora?
A anci deu uns tapinhas na criada em seu enorme ombro.
Sabe que s penso em ti, Berta. Podem enganar uma mulher com muita
facilidade.
Sim, senhora. O ch?
Claro, Berta. E utiliza as tenazes para arrumar os bolos. J sabe que no
tolero que deixe marcas. Com aquelas palavras, a anfitri finalmente se virou
para elas. Tinha um sorriso encantador, inclusive aprazvel, como uma monja
que dedicou sua vida orao. Florence sentiu certa calidez por ela, apesar do
curioso trato que dava a sua criada. Se levantou e ofereceu uma reverencia to
encantador como foi possvel. A mulher deu amostras de apreciar o esforo,
porque seu sorriso se torceu ainda mais em suas bochechas.
Voc deve ser Florence Fairleigh. Hypatia me tem escrito de suas
inumerveis virtudes. Eu sou Catherine Exeter, a Honorvel senhorita Exeter,
at que meu pai morreu. Mas essa uma velha histria. Espero que me chame
Catherine, como faz minha velha amiga Hypatia. Por todos os estragos que
contou, como se j a conhecesse.
Seria... seria uma honra para mim Florence gaguejou, lanando um
olhar de assombro a tia Hypatia. Quando ela tinha contado a sua amiga? Se
sentiu francamente confundida quando voltou a se sentar.
a prometida de Freddie Burbrooke, no assim? perguntou Catherine,
se inclinando como um pssaro na borda de uma fina cadeira estofada de
branco e verde. Sua atitude demonstrava interesse, um interesse do mais
correto mas genuno.
Sim respondeu Florence, lutando contra seu impulso de se voltar para
a duquesa em busca de uma chave. Sabia que no devia parecer muito
entusiasta. Acredito que nos entendemos. um homem muito bom.
No me cabe dvida de que parece disse Catherine. Mas uma mulher
nunca toma muitas precaues. O rosto mais amvel pode esconder um

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corao de pedra, especialmente quando esse rosto pertence a um Burbrooke.


Aquelas palavras inusitadas fizeram emudecer Florence.
Catherine disse a duquesa, com um ar de recriminao to amvel
como o de sua amiga.
Como se fosse uma brincadeira, Catherine soltou uma risada musical, uma
risada que devia ter encantado os seus pretendentes jovem.
Tem razo, obvio. No devo esquecer que aquele ninho de vboras
sua famlia Seus olhos lanaram um brilho de humor enquanto dava tapas no
brao do div junto Hypatia. Graas aos Burbrooke conheci voc. Por isso
sempre estarei agradecida.
Nos duas podemos estar disse Hypatia, respondendo ao sorriso de
Catherine com o seu . Agora me diga, velha amiga, que rumores perdi desde
que estive em Greystowe na ltima vez?
Aquele casal tinha muitas coisas do que falar e Florence se alegrou de
renunciar carga da conversa. Suas palavras estavam infestadas de
exclamaes como no e para que saiba, verdade e quem teria
pensado que ela faria algo assim?. Florence se dava conta de quo bem o
estavam passando. Assim que o ch e os bolos foram comodamente dispostos,
se levantou para passear pela moradia, tomando cuidado de no tocar em seus
adornos.
Um precioso clavicrdio adornava a esquina mais afastada, com um hino
antigo da igreja da Inglaterra aberto em seu suporte de livro. Florence se sentiu
tentada de se sentar e tocar, apesar de que sua habilidade no era nada fora
do comum. Em seu lugar, tocou o marco prateado que adornava a nica
fotografia sobre a tampa. Uma jovem elegante com um delicioso vestido
moderno olhava serenamente a Florence. A semelhana entre ela e Catherine
Exeter era assombroso. Tinha o mesmo cabelo loiro lustroso, a mesma
perfeio de boneca no rosto. O fotgrafo tinha captado no s sua beleza mas
tambm sua confiana. Aquela era uma mulher segura de seus encantos. Se
Catherine Exeter tinha tido esse aspecto de jovem, a Florence custava
imaginar o homem capaz de decepcion-la.
Ah disse Catherine. Vejo que encontrou a foto de minha sobrinha.
bela, no te parece?
Muito bela conveio Florence.
Sua anfitri cruzou o tapete pudo e se plantou detrs dela. Com a ponta
do dedo, ajustou em um milmetro a foto que Florence acabava de deixar.
Me escreve todas as semanas. Me mantm a par das notcias da
sociedade. A maioria so tolices. Mas minha Eugenia uma garota sensata.
Est casada to bem como pode estar uma mulher, com sua cabea e no com
o corao. Seu marido procura tudo o que ela pode desejar.
O que... afortunada Florence disse, sem saber muito bem como devia
responder. Apesar de suas palavras, Catherine Exeter franziu o cenho, como se

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aquela imagem no a satisfizera de tudo.


Sim disse pensativamente, com os lbios deprimidos. Afortunada. Faz
com ele o que quer. a nica maneira de tratar um homem. Minha Imogene
no seria to ingnua para se apaixonar por um Burbrooke.
Florence lanou um olhar de travs a sua anfitri, se sentindo perplexa por
aquele tom curioso de sua voz. Dava a impresso de que tentava se convencer
de algo que sabia que no era verdade E que ofensas podia ter ela contra os
Burbrooke? J os tinha mencionado em duas ocasies com tom depreciativo.
Catherine advertiu Hypatia, mas esta vez sua amiga no quis renunciar
ao perigoso tema.
No, Hypatia disse, sem deixar de olhar Florence. Esta garota tem o
direito de saber no que se est colocando. Seja cuidadosa, no digo que
Freddie seja o pior dos homens Greystowe. Deixo essa honra ao seu irmo. Mas
o sangue mau. Eles esfriam o corao e transforma suas lnguas viperinas.
Ningum pode domin-los, nem com a beleza nem com os encantos. No
duvide em tomar o que necessita deles, mas no d sua confiana. No d seu
amor. Se o fizer, passar o resto de sua vida amaldioando aquele dia.
Florence sentia que o corao pulsava descompassadamente na garganta.
Aquelas declaraes da mulher puseram uma corda que no podia silenciar.
Tinha dado a Edward seu amor e verdade que amaldioava aquele dia. E
Freddie, acaso podia ser frio? Era essa a razo de no ter respondido a seus
beijos? Mas no. Desprezou seus temores. Freddie a queria, aquilo no se podia
fingir. Quanto a Edward, tinha quebrado seu corao, seria culpa dela, no
dele. Nunca tinha prometido nada a ela. Talvez tinha sido um homem
temperamental e brusco, mas ela julgaria qualquer coisa que era um homem
sincero.
Estou segura de que deve estar equivocada disse, com o flego um
pouco entrecortado ante a intensidade do olhar de Catherine . Edward e ... e
Freddie so homens muito bons.
Os melhores acrescentou Hypatia. Tambm tinha levantado e agora
apoiou uma mo amiga nas costas de Catherine. Nenhum dos dois como
seu pai.
Catherine sofreu um breve estremecimento antes que recuperasse a
compostura.
Talvez disse. Mas deve me prometer seguiu, e agarrou as mos de
Florence, se alguma vez fizerem mal, se alguma vez necessitar de ajuda, me
far a honra de vir me ver.
Florence no tinha nem a menor ideia do que devia responder. Por sorte,
tia Hypatia soltou as mos com que Catherine apertava as de Florence.
Estou segura de que no ser necessrio disse. Minha afilhada uma
garota sensata.
Sua amiga piscou.

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Bem. Muito bem. Me alegra ouvi-lo. Mas se necessitar, no duvide em


perguntar por mim.
A duquesa acariciou o pescoo de Catherine ali onde aparecia por cima da
seda negra enrugada do vestido. Para ela, era um gesto de ternura pouco
habitual.
Possivelmente deveramos ir, querida. No queremos abusar de sua
hospitalidade.
Isso jamais disse sua amiga com um sorriso clida mas firme.
Sempre sero bem-vindas. Mas sei que certamente tm que fazer outras visitas
Letty Cowless jamais me perdoaria isso guardo para mim sozinha. Tem dois
netos novos, j sabe. So vares.
Hypatia riu, relaxada.
Certamente, no podemos priv-la de seu direito de se gabar.
As duas mulheres se abraaram e trocaram beijos afetuosos. Florence
acreditava ver a sombra da juventude em seus sorrisos. A serenidade de sua
amizade de toda a vida. De repente, lamentou a partida de Merry Vance. Algum
dia algum a conheceria como Catherine e Hypatia se conheciam, algum que
perdoaria seus defeitos e entenderia suas manias?
Esperou que o condutor fizesse estalar as rdeas sobre os lombos dos
cavalos para pronunciar a pergunta que se insinuava em sua cabea.
Catherine a mulher que o pai de Edward repudiou, no ?
Sim reconheceu Hypatia, retorcendo a palma da mo sobre o punho de
sua bengala de marfim. Um de seus numerosos pecados. O curioso ,
acredito eu, que Stephen realmente a amava. Sempre tratava me de
Edward com distncia, como se fora sua culpa ter nascido filha de duque. A
pobre nunca soube que engano tinha cometido. Sempre atenta e tentando se
insinuar com ele.
Florence estremeceu apesar do calor. Logo rogou a Deus porque nunca
conhecesse esse tipo de dor.
Edward tinha percebido de que Florence no estava bem. No estava se
alimentando bem, havia dito Jenkyns. No saa para montar, no ria, no se
escapulia ao canil para mimar aos ces. Sem um indcio de sua antiga
ansiedade, seguia duquesa em sua ronda de visitas locais, tomando ch com
as ancis como se a vida no tivesse nada mais interessante que as
lembranas dos netos ou a mulher do inquilino tentando fingir que um vestido
que fazia dez anos era novo. Em uma ocasio, inclusive tinham ido visitar
aquela velha luntica, Catherine Exeter, que vivia nessa casa cuja porta os
meninos do povo no se atreviam a tocar. Pensando em sua histria, Edward
sabia que tinha que ser tolerante embora em uma ocasio aquela dama tinha
jogado em Freddie, com apenas trs anos, um monto de mas podres. O
tinha chamado de fruto do diabo, simplesmente porque tinha pulado por cima

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de seu muro enquanto brincava de esconde-esconde. Mais tarde se desculpou,


e sua me o tinha aceito, mas Freddie nunca a tinha perdoado. Ela no sabia
tricotar as meias trs quartos que tecia para os pobres ou que fora uma mulher
temerosa de Deus.
Se Florence podia visitar uma mulher como essa sem se queixar, algo mal
estava sem dvida acontecendo.
Inclusive tia Hypatia observou sua perda de vitalidade.
Sente falta de sua amiga? perguntou em uma noite depois do jantar.
uma pena que tenha tido que partir, mas Edward poderia se encarregar de
suas aulas.
Florence disse que no com a cabea.
A nica coisa que acontece que tenho saudades da minha terra. Suas
amigas me recorda s damas que conhecia em Keswick.
Ah disse tia Hypatia.
Edward tivesse querido se fazer eco de seu cepticismo. Ter saudades da
terra no era a causa das olheiras de uma jovem, nem a razo por que
brincava com a comida como se fosse um pssaro. Recordava a ltima vez que
Florence o tinha olhado diretamente aos olhos. Por incmoda que aquela
intimidade pudesse ser, se dava conta de que a desejava. O que queria dizer
ao sacudir a cabea ante a sugesto de que ele a ajudasse com suas aulas de
equitao? Sabia que uma deciso como essa no era recomendvel, mas que
ela a desprezasse diretamente o irritou como se houvesse meio doido uma
urtiga. Que jovem mais irritante. Acaso pensava que tinha enviado Merry Vance
pra casa para incomod-la?
Seus dedos se fecharam sobre o beira da taa de vinho. Tendo em conta
essa conduta no passado, pode pensar precisamente isso.
Amanh sair para montar comigo anunciou. No deve esquecer o
que aprendeste.
Ela o cravou com um olhar de assombro e seus olhos brilharam como o
berilo lustrado sob a chuva. Tinha esquecido o que seu olhar podia provocar
nele, como parecia chegar ao mais ntimo e atirar diretamente entre suas
pernas. Por debaixo das sombras da mesa, sentiu que comeava a crescer. A
ponta de seu pnis se estirou pela perna de sua cala. Aquilo era uma onda de
calor que no tinha nada haver com o caldo de ave picante. Desviou o olhar
antes que o rubor chegasse a seu rosto.
Se realmente o deseja ela disse, com voz silenciosa e respeitosa.
Ser um prazer sair a montar contigo.
Aquela deferncia acabou de irrit-lo.
Se no o desejasse, no o teria perguntado disse bruscamente.
Sua tia franziu o cenho mas Edward ignorou sua pergunta no dita. Que o
pendurassem se tinha que se explicar. Depois de um momento, a duquesa
voltou sua ateno ao caldo picante de curry.

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Muito bem disse, com uma voz de uma vez suave e seca. Ns no
queremos a prometida de Freddie se aborrecendo.
Edward se negou a pensar no que estava fazendo, embora suspeitasse
que sua noite de insnia fosse devido a seus sonhos de ter Florence para ele
sozinho. Ignorou o rpido batimento no corao de seu pulso quando a
levantou para ajud-la a montar. Hoje no aconteceria nada. Nada. Esta
pequena excitao que sentia no era mais que desejos no confessados.
Entretanto, os desejos se fizeram mais intensos quando observou o elegante
toque que Florence tinha dado a seu traje. Levava o mesmo traje ajustado que
o tinha deixado sem palavras em Londres, aquele que fazia que seu peito
parecesse provocadoramente o de uma pomba e sua cintura um crculo que
um homem podia rodear com suas duas mos. Suas botas eram negras e
passadas os laos at a parte alta das suas panturrilhas. Edward tentou no
sustent-la mais do que demorou para pr o p esquerdo no estribo.
No sabia se ficava agradecido ou irritado de no dirigir uma s palavra
exceto para agradecer.
Fez trotar o Sansn com um estalo, e se dirigiu para o limite norte da
propriedade, havia as runas do antigo castelo de Greystowe. Submetidos
depredao do duque, suas terra se encolheu a uns poucos hectares. Quando o
av de Edward reconstruiu a fortuna da famlia, tinha saqueado a fortaleza em
runas para arrancar suas pedras. Agora s se divisava seu perfil entre a
maleza. A Edward seu pai havia o trazido aqui muitas vezes. Esta a fruta da
bebida do demnio, estava acostumado a dizer. Sucumbe ao licor e aos jogos
de azar e ter assegurada sua destruio.
Seu pai teria estremecido ao saber quo romntico esse lugar era para o
jovem Edward. Ali, as lies do duque tinham deixado seu rastro, mas para
Edward, aquele era um lugar onde as fadas podiam danar ou os drages
lanar seu ltimo flego. No cabia dvida de que no deveria ter trazido
Florence a um lugar to significativo para ele, ou to isolado, embora nesse
momento custava se mostrar sensato.
Deus meu se maravilhou ela, com seu suave acento rural. Que lugar
mais maravilhoso. Eu posso imaginar aqui, tendo combates imaginrios com
suas espadas, um par de paus.
Paus de vassoura confessou ele e fez virar o seu cavalo que soprava.
Muitas mulheres teriam descartado as runas como um monto de rochas
inteis. Agora sua reao provocava um sentimento agradvel. Decidiu que o
reconheceria. E que o desfrutaria. Aquele seria um dia de prazeres inocentes.
Por uma vez, no danificaria o prazer de sua companhia com pensamentos de
tudo o que no devia fazer. Quando a ajudou a descer de Nitwit, se permitiu
deleitar no curto breve e enluvado de suas mos. Seu corpo estava vivo em
cada clula, pulsando, zumbindo. O ar era mais doce, o cho mais flexvel.

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S desejou que Florence pudesse compartilhar uma parte de sua alegria.


Ela o seguiu enquanto caminhavam com os cavalos lado a lado ao longo
da velha estrutura. At agora, tinha seguido sem problemas. Edward logo que
tinha tido que reter Sansn. Agora se perguntava se no devia felicitar por sua
habilidade, mas aquilo teria sido um completo exagerado. Sem dvida Merry
havia dito quanto tinha melhorado. Sem dvida ela mesma sabia.
Se detiveram diante da perspectiva de uma vasta paisagem. Os campos
enormes e os pastos para as ovelhas e, na distncia nebulosa e ondulada, os
primeiros indcios azuis dos picos. Edward tirou os freios dos cavalos. Sansn
no iria longe e Nitwit no o abandonaria. Aquele potro era o amo do estbulo,
e certamente o amo das guas. Como dois velhos amigos, os cavalos
comearam a arrancar o pasto da mesma parte de terra. Florence observou
como entrechocavam as ancas enquanto seus pensamentos estavam a
quilmetros de distncia, com uma expresso que no era triste mas sim mas
bem vazia. Ao diabo com as consequncias, pensou Edward. No podia
suportar v-la to desanimada.
No quer contar o que aconteceu? perguntou. J me dei conta de
que h algo que te incomoda, alm de sentir saudades de sua terra.
Se sua preocupao a surpreendeu, Florence no deu sinais disso.
Ao contrrio, ficou olhando como se estivesse tratando com um igual, um
olhar que nunca tinha visto. Florence tinha a tendncia de mostrar claramente
suas emoes, mas neste caso, Edward no podia as ler.
Estive pensando nas mulheres disse. Nos sentimentos das mulheres.
Edward tossiu, sem saber se estava preparado para descobrir onde
conduzia aqueles.
Os sentimentos das mulheres?
Sim . Florence pregou as mos por diante da cintura, uma pose
perversamente afetada. Estive me perguntando se supe que tm as
mesmas necessidades que os homens, ou se esses sentimentos so exclusivos
do sexo masculino.
O rubor que Edward tinha conseguido esconder a noite anterior alastrou
como fogo sobre sua pele. De todas as coisas que podia perguntar! No queria
pensar no que tinha inspirado a pergunta, mas tampouco podia ignor-la
detrs constatar que aquilo a turvava visivelmente. OH, Deus, enfim... O que
tinham estado fazendo ela e Freddie ultimamente? Com a inteno de ganhar
tempo, passou a mo pelo cabelo.
Certamente que as mulheres tm sentimentos disse. No poderia
jurar que so os mesmos que tm os homens, mas a julgar pelas provas que vi,
so muito similares.
Florence no deixava de olh-lo aos olhos.
Quem proporciona essas provas so mulheres normais e decentes?
No...? disse, fazendo um gesto com o brao, teria dar um nome a essas

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mulheres que tinham outra conduta.


Este sinal de sua j conhecida insegurana deu asas a Edward. Pondo as
mos sobre o ombro, disse:
Se, mulheres normais e decentes. Bem nascidas. De nobre bero. Nem
depravadas nem doentes mentais. Te asseguro, bastante natural que uma
mulher experimente um desejo fsico.
Florence apertou os lbios e agora desviou o olhar. De cima abaixo, se
ruborizou com uma cor digna de uma rosa em flor.
Florence Cedendo tentao, Edward acariciou a calidez sedosa de sua
bochecha. Aquela sensao despertou nele umas vontades de gritar de prazer,
mas no por isso suas carcias se voltaram mais intensas. Sua voz se voltou
mais pausada. Essa era sua carcia. Essa era a expresso secreta de seu amor
. Acaso algum te h dito que as mulheres decentes no sentem desejo?
Ela negou com a cabea, rpida e definitiva, mas Edward no estava
seguro de acreditar. Ele mesmo tinha visto panfletos, escritos por mdicos,
sustentando que as damas de boa famlia no eram muito propensas ao leito
nupcial.
perfeitamente natural repetiu. Direi ainda mais, no ato amoroso,
uma mulher tem direito ao mesmo prazer que um homem.
A cor de suas bochechas se intensificou e virou do rosado ao escarlate. Por
um momento, Florence no atinou a fazer outra coisa que morder o lbio
inferior. E logo, voltou a olh-lo nos olhos, com um gesto de valentia e
determinao, mas com tal incerteza que ele desejou ter o direito a estreit-la
em seus braos.
No entendo o que quer dizer disse. No a propsito do ato amoroso.
Eu cresci no campo. Mas o outro, a parte do prazer. No... no estou segura de
que a entenda.
O grunhido de Edward teria feito rodar umas quantas pedras se tivesse se
atrevido a deix-lo sair. No caso de qualquer outra mulher, haveria dito que
falasse com seu noivo. Era mais recomendvel que esse tipo de coisas se
solucionassem entre marido e mulher. Infelizmente, o prometido de Florence
era Freddie. Por muita popularidade de que gozasse seu irmo com o belo sexo,
sua verdadeira experincia com mulheres era um mistrio que Edward no se
interessava em sondar. Saberia Freddie como responder s perguntas de
Florence? Quereria faz-lo se pudesse? Edward no queria pensar que seu
irmo fora muito egosta para manter a sua esposa na ignorncia, mas se via
obrigado a reconhecer que era possvel que sentisse vergonha.
Deus meu, pensou. No deveria fazer isto. Nem sequer deveria pensar
nisso.
Entretanto, era muito provvel que estivesse fazendo a Freddie um favor.
Este apreciava Florence. Se ela chegava no leito conjugal com umas quantas
ideias a respeito do que aconteceria, sua noite de bodas talvez no seria a

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catstrofe que Edward temia. Alm disso, Florence merecia saber a resposta.
Deixou escapar um suspiro e atraiu seu corpo tremente contra seu peito. A
maneira em que ela se apoiou nele, confiada e suave, despertou nele e queria
abra-la assim para sempre.
Eu te ensinarei disse, com a garganta apertada. Mas s para que
aprenda e s se me prometer que isto ficar entre ns.
Finalmente, tinha conseguido impression-la de verdade. Florence se
afastou um pouco a cabea para olh-lo no rosto, os olhos abertos muito
grandes que eram, e a boca rosada entreaberta.
Voc me ensinar?
Edward no pde impedir tinha a desejado muito tempo, com algo mais
que seu corpo, com algo mais que inclusive seu corao. Ela despertava nele
aquela parte que no podia mudar, que a amaria para sempre, sem importar o
que a vida proporcionasse aos dois. Com um gemido de prazer quase agnico,
inclinou a cabea e a beijou. Ela no resistiu. De fato, pareceu se derreter
diante de seu contato. Sua boca, seu corpo, toda sua suavidade pressionando
aquelas partes delas que mais o necessitavam. A inesperada capitulao fez
que qualquer ideia que no fora a fome abandonasse a cabea de Edward. No
podia recordar a diferena entre o que tinha pensado fazer e o que no tinha
pensado. S podia desejar, s podia apropriar do momento e no deix-lo ir.
A agarrou pelas ndegas e a levantou at entre suas pernas. Aquela
presso acrescentada fez que sua ereo pulsasse to intensamente que
chegou a fazer mal. Entrou profundamente em sua boca, necessitado de
degust-la, de reclam-la, de saciar cada instante de desejo desde que a havia
tocado pela ltima vez. Quando mordiscou a lngua, emitiu um rudo como o de
uma pomba assustada. Edward sentiu que sua cabea girava. Florence o
abraava, seus braos o tinham pego pelas costas at pr as mos em seus
ombros. Ele quis arrancar suas luvas e morder a ponta dos seus dedos. Queria
tirar seu vestido e se afundar para sempre em seu sexo. Em seu lugar, a
abraou com tanta paixo que Florence ficou sem ar.
No conseguia se obrigar a abandonar sua boca, nem sequer pedir
desculpas por sua crueldade. Com uma impacincia que j no podia controlar,
e sabendo que no podiam ficar ali ao ar livre, a levantou e levou como a uma
menina at o velho lar semi destrudo.
O que... o que faz? perguntou ela quando ele a deixou. O sangue
queimava as bochechas e seus grossos lbios. Tinha soltado o cabelo, um
brilho de cor amndoa por cima de seus seios palpitantes. Em seus olhos ardia
um desejo que, pensou Edward, talvez nem poderia nomear. Parecia uma
perfeita libertina. Uma inocente libertina.
Ele no podia responder a sua pergunta. No sabia que fazia. Em seu lugar
voltou a beij-la, profundamente, incrustando sua boca na dela at que
Florence gemeu e fraquejaram as pernas. Com seu prprio peso, Edward a

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sustentava contra a lareira, seus joelhos pregados para estar a sua altura, seus
quadris penetrando lentamente procurando as suas. Tinha o membro to
endurecido, to sensvel, que parecia sentir cada dobra de tecido entre eles.
Florence tambm o sentiu. A presso de seu pnis, rgido contra seu monte
vnus. A carne entre suas pernas era muito clida. Estaria umedecida, pensou
ele. Estaria soluando por ele.
Com um grunhido, se abriu ainda mais profundamente. Fincou as unhas no
seu pescoo. Algo despertou em Edward, algo escuro e proibido. Ele a agarrou
pelos braos, os afastou e os esmagou sobre sua cabea contra as pedras
aquecidas pelo sol. A manteve sujeita pelas mos como se suas mos fossem
grilhes, como se ela fosse a prisioneira de seus desejos. Aquela imagem deu
com fora de uma chicotada. Seu corpo inteiro clamou por possu-la, ali,
naquele momento e dessa maneira, at saciar seu prodigioso desejo.
O que faz? voltou a perguntar ela, trmula, com o flego entrecortado
junto a seu queixo.
Ele se afastou um pouco a cabea, sem soltar seus pulsos. Quando falou,
logo que reconheceu sua prpria voz.
Estou te ensinando.
me ensinando?
O que o desejo.
Mas... Florence mordeu o lbio, agora inchado por seus beijos. Isso j
sei.
Edward teria sido capaz de gritar ao sentir aquela descarga de luxria que
se fincou entre suas pernas. Teve que afastar um pouco o quadril por temor de
gozar como um menino inexperiente. Entretanto, no deu possibilidade de
escapar. Tampouco ela demonstrava muita vontade de querer faz-lo. Apesar
de seu evidente receio, permaneceu tal como ele a tinha deixado, as pernas
ligeiramente abertas, os braos elevados obedientemente por cima da cabea.
Sua submisso, inclusive seu medo, era um afrodisaco que ele se sentia
resistente a reconhecer. Entretanto, no podia negar sua atrao, nem
tampouco podia escarpar dela. O melhor que podia fazer era tentar suavizar a
dureza de sua voz.
O desejo o primeiro disse, e sua voz foi mais rouca do que tivesse
desejado. E logo, o prazer. Algum se constri com o outro. Depende do
outro. Soltou-lhe uma mo para agarrar a ardente plenitude de seu seio. O
mamilo apontava visivelmente atravs de seu corpete. Ele virou a palma da
mo e se endureceu ainda mais. Sente? A dor do desejo? Em seus seios?
Entre suas pernas?
Ela assentiu com a cabea, tremente, e ele a beijou como recompensa. A
beijou at que sua cabea retumbava ao unssono com seu membro, at que
sua paixo brotou do peito com um grunhido primitivo e animal. Acariciou os
seios, cravando a sensvel ponta, arranhando apenas a aurola torcida com as

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unhas. Ela comeou a se retorcer contra a armadilha de seu corpo, no para


escapar a no ser para obter mais. Ele sabia o que sentia. Ah, quanto sabia.
Baixou a cabea at seus seios e mordeu uma ponta.
Edward ela disse com o flego entrecortado, o empurrando fracamente
pelos ombros. Acredito que esta parte a entendo bastante bem.
Ele levantou a cabea e encontrou seu olhar. Logo que era capaz de
recuperar o flego.
Terei que te tocar para te ensinar o que o prazer. Terei que pr meus
dedos entre suas pernas e acariciar seu pequeno pbis.
Me... meu pbis?
Ele sorriu, apesar de si mesmo. Que inocente era. Levantou a curva do seu
queixo.
Se preferir, poderia cham-lo seu jardim do amor. Ou o corredor do
Cupido. Ou possivelmente seu gorduroso po-doce? respondeu com um
risinho. Em qualquer caso, saber o que agora mesmo... se decidir me
deixar seguir.
Ela refletiu um momento, e logo ergueu os ombros.
Sim. Decido te deixar seguir.
A tenso que sentia se relaxou. Que maravilha de garota valente que era,
que fruta mais doce, virgem e suculenta. Seus lbios brincaram com os dela,
deixando que seus flegos se misturassem em suspiros cada vez mais
precipitados, deixando que ela provasse a ponta de sua lngua. Quando ela se
queixou brandamente, o deu mais. Quando gemeu, deu tudo. Quando viu que
seus temores se desvaneceram, agarrou o vestido lentamente, sem esquecer
as anguas, abrigando suas pernas logo que vestidas com as suas. Quando a
massa de tecido chegou a sua cintura, ela se liberou do beijo.
Quer que eu tire o vestido? murmurou.
Sim ele disse, com a mesma suavidade. Acredito que necessitarei
das mos.
Se as necessitar, ter que me soltar a outra mo.
Ele deixou escapar uma risada muda. Inclusive nesse momento, o esprito
prtico de Florence no retrocedia. Levou a mo ainda prisioneira boca, a
banhou com a lngua da ponta de sua luva, e mordeu a carne tenra sob seu
polegar. Quando ela estremeceu, ele a imitou, endurecendo at que a dor de
desej-la ardia nos olhos como lgrimas. Quando a soltou, suas mos tremiam
tanto como as dela. Apertando os dentes, deu um passo atrs, para apreciar o
que havia despido. Suas pernas, cobertas pelas finas meias de encaixe, eram
to largas e curvilneas como ele recordava, suas mos pequenas entre o vulto
azul do vestido. Suas botas, Edward fechou os olhos com um espasmo de
desejo, ajustavam aos tornozelos com uma devoo de amante. Ele no tinha
pensado cair de joelhos, mas suas pernas j no o sustentavam. Caiu e ela
teve um sobressalto. Um segundo mais tarde , Edward se aferrava o tornozelo

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de suas botas.
Ai disse ela, quando seus dedos acariciaram o osso por debaixo do
couro. Ai, Meu deus.
Ele sorriu quando viu que os dedos se enroscavam, e ento deslizou as
mos para cima. Sua Florence era uma mulher sensvel, um violino bem
afinado. Apoiou a tmpora contra seu quadril e soprou brandamente atravs da
grama que cobria seu monte de Vnus. Seu estremecimento provocou mais
agrado que outro de seus gemidos em toda regra.
S um pouco mais anunciou, desenhando um sugestivo crculo em sua
coxa. S um pouco mais e j ver.
As coxas tremeram quando ele os acariciou. Agora podia cheir-la, um
suave e doce aroma de almscar. Com o corao desbocado, procurou com a
boca a abertura de suas meias. Suas mos seguiram, afastando o algodo,
encontrando os cachos robustos e entupidos. Ela se esticou mas no se moveu.
Ele sentiu que o esperava com o flego entrecortado. Penteou seus plos com
a mo para acariciar seu pbis. Que maravilhosos eram aqueles segredos, e
que deleite que ela os compartilhasse com ele! Brandamente, acariciou o tenro
leito de plos, delicadamente, at que suas carcias a convenceram para se
relaxar. Ento passou o polegar, ligeiramente, por cima da tmida e quente
dobra de seus lbios. Tensa ou no, Florence estava molhada. A umidade
banhava sua pele e a dela, rica e fragrante e refinada. Que ele tivesse o poder
para despertar essa reao nela o fazia de uma vez humilde e o excitava.
Este seu pbis disse com voz grave e rouca. Isso os segredos em
seu interior. Eu gostaria de toc-los, se me deixar. Eu gostaria de te ensinar a
magia que podem despertar.
Esta a parte do prazer?
Ele sorriu e beijou os cachos enredados.
Sim, esta a parte do prazer. No ouviu protestos, separou suas
dobras com os dedos, esfregando para dentro e para cima. Sua pele aqui era
sedosa como o cetim, lubrificada pelo desejo. Florence deu um salto quando
roou o clitris. Voltando a sorrir, ele o pressionou ligeiramente, com a ponta
dos dedos apertando em ambos os lados. Sua recompensa foi um violento
estremecimento. Florence deixou cair uma mo sobre ele como se queria detlo e, em seguida, com a mesma rapidez, a retirou.
Est seguro de que a onde tem que estar? perguntou.
Estou seguro ele riu, e apertou ainda mais forte. Desta vez, ela gemeu
. Este o segredo do prazer da mulher. Este pequeno broto rosado de carne.
Mas o sinto to estranho. Se... OH! disse, quase sem flego, quando
cobriu com sua boca aquela confluncia de nervos. Florence inclinou os quadris
para diante, com um apetite inocente. Edward sentiu que o sangue rugia nas
orelhas. Ignorava que faria isso at que j estava consumado. Florence tinha
um sabor amargo , a especiarias e a cu. Com a lngua, ele seguiu a roando.

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Com os lbios, a chupou. Deslizou os dedos e esfregou seu sexo inchado.


OH ela exclamou, e lanou a cabea para trs se apoiando na runa do
muro. Quase di.
Ele no prestou ateno s palavras, s ao tom, s mo que encontrou
seu cabelo para apert-lo com mais fora. A fez subir pela colina at o clmax
saboreando cada exultante surpresa, cada gemido de desejo. Edward ansiava
seu prazer como um homem faminto anseia a comida. Esta era Florence. Esta
era a mulher que ele amava. Recorreu a todos os conhecimentos que suas
amantes tinham irradiado. Quando empurrar, quando provocar, quando
murmurar coisas que queria fazer. Sobre tudo, escutava seu corpo. Seus
tremores diziam o que agradava, a tenso de suas coxas, sua mo cada vez
mais apertada contra sua cabea, para aquilo, nenhuma outra mulher podia
gui-lo. Esse ato pertencia s a Florence. Quando experimentou o clmax, sua
alma se sentiu exultante diante de seu grito. Deslizou a ponta do dedo em sua
abertura, sentindo as contraes em seu interior quando com a boca a fez
gozar uma vez mais. No tinha que fazer isto. Tinha ensinado o que tinha
prometido. Mas no podia deix-la ir. Isto era tudo o que teria dela. Aquele
primeiro conhecimento de seu corpo. A primeira introduo ao gozo de
Florence.
Queria faz-lo to memorvel como fosse possvel.
Ao quinto orgasmo, seus joelhos fraquejaram. Florence caiu contra ele,
que no estava preparado e ambos rodaram no cho. Seu corpo despertou
frente ao prazenteiro impacto de seu peso, recordando de repente que suas
necessidades eram to capitalista como as dela.
Mais poderosas, pensou, lutando contra o impulso de fazer algo mais que
acariciar suas costas. A diferena dela, ele tinha degustado os prazeres que
seu membro podia experimentar. Sabia como era deslizar dentro da calidez de
uma mulher quando estava bastante duro para gritar.
Certamente, nunca soube como era fazer com um corao bem preso pelo
amor.
Ele pensou que Florence estaria estendida. Pensou que a estreitaria
enquanto se acalmava. Ao parecer, Florence no queria se acalmar. Se
retorceu contra seu corpo e mordeu na descida do queixo. Seus lbios
despertaram nele um pulso desbocado.
Me ensina disse . Me ensina como posso te agradar.
Aquilo era uma demanda que ele no se atrevia a satisfazer. Emitiu um
rudo, um rangido grave e ameaador altura do peito.
Me ensina ela insistiu. O cabelo caa e os envolvia aos dois em uma
cascata de fragrncia de limo.
Ele no soube como aconteceu, mas seus pulsos agora voltavam a estar
em suas mos. As tinha encadeado, as estirou para os lados. Sabia que devia
solt-la. Sabia, mas no podia. Tinha as pernas estendidas debaixo dela, cujas

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coxas estavam abertas sobre seu sexo. Queria tambm as aprisionar, converter
suas pernas em uma segunda armadilha.
No me pea isso disse, com os dentes apertados.
Ela o beijou na boca, um beijo juvenil com uma pequena insinuao de
lngua.
M e parece que justo, Edward.
Essa maneira de pronunciar seu nome terminou de desarm-lo. Grave e
palpitante, como se tivesse um significado para seu corao. Fez rodar at ficar
por debaixo dele e a apertou contra o cho, com seu maior tamanho e peso.
Agora a tinha. Agora j no podia escapar. Agarrou-lhe a cabea entre as mos
e alimentou sua paixo atravs da boca.
OH gemeu ela, procurando ar. Me volta a doer.
Ele esteve a ponto de ejacular. Teve que levantar os quadris e, quando o
fez, Florence deslizou a mo pelo espao aberto. Antes que pudesse det-la,
agarrou seu sexo duro e palpitante. Seu corpo respondeu com um
estremecimento, uma descarga enorme que sacudiu os nervos. Era incapaz de
falar devido ao esforo que requeria reter seu orgasmo. Comeou a suar por
todo o corpo.
Di? ela perguntou, o esfregando brandamente acima e abaixo. Di
quando fica assim grande?
Tira pediu, com voz rouca. Pelo amor de Jesus e Maria, abre minhas
calas e o tira.
Mas no final ele fez antes que ela pudesse se adiantar, lutando com os
broches, quase rasgando o linho enrugado. Seu membro acabou entre as mos
de Florence como se conhecesse seu lar habitual. Estava grosso, quente e
pulsava com um desejo incontrolvel. Ela o colheu com delicadeza. Tinha a
mo mida e clida e to pequena que logo que alcanava a rode-lo altura
da raiz.
Florence grunhiu Edward, e os msculos tremeram. Estava o matando,
essa maneira ligeira e curiosa de agarr-lo, se deslizando dos testculo at o
prepcio. As carcias eram quase muito, mas ele se sentia morrer por
momentos. Ela pareceu se dar conta. O colheu com mais firmeza. O apertou
em sua tenra mo , que logo fechou e deslizou a todo o comprido de seu
membro.
A ponta de sua cabea pareceu se levantar do crnio. A presso se
acumulou entre suas pernas, inchando seus testculos, o prepcio. O instinto
tomou a substituio. Edward lanou uma imprecao, colocou a mo dentro
dos cales para aplainar o caminho. E ento empurrou. Com a ponta, tocou
seus lbios separados. Agora estava a sua merc e ele se sentia enorme.
Desesperado. A um s movimento do orgasmo. Grunhiu e penetrou com a
ponta em seu interior. Os nervos arderam e desataram uma gritaria surda. Ela
estava mida. Quente. Para ele. A terra pareceu tremer ante o abrao sedoso

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de seu corpo.
Edward alcanou a dizer ela, sem flego.
Em sua voz apareceu o medo. Ele se manteve em cima, tremendo,
desejando romper a frgil barreira e faz-la sua. Ela o aceitaria, ele sabia. Seus
fluidos o diziam. E ele morria por demonstrar o gozo que homens e mulheres
podiam compartilhar, o ansiava mais do que ansiava respirar. Mas no podia
faz-lo. No podia manchar a noiva de seu irmo. Nem sequer por amor.
Com um grunhido de homem torturado, se desprendeu. Agarrou as pernas
com os braos e apertou contra os joelhos. S capturando a si mesmo podia
impedir de tom-la onde estava. Amaldioou at que pensou que
possivelmente a tinha assustado.
Ela demorou pra se sentar. Quando o fez, ps a mo na nuca.
V disse ele, ficando rgido ao sentir seu contato. V agora antes que
te faa mal
Sem dvida j tinha feito mal. Sem dvida as palavras eram bastante
duras. Ela se separou e se levantou. Com o corao dolorido, ele ouviu como se
recompunha o vestido. Por um momento, ficou de p junto a ele. No
questionou sua deciso, s acariciou o cabelo atrs do ouvido, um gesto mais
doce do que ele desejava. Edward pensou que ento diria algo, mas Florence
se afastou caminhando em silncio e o deixou com seus pesares.
Meu deus, Meu deus, pensou Florence, e no parava de repetir as mesmas
palavras. Teve que refrear Nitwit antes de chegar casa, porque sentia os
nervos destroados. Alisou o cabelo tudo o que pde, o prendeu com os
grampos que encontrou em seu cabelo. Os lbios ardiam depois dos beijos de
Edward, e tinha os peitos ainda quentes por seu contato. Em realidade, todo
seu corpo parecia vibrar com o prazer que o tinha ensinado.
E quando ela o havia tocado...
Sentiu que o sangue rugia sob a pele. Seu membro se alargou e se inchou.
E ele tinha pressionado sua cabea sedosa contra sua carne como se fora a
morrer se no encontrava aquele lar dele.
Agora levou a mo ali onde ele tinha aproximado sua boca. Seu pbis,
assim o tinha chamado. Ainda estava quente, ainda pulsando e lquido, como
se o prazer fora um som que perdurava ao longo dos anos.
OH, Deus, o que tinha feito? Certamente, algo que nenhuma noiva
respeitvel deveria fazer.
Aquele pensamento a deixou gelada. Acaso cometeria um engano se
casando com o Freddie quando tinha estes sentimentos por seu irmo e no
por ele? Entretanto, no que parece, Freddie no desejava uma esposa que
tivesse esses sentimentos. Sem importar o que dissesse Edward sobre quais
eram os sentimentos normais, no cabia dvida de que Freddie era uma
melhor referncia para saber como devia atuar uma mulher decente.

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Afligida por sua confuso, apertou as mos contra a boca. Seu corpo e,
sim, seu corao se sentia melhor do que nunca com Edward. O que no
significava que ela devia escut-los. Edward no oferecia segurana nem afeto
nem nada que se assemelhasse a um futuro. Edward s oferecia dores de
cabea. Inclusive, se por algum milagre, chegasse a pensar nela como sua
mulher, ele no tinha o que ela necessitava em um marido, o que sabia que
necessitava no momento em que tinha encontrado a seu enorme e alegre pai
chorando enquanto manuseava as luvas de sua me. Freddie era justo o que
necessitava. A amizade de Freddie, o amor sereno e equilibrado de Freddie.
Nunca romperia seu corao, nunca a privaria de tudo o que valia a pena na
vida. E ela podia ser o que ele necessitava. Sabia que podia.
S tinha que separar seu corao dos sentimentos que guardava para seu
irmo.

Captulo 11

A trata como se fosse uma monja disse Edward.


Reclinado contra um monto de travesseiros na cama, Freddie tentava se
arranhar por debaixo da vendagem com um taco. Na mesa ao seu lado havia
duas romances abertos, alm de um baralho de cartas, uma garrafa do porto,
uma carta escrito pela metade e uma fonte de frutas que maturavam
lentamente. Edward reconhecia aqueles sinais de aborrecimento, mas no
sentia inclinao alguma por simpatizar com ele. Aborrecido ou no, Freddie
tinha suas responsabilidades. E Edward tinha a firme inteno de que
cumprisse com elas.
Embora parte de sua irritao era dirigida a si mesmo, aquilo no diminua
em nada as obrigaes de Freddie.
Sem que parecesse muito impressionado pela indignao de Edward,
Freddie lanou um olhar de soslaio a seu irmo.
Florence te disse que se sente como uma monja?
No importa o que me tenha dito. Isto no pode continuar assim.
Freddie deixou o taco a um lado.
Com isso que pensa?
Sim, maldita seja!
Sabe uma coisa, Edward? perguntou Freddie, inclinando a cabea a um
lado, quando te zanga, tem uma veia azul muito grosa que te palpita no lado
do pescoo.
Edward lanou uma imprecao e afundou as mos nos bolsos.
Ele mesmo sentia a veia palpitante.
Tem que tomar isto a srio, Freddie. Florence uma mulher. Uma mulher

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saudvel, afetuosa. Com tudo o que isso implica. Tem direito a ser tratada com
certa calidez.
Se entender bem o que quer dizer por certa calidez, preferiria no
faz-lo.
Edward piscou.
Preferiria no faz-lo.
Freddie fez girar as pernas pelo lado da cama, com uma careta de dor
quando demorou um momento em acomodar a perna ferida.
Preferiria no empurrar Florence a uma relao fsica. Quero que possa
se retratar destas bodas mudar de opinio.
Edward se sentia to afligido com seus reparos que se levou o punho
apertado ao sobrecenho. Se Freddie no tomava uma deciso com respeito a
Florence, Edward duvidava que pudesse sobreviver ao vero com sua sade
mental intacta. V-la era muito doloroso. Saber que tinha necessidades que
Freddie no satisfazia, necessidades que o prprio Edward se ocuparia de
satisfazer com todo o prazer do mundo. Ao menos uma vez que estivessem
casados, j no seria necessria sua superviso. Podia deixar aos recm
casados a seu livre-arbtrio. Seguia negando com a cabea quando Freddie se
aproximou coxeando e se apoiou em seu brao.
No posso for-la. No seria justo.
Ningum est falando de usar a fora. Florence te aprecia, e suponho
que voc a ela. No ir dizer que te desagrada?
Certamente que no respondeu Freddie, desviando o olhar.
Sente-se resistente porque pensa que far sua vida miservel?
Ningum poderia pensar isso.
Ento, decida, Freddie. Trata-a como uma mulher. Algum dia ter que
enfrent-lo. Voc gostaria de ter filhos, no?
Deus sabe que sim Freddie falava com um sotaque agressivo. Inspirou
ruidosamente e soltou um suspiro. De acordo. Farei o que diz. Tratarei-a
com... calidez. Mas no porei em interdio sua virtude. No pode me pedir
isso.
No peo Edward disse isso, e sentiu que o ventre se apertava, em
aberta contradio com o alvio que teria que sentir. Eram boas notcias.
Freddie pensava cooperar. S quisesse que deixe de trat-la como se fosse
seu irmo.
Serei um perfeito Casanova replicou Freddie, com uma careta. Ato
seguido, deu as costas. J pode ir. J disse o que tinha que dizer, e duvido
que seja o que realmente quer.
Isto ltimo o murmurou to baixo que Edward no estava seguro de ter
ouvido. A dvida o deteve na porta.
Certamente que o que quero. Sua felicidade importante para mim.
E a de Florence?

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E a de Florence assentiu Edward, se obrigando a uma ligeireza que no


sentia.
Freddie no respondeu a isto, s permaneceu de p, banhado por um raio
de sol, fazendo equilbrios com sua perna s. A brisa agitava a camisa altura
de seus largos ombros de remador. Apesar de seu acidente, seu aspecto era
forte, um jovem elegante na flor da vida. Entretanto, tinha a cabea inclinada
em atitude de derrota.
Edward apertou os dentes. Esse acerto seria o melhor para todos. No
podia dar o luxo de duvidar. Qualquer que fosse o valor que pessoalmente
atribua aos prazeres da carne, segundo a moral da maioria das pessoas,
Freddie seria melhor marido. Sem maior esforo, Edward podia nomear at
meia dzia de mulheres que saltariam ante a possibilidade de se casar com
ele, sem importar que fora o filho mais novo. Atento, divertido, de
temperamento estvel, se no fora pelas inclinaes desafortunadas de seu
passado, Freddie seria um modelo de virtudes. Se desse a Florence uma
oportunidade para que seus encantos atuassem sobre ele, Freddie no tinha
motivos para adotar essa atitude de derrota. Essa unio era a salvao de
todos seus sonhos.
Os sonhos de todos menos os seus.
Aquele pensamento burlou suas defesas como um ladro. Com gesto
grave e triste, Edward no emprestou importncia. O duque de Greystowe no
podia dar o luxo de andar caa de sonhos.
Freddie convidou Florence para comer na estufa das laranjeiras, alegando
que tinham direito a gozar de um programa a ss. Florence se sentia de uma
vez feliz e preocupada diante da perspectiva. Acolhia de boa vontade a
oportunidade de demonstrar que podia superar seus sentimentos por Edward,
embora sua culpa interferia em seu propsito de se concentrar em seu
prometido. Jamais tinha feito nada to terrvel como o que tinha feito com
Edward nas runas, muito menos tentar guard-lo como segredo. Seu pai
sempre dizia que um matrimnio no se podia fundar em uma mentira, mas
tambm dizia que devamos pensar em quo profunda podia ser a ferida de
uma verdade. Se Freddie se inteirasse dessa verdade, acaso destroaria o amor
que sentia por seu irmo? E se isso acontecia que consequncias teria para
Edward? Acaso devia contar a Freddie se prometesse de todo corao que
jamais voltaria a acontecer?
Custava discernir o passo que devia dar, por muito que tentasse, e a
chegada de Freddie no foi de muita ajuda. Pensando no propsito que Freddie
tinha confessado, seu estado de nimo era decididamente estranho. Falou com
dureza a Nigel quando o mordomo o trouxe na cadeira de rodas e o deixou na
pequena estufa. O conflito no era nada novo, mas a aparncia genuna de sua
raiva sim era. Como sempre, Nigel o suportava estoicamente, e desejou a

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Florence um agradvel programa quando se retirou.


Freddie... comeou a repreend-lo Florence.
Ele respondeu com uma careta, e logo agitou a mo no ar frente a sua
cara como se aquilo fora a limpar o mau humor.
J sei. Sou uma besta. Mas a partir de agora, levarei bem.
Sempre te leva bem comigo.
Ao menos temos isso. Ai, querida. Esqueamos como comeamos e
tratemos de desfrutar da noite. Freddie lanou um olhar sobre a mesa
preparada entre as laranjeiras. Trs candelabros iluminavam o cristal e as
bandejas, enquanto que um centro de mesa de penias 12 rosadas
acrescentavam sua essncia no ar perfumado de ctricos. Freddie tocou uma
ptala de cera. Que simptico acerto o da senhora Forster. Jantaremos como
se vivssemos no pas das fadas.
foi Lizzie corrigiu Florence. Minha criada. Temo que agarra uma veia
romntica.
Freddie sorriu.
No h nada de mal no romance. Eu mesmo poderia abundar nisso.
Entretanto, o jantar no teve nada de romntico. O silncio planejou sobre
o caldo de lagosta e se alargou enquanto comiam o bolo de pombo. Freddie se
atrasou com o sorvete de limo, contando uma divertida anedota a respeito de
um amigo que acidentalmente se trancou na cmara de gelo de seu pai.
Era um bom tipo acabou dizendo com um suspiro triste. Seu segundo
filho nasceu o ano passado.
Voc ser um bom pai assegurou Florence, dando uma palmada na
mo.
Aquela declarao possivelmente o constrangeu. Coou um ponto entre as
sobrancelhas. A suas costas, o vidro da estufa era um espelho recoberto de
uma nevoa. Tinha escurecido enquanto jantavam. O ar vibrava com o zumbido
dos insetos, como certamente acontecia desde a aurora dos tempos. Florence
teve a repentina e curiosa sensao de que ela e Freddie estavam sozinhos no
mundo. No podia ouvir a vida de Greystowe de onde estavam: o silvo dos
abajures a gs, o ir e vir dos criados. S os grilos para fazer companhia.
Sua solido imaginria pesava com uma intensidade que no
compreendia.
Acaso se sentiria assim quando estivessem casados? Se sentiria solitria
demais tambm? Desconcertada, observou o reflexo de Freddie que jogava
com uma colher de prata e nos restos de seu sorvete derretido.
Parece cansado disse . Quer que eu o chame Nigel para que te leve
de volta casa?
No ele disse, com mais brutalidade do que ela esperava. Ele tambm
pareceu se precaver de sua rudeza, e se desculpou. Me perdoe Florence. No
12

- penias = Tipo de Flor

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tinha inteno de que nosso jantar acabasse assim. Quero dizer... Na


expresso de seu rosto ela s pde decifrar frustrao. Tinha me proposto
um pouco muito diferente, mas me parece no sou capaz de levar a cabo
minhas intenes.
Agarrou as bordas da mesa, o polegar para baixo e os outros dedos acima.
Era a posio de algum que se preparava para enfrentar um problema, e
Florence se deu conta de que ela tinha adotado a mesma atitude.
Florence ele comeou. Estive pensando no que aconteceu ontem.
Em nosso beijo.
Ela sentiu que o pavor batia as asas no peito. Estava zangado? Acaso a
olharia mal pelo que tinha feito?
J sei que no deveria ter sido to direta disse, olhando o guardanapo
em sua saia. Prometo que no voltar a acontecer.
Freddie tocou um lado da cabea inclinada.
No pea desculpas. O que fez no estava mau. No quando se trata de
um casal que se quer, e que esto comprometidos.
Ento, o que tenho feito que te incomoda? No tinha a inteno de
pronunciar a pergunta com um grito, mas esse foi o resultado. Se voc me
dissesse do que se trata, eu pararia.
Ah, Florence ele disse, e agarrou seu queixo para estampar um suave
beijo em seus lbios trementes. muito boa, querida. Por isso tenho que te
dizer isto.
me dizer o que?
Que no deve esperar... Que eu no sou... Encheu os pulmes de ar e
voltou a comear. No sou um homem muito fsico. Por favor, me acredite
quando digo que te aprecio, inclusive te amo, e que te desejo toda a felicidade
do mundo. Mas se o que desejas do matrimnio uma estreita relao fsica,
temo que est destinada a se decepcionar comigo. Acredito que seria prefervel
que te voltasse atrs.
Florence se sentiu como se houvesse dado um golpe. Ele queria que ela se
voltasse atrs? Que renunciasse a tudo o que tinha sonhado? Uma casa,
famlia, um pouco de segurana e um homem bom e generoso para
compartilh-la? Ser rechaada pelo Edward era uma coisa. Por aquilo, culpava
a sua prpria estupidez. Mas, que o fizesse Freddie, onde ela se acreditou a
salvo, onde tinha depositado suas modestas esperanas com a absoluta
confiana de que se cumpririam, aquilo era algo para o qual no estava
preparada. Seu ente era incapaz de abranger seu assombro, sem falar de sua
vergonha. Uma vez mais. Uma vez mais, marginavam-na.
Devia ser um castigo pelo que tinha feito. Ela tinha feito um voto de
fidelidade para com Freddie muito tarde. Seu guardanapo caiu no cho quando
se levantou bruscamente.
No quer se casar comigo.

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No Freddie recolheu as mos e as apertou. No isso o que quis


dizer. Para mim seria uma honra me casar contigo. No tem nem ideia de
quanto valorizo seu afeto. Mas estive pensando, possivelmente, voc no
deveria ter vontades de se casar comigo.
O sangue de Florence se converteu em gelo, e os olhos ardiam a mais no
poder. Ela sabia que ele se comportava generosamente. Assim era ele, um
cavalheiro at o final. No merecia se casar com um homem como ele.
Se assim o deseja declarou, piscando para no mostrar as lgrimas, o
liberarei de sua promessa.
Soltou as suas mos.
No se trata do que eu desejo, Florence.
Ela no podia suportar suas gentis mentiras.
Por favor, me deixe pediu, com toda a dignidade da que podia fazer
proviso. Quero estar sozinha.
Est segura, querida? Poderia....
Por favor ela repetiu, o interrompendo.
Apenas se precaveu dos problemas que ele teve para fazer virar a cadeira.
Era um aparelho difcil de dirigir, que devia empurrar uma segunda pessoa.
Com um esforo, Freddie conseguiu levar aquele engenho at a porta.
Falarei contigo na manh. Por favor, Florence, no decida nada sem
mim.
Ela assentiu com um gesto de cabea, incapaz de confiar em sua prpria
voz.
No chorou at que os grilos afogaram o rudo das rodas.
Edward permaneceu na biblioteca at muito depois de que seu interesse
por seus livros se desvaneceu. Seu aposento privado se encontrava na ala
destinada famlia e o corredor exterior cruzava diretamente por um lado da
estufa. No tinha sido sua inteno escutar Freddie e Florence, nem recordar
sua existncia. O resultado era que ali estava agora, um espectro junto alta
janela francesa, em suas mos uma taa de conhaque, a segunda dessa noite.
Tinha ordenado aos criados para no perambular perto do casal. Com o
estmago fazendo um n, se virou para aquele ponto onde a estrutura de ferro
e vidro ficava em seu horizonte visual. No podia distinguir grande coisa
atravs da folhagem, apenas uma tnue brilho de velas. Levavam uma hora ali
dentro ser que Freddie a estava beijando? Sussurrando doces frases ao
ouvido? Certamente, Edward devia esperar que assim fora. Devia esperar que
Freddie a fizesse se sentir no cu.
Nem se dizer que isso no era o que realmente esperava.
Acabou seu conhaque de um s gole, logo olhou para trs, para a larga
habitao revestida de prateleiras e livros. Podia passear como o tinha feito
mais cedo. Alm dos herbrios e dos gregos. Subindo pela galeria e descendo

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pela escada de caracol. Poderia lanar olhadas iradas ao Platn e Plinio que
emprestavam dignidade entrada da biblioteca. Inclusive poderia folhear as
ridculas novelas gticas da duquesa e se abandonar na risada.
No fez nenhuma destas coisas. Como um parvo, ficou com o nariz
virtualmente esmagado contra o vidro, observando um fulgor incerto e distante
que no dizia absolutamente nada, embora de todas as maneiras conseguisse
tortur-lo.
De repente se ergueu, e sentiu cada msculo se esticando, alerta. A porta
exterior da estufa se abriu. Agora viu que aparecia uma figura. Era Florence.
Estava sozinha.
Qualquer outra pessoa teria pensado que tinha decidido dar um passeio
absorta em suas reflexes. Caminhava pausadamente. As dobras de seu
vestido desordenado a seguiam se arrastando sobre a erva. S olhos
agonizados pelo amor podiam perceber a rigidez de seus passos, como uma
marionete dirigida por cordas pouco amigveis.
Quando passou a manga pelos olhos, Edward soube que tinha estado
chorando.
No parou para pensar, nem sequer se perguntar o que tinha feito seu
irmo. Saiu correndo, cruzou a porta francesa e seguiu pelo prtico de colunas.
Quando chegou ao prado, lanou um olhar nervoso mais frente do espao
iluminado pelos abajures de gs. A viu se mover para a entrada da casa, para o
lago.
Com o flego mais entrecortado do que teria sido normal com esses
pequenos esforos, se apressou em a seguir. Agora caminhava mais rpido. Se
adiantava muito mais do que ele esperava. Nos borrados intervalos de seus
pensamentos, sabia que sua atitude era ridcula. Uma mulher que soluava no
necessariamente queria nem tinha que ser resgatada. Tampouco seriam muitas
as mulheres que se inclinariam por seus cuidados se tivessem compartilhado a
experincia que Florence tinha tido com ele. Mas no podia correr o risco de
que ela tivesse saudades de seu consolo e ele no estivesse ali para dar. Ele
tinha que estar ali se ela o necessitava.
Ele diminuiu quando a viu subir pela ponte que conectava a margem do
lago ilha. O pescoo esticou. Aonde ia? O que pretendia? Seguro que no
pensaria em se lanar da ponte. Seja l o que tinha acontecido, no podia ser
to grave. Apesar desta lgica, seus ombros no se relaxaram at que a viu
cruzar o ponto mdio do arco. Um dos cisnes adormecidos agitou suas asas em
protesto. Pronunciando uma surda imprecao, Edward a seguiu.
Quase a perdeu no outro lado. Florence devia ter olhos de gato. Se Edward
no conhecesse to bem os atalhos da ilha, teria se perdido. Agora, teve que
afinar o ouvido em um par de ocasies para escutar o farfalhar de seu vestido
nas pedras antes de saber onde tinha ido. J havia comeado a desenhar, altas
e sombras escuras na noite no meio do campo. Florence no vacilou em

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nenhum momento. Ele se deu conta de que se dirigia casa de vero, como se
sentisse atrada por um farol invisvel para ele.
Agora, sentindo mais curiosidade que alarme, se separou do atalho
quando ela agarrou o pomo da pesada porta mourisca. No se moveu. Tentou
novamente, e logo golpeou a madeira por debaixo do crescente de vidro.
Quando viu que no conseguia nada, se deslizou soluando a um banquinho.
Aquilo era mais que suficiente para induzir Edward a dar a conhecer sua
presena ali.
Saiu das sombras. Florence no pareceu nada surpreendida de v-lo.
Est fechada avisou, zangada como uma menina contrariada.
No est fechada. muito pesada. E as dobradias provavelmente
estejam oxidadas.
E bem, ento abre, maldita seja. Aquela imprecao em seus lbios
tinha um ar divertido, e teve que fazer um esforo para no sorrir. Florence
tinha levantado e agora sorvia ruidosamente as lgrimas. Edward se perguntou
se tinha a inteno de golpe-lo, como essa noite antes do baile dos Vance.
Certamente, parecia bastante tentada de faz-lo.
At ali chegava sua oferta de consolo, pensou, mas fez o que lhe pediu,
apesar de que teve que apoiar o p no muro e empurrar. Finalmente, com um
sonoro chiado de protesto, a pesada porta cedeu.
Uma nuvem de p os fez tossir os dois. Aquele edifcio tinha sido o retiro
de seu av da vida familiar e, mais tarde, tambm tinha sido o refgio de seu
pai. Era um lugar de entrevistas secretas, uma sala de fumar, um refgio para
os vcios masculinos. Edward e Freddie tinham jogado s cruzadas em seu
interior quando eram pequenos, mas aps tinha passado muito tempo.
Felizmente, havia uma pederneira e uma vela ainda na estante junto porta.
Edward acendeu a vela e se aventurou a visitar a enorme sala redonda.
O azeite que queimava nos candelabros tinha um aroma ranoso, mas
ainda queimava bem. Em seguida um fulgor amarelado iluminou um monto
de almofadas de cetim e tapetes de l de seda e colunas orientais retorcidas.
No mais grosso que o brao de um homem, e adornado com flores que nunca
cresciam, os pilares de ferro forjado tinham sido pintados para parecer de
pedra. Umas mesas octogonais baixas com espelhos engastados na madeira
falavam de gapes servidas estendidos no cho. Um narguile gordurento
descansava sobre uma delas, sua mangueira enroscada como uma serpente
adormecida em torno do cilindro de vidro. As cores da habitao eram ricas e
escuras. Safira. Carmesim. O verde do pinheiro escurecido. O p cobria todo
aquele desdobramento decadente, ocultando a extica madeira e recobrindo a
pedra verde polida que aparecia entre os tapetes. Entretanto, isto no inibiu
Florence, que olhava tudo com enormes olhos.
Boquiaberta, as bochechas tingidas pelas lgrimas secas ficou olhando o
arco de filigranas em cima de sua cabea. Edward quase se imaginava as

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vises de harns que desfilariam por seu pensamento. Antes que comeassem
a desfilar pelo seu, pigarreou.
Posso te perguntar por que teria tanta vontade de entrar aqui?
Ela se voltou para manusear um tecido carmesim recoberto de cogumelos.
Ele suspeitava que tinha vergonha.
Suponho que pensei que passaria a noite aqui.
Porque ...?
No adote esse tom comigo ela disse, sua irritao tingida pelo
cansao, como se fora uma menina choramingando por uma boneca
quebrada.
Ele no atinou a responder ao princpio. Ficou mudo ao v-la no lugar onde
seu pai celebrava seus encontros, seu perfil logo que iluminado pela luz do
abajur, sua figura suficiente para alimentar os sonhos de uma dzia de
geraes. Se sentia estranhamente prximo a ela, apesar de que
evidentemente tinha cometido uma indiscrio. Mesmo tendo saudades de sua
recusa, pensou, e afogou uma risada ante essa absurda ideia.
Me perdoe disse, escondendo qualquer indcio de humor. No tinha
inteno de diminuir a importncia de seus problemas. Por favor me diga o que
acontece. Talvez Freddie tenha feito algo que te ofendeu?
A resposta de Florence o pegou de surpresa. Deu um passo para se
aproximar.
No pode ter dito isso. Ele no diria isso.
Claro que no diria. O que em realidade disse que no deveria querer
me casar com ele. Destinada a te decepcionar comigo, isso foi o que disse
Florence se virou para olh-lo com as costas apoiada no tecido de seda da
parede. Como se sua confisso recordasse seu mau gole, cobriu o rosto com as
mos. Um momento mais tarde, as deixou cair, resignada.
No sei o que farei disse. Tinha esperado... muito, disso no cabe
dvida. As dvidas me afundaram. No posso me dar o luxo de procurar outro
marido, inclusive caso que algum quisesse um bem que foi rechaado.
Suponho que no que diz respeito a mim, posso encontrar algum tipo de sada,
mas isso no soluciona a pergunta do que fazer com Lizzie O lbio inferior
tremeu e ela o mordeu. Se h sentido to a gosto, Edward. Desde que
Freddie me props matrimnio, comeou a acreditar que sua vida ser feliz.
Uma solitria lgrima rodou por sua viosa bochecha. Edward viu que
havia nisso um pouco mais doloroso que meros soluos. Sabia que era Florence
a que tinha comeado a imaginar uma vida feliz. Sem se deter pensar no
preo, abriu os braos.
Veem aqui disse. Como se ela tivesse estado esperando toda uma vida
a oferta, correu para ele com um pequeno grito misturado com soluo. Seus
braos se prenderam com fora de suas costas. Seu corpo tremia mas estava
quente. Se acoplou ao casaco de seu peito como se Deus o tivesse criado para

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aquele abrao. Mais feliz do que tinha direito de estar, Edward esfregou a
bochecha contra seu cabelo. J encontraremos uma soluo. Sei que Freddie
no tinha inteno de dizer o que voc acredita.
Sim era sua inteno ela insistiu, o rosto apertado contra sua camisa
. Estou segura. Tampouco me quer. Quando o beijei, pois... Digamos que no
dava a impresso de que me quisesse em sua cama. OH, d-me igual, maldita
seja!
Com um empurro furioso, se separou de seu abrao.
O que tem de mau em mim? perguntou, com os braos abertos para se
destacar a si mesmo. Qual o defeito fatal que os homens de Greystowe
encontram to repulsivo? Acaso sou muito gorda? Muito magra? Ou
possivelmente sou muito aborrecida? No pode ser minha ousadia, porque no
sou uma mulher atrevida e, em qualquer caso, voc gostou quando Merry
Vance se comportou como uma atrevida. Se no, se at deu de presente meu
cavalo!
Edward se viu obrigado a sorrir ao ouvir isso. Com que aquilo a tinha
irritado? Ao ver seu sorriso, Florence cruzou seu braos e pareceu to perigosa
como podia parecer bela e doce filha de um proco. Sabia que tinha chegado o
momento de suavizar seu orgulho ferido gravemente.
No verdade que dei de presente o cavalo. Deixei que o montasse.
Sobre tudo porque ela supunha que essa era minha inteno, e me era
absolutamente impossvel explicar por que tinha feito uma compra to
extravagante para a prometida de meu irmo.
Essa, finalmente, era a explicao mais adequada que podia dar. Florence
inclinou a cabea e arrastou seu sapato pelo p.
verdade que comprou Buttercup para mim?
Sim, fiz isso.
E tambm fez pendurar esse quadro em meu quarto, que sabia que me
tinha fascinado?
Sim.
Suponho que, na realidade, no um ogro. Afundou a cabea ainda
mais, afogando aquela confisso. Suponho que tambm te sentirei falta.
Comeou novamente a chorar. Os olhos de Edward tambm arderam
quando a estreitou contra ele. Sem dvida era um gesto temerrio, mas no se
importava.
Shhh ele disse, e aproximou os lbios a sua cabeleira. No, ningum
sentir falta de ningum. Se casar com Freddie e ficar aqui.
Ela sacudiu a cabea contra sua camisa mida.
No posso obrigar que se case comigo. No se ele no o deseja.
Estou seguro de que o deseja. Como se tivessem vontade prpria, seus
lbios encontraram a suave pele de beb de sua tmpora. Florence estreitou as
costas.

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No o deseja. Voc gosta mais me beijar que ele.


Estou seguro de que isso no verdade ele murmurou, apesar de no
estar seguro de sua negao. Sua boca tinha chegado no rosado lbulo da
orelha. Tentou convencer a si mesmo para no mord-la.
verdade insistiu ela. Sei que um cavalheiro, Edward. Mas
possvel Freddie ter algum problema fsico?
Aquilo despertou seu alarme. Ele se levantou e desfez o abrao de ambos.
Freddie no tem nenhum problema. Absolutamente nenhum.
Ento tem que ser eu. No sou bastante mulher para fazer que me beije.
Meu Deus gemeu Edward. bastante mulher e j pode me acreditar.
Ela entrecerrou os olhos.
Voc no me desejava. Ao final, no.
Sim te desejava. Como te desejei desde que nos conhecemos.
Mas parou!
E quase morri ao tentar. Edward atraiu os quadris de Florence para ele,
para o impulso palpitante de sua excitao. Toca isto, Florence. Touca e ver
quo duro estou. Comprido e grosso. Isto o que voc me provoca. Basta
apenas respirar. Com apenas se introduzir em meu pensamento. Sou um
maldito animal no cio, querida, ento no me diga que no mulher o
bastante.
Um novo rubor se acrescentou nas manchas de suas lgrimas. A ponta de
seu nariz estava avermelhado e no separava os clios. Ainda assim, Edward
pensou que era a criatura mais deliciosa que jamais tinha visto. Seus quadris
se contraram quando tocadas, um retorcimento ligeiro e devastador.
Necessitava maior prova de suas afirmaes, sem dvida a teve. Seu membro
deu um salto como um salmo na desova e seu flego brotou apressadamente
de seu peito. Suas mos se fecharam ao redor de seu traseiro, possivelmente
para deter seu movimento, ou possivelmente para estreit-la com mais fora,
era impossvel dizer. Qualquer que fora sua inteno, ela ficou quieta ante o
batimento do corao cada vez mais capitalista de seu sexo. Seus olhares se
cruzaram.
Quero saber disse ela, as palavras convertidas em flego e fogo. Sei
que cometo um engano, mas agora j no posso ferir Freddie. Se no tiver um
marido, quero saber como se sente uma mulher em ser desejada.
Durante um momento, Florence pensou que Edward se deprimiria. Seu
rosto empalideceu rapidamente e fechou os olhos. Quando os voltou a abrir, o
azul que havia neles brilhava como uma chama. Ela esperava uma discusso,
ou uma elegante evasiva como a que tinha usado Freddie. Em seu lugar, ficou
olhando, pestanejou e logo esmagou sua boca contra a dela.
A partir desse momento, foi ela a que se sentiu dbil.
Ah, Florence ele disse, entre seus beijos profundos e devoradores.
No me obrigue a fazer isto.

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Mas ela no podia pensar em nem um s motivo para det-lo. Ela tinha
perdido tudo, seus sonhos, seu futuro, inclusive sua reputao se veria
arruinada quando se difundissem as notcias de seu compromisso frustrado. Por
que no teria que tentar, por uma vez em sua vida, alcanar aquilo que
realmente desejava? Tampouco teria podido deter Edward. Seu abrao a
embargava, no s sua fora nem seu tamanho, a no ser a propriedade
flagrante de seu contato. Ele deslizava as mos, apertando, esfregando, como
queria reclamar cada centmetro de seu corpo. No se deteve pensar em que
algo podia despertar sua vergonha. A tocou onde quis.
Com um leve gemido, a levantou em velo e a apertou contra a parede. O
nico lugar onde ela podia colocar as pernas era ao redor de sua cintura. Ele
empurrou seu corpo entre as pernas, desejoso de esfregar sua parte mais dura
com a parte dela mais necessitada.
Espera ela disse, quando ele finalmente a deixou respirar.
Com o flego entrecortado, deixou cair sua cabea para ela.
Me perdoe. No deveria me movido to rpido. Ou ter sido to rude.
Edward no a tinha entendido. Ignorando suas desculpas, ela encontrou os
broches de prola que sujeitavam seu peitilho e comeou a pass-los pelas
casas. Sua respirao se alterou.
O que esta fazendo? perguntou.
Estou te tocando da maneira que antes no me deixava. Necessito
provas do que fao contigo. Necessito em minhas mos.
Necessita uma prova? A pergunta foi pronunciada com dificuldade. Ela
assentiu com um gesto tmido e esperou que ele no a detivera. Ele
estremeceu. Uma prova. Deixou que ela deslizasse as pernas pelos lados.
Deu um passo para trs, logo outro e se entregou tarefa de se desprender de
sua roupa. Me permita disse, com voz rouca e tensa.
Com uma maldio com sinal de sua impacincia, se desfez de sua
jaqueta de cetim.
A antecipao flutuava ao seu redor como uma fumaa do narguil
deveria ter flutuado to longe. Sentiu como se houvesse algo mais que seu
corpo que estivesse a ponto de desvelar-se aos olhos de Edward lanavam
brilhos luz do abajur, e o rubor tingia suas bochechas e iluminava seus
grossos lbios de sedutor. Parecia belo e estranho, a vtima de uma escravido.
Sua escravido. Ela tinha pedido e ele tinha respondido. Sob suas mos
grandes e mos direitas, abriu em dois o peitilho, tirou aquele objeto
engomado e branca por cima da cabea, e seus msculos se flexionaram sob
uma pele suave e bronzeada. Foi como se o flego de Florence ficasse
agarrado na garganta. Seus ombros eram largos, seus bicos do peito duas
moedas brnzeas rematadas em ponta. Sua musculatura era uma mescla de
operrio e David marmreo. Mas era muito mais excitante que uma esttua.
Aquela mancha de plo escuro que descendia, sedutora, pelo meio do peito, a

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calidez de sua pele, a maneira em que suas costelas se expandiam quando


respirava e a fez se sentir como se fora capaz de entregar at sua alma para
tocar seu corpo.
Sigo? perguntou ele, e deixou descansar os dedos na cintura da cala.
O inchao que ela percebeu cativou seu olhar. Era uma coisa viva e palpitante,
o objeto de sua insacivel fascinao.
E era evidente que ele temia que ela no queria v-lo.
Por favor disse Florence , as palavras quase afogadas. Eu posso
fazer? Estive desejando te tocar desde que perdi a calma no baile dos Vance.
Sua risada foi um som de incredulidade.
E eu que pensava que possivelmente te daria um susto de morte.
No ela murmurou. Nem sequer quando desejava que assim fosse.
Ele deixou cair os braos aos lados. Ela se aproximou. Cada vez mais. Que
extraordinrio era saber que durante todo esse tempo tinham estado pensando
no outro, e que ele tambm tinha desejado que o tocasse. Seu ventre traduzia
sua respirao agitada enquanto ela lutava com o broche metlico. Os botes
foram mais fceis. A presso exercida sobre eles quase os fez saltar. Cuidando
de seu rgo inchado e rgido, baixou os cales ao redor de seu promontrio.
Ele lanou a cabea para trs quando ela tirou de suas calas at os
tornozelos. Com os dedos, roou o plo de suas pernas, deixando a seu
passado um comicho que o ps arrepiado.
Florence ele gemeu, e sua voz pulsava como um corao.
Ela o olhou de baixo. Olhou o peito peludo e as belas extremidades, viu
sua virilidade imponente e aquele curioso pequeno saco que pendurava por
debaixo. Se deslocou para cima, mais antes Florence se perguntou o que
significava aquilo. Ele agora observava sua reao, seu olhar intenso e ardente.
Apesar da ateno, ela no podia tirar os olhos daquela parte dele que tanto
tinha mudado, que se erguia gloriosamente. Recordou o suave que tinha sido
ao tocar-lo e sem impedir as veias que o sulcava no pareciam to suaves. A
ponta chegava at a cintura de Edward, e parecia se inclinar
ameaadoramente sobre ela, como zangado ante suas pretenses.
Como voc o chama? sussurrou.
Isto? Edward agarrou seu membro na mo, a puxando lentamente em
direo ponta de tom vermelho. A pele que a cobria se moveu, mais
amplamente do que ela esperava. Sentiu que algo se remexia nela como se ele
a tocasse. Com o dedo mais comprido tocou a pequena fenda. meu pnis.
Minha pau.
Seu pau? ela sussurrou, pronunciando a palavra dura e afiada. Aquela
coisa deu um salto como se conhecesse seu nome. Florence se aventurou a
tocar o saco que pendurava. E isto?
So os ovos disse ele, e soltou o membro.
Ela se aproximou ainda mais, e conservou o equilbrio agarrando seus

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joelhos. No pensava deixar que o medo pudesse com ela essa noite.
Posso os beijar? Posso te beijar por toda parte como voc me beijou?
Durante um segundo ele no pde responder. Ela temeu que uma vez
mais tinha ido alm dos limites. E ento acariciou brandamente a bochecha.
Pode beijar tudo o que goste. J te disse que podia ter uma prova.
Mas a principio ela no o beijou. Ao princpio somente apertou seu rosto
entre suas pernas, apoiando uma e outra bochecha, assimilando suas texturas
atravs de sua prpria pele, de seus aromas, seu pulso vital e nervoso. Ele
suspirou ao sentir as carcias lentas e felinas, e logo se esticou quando ela
explorou com a lngua.
Sim alcanou a dizer ele. Lamba-me. Como se minha pele fosse doce.
Voc doce ela afirmou e encontrou um ponto que o fez estremecer.
E grande.
Ele se atrasou naquelas palavras, perceptivelmente, como se a afirmao
fosse obscuramente mgica.
No muito grande murmurou. No muito.
Suas palavras eram um convite risada. Ele queria ser grande. Se sentia
adulado porque ela pensava que sim o era. E ela sabia com um instinto que
pertencia a seu sexo. Quanto maior a espada, mais capitalista o homem que a
brandia. Quanto mais capitalista o homem, mais seguras s pessoas a quem
amava.
No sei disse e tocou a magra pele arrepiada de seu escroto. Penso
que talvez deveria ter medo.
Ele s pde responder retendo o flego porque ela tinha deslizado a boca
em torno da ponta amadurecida e corada. Era suave e doce, o mais suave de
tudo. Jogou com a ponta da lngua sobre a curva acetinada e a chupou, um
prazer peculiarmente infantil. E tambm era interessante aquela pequena
fenda. Ele mesmo a havia tocado e ela pensou que seria prazenteiro. Quando o
tentou, ele soltou um gemido, a dor e o prazer mesclados em um s rudo.
Flexionou os quadris e a ponta quente e redonda empurrou contra a presso de
sua lngua. Ela sentiu um gosto latejante e deliciosamente salgado.
As mos de Edward se perderam em sua cabeleira, e logo a fez se afastar.
Basta disse e a fez se erguer . No sabe o que est fazendo.
Por um momento, suas palavras a feriram.
Ento, ensina-me respondeu.
Mas em lugar de obedecer, ele a beijou , um saque lento e exaustivo. Os
joelhos fraquejaram e de repente a levantou em seus braos, em realidade a
fez flutuar at que a deixou em um suave monto de almofadas que cheiravam
a antigos perfumes. As sucessivas capas de seus vestidos foram caindo sob
suas mos peritas: vestido, angua, espartilho. Florence sentiu vergonha ao se
ver to nua diante de seus olhos, como se a tivesse despojado de sua
armadura.

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No disse ele, quando ela tentou ocultar seus segredos. No me


negue o prazer que desejava para mim mesma.
No cabia dvida de que agradava seu corpo nu. Se aproximou e a
acariciou inteira, e logo a explorou com a boca. As pontas de seus mamilos
fizeram merecedoras de beijos que arrancaram gemidos. Quando ele viu as
marcas que tinha deixado seu espartilho, as esfregou at que a irritao
comeou a desaparecer.
Mas no tirou as botas.
Tem medo de ver os ps nus? ela perguntou, provocadora, porque sua
admirao tinha feito recuperar a confiana.
Possivelmente disse ele, com um sorriso alegre e ansioso.
O impacto que sentiu nela quando ele apertou e fez que suas partes nuas
se encontrassem apagou a pergunta da cabea.
OH disse ela, se retorcendo com entusiasmo contra ele. OH, Meu
deus.
Ele riu e logo grunhiu em seu pescoo.
foi criada para isto, Florence. Criada para o amor.
Agradou como soava aquilo. Criada para o amor. Devolvendo um sorriso,
se inclinou sobre os ps para receber seu beijo. Sua alegria se voltou ainda
mais vertiginosa, depois de ter comeado como uma dor. Agora se entregou a
ele, como se jamais em sua vida tivesse conhecido o medo.
Que doce ele murmurou, intuindo sua capitulao.
Passou a mo pelo ventre e atravs de seus cachos, logo gemeu ante o
calor que acolheu suas carcias. Sem dvida procurando mais, deslizou os
dedos entre suas dobras. Ela sentiu a dor prazenteira que tinha experimentado
antes e se retorceu sob seu peso, desejando o que sabia que ele podia dar,
empurrando com os quadris quando j no podia ficar quieta.
Esta vez ele a observou se excitar at que Florence teve que fechar os
olhos.
Sim implorou ele, rouco e excitado junto a sua orelha. Goza para
mim, amor, goza.
O estalo de prazer foi mais agudo que a primeira vez. Florence deixou
escapar um grito ante o tremor lquido e assombroso, e novamente quando
seus dedos seguiram a acariciando com redobrada paixo. Eram sucessivas
ondas de amor que estalavam, uma depois da outra, um fluxo e vazante, que
batia as asas no profundo dela. Quando ele finalmente a soltou, ela estava
debilitada, excitada dos ps a cabea depois de saciada. Como se fosse um
sonho, sentiu-o estender a seu lado. Sentiu que movia o brao rapidamente,
violentamente, at que afogou um suspiro, ficou rgido e um jorro de algo
quente salpicou o quadril.
Ele suspirou aliviado quando aquele lquido deixou de brotar, como um
homem que acaba de se aliviar de uma carga.

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Derramou sua semente, pensou ela. Procurou prazer a si mesmo com sua
mo. Florence tocou seu brao suarento que ele tinha deixado cair sobre sua
cintura.
por que tem feito isso? perguntou. Por que no me deixou faz-lo?
Ainda respirando com dificuldade, ele a beijou no nascimento do pescoo.
Sinto muito, Florence. No estava seguro de que queria faz-lo e no
podia esperar. Verte foi muito para mim. Eu tambm tinha que gozar.
Ento ter que me ensinar a faz-lo mais rpido.
Ele se apoiou sobre o cotovelo e se elevou sobre ela. Pequenas rugas
nasceram de seus olhos sorridentes, quentes e reconfortantes, como se ele
visse todas as inseguranas que ela tentava ocultar atrs de seu tom de
insegurana.
No objetou ele, com os lbios sussurrando, excitados, junto aos dela
. Quero que o faa lentamente.
Agora ensinou como, quando seu rgo comeou a se inchar assim que
ela o rodeou com seus dedos. Mostrou os lugares onde gostava que o tocasse.
Como uma carcia da lngua e a palma de sua mo escorregava com mais
deleite. Como seu membro se enraizava no profundo dele e como podia
esfreg-lo detrs de seu escroto, como um ligeiro aperto no momento
adequado o fazia tremer de prazer.
Ela fez tudo o que ele ensinou e se sentiu na glria com seus gemidos.
Excitaram-na ainda mais do que poderia ter sonhado. A respirao
entrecortada de seu flego, a expresso tensa e dolorosa de seu rosto quando
tentava fazer que o prazer perdurasse. O broto de sua semente no momento
do clmax foi uma revelao, nem tanto sua quantidade como sua repentina
exploso. Que maravilhas eram os homens. No protestou quando ele afundou
a boca entre suas pernas, apesar de que sua nudez fazia que aquele ato fora
ainda mais estranho que antes, e sua ascenso ao prazer a esgotou at tal
ponto que no pde permanecer acordada.
Doce como o mel ouviu que ele murmurava quando comeava a dormir.
Ele a sustentou junto a seu corpo quente, os braos protetores a envolvendo
pelas costas. Apesar de tudo o que tinha vivido, dormiu to placidamente como
uma menina.
A cobriu enquanto ela dormia, com o corao pulsando mais pausado, e
todo o corpo felizmente depravado e, fora de vontade, com a mente
ausente da presso da realidade. Uma noite, pensou, uma noite at o
amanhecer. Depois, faria o que tinha que fazer. Devolveria a seu irmo. Sabia
que era um engano, talvez inclusive impossvel, esquecer essa noite. Mas que
alternativa tinha? Ele se casar com Florence e abandonar Freddie aos lobos? A
tentao de fazer precisamente isso era quase mais forte do que era capaz de
suportar. Mas, embora se casando com ele, Florence fora feliz, aquela era uma

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soluo egosta. De fato, era abominavelmente egosta. Como poderia viver


consigo mesmo, sabendo que tinha destrudo a ltima oportunidade de seu
irmo para se salvar?
Ainda podia obter que aquilo funcionasse. Podia obt-lo. Nenhum deles
teria exatamente o que desejava, mas tampouco veria sua vida arruinada. E,
enquanto isso, ele teria sua noite.
O que podia importar uma noite se o dano j parecia?
Feito, mas no consumado, dizia sua conscincia.
Ignorou aquela voz de recriminao, e se desprendeu lentamente de sua
amada para encontrar o quarto de banho. No se arrependeria dessa noite,
passasse o que acontecesse.
Empurrou a um lado trs poeirentas cortinas de veludo antes que
encontrasse a porta oculta. Sentiu o fresco cho de mrmore sob seus ps
enquanto jogava um olhar a seu redor, e recuperava lembranas. Era um
aposento ricamente adornado, resplandecente de ladrilhos rabes e paredes
douradas, o luxo que coroava o pavilho. Umas aranhas se escapuliram no
interior do ralo do banheiro, mas descobriu que a gua ainda flua dos grifos.
Fez o que tinha que fazer rapidamente, lavou o rosto, e logo vacilou quando
seu olhar encontrou um armrio ndio de madeira esculpida. A madeira estava
revestida de estatuetas, cada uma esculpida par representar as posturas do
amor. Algumas s eram possveis para os contorcionistas. Quanto a outras, ele
e Florence as tinham praticado essa noite. Ele e Freddie riram daquele armrio
quando eram pequenos, mas agora Edward recordou o que continha: laos de
seda, cilindros de laos de seda.
Olhou por cima do ombro para a habitao onde Florence dormia. Ele
havia dito que queria as lembranas. Por que no uma lembrana da fantasia
que o tinha aoitado desde aquele dia nas runas? Abriu a porta do armrio. No
interior, por debaixo de um Buda sorridente esculpido em cedro, havia um
cofre que nunca tinha visto. Era um cofre barroco francs de cor dourada, com
flores ornamentais engastadas. Estava fechado, mas encontrou a chave a um
lado. Preso de curiosidade, Edward abriu a tampa.
Os contedos incluam uma coleo de cartas antigas, pacotes de carta
amarradas com cintas vermelhas de cetim. Junto a elas havia um porta retrato
de ouro gravado, grande como a palma de sua mo. Ao abri-lo, ficou
assombrado. O retrato no interior era a imagem calcada de Imogene
Hargreave. Por um momento, suspeitou que algum tinha jogado uma
desagradvel brincadeira. Logo se deu conta de que o retrato no podia ser de
Imogene. Para comear, a roupa era muito antiga. O cabelo loiro da retratada
estava estirado para trs e logo caa em brilhantes cachos. Embora a cara
fosse familiar, o olhar era diferente de Imogene. Eram olhos mais doces, mais
fceis de ferir.
Que curioso, pensou, assombrado pela coincidncia. Agarrou uma carta

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amarelada do monte. Abriu-a pela pgina final. Tua sempre, Catherine, dizia
a jovem assinatura de traos femininos.
Catherine, disse Edward, enquanto tentava mentalmente entender aquele
mistrio. A que escrevia s podia ser Catherine Exeter. As cartas no eram
bastante velhas para ser as de seu av e de seu pai tinha cortejado qualquer
outra Catherine, as pessoas de Greystowe teriam sabido. As velhas intrigas
demoravam para morrer em um povo como aquele.
Mas o que devia pensar daquele curioso parecido com a Imogene? Devia
existir alguma relao entre elas. Era a nica explicao razovel.
Possivelmente Catherine Exeter era a tia da que falava Imogene, a que tinha
advertido sobre seu corao frio e implacvel. A boca torceu em um sorriso
amargo. J se imaginava o que Catherine Exeter tinha que dizer dos homens de
Greystowe. Se aquela velha amargurada era alguma indicao de como
envelheceria Imogene, tinha sorte de ter se afastado dela.
Entretanto, no se sentia um homem com sorte. Sentia como se um ganso
tivesse
pisado
sua
tumba.
Aquele
estremecimento
percorreu
desagradavelmente as costas. Talvez tivesse em comum com seu pai mais
traos do que pensava.
No, ele disse, e desprezou a possibilidade. Ele era seu prprio dono, com
seus prprios pecados, um dos quais estava agora aconchegado dormindo
sobre um monto de almofadas de cetim. No deveria perder aquela noite
desempoeirando o passado de outras pessoas. Tudo o que importava era o
presente, o presente e as lembranas que poderia trazer. Procurou algum
objeto mais familiar, e encontrou um cilindro de veludo negro. Quando desfez o
n, oito tiras de seda acolchoada se desenrolaram em sua mo. A respirao
acelerou. Acaso devia fazer isso?
Se importaria Florence? Acaso sabia ela o que devia importar?
Pensou que no importaria e isso foi o que mais o excitou. rf de uma
me que a orientasse, e sem uma amiga casada de sua mesma idade, Florence
ignorava as formas que o amor podia adotar. No sabia o que era o mais
habitual e que no o era. Suas perguntas a respeito dos sentimentos das
mulheres o tinham demonstrado.
Mas acaso desfrutaria se ele a convertia em sua prisioneira?
Edward fechou os olhos, imaginando as tiras negras de cetim em
contraste com sua pele rosada. Podia fazer que desfrutasse. Se o fazia
gentilmente e dava segurana. Se demonstrava que no havia nada que temer.
Riu ironicamente com um bufo. Nada que temer exceto as paixes
transbordantes de seu corao. Ele era quem devia ter medo. Se ela confiava
nele para permitir, ele sabia que a marcaria para sempre como dela.
Florence despertou sentindo que havia algo errado. Algum... beijava seus
ps. Enroscava os dedos contra a boca que fazia ccegas e sorriu sem abrir os

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olhos.
Florence disse uma voz rouca e amante. Acorde e olhe que bela ,
como cada parte de voc um sonho do que deveria ser uma mulher A voz
se aproximou e o calor de um grande corpo masculino se sustentou sobre ela,
ainda deitada. meu sonho do que deveria ser uma mulher, amor, meu
sonho da beleza.
Ela abriu os olhos e pensou que toda a beleza pertencia a ele. Tinha seu
rosto prximo, suas bochechas ruborizadas com o que ela tinha chegado a
reconhecer como desejo. Seus olhos azuis ardiam em suas margens acetinados
de negro. Seus lbios eram uma curva celestial. No se fixou em suas
sobrancelhas srias nem na dureza de sua mandbula. Seu nariz altivo era
perfeito. Seu amor, assim o parecia, tinha convertido todos seus defeitos em
virtudes.
Me alegro de te agradar Florence disse, com as bochechas queimando
atrs desse reconhecimento. o primeiro homem que desejei que me
admire.
O primeiro, hein? Edward escondeu um sorriso infantil e logo deixou um
caminho de beijos ao do brao. Espero que sinta contente quando vir o que
fiz.
O que fez? Florence tentou se levantar para olhar a seu redor, mas seus
braos no cederam. Estavam amarrados pelos pulsos a um par de colunas,
abertos para os lados como um x. Tambm tinha as pernas presas, mas no a
um objeto, mas um ao outro, altura dos tornozelos e dos joelhos. Os ns no
faziam mal mas eram slidos. Deus, como podia ter dormido quando fazia
aquilo?
Por que fez isso? perguntou bruscamente, sentindo uma ameaa de
pnico. Por que estou amarrada?
Shhh ele respondeu. Ps uma mo sobre o peito, o cobrindo com sua
calidez. No te farei mal.
A maneira em que se mordia o lbio desmentia sua segurana. Seu olhar,
sempre orgulhoso e severo, desta vez implorava aceitao, mas Florence
ignorava de que aceitao se tratava.
por qu? perguntou, embora comeasse a se acalmar sob seu contato.
Porque eu a desejo. Porque eu sonhei em faz. Porque disse e
percorreu com o dedo a parte mdia de seu ventre, porque me sentirei mais
seguro.
Florence teve que sorrir ante esta confisso.
Como poderia ter medo de mim?
Ele abaixou a cabea e, lentamente, a esfregou contra a sua. O roar de
seu bigode provocou um estremecimento.
uma ameaa para o controle que exero sobre mim mesmo, Florence.
Quando me toca, me empurra ao limite. Poderia te amar como quero se

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soubesse que no me tentar alm do que lcito fazer. Abriu a boca perto da
parte baixa de sua mandbula, com o flego soprando, quente, contra seu
pescoo, e ento deslizou a lngua para apalpar o pulso.
O que lcito fazer? ela repetiu.
H limites ele disse, seus lbios murmurando sobre suas sobrancelhas
. Coisas que no devemos fazer. Mas se me deixa te amar esta vez, desta
maneira, compartilharemos at a ltima gota de prazer que possamos
descobrir.
Que limites? Florence queria gritar. Que coisas? Entretanto, algo a
deteve, algo como um estremecimento de engano. Ela era a princesa no
castelo do ogro, livre para abrir qualquer porta exceto uma. Se conseguir que
seu prncipe o explicasse, acaso no romperia o encanto?
Realmente deseja isto? perguntou, apontando suas amarras.
Ele se afastou e ficou montado sobre sua cintura. A larga sombra de seu
sexo se agitou contra seu ventre. Sob a luz do abajur parecia enorme, quase
grotesco, e, entretanto ela o achava to belo como o resto de seu corpo. Muito
grande para sustent-lo. Muito perfeito para no faz-lo. Edward esfregava as
palmas sobre as pernas musculosas, possivelmente ardendo em desejos de
toc-la. Seu olhar ia de seu pulso esquerdo ao direito, e se atrasava nas
ataduras de veludo. Respirava agitadamente, como se a s viso de suas
ataduras o excitasse.
Quando seus olhares se cruzaram, os olhos de Edward brilharam como
duas pedras preciosas, as pupilas enormes, mas serenas.
desejo isto mais do que imagina disse.
Ento estou segura de que eu tambm desfrutarei.
Ele sorriu com um gesto de carinho que a reconfortou.
Farei todo o possvel para no fazer de voc uma mentirosa.
Espero que assim seja ela disse, provocadora.
Ele riu, e a fez se levantar at ficar de joelhos.
Edward no tinha mentido. Seus beijos eram agora diferentes, mais livres,
mais exuberantes, como se com suas ataduras ela tivesse liberado as dele.
Seus gemidos eram mais audveis, sua pele mais febril. Fez que os corpos se
esfregassem um com outro com o entusiasmo prprio de um ser muito menos
civilizado.
Voc gosta disto? sussurrou ao ouvido Voc gosta de meu pnis
contra sua pele?
Ela no podia neg-lo.
Est mida disse com o flego entrecortado, enquanto deslocava a
ponta palpitante por cima do ventre.
Est chorando por voc, Florence. Quer fornicar com seu precioso e doce
figo Edward riu, com uma risada rouca e escura, ao ver seu estremecimento
involuntrio. Minha pobre pequena Florence. No tinha a inteno de te

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assustar com minhas palavras.


No estou A... assustada.
Ele voltou para rir e a estreitou com tanta fora que seu membro pareceu
arder entre os dois corpos.
Direi um segredo, amor. No me importa se esteja um pouco assustada,
contanto que desfrutes do que te fao sentir.
A beijou antes que pudesse responder, profunda e possessivamente,
afugentando todo pensamento de sua mente exceto aquela sorte doce e
embriagadora de seu contato. Suas mos eram sua salvao, seu pnis era a
marca com que a fazia dele. E ela era dele, totalmente, e no havia nenhum
pingo de sua alma que no se entregou. Voluntariamente, se rendeu a seus
desejos, fascinada porque podia dar aquilo que ele desejava, fascinada at
com essas diminuta fascas de medo. Edward poderia fazer algo. Algo.
Mas ele no queria feri-la. Ela sabia que ele no o faria, e a confiana que
sentia era, em si mesmo, um prazer. O fato de ela, durante tanto tempo se
assustou at de sua prpria sombra, pudesse confiar a um homem no s seu
corpo, mas tambm a satisfao do seu prprio, a encheu de um ardente e
penetrante brilho de orgulho. Nem sequer Freddie teria concedido isso. Para
descobrir qual era sua mais profunda necessidade, s podia confiar em Edward.
E agora, enquanto se esticava com um indcio de conscincia de si
mesmo, ele se aproximou por detrs. Ela suspirou com a ameaa de
embriaguez que a mudana de posies a tinha inspirado. Agora no podia vlo, e ele no podia ver seu rosto. Agora tinha a liberdade para sentir, para
reagir, conservando aquele pequeno tris de modstia.
uma gata ele disse para ouvir seu gemido dbil como um ronrono.
Para sublinhar as palavras, percorreu as costas brandamente com as
unhas, da curva das ndegas at a base do pescoo. Ela retorceu a coluna e
estirou os braos contra os limites de suas ataduras. Apesar dessa postura to
pouco ortodoxa, jamais havia sentido to livre dentro de seu prprio corpo.
Tinha os pulsos atadas parte baixa das colunas, atirando dela para os lados,
mas no para o alto. Uma limitao to singela, mas que diferena sentia
interiormente! Tenho sorte de ser uma mulher bela, pensou, se isso me fizer a
mulher que este homem deseja.
Estou me aproximando advertiu ele. Agora nos esfregaremos juntos
como o mordomo e seu prato favorito.
Com os joelhos flanqueou suas coxas e deslizou os braos ao redor da
cintura. Seu queixo se alojava perfeitamente por cima de sua cabea. Fiel a sua
palavra, roou seu peito com as costas dela, lenta e firmemente, e a forte
presso de msculos e pele foi como um prazer profundo que esquentava seus
ossos.
Seu gozo escapou em um suspiro comprido e nervoso.
Voc gosta disto? ele perguntou, desenhando crculos nos seus seios.

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Me faz sentir como embriagada.


E isto? Com suas enormes mos a cobriu no ventre e pressionou o
traseiro contra o palpitante calor de seu sexo. Florence lanou a cabea para
trs contra seu ombro.
Sim disse. Isso tambm.
Sentiu prazer to lentamente como ela o tinha dado a ele, e com as mos
roou como uma pluma as partes delas que mais o sentiam, seus mamilos, sua
boca, aqueles ossos sensveis entre os ombros. Tambm acariciou o tringulo
de plos entre suas pernas e riscou desenhos por cima de seus quadris. A
acariciou at que sua pele pareceu zumbir sob suas mos, queimando,
desejando, se estirando cada vez mais para a prxima carcia. Quando ele
finalmente deslizou um dedo entre as dobras apertadas entre suas pernas, o
contato fez que todos seus nervos saltassem ao unssono.
Entretanto, nem sequer aqueles prazeres podiam nublar sua conscincia
do que ele fazia com seu pnis. Agora o esfregou contra ela: contra as
ndegas, contra o nascimento das costas, contra a dobra onde cada ndega se
encontrava com suas pernas. Foi introduzindo na juno apertada entre suas
pernas, o suficiente para tocar seus lbios antes de retir-lo. Dava a sensao
de que a explorava, como se seu rgo fosse uma terceira mo. Agora sentia a
presso mida e alheia do pequeno olho, quente e hbil. Se esticou at os
limites de sua pele, se endurecendo como o ferro medida que continuava a
posta em cena.
Preparada? ele perguntou, com voz dura mas ainda controlada. Est
preparada para voar por cima do precipcio?
Ela logo que podia se mover, as ondas de desejo faziam pesar as
extremidades. Conseguiu assentir levemente com um gesto de cabea. Para
ele foi suficiente. Nesse momento acabou sua provocao, acabou o roar
luxurioso de pele contra pele. O substituiu a fora e tambm a determinao. A
rapidez de sua ascenso foi embriagadora. Em questo de segundos, seu corpo
se esticou, se retorceu de um prazer que tirou o flego e se liberou de suas
amarras com uma fora cega. Ele devia se dar conta de que acontecia. Seus
quadris se moviam mais rpido, pressionavam mais duro e um momento mais
tarde se uniu a ela naquela doce convulso. Grunhindo brandamente, fincou os
dentes no seu ombro quando sua semente explodiu com fora contra suas
costas.
Foi uma experincia singular, sentir como ele se voltava mais suave a
sustentando, sabendo que tinham compartilhado aquele espasmo de gozo.
Ele se sentou e a atraiu para si. Esta a nudez, pensou ela. Deixar que
algum te veja se perder na loucura de sua prpria pele. Edward beijou onde
tinha fincado os dentes, e logo a lambeu. Sua pele reagiu com um tremor ao
contato de sua lngua.
Me Mordeu disse, to surpreendida por seu gesto como o estava por

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suas prprias vontades de aventura. Era evidente que tinha muito que
aprender dos segredos da noite de npcias.
Edward, que no entendeu suas palavras, murmurou uma desculpa e se
inclinou para soltar as ataduras. Olhou os pulsos para se assegurar de que no
estavam feridos. O pulso direito tinha uma marca onde ela tinha puxado sem
querer no momento final. Beijou aquela irritao passageira, e levou a mo ao
peito.
Est bem, amor? perguntou, e ela adivinhou sua preocupao em seus
belos olhos.
Ela sempre se sentiria bem quando ele a chamasse dessa maneira.
S cansada disse, e seu agradecimento foi interrompido por um bocejo.
A resposta o fez sorrir.
Ento, veem disse. Arrumarei isto para que passemos a noite.
Depois do que pareceu minutos de um sono agitado, Edward despertou
com o barulho da chuva no teto de madeira da cpula. Uma rstia de pequenas
janelas circulares se desenhava em torno da cpula dourada. Por elas se
derramava uma plida luz chapeada que no fez nada para alegrar seu
corao. Se sentia duro por ter dormido no cho, duro e frio. Se afastou de
Florence durante a noite, deixando que ela abraasse as almofadas em busca
de calor. Sabia que no devia ficar, mas ficou a olhando um momento mais.
Sua pele macia, rosada pelo sonho, seu cabelo de cor amendoeira que se
derramava em uma brilhante torrente.
Florence era apenas um pintinho sado do ovo, uma menina-mulher com
as mos pregadas por debaixo da bochecha. Podia algum v-la assim e no
desejar proteger sua doura?
Recordou como o tinha pego com sua boca, toda curiosidade e destreza
acidental. Pensou em como tinha deixado que a atasse, como tinha se
retorcido e suspirado entre seus braos. Seu desejo era to limpo como o
crrego que alimentava as terras baixos. Nenhum gesto podia manch-la. Ao
menos, no mulher em que se converteu nesse dia.
Sorrindo cruelmente com seus lbios magros, alisou o lenol de cetim
dourado sobre as costas. A vida a mancharia. As decepes, as desiluses, os
julgamentos estreitos do mundo. Algum dia saberia o suficiente para se sentir
envergonhada do que tinham feito. Entretanto, por agora, era inocente da
nica maneira que importava. Freddie Burbrooke levaria uma virgem cama.
Edward no dava crdito a sua verso de que Freddie no queria se casar
com ela. Aquilo no era mais que um absurdo remorso. No final, seu irmo faria
o que a sensatez exigia. Se casaria com Florence Fairleigh. Seria a salvaguarda
de seu futuro e do futuro do nome dos Greystowe.
Com o olhar agora quente, Edward deixou de olhar futura noiva de seu
irmo. Disse a si mesmo que Freddie saberia cuidar dela. Freddie seria mais

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generoso que mil maridos que podia nomear. Engoliu em seco para aliviar
aquela espessura dolorosa na garganta.
Havia s uma coisa que Freddie no faria.
No duraria a chama pura e brilhante que ardia no profundo de sua carne.

Captulo 12

Florence se aconchegou contra seu travesseiro, abraando o ltimo de


seus sonhos contra seu peito. Se sentia alegre como uma tola. Durante todo
aquele tempo, tinha tido medo de Edward. Possivelmente fora certo que a
intimidava, inclusive agora, quando ela sabia que ele a amava. Isso sim, era
um tipo de intimidao bastante agradvel, excitante.
Que aventura seria estar casada com ele! Lamentava romper a promessa
feita a Freddie, mas tampouco ele parecia desejar esse matrimnio com ela.
Agora estava segura de que um homem encantador como ele no teria
problemas para encontrar uma noiva mais adequada, menos apaixonada.
Pobre Freddie, pensou. No tinha ideia do que perdia. Mas, quem era ela
para julgar sua natureza? O mais seguro era que ele pensasse que a
desafortunada era ela.
Esticou os braos com um gesto de suprema satisfao. Apesar de seus
momentos tudo tinha acabado com a melhor das solues. Logo que sim podia
esperar o dia em que comearia a ser feliz com Edward.
Mas teria que esperar, porque seu amante no estava em nenhum lugar.
Teria partido cedo para velar por sua reputao. No seria correto que os
criados fossem testemunhas de seu licencioso comportamento. No importava
que os criados pudessem ser igual de perversos. Florence entendia o que
esperava dela. Por que obrigar s pessoas a se inteirar de coisas que as
incomodavam, embora elas fizessem o mesmo? Assentiu com um gesto de
cabea para a casa vazia. Sim, Edward tinha demonstrado uma grande
discrio ao ser o primeiro em abandonar o pavilho.
E surpresa! Tinha deixado um presente. Seu olhar percebeu algo brilhante,
e Florence agarrou seu anel de ouro entre as almofadas. Deveria ter cado da
almofada enquanto dormia.
Aquele anel assentava aceitavelmente bem em seu dedo indicador, e seu
pequeno rubi lanava escuros brilhos na luz peneirada pela chuva. Freddie no
tinha dado um anel de compromisso, um descuido no que ela no tinha
pensado at agora. Emocionada at a beira das lgrimas, levou a jia aos
lbios e deu um beijo nela.
Te amo murmurou, pronunciando pela primeira vez as palavras. Te
amo Edward Burbrooke.

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De repente, tremeu, sentindo o frio de uma corrente errante. A casa


parecia vazia, sua s presena no bastava para dar calor, e agora era uma
runa similar s da antiga manso de Greystowe.
Deveria me vestir, pensou, e voltar para a casa. Se Edward podia atuar
com discrio, tambm poderia ela fazer.
Quando chegou em casa, mais ou menos seca graas a um guarda-chuva
que encontrou em uma grande vasilha de lato junto porta, o vestbulo
estava vazio. Florence sentia o pulso acelerado batendo na garganta quando
conseguiu chegar sorrateiramente ao seu quarto e entrar sem topar com os
criados, que j tinham comeado sua jornada de trabalho. Embora se sentisse
aliviada, o andar s escondidas lhe dava a sensao de que tinha feito algo
errado, e isso no a agradava. Desejava poder simplesmente declarar a
verdade diante de todos.
Ela e Edward estariam juntos. Aquele pensamento era milagroso, ao ponto
de assustar. Embora ela desejava acabar de uma vez com aquele
esclarecimento, sentia horror ante a perspectiva de contar famlia de Edward.
No entanto, tinha tido relaes ntimas com ele, e aquilo dificilmente podia ser
um motivo de orgulho, sobre tudo quando ainda no tinha rompido
oficialmente com Freddie.
Mas, ai, havia valido a pena se expor a todo tipo de coisas curiosas para
compartilhar essa noite! Suas bochechas avermelharam com uma lembrana
especialmente intensa, e de repente deu vontade de v-lo, de ver Edward,
imediatamente e a ss. Embora no fora mais para se assegurar de que no
tinha sonhado.
Sentia o corao pulsando com fora contra as costelas enquanto se
deslocava silenciosamente pelo corredor para seu escritrio, se escondendo
rapidamente nas sombras quando acreditava ouvir alguma criada. Por fortuna,
o tapete amortecia seus passos inquietos. O dia era to escuro que nem sequer
a luz dos abajures neutralizava a penumbra. Uma das portas que deixou atrs
(que, sups, era um acesso ao poro) de fato deixava escapar volutas de
nvoa entre suas pranchas. Teve a sensao de que tinha penetrado em outra
poca, ou possivelmente em um conto de fadas, onde ela era a intrpida
princesa e Edward o escuro prncipe encantado. Quase deixou escapar um
risinho quando passou diante de uma armadura. Edward era de uma vez
prncipe e drago, mas ela tinha precisamente o encanto para aplac-lo. Em
seu bolso, enroscados como um pequeno camundongo, tinha quatro laos
acolchoados de veludo. Logo que podia esperar a ver como desfrutaria de
Edward com eles. A ver que aspecto teria uma vez atados em seus poderosos
pulsos masculinos.
A porta do escritrio estava entreaberta. Dela emergia um fulgor dourado,
mas bem um abajur que um artefato de gs. Com o corpo zumbindo de

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emoo, Florence apareceu para olhar dentro. Sorriu. Edward estava


completamente adormecido, esticado sobre um sof estofado de couro, com as
largas pernas apoiadas e cruzadas sobre o brao revestido de lato. Uma mo
descansava sobre o peito a outra se pendurava frouxamente at o cho. A
noite devia hav-lo cansado. Pensou em deix-lo para que se recuperasse, mas
a tentao j tinha feito presa nela. Aquele brao pendente estava perfeio
para o que ela queria. Faria isso agora, o amarraria tal como ele tinha feito ela.
Para sua surpresa, o sono de Edward estava muito mais leve que o seu.
Ele deu um resfolego e se ergueu de repente antes que terminasse com o
primeiro pulso. Posou o olhar onde ela o tinha amarrado, perna central do
sof.
Que diabos est fazendo?
Florence tremeu. Aquela no era a reao que ela esperava.
Oh... sinto muito. cometi um engano? Acaso algo que no deveria
fazer uma mulher?
Certamente algo que nenhuma mulher deveria fazer a mim.
Ela retrocedeu e deixou ele mesmo desatar o n.
Sinto muito. No deveria haver despertado. Est de mau humor.
No acontece nada a meu humor! ele exclamou e ficou olhando at
que Florence sentiu que ardiam suas bochechas. E ento ele exalou profundo
. me escute, Florence, sinto haver grunhido desta maneira, mas parece que
no entendeu o que aconteceu ontem noite.
O que no entendi? ela disse, com voz quebradia.
No digo que seja tua culpa. Assumo plena responsabilidade. uma
mulher que carece de experincia e, bem, eu necessitava de uma mulher. Sei
que no h nenhuma desculpa. S que assim a vida. Ao terminar, abriu as
mos, como expressando uma negao ainda mais clara que suas palavras
para aludir a sua responsabilidade. Florence ficou olhando aquele gesto com
uma sensao de perda da realidade. Parecia que falava srio. Sua maneira de
falar era como se tratasse de negcios. O importante seguiu, pausadamente
que falei com Freddie. Como suspeitava, no era sua inteno te dar a
impresso de que tinha perdido interesse no matrimnio. Ao contrrio, est
totalmente preparado para seguir adiante com as bodas.
Para seguir adiante, pensou Florence. Eis a uma elegante maneira de
falar. Mas Edward no tinha acabado.
Tenho que partir amanh anunciou. Tenho coisas pendentes na
fbrica. Espero que voc e Freddie desfrutem deste tempo para solucionar seus
problemas. Para quando voltar, espero que ter esquecido de tudo..., de tudo.
O que aconteceu ontem noite no deve voltar a acontecer jamais.
O dedo que agitava diante de sua cara devolveu a Florence realidade.
Ento, que inteno tinha ao me dar isto? perguntou, estendendo
bruscamente a mo acusatria.

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Ele ficou olhando o anel de seu pai como se jamais o tivesse visto antes.
De onde o tirou?
Voc o deixou sobre minha almofada.
Por que eu faria isso? Diabos. esfregou o rosto com as duas mos. Eu
deveria estar cansado durante a noite. Estou acostumado a acontecer quando
me esfrio.
Ento um milagre que no o tenha perdido.
Edward deixou de esfregar o rosto. A olhou entre os dedos e deixou cair as
mos. Parecia to cansado que Florence quis retirar suas palavras. Como podia
ser to cruel e, de uma vez, dar a sensao de que era ele a quem tinham
quebrado o corao?
Estpida Florence, pensou, sentindo o mesmo cansao que delatava seu
olhar. Estpida, volvel Florence. De repente ergueu os ombros e apertou as
mos.
Me acaba de dizer que o que aconteceu ontem noite no tem nenhum
significado para voc. Absolutamente nenhum.
Ele deixou cair as mos sobre seus joelhos, os dedos soltos, os ombros
curvados por um peso invisvel.
Desfrutei do que fizemos reconheceu, mas no significou mais que
isso. Ela olhou em seu rosto, tentando encontrar a marca do mal, o sinal que
deveria ter lido. A nica coisa que encontrou era aquilo que tinha aprendido a
amar, o nariz orgulhoso e agudo, as sobrancelhas irritadas, os olhos cor cu do
vero.
No merecia hav-lo desfrutado disse, com a voz tremendo de raiva.
Os homens como voc no merecem desfrutar de nada.
Ele desviou o olhar mas guardou silncio. No tentou explicar nem pedir
perdo nem pensar de nenhuma das coisas que ela esperava escutar de todo
corao. um engano, quis gritar. Voc me ama. Sei que me ama. Observou
que uma grosa veia palpitava descompassadamente no pescoo.
E ento deu meia volta.
Florence percorreu o corredor do segundo andar como uma sonmbula,
cega diante dos retratos antigos, surda aos passos cautelosos de uma criada.
Tinha querido acreditar com convico que Edward a amava que tinha chegado
a se convencer de que era verdade. Catherine Exeter tinha razo. Era fcil
enganar s mulheres. Com apenas um pequeno estmulo, colocavam a cabea
na brida e aos homens que amavam entregavam um chicote.
Deus meu. Deu uns passos incertos quando levou a mo ao corao
descompassado o que faria agora?
Uma parte dela, a parte dbil, queria ficar merc de Freddie, se case,
dizia, implorava, a parte dbil. me d segurana..
Entretanto, se disse o que Edward disse, ela sabia que Freddie no a

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queria como esposa. Tinha visto em seus olhos. Tinha sentido em seu beijo.
Sem dvida haveria dito sim que a queria porque era difcil no atender aos
desejos de Edward.
Ela mesma sabia por experincia to difcil podia ser se opor a ele.
Enquanto seguia, deslizou os dedos ao longo da suave parede de cor curry
dourado. Teria que falar com Freddie. No estava segura do que devia lhe dizer.
O que seu irmo tinha comprometido sua virtude, e logo a tinha tratado como
um objeto que se encontrou no estbulo? Freddie admirava seu irmo. No
parecia justo destruir esse vnculo. Mas tinha que dizer algo para explicar por
que no podia permanecer nem um s minuto mais nessa casa.
Perdida em seus pensamentos, sua mo percorreu o brilhante corrimo de
mogno que marcava o giro da grande escada para a planta baixa. Baixou at o
primeiro patamar.
Acaso Freddie a devolveria a Keswick? Retornar a Londres estava
descartado. Embora pudesse enfrentar a isso, no tinha dinheiro para
embarcar nessa empresa. Tia Hypatia certamente deixaria de emprestar apoio.
Alm disso, chegou a duvidar de que inclusive a duquesa pudesse repara o
dano que a ruptura do compromisso faria a sua reputao.
Eram muitas coisas que decidir. Explicaria a Freddie o mais delicadamente
possvel. Ele era um homem inteligente. E era verdade que tinha afeto por ele.
Talvez, veria alguma soluo que ela no tinha visto.
Sua sensao de pnico diminuiu quando se aproximou de suas
dependncias. A idia de ser estreitada com afeto, embora no fora mais que
por um momento, era como um raio de luz em uma tormenta. Apressou o
passo, e cruzou rapidamente pela sala de bilhar para a ala que ocupava a
famlia. Bateu na porta com golpe suave e logo a abriu, muito impaciente para
esperar a vinha de Freddie.
No comeo no entendia o que seus olhos viam. Sim, sabia que as duas
altas figuras junto janela estavam se beijando. No entanto, tinham as bocas
apertadas uma contra outra, e suas respectivas mos agarrando um ao outro
pelo traseiro. A camisa de um deles tinha todos os botes abertos exceto trs,
com a conseguinte abertura por cima do ombro. O tecido pendurava at o
cotovelo, deixando nu uns poderosos bceps e umas costas belas e musculosas.
Demorou s um momento em se dar conta de que aquelas era as costas de
Freddie, e demorou algo mais em identificar a seu companheiro como Nigel.
O mordomo de Edward gemia na boca de Freddie como se preferisse
morrer antes que se deter. E Freddie o beijava com todo o apetite que,
conforme havia sustenido era incapaz de sentir por ela. Florence viu lnguas e
dentes. Viu uns ndulos que plidos e pescoos suarentos. Os dois apertavam
seus quadris como gatos no cio. Pelo viso que Florence teve do espao que
mediava ente aqueles quadris, os dois estavam visivelmente excitados.
Quis recuperar o flego como se uma enorme mo a tivesse estado

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sujeitando sob a gua e s agora a deixasse subir a respirar. Ante esse rudo,
os dois homens se separaram rapidamente, como se fossem dois culpados.
Freddie deixou escapar uma maldio em surdina. Nigel ficou branco.
Florence disse Freddie, jogando para trs seu cabelo completamente
revolto.
Florence era incapaz de olh-lo aos olhos. Freddie parecia com Edward
justo depois de que ela o tinha pego em sua boca, gotejando luxria por todos
os poros. Sua mente girou, turvada pela estupefao. Freddie e Nigel. Nigel e
Freddie. Era algo muito inusitado para compreender.
Me perdoem disse, comeando a retroceder. Devia esperar at que
respondessem quando bati na porta.
Freddie e Nigel trocaram um olhar.
Bateu na porta? inquiriu Freddie. Por todos os...! No v, Florence.
Temos que falar. Por favor.
A intensidade daquele pedido a deteve. Levou as mos por debaixo do
peito, como se com esse gesto pudesse se proteger de maiores danos.
No sei o que podemos nos dizer, exceto agora acredito que entendo
por que no quer se casar comigo.
No poderia entender. No tudo. Com um grunhido de irritao que
recordava dolorosamente a seu irmo, Freddie puxou a camisa e a arrumou
sobre o ombro. Maldito seja Edward e seus ridculos planos.
Edward? O corao de Florence deu um salto. O que tem haver
Edward com isto?
Freddie se sentou na beira da cama, com as pernas estiradas
despreocupadamente, seu rosto expressando uma compaixo to profunda que
Florence teve medo.
Entre Florence. Contarei tudo isso.
Devo ir disse Nigel.
Freddie assentiu com um gesto de cabea e, nesse gesto, Florence
adivinhou que se ocultava uma histria secreta. Durante um estranho
momento, apesar de tudo o que tinha acontecido, sentiu uma pontada de
inveja. Aqueles dois compartilhavam um vnculo que ningum mais podia
participar.
No faa nada disse Freddie.
No Nigel, a voz acalmada, mas grave. No farei nada at que volte
a falar contigo. Vacilou ao passar junto de Florence e logo se deteve. No
posso expressar quanto lamento todo isto, senhorita Fairleigh. Nenhum dos
dois tinha a inteno de ... Digamos que me dou conta de que com minha
maneira de atuar tra profundamente sua confiana. Se houver algo que possa
fazer para ajud-la, estaria encantado de me emprestar a isso.
Bem poderia ter estado falando em snscrito. Ao parecer, Nigel entendeu
o que acontecia, e seguiu at a porta. Florence o viu sair, enquanto seu crebro

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no fazia outra coisa que girar em banda. Observou suas largas pernas
elegantes, a contratura orgulhosa de seus ombros e sua cabea. Uma cabea
pequena, belamente formada sob seu cabelo curto prateado. Os dedos da mo
com que fechou a porta eram finos e afiados. Quando a mo desapareceu, ela
se voltou para Freddie.
Suponho que um homem, no? inquiriu, mais confundida do que
jamais tinha estado em sua vida.
Freddie riu um som seco e rouco.
Sim, um homem. Se no o fosse, no o teria beijado dessa maneira.
S voc gosta de beijar aos homens?
O sorriso de Freddie tinha um esgar de tristeza. Separou uma mecha de
cabelo que tinha soltado do seu coque.
No me incomodou ter te beijado, querida, mas temo que verdade. Em
realidade, s eu gosto de beijar aos homens. Suponho que uma questo de
nascimento.
Mas, como podia saber?
Freddie se encolheu de ombros.
Edward acredita que tudo aconteceu em Eton. Culpa a si mesmo por ter
enviado a estudar l. Existe uma tradio segundo a qual os alunos maiores
maltratam aos menores. Convertem em criados pessoais. Do quarenta
chicotadas por infraes imaginrias. s vezes, parte dessa servido implica
favores mais ntimos.
Os beijos ela disse, tentando compreender.
Freddie manteve fixo seu olhar nela.
Mais que beijos. Os meninos aprendem a se dar aos prazeres muito
jovens, e a alguns no importa que deem uma mo. Uns poucos, como eu,
preferem uma mo masculina. A primeira vez que um menino me pediu que a
fizesse, me senti como se tivessem tirado de meus olhos dois grandes vus. De
repente, o que eu sempre tinha querido estava claro.
Ele pegou suas mos e as apertou, seus olhos despedindo um fogo
trmulo e quente.
Sei que h pessoas que dizem que no natural, Florence. Sei que
dizem que um pecado. Mas eu no vivo como um pecado. O vivo tal como
Deus me criou.
No acredito que seja um pecador ela disse. As palavras vinham
lentamente ao pensamento enquanto procurava no torvelinho de suas
emoes. Possivelmente, se no te conhecesse, pensaria que o , mas
sempre pensei que um homem bom e generoso. Meu pai estava acostumado
a dizer que Deus pesa os pecados de cada homem em privado. No podemos
prender saber do que parecem as balanas.
Seu pai soa como um homem sbio.
Um sorriso de lembranas se insinuou nos lbios de Florence.

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Quando se tratava dos coraes de outras pessoas, sim.


De modo que posso ter a esperana de que a filha do proco me
perdoa?
No estou segura de que necessite meu perdo.
Com um suspiro, Freddie levou uma de suas mos boca.
Temo que h mais, Florence, mais coisas que tem direito de saber
Considerando o que acabava de ver, a histria do criado no a
surpreendeu. Foi mais inquietante descobrir que o senhor Mowbry tambm era
o advogado de Edward. Saber que o velho amigo de seu pai se proposto ajudar
Edward a salvar a reputao de Freddie e planejar uma unio com ela a deixou
boquiaberta. E ento, quando pensou que no podia suportar outro golpe,
Freddie revelou que tia Hypatia tinha acessado a colaborar.
Eles sabiam? ela perguntou, e o rosto ardia um instante e ao seguinte
era de gelo. Em seu peito, o assombro se debatia com a ira. Tia Hypatia e
Edward? Sabiam como voc , ainda assim, queriam que me casasse contigo?
Eles no viam dessa maneira. Pensavam que poderia super-lo. Sabiam
que voc necessitava um marido e pensaram que eu seria to bom como
qualquer.
Mas me enganaram! Me fizeram acreditar que voc realmente sentia
algo por mim.
Ele segurou seu rosto pelo queixo.
Sim, sinto algo. Isso nunca foi uma mentira. Se Nigel e eu no
houvssemos... Quer dizer, se no houvssemos...
Vamos, continua ela disse, bruscamente, com um gesto de ira que
podia medir com o da duquesa. Se voc e Nigel no tivessem se apaixonado,
poderia ter levado toda uma vida me enganando.
Freddie empalideceu como se Florence houvesse dito uma verdade que
no estava preparado para reconhecer. Deixou cair o brao.
Florence...
J no importava o que tivesse que dizer.
So uns mentirosos, todos vocs! Mentirosos e trapaceiros. E Edward o
pior de todos. Meu Deus! o tom de sua voz subiu descontroladamente e
Florence retorceu as mos na saia como se tivesse a inteno de rasg-la e se
desprender dela. No posso acreditar que realmente me preocupava o que
ele pensasse de mim. No me explico por que tentei ganhar seu respeito. um
inseto. Um inseto que no vale nem o esforo que terei fazer para esmag-lo!
Florence reprovou Freddie, e um sorriso se insinuou na comissura de
seus lbios.
Enterrou o indicador no seu peito.
um malvado asqueroso e repugnante!
Freddie agarrou a mo e tentou acalm-la. Florence se surpreendeu ao ver
que ainda usava o anel de Edward. Antes que ele pudesse v-lo, retirou

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bruscamente a mo. O queixo tremia, mas estava decidida a no chorar.


No o julgue com tanta dureza Freddie disse, e desapareceu todo
brilho de humor. No digo que seus mtodos fossem perfeitos, mas o que
fez, o fez por amor. Protegeria da mesma maneira a qualquer um que ama.
Incluindo a voc
J! ladrou Florence. Limpou os olhos com a manga antes que
derramasse uma lgrima. Esta a um bom conto para ir cama. Edward
proteger a mim? Seria o primeiro em dar a martelada para afundar o prego.
Freddie quis protestar, mas ela j tinha escutado o suficiente. Cega pela
emoo, deu meia volta e saiu do quarto. No tinha por que correr. A ferida de
Freddie no permitiria segui-la.
Vbora, pensou, dando grandes pernadas que faziam voar seu vestido. Que
idiota tinha sido em imaginar que Edward tinha um corao. Subiu as escadas
de dois em dois com o flego entrecortado pela raiva e a vergonha.
Todos tinham rido dela, mas s Edward a tinha convertido em uma mulher
que sofre os enganos do amor.

Capitulo 13

No entendo por que temos que partir murmurou Lizzie por ensima
vez desde que Florence havia dito que fizesse as malas. Ao menos por que
to depressa. Se estiver decidida voltar para Keswick, o visconde Burbrooke se
ocupar de que a levem.
A ignorando deliberadamente, Florence franziu o cenho ao olhar o
contedo de seu enxoval. Por ordem da duquesa, tinham disposto da maioria
de seus vestidos antigos. Ficavam muito poucos para levar, s os que havia
trazido com ela de Londres. Com uma careta de desgosto, escolheu os mais
singelos dos vestidos novos. Se as coisas piorassem, poderia vend-los pelo
preo de um bilhete de trem.
Aquela ideia no a fazia se sentir nada cmoda. Em realidade, aqueles
vestidos pertenciam a tia Hypatia.
Lizzie aceitou o primeiro, um vestido de musselina de um ligeiro tom
amarelo. O alisou sobre a cama, logo o pregou cuidadosamente. Florence j
tinha advertido que no levariam bas na bagagem, s o que as duas
pudessem conduzir em suas respectivas malas.
No sei o que pensar o que far em Keswick grunhiu Lizzie, dando
amostras de que sua irritao no minguava.
Me oferecerei como dama de companhia Florence disse com mais
confiana do que realmente sentia.
J. Lizzie manuseou a costura de uma priso fortificada. Essas

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pobres velhas no tm mais dinheiro que ns.


Ento terei que convencer a mais de uma para que me contratem.
Dedicarei a reunir um perfeito harm de velhinhas decrpitas.
Agarrada por surpresa, Lizzie no pde reprimir a risada. Mas no
demorou para recuperar sua seriedade.
No est bem, isso de que voc e milorde Freddie se separem.
Qualquer seja o motivo de sua desavena, estou segura de que podero
solucionar. Alm disso... disse com o olhar nublado, eu no gosto da ideia
de ter que ficar com aquela amiga da duquesa. Escutei como falam dela os
criados. Dizem que est endoidecida.
No nenhuma endoidecida repreendeu Florence, se esforando em
conservar a pacincia. uma mulher que viveu no poucos problemas. Igual
a ns.
Mas...
O mau humor de Florence estava mitigado pela culpa que sentia em
obrigar Lizzie abandonar aquele cmodo lugar, e pela angstia de ter que
abandonar ela mesma.
Ento, fica disse. Estou segura de que o conde te encontrar uma
posio. Sempre h alguma possibilidade de trabalhar na cozinha.
Lizzie empalideceu. Florence se arrependeu imediatamente.
Diabos disse . No queria dizer isso. Edward no te mandaria
esfregar potes. Estou segura de que se o pedisse, encontraria uma posio
como criada de uma boa senhora entre seus amigos.
Mas, mas... Lizzie comeou a soluar. No quero ser a criada de
ningum exceto a sua.
E bem Florence disse, com um humor que pensava ter perdido, o
que passa que, ao parecer, j no me converterei em senhora.
Isso no verdade! exclamou Lizzie, e se lanou a seus braos. Eu
sei que no verdade.
Florence deu uns tapinhas nas costas. Sentia um alvio especial ao
consolar pequena criada. Pobre Lizzie. Privada de sua luz de gs e de sua
gua corrente. Decidiu qualquer que fosse o destino que adotassem os
acontecimentos para ela, pediria a Edward que a ajudasse. Estava segura de
que a ajudaria, embora no poderia haver dito de onde vinha essa certeza.
Talvez pudesse se casar com o duque, como alternativa murmurou
Lizzie, deixando correr suas lgrimas sobre o pescoo de Florence.
Meu Deus pensou Florence. Deus me libere desse destino.
A porta da casa de Catherine foi aberta por uma viso, uma mulher
vestida de seda cor lavanda e encaixe. Maravilhosamente loira,
irrepreensivelmente feminina, a sobrinha de Catherine era ainda mais bonita
em pessoa que no retrato.

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Olha, olha disse com um olhar vazio e lbios um pouco torcidos, a


fabulosa Florence Fairleigh.
No estado de desassossego que padecia Florence, essa saudao
condescendente foi mais que suficiente para intimid-la.
Sinto muito disse, retrocedendo, vim em um mau momento.
Imogene reagiu imediatamente.
Nada disso disse, agarrando Florence pelo brao. Minha tia jamais
me perdoaria se permitisse que se vo. evidente que necessitam de ajuda.
Se de algum jeito me desculpar por minhas horrveis maneiras, estaria
encantada de ajudar como posso.
Com aquelas bonitas palavras, fez entrar sua convidada. Florence sabia
com muita dificuldade o que fazer com aquela criatura cambivel, o que fazer
de suas adoadas exclamaes de preocupao. Quaisquer que fossem os
motivos de Imogene, Florence no teve a vontade necessria para resistir a
sua acolhida. Um pouco menos contente, Lizzie a seguiu com seus pequenos
passos.
Catherine se apresentou no salo para ouvi-las chegar. Assim que viu
Florence, a agarrou e a abraou.
Pobrezinha querida disse, com um tom to maternal que Florence
sentiu um n na garganta. J temia que isto acontecesse. Jamais houve uma
mulher que amasse a um Greystowe que no acabasse conhecendo o
sofrimento.
No vai me dizer que Freddie te deixou plantada? murmurou Imogene.
Florence pensou um momento na familiaridade daquela pergunta, mas ficava
difcil se sentir ofendida. A curiosidade de Imogene era to delicada como ela
mesma. Ficava suspensa no ar como o teia da aranha, apenas visvel.
Se separou dos abraos de Catherine e secou as lgrimas. As duas
mulheres a observavam com um sotaque gentil no olhar, as pestanas (umas
loiras, as outras chapeadas) elevadas em idnticos e magros arcos. Apesar de
sua generosidade, Florence no foi capaz de responder.
Nem sequer agora podia falar mal dos Burbrooke.
No pensou Imogene em voz alta, e com seus olhos cinza e mansos
escrutinou seu rosto. Freddie Burbrooke no vai por a rompendo coraes,
mas que o maior...
Cala brigou Catherine antes que Florence pudesse fazer outra coisa
que morder o lbio. Claramente, esta garota est sofrendo. No devemos
importun-la com perguntas. J suficiente com que esteja aqui, querida. No
pedimos mais que isso.
Catherine Exeter no queria nem ouvir falar da partida de Florence,
embora sua presena, somada a de Imogene, daria mais trabalho aos criados
daquele humilde lar.
Sua garota pode se alojar com a minha no sto. Estou segura de que o

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encontrar perfeitamente acolhedor.


Florence teria preferido que Lizzie permanecesse com ela, mas, no contar
com apoio algum (ao parecer, nem sequer o da prpria Lizzie) no teve
vontade de se opor a esta disposio.
Voc muito generosa disse, com lgrimas nos olhos.
Sem deixar de tagarelar, Catherine a conduziu aos aposentos de
convidados no segundo andar. Florence se sentia mais agradecida do que
tivesse podido expressar, e depois de desfazer de sua roupa umedecida pela
chuva, permitiu que a agasalhassem na cama.
Descansa disse Catherine, e com sua mo fria acariciou sua testa. O
sonho o melhor remdio para os coraes destroados.
Ainda no era meio-dia, mas Florence estava esgotada. Bertha, a criada
robusta e de cara triste, trouxe um belo edredom branco para abrig-la. Olhou
a suas costas antes de falar.
Pode ser que as coisas tenham melhor aspecto pela manh disse com
uma voz rouca e saliente, como se tivesse medo de que a ouvissem. Os
homens no so to maus como... como algumas pessoas queriam nos fazer
acreditar.
Florence sorriu, emocionada por seu conselho. S desejava que fosse
verdade. Se despediu da empregada com uma saudao de mo, e logo, com
um suspiro de cansao, se enroscou em torno de seu travesseiro engomado
como um animal ferido em sua toca. Estava a salvo, ao menos por agora. Uma
mulher em sua posio no podia pedir mais que isso.
Pela primeira vez em muitos anos para poder recordar, Edward bebeu com
inteno de se embebedar. As prateleiras da biblioteca se desdobravam a seu
redor, a sabedoria de sculos entesourada em seus tomos. Mas esses livros
no seriam capazes de lhe ajudar, no mais que o lcool que agora bebia.
Depois do quarto usque, a cabea dava voltas, tinha um amargo sabor na boca
e ainda recordava cada uma das malditas palavras que tinha pronunciado.
Desfrutei o que fizemos, mas no significou mais que isso.
Maldito bastardo pensou, os nervos esticados por aquela lembrana e pelo
matraqueio infernal da chuva. Tinha vontade de jogar a garrafa contra a
parede, embora no fosse mais que para interromper esse rudo. Seus dedos
se prepararam para fazer. Felizmente, isso sim, ou infelizmente, Edward no
era um homem que perdesse facilmente o controle. Com um cuidado
exagerado, colocou a tampa de cristal esmerilhado no pescoo da garrafa.
Assim que Florence abandonou seu escritrio, soube que tinha cometido
um terrvel engano. O pior de sua vida, um engano que mancharia sua alma
at a morte. Se convenceu de que era prefervel que ela deixasse de quer-lo.
Entretanto, no final, o que tinha feito era ferir os dois. Sentia que seu corao
rasgava no peito com cada um dos passos de Florence ao partir. Seu raciocnio

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pedia a gritos que a seguisse, que dissesse algo a ela, algo que fizesse retornar
a adorao que tinha visto na noite anterior.
Tinha tanta vontade de ir atrs dela que doam todos os ossos do corpo.
Mas no podia. No podia abandonar Freddie. Edward no enganava a si
mesmo. Florence era a ltima oportunidade que Freddie tinha para se
converter em um homem respeitvel. S um matrimnio assim permitiria
recuperar seu lugar nesse mundo dele. Embora algumas pessoas duvidassem
da sinceridade dos votos pronunciados por seu irmo, saberiam que tinha a
inteno de manter (ao menos levianamente) a imagem que a sociedade
desejava projetar. Se Freddie se negava a entrar em razo, eles o despojariam
para sempre de sua respeitabilidade.
Meu Deus pensou, e deixou cair para trs a cabea na poltrona de asa.
Ainda via a expresso de Florence quando estendeu o anel de seu pai.
Que inteno tinha ao me dar isto? Tinha perguntado, e o nico que ele atinou
a pensar foi como assentava bem aquele cilindro dourado em seu dedo. Se ao
menos tivesse tido a gentileza de dar de presente Se s tivesse podido am-la
como desejava.
Agarrou os braos da poltrona at que a madeira rangeu com a fora que
exercia.
No podia deixar as coisas assim. Qualquer que fosse o custo, no podia
deixar que Florence o odiasse.
Levantou com um grunhido, como se suas extremidades fossem pesos de
chumbo. Com passos inseguros, percorreu os corredores vazios at suas
dependncias. Trocaria a roupa que levava posta da noite passada. Escovaria
os dentes e se pentearia. Logo falaria com Florence. No sabia o que diria s
que antes tinha que adotar um aspecto mais humano.
Seu ajudante de quarto, Lewis, o esperava em seus aposentos. Tinha um
aspecto de uma vez triste e preocupado.
O que aconteceu? perguntou Edward enquanto arrancava a gravata.
Lewis se incorporou com rigidez militar.
Seu irmo partiu milorde. Junto com Nigel West.
Partiu? Edward perguntou, congelando seu gesto.
Sim, milorde. Foram solucionar o conflito dos trabalhadores na fbrica.
Mas era eu quem tinha que se ocupar disso. Eu queria que Freddie e
Florence... Guardou silncio e deixou um dos abotoadora sobre o armrio de
gavetas. O nix lanou um leve brilho sob a luz opaca. E diz que Nigel o
acompanhava?
Sim, senhor. Seu irmo deixou esta nota para voc. Disse que devia o
entregar pessoalmente. Lewis parecia desaprovar essa demanda. Edward
nem sequer se deu conta. Se Nigel estava com Freddie, talvez no devesse se
preocupar. Edward conhecia seu mordomo desde muitos anos, desde que o
velho duque o tinha tomado sob sua tutela.

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Nigel, filho de um guarda-florestal de Greystowe, era o moo mais


inteligente da escola da aldeia. Muito inteligente para o exrcito, havia dito o
velho duque, e o tinha enviado a Oxford. Ele e Freddie, certamente, no tinham
tido uma relao estreita. Nigel era maior e de origem humilde, embora Freddie
soubesse que era um modelo de virtudes quanto a retido, meticuloso em seu
sentido do bem e o mal, e quase to fiel famlia como o prprio Edward. Se
viajava com ele, ao menos Freddie no provocaria mais escndalos.
Nesse momento rompeu o selo da carta.
Meu Deus! exclamou, ao ler as primeiras linhas.
Senhor? disse Lewis.
Edward o despediu com um gesto e se sentou na beira da cama. Com o
corao pulsando a arrebentar no peito e as mos que lhe tremiam, leu a nota
de Freddie do comeo.
<<Querido Edward>>, comeava. <<cheguei a entender que
provavelmente no renunciar a seus planos de me casar com Florence a
menos que algo obrigue a isso. Suspeito que esta a ambio por trs de seu
repentino desejo de sair para Manchester sem prvio aviso. Portanto, Nigel e
eu decidimos solucionar ns mesmos a <<crise>>. Nos transformamos em
amigos durante minha convalescena, possivelmente, como Florence teve a
amabilidade de assinalar, em algo mais que amigos.
Florence! Edward exclamou, e deixou cair a carta sobre sua coxa. O
que tinha contado seu irmo a Florence? E desde quando Nigel e Freddie eram
amigos? Cada vez que Edward os via, estavam brigando como dois ces por
um osso. Balbuciando para si mesmo, agarrou a carta e continuou lendo.
<<Em qualquer caso>>, escrevia Freddie, <<s o tempo dir o que
seremos um para o outro>>. Seremos um para o outro, soprou Edward.
<<Enquanto isso rogo, seja bom com Florence. Sei que tem sentimentos por
ela e ela os tem para ti. Poderia ser que toda nossa felicidade se apie em
correr riscos que at agora se negou a considerar.
Toda nossa felicidade! resmungou Edward. Ficou louco!
Levantou de um salto, mas no se moveu exceto para fechar o punho que
sustentava o papel frente a seus olhos. Maldito seja. Maldito seja por atuar
como um tolo exmio. De modo que ele e Nigel se tinham proposto dar de
presente uma viagem de amantes a Manchester. Acaso Freddie pensava que
ningum se daria conta? Estava decidido a atirar sua vida pela amurada? Sem
importar o que fizesse ele, a Edward? Sem importar o que sacrificasse?
E bem, que o diabo o leve, pensou Edward, e o usque alimentou sua ira.
Acabou de tentar resgatar a seu irmo menor. Acabado, acabado para sempre.
Maldito seja! resmungou, e lanou um murro contra a parede.
O gesso rachou, e trs de seus ndulos ficaram cortados e feridos.
Senhor! protestou Lewis, que ainda rondava pelas dependncias.
Edward deixou que enfaixasse a ferida com uma tira de algodo.

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Onde est Florence? perguntou, quando Lewis tinha atendido a sua


ferida. De repente, no pensava em outra coisa em v-la. Algo teria que se
salvar depois do naufrgio daquele dia.
A senhorita Fairleigh? inquiriu Lewis, claramente assombrado por seu
tom de voz. No sei. Em seus aposentos, suponho.
Mas Florence no estava em seus aposentos. Tinha partido, levando mais
da metade de sua roupa. Sua pequena criada, Lizzie, tambm tinha recolhido
seu equipamento. Edward ficou parado, como grudado ao cho, entre os
objetos dispersados de sua partida, botas atiradas sobre o tapete, um punhado
de grampos chapeadas, uma pequena luva rosada. O sangue pulsava no seu
corpo como se fosse um toque de defuntos.
Florence tinha partido. Muito depressa para se despedir. Enquanto ele se
dedicava a beber como um estpido, ela tinha sado por essa porta.
Ele a tinha afugentado. Tinha afugentado aos dois.
Edward deixou ir a cabea para trs, desesperado, e de seu peito escapou
um rugido.
Na manh seguinte, a chuva se converteu em uma garoa o convidando ao
mau humor. Embora Edward tivesse descoberto onde estava Florence,
qualquer triunfo que parecia como o xito de seu trabalho foi prejudicada pela
natureza do que ela tinha procurado refgio.
No saberia com certeza se teria preferido que Florence tivesse se
refugiado no inferno.
Entretanto, terei que vencer aquele obstculo. No podia permitir que
Florence permanecesse naquelas mos to pouco afetuosas. Terei que desafiar
bruxa em sua guarida, ou qual fora a metfora que descrevesse s velhas
solteironas.
Se vestiu cuidadosamente com seu traje de montar e botas recm
lustradas. Sua camisa era imaculada, sua superioridade to serena como era
possvel. Talvez era sua imaginao, mas Sansn parecia resistente a se deter
diante da casa de Catherine Exeter. Enquanto o potro sacudia a cabea de
cima abaixo, Edward atou as rdeas ao anel do madeiro de gancho.
um cavalo sbio murmurou, dando tapinhas no pescoo lustroso.
Um cavalo com sorte, em realidade, que podia ficar esperando fora.
Com um sorriso srio, se dirigiu com passo decidido para a porta pelo
atalho de pedrinhas. Foi a prpria Catherine Exeter quem abriu. No fingiu no
conhec-lo, embora desde aquele incidente com o Freddie e as famlias no
tinham trocado mais de duas palavras. A animosidade que Edward sentia pela
mulher corria pelas suas veias. Florence era to nica, que podia ter
conseguido lev-lo at seus domnios.
Seu castigo se plantou com firmeza entre o corredor de entrada e ele.
cedo para fazer visitas disse a mulher.

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J sabe por que vim.


Em realidade sorriu Catherine como um serafim perverso, se fosse
Freddie, entenderia por que veio. Ah, mas devo ter esquecido. Minha sobrinha
me contou que voc alimenta certa debilidade pela noiva de seu irmo. Isso
est muito mal, muito mal. uma conduta muito pouco prudente, lorde
Greystowe.
Edward apertava os dentes com tanta fora que doeu a mandbula. A
relaxou o suficiente para falar.
Quero falar com ela.
Com certeza que sim. Entretanto, ela no quer v-lo. Isso o que passa
quando se trata s mulheres como se fossem ces. Acabam tendo averso
vocs.
Eu no tratei... comeou Edward, mas um movimento nas estreitas
escadas o distraiu do argumento que tinha em mente. Era Florence quem
baixava. Levava um de seus velhos vestidos, uma mescla de flores rosadas e
amarelas. O algodo estava pudo, as mangas eram muito largas e passadas
de moda, embora para Edward o vestido foi uma viso to deslumbrante como
a seda mais fina. Seu olhar foi da priso fortificada do vestido de volta a ela.
Que adorvel era, que feminina em todos os sentidos da palavra.
Est bem, Catherine disse Florence, com voz serena e suave. Falarei
com ele.
Mas, querida...
Florence apertou Catherine ligeiramente no ombro ossudo e pequeno.
prefervel acabar de uma vez por todas.
Depois de uma ligeira vacilao, Catherine consentiu.
Como voc queira. Estarei no salo se necessitar.
Florence ocupou seu lugar na porta. Pelo visto, nenhuma das duas
mulheres tinha a inteno de deix-lo entrar. Mas isso no importava a Edward.
No era sua inteno penetrar na casa de Catherine Exeter, sempre e quando
Florence voltasse para a sua.
Durante alguns minutos, ele s atinou a olh-la, atendendo curva suave
e rosada de suas bochechas, o brilho de seu cabelo recolhido no alto da
cabea, palidez pouco habitual de sua frente. Tinha as plpebras cansadas, e
seus olhos verdes cor grama escureciam com aqueles negros e brilhantes
clios. Sua boca era uma curva rosada de cerejeiras em flor, imensamente
doce. Quando Florence mordeu o lbio inferior, Edward sentiu um
estremecimento de prazer na nuca. Se no fosse por Catherine, a teria beijado
nesse momento e lugar.
No sabe aonde vieste parar disse.
Ela levantou a cabea.
Sim sei. E no tenho inteno alguma de ouvir como calnias. Diga o
que quer e acabemos de uma vez.

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Fazendo um esforo, Edward relaxou as mos.


Quero que volte para Greystowe.
Para que? perguntou Florence e cruzou os braos por debaixo do peito
. Para que me case com seu irmo?
Edward acreditou saber o que ela queria que dissesse, mas no conseguia
articular as palavras. Queria faz-lo, mas ento pensava em Freddie, no futuro
de Freddie como um ser marginalizado. Nem sequer agora era capaz de
reclam-la como sua prpria mulher.
No quero que me odeie disse, e aquela demanda pareceu absurda a
ele mesmo.
No te odeio disse Florence. Me d pena.
Entretanto, o que ele percebeu em sua voz no era pena, e sim como o
que via nos olhos de Catherine Exeter no era a essncia da bondade humana.
Tenho sentimentos por voc disse. J sei que difcil para voc
acreditar, mas...
Pelo amor de Deus. Com um gesto de visvel desprezo, Florence o
interrompeu. Diz ter sentimentos por mim, eu no gostaria de ver como trata
s pessoas que odeia. Deu procurao de minha inocncia, Edward, e a
arrastou pelo lodo.
No dei procurao de sua inocncia ele alegou, com um assobio de
voz, o bastante baixo para burlar aos ouvidos indiscretos. Ainda virgem.
Sim, certamente replicou ela. Era inconcebvel que seu irmo levasse
para cama uma mulher que pecou.
Seu golpe foi to certeiro que Edward sentiu que uma onda de vergonha
subia pelo seu pescoo. Como era natural, Florence tambm viu.
um calhorda disse, cuspindo as palavras. Se no voltar a verte
nunca mais, ser muito pouco.
Antes que ele pudesse pensar em uma resposta, fechou a porta de um
golpe no nariz. Se tivesse sido Catherine Exeter, Edward provavelmente teria
derrubado a porta. Mas Florence... O rechao de Florence o deixou boquiaberto
e sem flego. Balanou sobre os ps, os ouvidos zumbindo depois do golpe da
pesada porta de madeira.
Era verdade que o odiava. O odiava tanto como Catherine Exeter tinha
odiado a seu pai.
Se sentia incapaz de enfrentar aquilo. Tinha que pensar. Tropeou duas
vezes enquanto caminhava de volta pelo atalho, sentindo at os msculos
duros. Sansn lambeu sua mo enquanto ele agarrava torpemente as rdeas, e
logo esperou paciente, que montasse. Quando Edward esteve sobre os arreios,
se virou uma ltima vez para a casa.
Ao princpio, pensou que era uma viso, uma projeo de pesadelo de sua
culpa. Entretanto, quando piscou, a imagem no se desvaneceu. Era Imogene
Hargreave que olhava pela janela do salo, seus olhos plidos iluminados por

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um prazer do mais escuro. Meu Deus pensou. O perigo que corria Florence era
superior ao que tinha imaginado.
Florence tinha tirado o anel de Edward. Agora o guardava no bolso de seu
vestido. Uma e outra vez fazia girar o anel dourado, e imaginava sua cara,
ouvia suas palavras, enquanto Catherine tecia meias trs - quartos para os
pobres. Sua sobrinha levava o peso da conversao, e tagarelava alegremente
de suas numerosas conquistas em Londres. A julgar por seus relatos, meia
cidade tinha cado rendida a seus ps, um alarde que Florence no podia
impugnar, considerando seu engenho e sua elegncia e sua beleza de gata
lisonjeadora se oferecendo como um confete ante sua pobre condio de
camponesa.
Meus sentimentos por voc so verdadeiros, havia disse Edward. No
quero que me odeie.
Por que iria dizer isso? Acaso era um jogo para ele? Observar com que
crueldade podia trat-la e ainda assim, mant-la suspensa em um fio?
Meus sentimentos por voc so verdadeiros, Florence.
Inclusive agora, desejava acreditar. Fez estalar a lngua, enojada de si
mesma. Se no tomasse cuidado, esse fio de Edward se converteria em uma
corda e a estrangularia.
Catherine elevou a cabea para ouvir a breve exclamao. Estava sentada
em sua cadeira de carvalho como um pardal vigilante, enquanto o tinido das
agulhas de tecer se tornou to familiar para Florence como os batimentos de
seu corao. Era o mesmo que faziam as damas de Keswick para passar o
tempo.
Est segura de que no quer nos ajudar? Talvez assim esquea seus
problemas.
Florence tirou a mo do bolso e alisou a saia.
Temo que hoje no posso me concentrar em nada.
Como quiser disse Catherine com esse tom aprazvel dela. As agulhas
voltaram a tilintar pensativamente antes que voltasse a falar. Pode ser que
no acredite querida, mas faz bastante tempo tinha muito mais que meias trs
quartos para oferecer. Quando papai estava vivo, antes que meu desprezvel
primo, se me perdoar a expresso, se apropriasse da manso, nada to
imponente como Greystowe, isso sim, mas uma boa propriedade, e prspera.
OH, naquele tempo eram outros os bens que dvamos de presente aos pobres.
Presuntos defumados e conservas e, OH, Deus todo, todo tipo de coisas
encantadoras, algumas das quais agradeceria ter hoje em dia. Mas assim a
vida. Deus nos d e Deus nos tira, embora por que tinha que dar tanto a esse
pobre tolo de Jeffrey, no poderia te dizer. Ele tinha dinheiro de seu pai. Mas
assim como os homens arrumaram o mundo. Uma mulher no pode herdar a
casa de seu pai e deve ser expulsa, goste ou no, e se arrumar com o melhor

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que possa. E se no encontrar um marido...


Ai, ai! Mas estou segura de que tudo ser para o melhor. As mulheres
so mais fortes que os homens, j sabe. Somos capazes de carregar com estes
fardos. E prefervel viver modestamente sob seu prprio teto que
amplamente em casa de um dspota.
claro que sim conveio Imogene, enquanto passava as unhas afiadas
por seu pescoo de cisne. Aos homens ter que ensinar qual seu lugar ou
evit-los de tudo. Um homem que uma mulher no possa controlar um perigo
muito grande ao se expor.
Posto que Florence j tinha ouvido abundantes descries sobre estes
temas, sabia que no tinha que responder, s assentir de vez em quando e
cantarolar canes. Agora, enquanto cantarolava, virou de um lado no sof e
apoio o queixo contra o respaldo. Desde que tinha deixado Greystowe, se
sentia como se arrastasse grilhes e cadeias. Pesada. Sem esperana. Todos
seus sonhos se transformaram em dor. A suave ladainha de recriminaes de
Catherine parecia desenhar uma viso de seu futuro, to triste como o tempo
que reinava fora. Tinha alcanado em ver um mundo mais largo e agora
sentiria falta. Com a ponta dos dedos, tocou um dos vidros molhados pela
chuva. O caminho mais longe se perdia no manto de uma bruma cinzenta, to
espessa como a de Londres. E ali, no interior, no era menor a penumbra.
Catherine no podia dar o luxo de gastar uns centavos para que ardessem as
velas.
Entretanto, bem aqui seus centavos agora alimentavam Florence.
Lamento que Freddie fosse emboradisse Florence, revelando uma
informao que tinha irradiado Lizzie. Sei que me teria acompanhado de
volta a Keswick.
No deve se preocupar com isso disse Catherine. Um pouco de
companhia um presente para uma anci como eu. E para Imogene tambm,
que foi to generosa ao me visitar. J, vejo que voc, que estiveste
ultimamente em Londres, melhor pblico para suas anedotas.
Imogene murmurou umas palavras agradveis e falsas. Florence nunca
tinha pertencido sociedade como Imogene. Florence no era esse tipo de
mulher. Florence era singela e aborrecida e infelizmente olvidvel. Deixou
escapar um suspiro suave e morturio que foi incapaz de reprimir.
Vamos, vamos repreendeu Catherine. Aguenta querida. O tempo
sara tudo. Antes que te d conta, ter se libertado da maldio dos Burbrooke.
Acaso seria verdade? Parecia que seu corao jamais voltaria a conhecer a
ligeireza.

Capitulo 14

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Edward se deteve em uma distncia prudente da cabana do pastor. Era


uma singela, mas slida construo de pedra e palha. O jardim estava bem
cuidado, as flores brilhavam com vida, e uns quantos frangos brancos e gordos
procuravam comida fora do galinheiro. Edward no estava seguro de que os
habitantes da casa apreciariam ser objeto de sua caridade, mas Lizzie tinha
informado que Catherine Exeter tinha a inteno de visit-los esse dia.
No caso de te interessar havia dito com gesto secreto, embora no
houvesse ningum nos arredores.
O tinha procurado na rua, quando ele saa a dar seu passeio matutino com
Sansn. Apesar do calor, Lizzie tinha posto o capuz para ocultar o rosto como
um personagem em uma novela de moda. A cesta do mercado que pendurava
no brao delatava a desculpa que tinha utilizado para se ausentar da casa de
Catherine Exeter. Edward teria rido de boa vontade ao v-la em seu melodrama
se no tivesse estado desesperado por ter alguma notcia de Florence. Nos
ltimos trs dias o tinham despedido sem dar a menor possibilidade de v-la.
Comeava a temer que teria que rapt-la para falar com ela.
Por algum motivo, pensava que aquilo no melhoraria a opinio que
Florence tinha dele.
Agora, isso sim, tinha outra possibilidade graas a Lizzie.
A essa criada dela, essa Bertha, no gosta de nada confessou. Me
contou que a senhorita Exeter se d uns grandes ares com seu papelo de
mecenas. E essa senhora Hargreave nunca vai com ela. Est muito ocupada
com seu padre de sonho. Mas eu conheo a senhorita Florence. Seguro que fica
brincando com o beb. Finge ter vergonha quando agrada aos meninos, mas
no ser capaz de resistir. E ento poder falar com ela.
Edward esperava que assim acontecesse. Ao menos a maldita chuva tinha
parado. Se sentia ridculo espiando atrs de um arbusto enquanto esperava
que Catherine sasse. Quando a anci finalmente saiu, sem acompanhante,
Edward soube que a espera tinha valido a pena. Arrumou a gravata, alisou o
cabelo e advertiu a si mesmo que no atuasse como um colegial apaixonado.
Aquilo no foi de grande ajuda. Tinha as palmas das mos umedecidas quando
golpeou nas pranchas da porta desbotadas pela intemprie.
Do outro lado, a mulher de Bartle o olhou piscando e logo sorriu um sorriso
lento e largo, como se soubesse precisamente por que tinha vindo.
Talvez sabia. Talvez levava seu desejo de amante pintado na cara.
Lorde Greystowe exclamou, abrindo a porta de tudo para saud-lo.
Que amvel de sua parte vir a nos visitar. Estava preparando o ch.
Edward entrou com o chapu na mo. A cabana dos Bartle tinha trs
cmodos, uma sala grande onde a famlia cozinhava e vivia e lavava, uma
despensa para os mantimentos e um pequeno lugar separado por cortinas
onde dormiam o senhor e a senhora Bartle. O cho de pedra estava

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metodicamente varrido e as paredes recobertos por um gesso que tinha


amarelado com o tempo. Uns ganchos de madeira serviam para pendurar a
roupa em um ordenado desdobramento ao redor da sala. A roupa variava de
talha, de menores a maior, e a maioria dos objetos eram uma amostra da
habilidade da senhora Bartle com o fio e a agulha. Seu marido trazia para casa
parte de seu pagamento em l e a senhora Bartle a fiava e convertia em ouro.
Brilhando em sua prpria urea dourada, Florence estava sentada em um
ensolarado canto com uma criatura gordinha no colo. Uma pequena, de no
mais de seis anos, cardava l aos seus ps, e com os ombros roava o joelho
de Florence como se a tivesse conhecido toda a vida. Edward cuidou de no
olhar diretamente o motivo de sua visita.
Hei... vim ver como est seu marido disse. Soube que tem uma forte
tosse.
Era verdade, embora soubesse disso fazia semanas.
Pois, est muito melhor disse a senhora Bartle . Por favor, agradea
senhora Forster por seu ch.
Farei ele respondeu e, por muito que pesasse, no soube que mais o
que dizer. Sentia a presena de Florence como um peso a suas costas. Temia
dar a volta e se encontrar com a censura de seu olhar, mas temia ainda mais
que pedissem que fosse embora.
Felizmente, a senhora Bartle se compadeceu dele. Era uma mulher boa e
justa, como estava acostumado a dizer Angus Bartle. Robusta e loira, embora
no to loira como seus quatro filhos. Tinha aquele ar sereno e desenvolvido
que algumas mulheres adquiria medida que aumenta sua prole.
Sem dvida conhece sua prima disse, e o fez virar com um gesto
amvel para que a olhasse.
Florence ele saudou, a comendo com o olhar. Com o menino nos
braos, parecia uma Madona. Sua Madona. Nesse momento, teria dado seu
brao direito por aquele beb fosse deles.
Ela manteve o olhar fixo na criatura agasalhada.
Edward respondeu, pronunciando seu nome com um sussurro. Tinha o
rosto rosado e a respirao acelerada. Ambas as coisas podiam ter sido
consequncia do desconforto, mas o organismo do Edward reagiu em posio
de ateno to rapidamente que suas calas poderia haver incendiado. Parecia
horrvel e impensvel que ele houvesse tocado suas partes mais ntimas, que a
tivesse escutado suspirar de prazer e que agora no pudesse voltar a faz-lo.
Apenas ouviu a senhora Bartle murmurar algo sobre o ch, porque nesse
momento cruzou a moradia para perto de Florence. Se sentou junto a ela
naquele canto ensolarado. O sof junto janela era justo o bastante largo para
os dois. A perna de Florence roou a sua atravs de seu vestido floreado. Com
aquele contato, sua luxria no foi em aumento, mas sentiu um consolo to
profundo que se assustou. Tivesse querido se sentar ao sol com ela toda sua

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vida.
O beb comeou a gemer quando Florence ficou tensa.
me deixe segur-lo. S com a inteno de acalm-la, Edward tirou a
pesada criana dos braos. O beb abriu os olhos to grandes eram e logo
gesticulou junto a sua cara. Fascinado por sua energia, Edward fingiu comer o
pequeno punho.
Como est nosso pequeno Ivan? grunhiu. Segue igual de terrvel?
Ivan se retorceu excitado com aquele estmulo e comeou a balbuciar sem
parar.
O conhece? perguntou Florence, que finalmente se dignou dirigir um
olhar.
Claro que conheo o Ivan. Os Bartle so inquilinos de minhas terras.
E ter que dizer que ele um bom dono demarcou a senhora Bartle,
chegando com duas xcaras fumegantes de ch. No poderia pedir nada
melhor. Quando acabou de servir, entregou a sua filha uma pequena bolacha.
A menina, que seguia apoiada contra o joelho de Florence, elevou um olhar de
curiosidade para Edward.
Voc trouxe meias trs - quartos? inquiriu.
OH, no respondeu Edward, confundido com a pergunta.
Parece-me bem disse a menina, porque ningum tece meias trs quartos to boas como as de mame.
Cala brigou a senhora Bartle, embora Edward sabia que reprimia um
sorriso.
No sabia se devia pedir uma explicao. Em seu lugar, conseguiu que o
pequeno Ivan se sentasse e o acomodou junto ao peito no oco do brao.
Agora te tenho, pequeno. Vejamos se pode alcanar minha xcara de ch
daqui.
O beb lanou um chiado de prazer e fez bater as asas s mozinhas
gordinhas. Com seus ps diminutos, deu umas batidas sobre a coxa de Edward.
Era um menino forte, forte e cheio de vida.
um pequeno gorila riu Edward.
Igual a seu pai conveio a senhora Bartle, que parecia aliviada de no
ter que se ocupar por uma vez de seu filho menor. Sorriu com um olhar
cauteloso por cima da borda de sua xcara. muito bom com os bebs,
Excelncia. Quase to bom como a senhorita Fairleigh.
Suponho que lembra quando Freddie tinha esta idade ele disse, e
deixou a xcara no cho para limpar o pequeno Ivan um pouco de baba no
queixo. Para mim era melhor que um potro recm-nascido. Um beb feliz,
igual a este jovenzinho.
Florence se levantou bruscamente de seu assento como se algo a tivesse
picado.
Devo ir agora disse, com voz tensa. Catherine se perguntar o que

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me aconteceu.
Acompanharei voc de volta disse Edward, levantando com a mesma
rapidez.
OH, sim disse a senhora Bartle, e se apressou a receber o seu filho.
No deveria andar sem companhia.
Dava a impresso de que Florence no apreciava muito aquela soluo,
mas tal como ele tinha esperado, era muito correta para desatar uma rixa
diante da senhora Bartle. Depois de assegurar mulher do pastor que
necessitaria os <<moos>> durante a colheita como todos os anos, ele e
Florence se despediram. Lado a lado, caminharam pela terra verde e semeada
de rochas. Edward, com as mos por detrs, Florence com as mos pregadas
por diante.
Voc est bem? Edward perguntou, quando ela manteve seu
obstinado silncio.
Ela mordeu os lbios e caminhou mais rpido. Edward se assombrou ao
ver que uma pequena criatura como ela podia caminhar to depressa. Ao
parecer, a vida no campo tinha feito algo mais que dar essas bochechas
rosadas. No que pareceu um segundo, chegaram ao limite do bosque de terra
que conduzia rua de Catherine Exeter. Edward se debatia em uma derrota
mental. Tinha que dizer algo. Ignorava quando voltaria a se apresentar outra
oportunidade.
uma grande famlia a que tem a senhora Bartle disse, pigarreando.
Florence se deteve em seco.
Basta disse, como se Edward a teria coberto de insultos. No
justo.
Como que no sou justo? ele perguntou, aliviado porque se
detiveram, mas confundido.
Estava brincando com esse beb como se voc gostasse, como se fora
teu.
Sim eu gosto. Ivan um bonito beb e conheo Angus desde que era
menino.
Aquela explicao no satisfez Florence. Com um gesto de impacincia,
afastou uma mecha de cabelo solto.
Sei o que est pensando disse. Est pensando que posso me casar
com Freddie e ter bebs com ele. Pois no me prestarei a isso. No me
prestarei!
Edward no tinha pensado em nada que parecesse. Que ela o acusasse
era para ele um mistrio. Apesar de sua feroz negao, Florence no parecia
to segura como tivesse querido. Animado, Edward se aventurou a tocar o
brao. Ela retirou a mo de um puxo antes que seus dedos pudessem agarrla.
No disse, e levou o punho boca. Seus olhos brilharam com uma

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emoo contida, uma cor mais intensa que o das rvores no vero.
Aquele brilho em seus olhos disse a ele que algo nela fraquejava. Pensou
que Florence desejava o consolo que ele podia dar. Sem se atrever a respirar,
se aproximou e atraiu a cabea de Florence para seu peito. Seu corao deu
um suspiro de prazer silencioso quando ela deixou, quando suas mos o
apertaram por ambos os lados das costas. O sutil movimento de seus dedos
em suas costelas, uma massagem suave e felina, fez sentir um
estremecimento de prazer sensual entre suas pernas. Seu sexo despertou
incapaz de fazer outra coisa, deliciosamente, quando ele se permitiu tambm
enla-la pelas costas, sem estreit-la muito, s o suficiente para mant-la
perto dele.
No esteja zangada, Florence murmurou. S tento emendar minhas
faltas.
No h maneira de emendar o que tem feito.
Suas palavras eram apagadas, ao bordo das lgrimas. Ele murmurou seu
nome e apertou seus lbios contra a pele clida e suave de sua frente. O
desejo disparou nele como uma faca. Um desejo e um prazer muito profundo
para as palavras. Queria agarrar a boca de Florence com a sua at que o
desejo se derretesse como a cera e afogasse os dois. Infelizmente, o beijo que
sim obteve, embora muito leve, pareceu recordar a Florence o que tinha
acontecido antes. Com um grito de impacincia, o empurrou pelo peito at que
ele a soltou.
No se aproxime de mim disse, e sua advertncia tremeu no ar como
uma folha. Retrocedeu uns passos, e seu vestido roou as samambaias na
beira do atalho. Ps uma distncia de dois homens entre eles antes de se virar.
Edward quis segui-la, mas o instinto aconselhou que a deixasse ir. Observou-a
at que desapareceu entre o baile de sombras das rvores. Ficou onde estava,
parecido ao cho que cheirava a terra mida.
Algo estava acontecendo em seu interior, uma mudana sutil, como a
mudana das mars. Sua acusao tinha orientado sua imaginao por um
caminho pavoroso.
Florence pensava que ele queria que casasse com Freddie, mas que se
deitasse com ele.
No entendeu como tinha deixado que um plano dessa aparncia
passasse por sua cabea. Acaso no via que aquilo desvirtuaria o que eles dois
sentiam? Os dois se amaram, ainda se amavam, estava certo, no s com seus
corpos, mas tambm com os coraes.
Florence jamais teria tido uma relao to ntima com ele se isso no fosse
verdade. Florence no era uma dessas filhas enfastiadas da nobreza. Era a filha
de um proco, uma mulher boa e doce por direito prprio. O fato de que
pudesse pensar em uma duplicidade desta magnitude, embora no fora mais
que por um momento, significava que o amava de verdade.

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Possivelmente tanto como ele a amava a ela.


Aquela possibilidade foi como um calafrio que percorreu seu couro
cabeludo. Se isso fosse verdade... Se ele tinha chegado a ser to necessrio
para sua felicidade como ela para a sua, como poderia oferecer menos que
todo o seu? Como era possvel que no se casasse com ela? A pergunta o
enjoou e sacudiu nele princpios cuja firmeza tinha tido por grantica. Se casar
com Florence significaria pr a ela em primeiro lugar, antes que Freddie. Jamais
poria a uma mulher diante de seu irmo. Nem sequer poria a uma mulher por
diante de seus bens. A ideia de tomar uma mulher sempre tinha feito se sentir
impaciente, apanhado. Mas Florence...
No podia viver sem ela, no se queria conservar um pouco de
tranquilidade, tanto para sua alma como para seu corao.
Alm disso, tinha deixado de acreditar que Freddie podia faz-la feliz.
Possivelmente ele sim podia. Talvez, de todos os homens no mundo, s
Edward podia. As lgrimas de Florence assim o diziam, embora ela no
estivesse disposta a reconhec-lo.
Freddie queria se sentir livre de amar onde quisesse. Agora tinha chegado
o momento de Edward o deixasse. Possivelmente, apesar de todos os
argumentos contra, Freddie sabia o que era o melhor para ele mesmo. O
corao pulsava contra as costelas, disparado, como se tivesse participado de
uma carreira. O medo era em parte a fonte dessa acelerada percusso, o medo
e algo que ele acreditou podia ser a esperana.
Isso farei murmurou para o cu pintalgado de nuvens, para as folhas
que balanava o vento e os pssaros que trilavam nas rvores. Me casarei
com ela.
Uma onda de ligeireza se apoderou de seu corpo. Tendo tomado a deciso,
parecia inevitvel, como se tivesse estado aproximando dela do momento em
que a viu na oficina de madame Victoire. Casaria com Florence. Ele, Edward
Arthur Burbrooke, duque de Greystowe, tomaria filha do proco por mulher.
Recordou como a pequena dos Bartle se apoiava contra seu joelho. Aquela
lembrana o fez sorrir. Ele e Florence teriam muitos e muito belos filhos.
A nica coisa que tinha que fazer era conseguir que ela chegasse
mesma concluso.
Florence se apressou em subir a estreita escada como se algum a
perseguisse. Sua morada era um pequeno cmodo no segundo andar,
pequeno, mas luminoso. Tinha uma cama, uma cadeira, uma cmoda com
gavetas e um lavatrio com bacia to parecido ao que ela tinha em sua casa
que poderia ter sido seu dobro. Coisas singelas para uma vida singela. No
relaxou os ombros at que se trancou entre eles.
Se equivocou em querer escapar de tudo aquilo, e tinha sido um engano
apontar mais alto do que tinha. Uma garota singela como ela era incapaz de

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navegar sorteando as armadilhas da classe alta.


Era exatamente como havia dito Catherine. Os Burbrooke tinham um
encanto fatal.
Se apoiou na porta, apertando contra a madeira como se queria impedir
que entrassem seus temores. Muito tarde para isso. O perigo espreitava de
dentro. Ao ver Edward, tudo havia retornado, no s as coisas erticas que ele
tinha feito com ela, mas tambm as coisas doces.
Agora recordou como protetor se mostrava com Freddie. Como a tinha
pego pela mo e tinha passeado pela Royal Academy of Arts, fazendo alardes
de propriedade s para mostrar um quadro que admirava. Recordou seus
estranhos sorrisos. Seus cenhos habituais. Como a tinha sustentado contra seu
peito na noite. Como tinham danado na manso dos Vance como anjos
girando sobre uma nuvem. Sentia falta de sua companhia com uma
intensidade que provocava dor.
Com um sotaque de desagrado, deu um golpe na madeira com os punhos
fechados. Aquelas lembranas eram mentiras. O verdadeiro Edward tinha gua
gelada nas veias. O verdadeiro Edward s importava o nome de sua famlia e
pouca coisa mais. Um demnio vestido de nobre.
Mas o beb, clamava seu corao esmigalhado. Um demnio no podia
fazer rir a um beb!
Engoliu com dificuldade e se separou da porta. Edward no era um
demnio. Era um homem, um homem que bem podia se divertir fazendo saltar
a um beb e, ainda assim, no dar um pepino por ela. Certo que ele mesmo
no havia nem sonhado em ter um filho. No teria pensado, por exemplo, que
boa me seria ela, ou como a fascinaria ter uma filha que herdasse seus olhos.
Sua nica preocupao tinha sido engan-la para salvar a seu irmo, um irmo
que claramente no queria ser salvado.
Se mantenha firme, pensou, fazendo seu o conselho de Catherine. Se
mantenha firme, mantenha firme.
Quando suas pernas cederam, o anel de Edward, que ainda guardava
oculto em seu bolso, caiu no cho com um tinido agoureiro.
Apesar de que Lizzie mantinha Edward informado sobre o ir e vir de
Florence, este no tinha podido surpreend-la s desde aquele dia na cabana
dos Bartle. Florence se aferrava a Catherine Exeter como se aquela mulher
fosse um salva-vidas em uma tormenta.
Por isso Edward tinha observado, era justamente o contrrio.
Dia a dia, a amiga da duquesa chupava a vida de sua amada. Roubava seu
fulgor, seus sorrisos, at sua prpria alma. E quem sabia que fantasias teria
contado Imogene? Cada vez que ele arquitetava um plano para que seus
caminhos se cruzassem, Florence parecia mais plida e magra. Se tivesse
pensado como um romntico, at haveria dito que estava sob influencia de um

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encanto.
Estava preocupado com ela. Faria algo para ajud-la e, entretanto, nada
podia fazer. Nada exceto esperar, claro, esperar outra oportunidade para falar,
para toc-la, para convenc-la, de algum jeito, de seus sentimentos.
Comeou a se perguntar se no era ele, com sua perseguio, o
responsvel por essas sombras sob seus olhos. Aquela ideia doa, mas no o
fazia fraquejar em sua determinao. Se fosse verdade, s se devia que a
maldita Catherine Exeter e sua vbora sobrinha se dedicavam a injetar veneno
no ouvido de Florence. Ele podia limpar esse veneno, se s lhe desse uma
oportunidade.
Caso no perdesse a razo antes que a desse.
Pela primeira vez em anos, Edward assistiu aos servios dominicais na
igreja do povoado. Se sentou na ltima fila, observando o chapu inclinado de
Florence sobre seu livro de oraes, sentindo como fechava sua garganta
enquanto aquele menino atrs dela tentava subir pelo banco de madeira. Os
pais discutiram e Catherine Exeter os fez calar, mas Florence se virou para
esfregar o pequeno nariz com o polegar. O sorriso tingido de vergonha que
dedicou aos pais que rompeu seu corao. Edward desejou que fosse assim
fcil fazer que sorrisse para ele.
Se situou de maneira conveniente quando as pessoas comearam a sair.
Alguns murmuravam quando o viam. Greystowe no era to grande para que
no o conhecessem de vista. Alguns homens o saudavam com um gesto de
cabea e algumas mulheres sorriam, mas sobre tudo sentiam curiosidade. Se o
duque tinha necessidade de ir celebrao da liturgia 13, havia uma capela em
sua propriedade. No imaginavam o que fazia ali. Com eles. Na parte posterior
de sua singela igreja.
Edward no se importava com o que pensavam. Florence se aproximou,
com a cabea baixa, fez um gesto que insinuava que o tinha visto. Apertou o
brao com que sustentava o de Catherine e j estava ali, frente a ele. Com um
gesto tranquilo, pegou seu cotovelo. Ela o retirou como se a tivesse queimado.
Florence disse Edward, lutando contra a dor para manter a calma,
tem que falar comigo.
No tem que fazer nada disso disse Catherine.
Edward a ignorou. A multido comeava a se juntar frente a eles na porta.
Tinha uns escassos e preciosos segundos antes que Catherine a levasse.
Florence, por favor. Passou um dedo pela bochecha inclinada, e aquele
calor suave seu fez que lanasse brilhos pelos olhos. Est destroando meu
corao, Florence.
Voc no tem um corao para ser destroado disse bruscamente
Catherine Exeter, mas Florence levantou a cabea. As lgrimas sulcavam seu
rosto e deixavam rastros brilhantes que se entrecruzavam. Tinha o rosto fundo
13

- liturgia = Conjunto das cerimnias eclesisticas.

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como jamais o tinha visto.


Me deixe em paz disse. J no posso continuar suportando isto.
Ele parou, impactado por seu aspecto, por aquela tristeza surda que
adivinhou em sua voz. Era ele quem tinha feito isso? Ele? Antes que pudesse
recuperar a compostura, Catherine puxou diligentemente ela para a porta e a
escada. Edward s atinou a ficar olhando e recuperar o flego.
Vamos, vamos disse uma mulher maior de aspecto rolio, e lhe deu
um palmada no brao. J ver Excelncia, como entra em razo. As jovens de
sua idade no sabem o que lhes convm.
O fato de que encontrasse consolo no contato de uma desconhecida era
uma prova de sua misria.
Se trancou em Greystowe, e dedicou a passear por seu estdio e a
escrever milhares de cartas mentalmente. Ao final, enviou uma e, depois, meia
dzia mais em rpida sucesso. Devolveram-nas todas feitas pedaos. Ele,
sinceramente, ignorava se era Florence quem as tinha destroado. Imaginava
Imogene as lendo e rindo, e nem sequer o importava. No importava a opinio
de ningum exceto de Florence.
Sentia falta de Freddie, e tambm se alegrava de que seu irmo no o
visse nesse estado. No bebia, mas tinha um aspecto que insinuava o
contrrio. Seus olhos estavam irritados por falta de sono, no queixo desenhava
a sombra da barba que nem sequer tinha deixado que Lewis barbeasse. No
podia se concentrar para ler. No podia estar sentado. No podia seguir um fio
de pensamento durante mais de um minuto. De noite, caminhava at o
povoado e ficava na rua sob sua janela s escuras, ansiando v-la com cada
gota de sangue e cada clula de seu corpo.
Outro homem teria subido pela persiana e a teria levado. Edward desejava
ser esse homem. Desejava no temer se Florence gritasse pedindo ajuda. Mas
o que aconteceria se tivesse razo ao pedir ajuda? O que aconteceria se ele
fosse o perigo que Catherine sustentava que era? J no sabia quem era. As
regras que tinham regido sua vida tinham desaparecido.
S havia uma certeza, que amava at a loucura.
Uma manh cinza e triste, quando as nuvens permaneciam suspensas,
pesadas como seu prprio nimo, Lewis e sua tia foram juntos ao seu estdio.
Lewis deixou um garrafo de cidra sobre sua mesa, e tia Hypatia adicionou um
prato de carne ao forno e po. Edward duvidou de que sua tia alguma vez o
tivesse levado a algum um jantar.
Basta j desta auto compaixo sem sentido disse. Eu no sairei
daqui at que coma.
E eu no penso sair daqui at que se barbeie.
Edward os olhou, sua tia e seu criado. A preocupao e a irritao se

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mesclavam em suas expresses. Um pouco de medo pensando em como


reagiriam, mas menos que sua preocupao. Eles sabiam, pensou, com os
olhos queimando. Todos sabiam que ele a amava.
No pode continuar assim disse a duquesa. Tem feito muito mal a
essa garota. Temo lhe feito mal. Mas no comear a emend-lo at que volte
a ser voc mesmo.
Edward olhou as mos, estendidas to grandes eram sobre sua mesa, e
tentou respirar.
Sua atitude simplesmente puro capricho acrescentou Lewis. As
mulheres ficam assim. Ningum deixaria a um cavalo se esconder nos
espinheiros se tivesse medo. Agarraria, o acalmaria e logo o levaria para casa.
No sei como faz-lo ele disse, suas palavras afogadas. No... Ela
no me deixa.
Come ordenou sua tia, empurrando o prato para que estivesse a seu
alcance. Ningum pode pensar bem com um estmago vazio.
Ele ficou olhando a carne, vermelha e com abundante suco, tal como
gostava. A senhora Cook superou a si mesma. Sentiu que a boca enchia
dgua. Cortou uma parte e o jogou boca. Surpreendentemente, comia bem.
Depois do segundo bocado, a cabea comeou a limpar No tm por que
ficar avisou. Estarei bem.
Sua tia entrecerrou os olhos.
Quero ver esse prato limpo, Edward. No vou tolerar dois idiotas em
uma mesma famlia.
Para sua prpria surpresa, Edward sorriu.
Foste muito amvel disse.
Hmf disse a duquesa. Poder me agradecer isso quando essa garota
retorne onde merece.
Ns ainda temos o problema de barbear disse Lewis, e Edward
tambm sorriu a ele.
No era um homem mais sbio do que tinha sido antes, mas ao menos
no se sentia sozinho.
Alimentado, barbeado e banhado, Edward comeou a pensar de verdade.
Tinha que encontrar a chave para conseguir que Florence voltasse. Tinha que
recordar tudo o que conhecia dela. S ento poderia elaborar um plano.
Esperando que chegasse a inspirao, voltou para seus aposentos. Apalpou os
vestidos que tinha abandonado, recordando que aspecto tinha e tinha feito
com cada um deles. Procurou suas novelas e as leu. Afundou uma ponta de seu
leno em seu perfume. Visitou seus lugares favoritos do jardim e bebeu seu
ch preferido. Sumiu nas lembranas, deixando que sua saudade crescesse at
que doesse. Experimentava um prazer perverso, mas indubitvel nessa dor.
Tinha tomado sua resoluo. Nada nem ningum poderiam det-lo.

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Nem sequer ela.


Finalmente, voltou para o pavilho. Ali, reviveu sua noite proibida. Seus
beijos e suspiros, seu bravura e sua valentia. Uma vez mais, a atou entre as
colunas. Uma vez mais, gozou do prazer de sentir suas curvas sedosas. Seus
lbios recordavam, e tambm seu sexo. Deixou que o aroma longnquo de sua
excitao se apoderasse de sua pele, e se abriu a sentimentos que nunca tinha
experimentado. Se atreveu a enfrentar inclusive at o ltimo, o momento de
sua vergonha quando deslizou de seu abrao adormecido e escapuliu como um
ladro. Seu engano no tinha sido am-la. Seu engano tinha sido deix-la ir.
Esgotado mas sereno, se aproximou do banheiro. Como tinha feito naquela
noite, abriu o armrio ndio esculpido e tirou do cofre as cartas de seu pai. As
leu uma atrs da outra, e pouco a pouco nasceu nele um sentimento de
compaixo por Catherine Exeter que jamais teria imaginado. Aquela mulher
tinha amado o antigo duque, at a loucura, temerariamente, com toda a
inocncia plena da juventude. E ento, em sua inspeo do segundo monto,
descobriu algo inesperado. Deixou escapar um grunhido quando se deu conta
do que era.
Pobre imbecil pensou de uma vez desconcertado e horrorizado. Pobre
estpido, imbecil egosta.
Stephen Burbrooke tinha amado Catherine. No a tinha metido em uma
caixa e esquecido. Tinha o escrito, todos os anos, no aniversrio de sua
despedida. Tinha entregado seu corao, expressando uma intensidade de
emoes que Edward jamais tinha percebido. Dizia que estava perdido sem ela.
Que se sentia um homem s pela metade. Ela era sua alma. Ela era tudo o que
nele tinha sido verdadeiro e bom.
Mas nunca enviou as cartas. Nem sequer uma. Tinha tomado sua deciso.
Se casou com a me de Edward, a filha do duque. Teve dois filhos e trouxe
brilho no nome da familiar. Sofreu em um rancoroso silncio, mantendo a todos
a distncia, entesourando seu amor por uma mulher que acreditava que ele
tinha banido de seu corao. Quantas vidas teria prejudicado ao pr sua honra
por cima de seu corao? Certamente, a de sua mulher. Seus filhos, sem
dvida. E tambm, suspeitava Hypatia. E Catherine. Tinha prejudicado sua
prpria vida. Quem sabe o grande era a lista? E para que? Para merecer a
saudao de outro duque? Para um convite anual a corte?
Edward estremeceu e sentiu um calafrio que percorria sua coluna.
Os pecados de seu pai bem poderiam ter sido os seus.

Capitulo 15

Acreditando que tinha encontrado a chave, Edward no tinha pressa em

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utiliz-la. Catherine e sua sobrinha tinham feito a sua famlia muito mal para
isso. Jogou com seu caf da manh enquanto possveis solues desfilavam por
seus pensamentos. Finalmente, muito nervoso para continuar comendo, se
preparou para partir. Sentia como se seu futuro dependesse daquele dia. Um
passo em falso e sua vida acabaria.
O cu estendia claro e azul, sobre os familiares atalhos que conduziam ao
povoado. Edward se iou balanando as pernas por cima de paredes de hera de
escassa altura e cercas fechadas, como se esgotar-se fora um imperativo para
seus nervos esticados pela apreenso. Na distncia, os campos j regados
pelas chuvas floresciam, com um impulso to vigoroso como se crescessem
vidos de cair sob a foice dos colhedores. Tendo saudades do calor para
acalmar seus nervos, voltou o rosto para o sol. Tinha as cartas de seu pai no
bolso de sua jaqueta de vero, um objeto enrugado que estava acostumado a
usar quando colaborava nos partos dos animais ou nos trabalhos dos
estbulos. O tecido era de cor tabaco desbotado, e era to antigo que Edward
no recordava quando o tinha comprado. Sua camisa era um objeto corrente,
sem gravata, e suas calas estavam a ponto de se rasgar nos joelhos.
Tinha a inteno de expor sua demanda o mais humildemente possvel,
vestido como um homem e no como um nobre.
Quando chegou na casa, Catherine estava no jardim arrancando matos. A
diferena do que acontecia com Florence, as margaridas pareciam prosperar
sob seus cuidados.
A mulher olhou por debaixo da beira de um velho chapu de palha, a boca
torcida com gesto de contrariedade, mostrando uma pele que sob a brilhante
luz do dia, acusava os anos. Edward teve que lutar contra um impulso de
antiga animosidade. Aquelas rugas no eram todas obra de Catherine. A
mulher tinha motivos para cultivar essa amargura dela, pelo menos a princpio.
Mas uma vez que tinha decidido alimentar seu ressentimento, a
responsabilidade pelas consequncias eram dela.
Bem? perguntou, lanando um rpido olhar de desprezo ao traje de
Edward. No se pode dizer que no est vestido para trabalhar na merda.
No acredito que Florence tenha necessidade de continuar escutando suas
cantilenas14.
Edward fez um esforo e conseguiu dominar seu gnio.
com voc com quem vim falar. a respeito de meu pai.
Seu pai. Catherine fincou a p na terra e levantou com a dificuldade
prpria de seus anos. Tinha as luvas e o avental manchados de barro. No h
nada que voc possa dizer sobre Stephen Burbrooke que eu queria escutar.
O que aconteceria se eu pudesse demonstrar que ele jamais a
esqueceu? Que a amou toda sua vida?
O rosto de Catherine se endureceu.
14

- cantilenas = Palavreado astucioso para iludir, enganar.

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Seria um excelente truque, mas tambm seria totalmente esprio.


Agora, se me perdoar, milorde, tenho que me ocupar na lavagem das roupas.
Em duas grandes pernadas, Edward se plantou entre ela e a porta.
Tenho provas disse. Tenho cartas que ele escreveu todos os anos
at que morreu. Cartas de amor, Catherine. Meu pai no era o homem que
voc pensava. Em seu corao jamais foi indiferente.
A anci entrecerrou os olhos at que no foram mais que duas linhas de
gelo nebuloso.
No me cabe dvida de que inventou alguma histria com que quer me
convencer para que lhe d outra oportunidade com Florence. Entretanto, o fato
que ela no deseja absolutamente falar com voc. E eu tampouco. Agora, me
deixe passar ou me verei obrigada a chamar os guardas.
Dado que a polcia de Greystowe estava financiada em grande parte pelo
duque de Greystowe, a ameaa no era conveniente. Sem prestar ateno,
Edward tirou uma das cartas e a desdobrou sobre o peito, ficou parado frente a
Catherine.
Suponho que reconhece sua letra. E talvez esse apelativo ntimo.
<<Meu anjo mais querido>>
Mentiras ela cuspiu. Voltou para um lado o rosto para no olhar a
carta como se esta fosse a cabeleira de Medusa. Voc tem a mesma lngua
viperina que seu pai.
Talvez prefira que a leia? ele sugeriu. Pela maneira em que ela
pestanejou, ele soube que sua oferta no era recebida como um favor. No
importava. Por muito que, em sua opinio, Catherine merecesse ser
marginalizada, e por muito cmoda que ela tivesse chegado a se sentir com
essa suas ideias sobre a famlia dos Burbrooke, no podia consentir que seus
enganos persistissem. Eram enganos que se situavam entre Florence e ele, e
teriam que ser destrudos. Deu a volta na carta para ler, escutando em cada
uma das floreadas frases o fantasma de um pai que nunca tinha conhecido.
<<Ontem comeou, caminhei at o poo, recorda nosso poo? E
pensei em voc. Como rabiscou nossas iniciais na pedra quando tnhamos doze
anos. Foi uma criatura mgica, uma mescla de beleza e travessuras, como a
luz do sol que danava sobre a gua l embaixo. Meu corao logo conhecia o
desejo e, mesmo assim, sentia que comeava a nascer pra voc. Me dava
vontade de me envolver a seu redor, te levar dentro de mim atravs da
escurido. Meu anjo mais querido temo que tenha esquecido esses dias, mas
eu nunca os esquecerei. Aquele tempo de inocncia foi nico conheci que a
alegria.>>
Enquanto Edward lia, Catherine levou as mos ao peito e afundou os
ombros para frente, como se quisesse se proteger de um golpe. Ele pensou que
suas palavras chegavam, mas assim que acabou de ler, ela explodiu.
Bastardo! exclamou, querendo arranhar seu rosto. No deixarei que

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seja tua. No deixarei!


Foi tal a surpresa diante do ataque que, ao retroceder, Edward quase caiu
sobre uma sebe de boj. Rapidamente, Catherine chegou porta. Ele deu um
salto para que no alcanasse para fechar, mas ela deu uma portada se
apoiando com todo o corpo na porta antes que ele chegasse. Escutou virar
freneticamente a chave e seguido, o ferrolho.
Por todos os infernos, pensou. Ele no colocou a prova, pelo menos no
ela, no desta vez.
Sem parar para pensar, correu at a janela do salo e deu um cotovelada
no vidro. Este se rompeu ao primeiro intento. Ouviu um grito feminino e logo,
rudo de pegadas que corriam. Catherine tentava escapar a sua ira.
Que corra, pensou, sentindo uma determinao como um ferro recm
forjado. Tirou a bota e a utilizou para aumentar o buraco. Caiu o vidro quebrado
e uma parte da madeira. A verdade chegaria nos ouvidos dessa mulher embora
tivesse que meter pela garganta.
Como se sua vida dependesse disso, e com o cotovelo tremendo, voltou a
calar a bota, envolveu a mo com a jaqueta e subiu pela janela quebrada. No
interior, lanou a um lado a jaqueta com um gesto de impacincia, passou por
cima de um horrvel sof cor castanha e verde, sem o menor remorso por
deixar rastros de lodo. Um segundo grito o saudou sua entrada. Aquela no era
a voz de Catherine. Quando seus olhos se acostumaram penumbra da sala de
cortinas fechadas, viu uma criada plida encolhida como uma vitela
atemorizada que tinha procurado um incerto refgio depois de um clavicrdio.
Onde est Florence? perguntou. Sua tolerncia pelas sutilezas
femininas se acabou.
A jovem, horrorizada, assinalou para o teto.
No desceu de seu quarto est manh. Nem tampouco ontem.
Edward apertou os dentes e subiu a grandes pernadas pela escada. Aquilo
era um pecado mais que atribuir a Catherine. Ter acabado com a vontade de
viver que to arduamente Florence se forjou.
Florence! rugiu, sem saber em que porta golpear. Florence, sai de
uma vez por todas aqui fora!
A viu aparecer com o flego sufocado. Era evidente que a tinha pego se
penteando. Os cachos castanhos caam sobre os ombros e as costas, at
chegar cintura, to suave como a seda brunida. Tinha o rosto plido e
inchado, mas estava vestida.
Edward disse. Com a mo que sustentava a escova, quis cobrir a
parte de pele por cima do pescoo. O que faz?
Ele no perdeu tempo, pegou imediatamente as plidas bochechas entre
as mos. Tinha a pele fria. Embora aquilo fez sua inquietao aumentar,
aproximou seus lbios curva de uma sobrancelha.
Florence disse, e sua voz soou brusca devido intensidade de seus

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sentimentos. Te amo tanto que me envergonho. Quero que venha para casa.
Quero te fazer feliz.
Ela franziu o cenho. Respirou fundo para falar, mas a dvida pareceu a
silenciar. Sofrendo por sua confuso, Edward acariciou com os polegares o
rosto suave como de um beb. Confia em mim, amor, pensou. Confia em mim.
Olha, olha, olha interrompeu uma voz que ele teria desejado no ouvir
. Olha quem veio a reclamar seu ltimo prmio. Com o rosto rosado pelo
sono e suas malignas intenes, sua antiga amante saiu do segundo quarto.
Usava um vaporoso vestido de noite de cor rosada geleira.
Voc no se meta nisto, Imogene.
A conhece? perguntou Florence com um fio de voz.
Ele amaldioou a estupidez de sua lngua. Tinha suposto que Imogene j
tivesse revelado seu srdido passado. Ao que parece, esteve guardando a
grande revelao para uma ocasio especial. Agora tinha chegado essa
ocasio. Cruzou os braos e sorriu.
Edward conhece muitas mulheres disse, os olhos entrecerrados com
uma expresso de prazer. Mas, cuidado, s no sentido bblico. No dorme
toda a noite se o deixar. Sim, essa a verdade. um grande garanho, nosso
Edward. Sabe como murmurar essas doces palavras que no significam nada, e
logo fornica com as damas at as fazer gritar.
Cala essa boca Edward advertiu, embora sabia que ela o ignoraria. O
olhar de Florence ia de um a outro com olhos esbugalhados. Ao se precaver
disto, e desfrutando disso claramente, Imogene dirigiu um grande sorriso a
Florence.
J fez o numero do amo? perguntou, e com sua unha enorme roou a
manga tremente de Florence. O faz muito bem. Muito chefe da manada de
lobos disse e fingiu burlosamente uma voz masculina. Devo te possuir,
amada. Nem pense em resistir!
Era uma hiptese muito ardilosa, pois Edward tinha tido esse
comportamento com ela em uma s ocasio. Certamente teria tirado a conta
pelas datas e chegado concluso de que ele acreditava em Florena para agir
dessa forma. Do qual Florence, certamente, no sabia nada. Seu rosto parecia
to quente como, efetivamente, estava ao toc-lo. Com um gesto nervoso,
Florence esfregou os pulsos e Edward soube que nesse momento recordava as
ataduras de veludo. Maldita seja Imogene, pensou em fazer Florence acreditar
que aquilo no tinha nada de especial.
No disse . Nunca com ningum mais que voc. a nica mulher
que amei.
A risada de Imogene tinha o sabor do limo.
Meu Deus, querido. Deve estar sofrendo um zelo horrvel para dizer algo
como isso! A emoo de roubar seu irmo menor deve ser mais atraente do
que eu acreditava.

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Edward se negou a recolher a luva da insinuao. Sem fazer conta,


agarrou Florence pelos ombros. No importava quem o escutasse ou o que
pensassem. Tinha que chegar a Florence embora tivesse que implorar de
joelhos.
Eu te amo disse com voz rouca e suave . Quero me casar contigo,
se voc me quiser. Quero compartilhar o nosso futuro juntos.
Ca... se casar comigo? Florence balbuciou, justo quando Catherine
subia as escadas. Edward ficou tenso. A velha bruxa devia ter se recomposto
do susto ao v-lo irromper na casa. Ou possivelmente pensava que sua
sobrinha necessitava reforos.
Viu? disse, obrigando Florence a desviar o olhar. Agora veja quem ?
Minha Imogene tem razo. Um diamante na ponta de um monto de carvo. Os
homens se convertem em cachorrinhos quando ela entra em um salo. Se
mentiu a ela, por que no mentiria a voc?
Mesmo quando Edward em seu foro interno j a tinha banido ao inferno,
fez um esforo por dominar seu gnio. Abusar de uma anci no ajudaria em
nada a sua causa.
Jamais menti a Imogene disse. E agora no minto a voc. Leia as
cartas, Catherine. Meu pai a amava. Assim como eu amo Florence. A nica
diferena que eu no sou to tolo para deix-la escapar.
Se produziu um pesado silncio no corredor, os trs fazendo proviso de
seu engenho para a prxima frase na batalha pela confiana de Florence. Para
surpresa de todos, foi ela a primeira a falar.
Mentiu para mim disse. E comeou a faz-lo desde o dia em que
nos conhecemos.
Observou que Edward empalidecia diante de suas palavras trmulas, e se
perguntou de onde tinha tirado a integridade para as pronunciar. Seu corao
era um tumulto de raiva e confuso. Apesar de sua acusao, acreditava de
verdade que ele a amava. No era o tipo de homem que falasse facilmente de
seus sentimentos a menos que fossem genunos, certamente no em pblico. E
embora tivesse duvidado disso, seu evidente sofrimento a teria convencido.
Mas tambm acreditava que tinha dormido com Imogene. A bela e polida
Imogene, cujos encantos ela no poderia chegar a igualar em mil anos. Sim
Edward se casaria de verdade com ela, mas Florence no se enganava
pensando que poderia guard-lo s para ela. Algum dia, cedo ou tarde, outra
Imogene se deslizaria em seu leito.
O corao pesava como se j tivesse comeado a cair em pedaos.
Florence ele murmurou, com expresso atormentada. Queria me
retratar. No sabia o dano que faria a voc. Mas, juro isso, juro pela tumba de
minha me que farei todo o possvel para compensar isso.
Freddie ter que encontrar seu prprio caminho. Voc foi feita para mim.
Ns dois sabemos.

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Antes que Florence pudesse responder, Imogene aplaudiu com gesto


pausado e depreciativo.
Bravo, querido. Deveria haver se dedicado aos palcos.
Nada mais que insensatezes disse bruscamente sua tia. Vm,
Florence, no tem por que escutar as mentiras deste vagabundo. Ns a
protegeremos. Sabemos o que o que mais te convm.
Florence dirigiu um olhar, logo a Imogene, e foi como se desprendesse um
vu de seus olhos e esclarecesse sua viso. A nenhuma das duas preocupava
proteg-la. S importava fazer mal a Edward. Catherine queria vingana pelo
pai de Edward, e Imogene porque sua relao tinha terminado. Das duas,
talvez Catherine tivesse um pingo de sinceridade mas, para falar a verdade, as
duas estavam cortadas com a mesma tesoura. As duas preferiam ver o mundo
atravs dos olhos da amargura.
Se Florence aceitasse a oferta de amparo de Catherine, talvez acabaria se
convertendo em uma cnica, como sua sobrinha? Talvez se negaria a acreditar
no amor quando este a estava olhando no rosto?
Florence Edward, implorou devolvendo realidade, a nica coisa que
peo uma oportunidade.
Uma oportunidade. Uma oportunidade para amar e perder como o homem
que a tinha criado. Florence fechou os olhos. Sabia qual teria sido a eleio de
seu pai. Sabia que no teria renunciado felicidade para evitar a dor. Apesar
de toda sua tristeza, tinha amado sua vida, seu trabalho, e a tinha amado a ela
com toda sua alma. Ela tinha o preo de viver com segurana, de se guardar
da mordacidade e a desconfiana. Catherine e Imogene viviam a metade da
vida que poderiam ter tido, e menos da metade das alegrias. Seu pai teria
querido algo melhor para sua filha, ainda seu risco de que fizessem mal.
Olhou Edward com o corao pulsando com fora, tentando que sua
confiana sasse superfcie.
Sim disse, deslizando os braos ao redor de seu pescoo. Sim, por
favor, me leve para casa.
Ele a estreitou com tanta fora para faz-la ranger, com a fora suficiente
para lhe dar calor de ps cabea.
Beeem aplaudiu uma voz aguda no fundo da escada.
Florence olhou por cima do ombro de Edward. Lizzie tinha estado
escutando, junto com Bertha, a criada de Catherine.
Comearei a fazer as malas disse Lizzie, subindo rapidamente a
escada.
Eu te ajudarei secundou Bertha, subindo pesadamente atrs. Nos
olhos tinha um brilho que Florence jamais tinha visto, um brilho bem
desafiador. Florence ocultou seu sorriso no pescoo de Edward e esperou que
Greystowe tivesse uma habitao para uma criada a mais. Suspeitava que
Bertha no demoraria para ficar sem trabalho.

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Se arrepender advertiu Catherine quando os quatro desceram com


seus pertences e a prxima vez, no estarei aqui para te acolher.
Como uma sombra mais discreta que sua tia, Imogene observava da porta
de seu quarto.
D minhas saudaes a Freddie disse, com um ronrono de voz.
Florence no pde impedir um estremecimento diante do tom meloso de
sua ameaa.
Edward no se lembrou das cartas de seu pai at que tinham andado um
bom trecho pela rua. Ainda conservava o pacote na jaqueta, que tinha deixado
jogado entre os vidros no cho do salo. Vacilou por um momento, e logo
seguiu decididamente seu caminho. Tinha levado essas cartas para Catherine.
Por isso a ela tocava, podiam ficar ali. Talvez as lesse. Ou as lanaria ao fogo.
Aquilo no importava nem um pouco, sempre e quando jamais voltasse a v-la.
Tampouco confiava em que pudesse ser to afortunado.
Olhou seus acompanhantes. Se pensar nesse lugar de que tinham
escapado, sua atitude era estranhamente apagada, e pestanejavam sob a luz
do sol como um mao de prisioneiros que abandonaram seu isolamento. Sups
que seria o impacto emocional. No acontecia todos os dias de algum ir o lado
perverso da natureza humana se expressar dessa maneira. Por sua parte,
Florence caminhava a uns metros dele, no o bastante longe como para que
sua atitude parecesse um insulto, mas no o bastante perto para toc-la. As
duas criadas caminhavam atrs, sussurrando furiosas, ocultando o rosto com
as mos, um par to dspar como Edward jamais tinha visto, embora
parecessem ter se transformado em amigas de alma.
Sim, Bertha poder trabalhar para mim afirmou, lanando um olhar a
suas costas.
Os murmrios se converteram em risadinhas. Edward sorriu. Assim parecia
melhor.
Obrigado, lorde Greystowe! disseram as duas jovens ao unssono.
Animado pela mudana de humor, tentou segurar a mo de Florence. Ela
se sobressaltou com seu contato, mas o deixou sustent-la. Seu calor era mais
doce que a luz do sol, sua cercania era um blsamo para sua alma. Se
perguntava como algum podia dar essas alegrias por sentado. Entretanto,
Florence no estava to feliz como ele.
Me sinto como uma tola exmia disse, em voz baixa e envergonhada
. No acreditei quando me advertiu a respeito de Catherine Exeter.
No tinha razo alguma para acreditar em mim ele disse. E muitas
razes para no me acreditar.
Entretanto, deveria ter visto...
Ter visto o que suas amigas mais velhas no viam? Sabe Hypatia no
uma tola. Sabendo que Florence precisava se sentir mais segura, a conduziu

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ao outro lado da estrada para que se sentassem em uma parede de pedra. Os


campos se estendiam a seu redor e as ovelhas pastavam em rebanhos. Os
campos de gros se agitavam com a gua sob a brisa do vero. As duas jovens
criadas trocaram um sorriso cmplice quando Edward fez um sinal para que
seguissem. Quando Florence se sentou a seu lado, acariciou todo o
comprimento da cabeleira solta. O privilgio de um marido, um privilgio que
esperava logo fosse dele.
Aquilo era verdade? ela perguntou. Das cartas de seu pai?
Sim.
Que triste ela disse, colocando as mos entre os joelhos.
Sim ele disse com voz seca. Uma histria instrutiva.
Florence no sorriu.
Acredita que algum dia as ler?
Ele se perguntou por que importaria isso, mas respondeu.
No sei. Pode ser que no seja capaz de confrontar a verdade. Pode ser
que o dio que sente por meu pai seja o nico que d sentido a sua vida.
Tambm ensinou Imogene a odiar aos homens, sabe. Ao menos a pensar
que superior a eles.
Edward sorriu.
Suponho que aquela uma lio que, com sua vaidade, Imogene estava
predisposta a acreditar disse, e alisou o cabelo detrs da orelha. Temos
que falar delas? Preferiria muito mais falar de ns. Por exemplo, no me disse
sim se casar comigo.
Queria faz-lo ela murmurou, embora evitasse seu olhar.
Mas? acrescentou ele, o mais tranquilamente possvel. Quando tentou
olhar o rosto, ela afundou a cabea entre os ombros. No pode dizer que no
me ama, Florence. Vi em seus olhos.
Te amo ela disse. Sim sabe que te amo.
Seu corao se inchou ao escut-la pronunciar essas palavras, embora j
soubesse que aquilo era verdade.
Mas? insistiu.
Mas tudo to novo. Aconteceram tantas coisas nos ltimos meses.
Deixar Keswick, e logo Freddie, e Catherine e, ah, difcil entender tudo.
Acredito quando me diz que me ama, mas me pergunto... Respirou profundo
para fazer proviso de valor. Tenho que me perguntar quanto tempo durar.
J entendo disse Edward. E era verdade que entendia perfeio.
Seria necessrio algo mais que bonitas palavras e promessas para desfazer o
dano infligido.
Consciente de que havia tocado seus sentimentos, Florence entrelaou os
dedos em um n entre os joelhos. No queria feri-lo, mas tampouco podia
retirar suas palavras. Ela no voltaria a mentir, nem a si mesmo nem a ele.
Pode ser que Imogene tivesse exagerado a verdade, mas Florence sabia que ao

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menos uma parte do que tinha contado sim era certo. Edward era um homem
acostumado a tomar seus prazeres. Florence o tinha vivido em carne prpria.
Dado que ela tinha feito o mesmo, no podia julg-lo por isso. Entretanto, sim
podia ter medo.
Permaneceram sentados no frio enquanto uma carreta carregada de
frangos passava lentamente a caminho do povoado. Ao contrrio de seu dono
calvo, o cavalo levava um chapu na cabea que sacudia acima e abaixo. O
condutor os saudou, e Edward devolveu o gesto elevando a mo. Pela
familiaridade daquele intercmbio, Florence entendeu que o homem no tinha
reconhecido o seu duque. Sem se dar por insultado, Edward deixou descansar
os antebraos sobre os joelhos.
Florence disse, uma vez que se desvaneceram os tombos e chiados
da carreta. J sei que no fui o que deveria ter sido para voc, nem como
cunhado nem como amante. Menti quando teria que ter sido sincero. Fui uma
tormenta quando teria que ter sido um refgio. Se me deixar, isso sim, a partir
deste momento queria ser seu amigo. Queria ter a oportunidade de ganhar sua
confiana.
Sem virar a cabea, estendeu sua mo para ela, com a palma para cima,
os dedos ligeiramente curvados. Ela sabia que ele no fazia essa oferta
ligeira. Tinha o brao tenso e a espiava pela extremidade do olho. Florence
suspeitou que se o rechaasse, talvez no voltasse a tentar.
Conteve a respirao ao mesmo tempo em que ele continha a sua. Estava
quase segura de que era capaz de dar o que ele queria. Sabia que no podia
negar a tentar, no quando ele tinha pedido seu perdo com tanta humildade.
Com a sensao de que dava um salto para o abismo, ps sua pequena mo
sobre a sua, enorme. Ele entrelaou seus dedos com os dela, quentes e
seguros e ligeiramente midos. Sua mo falava de uma vez de fora e
vulnerabilidade. Uma mo sincera. Uma mo amante. As sensaes que
inspirava eram to capitalistas que Florence teve que fechar os olhos.
Lentamente, como se Florence pudesse se arrepender, Edward ps a mo dela
sobre seu joelho.
To pequena murmurou acariciando o dorso com gesto de adorao
. E, entretanto, nesta mo sustenta meu corao. Aquelas palavras a
sobressaltaram, assim como o sentimento que intuiu nelas. Piscou e abriu os
olhos para procurar seu rosto, mas ele se limitou a sorrir e desviou o olhar.
Edward no parecia estar mais preparado que ela para se habituar a este novo
duque, a esse homem mais amvel.
Vamos ele disse, a empurrando brandamente para que se levantasse
. Quero te levar para casa.
Florence no tinha a menor ideia do que a esperava quando chegassem.

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Captulo 16

Passavam as horas no relgio de p em um canto da sala de jantar,


medindo o silncio, segundo por segundo. Com os nervos to tensos como a
corda do pndulo, Edward observava Florence brincar com um pedao de
cordeiro e as ervilhas em seu prato. Apesar de Florence estar com a cabea
calculadamente oculta, ele duvidava que tivesse provado mais de uma dzia
de bocados. Ele mesmo no estava especialmente faminto. Ele forou a engolir
a comida para dar bom exemplo.
Florence ainda conservava certa palidez no rosto, como rastro do grave
transe vivido. Se tivesse feito caso a ele, em realidade, senhora Forster
tambm, ela teria tido que servir essa comida na cama. Florence tinha resistido
com seu queixo alto, um trao que ele tinha chegado a admirar tanto como a
temer.
No que eu esteja completamente fraca havia dito Florence.
Acredito que posso me vestir e descer para jantar.
Nenhuma de suas afirmaes para assegurar que ele no acreditava de
tudo, havia enfraquecido, ele tinha desistido de sua inteno. Sua atitude
alarmou a Edward. Temia que, querendo se redimir por ter procurado refgio na
casa de Catherine Exeter, Florence rechaaria o refgio que oferecia a ela.
J tinha falado com tia Hypatia. Consultado, de fato, pensando que ela
devia saber mais que ele a respeito das mulheres. Hypatia tinha sorrido e dado
umas palmadas na mo, como se realmente possusse um segredo.
No somente voc em quem desconfia disse. Tambm desconfia
de si mesmo, de seus prprios julgamentos. Se quiser que se sinta menos
vulnervel, voc tambm tem que se fazer mais vulnervel.
Mas Edward no sabia como um homem podia ficar mais vulnervel
pedindo mulher que amava que se casasse com ele.
D tempo a ela aconselhou sua tia para acalm-lo. J pensar em
algo.
Devido a este dilogo, agora ele e Florence eram os nicos comensais
sentados a grande mesa de mogno, posto que tia Hypatia havia anunciado
uma conveniente enxaqueca. Os pratos foram disposto adequadamente a
ambos os lados da mesa, para que Florence no se sentisse pressionada.
Apesar da distncia entre eles, Edward nunca tinha estado to consciente de
sua presena. Cada vez que movia as pestanas, algo se agitava em seu
corao. Os movimentos de suas mos eram mais erticos que um tableau
vivant15. Usava um dos vestidos comprados por Hypatia, um vestido de seda
celeste com adornos de encaixe cor marfim. As velas no enorme centro de
mesa faziam danar as sombras na fenda de seu decote, sombras que
15

- tableau vivant = pintura viva

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alimentavam a dor que sentia Edward nas malhas de sua virilha.


Desejava saber o que causava aquele rpido vaivm de sua cremosa pele.
Eram os nervos? O medo? Ou acaso ela tambm pensava na noite que se
abatia sobre eles?
Tinha declarado seu amor. Tinha pedido que se casasse com ele. Aquilo
no deveria ter provocado seu hermetismo. Teria que ter esclarecido sua
relao. Teria que hav-los aproximado.
Impaciente diante daquilo que parecia um beco sem sada, Edward se
levantou. Florence elevou o olhar. Como sempre, sua beleza provocou nele um
encolhimento do corao, ainda mais agora, porque tinha um aspecto to
magra e frgil. Apertando os dentes, segurou a taa de vinho e seu prato.
Aproximarei um pouco disse, com um tom mais agressivo do que era
sua inteno.
Florence se limitou a assentir com um gesto de cabea e continuou
brincando com as ervilhas nos dentes do garfo.
Murmurando algo em surdina, Edward se sentou junto a ela. Com um
gesto apontou o prato ainda cheio.
A senhora Cook se sentir mal se no comer.
Florence fez uma careta e deu uma dentada. Edward no estava satisfeito.
Tem que recuperar suas foras insistiu. No tem bom aspecto.
Por alguma razo, aquilo a fez sorrir. Para surpresa de Edward, Florence
estendeu a mo e alisou seu cabelo, o penteou brandamente ao redor da
orelha. Edward podia contar com os dedos de uma mo as vezes que ela o
havia tocado por iniciativa prpria. Sentiu que ficava rgido, sentiu que o flego
ficava apanhado nos pulmes. Um estremecimento nasceu do contato com sua
mo, e o efeito daquela simples carcia foi devastador. Edward quis estend-la
sobre a mesa, levantar o vestido e penetr-la com seu pnis ardente. Queria
afundar os dentes na carne. Queria possu-la.
Mas se fizesse isso, o mais provvel que a assustasse.
Esse o Edward que conheo ela disse, ligeira e com um indcio de
sorriso. Sempre um diplomtico.
Florence deslocou a mo de sua cabea e seus ombros e logo deu uns
tapinhas no antebrao atravs da manga de sua jaqueta. Agarrou seus dedos
antes que ela pudesse separar de tudo. Florence esticou o brao, mas ele no a
soltou. O desejo pulsava nele no interior, to insistente que sabia que no
poderia cortej-la como era devido. Havia tocado seus segredos, tinha provado
o mel de sua necessidade. No podia seguir atuando como um cavalheiro, no
quando recordava os prazeres que poderiam compartilhar.
Te desejo disse, com voz rouca. Quando ela levantou o olhar, viu seus
olhos iludidos e quase exagerados. Temendo o que tinha lido neles, Edward
deslocou seu olhar curva acetinada de seu lbio inferior. Sentiu que o pulso
pulsava na tmpora, quase to forte como o que palpitava entre suas pernas.

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No estava seguro de que devia pronunciar essa confisso, mas as palavras


pareciam brotar sozinhas de seus lbios. Tenho uma dor dentro de mim,
Florence, uma fome que ningum exceto voc pode saciar. No sei quanto
poderei esperar para que aceite minha proposta.
Quis se amaldioar quando ela entendeu suas palavras. A boca de
Florence se torceu em um pequeno bico.
No tem que se casar comigo disse s para que me meta em sua
cama.
Ele se reclinou para trs em sua cadeira, sem lhe soltar a mo, tentando
furiosamente esclarecer as idias. Essa era a ltima resposta que tinha
esperado. Acaso Florence no tinha escapado porque ele no queria se casar
com ela?
Florence disse, eu no faria algo assim. Eu gostaria de nos casar
rapidamente, sim, o mais rpido possvel, mas no a trataria como se fosse
uma prostituta. Quero dizer, sei que ns... Sua voz se apagou quando
recordou aquela noite no pavilho. Sei que compartilhamos experincias que
possivelmente no devssemos, mas agora as coisas so diferentes
Voc no entende ela disse, sacudindo a cabea.
Ento, me diga amor ele pediu, e roou seus ndulos com um beijo.
Me Diga.
Como se ela no pudesse de uma vez responder e olh-lo aos olhos, fixou
seu olhar na mo que tinha sobre o colo. Seus peitos se elevaram
sedutoramente com sua respirao.
Aquela noite disse, quando me buscou, quando nos demos
mutuamente prazer, disse a mim mesma que s desejava saber como se sentia
ser desejada. Tinha a esperana... Vacilou e se sacudiu a si mesmo. Depois,
tinha a esperana de que me tinha convertido em algo mais para voc, que me
pediria que fosse sua esposa.
No te equivocou ao pensar nisso. Deveria ter pedido isso.
No. A mo que tinha no colo se uniu a que ele sustentava. Acariciou
os minsculos plos do dorso do punho, fazendo sua pele arrepiar. Falar seria
suprfluo. E ento retirou as duas mos. No isso o que quero dizer. O que
quero dizer que antes que... fizssemos o que fizemos, eu no pensava em
as coisas eram adequadas. De verdade, no me importava. Vi o dano que se
pode infligir quando se vive segundo as expectativas da sociedade. O mal a
Freddie, a seu pai. Ento, era muito tmida para romper as regras. Agora j no
estou to segura de que as regras importem.
Edward pegou o lado do pescoo e a fez virar o queixo com o polegar.
Sim que importam amor. Aquelas regras a maneira que temos de nos
honrar um ao outro. A maneira em que mostramos nosso respeito.
Ela jogou a um lado o queixo.
Disse que se envergonhava de me amar.

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Por um momento, suas palavras o privaram da faculdade da fala. Eu


no disse isso. No poderia ter dito isso.
Mas o disse. Quando foi me buscar na casa de Catherine, disse que me
queria tanto que tinha vergonha. Quando Florence cruzou seu olhar com o
dele, seus olhos tinham um rebordo de lgrimas, lgrimas que brilhavam como
esmeraldas sob a luz fugidia. Sigo sendo a filha do proco, Edward. No
tenho nenhum encanto, no sou rica. S sou singela e tmida e pobre. Se casar
comigo no acrescentar brilho no nome dos Burbrooke. Tampouco ganhar o
respeito de ningum. Sei que me quer esta noite, mas quando se cansar de
mim, acaso no preferir no estar casado?
Pelo amor de Deus! ele exclamou, completamente surpreso. Ser
que no me ouviu hoje? No acredita que aprendi com os enganos de meu pai?
Ela lanou uma labareda de fogo pelos olhos.
Acredito que quer dormir comigo, e que seu maldito sentido de honra
exige que sejamos marido e mulher.
Meu maldito sentido de honra no tem nada que ver. Meu Deus,
Florence, faz poucos dias pensava que queria que se casasse com Freddie e se
deitasse comigo.
Reconheo que me equivoquei ao pensar nisso ela reconheceu,
embora reticente.
Tambm te equivoca nisto. A agarrou pelos ombros, tentado sacudi-la
para despertar algum sentido nela. Quero me casar contigo porque te amo.
Porque enche um espao dentro de mim que ignorava que estava vazio. Porque
me faz feliz. Sustentando sua mo. Vendo como fascina a um cachorrinho ou
um beb. So coisas que me procuram a satisfao maior que conheci. No
posso imaginar minha vida sem elas. No quero imaginar minha vida sem elas.
Alm disso, no deixarei de te amar. Pode tirar essa insensatez da cabea
agora mesmo.
Ela se ruborizou, mas a maneira como mordeu o lbio disse que ainda
resistia.
So belas palavras disse Florence. Mas acho difcil acreditar que
realmente as diz de todo corao.
A frustrao se retorceu nele como um grunhido tenso e desesperado.
No acredita porque menti antes?
Possivelmente no acredito porque em realidade no sou ningum
especial. OH, Florence. Edward soltou os ombros para acariciar o rosto.
incrivelmente especial.
Florence tremeu o queixo, e logo ficou firme como em atitude de desafio.
Sou uma bonita garota do campo, nada mais. Uma atrao breve e
animal. No sou nenhum diamante. No poderia colocar aos homens no bolso
nem que quisesse.
Edward amaldioou a lngua de cobra de Catherine, e estampou um beijo

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em seu cenho enrugado.


Catherine distorceu os fatos para sua convenincia. A verdade que
deixei Imogene porque ela no era voc, porque sabia que jamais chegaria a
meu corao como voc o tem feito. No h nada de breve no que sinto. E se
alguma vez algum me colocou no bolso, essa pessoa foi voc.
Uma lgrima pendurava da pestana inferior de Florence. Quero acreditar
em voc sussurrou. Quero acreditar com tanta vontade que me di.
Ento acredite ele disse, acredite no que te digo. Levado de um
impulso repentino, se levantou e a convidou a se levantar de seu assento.
Vem comigo.
A confuso de Florence era visvel. Aonde vamos? inquiriu.
Ele mesmo apenas sabia. Comeava a ruminar uma idia, repentina e
nebulosa, uma idia que poderia demonstrar quo comprometido se sentia a
compartilhar sua vida com ela. Voc tambm deve ser vulnervel, havia dito tia
Hypatia, e agora ele tinha pensado no como. A fez retroceder pelo cho de
madeira.
Antes de pedi que confie em mim disse. Agora vou demonstrar o
quanto confio em voc.
Ela resistiu, com os braos tensos. No tem por que...
Sim, quero amor. Sim, quero de verdade.
Caminhando para trs com ambas as mos nas dele, Edward a levou alm
da grande escada no vestbulo, deixando atrs retratos ancestrais e bustos e
tapearias desbotadas que cheiravam a almscar e especiarias. Florence
suspeitava que aqueles objetos tivessem sido resgatados da velha manso de
Greystowe, smbolos tangveis do antigo poder de sua famlia.
Eu no perteno aqui, pensou, mas mais por costume que por convico.
Edward fazia mais fcil que ela acreditasse que podia pertencer, com seu
punho de ferro e seus olhos como duas brasas. Eram olhos que pediam que o
seguisse, que fizesse tudo o que desejava.
Quando chegaram ao arco que conduzia sala de bilhar, ele se virou e
soltou suas mos para passar um brao pelas costas. Florence se deu conta de
que tremia, antecipando o que aconteceria. Seu brao era pesado, moldado
pelos msculos. Sua fora a fazia se sentir feminina e pequena.
Edward a conduziu pelo corredor da ala familiar. Aqui o tapete era novo e
suave, uma mescla de azul marinho e bege. Passaram pelas dependncias de
Freddie, agora vazias, posto que ele e Nigel no haviam retornado de seus
assuntos na fbrica. Finalmente, a duas portas da estufa, se deteve. A essa
distncia das laranjeiras, o ar tinha uma doura cida.
Este meus aposentos disse, e abriu a porta para que ela entrasse.
Ela esperou justo do outro lado da soleira enquanto ele acendia um fsforo
e iluminava com um castial de prata. As cortinas estavam abertas, para que
entrasse a suave brisa do anoitecer. As portas janelas se abriam para o jardim

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anterior. Fora, o cu brilhava, da cor safira pontilhada de estrelas no mais alto,


at um brilhante verde lima e, ao longe, um brilho de carmesim, mais frente
o lago de guas encrespadas. As cores se fundiam uns aos outros como se os
cus fossem um extico licor. Florence quase podia degustar o final do pr-dosol, como se aquilo tambm fosse uma essncia que ficava suspensa no ar.
De repente, teve um impulso inesperado de tirar a roupa e se banhar
naquela luz vibrante.
Por aquidisse Edward, precedendo atravs da sala de estar para outra
porta.
Esta conduzia ao seu quarto. Edward acendeu um segundo castial e
deixou os dois caminhos sobre a mesas junto a sua slida cama de colunas.
Florence sentiu certa rigidez, incapaz de resistir as conotaes daquele
decorado. Eram as dependncias privadas de Edward, onde dormia, onde se
vestia, onde sonhava no que fora que sonhasse. As colunas da cama,
esculpidas em espiral, eram grosas, e as colgaduras eram dignas de um rei. A
cor adamascada sangue das dobras brilhava com bordados de ouro, antigos
mas bem conservados. O resto da sala era igualmente escura e rica, madeiras
reluzentes, cadeiras slidas de abundante cheio e, aqui e l, o brilho de metais
preciosos. As paredes eram da mesma cor de terracota que a cama.
Por cima da chamin pendurava um pequeno cone de uma Madona. Com
um grosso halo de espesso po de ouro, o vestido estava to bem obtido em
seu realismo que Florence quase estirou a mo para toc-lo. Aquela virgem era
cheia, sorridente e generosa, curiosamente humana, a pesar do marcado estilo
manierista russo. Com apenas olh-la, Florence sentiu que brotavam lgrimas
dos olhos.
Se voltou para Edward, sabendo que seu assombro estava no rosto.
No riu, vendo sua expresso. No te trouxe aqui para ver isto.
Deu meia volta, e se agachou para abrir um dos armrios de teca junto a
sua cama. Reprimindo um suspiro, Florence viu como estiravam as costuras de
sua elegante jaqueta sobre os ombros. S Edward poderia fazer que aquela
enorme sala parecesse pequena. Ele se levantou com algo na mo, uma bola
de tecido negro. Estendeu com o rosto srio e possivelmente um pouco
inseguro.
Acredito que tinha a inteno de usar isto disse. Comigo.
A curiosidade brotou de seu peito e bateu as asas brandamente em sua
garganta. Cruzou nas pontas dos ps o tapete oriental, e logo teve um
sobressalto ao ver o que ele sustentava. Eram as tiras negras de veludo que
tinha utilizado para at-la naquela noite no pavilho.
Florence levou rapidamente a mo ao peito antes que pudesse as tocar.
Pensava que se supunha que as mulheres no... Que voc no gostava...
Edward a tirou de sua confuso.
porque confio em voc. Estou te dando o poder para que me ponha a

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sua merc. Ainda o deseja, no?


A ela fez gua na boca pensando nele, nu e preso. Toda essa fora
masculina, toda sua para explor-la, para reinar sobre ela. Sentiu que o corpo
ficava pesado e suave, como se seu sexo fosse uma fruta que maturava.
Engoliu com dificuldade.
Eu comeou a dizer, e teve que voltar a comear. No queria fazer
se pensasse que te desgostar.
A risada de Edward no era de toda segura.
Me olhe ---disse. Estou to duro como a lana de meu tatarav. Estou
seguro de que nada do que possa fazer comigo me desgostar.
O vulto que atirava de suas calas era um argumento a seu favor. Era, em
realidade, imponente, poderoso, com um movimento palpitante que deve ter
sido o eco de seu corao. Sua confuso acabou por convenc-la, mas antes
que comeasse tinha que compreender precisamente o que oferecia ele. No
podia suportar a ideia de voltar a se equivocar.
Posso fazer o que eu queira? perguntou. Dar ou tomar o prazer que
deseje?
O sangue foi a seu rosto como uma mar que lhe deu um repentino tom
brnzeo.
Qualquer prazer. A confirmao foi seca, como se sua pergunta o
tivesse excitado. Minha vontade ser tua para que ordene o que queira.
Ela sorriu incapaz de ocultar sua excitao. O duque de Greystowe, o
amargurado resmungo cara de pedra cedesse seu poder a ela era algo muito
difcil de acreditar. No era s diverso, certamente, o que esperava Florence.
Seu corpo queimava por aceitar sua oferta. Deixou cair s pestanas,
defendendo do fogo que sabia brilhava em seus prprios olhos.
Acredito que sim eu gostaria confessou.
Edward tremeu, e estendeu a mo que sustentava os laos. Ento, os
pegue ordenou. Antes que troque de opinio.
Ela tomou, os desenrolou cuidadosamente um a um, os deixou sobre a
cama, um para cada uma das grosas colunas. Edward chegaria, pensou,
sentindo um estremecimento quando a imagem se fez presente. Edward era
bastante grande e chegaria. Quando se virou, ele a olhava como um falco.
Apalpou as lapelas da jaqueta e ficou esperando.
Eu gostaria de tirar sua roupa Florence disse. Desta vez, foi ele quem
sentiu o estremecimento.
No tem que pedir permisso, amor. No esta noite. Esta noite pode
fazer comigo o que queira.
Finalmente, Florence comeava confiar.
Edward pensou que morreria de luxria antes que ela acabasse de tirar
sua roupa. Pea por pea, foi despindo. Sua jaqueta e seu colete. Suas
abotoaduras e sua gravata cinza de seda. Tirar os sapatos e meias trs -

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quartos foi um gesto misterioso, quase insuportavelmente ntimo. Quando


acabou, Florence roou a ponta dos dedos com a gema dos seus, enviando
estranhas e sensuais descargas por suas pernas.
Que dedos maiores e largos tem disse ela com um sorriso misterioso,
semi-oculto.
Com essas palavras, Edward sentiu que seu pnis quase estalava
rompendo as costuras de sua cala. Se sentiu como o lobo do conto. Uma besta
com uma urgncia primitiva que reclamava seu casal. Tremeu sob o ataque do
instinto, mas no se moveu. Ela o tinha encadeado com o metal de seu prprio
amor. Tinha que se inclinar diante de sua vontade at que soubesse que ela se
sentia segura.
medida que ele cedia sua liberdade, crescia a confiana de Florence. Ele
observava como lanava seu cabelo a um lado, o vaivm zombador de seus
quadris enquanto dava voltas ao redor de seu corpo cada vez mais nu. O
fascinava ver essa transformao, fascinava-lhe como ela deslizava suas mos
sobre suas costas e ombros, faminta, deixando uma esteira de fogo em seu
caminho, parecendo medir cada msculo e cada gota de suor. Quando suas
mos seguiram mais abaixo, por cima do vulto de sua cala, apertou as
ndegas involuntariamente.
Est muito duro aqui ela disse, apalpando as curvas escuras sem ser
vigiada.
Edward apertou a mandbula, agonizando de desejo. Estou mais duro
aqui, por diante.
Era uma insinuao que ela no passou por cima. Riu com um sotaque
feminino, doce e sensual. O agarrou por trs e, com as mos, seguiu os slidos
msculos de seu peito. Quando baixou ainda mais, ele deixou de respirar.
Florence deslizou seus dedos por debaixo de sua cintura, excitando a pele
suave e suarenta do ventre superior. Seu membro disparou para cima e para
fora, desesperado para chegar seu turno de carcias.
Se terminar de te despir ela disse, o rosto indo e vindo em um roar
constante por suas costas, se pegar sua dureza em minha mo, seguir
fazendo o que digo?
Ele vacilou, e logo respondeu com voz rouca. Sim, amor. Esta noite o
poder todo seu.
Florence beijou o centro das suas costas e logo abriu cuidadosamente
suas calas. Posto que estivesse por detrs, movia as mos quase como ele o
teria feito. Ele a viu manipular os botes com seus finos dedos brancos. Se
sentia deliciosamente vulnervel, de uma maneira que jamais teria pensado
possvel. Seu rgo se ergueu ao ser liberado do tecido que o constrangia,
embora com a peculiar sensao de que agora pertencia a ela, no a ele.
Quando baixou o que ficava de suas roupas at os tornozelos, se deteve
brevemente em sua cintura. Tinha a pele quente, uma calidez que ele no

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podia deixar de sentir. Florence estava excitada, e isto a excitava ainda mais.
Do peito de Edward ameaava estalando um rugido. Seu autocontrole era uma
corda que se esticou a mais no poder.
Florence disse, com voz rouca e afogada, possivelmente teria que
me atar agora.
Para sua completa surpresa, sentiu que seus dentes roavam a carne de
suas ndegas. Antes que pudesse se deter, lanou um ligeiro grito. OH ela
se desculpou. O sinto tanto. Tenho feito mal?
No. Edward apertou ainda mais os msculos ao sentir como sua mo
esfregava a pele ferida. S me surpreendeste.
No sei o que me aconteceu ela disse, sem deixar de esfregar, ainda
contrita. to belo aqui atrs. To pequeno comparado com o resto de voc.
Voc... seu traseiro como uma ma. Tinha que morder.
Edward no sabia se ria ou grunhia. Florence tinha introduzido os
polegares entre ambas as ndegas e agora desenhava arcos para seu cccix
de uma maneira que no era nada calmante, caso que acalm-lo fora sua
inteno.
Est bem disse, no me tem feito mal. Sua voz se apagou. De
fato, o que fez , mas bem excitante.
OH ela respondeu, agora sem flego. e... bem. Me alegro. Ele fez
um esforo para no rir at que ela se deslizou e se situou em frente a ele.
Ento j nem sequer pde sorrir, Estava muito ocupado tentando no grunhir.
Com os dedos, Florence arranhou ligeiramente o plo do peito, e logo jogou
com os bicos do peito acobreados que encontrou no caminho. Novas sensaes
correram por seus nervos, estremecimentos incendirios que o percorreram
por inteiro at o sexo. Ficaram pulsando em seu vrtice, ferroando a pele
sensvel como gotas de azeite. Seus dedos tinham um poder que nenhuma
outra mulher havia possudo. Edward acreditou que se afogaria com tanta
luxria, e lutava com todas suas foras para manter o controle, para no
assust-la com seu prprio apetite. Ela mordeu o lbio quando viu seu pnis se
sacudir e voltar mais escuro.
Te agrada isto? disse, passando brandamente os polegares pelos
bicos do peito.
O flego que ele teria utilizado para reconhecer que sim, que agradava,
desvaneceu quando ela se ajoelhou. Incapaz de resistir, Edward deslocou suas
mos para trespassar em seu cabelo brilhante e revolto.
No me toque ela disse. Eu quero fazer isto sozinha. Ento me
amarre ele pediu. Porque se me tomar em sua boca, terei que te tocar.
No poderei me deter.
Ao cabo de um momento de vacilao, Florence se levantou. Olhou seu
membro, erguido como uma lana, e logo olhou a cama. mudei de opinio

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disse.
O corao de Edward deu um tombo, uma reao violenta que o
confundiu. Acaso queria dizer que o liberava de sua promessa de deix-la fazer
com ele o que quisesse? Queria possu-la, era verdade. Queria arrast-la no
cho, despojar de sua roupa para pr descoberto sua pele sedosa e entrar to
profunda e poderosamente entre suas pernas que Florence o sentiria
martelando durante dias. Ansiava aquele triunfo com tudo o que fazia dele um
homem. E, entretanto, apesar de seu impulso de conquistar e subjugar, uma
parte dele queria que ela tomasse primeiro.
Esperou que ela se explicasse, enquanto em seu interior seus desejos
antagnicos travavam uma feroz luta. Ela levou dois dedos aos lbios em
atitude de contemplao, prolongando sem propor aquela tenso.
Sim disse finalmente, e a palavra soou decisiva. Quero te amarrar,
mas o quero de p.
O corao deu a Edward um segundo tombo galvnico, desta vez, um
tombo de inconfundvel excitao.
Sim se deitar ela explicou, no poderei te tocar tanto como
quisesse.
Perfeitamente de acordo ele disse, com voz rouca. O entendo muito
bem.
Ela sorriu um repentino indcio de humor.
Sim? Seu tom era seguro e sedutor. Levou uma mo no quadril e com
a outra apontou o outro extremo da cama. Nesse momento ele viu a professora
nela, pequena mestra que esperava ser obedecida. Por favor, se ponha
diante das colunas para que possa te amarrar.
Quando ele obedeceu, sentiu que a pele o ardia. Alcanava justo a agarrar
as espirais polidas da madeira. Amarrou seus pulsos com firme concentrao,
mais firmemente do que ele esperava, e com numerosos ns. Jamais seria uma
boa blusa de marinheiro, mas os ns aguentariam.
No est muito apertado, no? perguntou. Ele negou com um gesto de
cabea e deu uma palmada no centro do peito. S me diga se quiser que
solte isso.
Mas ele no queria. Para sua surpresa, o agradava se encontrar a sua
merc, agradava a incerteza de sua seguinte deciso. Qualquer fosse sua
eleio, seria sua prpria idia. Nada de obrig-la, nada de intimid-la, s fazer
exatamente o que ela desejasse. Ele saberia o que ela estava disposta a dar.
Aprenderia o que era o que o fazia gozar. Olhou a mo que se apoiava em seu
esterno at seus olhos. Estes brilhavam com a mesma excitao que sentia se
acumular em seus prprios ossos. No queria destruir a magia com uma
palavra.
Florence sorriu e retrocedeu um passo comprido.
Vou tirar a roupa disse, como ausente, como se aquele anncio

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tambm a surpreendesse a ela. E voc olhar. Ser o primeiro homem que


alguma vez quis que me olhasse.
Edward sentiu que a respirao rugia por sair, esvaziando o ar das
costelas. No poderia ter articulado palavra, nem que se tratasse de salvar a
vida. Tinha uma vaga idia do que significava aquilo. Florence nunca se sentiu
cmoda com essa maneira que tinham as pessoas de admirar seu aspecto.
Sempre tinha sido muito tmida. Mas se agora queria que ele olhasse...
Florence devia am-lo, realmente, am-lo de verdade.
Tirou o vestido sem detrs nem grandes gestos coquetes, somente com o
cuidado que uma mulher de modos modestos poria com um vestido valioso.
Riu enquanto lutava com alguns dos broches, algo nervosa, mas no como se
desejasse se deter. No usava espartilho. Ele sups que o peso que tinha
perdido no o fazia necessrio. Ao tirar o vestido, ficou s com a blusa e as
meias, uma bela mescla de encaixe e dobras e linho. Agora via seus mamilos
rosados por cima, e o tringulo de cachos negros entre suas pernas. A imagem
o fez voltar no dia em que a tinha visto na casa de madame Victoire. A
excitao que havia sentido ento, no era nada comparado com o desejo que
agora o cravava. Tremia todo seu corpo, e todo seu corao. Era mais do que
seu pnis, que morria pelo doce abrao de seu corpo.
Florence no advertiu o tremor que percorreu suas extremidades. Estava
muito absorta em se desfazer de sua roupa interior antes que perdesse os
nervos.
A camisa tinha jogado o coque por cima da cabea. Teve que saltar em um
p para tirar a segunda perna das meias. Parecia a negao mesma de uma
coquete e Edward jamais a tinha amado tanto.
Agora sim disse, com um orgulho nervoso e com a respirao
acelerada quando lanou as meias a um canto.
O sorriso de Edward ameaava partir seu rosto em dois. Outra mulher teria
acariciado aqueles seios formosos ou aquele exuberante lugar de cachos.
Florence simplesmente ficou ali, mordendo o lbio, com o aspecto de querer
retorcer as mos encantadoras que tinha pregadas sobre o ventre. Edward
suspeitou que aquelas mos tremiam mais que as suas.
Sua valentia o emocionava alm do acreditvel.
a mulher mais bela que jamais vi confessou.
Ela sorriu e agachou a cabea. Isso que diz uma tolice.
No ele insistiu, totalmente srio. Ningum jamais me pareceu to
bela.
Bem... Ah, obrigado disse, com o queixo ainda escondido. Voc
tambm bastante belo.
Ele soltou uma gargalhada para ouvir isso, mas ento ela decidiu o
demonstrar Florence .
O beijou cada canto de sua pele onde seus lbios podiam chegar, nas

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pontas dos ps para beijar seu pescoo, e se ajoelhando para beijar seus dedos
dos ps. Suas mos eram a seduo pura, carcias ligeiras como as de uma
pluma, desde suas pernas e quadris at as curvas de seu traseiro que
supostamente tinha forma de ma.
Ah, Edward suspirou Florence, quando fez ccegas no cabelo por
debaixo dos braos estendidos. Tudo o que h em voc to interessante.
Ao parecer, tambm pensava que seu sexo era interessante. Agarrou na
palma da mo, sacudiu e esfregou at que cada pausa de Edward se converteu
em um gemido. Quando se inclinou para prov-lo, ele se segurou nas colunas
com tanta fora que os dedos adormeceram momentaneamente.
Sua boca era o cu, um cu decididamente suave, quente e mido e
sedoso. Agarrando o grosso do membro em uma mo, com a palma da outra
segurou os testculo e o chupou at os limites do clmax. Com a lngua, banhou
aquele ponto onde confluam os nervos na parte baixa da glande. Com os
lbios atirou para trs do prepcio. Chupou como se fascinasse seu sabor e sua
textura, como se no houvesse nada nele que ela no pudesse aceitar.
Ele sentiu que se inchava a arrebentar, sentiu a dor doce e palpitante se
acumulando na raiz de seu membro.
Florence gemeu, sabendo que deveria det-la. Ao contrrio, com os
quadris se impulsionou para o calor intenso e meloso de sua boca.
Um mais, pensou, arranhando as colunas da cama com as unhas. Um
celestial impulso mais e gozaria.
Ela parecia intuir o que seu corpo desejava. Suas mos se fecharam, sua
boca o incitou a sucumbir agnica necessidade. Edward viu fascas danar
diante de seus olhos e avermelhou e ento seu pnis se transformou. Inclinou
para frente na altura da cintura como se algum tivesse golpeado, os quadris
atirado para frente e os msculos se retorcendo ao unssono. Foi um orgasmo
como uma labareda apertada e palpitante de sentimento, interminvel e
intensa. Edward nem sequer conseguiu exalar um gemido at que acabou, at
que recuperou seu flego perdido. As pernas se dobraram e procuraram a
cama, incapazes j de sustentar seu peso.
Florence disse, soprando. Meu Deus.
Ela soltou uma risinho contra seu peito e ele descobriu que a sustentava
em seus braos. Suas mos estavam livres. Nem sequer tinha sentido desatlo. Com a respirao ainda entrecortada, estendeu sua gloriosa cabeleira sobre
os ombros. Uma ltima forquilha caiu no cho. Devolveu o abrao.
Foi maravilhosamente divertido disse. No consigo imaginar por que
se supe que as mulheres no devem fazer isso.
Ele inclinou a cabea para beij-la, profundamente, mido, e seu pnis
voltou a pesar quando ele se deu conta de que podia saborear a si mesmo em
sua boca. Sua semente era salgada, agridoce. O fato de que estivessem a
compartilhando parecia alarmantemente ertico. Um som brotou de seu peito,

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impotente e agudo. Aquele rudo despertou algo em Florence. O agarrou pela


nuca e seus seios suaves e nus se agitaram deliciosamente contra o seu. De
repente, faltou flego, Edward se separou do beijo. Florence estava apoiada
nele, alojada entre suas pernas. Por como se retorcia, Edward entendeu que
esperava uma rpida recuperao.
Com uma risada rouca e carinhosa, agarrou seus braos e a lanou sobre a
cama. Ela deixou escapar um grito ao cair, e logo sorriu atravs dos cabelos
revoltos. A ver nua, em sua cama, era um prazer que Edward jamais tinha
pensado desfrutar.
Ele subiu lentamente ao seu lado, como um predador, sentindo que
encarnava a um animal que s vezes ela temia. Se ergueu sobre ela de quatro,
seu membro pendurado, comeando a se endurecer enquanto se balanava.
Edward? ela aventurou a dizer tocando o ventre com o dorso da mo.
Sua voz tremeu como se tivesse medo, mas o rubor de seu rosto era muito
visvel.
Edward mostrou seus enormes e afiados dentes, entregue de tudo a seu
gozo.
E agora, Chapeuzinho Vermelho disse, vejamos a divertida que se
pode ser voc.
No final, resultou o que era, e muito.

Captulo 17

Florence tremia nos limites de uma felicidade quase aterradora. Edward a


amava. Edward confiava nela. Edward sorria cada vez que seus olhares se
cruzavam.
Como se fossem meninos, tinham ido at a cozinha para saquear a
despensa a meia-noite.
Tenho que recuperar foras havia, dito ele, colocando a mo sob a
camisa, sua camisa, o nico que a tinha permitido usar.
Aquele Edward brincalho a fascinava. A doura de seu sorriso, a
espontaneidade de seus gemidos lupinos. Se aproveitava de qualquer
artimanha para toc-la, brincando com seus dedos e seu cabelo, apertando
seus joelhos, roando a ponta do nariz com os lbios.
Depois de ter se reprimido tanto tempo, no podia estar com as mos
quietas.
Agora estavam sentados os dois, com as pernas cruzadas no refgio de
sua cama, com as cortinas fechadas, mordiscando o contedo da bandeja que
tinham furtado frutas, queijo e fatias de po com mel. Edward a fez comer uma
fatia de ma, e seus olhos lanaram um brilho quando a passou junto aos

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lbios.
Sinto uma fome repentina disse, por saber tudo a respeito de voc.
Ela se ruborizou diante de seu tom de voz e permitiu deslizar os dentes
contra seu polegar, arranhando lentamente, ousadamente.
Tudo?
Edward fechou apenas as plpebras.
Tudo insistiu, deslizando languidamente a mo pelo pescoo. A
primeira palavra. A cor preferida. O nome de sua melhor amiga quando tinha
doze anos.
A calidez de seu contato era como se servissem vinho nas veias. Pelo
visto, a Edward agradava o grande que ficava a camisa. A agarrou pelos
braos, e o tecido branco e engomado recuou em torno de seus dedos.
Florence teve que lutar para pensar mais frente do prazer de sua cercania.
Minha primeira palavra foi gatinho disse. O azul minha cor
preferida. E papai sempre foi meu melhor amigo. Tinha um absurdo senso de
humor. Fazia jogos de palavras e todo tipo de brincadeiras. Ningum me fazia
rir como ele.
Edward apertou nervosamente os lbios, como se a s meno de sua
risada provocar a sua.
Bola disse. Vermelho cereja. E meu melhor amigo foi Freddie,
embora Plunket, meu potro, era um firme competidor.
Plunket?
Eu mesmo pus esse nome. Se parecia muito a um de nossos tutores.
Edward sorriu, os olhos generosos como o cone da parede. Florence
importaria se te pergunto como perdeu a sua me?
Tinha trs anos ela disse, agarrando a mo para assegurar que a
pergunta no a incomodava. Morreu durante o parto, e o beb tambm. Teria
sido um menino. Eu no a lembro, exceto atravs das anedotas de papai.
Nasceram na mesma cidade. Nenhum dos dois amou a outra pessoa. Papai
dizia que era a mulher mais doce e inteligente que jamais tinha conhecido, e
que nunca chegava pontualmente a nenhuma parte. Em realidade, nunca se
recuperou quando ela morreu. No disse, mas s vezes, quando pensava que
eu no o via, seus olhos ficavam terrivelmente tristes. Florence olhou para
outro lado, como se no quisesse espraiar-se nesse momento, no com Edward
to perto e to desejado. Se obrigou a sorrir. Quando conheci Freddie,
pensei, este o irmo que nunca tive.
Ocorreu a ela nesse momento, e possivelmente a Edward, que se
aceitasse sua proposta de matrimnio, Freddie seria como um irmo.
Quaisquer fossem seus pensamentos, Edward agarrou as mos entre aquela
mescla de seda e pele onde seus tornozelos se cruzavam. Seus dedos
comunicaram consolo acariciando a palma das mos.
Lamento que tenha perdido a seu irmo to pequeno.

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Tambm lamentei ela disse, quando o cenho franzido de Edward


derreteu o que ficava de corao.Mas papai era bom comigo. Seus fiis
estavam acostumados a cham-lo pai Falleigh Mama Galinha. Ele nunca deixou
de cuidar do seu rebanho, e se assegurava de que as ancis tivessem a algum
que cuidasse delas.
As velhinhas ancis?
Tnhamos um bom numero em Keswick. Papai estava acostumado a
dizer que eram parte de nossa primeira e grande colheita. Aquela lembrana
a enterneceu e, de repente, ouviu a voz de seu pai com tanta nitidez como
ouvia a de Edward. Como havia esquecido o to otimista tinha sido, esquecer
que seu pai no tinha vivido chorando pelas coisas perdidas?. Era um homem
generoso disse, com firmeza, e um pai maravilhoso, s que no era muito
hbil com o dinheiro.
Pensava que Deus proveria?
Bem, isso foi o que aconteceu! disse, rindo ante a careta nos lbios de
Edward. Simplesmente nunca nos dava mais do necessrio.
E esta atrao nos animais acordadas... ?
S nos gatos assinalou.
OH, sim, s os gatos ele conveio, e uma covinha de tudo inesperado
apareceu em sua bochecha. Sempre teve o mesmo efeito neles? Inclusive em
crianas?
Temo que sim. Os meninos no colgio estavam acostumados a me
chamar senhorita sardinha porque, ver s vezes os gatos da aldeia me
seguiam para casa todos juntos.
Uma grande vergonha, suponho.
Bastante. Quando os pequenos do povoado tambm comearam a me
perseguir, quase me neguei a sair de casa. Edward estava custando a reprimir
uma risada, que escapava em bufos de seu aristocrtico nariz.
Pobre Florence! exclamou. Que prova! No podia andar pelas ruas
sem sua corte de pequenos sditos adoradores.
Sim que era uma prova ela protestou, embora sorrisse. No havia se
sentido to relaxada contando algo desde que tinha encontrado um ouvido em
Freddie. No pode imaginar como era mortificador.
Edward estendeu a mo para beliscar o nariz.
uma maravilha, Florence, mas devo reconhecer que minhas simpatias
se inclinam pelos gatos e os pequeninos. De repente ficou contemplativo, e seu
sorriso se converteu em uma suave curva enquanto acariciava a parte inferior
da perna. O gesto era inconsciente, mas curiosamente agradvel. Possessivo.
Sua mo pertencia ali, pensou ela. Perto, tranquila, clida.
Sua infncia parece muito interessante ele disse, sua expresso
oculta ao olhar de Florence. Ela sabia que a sua devia ter sido diferente. Um
pai frio, uma me frgil, e provavelmente mais criados que amigos, ao menos

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enquanto viveu em Greystowe. Sabia que ele no quereria que ela sentisse
lstima por ele e, ainda assim, esse era seu sentimento. Ter a uma pessoa que
o amasse a um incondicionalmente era mais importante que a acumulao de
privilgios. Certamente, Freddie tinha querido Edward da mesma maneira, mas
sendo o irmo mais novo, no poderia ter procurado que Edward se sentisse
seguro.
Florence acariciou seu sedoso cabelo.
E o que tem que sua infncia? Freddie me contou algo, mas no tudo.
Ele se encolheu de ombros.
No h muito que contar. Freddie foi o melhor que tive em minha
infncia. Atormentvamos nossos tutores...
O ensinou a nadar.
Vejo que contou disse isso, e apertou o tornozelo. Sim, aquela
uma lembrana feliz. Naquele tempo, certamente, ns dois fomos bastante
infelizes. Por no mencionar que quase nos afogamos. Olhe. Com uma
elegncia espontnea, rodou sobre a cama e baixou. Acredito que ainda
tenho seu primeiro trofu.
Procurou no armrio junto cama e de repente se levantou com um
Aqui! triunfante. Ele entregou uma medalha redonda, com uma ptina de
ouro desgastada e que pendurava de uma fita de raias azuis. Florence deslizou
os dedos pelo brunido louro, desejando, com a fala desejada de Freddie ter
conhecido a Edward ento, no como menina, mas sim como mulher. Ela
queria proteger as crianas que estavam protegendo um pai que amava
apenas uma memria.
Realmente a conservou disse os olhos a bordo das lagrimas. Todo
este tempo.
Edward tinha voltado para a cama. Uniu a ponta de seu dedo com o dela.
Sim. Embora fosse jovem, sabia que era um dia que eu gostaria de
recordar.
Foi um bom irmo.
Uma sombra cruzou por seu rosto, mas Edward a escondeu com um
sorriso.
Freddie era um bom irmo disse e com os dedos penteou o cabelo
atrs do ombro. Suponho que nossa formao foi diferente da tua, mas meu
pai se assegurou de que nunca nos faltasse nada. Ao menos nada material.
Fez uma pausa para ordenar seus pensamentos, seu olhar distante, mas
tranquilo. Suponho que era a nica maneira em que soube demonstrar que
se preocupava. Manteve a propriedade em p. Assegurou de que nunca
tivssemos que lutar para pagar dvidas, como seu prprio pai.
No tem por que se sentir culpado por admirar aquilo que tinha de bom
nele.
Edward voltou a elevar um ombro.

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Me ensinou o valor da responsabilidade. E da disciplina. Sua boca


torceu com um humor repentino. Embora tema que demonstrei ter muito
pouco disso contigo.
Possivelmente no esta noite ela disse, e trocaram um sorriso.
Ah, Florence. Com um gesto impulsivo, agarrou suas mos. Se
soubesse o quanto eu te amo. Lamento, eu nunca forneceu qualquer motivo
para duvidar de mim.
Eu tambm te amo ela disse, e as palavras eram to novidadeiras que
provocaram nela um leve sorriso. Ele emitiu um rudo rouco e faminto, e se
inclinou para roar os lbios contra aquela calidez nascente.
Queria terminar o que comeamos disse, falando contra sua bochecha
. Quero ficar contigo, me derramar em seu interior, que nossos corpos sejam
um sozinho. O calor se apropriou dela como uma onda palpitante, se derramou
sobre seus peitos e seu ventre. A reao foi to intensa que teve que desviar o
olhar.
Por favor ele implorou, apertando mais seus ombros. Diga que
tambm quer isso.
Deslizou as mos pelo peito, por cima de sua bata sentindo atravs da
seda e os msculos o batimento do corao duro e acelerado de seu corao.
O sentiu bater como se Edward temesse o que diria, como se sua vnia fora
um assunto de grave importncia. Apertou os dedos sobre o tecido.
A resposta pendurava de sua mente como uma ma a ponto de cair.
Sabia que se aceitava, estava se entregando a ele em todo o sentido da
palavra. Tudo o que era e tudo o que seria, at que a morte os separasse. Sim,
Edward tinha pedido que se casasse com ele, mas uma promessa no era um
fato. Podia mudar de opinio ou se apaixonar amanh da filha do aougueiro.
E Florence seria abandonada sem nada mais que a lembrana dessa noite.
Era suficiente. Aceitava o risco. Queria se lanar no vazio. Seu corao j
pertencia a Edward. E no tinha inteno alguma de pedir que o devolvesse.
Poderia estar com medo, mas no era uma covarde.
Sim disse sua resposta quase serena. Acredito que eu gostaria
muito. Ele deixou escapar um suspiro. Segurou o seu queixo e acariciou seu
pescoo por debaixo do cabelo.
Espero que voc goste disse, com uma pitada de gravidade. Mas
tudo o que eu posso prometer que tomarei cuidado. As mos de Florence
escaparam de seu controle, e se deslizaram por debaixo de sua bata para
encontrar a curva clida e dura de seu torso.
No me importa quando um pouco selvagem.
O riu, toda a risada convertida em um flego.
Desta vez no, amor. Poderia te machucar. Mas possivelmente no
esteja familiarizada com a logstica?
O sorriso de Florence desapareceu em seu pescoo. Edward tinha

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esquecido quanto podia aprender uma singela garota de campo.


Estou familiarizada, embora duvide ter a suficiente experincia para
saber o que fazer depois de que... depois de que...
Alcancemos a unio desejada de nossos corpos? aventurou ele,
salvando de seu repentino nervosismo. Seu riso ficou retumbando em Florence
no ouvido e soube que Edward agradava seu acanhamento. No tem por que
se preocupar do depois. O depois tem uma maneira de se ocupar de si mesmo
e, como disse, tomarei cuidado.
Algo em sua voz chamou a ateno de Florence, uma excitao mais
poderosa, uma tenso que era mais antecipao que preocupao. Se
perguntando o que a tinha provocado, deslizou a mo pela bata aberta, por
cima da pele, ossos e msculos. Edward endureceu o ventre quando Florence
deslizou o polegar pelo umbigo e ento o encontrou, se elevando grosso e
endurecido do manto negro e denso de seus plos. A raiz de seu pnis era mais
larga que o crculo desenhado por seus dedos. Agarrou seu antebrao,
respirando brandamente sua incurso.
Tomarei cuidado sussurrou, e as palavras tremeram. No te farei
mal.
Ela sorriu onde ele no podia v-la e jurou que jamais o deixaria saber que
tinha adivinhado seu segredo. Uma parte dele, a parte que teria feito um
excelente cruzado, acariciava a idia de deflor-la com sua espada simblica.
Intruso e protetor. Besta primitiva e cavalheiro da corte. Os dois eram parte da
alma de Edward. Florence relaxou a mo e deslizou os dedos ligeiramente para
cima. A poderosa coluna tremeu ante seu contato. Igual a um cachorrinho que
se retorce para receber um presente, pensou enquanto percorria com o dedo a
rede de veias inchadas.
H uma questo de tamanho disse com toda a seriedade que pde.
Se sentiu excitada quando o tremor foi mais violento.
Shh. Ele cobriu sua mo, a amoldando sua pele sedosa e palpitante.
Estou seguro de que poder me acolher. Com a outra mo a agarrou por
debaixo da camisa para acariciar a exuberante curva de seu quadril. Voc
est feita para me acolher.
verdade, no sou nada delicada, mas deve reconhecer que seu
instrumento formidvel.
Ele apertou a mo, um espasmo breve e involuntrio. Seu membro se
alargou baixo naquele contato mtuo. OH, como gozava com esse roar. Que
poder tinham os segredos das pessoas! Quando Edward falava, sua voz tinha a
textura pastosa.
Vejo que, de verdade, no tem medo. Nem sequer treme.
Mas possivelmente em minha ignorncia, no soube apreciar
adequadamente a provocao de...
Ele a silenciou com um beijo que arrancou da cabea sua inteno de

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provoc-lo. Com uma urgncia repentina, a fez rodar at faz-la ficar por
debaixo dele, apertando com seu peso. O beijo tirou seu flego e acendeu o
sangue. Ela soltou s o suficiente para que agarrasse ar, e logo rasgou de
acima a abaixo a camisa. Com uma maldio em surdina, arrancou a bata e
voltou a se afundar sobre ela, adequando sua dureza a suas curvas, as
esfregando juntas at que cada clula do corpo de Florence vibrou de
excitao. Durante compridos minutos, sua mente no pensava em nada mais
que a sensao de ter sob suas mos livres, a pressa de sua respirao, a
busca mida e urgente de sua boca. Era como se no pudesse aproxim-lo
suficiente a ele nem ele, ao parecer, a ela. Se agarravam e retorciam e
apertavam mutuamente as costas. Sua ereo era uma marca contra sua coxa,
seu quadril, seu ventre. Abriu as pernas para rode-lo com elas, mas inclusive
aquele abrao no foi suficiente. Desejava a ele. Toda sua envergadura, toda
sua paixo, todos seus desejos ocultos.
Ter que me dizer disse, respirando apenas quando seus beijos
subiram para seu peito. Ter que me dizer o que devo fazer.
Eu te ensinarei ele avisou, e chupou o mamilo com os lbios e a
lngua. Puxou para sua boca, com uma fora assombrosa. Ela se sentiu
fulminada por um desejo que se fundia em seu sexo. Agora se debatia, e seu
desejo flua como o ouro lquido. Ele se virou para tomar o outro peito e o levou
com a mesma fome boca.
Florence gemeu e arqueou as costas.
Queria que me ensinasse logo.
Ele riu baixo e com uma mo cobriu os cachos, apertando o montculo
suave e ardente em sua palma. Ela voltou a gemer, desta vez mais
intensamente que antes. Seus dedos, to fortes, to duros, apertaram seus
lbios cheios, mas ele no fez nada para aliviar sua necessidade. Deixou
escapar um gemido quando ele tirou a mo.
Ponha sua mo em meu pnis disse, com voz rouca e defumada. Me
ponha contra voc. Ponha onde queira que eu me coloque.
Agora sim se sacudiu, embora no pensou que tremesse de medo.
Deslizou a mo pelas costas, ao redor dos quadris, sua respirao rpida e
curta. Os dois saltaram quando ela o tocou. Seu rgo ardia em sua mo, duro,
um fogo palpitante. Ela o aproximou ainda mais do corao de seu sexo.
Levanta os joelhos ele disse, e elevou uma perna posio desejada.
Deixou descansar seu peso sobre o outro cotovelo, e deixou ir os quadris para
frente quando ela guiou seu avano. Ele teve que arquear as costas para olhar
seu rosto, e de repente a diferena de seus tamanhos foi muito patente. Ele
projetava sua sombra sobre ela, afligia e, entretanto, ela no desejava que
fosse de outra maneira. Sabia que ele tomaria cuidado com ela. Sabia que
estaria segura.
Edward fechou com fora os olhos um momento quando sua ponta se

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deslizou entre seus lbios. Estava enorme e ansioso, e gotejava enquanto


tentava encontrar seu lugar. Ela no sabia bem como mover, mas os dedos
dele logo encontraram os seus, ajustando, procurando, com uma intimidade
que a fez se ruborizar. Um segundo mais tarde, a ponta redonda e quente se
apertava em seu interior, e a sensao de pulsao e o calor a fez suspirar e
lutar contra as vontades de se retorcer. Quando ele abriu os olhos, suas pupilas
haviam quase tragado o azul de seus olhos.
A murmurou. Como o sente?
Ela sentiu como se partisse a alma pelo meio, no de dor mais sim de
felicidade. Com aquele ato, todo seu ser o acolhia.
sedoso afirmou temerosa de empurrar mais querendo intensamente
faz-lo. E quente, e uma sensao muito, muito agradvel. Seu pnis deu
um salto com essas palavras. Florence no podia temperar a reao de seu
corpo. Seu desejo flua para ele. OH, Edward, estou toda molhada
anunciou.
Ele deixou escapar um gemido no oco de seu pescoo e a mordeu
ligeiramente.
Eu gosto que esteja molhada. Significa que est pronta para me tomar.
Mas no se moveu, nem sequer quando Florence fechou os braos por detrs
de sua cintura e o atraiu para ela. Em seu lugar, acariciou, os plos de uma
sobrancelha e a beijou. Seus lbios estavam quentes, sua respirao
acelerada. Florence no entendia sua passividade. Acaso no queria possu-la?
Acaso no queria que os dois fossem um sozinho? Teve um indcio de
inquietao.
Antes, j tinha chegado at aqui disse, aquela primeira vez nas
runas.
Sim ele respondeu. O rosto se apertou como se a lembrana o ferisse.
No pensar em voltar atrs desta vez, no?
Ele estremeceu e seus quadris se deslocaram, penetrando mais profundo,
uma atormentadora frao.
a nica pessoa que poderia me obrigar a voltar atrs.
No quero te obrigar. Quero que... - disse e se mordeu o lbio.
Me diga - ele disse e passou a lngua por onde a tinha mordido.
Ela falou com a respirao entrecortada.
Quero que empurre mais. Quero que entre em mim tudo o que possa.
Embora possa doer?
No me importa ela disse e apertou seus quadris com as coxas. Di
muito esperar.
Ah, Florence ele disse, seu nome um mero murmrio. Minha valente
e doce Florence.
Voltou a beij-la, profundamente, e tambm comeou a empurrar
brandamente para trs e para frente contra sua barreira, entrar e soltar, entrar

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e soltar, at que Florence fincou as unhas nos seus ombros. Os movimentos de


Edward provocavam uma terrvel satisfao, mas ainda no o bastante terrvel.
Por favor, Edward respirou apenas, incapaz de suportado. Por favor,
rogo isso, me possua agora.
Florence sentiu que ele se preparava, sentiu um indcio de presso e de
repente, com um impulso rpido para frente e um gemido de prazer impossvel
de reprimir, fendeu o obstculo entre eles. Empurrou uma vez mais, suspirou e
se obrigou a se deter. Seus ombros estavam perfeitos sob suas mos, a cabea
inclinada sobre seu peito. A dor de sua penetrao j comeava a se
desvanecer, a converter em necessidade. Ela sabia que no o tinha tomado
inteiro, nem sequer a metade. Ainda ficava uma distncia entre os quadris.
Estou bem ela disse, e beijou o oco do ombro, acariciando o msculo
apertado e tremente de seu traseiro. Eu quero o que restou.
Florence. Edward levantou a cabea, e sua voz era to profunda que
quase soava oca. Quero ver seu rosto quando te possuir.
Seus olhares ficaram fixos um no outro. Ela nunca tinha visto essa
vulnerabilidade, ou esse amor. Ele deslizou uma mo grande e clida por
debaixo de seus quadris, e estendeu os dedos do comeo das costas at a
curva de seu traseiro. Finalmente empurrou, lentamente, firmemente,
obrigando a abrir as paredes de sua vagina diante de sua penetrao. Nada o
detinha. Ela no sentia dor, nem medo, nem limitao da carne que no queria
ceder. Ela estava feita para ele. Seu corpo cedeu ante seu movimento lento e
contnuo, lubrificando seu caminho abraando seu membro martelando. Deixou
escapar um suspiro quando seus quadris se encontraram, encheu at no
poder mais, unida a ele por aquele membro quente e tenso e pelo luxurioso
prazer de um acoplamento estreito e perfeito.
O gemia seu nome, e ia deixando um caminho de beijos no rosto.
Meu Deus suspirou. Que prazer.
Agora que ele estava sentado, soltou sua cintura e levou as mos
cabea, entrelaando os dedos em um punho fechado e suarento. No
importava. Se ela estava cativa, ele tambm o estava. Os dois tremiam, os dois
sorriam aos olhos do outro.
Amor ele disse, e comeou a sair e empurrar. Nada se movia, exceto
seus quadris e sua expresso. Como um homem diante de uma viso que no
queria ver acabar. Entrava sem barreiras e saa. Grosso e forte e singelo.
Entretanto, para sentir algo menos singela. Se sentia conquistada e a sua vez
poderosa, necessitada e generosa, mendigo e rainha do mundo. Edward a
estava convertendo em mulher no sentido mais primitivo da palavra.
Agora sussurrava a respeito de seu prazer, palavras quentes e proibidas
que a faziam se esticar no mais profundo. Estava ardendo, disse. Ardendo por
senti-la sua. Murmurou adulaes sobre seus seios, sobre seus ps pequenos e
brancos, sobre as covinhas detrs de seus joelhos. Contou quo duro estava

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quanto o doa. Pediu que se balanasse com ele, e logo amaldioou quando
obedeceu. Parecia uma bno quando ele se deslizava como o cetim dentro
dela, forte como um touro, suave como um cordeiro.
Com cada impulso chegava ao limite, duro mais lento, to lentamente que
ela logo que podia suportar suas largas ausncias. Cada vez parecia estar
penetrando nela pela primeira vez, cativando novamente, como se seu pnis
adorasse aquele roar.
No se apresse pediu quando viu que Florence ficou impaciente. S
teremos uma primeira vez. Soltou as mos e colocou o polegar entre seus
quadris. Ela estremeceu diante de seu contato, todo o corpo desejando,
descontrolado, a garganta queimando com um grito de impotncia.
Ele riu quando ela se desculpou.
Outra vez pediu. Rpido, amor volta a faz-lo.
Ela no poderia haver resistido nem que quisesse. Era como se ele
soubesse o que seu corpo desejava antes que ela, quando necessitava um
belisco, uma carcia, um impulso egosta e incessante. Florence gozou at que
sentiu o corpo murcho de prazer. Entretanto, no final, a necessidade de Edward
o impulsionava a uma dureza que no podia negar.
Ainda posso sair avisou os braos tremendo, o corpo inteiro suado.
No tem que tomar minha semente.
Ela deixou ir a cabea de um lado ao outro sobre a cama.
O desejo disse, atirando pelos quadris. Quero tudo.
Em seu rosto apareceu uma careta. Seus movimentos agora eram mais
pesados, menos controlados. J no alcanava a sair tanto. Parecia no poder
toler-lo.
Se a tomares ele grunhiu, ser melhor que se considere minha
esposa. Se me derramar dentro de voc, esta ser nossa noite de bodas.
Ela sorriu assombrada de ele duvidar ainda quando ela j se rendeu.
o marido de meu corao. Jamais haver outro.
Edward se deteve o bastante para procurar seu olhar. Ele mesmo havia
entrecerrado os olhos, procurando a verdade. Ela sorriu diante de sua
seriedade, incapaz de reprimir. Edward tinha dado tanto prazer. E deve ter visto
aquilo porque finalmente assentiu, o mesmo breve assentimento que a tinha
irritado no passado.
Muito bem disse com voz seca, todo ele Edward, todo ele seu ser
amado, Jamais haver ningum mais para mim.
Ento, se derrame. sem deixar de sorrir, arrastou as unhas pela curva
larga e suarenta da coluna, Me faa tua.
Ele fez uma careta, e logo se ruborizou, e ento explodiu em um
movimento entre suas pernas, Florence tinha liberado algo que nem sequer ele
podia controlar. Sua descarga tinha esperado muito tempo nela. Agora no
tomaria seu prazer, seria o prazer o que se apropriaria dele. Seu corpo fez que

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Florence se sacudisse mais forte, mais rpido, seu membro convertido em um


pisto de apetite infindvel. Ela se agarrou do lado da cama para no
escorregar mais, inclusive assim ele a tinha levado rapidamente contra a
cabeceira.
Se segure ordenou, afirmando o brao na madeira polida, Te
agarre... de... mim.
Ela o agarrou, agarrando por detrs dos ombros, se agarrando a maravilha
da sua percutente bestialidade. Agora Edward grunhia quando empurrava
frases inacabadas, elogios. Mais dentro, OH, Deus, carinho, mais dentro. Ela
tentava ajudar mais a pele de Edward escorregava sob suas mos, Florence
fincou os ps no colcho e empurrou. Aquela fora acrescentada o liberou.
Agora soltou imprecaes e inchou, empurrou e entrou com tanta fora que
parecia ter aberto uma brecha em sua matriz. Seu corpo ficou suspenso,
tremendo, e logo estremeceu com a primeira onda contnua do clmax. Tinha
os punhos fechados, os olhos apertados. Desenhavam com fora as veias no
pescoo medida que tentava se manter em seu lugar, enquanto seu pnis
explodia quente e dura. Ficou sem flego, e gemeu e ento seus msculos
relaxaram, o prprio orgasmo de Florence se desdobrou como as ptalas de
uma flor. Ainda agasalhado nela, seu pnis se agitava com o bater dos pulsos,
em perfeita sintonia com seu prazer. Florence se alegrou de que seu corpo
estivesse esperado, No quereria ter perdido o drama de seu clmax.
Meu Deus suspirou acariciando seu cabelo quando ele se deixou cair
contra seu peito, foi maravilhoso, Estou impaciente por voltar a faz-lo.
Seus ombros se sacudiram e Florence se deu conta de que Edward ria,
silenciosamente. Seu membro deslizou fora dela, com aquele movimento,
pesado e murcho e umedecido, um efeito que Florence achou especialmente
ertico.
Florence voltou a gemer ele, afundando o nariz em seu pescoo. Temo
que tenha que esperar um momento.
Sentia como se a terra tivesse deixado de girar. Pela primeira vez em sua
vida, sentia que sua alma estava em paz. O ar era doce e fragrante, e seu
corao estava to cheio de amor que pensou que transbordaria. Florence
estava a seu lado, aconchegada no oco de seu brao. E tinha sono e tinha o
corpo suave enquanto sua mo se deslizava brandamente por seu flanco.
Agora se sentia cmoda com ele, to cmoda como podia estar. Aquela noite
tinha sido uma em um milho. Nada poderia hav-lo preparado para o xtase
que tinham compartilhado, para a cercania, o profundo sentimento de
mudana que sentia em sua alma. Florence o tinha chamado o marido de seu
corao.
Se entregou a ele, sem reservas e isto era s o comeo. Uma vida de
prazeres se abria em seu pensamento, a sustentando, amando. Seria sua

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noiva. Caminhariam para o futuro tirado da mo.


Edward pensava que podia viver desta
Entretanto, a verdade era que s tinha um dia.

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felicidade

durante

anos.

Captulo18

Se banharam juntos no banheiro privado de Edward. Os ladrilhos eram


granados e dourados, a banheira de mrmore negra raiado de branco. A gua
saa quente do grifo de prata em um fluxo que parecia interminvel. A banheira
era to profunda que Florence podia se afundar nela at o pescoo. Jamais
tinha visto uma maravilha como essa e, entretanto, o luxo maior de todos era
ter a liberdade de tocar ao homem que amava. Ele dava mostras de sentir o
mesmo, porque no deixava de provoc-la e lhe fazer ccegas, sussurrando
absurdas frases amorosas enquanto passava a esponja saponcea pelo corpo.
Florence ronronava com esses cuidados, to debilitada pelo prazer que logo
que podia devolver as carcias.
a rainha dos gatos ele murmurou, quando voltou a se deslizar nela
uma vez mais.
Ainda quando a primeira vez os tinha deixado sem flego, este
acoplamento mido e lnguido foi ainda melhor. Ensinou o que podia fazer um
pnis realmente ardilosa. Como podia sondar e esfregar. Como chorava de
desejo e encontrava lugares tenros e ocultos que tambm dava vontade de
soluar.
Assim se faz a felicitou quando ela soltou um grito e se aferrou a ele.
Que um rgo to inerentemente egosta pudesse ser to generoso foi um
assombro para Florence, quase to assombroso como o prazer que ela obtinha
como gratificao. Maravilhada pela magia que podiam criar juntos, o agarrou
brandamente na palma da mo.
Quando me toca assim ele disse, e acariciou sua mo, sei o fraco
que pode ser um homem.
Era uma debilidade que ela podia aprender a amar.
Ele a seguiu quando ela foi para o seu quarto para se trocar. Insistiu em
vesti-la ele mesmo, e deu ordens a Lizzie atravs da porta fechada para que se
tomasse o dia livre. Longe de se escandalizar, a criada soltou um risinho e saiu
correndo. Florence estava segura de que a espada de Edward tinha alcanado
os limites de sua potncia embora, de algum jeito, durante a rotina de ajud-la
com os laos de seu novo espartilho francs, encontrou a energia para voltar a
se levantar.
Com a ponta dos dedos, Edward percorreu os broches que a atavam, o
encaixe e o cetim, a entrada de sua cintura e a protuberncia de seus seios

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realados.
meu Deus disse, como se aquela maravilha o afligisse. No posso
ter suficiente de voc.
Como se no houvesse um segundo que perder, a virou, inclinou para
frente na beira da cama e arrancou suas meias. Seus movimentos eram to
frenticos que Florence logo que acreditava que tinha passado horas fazendo
amor. Com os dedos, a abriu, com seu peito a cobriu e com um gemido
comprido e profundo de alvio, entrou nela por trs. Desse ngulo, parecia
enorme, quase um estranho. Ele no esperou mais sim comeou a empurrar
como um possudo, a expresso oculta, a sujeitando desesperadamente pelos
quadris. Em questo de segundos, sua ereo cresceu at o limite em seu
interior, febril e grosso enquanto rogava que se abrisse, para deix-lo entrar
at o fundo. Me deixe, gemia, me deixe, com movimentos to largos e animais
que ela s atinava a se sujeitar. O orgasmo de Edward foi to rpido que
apenas deu tempo a ela para segui-lo, apesar dos movimentos hbeis de suas
mos. Seu grito rouco de clmax a lanou por cima do abismo. Quando os dois
se tranquilizaram, ele pediu perdo por sua rudeza, mas Florence declarou que
nunca o havia sentido mais excitada.
Sacudindo a cabea, acariciaram-lhe o rosto suado entre ambas as mos.
No importa o que faa. Suas mos sempre me excitam porque todo
teu.
Ele se ruborizou com aquela declarao e murmurou algo assim como s
o tempo dir. Florence estava preparada para demonstrar o que dizia, mais
que preparada. Entretanto, antes, deixou escapar um bocejo prodigioso, tinha
que descansar. Deitaram juntos em sua cama, com a inteno de dormir at a
hora do jantar.
Uns golpes tmidos e persistentes na porta despertaram os dois
Senhorita Florence chamou Lizzie atravs da porta, lorde
Greystowe. O visconde Burbrooke retornou.
Edward se levantou de um salto to repentino que fez saltar a cabea de
Florence, apoiada em seu peito. Sob os ltimos raios do sol, tinha o rosto to
plido como os lenis.
Freddie disse, respirando com dificuldade e levando o punho ao
corao.
Parecia que uma parte dele no se encontrava em paz com o que tinham
feito.
Freddie tinha mudado. Edward se precaveu disso no momento em que seu
irmo foi ao seu encontro na biblioteca. Tirou o gesso, para comear, mas a
diferena era muito mais notvel. Apesar de que em seus olhos se via a
mesma atitude divertida diante do mundo, seu brilho era mais alegre. Parecia
mais dono de si mesmo, mais alto, se aquilo era possvel. Sobre tudo, apesar

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de uma leve claudicao, tinha o andar solto e desinibido de um homem que


aconteceu as ltimas semanas com algum muito destro em exerccios de
satisfao da luxria.
No que Edward queria se estender sobre esse aspecto.
Preferiu dirigir sua ateno garrafa de usque e ao dedo do dourado
lquido irlands que serviu no copo de Freddie.
Por todos os cus disse seu irmo, passeando pela sala onde se
encontravam. Deve ser algo muito srio se decidiu abrir esse Malte.
Bastante srio Edward disse. Entregou a Freddie o copo de cristal, e
logo olhou pela janela atravs da galeria. Divisou umas tochas que iluminavam
os prados como se estivesse preparando uma festa. Edward tinha a sensao
de que Lizzie j havia espalhado as notcias a respeito dele e Florence ao
pessoal. Sem dvida, aquela era a idia que tinha a senhora Forster de
estimular os passeios romnticos a meia-noite. Sob outras circunstncias, teria
apreciado aquela insinuao. Entretanto, esta noite, quando recordava as
notcias que tinha que lhe dar a seu irmo menor, sentia que o estmago
afundava. O fato de que Freddie certamente a saudaria de bom aspecto no
ajudava em nada.
Sem saber o que esperava, Freddie saboreou o usque e o olhou com os
olhos entrecerrados, quase irnicos.
Se o que pretende brigar avisou, advirto que te pode economizar
a saliva.
No voc o que merece as recriminaes.
Ento, me diga pediu Freddie, com um tom libertino e zombador.
Infelizmente, o que Edward tinha que dizer no era um assunto para risada.
Bebeu o que ficava na taa e a deixou em seu lugar com um gesto decidido.
Quando se voltou, seu irmo o olhava com o cenho franzido.
Penso me casar com Florence disse.
O anncio foi seco e desafiador. Sabia que seu olhar era duro, mas no
podia reprimir. Freddie no mudaria de opinio, no mudaria por nada.
Certamente, a possibilidade de que Freddie queria alterar era muito
improvvel. Entretanto, a racionalidade no jogava papel algum na conduta de
Edward. Florence pertencia a ele. Portanto, sua inteno era reclam-la.
Frente atitude de Edward, a resposta de Freddie foi ligeira. Brincou com a
beira da mesa de bano onde Grimby tinha deixado o usque, e quando
levantou o olhar sorria.
Bem disse, posto que isto seja algo que eu sabia que voc queria
desde antes que voc te desse conta, devo perguntar por que essa atitude to
solene. Se estiver se sentindo culpado, asseguro que no vem ao caso.
Qualquer com dois dedos de frente vero que se voc casar com Florence, os
dois sero muito mais felizes.
Acredita nisto? perguntou Edward, olhando atentamente a seu irmo.

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Freddie vestia um traje informal, camisa branca e calas de vero. A jaqueta


era uma mescla sutil de seda cor marfim e bordados de ouro, cores que
chamavam a ateno cor de sua pele, que o sol tinha bronzeado desde sua
partida. Estava na flor da idade de cidado ingls, generoso, ardiloso,
transbordante de sade e vida e muito mais atraente do que jamais seria
Edward. Um homem com os dons de Freddie podia fazer de sua vida o que
desejasse muito, algo extraordinria. Edward se perguntou se seu irmo
entendia o que estava renunciando.
Freddie disse, pensou em quo cruel pode ser as pessoas? Por
exemplo, Imogene Hargreave, para comear, jamais deixar acontecer isto.
Quando souberem as notcias de meu matrimnio e se tirem as inevitveis
concluses, muitos de seus amigos j no sero seus amigos. Embora tenham
simpatia por voc, seu sentido do correto os obrigar a esquecer de voc. No
ser bem-vindo em suas casas. No o saudaro na rua. Sua vida, tal como a
conheceu, deixar de existir.
Acredita que isso a nica coisa que me importa? perguntou Freddie
. O corte de minha jaqueta e as amizades sociais? Por muito desagradvel
que seja se converter em emparelha, suspeito que minha queda signifique
mais para voc e para a duquesa do que significasse para mim.
Edward tentou encontrar um tom razovel.
Hypatia pode capear qualquer tormenta. Foi um monstro social muito
tempo para que isso modifique. Quanto a mim, se as pessoas deixarem de me
saudar, que assim seja. Mas voc... Voc no pode negar que desfrutou sendo
o favorito em sociedade, porque sabe que assim. Olhe disse e se
desabotoou os botes do pescoo que pareciam afog-lo, talvez poderamos
encontrar outra mulher que se casaria contigo. Algum mais velha.
Possivelmente uma viva.
Freddie elevou as mos mais no em gesto de derrota.
No disse, com uma firmeza que Edward nunca tinha visto nele.
Acabaram as mentiras. Nigel e eu discutimos isto longamente e j tomamos
uma deciso.
Nigel e voc.
Nigel e eu repetiu Freddie, como se quisesse que Edward os
reconhecesse como casal fora de repetir acredite ou no, Nigel e eu
estamos apaixonados.
Aquela declarao continha um pingo inegvel de orgulho. Tambm de
maravilha, e a mesma gratido que sentiria qualquer amante que acaba de se
apaixonar. Debatendo interiormente para entender, para aceitar, Edward se
sentou na beira da mesa. Apoiou com fora o inicio da mo, intuindo as
dificuldades que apareciam ante seus olhos.
Isto ser muito difcil para voc, Freddie. Muito, muito difcil.
Isso j sabemos replicou Freddie, e a calma em sua voz tinha a clara

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inteno de transmitir segurana. Possivelmente sabemos melhor que voc.


Voc me quer mais que ningum. Mais que Nigel, espero, porque o seu um
sentimento que s o tempo por a prova. Em qualquer caso, com muita
dificuldade poderia albergar iluses de como reagir o resto das pessoas
quando voc, que me quer mais que ningum, no pode me aceitar como sou.
Tento disse Edward. De verdade que tento.
Tenta me proteger. Mas no pode escolher meu caminho desta vez. Tem
que me deixar correr e tropear. De outra maneira, jamais poderei gozar de
nenhum tipo de existncia.
Edward custava engolir aquilo. Seu estmago se converteu em um n e as
mos tremiam reflexo de sua confuso. Cada um de seus instintos dizia que
no deveria deixar Freddie tomar essa deciso. Tinha que haver algum
argumento que tivesse passado por cima, alguma maneira de obrigar a seu
irmo a demonstrar um pingo de sentido comum.
Infelizmente, duvidava que Freddie pudesse perdoar se encontrasse esse
sentido.
Sabe o que... sabe o que far? perguntou, se obrigando que a
pergunta vencesse a resistncia em seu foro interno.
Vamos Frana respondeu seu irmo, o mais suave dos anncios que
tinha feito. Provavelmente ser muito em breve.
A Frana. Bem Edward disse, afundando as mos trementes nos
bolsos. Sei que a provncia muito bela e que a situao poltica, ao parecer,
apaziguou. Suponho que poderia voltar a abrir a propriedade que herdou de
mame.
Esse era nosso plano. Fica no Burdeos, como sabe. Nigel e eu pensamos
que provaramos sorte cultivando vinhas.
Aquilo sonha... E bem, sonha... Freddie, Frana fica muito longe.
Um trem at Dover e um ferry at o Calais.
J sabe o que quero dizer. um pas diferente. Um continente diferente.
No conhece ningum. Nem sequer fala francs.
Nigel fala francs anunciou Freddie, com um sorriso torcido e
pormenorizado. E eu aprenderei. Isto o que necessitamos Edward. Um lugar
onde ningum nos conhea, onde possamos viver como queremos sempre e
quando formos discretos.
O n que Edward sentia no ventre pareceu aumentar de tamanho.
Dir se necessitar alguma coisa? Dinheiro? Cartas de apresentao?
O faremos saber disso, suponho que estaremos bem disse e sorriu
com um gesto ainda mais marcadamente irnico. Como sabe a facilidade de
Nigel para os negcios formidvel.
Edward sabia, mas o alvio que esta notcia poderia ter significado estava
mitigada pelo desassossego. Ele e Freddie tinham acontecido a maior parte de
sua vida juntos. Freddie era mais que um irmo, era a bondade que aliviava

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sua alma.
Frana disse incapaz de renunciar. No sei o que dizer.
Me deseje felicidade.
Claro que sim, Freddie! De todo corao.
Freddie deve ter intudo suas reservas. Estendeu a mo para segurar
Edward pelo pescoo, seu polegar no meio de seu queixo, e o acariciando pela
nuca. Era um gesto de apoio, um gesto que poderia ter sido um pai. A Edward
apertou a garganta ante este curioso invertimento de papis.
Sentirei sua falta disse, nem sequer tentando ocultar sua dor. E
Florence, no sei como darei a notcia a ela. Tinha tanta vontade de ser sua
irm.
Freddie riu um som suave e brilhante.
Onde quer que esteja sempre a quererei como se fosse.
Abraou Edward. Deu um forte abrao que dizia mais que todas as
palavras. Edward deu umas palmadas nas suas costas e o abraou, desejando
que Freddie voltasse a ser pequeno, desejando que pudesse velar por ele.
Quando se separaram, os dois tiveram que secar os olhos.
Te quero disse Edward, e havia naquelas palavras algo mais que a
emoo.
Freddie assentiu com um gesto de cabea e deu uns passos para trs, os
olhos brilhando nos borde. Certamente sabia que se ficasse, Edward se veria
obrigado a formular outra demanda.
Ao sair, a biblioteca ficou em silncio. Um relgio marcava os segundos
em um dos suportes. O gs assobiava no interior de suas esferas pintadas, um
som mais regular que a respirao de Edward. Esgotado, inclinou a cabea e
ficou olhando as sombras que danavam tristemente no teto abobadado. Uns
anjos voavam atravs de seus murais, de asas to musculosas como seus
membros. Esta noite, sob a luz dbil e amarelada, parecia para Edward como
se voassem direto ao inferno.
Seu irmo mais novo se apaixonou por Nigel West. Ia embora do pas,
deixando tudo e a todos seus entes queridos. E Edward estava permitindo.
Fechou as mos at que foram dois punhos suarentos, mas suas tripas j
tinham tomado uma deciso. Sentindo que o calor subia pela garganta como
uma sensao de enjo, correu ao terrao. O ar fora era suave e a brisa era
como um tecido refrescante. Entretanto, assim que chegou ao jardim, sentiu
violenta e miseravelmente doente. Evitou uma queda se agarrando coluna de
mrmore.
Florence o encontrou depois de que o mal-estar tinha passado. Edward se
balanava para frente para trs, na beira do ptio de colunas, com as botas na
grama mida, a cabea entre os joelhos. No teve que olhar para saber quem
se sentou a seu lado.
No sei como deix-lo ir disse . Tentei mais to difcil. Florence se

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aconchegou junto a ele.


No que o deixe ir. Deixe-o ser ele mesmo.
O mundo far todo o possvel para o fazer mal. Florence o acalmou
acariciando sua cabea.
Possivelmente se perdesse Nigel, sofreria ainda mais. Merece uma
possibilidade de ser feliz, de amar e ser amado como qualquer outra pessoa.
Talvez seja a nica maneira.
Talvez Edward gemeu. Supe que devo deixar que arrisque tudo de
uma talvez?
Esse talvez seja quo nico temos. Tem que deix-lo tomar essa deciso.
Edward sabia que tinha razo, mas saber no fazia as coisas mais fceis.
Se virou em seus braos e se pendurou nela. Sentia miseravelmente
impotente, mais impotente do que tinha estado dos dias em que tinha tentado
proteger a seu irmo pequeno e peralta da ira de seu pai. Florence acariciou o
cabelo e o balanou, da mesma maneira que qualquer mulher consolaria ao
homem que amava. Entretanto, suas palavras no foram as de qualquer
mulher.
Ama-o tal como disse. Isso dar fora a ele para enfrentar ao
mundo.
Apesar de que a tia Hypatia tinha visto suspeitosamente pouco nos
ltimos dias, depois da volta de Freddie, mandou pedir a Florence que se
reunisse com ela no estdio. Saudou com um gesto de cabea quando Florence
entrou, mas no falou at que serviu s duas uma xcara de ch.
Tinha atrasado esta conversa comeou dizendo porque pensava que
te devia uma oportunidade para que se concentrasse na soluo de seus
problemas com Edward. Posto que seja evidente que j o tm feito Hypatia
arqueou as sobrancelhas com um gesto de humor mundano, acredito que
agora somos ns que devemos esclarecer as coisas. Em primeiro lugar disse
e elevou uma mo para sossegar as palavras de Florence queria me
desculpar, pois isso me toca por haver te enganado e por no me ter dado
conta de que Catherine era uma pessoa to vingativa. Jamais imaginei que te
usaria dessa maneira. Considero do mais desafortunado e tudo minha culpa,
porque no sentiu que podia buscar a mim em meio de sua confuso.
Tudo... tudo foi por meu bem Florence disse, com as mos agarradas
nervosamente em seu colo.
Gostou que Edward te resgatasse, isso?
Sim, Excelncia.
Hmf, bem. A duquesa lanou um olhar cmplice. Parece bem que
tenha tido que despertar. Esse menino sempre foi muito imperturbvel. Voc,
em qualquer caso, manter viva sua circulao.
Quando a viu se ruborizar, Hypatia se inclinou o suficiente para dar um

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tapinha no joelho. Logo, com um suspiro de resignao, enterrou sua bengala


no tapete e se levantou. As janelas do estdio davam para o jardim das rosas,
agora convertido em um estalo de flores de finais do vero. Sob a intensa luz
dourada, as rugas de seu rosto falavam dos conflitos que Hypatia tinha vivido
em sua prpria poca.
Os Burbrooke tm muitas coisas pelas qual responderdisse.
Pergunto-me se ser capaz de nos perdoar.
Meus prprios atos dificilmente esto por cima de toda recriminao
exclamou Florence, e se sentiu to aflita que se levantou. No a culparia se
pensasse que sou da pior ndole de caa fortunas.
Nada disso disse Hypatia. Sei muito bem que a fortuna de Edward
no teve nada haver com isto. A verdade que mentimos, deliberadamente e
com a inteno de te enganar. O nico argumento que posso oferecer em
minha defesa que sinceramente pensei que Freddie trocaria por voc. Pensei
que se fariam mutuamente felizes.
Possivelmente teria acontecido assim disse Florence, se no nos
tivssemos apaixonado por outras pessoas.
A duquesa suspirou e se voltou para olhar para o jardim.
Apesar de tudo o que vi na vida, apesar de tudo o que tenho feito,
poderia pensar que isto no me incomoda. Poderia pensar que eu haveria dito
que Freddie tem direito ao amor como parea. Mas suponho que tudo
diferente quando afeta a sua prpria famlia acrescentou, e afundou a
cabea entre os ombros, que logo voltou a endireitar. Suponho que
deveramos estar agradecidos de que no se apaixonou por esse lacaio. Ao
menos este Nigel saber que garfo tem que usar na mesa. As boas maneiras e
tudo isso.
Perfeitamente decente assegurou Florence.
Agora bem, isto de ir para Frana disse a duquesa, sacudindo a
cabea. gente imunda. Passam a vida dando beijos ou beliscando os
traseiros das mulheres.
Florence no pde afogar seu risinho.
E bem concluiu Hypatia, e levantou o rosto com um gesto travesso.
Ao menos Freddie e Nigel no tero esse problema.
Golpeou com sua bengala no cho, claramente desfrutando de sua prpria
acuidade. Florence sentiu que o corao distendia ao rir com ela. Se a duquesa
fazia brincadeiras com isso de beliscar os traseiros, sabia que o pior tinha
passado.
Edward passeava pela biblioteca altas horas da noite. Seu irmo partiria
pela manh. Seu irmo e seu amante. Era difcil se acostumar idia, embora
nunca tivesse visto Freddie to contente. Era como se tivessem tirado um peso
de cima, um peso do que Edward no se precaveu antes.

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Nigel tinha convencido Freddie para que ficassem para a colheita, para
no privar Edward de seu mordomo no momento mais atarefado do ano. Havia
inclusive chegado a convenc-lo de que ajudasse no armazenamento das
espigas de milho , um trabalho duro e sujo.
Se quer ser granjeiro havia dito Nigel, com aspecto provocador, ter
que estar disposto a suar.
As festas da colheita que tinham celebrado para os camponeses foi a
melhor festa que jamais tivesse conhecido Greystowe e, em opinio da senhora
Forster, uma autntica celebrao, uma festa com a que, alm disso,
celebravam o enlace de Edward e Florence. A farra se prolongou at bem
entrada da madrugada. Todos e cada um dos homens do condado, incluindo
Freddie e Nigel, tinham tirado Florence para danar. Por uma vez, ela tinha
esquecido seu acanhamento. Leu contos para os filhos dos camponeses e
repartiu o bolo que ela mesma tinha assado. Com cada um de seus sorrisos,
demonstrou que se sentia em casa, entre sua gente, rindo literalmente at as
lgrimas.
Edward jamais tinha suspeitado que a alegria pudesse ser agridoce. Agora
passeava para o busto de Platn quando o objeto de seus pensamentos
apareceu cabea pela porta de duplo batente. Ps seu vestido de noite, uma
combinao folgada e vaporosa de cor rosada que provocou em seu sexo
relegado ao esquecimento um imediato instinto de zelo. Desde que Freddie
tinha retornado, ele e Florence tinham observado a necessria discrio.
Edward queria que a abstinncia marital fosse uma demonstrao de respeito,
tanto para sua tia como para Florence. Nem sequer tinham se beijado atrs das
portas. Era indubitvel que, igual a outras coisas, aquilo contribua confuso
de seu estado de nimo.
No entre aqui advertiu com uma determinao que parecia
inquebrantvel, a menos que queira que eu tire essa saia que est usando.
No uso saia ela disse, e entrou na sala com tmidos passos. Seus
belos ps brancos estavam nus, seus dedos ligeiros e midos. Era evidente que
aquela mulher carecia de sentido comum. Para demonstrar, Florence inclinou
sua cabea para ele e sorriu. Vim para me assegurar de que no estaria
gastando o tapete at deix-lo desfiado.
Est brincando com fogo ele advertiu, mas ela correu ao seu encontro
como se o fogo fosse o que mais desejava.
As boas intenes de Edward se desvaneceram ali mesmo. Tinha as calas
abertas antes que ela chegasse a ele, e a tinha jogado sobre o cho antes que
ela estampasse seu primeiro beijo em seus lbios sorridentes. No pde deixar
de amaldioar quando se enredou com seu vestido, e logo ao sentir o faminto
estmulo de suas mos.
Minha inteno guardar as formas protestou, quando ela abriu suas
pernas sob seu peso.

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Ela murmurou algo que se parecia bastante ao diabo com as formas e


ento as dobras de linho e botes se abriram como por arte de magia. Edward
sentiu que seus nervos despediam brilhos como estrelas fugazes. Sentiu a
acolhida de Florence e seu corpo contra seu pnis e j a tinha penetrado antes
que pudesse pensar em se deter. O primeiro roar foi um prazer essencial, um
prazer puro que fez ranger os dentes. Florence estava quente, apertada e
mida, e seu breve grito de prazer o fez gemer como um homem agnico.
Estava muito em falta ela disse, e o estreitou com braos e coxas.
Senti tanto sua falta.
Edward tinha perdido todo o controle. Seu acoplamento foi to rpido e
brusco que os dois ficaram soprando sem flego. Ele a fazia se afundar no
tapete e ela o obrigava a entrar cada vez mais profundo apertando com os ps.
No importava nada mais que correr para esse ponto de chegada, mas
reafirmando sua propriedade sobre esse sexo dele. Seu clmax estalou como
dourados fogos de artifcio, explosivamente prazenteiro, e Edward ficou cego a
qualquer outra coisa que no fosse aquela convulso larga e ardente. No teria
se dado conta de que ela o seguia se no tivesse sido por seu agudo grito
orgstico.
Quando conseguiu que ela montasse sobre ele, no quis se mover mais.
Agora ela disse, escarranchado sobre seu torso, enquanto seu pnis
pulsava ligeiramente em sua fenda. Conte do que falaram voc e Nigel
durante essa conversao to, to sria.
Edward deixou escapar um suspiro. No havia mais que deixar que
Florence adivinhasse a causa de seu mal-estar, e tudo ficava mais fcil para
compartilhar com ela.
Pediu-me desculpas por ter abusado da confiana da famlia disse.
Como se estas alturas isso importasse. Deu uns quantos conselhos para saber
a quem substituir e me entregou a chave de seus arquivos. Alm disso, me
assegurou que cuidaria o melhor possvel de meu irmo. Eu me sentia como
o pai da noiva.
Mmm disse Florence. E o que disse a ele?
Assinei uma nota bancria ele murmurou. No caso de precisar.
Sentiu que ela sorria contra sua pele.
Estou segura de que ter apreciado o gesto.
Certamente que apreciou. A diferena de Freddie, Nigel um homem
prtico.
Florence esfregou a cara contra o peito de Edward. Em algum momento de
seu encontro, tinha aberto sua jaqueta e tirado a camisa. Agora seu brao
deslizou por debaixo para abra-lo.
Estou orgulhosa de voc disse, e estampou um beijo naquele ponto
tenro por cima do corao.
No se sinta orgulhosa at manh ele objeto, com um bufo. Tero

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sorte se no mandar deter o maldito trem.


O trem esperava na estao de Greystowe, uma criatura negra e poeirenta
vinda do mundo moderno. A chamin lanou um jorro de fumaa enquanto
esvaziavam a gua e carregavam o carvo. De vez em quando seu apito
lanava um lastimoso dobro buzinado, como se dissesse adeus. Florence
ansiava de todo corao que parasse.
Continuo pensando, eu gostaria que ficasse para as bodas disse, e o
abraou com tanta fora que Freddie fingiu que se afogava. Edward esperava
uns quantos passos por detrs, e deixou que se despedissem tranquilamente.
J sei que no se importa Freddie disse. Eu, por meu lado, no
quisesse que o escndalo de minha presena fosse uma distrao de seu
grande dia.
Mas eu gostaria muito mais que fosse voc quem me acompanhasse ao
altar, em lugar do advogado de meu pai.
Freddie a empurrou para trs pelos ombros.
Vamos, graas ao senhor Mowbry, voc e Edward se conheceram. Pode
pensar em uma pessoa mais adequada?
Mas sentirei falta de voc ela confessou, que j comeava a sentir sua
ausncia. Freddie a fez calar com dois dedos de sua mo finamente enluvada.
Sorriu carinhosamente quando a viu fazer um biquinho. Recorda o que te
disse, querida. Voc e Edward tm que se pr tarefa de trazer herdeiros ao
mundo. Espero que no haja menos de uma meia dzia que levem meu nome.
Meia dzia!
Sim, sem dvida disse, dando ares. Freddie, Frederica, Fredwina,
Fredward..., e te deixo os outros dois nomes a voc.
um caso perdido ela disse, sem se render pena de seu corao
entristecido.
Freddie endireitou o chapu de plumas.
Conto contigo para que cometas loucuras em minha ausncia. No
podemos permitir que meu irmo afunde na gravidade enquanto eu no esteja.
Certamente, dado que seu senso de humor extremamente primitivo, no
deveria ser um desafio muito difcil.
Edward lanou um bufo a suas costas, mas nem Florence nem Freddie
prestaram ateno.
Farei todo o possvel para cultivar algum grau de insensatez
prometeu.
Parece-me bem respondeu Freddie, e seus olhos umedeceram
repentinamente. Em lugar de dar rdea solta a suas emoes, pestanejou um
par de vezes e quadrou os ombros como um soldado ante a inspeo.
Esperarei com nsias notcias de seu progresso. Se quiser, mandarei instrues
explcitas sobre como encher suas sapatilhas com gelia.

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Edward j estava farto.


Est enchendo sua cabea de tolices disse, com voz severa, e
abraou Florence carinhosamente pelos ombros.
Freddie a agarrou pelo queixo antes de se voltar para seu irmo.
Cuide dela disse. Recorda que primeiro foi minha noiva. Os dois
irmos trocaram um olhar largo e carregado de saudade. A expresso de
Edward era sria e Freddie pestanejava, mas Florence sabia que os dois
rememoravam o que o outro tinha significado em sua vida. Finalmente, Edward
procurou em um de seus bolsos.
Tenho algo para voc disse, e extraiu uma medalha dourada que aos
dois era familiar. Seu primeiro prmio de natao. Guardei todos estes anos.
Pensei que voc gostaria de guard-lo.
Freddie abriu as duas mos para que Edward depositasse a medalha e a
cinta sobre sua palma.
Edward! exclamou indeciso entre o assombro e a risada. Se j no
estivesse desarmado como homem, seu presente me teria desarmado agora.
Sempre ser um homem replicou Edward com sua voz mais grave.
O demonstrou mais vezes das que posso contar.
Freddie cobriu os olhos e sacudiu a cabea, com essa atitude bastante
masculina de no chorar diante do irmo. Visivelmente incmodo Edward
apertou o ombro e deu um passo atrs para deixar lugar a tia Hypatia. A
despedida desta foi uma sucesso de abraos e gargalhadas explosivas.
Finalmente, Freddie se separou do grupo e foi se reunir com Nigel na escada do
vago de primeira classe.
Edward se despediu de seu antigo mordomo com um aperto de mos e
novamente de seu irmo, at que o trem comeou a arrancar lentamente.
Florence se lanou a correr antes que o vago deixasse a plataforma.
Winifred! gritou agitando seu leno junto ao guich de Freddie.
Fredalia! ele respondeu, agitando a mo sem parar.
Foi ento que Florence rompeu a chorar. Chorou durante todo o trajeto de
volta a casa, aconchegada no peito de Edward. Chorou durante o jantar,
quando se precaveu do lugar vazio de Freddie. Tambm chorou quando
encontrou a rosa que ele tinha deixado sobre o travesseiro, e voltou a chorar
quando Edward se deslizou em seu quarto em meio da noite.
uma verdadeira fonte! declarou, a tomando em seus braos. Se
continuar assim, terei que te levar ao jardim para que regue as flores.
Mas Florence sabia que Edward no estava molesto. Freddie bem valia
essas lgrimas. Alm disso, suspeitava Florence, a consolar permitia a ele
mesmo se abster de chorar. Entregue a esta importante tarefa, Edward a
balanou em seu colo e a acalmou com seu flego, e finalmente beijou as
ltimas lgrimas dos olhos.
fomos agraciados com um presente disse, e so poucas as pessoas

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a quem est dado conhec-lo. Freddie no quereria que estivssemos tristes.


No ela conveio, soando com seu melhor leno de seda, o mesmo que
at fazia poucos minutos aparecia, impecvel, no bolso de sua bata. Era um
sentimento to prazenteiro, e a meno daquele presente, feita sem querer,
era to pertinente, que quase voltou a se derramar em lgrimas.
Edward riu de seus soluos e a abraou ainda mais forte. Florence,
Florence, Florence. Onde estaria eu se no estivesse voc para me derreter o
corao?
Florence no sabia, nem tampouco importava. Com um ltimo
estremecimento de seu flego, levou a mo ao ventre e elevou o olhar para
Edward. O que viu a fez sorrir ainda com mais alegria que o segredo que tinha
entesourado toda a semana para si.
Edward disse, com um sorriso nos lbios, estive me perguntando
se te importaria que concebssemos uma pequena Frederica.
Ele a olhou entrecerrando os olhos e, continuando, deixou escapar um uivo
que provavelmente despertou de seus sonhos metade do pessoal de
Greystowe.
Se acaso me importar? perguntou, enquanto a lanava ao ar com
tanta fora que Florence tambm teve que chiar. No, no me importa
Florence. No me importa nada.
Florence logo que tinha recuperado o flego ao cair quando ele j estava
em cima a beijando, fora de si, murmurando palavras de amor e acariciando o
ventre com uma reverncia que fez Florence pensar que a maternidade podia
ser uma experincia maravilhosa. Aceitou correr o maior risco que uma mulher
podia assumir, e agora enfrentava s consequncias, ainda quando no havia
sentido nem a mais mnima apreenso desde dia em que a possibilidade se
insinuou em seu pensamento. Tinha esperado, tinha bulido com a emoo
reprimida, mas no tinha temido a respeito de seu futuro. Casada ou no,
nenhuma mulher seria to respeitada como a que levava o filho de Edward. Se
a isso acrescentava o amor que brilhava to perduravelmente em seu olhar,
Florence sabia que aquele beb seria algo imensamente maior que uma
surpresa de sete meses.
Aquele beb seria um presente, um presente que eles tinham dado e
recebido. Um presente sem dvida cheio de mistrio, mas envolto na adorao.
Est passando bem? perguntou Edward, de repente tenso e
preocupado. Sua mo enorme e clida se derramou com um gesto protetor
sobre seu ventre. Tem enjos? Fadiga?
S tive enjos uma vez disse, com uma risada apagada que o alarmou
. Por isso pensei que seria bom comear a contar os dias.
E a contar suas lgrimas ele adicionou, inspirado. Dizem que as
mulheres ficam mais emocionais quando esperam um filho. E verdade.
Edward no a viu quando sorria. Estava muito ocupado examinando as

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curvas ainda no alteradas de seu corpo. Ou quase no alteradas. Quando


segurou um seio na palma da mo, Florence sentiu uma pontada ainda mais
profunda de prazer percorrer sua pele.
Imagine disse Edward, sonhador, enquanto tamborilava com o broto
sensvel de seu mamilo. Uma pequena Frederica que possamos balanar em
nossos braos.
A Florence retorceu os dedos dos ps com o prazer de suas carcias.
No sei disse, enquanto sua prpria mo comeava a explorar.
Quanto a mim, sou mais bem partidria de Fredward...

Eplogo

Viajar com o duque era uma forma de educao. Florence sabia que seu
marido possua muitos traos admirveis, mas jamais tinha imaginado que
tinha a pacincia de um santo. Era evidente que um deles necessitava dessa
pacincia, porque naquela viagem os acompanhava Frederica. Aos dois anos, a
criatura tinha os olhos verdes de sua me, o encanto de seu tio e a teimosia de
seu pai. Hoje, parecia convencida de que podia esporear os cavalos expulsando
vigorosamente sobre os joelhos de seu pai. Edward fazia careta, mas sorria,
como se nada pudesse ser mais prazenteiro que esse murro da prpria filha.
Se acalme Florence pediu, acariciando o cabelo encaracolado e loiro
de sua filha. Papai necessita de seus joelhos para mais tarde.
Papai, papai, papai! chiou Fredi, sem se acalmar no mais mnimo.
Aquele estalo foi seguido de um novo broto de inteligncia. Vede anunciou,
assinalando pela janela do enorme carro de cavalos que tinham alugado.
Mame olhe. Vede bonito.
Sim Florence disse. Verde muito bonito.
Sua filha estava acostumada acertar em suas apreciaes, embora no
sempre em sua pronncia. Em realidade, aquela regio de Burdeos era
formosa, com sua exuberante vegetao de finais de primavera, pitoresca em
suas labirnticas aldeias e magia pura em seus velhos castelos. As rodas altas
da limusine seguiam por um caminho arenoso onde as breves vistas do rio
Garona alternavam com portais de pedra rudos e operrios se movendo
lentamente pelas fileiras das vinhas. Era uma imagem aprazvel e fora do
tempo. Com um suspiro de prazer, Florence agarrou a sua filha e a voltou a pr
sobre os joelhos.
Logo? disse Frederica, se acomodando em uma de suas caprichosas
mudanas de humor. Logo vemos tio Freddie?
Sim Florence assegurou, e beijou sua bochecha clida e redonda. E
ento voc, senhorita Dedos pegajosos, tomar um bom banho. Dedo

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pegajoso riu Fredi, uma risada que logo se transformou em bocejo.


por que fica sempre adormecida contigo? Edward perguntou.
Porque sou bastante inteligente para deixar que voc a canse. Edward
saudou sua ocorrncia com um sorriso, to clido que ainda podia fazer brotar
lgrimas em seus olhos. Sua vida tinha sido rica e clida desde seu
matrimnio, um acontecimento que tinha provocado menos comentrios do
que temiam, devido oportuna revelao de que Charles Hargreave tinha uma
aventura com Millicent Parminster, e de seu posterior abandono de sua mulher
em um castelo de Esccia. Justia potica, segundo Hypatia. Florence
simplesmente se alegrou de que a antiga amante de seu marido tivesse
decidido levar a sua tia como companhia.
Com este tipo de escndalos que entretiveram a nobreza, a surpresa que
suscitou o matrimnio de Florence Fairleigh com o mais velho, que no o mais
novo, dos Burbrooke, foi leve, sobre tudo quando os recm casados se
dedicaram a viver to tranquilamente. Um casal caseiro se comentava em
sociedade, sem imaginar o que preparavam o duque e sua condessa.
Florence sorriu ao recordar aqueles dias. Apesar de que a sociedade
censurava sua vida domstica, a ausncia de Freddie foi lamentada ainda
muito mais profundamente que a sua. Os poucos que adivinharam por que
tinha partido guardaram de comentar por respeito a, ou, em alguns casos
temor, ao formidvel duque e a sua tia igualmente formidvel. O consenso
parecia dizer que Freddie poderia fazer o que desejasse muito, sempre e
quando eles no estivessem obrigados a se inteirar. A sociedade era o que era,
e Florence supunha que aquela era a melhor reao que podiam esperar.
Enquanto isso, a perda da amizade de Merry Vance era seu nico lamento.
As duas mulheres seguiam se vendo, certamente, e Edward era um homem
prximo ao pai de Merry. O duque e ele compartilhavam diversos interesses
polticos. O resultado foi que os convites dos Monmouth eram das poucas que o
casal aceitava. Mara sempre acolhia Florence calidamente, mas esta se
precavia de que sua atitude no era a que tinha sido. Suspeitava que Merry
no tivesse superado de todo sua teimosia com o duque.
Seu marido a distraiu de seus pensamentos quando acariciou sua
bochecha.
Aconteceu algo?perguntou, com aquela amabilidade que reservava
para seus seres amados.
Ela negou com a cabea.
S me perguntava se Merry Vance ser feliz com aquele tipo que seu pai
parece haver destinado como marido.
por que no teria que ser? um homem srio. Se conhecem desde que
so pequenos. Alm disso, sua posio em questo de finanas impecvel.
Ela evitou acolher com aquele sorriso receita para o amor. Aqui esta a
famosa encruzilhadadisse seu marido, assinalando a igreja com seu

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campanrio. Levou a mo ao pescoo, um sinal seguro de que estava nervoso.


Florence deu uns tapinhas na coxa, mas sabia que pouco podia fazer para
acalm-lo. Trs anos era um tempo comprido para a ausncia de um irmo.
Uma breve avenida de pltanos conduzia para a vila de Freddie e Nigel. A
casa era encantadora. Paredes de pedra da Frana com persianas de um azul
cinzento e um teto de telhas vermelhas de barro. Pelas janelas subia um
jasmim branco e o caminho at a porta era de tijolo cor ocre. Tudo era formoso,
mas ligeiramente descuidado, como se as pessoas que vivessem ali quisessem
que se sentissem cmodos s os visitantes mais humildes.
O condutor, um francs grande e de cara vermelha, desceu da boleia e
comeou a desatar a bagagem. Posto que Fredi ainda dormisse, Florence a
passou a Edward para que a descesse. O tio to esperado apareceu por uma
esquina da casa justo quando Edward levantava a aldrava. Como era natural,
Freddie estava vestido para suas tarefas de jardinagem, as botas e as calas
cheias de barro, e uma singela camisa de campons. Sua pele era de uma cor
marrom roscea, e tinha o cabelo tingido quase loiro branco pelo sol. Tinha
aumentado de peso desde que deixou a Inglaterra, e assentava perfeitamente.
Agora era um homem de constituio slida, no ficava nem rastro do sotaque
juvenil a no ser um homem com os ps plantados firmemente no cho.
Freddie sorriu e tampou a boca com um gesto de surpresa quando viu sua
sobrinha aconchegada dormindo sobre o ombro de seu pai. Seu vestido rosa,
antes bastante elegante, agora era uma massa cheia de rugas devido ao
transporte da viagem.
Olhe pequena princesa sussurrou.
Espera que desperte advertiu Edward.
Freddie saudou o comentrio com uma risada e agarrou o vulto
adormecido em seus braos.
chegaram rpido sussurrou por cima do ombro. No espervamos
at esta noite.
A princesa acorda ao amanhecerdisse Edward. Seus sditos no tm
alternativa seno segui-la.
Freddie sorriu e varreu o espao ao seu redor com um gesto de brao.
Bem-vindos ao Chateau Burbrooke.
Seu jardim era um vigamento de narcisistas e rosas, com uma antiga e
cantarina fonte, e uma mesa que Nigel tentava freneticamente cobrir com uma
toalha. Os montes de flores podadas eram um testemunho do intento de
Freddie de pr ordem na casa. Ainda mais prometedoras eram as duas garrafas
de vinho que deixaram esfriando em um cubo de gua. Durante sua viagem,
Florence estava segura de ter engolido a metade do p dos caminhos da
Frana.
Diabos disse Nigel. Quero dizer, bem-vindos a nossa casa. Quanto
celebro que tenham vindo diretamente aqui antes de visitar seus aposentos.

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O olhar que lanou a Freddie deixou claro que aquela no era a sequencia
que tinham acordado.
Engano Freddie disse, com um acanhamento to terno que Florence
no pde deixar de sorrir.
me d disse, e agarrou a outra ponta da toalha. Deixa que te ajude.
Por isso vejo, faremos um piquenique.
Sim Nigel disse. Quer dizer, tinha pensado em um agradvel jantar,
mas bem, no momento temos po e fruta e um excelente foie gras que
vendem no povoado.
Perfeito ela disse. Ns gostamos de muito dos piqueniques e Fredi
adora o pat.
Como um porco entre as trufas balbuciou Edward.
E bem Nigel disse, que parecia ligeiramente alarmado. Espero que
haja suficiente.
No se preocupe disse Edward. No despertaremos pequena
besta at que tenhamos terminado.
Esta declarao, pouco acostumada em um pai, pareceu tomar por
surpresa a Nigel, mas tambm pareceu acalm-lo. Antes que assegurasse a
Florence de que poderia se arrumar sozinho, ela o seguiu casa fresca e
escura, e ele conversou animadamente com ela, o que no deixou de
assombr-la. Tinha passado muito tempo desde sua tmida chegada a Londres.
Quando passaram pela sala, Florence se forjou uma impresso a partir das
madeiras antigas e polidas e os mveis singelos, grandes, a casa de um
solteiro, desenhada para estar cmodo e depravado. Com apenas entrar, soube
que todos desfrutariam durante sua estadia ali.
Quando finalmente saram com a comida, os irmos tinham as cabeas
inclinadas juntas sobre a mesa, e Freddie desenhava algo no dorso de um
sobre enrugado. Como um cachorrinho crdulo os seus maiores, Frederica
seguia aconchegada e adormecida na jaqueta de Edward em um pequeno
remanso de luz.
So dez acres dizia Freddie, com o passar do rio. Tivemos que voltar
a plantar em partes onde as vinhas secaram, e terei que reconstruir parte da
drenagem, mas a terra boa e os rizomas ainda so produtivos. Agora mesmo,
vendemos a maior parte de nossa colheita ao Chateau Roudelle, mas
pensamos que, com a ajuda de uma viva da comarca, podemos elaborar
nossos prprios vinhos.
Tentamos ganh-la para nossa causa Nigel disse, com uma risada
igual de infantil que a do Freddie. A convencemos para que nos acolha sob
sua asa. Que ensine aos torpes anglais 16 a salvar suas pobres vinhas to
descuidadas.
As risadas que seguiram despertaram Frederica. Esfregando os olhos,
16

Anglais = Ingleses

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avanou engatinhando sobre a mesa e anunciou que tinha fome.


Meu Deus disse Edward. Aqui vem o poo sem fundo.
Apesar de suas palavras, a facilidade com que preparou a sua filha um
prato precisamente do que ela gostava foi um espetculo digno de ver.
Mmm disse a pequena, com a boca cheia de po e pat. Fuancia
boa.
Brindo por isso disse Freddie, e tirou uma das garrafas que se
esfriavam no cubo junto a seus ps. O vidro verde escuro tinha uma etiqueta
escrita mo que dizia BurbrookeWest 1875 Bordeaux. Florence aplaudiu.
teu? Freddie, que maravilhoso!
No mais que um vinho ordinrio disse, com um sorriso de falso
desprezo. A maioria de nossas vinhas so jovens. Isso sim, a viva insiste em
que j se pode saborear o sotaque de futuras grandezas.
Para se tratar de um torpe anglais, serve com grande habilidade,
inclinando a garrafa lentamente para no alterar o mosto em seu trajeto at as
pequenas taas cnicas.
O interessante da uva disse, seguindo com aquele belo ritual, que
prospera lutando. O cho aqui quase todo pedra em vrios metros de
profundidade. A gua flui junto com quo minerais a planta necessita para
crescer. De maneira que as razes disse, enquanto acabava de servir as
ltimas duas taas com um giro do punho, tm que se afundar muito
profundamente se querem encontrar gua. Isto faz que o vinho seja forte e as
uvas doces. S vencendo as dificuldades se pode obter um verdadeiro grand
cr.
Com um sorriso provocador, repartiu as taas, nenhuma delas encheu at
mais da metade, e a de Fredi bastante menos. A menina de dois anos a agarrou
em suas mos gordinhas, com a mesma concentrao de quem agarrasse o
santo graal. Edward no pde abster-se de manifestar sua preocupao, mas
Florence sacudiu a cabea.
No se preocupe disse. Conhecendo nossa pequena, provvel que
mais da metade acabe em seu vestido.
Deveramos fazer um brinde Nigel disse, com olhar tmido mas aceso
. Por... pela famlia, porque suas uvas mais ricas crescem perto da raiz.
Pela famlia secundou Edward, chocando as bordas das taas com seu
irmo. Ato seguido voltou para Nigel. E pelo amor, porque o amor a melhor
colheita de todas.
Ao unssono, todos os homens se ruborizaram, apesar de que Edward fez o
que pde para dissimul-lo com um cenho franzido. Pelo amor repetiu
Florence em voz alta, antes que eles comearo a se remover em seus lugares.
Com um pigarro generalizado, se consumou o primeiro brinde. O vinho
novo e fresco era spero e frutoso, um brilho de sol na lngua. Sorriram uns aos
outros enquanto bebiam e todos os que estavam ali, includa Frederica,

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souberam que a vida, em realidade, era extremamente prazenteira.


FIM

Sobre a autora:
Emma Holly vive em Minnesota, onde os invernos so longos e a gente se
vale de qualquer desculpa para esquentar-se. Segundo Emma, os melhores
inventos da humanidade so as duchas quentes, a imprensa, o caf, o
chocolate e as calas curtas para os ciclistas. Fascina-lhe ter notcias de seus
leitores, sempre e quando as cartas no sejam muito excntricas.

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