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Um fogo no corao

Barbara Dawson Smith


Srie Rosebuds 01

Sinopse:
Michael Kenyon, o marqus do Stokeford, encontra a sua av em companhia de uma formosa
cigana que lhe l a palma da mo e imediatamente decide, sem nenhum tipo de dvida, que Vivien uma
caadora de fortunas.

Reviso inicial: Edith


Reviso final: Pollyana Franco
Visto final: Gabriela Costa
Projeto Revisoras Tradues

Desejo, disse para si mesmo enquanto a conduzia atravs da porta detendo-se para lhe
pedir outro beijo. O que sentia pela cigana era puro desejo. Seu sangue fervia fora de controle
porque ela o tinha recusado, zombado dele durante a semana. At agora.
Estavam junto arcada da entrada quando o som de vozes se infiltrou no estado de
excitao febril que o dominava. Rapidamente, a obrigou a voltar para a galeria e a segurou junto
a seu corpo para que no pudessem v-los do corredor. Colocou um de seus dedos sobre seus
lbios e logo a beijou uma vez mais.
As risadas e o falatrio se desvaneceram quando por fim pde afastar sua boca da dela.
S ento a conduziu atravs da entrada, que agora estava vazia.
Aonde vamos? Perguntou ela um pouco entorpecida.
Ao meu quarto.
Seu rosto sonolento despertou revelando que tinha cado em si sobre o que estava
acontecendo.
... Sua cama?
Assim respondeu Michael atormentado pelo convencimento de que s ela podia
transport-lo ao paraso. Dar-lhe-ei ainda mais prazer. Simplesmente me deixe am-la, Vivien.
Ela arregalou os olhos com uma expresso de assombro.
Poderia me amar de verdade, Michael?
Vivien tinha interpretado literalmente o que lhe havia dito e isso o desconcertou. No
tinha chegado a imaginar que ela pudesse confundir suas intenes.
Vem comigo, por favor insistiu ele sem lhe importar o fato de que o tivesse obrigado
a lhe suplicar. Am-la-ei tal e como o tenho feito em alguns momentos. Farei-o uma e outra vez
at que ambos estejamos satisfeitos.
Vivien se afastou dele abruptamente.
No Respondeu com a voz entrecortada. Maldito seja, Michael. No sou como suas
queridas. Jamais serei sua prostituta.

Captulo I
Os Trs Botes de Rosa
Devon, Inglaterra
Agosto de 1810
Tenho excelentes notcias: disse Vivien a seus pais enquanto eles, como todos os
ciganos do acampamento, esquentavam-se junto fogueira depois do caf da manh decidi
me casar.
Lutando para parecer feliz, apertou fortemente o tecido de sua blusa amarela com suas
mos. Pronunciar essas palavras lhe tinha sido mais difcil do que ela tinha imaginado, mas ainda
foi mais difcil esforar-se para ter uma expresso feliz, o sorriso de uma mulher apaixonada.
Seus pais trocaram um olhar que indicava mais incredulidade que alegria. Reyna Thorne
ficou imvel segurando uma pilha de pratos de lato, com seus dedos retorcidos pelo reumatismo
que padecia desde h algum tempo. Pulika Thorne, um homem de escassa estatura, mas com a
compleio de um urso, estava sentado em um caixote colocado de boca para baixo, com sua
perna entrevada estirada.
A carruagem azul e amarela, que se encontrava a margem do acampamento, lhes oferecia
certa privacidade dentro daquele grupo de ciganos. A pouca distncia, as crianas riam e
brincavam de correr entre os vardos pintados com suas enormes rodas de madeira, entre os
homens deitados junto ao arroio manchado pelo sol, entre as mulheres que mexericavam
enquanto recolhiam os pratos e os tachos. A brisa do vero trazia o aroma das especiarias e da
comida. Em uma horta prxima, as macieiras estavam carregadas de frutas e seus ramos caam
sobre o muro de pedra que havia juntado ao estreito caminho de terra.
Seu pai tentou ficar em p com a ajuda de um grosso galho de carvalho. Enquanto o
observava, Vivien experimentou um aperto no peito que lhe era familiar e que foi incapaz de
controlar. A terrvel ferida que tinha sofrido em sua perna no ano anterior tinha reduzido a sua
fora, embora seu nimo no se debilitasse. Ainda era capaz de narrar historias fascinantes com
um amplo sorriso que deixava ver seus dentes brilhantes. Podia conseguir que Vivien
estremecesse de gozo com seus contos e risse com suas brincadeiras at que lhe doesse o corpo.
Mas nesse momento seus olhos no brilhavam. A perplexidade e a preocupao se
mostravam em suas feies deterioradas pelo tempo enquanto olhava a sua filha.
O que disse? Que vai se casar? Mas se o nico que a cortejou ultimamente foi Janus...!
Vivien sorriu ainda mais.
Sim, trata-se de Janus respondeu, obrigando-se a saborear seu nome quando a nica
coisa que desejava era cuspi-lo como se fosse um pedao de ma verde . Quer que eu seja a
sua esposa. No maravilhoso?
Sua me deixou escapar um dbil som de aflio.

Oh. Vivi. Esse homem?


um idiota fanfarro exclamou cansativamente Pulika . Voc mesma disse
quando ele se uniu ao nosso acampamento.
Isso foi antes que eu o conhecesse disse Vivien suspirando romanticamente Olhao. to bonito...
E a seguir dirigiu um olhar entusiasmado ao homem baixo e robusto que estava na
campina montado em uma gua tordilla no meio dos cavalos presos atrs das cercas. E, uma vez
mais, ignorou essa sensao que avanava lentamente por sua pele. Tudo o que tinha que ver
com Janus lhe repelia, desde suas maneiras chulas at os botes dourados que resplandeciam
sobre o vermelho brilhante de seu colete.
H algumas semanas seu grupo nmade havia se encontrado com o grupo de Janus e este
os tinha persuadido de que viajassem na mesma direo, ao sul para Devon.
Cada noite, em um crculo de mais ou menos quarenta carruagens e tendas, o cigano de
olhos escuros tinha solicitado sua ateno. Gostava de falar de si mesmo, monopolizar todos os
olhares, desafiar os outros jovens para provar sua fora. Vivien tinha rechaado todas as suas
tentativas para impression-la com suas habilidades. No tinha o menor interesse em seus jogos,
s lhe atraam as aventuras e lendas que se contavam ao redor do fogo. At que descobriu que
Janus possua algo que nenhum de seus demais pretendentes tinha: um saco cheio de guineus de
ouro.
Fazendo virar suas saias de cor prpura, Reyna deixou os pratos sobre o degrau de
madeira da carruagem.
Esse homem te trar problemas, lembre-se das minhas palavras. S presume sua
prpria importncia.
Escuta a sua me disse Pulika , muito boa para julgar um homem.
Olhe com quem se casou brincou Vivien.
Mas dessa vez seu pai no sorriu. E tampouco o fez Reyna, que se aproximou de seu
marido ao mesmo tempo em que olhava Vivien com preocupao.
Reyna Thorne era uma mulher de ossos pequenos e pele escura no mais grossa que um
punhado de penas de um edredom. Isso o que Pulika costumava dizer com frequncia. Quando
Vivien cresceu chegou a ultrapassar uma cabea a sua me era inclusive mais alta que seu pai
. Naquela poca a moa caminhava com os ombros encurvados porque se sentia pouco
feminina e elegante comparada com as delicadas jovenzinhas dos outros ciganos. Mas Reyna lhe
havia dito que podia sentir-se orgulhosa porque ela era como um formoso salgueiro entre os
juncos mais vulgares. Reyna sempre tinha sido sua defensora incondicional. At aquele momento.
Agora parecia to aflita que Vivien teve que lutar para no comear a esfregar seus ps
descalos sobre a erva reaquecida pelo sol. Sempre tinham estado mais unidos que as outras
famlias porque ela era sua nica filha, a filha nascida em plena maturidade. Como eles eram
muito mais velhos que outros pais, Vivien sentia o imperioso desejo de lhes oferecer tudo o que
no se puderam permitir desde que seu pai feriu a perna: carne para o guisado para que desse

fora a seu pai, um braseiro que esquentasse o carroo no inverno para que sua me no tivesse
que sofrer a dor de suas articulaes, roupa nova e mais mantas e travesseiros suaves.
Por que no veio Janus me dizer isso pessoalmente? Perguntou seu pai . No
deveria esconder-se como um covarde atrs de suas saias.
Eu queria falar primeiro com vocs respondeu Vivien . Temia que talvez vocs no
estivessem de acordo.
Talvez? Pulika avanou uns passos coxeando, evidentemente dolorido, e se apoiou
em sua bengala improvisada . claro que no estou de acordo. Acaso devo entregar a minha
adorada filha a um homem que no pode faz-la feliz?
Mas Janus me far feliz. Em realidade era ela a que se sentiria feliz ao saber que seus
pais desfrutavam de algumas comodidades, pensou Vivien com firmeza. Quero me casar.
Conhecer a felicidade de ter um marido e filhos.
Voc s tem dezoito primaveras disse Reyna . Ainda tem tempo para escolher.
Vivien sacudiu a cabea.
Sou muito mais velha que o resto das garotas. Acaso no tinha quatorze anos quando
voc e papai se casaram?
Assim disse suavemente Reyna. Ela e Pulika trocaram um olhar carinhoso que, de
algum modo, fez que Vivien se sentisse excluda, como se carecesse de algo vital. Ai, se ela
pudesse achar um amor como aquele.
Um sonho se deslizou em meio a suas defesas, o desejo de conhecer um heri como o do
livro gorgio que tinha encontrado uma vez em um monto de lixo, com as pginas manchadas e
feitas em farrapos. Seu pai lhe tinha ensinado a ler os sinais da estrada e os folhetos e ela tinha
conseguido decifrar aquela histria de cavalheiros e loiras donzelas. Mas isso era s um conto e
Vivien sabia. A realidade era que devia comprometer-se com Janus, cozinhar para ele, remendar
sua roupa, deixar que a tocasse na escurido da noite...
Reyna colocou suavemente sua mo sobre o ombro de sua filha.
O amor um fogo no corao. Pelo que vejo, voc no encontrou isto com Janus.
Aqueles sbios olhos amendoados viam mais do que Vivien teria desejado.
Encontrei tudo o que desejo insistiu . No devem esquecer que me deram o
direito de escolher ao meu prprio marido.
Acreditvamos que voc tinha bom senso o suficiente para escolher sabiamente
censurou Pulika.
Ela acariciou seus dedos curvados sobre o galho, sentindo os tendes quentes e a pele
spera. Era a mo que a tinha acalmado quando raspou um joelho e que lhe tinha fabricado
brinquedos quando era uma menina.
OH, olhou seu pai, voc no confiaria em nenhum homem que me tirasse de seu lado.
Pulika franziu o cenho.

Tem razo, no confio no Janus. Diga-me, de onde tirou esse saco de ouro que exibe
diante de todo mundo?
Na feira, seus cavalos conseguiram melhor preo que outros.
Ora! Provavelmente roubou o ouro dos gorgios. Por isso insistiu tanto em que nos
dirigssemos rapidamente para o Sul.
Vivien havia estado refletindo com certa inquietao sobre este tema, mas se negava a
ocupar-se seriamente dele.
Embora perambulemos por milhares de caminhos jamais acharei um marido melhor
afirmou . Janus aceitou casar-se comigo sem um dote e compartilhar seu ouro com vocs. No
passaro nenhuma privao quando forem velhos.
O rosto de Pulika ficou rgido. Levantou-se se apoiando ao galho de carvalho apesar de
que carregar o peso sobre sua perna suporia, com toda segurana, uma grande dor.
Ento disso se trata toda esta conversa sobre casamento. Voc me considera um
aleijado intil.
Decidida a no ofender seu orgulho, Vivien se apressou a dizer:
No queria dizer isso. Entretanto, voc j no pode subir s macieiras durante a
colheita nem achar trabalhos ocasionais nos vilarejos pelos quais passamos. -lhe cada vez mais
difcil se levantar pela manh para ir ocupar-se dos cavalos. Se vocs tivessem dinheiro suficiente,
poderiam ter uma vida mais fcil...
No. No sacrificar sua vida por ns.
No nenhum sacrifcio: deixa-me feliz me casar com Janus. Quero ter filhos, que
tenham netos.
Mas o rosto pouco bonito e arrasado pelas preocupaes da Reyna revelou sua
inquietao.
Seu pai tem razo. No podemos abenoar esse casamento.
Com firme determinao, Vivien se negou a aceitar o fracasso. Resolveu que durante os
prximos dias representaria o papel de uma noiva iludida. Esmeraria-se por fingir que estava
perdidamente apaixonada por Janus, embora em seu interior lhe gelasse o sangue s de pensa-lo.
Estava disposta a satisfazer seus caprichos, acatar suas palavras e olhar com adorao seus
luxuriosos olhos, faria todo aquilo pelo bem de seus pais, porque sabia que no tinha outro meio
para mant-los.
Uma sbita gritaria desviou sua ateno. Os ces quase selvagens dos ciganos saram
correndo, latindo e grunhindo como o faziam cada vez que passava junto ao acampamento um
comerciante gorgio a cavalo ou um granjeiro com sua carroa carregada de feno. Entretanto,
naquele dia se tratava de uma elegante carruagem negra conduzida por quatro cavalos brancos
que avanava pelo caminho de terra. Sentado na boleia, viajava um cocheiro vestido com uma
libr de cor carmesim e na parte traseira da carruagem sentavam dois lacaios.

Vivien ficou tensa, no era frequente ver carruagens naqueles serpenteantes caminhos
secundrios: os poderosos gorgios circulavam pelas estradas principais, onde a viagem era mais
simples e as pousadas eram mais frequentes. Se por acaso se encontravam com as carretas dos
ciganos, apressavam o passo desdenhando-os, como se no existissem.
Mas desta vez o cocheiro puxou as rdeas e a carruagem se deteve junto ao
acampamento. Vivien se perguntou cheia de fria se suas carruagens estariam violando a
propriedade privada de algum latifundirio local. Desprezava aos gorgios por reclamar todas as
terras como prprias. Reivindicavam seu direito ao ar e gua e aos frutos da terra como se Deus
tivesse criado o mundo s para eles.
Tambm tinha uma poderosa e implacvel razo para odiar aos gorgios. Um deles tinha
colocado a armadilha mortal que tinha deixado seu pai aleijado.
Um dos lacaios saltou ao cho e desdobrou um degrau que havia debaixo do cubculo.
Com um gesto elegante abriu a porta da carruagem: uma velha dama com um halo de cabelos
cinza emergiu da carruagem, era pequena e suas maneiras eram afetadas. Estava vestida com um
traje de cor azul cu, seu rosto estava cheio de rugas e sorria docemente. Atrs dela apareceu
outra mulher, esta tinha uma figura rolia vestida de seda amarela e renda, seu rosto era
gordinho e rosado e seus olhos brilhavam de alegria sob o turbante amarelo que coroava sua
cabea. Finalmente, uma circunspeta dama posou tambm seus ps sobre o caminho de terra.
Alta e elegante, tinha a boca pequena e franzida como se acabasse de morder uma ma silvestre.
Seus dedos se fechavam como uma garra sobre o punho de marfim de sua bengala.
Estas trs plidas gorgio pareciam muito velhas. Permaneciam em p sobre o caminho
como se tratasse de uma fileira de esttuas enquanto a brisa agitava as fitas de seus elegantes
chapus e transportava o aroma de seus perfumes, que ostentavam a riqueza das flores
cultivadas. Os homens abandonaram suas discusses, as mulheres deixaram de mexericar e as
crianas de rir. Por um momento s o agudo latido dos ces rompeu o silncio. Mostrando seus
dentes amarelados, os animais formaram uma linha irregular que afastava s mulheres dos
ciganos.
Trs pares de olhos gorgio esquadrinharam as pessoas ali reunidas. Vivien se deu conta de
que ela mesma estava tambm em p, rgida e olhando fixamente aos forasteiros.
Eles por sua vez olhavam com desdm o grande crculo de carroes, os tachos de ferro
que borbulhavam em cima da fogueira, as crianas meio nuas avanando cautelosamente para
ver de perto essa magnfica carruagem. Vivien pensou que ela jamais estremeceria por algo
semelhante...
Embora mais tarde chegasse a estremecer.
Com um movimento brusco a mais alta das mulheres brandiu sua bengala em direo aos
ces que no paravam de latir.
Fora daqui!
Embora a bengala no tivesse chegado a tocar os animais, a matilha se dispersou em um
instante. Reconhecendo sua autoridade, os ces calaram, para ato seguido comearem a grunhir
enquanto se afastavam sigilosamente para os arredores do acampamento.

Vivien se enfureceu. Quem era esta estranha para assustar a seus ces? Mordeu os lbios
com fria quando de repente sentiu que uma mo enorme se fechada ao redor de seu brao e, ao
levantar a cabea, descobriu uma palidez incomum no rosto de seu pai.
Fique aqui -lhe disse em voz baixa . Espera aqui junto a sua me.
Vivien sacudiu a cabea energicamente.
Estes gorgios no pertencem a este lugar. Isso precisamente o que lhes direi...
Este um assunto de homens. Por uma vez, morde a sua lngua.
Sua inesperada brutalidade alimentou a rebeldia de Vivien, entretanto as gastas feies
de seu pai a alarmaram. Esse no parecia o momento indicado para provoca-lo, precisamente
quando tinha que convenc-lo a aprovar seu casamento com Janus. Com um n na garganta,
assentiu com a cabea observando seu pai, que se afastava coxeando.
Muito pequena para poder ver algo por cima da multido, Reyna subiu ao degrau de seu
carroo. Avanando a grandes passadas, um homem robusto com grandes msculos se
aproximou de sua filha. Seu rosto moreno, com um cuidado bigode que lhe caa sobre a boca,
revelava um excesso de confiana. Era Janus.
Olhando a de uma forma provocadora e com certa ansiedade, levantou suas sobrancelhas
espessas para lhe perguntar se tinha falado com seus pais a respeito do casamento. Respondeulhe encolhendo os ombros de forma evasiva.
Afastando-se dele Vivien dominou seu desejo de desfrutar de um amor de conto. Tinha
que ser prtica em relao ao matrimnio em vez de perseguir seus sonhos.
Enquanto, em frente multido, a alta dama olhava por cima do nariz para os ciganos.
Sou a condessa do Faversham disse com uma voz que repicava como um sino de
igreja . H aqui algum homem chamado Pulika Thorne?
Entre a multido surgiram murmrios de surpresa e curiosidade. Assombrada, Vivien
olhou a sua me, mas Reyna em nenhum momento deixou de observar atentamente aquelas
damas. O que podia querer aquela gorgio branquela e seca com seu pai?
A multido se dividiu e Pulika avanou coxeando at que se deteve frente condessa.
Inclinou-se ante ela e o leno vermelho que tinha atado a sua garganta morena se agitou com a
brisa.
Eu sou Pulika. Falaremos a ss Lady Faversham assentiu resolutamente . Venham
comigo, senhoras.
Enquanto encabeava a procisso para um formidvel carvalho que havia no meio do
caminho, aquela dama praticamente no utilizou sua bengala. Em agudo contraste, Pulika se
apoiava pesadamente sobre o tosco galho de carvalho. Sua vacilante e lenta maneira de andar
rasgou mais uma vez o corao de Vivien. Aquela mulher gorgio provavelmente nem sequer
necessitava uma bengala, utilizava aquele elegante cajado como um complemento frvolo para
sua figura alta e magra.

Os lacaios se apressaram em pegar trs banquetas que guardavam na carruagem e


colocaram-nas sombra da rvore para que as damas se sentassem. Pulika permaneceu em p
em uma atitude orgulhosa e Vivien se enfureceu ao ver que no ofereciam um assento a um
homem invlido. Lady Faversham colocou o extremo de sua bengala na terra e comeou a falar
com o aleijado. Pulika lhe respondeu sacudindo bruscamente sua cabea. Vivien no podia
escutar o que diziam, mas no parecia que aquela fosse uma discusso amistosa.
Do que acha que esto falando? Sussurrou a sua me . Papai no fez nada mau,
talvez Zurka tenha roubado outro frango para seu guisado.
Mmmm respondeu sua me distraidamente.
Reyna tinha empalidecido e tinha o cenho franzido em uma expresso estranhamente
similar ao medo. Seus braceletes de ouro tilintavam musicalmente. Vivien apertou o brao
moreno de sua me.
Olhou sua me, o que acontece?
V para dentro murmurou Reyna lhe indicando o vago. Depressa.
Mas e se essa mulher est acusando a papai de algum crime? No estou disposta a
permiti-lo!
Janus a pegou fortemente pelo cotovelo.
Uma potra to corajosa necessita um marido que a dome.
Vivien retrocedeu j que estava proibido que um homem tocasse uma moa solteira,
embora ela fosse sua noiva. Logo uma suspeita fez desaparecer qualquer outro pensamento.
a voc quem procuram. capaz de permitir que meu pai assuma a culpa do ouro que
voc roubou.
Arrumando seu grande bigode, Janus riu.
Estes gorgios no tm nenhum problema comigo. Talvez voc devesse ir comprovar por
voc mesma.
Janus estava dizendo a verdade? Esses olhos negros que a olhavam com malicioso deleite
expressavam diverso, um prazer desdenhoso e malicioso que ela no conseguia compreender...
Uma voz estridente os interrompeu. Debaixo do carvalho, Lady Faversham ficou em p
at alcanar sua majestosa estatura e sacudiu sua bengala frente a Pulika.
Voc, senhor, no mais que um cigano mentiroso!
Comentrios de desgosto comearam a circular entre a multido. Os homens pulavam
com inquietao, as mulheres sussurravam. Reyna gemeu e levou a mo boca. Sua preocupao
fez explodir as volveis emoes que Vivien estava experimentando.
No lhe fale desse modo! gritou.
Comeou a avanar ignorando os olhares dirigidos a uma moa que se atrevia a desafiar
as leis dos ciganos. Em sua pressa tropeou com um calhau, mas a dor foi apenas um mero

desconforto. Percorrendo velozmente o atalho cheio de sulcos, passou por diante de seu pai para
enfrentar Lady Faversham.
De perto, as trs ancis condessas tinham olhos frios e cinzas como o gelo. Por um
momento Vivien teve a estranha impresso de no ser a mais alta das mulheres.
Meu pai no um mentiroso afirmou . No roubou nada. Aqueles gelados olhos
se abriram ligeiramente. Lady Faversham olhou para Pulika e logo com uma voz bastante
sossegada repetiu:
Seu pai?
Sim. Vivien fez um movimento brusco com a cabea jogando suas tranas morenas
para as costas. Conheo seu carter muito melhor que voc. Ele jamais diria uma mentira.
Lady Faversham no respondeu. Limitou-se a olhar fixamente para Vivien. Seu olhar era
penetrante, como se estivesse procurando alguma verdade nas feies escuras da moa.
Menina disse Pulika com uma estranha urgncia em sua voz agora mais rouca ,
volta para sua me. Imediatamente.
Deu-lhe um pequeno empurro, mas Vivien permaneceu imvel, com seus ps descalos
bem plantados na terra. Estava decidida a proteg-lo daquela acusao. As trs mulheres a
submeteram a uma intensa anlise a fazendo tomar conscincia do contraste que existia entre
sua prpria pessoa e aquelas forasteiras e de sua saia verde gasta e sua blusa amarela
descolorida, os braceletes de ouro que tilintavam em seus pulsos, as escuras tranas que lhe
chegavam at a cintura.
A menor das damas, de cabelo branco e encaracolado, levantou-se de seu tamborete para
agarrar suas mos de uma forma clida e surpreendentemente firme.
Minha querida menina disse suavemente com uma voz doce e vibrante .
possvel...? Seu nome Vivien, Vivien Thorne?
Cautelosa, Vivien se libertou.
Assim . Por que deseja voc sab-lo?
Por todos os cus, ela! exclamou a mulher gordinha. E ento comeou a aplaudir e
suas rosadas faces resplandeceram . Que alvoroo vai se armar quando a vizinhana escutar as
novas notcias!
Lady Faversham se virou bruscamente para ela.
Os vizinhos no se inteiraro de nada. Compreendeu- me, Enid? Isto no pasto para
os falatrios.
Lady Enid franziu o sobrecenho.
claro Olivia. No pronunciarei nenhuma palavra. Mas as pessoas faro perguntas e
terei que lhes dizer algo...
Ocupe-se de me enviar os intrometidos. Eu me encarregarei de lhes esclarecer qual a
situao.

No tem sentido que discutam afirmou a dama de cabelo branco . Aqui est por
fim nossa doce menina feita uma mulher. surpreendente, no verdade?
Acaso aquelas mulheres estavam loucas? Desconcertada, virou-se para seu pai.
Do que esto falando? Por que lhe chamaram mentiroso?
Um temor inexplicvel se refletiu na angustiado olhar de Pulika.
No nada. Trata-se de um engano.
No h nenhum engano disse Lady Faversham com desdm . Esta a moa que
lhe entregaram faz dezoito anos.
A moa que lhe entregaram.
Uma sombra obscureceu aquele dia to resplandecente. Tratava-se simplesmente de uma
nuvem que ocultava momentaneamente o sol, mas Vivien sentiu que um calafrio subia por cada
uma das vrtebras de sua espinha dorsal. Olhou com olhos dilatados primeiro a seu pai e depois a
aquelas damas que a observavam atentamente.
No compreendo. Do que esto falando?
A diminuta mulher vestida de azul lhe deu umas palmadas no dorso da mo.
No fomos muito claras, no verdade? Sou Lucy, Lady Stokeford, e somos os Botes
de Rosa. Viemos busca-la para leva-la de retorno ao lugar ao qual pertence.
Me levar de volta?
Com efeito. filha de uma aristocrata e desapareceu como por arte de magia quando
era apenas um beb recm-nascido. De maneira que no uma cigana. uma de ns.
O ar trrido do vero envolveu ao Vivien como uma mortalha sufocante. Escutou o
sussurro das folhas do carvalho, o relincho de um cavalo, o zumbido de uma abelha.
Incapaz de mover-se, olhou a delicada mo que descansava sobre sua pele torrada pelo
sol. Estas damas a reclamavam como se fosse uma delas. Uma gorgio.
Impossvel.
Seu corao pulsava com a fora do martelo de um ferreiro e Vivien lutou para que o ar
chegasse at seus famintos pulmes.
No sussurrou enquanto retrocedia . Minha me Reyna e no uma aristocrata.
A senhorita Harriet Althorpe era uma educadora lhe explicou a anci com sua suave voz
patriciana . H dezoito anos era a preceptora de meus trs netos. Como no tinha nenhum
parente, era como uma filha para mim.
No acredito em voc! Que classe de mulher capaz de dar de presente seu prprio
filho?
Foi seu amante o que se ocupou de faz-lo afirmou.
Enquanto ela estava doente acrescentou Lady Enid , arrancou-a de seus braos.

Os olhos azul plidos de Lady Stokeford expressavam compaixo e amabilidade.


a pura verdade, minha querida disse amavelmente . Pergunte ao homem que a
adotou.
Desesperada para que a tranquilizasse, Vivien se virou bruscamente para olhar de frente a
seu pai. Ele se ocupara de esclarecer essa absurda situao, explicar-lhe-ia que estas mulheres
estavam inventando uma histria monstruosa com o nico fim de divertir-se a sua custa.
Mas os olhos escuros de Pulika s expressavam tortura. Como um urso encurralado
observava a sua filha enquanto sua robusta figura se encurvava sobre a bengala.
Papai? Diga-me que esto mentindo.
Sua me e eu sempre tememos que algum pudesse vir busca-la disse pesaroso .
Em nossa mente sempre aninhava o medo.
No. No...
Estendeu uma de suas mos para ela com a ampla palma volta para cima.
No a roubamos, Vivien, juro-lhe isso. Que caiam sobre mim milhares de maldies se
estou mentindo. Foi um criado gorgio quem a trouxe at ns.
O suor umedeceu as palmas das mos de Vivien. Esfregou-as contra sua saia.
Que criado? De quem era o criado?
Ignoramos seu nome. Ordenou-nos que a levssemos muito longe... E que jamais
contssemos a nenhuma alma vivente de que forma tinha chegado at ns. E assim todos esses
anos a amamos como se fosse nossa prpria filha. As lgrimas deslizaram por suas faces gastas.
Reyna se aproximou a seu lado e o abraou com seus braos pequenos. Com o olhar
angustiado pendente de Vivien, murmurou:
No fomos abenoados com um filho de meu prprio ventre... E estvamos to felizes
de te ter, Vivi, que no fizemos nenhuma pergunta. Jamais tivemos inteno de faz-la sofrer.
Mas Vivien estava sofrendo. Abrira-se um buraco no tecido de sua vida e no sabia como
ia ser possvel remenda-lo. Sangue gorgio corria por suas veias. Ligeiramente aturdida
compreendeu porque ela era mais alta que o resto das moas, porque um toque de cobre tingia
seu cabelo negro, por que tinha um segredo, um vergonhoso interesse pelos livros e por
aprender.
Ela odiava os gorgios... Os lojistas que tentavam lhes vender a carne em mal estado, as
mes que faziam entrar seus filhos em casa quando passavam as caravanas de ciganos, os ricos
latifundirios que punham armadilhas como a que tinha mutilado a seu pai.
E entretanto, era uma deles.
Soluando silenciosamente, sua me e seu pai a observavam. Eles eram velhos e estavam
encurvados, estavam insuficientemente vestidos e os fios de prata tinham arrebatado o brilho de
seus negros cabelos. Ela no era o milagre de sua maturidade. Era adotada. Como tinham podido
lhe ocultar um segredo to estremecedor?

A menina que havia nela desejava chorar e gemer, repreend-los por seu engano.
Entretanto, tambm desejava sentir seu reconfortante abrao. Agarrou-se a esse pensamento
como se fosse uma corda de salvamento. Eles eram seus pais. Embora no fossem seus pais
biolgicos, eram as pessoas que a tinham cercado de amor.
A nica coisa que sentia pelos gorgios era dio.
Compreendo que isto tenha sido uma terrvel comoo para voc disse Lady
Stokeford, mas se recolher suas coisas, se sentir muito melhor quando retornar a casa conosco.
A casa?
Horrorizada, Vivien olhou s trs aristocratas. Lady Enid abanava seu rosto avermelhado e
gordinho. Lady Faversham permanecia em p, em uma atitude orgulhosa.
Lady Stokeford sorria como se quisesse lhe garantir que se tratava de um presente. Era
evidente que esperavam que Vivien aceitasse sua oferta e abandonasse a nica vida que
conhecia. Que montasse em sua carruagem e partisse com elas para no olhar mais pra atrs.
Mas o ressentimento clamava para que o libertasse. Vivien mordeu os lbios com fria,
logo, com a extremidade do olho distinguiu Janus em p junto multido, com os ps separados,
os punhos sobre seus quadris e seu olhar malicioso, como se quisesse lhe recordar vilmente que
lhe pertencia. Que ela necessitava de seu dinheiro...
Possivelmente no.
Uma ideia muito ousada abriu passagem em sua mente. Um plano que a liberaria da
necessidade de casar-se e que, alm disso, ofereceria a seus pais todos os luxos a que pudessem
aspirar. Animada pelo desespero, Vivien se dirigiu s damas.
Muito bem, partirei com vocs. Mas haver um preo.

Londres
Setembro de 1810
Quinze dias mais tarde, Michael Kenyon, o marqus de Stokeford, olhava com uma
atitude distante a face da morte.
A mmia era uma espcie bastante seca e enrugada. A luz que arrojavam vrios
candelabros titilava sobre a pele seca e esticada que cobria os traos aquilinos da mulher.
Os cabelos lubrificados com azeite se aderiam ao crnio dissecado. Os braos fibrosos
estavam cruzados por cima do peito e, em nome do pudor, um tecido amarelado pelo tempo
cobria a parte inferior de sua anatomia. Algumas partes do tecido se encontravam em uma cesta
que havia sobre o cho do salo.
Lorde Alfred Yarborough segurava em sua mo um amuleto de lpis-lazli que tinha sido
encontrado entre as dobras do linho. O objeto no era maior que seu polegar.
Eis aqui outro talism de Sua Majestade, rainha Shepset.
Inclinou-se para agradecer alguns aplausos que lhe brindava um privilegiado grupo de
aristocratas. Desde que Napoleo tinha conquistado o Egito e Inglaterra, por sua vez, tinha
dominado os cursos. A parte mais moderna da sociedade se sentia fascinada pelas antigas terras
dos faras. Os mveis e a roupa revelavam uma influncia egpcia. Os ricos colecionavam
amuletos, escaravelhos e outras bagatelas. Alguns inclusive adquiriam as mmias de reis, rainhas
e outros dignitrios com o nico propsito de expor os restos ante um grupo de pessoas que os
olhavam embevecidos.
Com uma atitude distante, Michael observava como se desenvolvia a reunio. Embora
normalmente desfrutasse de entretenimentos decadentes, dessa vez no se sentia capaz de
compartilhar com jbilo o que estava acontecendo. Imaginava a mmia como uma mulher de
carne e osso que respirava. Tirou o chapu pensando se algum a teria amado...
Ou odiado, como a Grace. Lutando contra as escuras lembranas, Michael apertou os
dentes. No tinha nenhum sentido ressuscitar o passado. Preferia viver no presente, perseguir o
prazer com uma obcecada temeridade.
Uma mo acariciou sua coxa.
encantadora, no lhe parece? sussurrou-lhe ao ouvido Lady Katherine Westbrook.
Escutaram-se gritos e exclamaes das damas que estavam presentes, mas nenhum de Katherine.
Sua amante contemplava o desenrolar dos acontecimentos do mesmo modo que observava a
vida: com um sentido mundano do entretenimento.
O olhar do marqus se deteve em seus delicados e brancos seios.
Sinceramente, prefiro que minhas mulheres tenham o sangue um pouco mais quente.
Os dedos dela se aproximaram de sua virilha.
E eu gosto dos homens bonitos e viris.

O delicioso aroma de seu perfume almiscarado chegou at Michael. Katherine tinha tudo
o que gostava em uma mulher, era preparada, culta e moderna. Michael sabia que podia ser uma
esposa adequada para ele e recentemente tinha decidido legalizar sua unio. No tinha a menor
duvida de que ela estaria de acordo: mais de uma vez tinha revelado seu desejo de ter uma
relao mais permanente. Ele s tinha que pedir-lhe.
Tenho que lhe fazer uma pergunta murmurou , mas este no o lugar indicado.
Os olhos azuis dela o olharam como se tentassem averiguar do que se tratava.
Estou as suas ordens, meu senhor.
Estavam sentados na ltima fila do semicrculo de cadeiras e, enquanto outros assistentes
estavam atentos a mmia, puderam partir facilmente sem que ningum percebesse, pois o tapete
de l amorteceu seus passos. Como sempre, ele desfrutou do balano de seu traseiro e do toque
de seus quadris. Sentiu em suas entranhas a tenso que se antecipava prazenteira noite que
tinha adiante. Sim, gostava da ideia de ter uma mulher em sua cama sem ter que preocupar-se
com combinar encontros com a maior discrio possvel.
Ento seu olhar se deteve no homem alto, de longas extremidades, que se recostava
sobre o batente dourado da porta. Tinha uma gravata-borboleta clara e uma taa na mo. A luz
que provinha de um aplique que havia na parede projetava sombras sobre seus traos severos e
seu cabelo castanho escuro. Uma cicatriz em forma de meia lua erguia um dos cantos de sua boca
em um gesto perptuo de sinistra diverso.
Michael amaldioou em voz baixa. Em alguma ocasio tinham sido amigos: criaram-se em
propriedades vizinhas do Devon. Mas aquela cicatriz oferecia um testemunho da distncia que
havia entre eles. Michael odiava a aquele homem como a nenhum outro.
Faversham disse enquanto o saudava com um seco movimento de sua cabea.
O conde do Faversham se inclinou ante Katherine.
Toda uma viso afirmou enquanto assinalava mmia . Mas no parece adequada
para uma dama.
Seus lbios se curvaram em um sorriso evasivo.
Nem para uma rainha desventurada.
Faversham riu entre dentes, e seus olhos cinza brilharam.
Isso o que voc diz.
Em vez de lhe pedir que lhe apresentasse dama, como se quisesse iniciar uma conversa
o conde comentou:
Diz-se que os ciganos descendem destes antigos egpcios.
Michael abraou com mais fora a cintura de Katherine.
No sabia.
Tentou dirigir-se para a porta, mas Faversham se interps em seu caminho.

Os ciganos so ladres, mentirosos e adivinhos continuou o conde . So peritos


em depenar aos incautos e, em particular, em aproveitar-se das pessoas velhas.
Era claro que Faversham tinha um propsito, sempre tinha.
Me diga o que voc quer.
Tudo a seu devido momento. Ultimamente voc no esteve em Devon, verdade? No
esteve ali desde a morte de Grace O conde estalou a lngua e parodiou um gesto de compaixo
. Rogo que me desculpe por mencionar um fato to desafortunado. Acaso deveria ter lhe
perguntado pela sade de sua filha, Lady Amy.
Michael se sentiu invadido por uma profunda ira. Ardia de desejos de matar o conde,
devia hav-lo feito h muito tempo. Durante os ltimos anos se exilou de sua propriedade
ancestral por razes que ningum conhecia. Nem sequer este homem. Devido presena de sua
amante, que observava a cena com vivo interesse, controlou seu aborrecimento.
Estvamos a ponto de partir. Voc e eu possamos falar em outra ocasio.
Estou seguro de que lhe interessaria conhecer a carta que acaba de me enviar minha
av.
Uma carta?
Com efeito, recebi-a precisamente ontem. Contou-me algo realmente fascinante de
sua av.
Em meio de um rgido silncio, Michael esperou que Brand bebesse um gole de vinho.
Apesar de seu repdio pelo esporte preferido do conde tinha que inteirar-se em que travessuras
se havia visto envolta sua av desta vez.
Diga-me ento.
Parece que Lady Stokeford est ameaando voltar a redigir seu testamento. Uma vez
mais.
Relaxando ligeiramente, Michael se deu de ombros.
E qual de meus irmos obtm seus favores desta vez? Gabe ou Josh?
Nenhum deles. Ela quer deixar todo seu dinheiro a sua nova dama de companhia. A
cicatriz que havia junto boca do conde se curvou em um gesto de ladina diverso.
Uma indecente cigana adivinha.

Captulo II
Um Trato Difcil
Utiliza seus talheres de prata, minha querida sugeriu Lady Faversham . A menos
que pretenda que Enid sofra outro desmaio.
Vivien comeou a chupar os restos de molho que tinha nos dedos e as trs damas a
observaram escandalizadas, reprovando sua atitude. Ento recordou que devia utilizar o pequeno
pedao de pano que tinha sobre o colo e que elas chamavam guardanapo.
Parecia vergonhoso manchar aquele delicado damasco branco e, pior ainda, desperdiar
um molho to delicioso. Mas os gorgios tinham uns costumes muito peculiares, e este no era o
menor deles.
Agarrando o pesado garfo, cravou um pedao de carne assada que fora apropriada para
uma dama. A tenra carne se derreteu em sua boca, era uma obra prima do chef francs de Lady
Stokeford. Nunca tinha imaginado que os ricos comessem carne em todas as refeies junto com
uma surpreendente abundncia de pratos secundrios. Sentiu-se desleal por comparar esta
comida to elegante com os pratos simples e saudveis que preparava sua me.
Uma pontada de melancolia ameaou lhe roubar o apetite. Quanto sentia falta de seus
pais. Mas, por seu bem, tinha que seguir jogando este jogo at o final.
Senhorita? Sustentando uma bandeja de prata, um criado com luvas brancas
apareceu a seu lado. Desejaria servir-se um pouco mais de pommes de terre souffles?
Estoicamente, Vivien se concentrou nas maneiras dignas de uma dama que tinha
aprendido durante os ltimos quinze dias.
Obrigado, senhor Rumbold respondeu enquanto se servia de um pouco daquelas
batatas abombadas e douradas . E como est o furnculo de sua perna, Sr. Rumbold?
O rubor acendeu o rosto cheio de sardas do criado, desde o branco engomado do pescoo
de sua camisa at a ponta de suas orelhas.
Muito melhor, senhorita balbuciou antes de apressar-se a voltar para sua posio
junto ao aparador.
Do outro lado da mesa, Lady Enid Quinton esteve a ponto de afogar-se com um gole de
vinho e as sobrancelhas castanhas daquela distinta dama titilaram em meio de suas rechonchudas
feies.
Vivien! Apertando os lbios, a condessa do Faversham a olhou com o cenho franzido
de sua cadeira situada ao final da toalha de linho branco que cobria a mesa . No adequado
conversar com um criado durante o jantar. Como tampouco fazer perguntas de natureza to
pessoal e de to mau gosto.
No fazer rudo ao beber. Sentar-se direita. No usar a faca como uma serra para cortar a
carne. Todas aquelas tolas regras lhe davam voltas na cabea. Embora soubesse que estava
descumprindo uma delas ao responder, Vivien afirmou com um tom desafiante:

Ontem quando vi o senhor Rumbold coxeando, preparei-lhe uma infuso de raiz de


bardana e s desejava saber se...
J suficiente. Lady Faversham se encrespou como um ourio. No nos dirigimos
aos criados chamando-os senhor. Tampouco necessitamos uma descrio de seus remdios
ciganos, se algum da casa necessita um mdico, mandaremos chamar o doutor Green que vive
no povoado.
Vivien se absteve de dizer com aspereza que se a condessa seguia insistindo em
destrambelhar e lhe jogar sermes logo ia necessitar uma dose de azeite de ervas para combater
a constipao. Fingindo um olhar ingnuo com seus olhos muito abertos, murmurou:
Mas esta mesma manh voc me disse que era o dever de toda dama ocupar-se de que
tudo funcionasse bem em sua casa. Estou segura de que isto inclui atender s pessoas que esto a
seu servio.
Lady Faversham pigarreou.
Sabe perfeitamente o que queria dizer e no finja o contrrio.
Que no finja, senhora? S desejo compreender suas estritas normas de conduta.
Decidida a impor sua vontade, Vivien levantou seu queixo mantendo-o alto. Tendo
deixado atrs tudo o que amava de verdade, embora s fosse por um breve perodo de tempo,
sentiu-se compelida a ceder ante algumas daquelas rgidas regras que existiam neste estranho
mundo gorgio. No permitiria que uma mal-humorada mulher com ares de superioridade a
desanimasse.
Lady Stokeford sorriu, seu delicado rosto cheio de rugas parecia alegre sob a luz das velas.
OH, devo admitir que Vivien tem razo, Olivia. Toda dama tem direito se a ocupar do
servio. Ela s acreditou que estava se comportando como se esperava dela.
Admito que a moa fez notrios progressos aquiesceu a condessa enquanto movia
majestosamente sua cabea . Embora ainda passe algum tempo antes que seja realmente
apresentvel.
O que quer dizer com isso de apresentvel? perguntou Vivien.
Que voc deve estar preparada para que a apresentemos em sociedade explicou
Lady Stokeford . Esteve trabalhando muito para aprender as maneiras adequadas.
uma moa muito inteligente.
E tambm muito bonita. Lady Enid assentiu vigorosamente com a cabea. Suas
mltiplas papadas se sacudiram e alguns cachos de uma esvada cor vermelha alaranjada
apareceram por debaixo de seu turbante. Ser muito divertido observar os jovens fazendeiros,
os senhores e os cavalheiros dos arredores quando a conhecerem.
Certamente se mostraro muito entusiasmados.
As velhas damas estiveram de acordo e comearam a murmurar entre elas. Inclusive Lady
Faversham deixou de franzir o cenho e seus frios olhos cinza relaxaram ligeiramente.

Ela e Lady Enid vinham de visita todo dia para ajudar Lady Stokeford a ensinar Vivien
todos os complicados detalhes que precisava aprender para chegar a ser uma dama.
O sussurro de seu elegante vestido de seda verde revelava que Vivien estava inquieta,
pois no parava de trocar de posio em sua cadeira, Acaso o plano daquelas mulheres era cas-la
com algum arrogante gorgio? No podiam imaginar que ela no estaria ali por muito tempo.
No desejo conhecer ningum afirmou . Estou contente de viver na Casa Dower
com voc, Lady Stokeford.
Minha querida menina, isso muito amvel de sua parte respondeu a marquesa ,
mas eu no estarei aqui sempre. S Deus sabe, mas poderia morrer na prxima semana.
Vivien deixou cair seu garfo descuidadamente e salpicou sua blusa de seda.
Est doente, senhora?
Encontro-me perfeitamente respondeu Lady Stokeford . Entretanto, quando a
pessoa velha, nunca se sabe. De qualquer modo voc jovem e alegre e dever se casar.
Com toda certeza desejar algo mais que ser a dama de companhia de uma velha bastante
sedentria.
OH no! Desfruto enormemente de sua companhia. E especialmente de suas histrias.
Vivien no estava mentindo. Apesar de sua desconfiana em relao a tudo o que se
referia aos gorgios, afeioou-se aos Botes de Rosa, tal como elas mesmas se chamavam.
Esticando o brao por cima da toalha branca que cobria a mesa para pegar a mo cheia de veias
azuis daquela aristocrtica viva, exclamou: Suplico, senhora, no faa planos para que me
case com um estranho. Nunca o faria.
Lady Stokeford riu e sua risada pareceu uma delicada campainha cujo som se repetiu
como um eco atravs daquela enorme e sombria sala de jantar.
No h nenhuma necessidade de fazer dramas. Quando chegar o momento oportuno
escolher um marido entre a alta burguesia local.
Ser um matrimnio por amor e viver feliz pelo resto de sua vida declarou Lady
Enid . Isso exatamente o que Harriet teria desejado para voc.
Ao escutar a meno de sua me biolgica, Vivien engoliu a saliva. Embora j tivessem
passado muitos dias, a verdade relativa a seu passado ainda lhe doa como uma ferida sem curar.
Mas no tinha feito mais que perguntas superficiais sobre a mulher que a tinha trazido ao mundo
e sobre o desconhecido que a tinha gerado.
De algum modo, parecia-lhe que desejar saber mais sobre eles era uma traio a seu pai e
a sua me.
Como o era o prazer que experimentava com esta vida gorgia.
De acordo com seu plano, tinha permitido que os Botes de Rosa alvoroassem a seu
redor como galinhas, embelezassem-na com elegantes trajes, esfregassem sua pele com suco de
limo para diluir os efeitos do sol e lhe ensinassem a conduzir-se no que elas denominavam uma

"sociedade educada". Para sua surpresa, sentia-se culpada porque adorava os banhos quentes, a
abundncia de comida, a suavidade da seda sobre sua pele. Adorava escutar Lady Stokeford falar
dos tempos passados e das diabruras de seus netos. Mas o mais vergonhoso era que tinha
descoberto que era incapaz de odiar a estas damas gorgias, pois eram amveis e tinham boas
intenes. E, alm disso, tinham uma surpreendente similaridade com as mulheres ciganas.
Lady Enid lhe recordava velha Shuri, a quem adorava rir bobamente e fofocar. Lady
Faversham era parecida com a mal-humorada Pesha, crtica eentretanto compassiva.
Lady Stokeford era como Reyna, de carter doce e corao bondoso.
Esta ltima comparao irritou Vivien. Como podia comparar favoravelmente alguma
destas ridculas gorgias com a carinhosa mulher que a tinha criado?
Perturbada por um clamor de emoes desencontradas, recostou-se em seu assento. Bem
a tempo recordou suas maneiras.
Peo que me desculpem, senhoras.
Mas se ainda no terminou seu jantar comentou Lady Stokeford com uma expresso
de consternao em seus olhos de cor azul cu . Temos plum cake de sobremesa comunicou
. sua sobremesa favorita, e tambm a minha.
Disse ao criado que prepare seu ch mais forte, tal como voc gosta acrescentou
Lady Faversham.
Obrigada... Obrigada a todas... Mas em realidade j no tenho fome. E, dando as
costas, Vivien abandonou apressadamente a sala de jantar para atravessar o corredor.
Repentinamente, as lgrimas alagaram seus olhos. No queria a amabilidade dos Botes
de Rosa, como tampouco queria que gostasse de viver nesta casa to luxuosa. Enjoava-se com
seus infinitos aposentos e se sentia confinada entre estas paredes cheias de quadros. Era
estranho que os gorgios decidissem pendurar quadros de paisagens em vez de viver ao ar livre e
experimentar a natureza em toda sua glria.
O eco de seus rpidos passos retumbou no magnfico vestbulo. O cristal facetado dos
candelabros apanhou os ltimos raios de sol que entravam atravs das enormes janelas e refletiu
vrios arcos ris que danavam sobre as paredes. Em outro momento teria se sentido deleitada
por aquela viso, mas agora s pensava em escapar.
Dirigiu-se precipitadamente para a porta de entrada e, depois de descer saltando os
largos degraus da galeria, cruzou a grama perfeitamente cortada em pleno entardecer.
tarde os homens armados com longas e curvas foices tinham segado a erva e seu fresco
aroma, que ainda persistia no ambiente, entristeceu-a. Os gorgios no pareciam compreender
que a natureza tinha que ser selvagem e no merecia ser podada nem domesticada. Tampouco
compreendiam que ela tinha um esprito livre que se irritava com suas rgidas normas.
Como tinha saudades dos bosques e dos caminhos abertos, dos aromas, das imagens e
dos sons do acampamento. Sentia falta de seus pais, sua risada fcil e sua conversa familiar. E
tambm o movimento barulhento do carroo quando viajavam para um destino desconhecido.
Atrada pelo som musical do rio, Vivien se dirigiu para um grupo de arbustos, do outro lado de

uma ponte de pedra se via a distncia uma manso inclusive mais palaciana que a Casa Dower,
mas ela se deteve junto s margens do rio para desfrutar dos aromas da gua e da vegetao.
Desfazendo-se de suas sapatilhas com uma atitude desafiante, esfregou os dedos de seus
ps contra a erva. Logo arrancou os grampos de concha de seu apertado coque libertando seus
cabelos, que caram sobre as costas. Deu a volta erguendo seu rosto para o cu do crepsculo,
sua alma procurava distrao nos intensos matizes azul cobalto, rosado e prpura do pr-do-sol.
Perguntou-se se nesse mesmo momento seu pai e sua me estariam olhando as primeiras
estrelas e pensando em sua filha, a filha que no era de seu prprio sangue.
Transbordada pelas emoes contidas at aquele momento, as lgrimas escaldaram suas
faces. Vivien aspirou grandes baforadas de ar fresco para desfazer-se da opresso que sentia em
seu peito. Por que estava chorando? Apesar de ter descoberto que sentia uma fraqueza pelos
luxos dos gorgios, tinha a inteno de retornar sua famlia assim que ganho suficiente dinheiro.
Tinha tido que negociar duramente com os Botes de Rosa. Por cada ms que
permanecesse junto a Lady Stokeford receberia a esplndida soma de cem guins de ouro. Devido
a sua insistncia, as velhas damas tinham antecipado dez guins a seu pai. Ele tinha tentado
recus-las, mas Vivien lhe tinha recordado que a alternativa era que ela se casasse com Janus e,
finalmente, seu pai tinha cedido.
" correto que aprenda como vivem os de seu prprio sangue", havia-lhe dito ele. "Talvez
voc deseje ficar l."
Ela tinha protestado com veemncia prometendo retornar. Dois meses, havia-lhe dito.
Duzentas guins. Logo seria livre para voltar junto aos ciganos.
Embora os Botes de Rosa o ignorassem, esse era seu plano. Elas achavam ingenuamente
que assim que Vivien tivesse saboreado a riqueza e as comodidades renunciaria a sua vida com os
ciganos. Pensavam que se casaria com um homem de sua classe e que viveria definitivamente
entre eles.
Recordando as palavras de sua me, Vivien secou a ltima das lgrimas que rolava por sua
face. Os Botes de Rosa estavam sonhando. Ela nunca acharia a felicidade com um arrogante
nobre gorgio. Jamais se adaptaria a um mundo no qual todos a olhariam com desconfiana e no
qual os malvados latifundirios colocavam armadilhas para os ciganos despreparados.
Um golpe de sorte tinha levado os Botes de Rosa at ela. Ela fingiria cooperar durante o
tempo combinado. O dinheiro era uma mera insignificncia para elas, de modo que no devia
lamentar nem arrepender-se da necessidade de engan-las.
Minha querida moa, voc se move muito rpido para esta velha dama.
Ao virar-se encontrou Lady Stokeford, que se aproximava lentamente do rio. luz do
crepsculo seu cabelo branco como a neve brilhava com um resplendor quase fantasmal. Um
etreo manto branco cobria seus delicados ombros.
Senhora exclamou surpreendida e cautelosa . No deveria estar aqui. Pode pegar
uma gripe.

Tinha medo de que a tivssemos aborrecido olhando-a fixamente, a nobre viva


estalou a lngua com a amabilidade que a caracterizava . Minha pobre querida, esteve
chorando, no verdade? Venha, pode falar comigo. Imagine que sou uma velha e querida tia.
De repente. Vivien se achou sentada em um banco de pedra que estava em frente ao rio,
enquanto Lady Stokeford lhe secava as lgrimas com um leno de renda.
J est, querida. No deveramos t-la arrasado tanto. Depois de tudo, esta vida
completamente nova e complicada para voc. Por alguns momentos nossos costumes lhe devem
parecer muito estranhos.
Apesar de ter desejado estar sozinha, Vivien sentia agora uma desesperada necessidade
de companhia, pois sentia falta das prolongadas conversas que compartilhava com sua me.
estranho passar tanto tempo entre paredes admitiu, surpreendendo-se ao escutar
suas prprias palavras. Pensou que tinha escapado de Janus e esta reflexo a ajudou a reafirmar
sua determinao . Mas estou resolvida a aprender os costumes dos gorgios. E respeitarei os
termos do nosso acordo.
"Ao menos durante dois meses".
Lady Stokeford sorriu.
Estou segura de que o far. Nesse sentido muito parecida com sua me. Ela era uma
mulher muito orgulhosa.
Viviam apertou o leno mido que tinha em seu punho. Acaso estava traindo a Reyna ao
pensar em sua me gorgio? Entretanto, com toda segurana Lady Stokeford estaria esperando
que lhe fizesse alguma pergunta. Respirando profundamente lhe pediu:
Me conte algo mais a respeito de minha... Sobre Harriet.
Era uma mulher muito sria e capaz. Contratei a como preceptora para meus trs
netos. Inclusive com esse bando de fanfarres, ela revelou ter uma grande dignidade a viva
riu brevemente . Lembro uma noite quando Michael, o maior de meus netos, envolveu-se em
um lenol e comeou a emitir espantosos bramidos com o nico fim de assust-la.
Desgraadamente para ele, era uma noite clida e minhas janelas estavam abertas. Ento corri
escada acima at aos aposentos das crianas e cheguei justo no momento em que, com toda
serenidade, Harriet lhe ordenava que voltasse para a cama.
Vivien sorriu tentando imaginar majestosa Harriet em seus domnios.
Os aposentos das crianas. L onde dormem, no ? No vi nenhum quarto para
crianas na Casa Dower.
No, mudei para esta casa depois que morreu meu filho e que meus netos partiram
definitivamente. Com os olhos umedecidos Lady Stokeford indicou o palcio que estava do
outro lado do rio e que mal era visvel com a luz do crepsculo. Voltando atrs, todos vivemos
ali no Stokeford Abbey. Aqueles foram uns dias maravilhosos apesar de meu filho
frequentemente estar um pouco confuso por causa do lcool e sua esposa, minha nora, passava a
maior parte do tempo rezando a viva fez uma cara avinagrada e continuou . Ela estaria

satisfeita deixando aquelas crianas correr como selvagens como se, por si s, as ladainhas
tivessem sido capazes de civiliz-los. Mas eu me assegurei que aprendessem a comportar-se.
De maneira que tinha sido Lady Stokeford quem tinha educado seus netos. Vivien
renunciou a uma injustificada curiosidade relacionada com eles em favor de uma questo mais
urgente.
E o que aconteceu ento? perguntou . Quero dizer com Harriet.
Uma manh, puf! Desapareceu. Deixou uma nota dizendo que preferia o ar fresco do
mar e que tinha encontrado outro trabalho na Ilha do Wight. Pensei que aqueles travessos
meninos finalmente tinham conseguido aterroriz-la, de maneira que os castiguei. Levaram uma
boa repreenso.
Voc sabia que ela estava grvida.
A viva sacudiu a cabea com tristeza.
No, absolutamente, em caso contrrio teria ido atrs dela para traz-la de volta a seu
lar. Compreende, querida? Ela era como uma filha para mim. Senti-me desconsolada por sua
abrupta partida.
Como descobriu... Que eu existia?
Depois de sua morte, que teve lugar o ano passado, seu advogado achou uma carta
entre seus objetos pessoais. Essa carta estava dirigida a mim e nela confessava que tinha tido um
amante e que logo partira para dar a luz a uma filha. A voc, mim querida.
Os dedos de Vivien se afundaram entre as dobras de sua blusa de seda.
Entretanto, renunciou a mim com excessiva facilidade.
Lady Stokeford alargou sua mo para toc-la.
No! No deve culp-la. Enquanto estava doente, aflita de febres depois do parto,
quem tinha sido seu amante deu a sua prpria filha aos ciganos. Harriet estava desesperada para
achar voc, mas estava sozinha e doente e no tinha ningum que a ajudasse.
Vivien fervia de raiva pelo homem que tinha abusado to cruelmente de Harriet. O
homem cuja semente lhe tinha dado a vida.
Quem era ele? perguntou . Quem era o homem que me arrancou dos braos de
minha me?
Lady Stokeford enrugou o sobrecenho em meio das sombras que cresciam aos ps dos
arbustos.
Desejaria sab-los. Eu adoraria lhe retorcer o... Ento a expresso furiosa de seu
rosto se desvaneceu e recuperou sua normal aparncia de matriarca de bom corao.
Mas no falemos dele, minha querida. A nica coisa que importa voc estar aqui
depois que durante dezoito anos nem sequer soubssemos que existia.
Vivien se reservou todas as perguntas que desejava fazer sobre aquele desconhecido
gorgio que era seu pai. Era um homem malvado e no significava nada para ela.

Nada importava, salvo os duzentos guinus de ouro.


E como conseguiu me achar?
Bom, contratei a um agente do Bow Street, claro.
Um... o que?
Um oficial da lei que percorreu todo o caminho at Londres. Fez algumas discretas
averiguaes para mim. Embora a pista fosse muito antiga foi de enorme ajuda conhecer os
nomes das pessoas que a tinham adotado. Estavam na carta do Harriet Lady Stokeford sorriu
de um modo tranquilizador . E agora ns, os Botes de Rosa, somos sua famlia.
Vivien a olhou com curiosidade.
O que significa este nome de flores com o que se nomeiam?
A velha mulher ps-se a rir.
No tem nada que ver com as flores, minha querida. Mas se trata de uma longa histria
que ser melhor deixar para outra noite. Por agora pensamos que, para variar um pouco, acaso
voc gostaria de praticar um de seus costumes.
O que quer dizer?
Enquanto a luz se desvanecia um malicioso sorriso fez que os olhos da nobre viva
brilhassem como se fossem estrelas.
Venha comigo e descobrir.

Captulo III
O Plano de Lucy
Michael se deteve a entrada do toucador de sua av iluminado s pela luz das velas e
contemplou atnito a cena que tinha lugar naquela sala.
Doa-lhe o corpo de tanto cavalgar, tinha os olhos cheios de areia e estava faminto.
Entretanto, em vez de deter-se na abadia, tinha vindo diretamente at a casa Dower. Enquanto
tirava as luvas de couro, o mordomo lhe tinha comunicado que sua av e sua nova dama de
companhia estavam reunidas fazendo uma consulta. Por esse motivo tinha subido as escadas
correndo, com a inteno de expulsar da casa aquela cigana intrigante antes de sentar para
desfrutar de seu jantar.
Em vez de faz-los, ficou absorto junto porta. O tapete certamente tinha amortecido
seus passos porque nenhum dos trs Botes de Rosa tinha levantado a cabea.
Como entusiasmadas admiradoras, estavam sentadas ao redor de uma moa morena de
uma beleza deslumbrante.
Durante um momento fugaz se sentiu desconcertado e percorreu com olhar aquele
carregado toucador rosado, com suas elaboradas tapearias e seus mveis franceses de cor
branca que cheiravam a ps e perfumes. Onde se achava essa velha bruxa de olhos furtivos com
uma verruga no nariz que imaginou uma centena de vezes durante o longo caminho para ali? Essa
ardilosa vigarista que tinha engenhado para conseguir um lugar naquela casa? Tinha que estar
escondida em algum lugar, acaso estaria roubando as gavetas do quarto de vestir enquanto sua
av estava entretida em outra coisa.
Foi ento quando se deu conta de que era ela. Esta esplndida criatura era a cigana.
Enfeitada com um vestido de seda cor verde mar, estava sentada em uma turca em meio
de um semicrculo de cadeiras. Sua abundante cabeleira caa em magnficas ondas at sua cintura,
suas curvas ondulantes faziam que um homem s desejasse deita-la sobre os lenis. O fogo da
lareira produzia reflexos dourados nas delicadas feies escurecidas pela exposio ao sol. Tinha
mas do rosto muito definidas, lbios rosados e uma forma encantadora de inclinar a cabea,
como se estivesse totalmente absorta em sua tarefa.
Segurando a mo de sua av entre as suas, a cigana observava atentamente a palma da
mo seguindo as linhas com a ponta de seu dedo.
Viver at uma avanada idade afirmou com um tom de voz cheio de lirismo . Na
verdade, vejo que tem adiante muitas aventuras.
Os Botes de Rosa tagarelavam entre elas. Sua av parecia estar encantada.
-me diga mais, minha querida. Que classe de aventuras so essas?
Lady Enid se inclinou para frente, seu peito parecia proa de um navio.
Incluem algum cavalheiro?

A cigana sorriu com um ar de mistrio.


As aventuras frequentemente incluem cavalheiros. Entretanto, a palma da mo s
revela algumas coisas.
A clera que tinha acompanhado Michael durante todo o caminho ressurgiu. Esta cigana
no se contentava com o simples contedo de um bolso. Estava atrs de algo mais importante,
contava mentiras a sua confiante av e se beneficiava de uma velha e amvel alma enquanto
tramava apoderar-se de sua fortuna.
A donzela uma impostora disse da entrada . Faria muito bem em fechar sob
chave seus objetos preciosos, av.
Deixando escapar uma exclamao, Lady Stokeford retirou sua mo. Mas ele a ignorou,
como tambm ignorou os chiados de surpresa de suas amigas, sem afastar seu olhar glacial da
cigana.
Ela o olhou por sua vez com seus olhos castanhos de gamo emoldurados por suas
abundantes pestanas escuras. Seus lbios se separaram ligeiramente e lhe devolveu o olhar com
descarado interesse e sem pestanejar. Como se se tratasse de um sonho, a cigana, levantou suas
mos altura de seus seios. Uns seios femininos e exuberantes.
A Michael lhe ferveu o sangue debaixo da pele. Possivelmente poderia dar a volta a
aquele jogo e levar a moa diretamente at sua cama.
No fique a nos olhando como se fosse um idiota disse Lady Stokeford.
Venha me saudar como devido e ento considerarei a ideia de perdo-los por ser to
descorts com minha dama de companhia.
Michael deixou de prestar ateno moa para ocupar-se de sua av. Apesar de irrit-los
que o tratassem como se fosse um moo imaturo, atravessou o aposento e se inclinou para beijar
a enrugada face de sua av. S ento percebeu o ar de fragilidade e as novas linhas gravadas em
suas feies distintas, e se perguntou com inquietao se teria feito bem em ignorar suas cartas,
se seu informante no se teria equivocado ao lhe comunicar que ela gozava de uma excelente
sade.
Como est av?
Ela o envolveu em um perfumado abrao.
Michael, querido. a ltima pessoa que esperava ver em minha casa. Logo se virou
para trs sacudindo delicadamente um leno junto a seu nariz. Ufff, cheira a cavalo!
Peo que me desculpe disse laconicamente enquanto fazia uma reverncia que
inclua suas velhas amigas. Acabo de chegar. Sa de Londres um pouco antes do amanhecer,
minha carruagem rompeu um dos eixos e me vi obrigado a cavalgar o resto do caminho em um
pangar que perdeu uma ferradura. Para no mencionar que tinha renunciado a uma noite
luxuriosa nos braos de Katherine.
As outras duas damas tagarelavam nervosamente, mas sua av o olhava de uma maneira
insossa.

O mau humor no nenhuma desculpa para um mau comportamento. Agora, me


deixe apresent-los a minha nova acompanhante, a senhorita Vivien Thorne. A nobre viva
sorriu terna e confidencialmente cigana. Vivien querida, este o Marqus do Stokeford e o
mais velho de meus netos. Uma pessoa insensvel que quase nunca vem me visitar... Exceto
quando me quer repreender por algo.
Ignorando a brincadeira, Michael olhou com dureza cigana que estava sentada na turca.
Para uma mulher de sua idade e no podia ter mais de dezoito anos tinha um olhar atrevido
que carecia da enrubescida modstia das moas de boa educao. Atravs dos anos, muitas
mulheres o tinham atrado por seu olhar insinuante, mas nenhuma de uma maneira to visvel.
Era evidente que esta moa era uma mulher da rua.
Inclinou sua cabea fazendo uma reverncia zombadora.
Senhorita Thorne, infelizmente sei tudo sobre as mulheres de sua classe.
Ela no pareceu escut-los. Seus lbios se moveram e sussurrou.
Um fogo no corao.
Pronunciou essas palavras com uma voz to baixa que ele pensou que no tinha
compreendido bem.
Michael enrugou o sobrecenho. Acaso estava louca aquela donzela? No, seu halo de
ofuscado encantamento fazia parte de sua simulao. Ela esperava seduzi-los com o propsito de
aproveitar-se ainda mais da situao.
O que diz? disse Lady Enid aproximando sua mo gordinha a sua orelha. Tem que
saud-los corretamente.
Quando dirigir a ele deve dizer "milorde" sussurrou Lady Faversham enquanto
tocava ligeiramente cigana com o punho de marfim de sua bengala . E no se esquea de
fazer uma reverncia.
Como um sonhador que volta a si, Vivien Thorne pestanejou ante os Botes de Rosa, logo
se levantou lentamente da turca. Era mais alta do que Michael tinha pensado, tinha um peito
abundante e a cintura estreita, suas longas pernas podiam rodear os quadris de um homem
enquanto a montava. Ela s precisou elevar ligeiramente seu olhar para encontrar-se com o seu e
ele voltou a perceber a fasca de seu sensual atrativo. Ela se inclinou em uma graciosa reverncia
enquanto seus cabelos a envolviam como um vu da cor do bano.
Uma mulher nunca levava o cabelo solto exceto em seu dormitrio e jamais frente a
nenhum homem que no fosse seu marido.
Ou seu amante.
Enquanto ficava em p pronunciou com um acento ligeiramente extico:
um prazer para mim conhec-los, milorde.
Ter que me desculpar que no compartilhar esse sentimento respondeu ele
friamente . Para mim seria um prazer v-la partir imediatamente desta casa.

Michael! exclamou Lady Stokeford.


Mas ele fez caso omisso de sua av. O mesmo da cigana. A fascinao abandonou seus
olhos castanhos e aveludados e ficou ligeiramente tensa levantando seu queixo.
Voc no sabe absolutamente nada de mim.
Sei que no conseguir enganar a minha av. No o far enquanto eu estiver aqui.
Enganar? Perguntou ela inclinando lateralmente a cabea . O que quer dizer?
Vocs os ciganos o chamam fraudar, de maneira que no finja ser inocente.
Qual o propsito deste espantoso comportamento? Lady Stokeford fez um
movimento com a mo indicando que censurava sua atitude. Deve se desculpar imediatamente
com Vivien.
Voc foi sempre muito amvel e isso a prejudicou disse Michael sem rodeios a sua
av . Deu trabalho e meteu em sua casa vagabundos sem comprovar suas referncias...
Se referir ao Rumbold interrompeu sua av , no fiz mais que dar proteo a um
moo assustado que tinha fugido de um pai cruel.
O ano passado doou cem guinus a um falso orfanato do Bristol. No se deu conta de
que lhe tinham extorquido at que eu me encarreguei de fazer uma pequena investigao.
Sem alterar-se, ela o fulminou com o olhar.
Prefiro ser generosa e descobrir que me equivoquei, e no ser to desconfiada e
mesquinha como voc .
Bonito espetculo comentou Lady Enid aplaudindo.
Estou de acordo acrescentou Lady Faversham.
Olhando fixamente s amigas de sua av, que observavam avidamente a cena, Michael
disse:
Av, acredito que possivelmente deveramos falar a ss.
Aqueles lbios patrcios se franziram em um gesto familiar de obstinao. Sacudiu sua
cabea, a luz da lareira fez resplandecer seus brancos cabelos.
Os Botes de Rosa podem escutar qualquer tolice que tenha que dizer. Faa o favor de
se sentar, jovenzinho. Est conseguindo que me d uma terrvel cibra no pescoo.
Mas em vez de pegar uma cadeira, ele se agachou a seu lado e pegou sua fina e enrugada
mo, a mo que uma vez o tinha tranquilizado e o tinha abraado quando era um menino afligido
pela febre, enquanto sua me estava preocupada com sua prpria salvao.
A senhorita Thorne uma impostora afirmou com grande pacincia. Est se
aproveitando de seu bom corao.
Tolices. Ela uma moa doce e carinhosa. As comissuras da boca de Lady Stokeford
se curvaram para baixo. Certamente compreender por que necessito uma dama de
companhia, voc e seus irmos me abandonaram. O que deve fazer uma velha e solitria mulher?

Michael experimentou uma pontada de remorso.


H acompanhantes muito mais apropriadas. A senhorita Thorne tenta te despojar de
sua riqueza.
Caramba. Posso deixar minhas posses a qualquer pessoa que escolha disse com
desdm . E na atualidade, essa pessoa afortunada no voc, Michael.
Seja como for, ela no uma companhia adequada para a nobre viva do Marqus do
Stokeford. uma cigana.
Dou-me perfeita conta disso. Encontrei-a eu mesma em seu acampamento e graas a
Deus que o fiz. Suas sobrancelhas prateadas se uniram em um gesto inquisitivo.
Mas, como soubeste de sua existncia? Se algum dos criados ousou ser to indiscreto...
Foi Brandon. Recebeu uma carta de Lady Faversham.
As duas velhas amigas se viraram para olhar condessa de um modo ameaador. Ela, por
sua vez as olhou com uma expresso de culpa, para logo descer o olhar para suas mos que
rodeavam o punho de sua bengala.
Olivia, caramba! Exclamou Lady Enid com um tom de evidente surpresa . Todas
estas semanas tive supremo cuidado de no comentar nenhuma palavra de todo este assunto e,
entretanto voc quem revelou o segredo. Voc, que se vangloriava de ser o cmulo da
discrio!
Pensei que o correto era que o marqus conhecesse a situao, afirmou rigidamente
Lady Faversham depois de tudo, o cabea de famlia.
Teria contado no momento oportuno expressou sua av com um pouco de censura
em seu tom de voz . Mas o que parece, feito est. Voltou a olhar ao Michael.
Acaso a carta tambm explicava que uma mulher de bero nobre? Foi entregue aos
ciganos quando era um beb.
De maneira que esse era seu jogo. Ficando em p de um salto se aproximou de Vivien,
obrigando-a a levantar a cabea para olh-los. O descarado interesse que tinha expressado pouco
antes tinha sido substitudo por um olhar velado que ele no conseguia compreender. Ela tinha
segredos, muito bem. Segredos que ele pretendia que todo mundo conhecesse. Com que a
entregaram aos ciganos? zombou. Isto soa a um plano concebido para aproveitar-se dos
ricos.
a verdade, querido sua av se inclinou para diante, baixando a voz com um tom
conspirador . a adorada filha da senhorita Harriet Althorpe.
Althorpe? Procurou em seu crebro antes de recordar mulher alta, sria e estrita que
tinha sido sua preceptora at que idade de doze anos partiu para estudar em um colgio. Ela era
uma mulher aristocrtica at a medula, uma dessas damas desafortunadas que no tm nem um
penny e se veem obrigadas pelas circunstncias a trabalhar para viver. Nada parecido com aquela
sensual e exuberante Vivien Thorne.

A senhorita Althorpe tinha os olhos azuis e o cabelo castanho afirmou . E tambm


tinha princpios. No posso imagin-la mantendo uma relao ilcita.
Sua av soprou.
claro que no capaz de faz-los. Sempre difcil para um menino imaginar que os
mais velhos podem ser consumidos pela paixo.
No se trata disso respondeu Michael sentindo certa vergonha ante a inverossmil
imagem daquela velha e afetada gata, apanhada pelo desejo . Refiro a seu carter.
Ora, o carter! Quando uma mulher se apaixona, deixa a um lado todas suas inibies.
Ela era muito velha para poder ter um filho. Sua av sorriu com uma maliciosa ternura.
A verdade que deu a luz a nossa querida Vivien quando s tinha trinta e um anos.
Michael ficou atnito enquanto tratava de recuperar a lembrana da senhorita Althorpe.
Essa ameixa passa tinha... a mesma idade que ele? trata-se de uma longa e triste historia
interveio repentinamente Lady Enid.
Mas uma histria que voc deveria conhecer acrescentou Lady Faversham.
verdade disse Lady Stokeford. Os Botes de Rosa moveram afirmativamente a
cabea e murmuraram entre elas. Depois sua av procedeu lhe contando uma histria fantstica
a respeito de como Harriet tinha gerado uma filha de um amante secreto que tinha entregado o
beb aos ciganos.
Michael no acreditou em nenhuma s palavra do que lhe contava. Era mais que evidente
que Vivien Thorne tinha descoberto a relao que Harriet Althorpe tinha com sua famlia e
inventou essa histria como um meio de estabelecer-se naquela casa. Tinha que reconhecer que
era inteligente.
Tolices melodramticas afirmou Michael uma vez que Lady Stokeford concluiu.
evidente que a carta falsa.
J lhe mostrarei isso -lhe disse sua av . Olivia a conservou e a trar amanh.
Lady Faversham assentiu com a cabea. Comprovar por si mesmo que genuna.
Estou seguro de que deve parecer autntica manifestou Michael com irritao . Os
ciganos so peritos na falsificao e em outros delitos.
Ela est dizendo a verdade disse repentinamente Vivien. Deixe de perturb-la.
Ele se virou para ela.
Voc no tem nenhum direito de falar. Ser melhor que se cale.
No. Voc pode acreditar no que quiser de mim, milorde, mas no permanecerei
calada enquanto voc mostra falta de respeito com uma pessoa mais velha que pertence a sua
prpria famlia. Sentou-se muito erguida, seu olhar era insolente e suas maneiras revelavam certa
superioridade, como se tivesse o direito de ser a dama daquela casa. Ele afirmou com brutalidade:

Ento me ocuparei de perturbar a voc, senhorita Thorne. Com toda segurana que
estar ganhando uma considervel fortuna extorquindo a minha av.
As escuras sobrancelhas de Vivien se juntaram e antes que ela pudesse dizer alguma outra
falsidade, decidiu pression-la.
-me diga a verdade, quanto dinheiro tirou voc j a minha av?
Ela permaneceu sentada e obstinada em guardar silncio. Mas ele conseguiu ver que um
brilho de culpa atravessava suas delicadas feies. Quanto? repetiu Michael com um tom de
voz perigoso.
Dez guinus replicou imediatamente . E cem guinus por cada ms que
permanea nesta casa. No so para mim, mas para meus pais, as pessoas que me criaram.
Furioso, Michael a pegou por um brao e a levantou da turca. Ela vacilou ligeiramente
durante um ardente instante no qual seus suaves seios roaram o peito dele e Michael sentiu que
o invadia o ardente calor do desejo. Estava desejando tir-la por uma orelha da casa, mas ao
mesmo tempo ansiava arrast-la at o dormitrio mais prximo e fazer que ela o reconhecesse
como seu amo.
As velhas damas o olhavam com indignao e respiraram entrecortadamente ao
presenciar como empurrava Vivien para a porta do toucador enquanto ela protestava e se
retorcia. Se ele no tivesse estado to furioso possivelmente se daria conta de que sua av no
fazia o menor intento por det-los.
Faa o favor de se comportar como um cavalheiro, Michael -lhe gritou . E recorda,
que est na casa Dower. No tem nenhuma autoridade para despedir de minha dama de
companhia.
No deveramos ir atrs deles? Stokeford est realmente furioso sussurrou Enid
enquanto os acalorados passos se desvaneciam pelo corredor . Todo isto culpa da Olivia
acrescentou olhando fixamente condessa . No deveria ter escrito ao Brandon. Sabia
perfeitamente que para ele seria um grande prazer contar ao Michael o que aconteceu.
OH, pode economizar sua desculpa. Com os lbios apertados Olivia olhou com
preocupao em direo porta . Neste momento s importa que o marqus no fique a ss
com Vivien. Deveriam estar acompanhados por uma acompanhante. Apoiou-se sobre sua bengala
como se desejasse levantar-se, mas Lucy a deteve com a mo.
No. Deixa-os.
Mas ser a runa de Vivien se algum os achar juntos e ss. Perder todas as
possibilidades de ter um matrimnio decente e todo nosso trabalho se estragar.
Experimentando uma secreta excitao. Lucy sorriu a suas amigas. Eu no estaria to
segura.
A princpio se havia sentido horrorizada ao ver entrar seu neto no toucador. Como a
maioria dos homens, Michael podia ser muito teimoso e ela pretendia assegurar o futuro de
Vivien sem que ele interferisse em seus planos. Mas mais tarde tinha percebido que algo
acontecia entre eles, algo interessante...

Acaso nenhuma de vocs percebeu a forma como se olhavam? perguntou.


Enid assentiu com a cabea
Sua senhoria a fulminava grosseiramente com o olhar, como se quisesse... lhe dar uma
surra. Em vez de parecer aterrorizada, deixou escapar um romntico suspiro . um
verdadeiro patife. Com esses intensos olhos azuis e seu cabelo negro como o carvo, muito
bonito. Caramba, me faz ter saudades de ser jovem outra vez.
No seja boba disse Olivia severamente . Vivien a que me preocupa. Enquanto
estamos aqui sentadas conversando, seu futuro poderia estar em perigo.
Esperem pediu Lucy . Escutem-me um momento. Desde a morte de Grace,
Michael se transformou em um descarado. Deixou-se cativar pelos vcios de Londres, tem
amantes, gasta seu dinheiro e seu tempo em frivolidades, joga corridas de cavalos, bebe e sai com
moas. Franziu seus lbios em uma careta de dor. O pobre menino sofreu muito
continuou enquanto sacudia sua cabea tocada por um turbante . Sentiu-se desolado pela
perda de sua esposa.
Grace era to jovem e to formosa acrescentou Olivia enquanto suas feies se
relaxavam e abandonava um gesto de amargura . Sua pobre filha ficou rf de me.
Durante um momento o nico som que se escutou foi o crepitar do fogo na lareira.
Consciente de que crescia nela uma sensao familiar de tristeza, Lucy refletiu sobre o horror
daquela terrvel noite. Logo se obrigou severamente a abandonar suas reflexes. Fazia j muito
tempo que tinha aprendido que era intil desfrutar com o passado.
Estirando-se, Lucy tocou as mos de suas amigas, mos que agora eram velhas,
manchadas pela idade, to enrugadas e dbeis como as suas. Os outros Botes de Rosa levavam
as marcas da experincia e certamente aceitariam a genial ideia que acabava de conceber.
Mais que nada no mundo, desejaria que meu neto fosse feliz outra vez afirmou .
Queria que ele retornasse ao lugar que lhe corresponde no Stokeford Abbey. Talvez Vivien possa
lhe proporcionar um motivo para faz-los.
As damas olharam para Lucy sem compreender o que pretendia dizer.
Quer dizer que deseja que a seduza? Perguntou Lady Enid olhando-a com os olhos
abertos como pratos . Mas ela no pode ser sua amante. Esse no era nosso plano.
Ela ter que casar-se com um latifundirio de nobre bero ou com um cavalheiro
interveio Olivia, e como se quisesse ressaltar sua afirmao deu um golpe com sua bengala no
cho . Todas esto de acordo em que uma unio semelhante seria o adequado para uma
mulher de seus... incomuns crditos.
Lucy sacudiu a cabea. Elas eram suas amigas mais queridas, mas por todos os cus,
podiam ter cabea de repolho em algumas ocasies.
No entendem o que quero dizer, Botes de Rosa. No quero que Vivien seja a amante
do Michael. O que quero que ele se case com ela.

Captulo IV
Um Suborno Recusado
Vivien nunca se havia sentido to alarmada em toda sua vida. Nem sequer na ocasio em
que o resplendor de um relmpago tinha sobressaltado os cavalos e o carroo se precipitou por
uma pronunciada colina enquanto seu pai puxava inutilmente as rdeas. Tampouco quando
topou com um ninho de vespas enquanto brincava no bosque e ao escutar seus chiados sua me
tinha sado correndo para resgat-la.
Agora s podia contar consigo mesma. Evidentemente, Lady Stokeford ignorava quo
perigoso podia ser seu neto.
Mas Vivien sabia. A ira e a frieza que expressavam os olhos azuis do marqus lhe
produziam calafrios. Seus dedos se afundavam em seu brao. Com aquelas saias to estreitas
tinha problemas para seguir o ritmo de suas longas passadas pelo escuro corredor.
O que pretendia fazer este lorde gorgio com ela? Depois que seu pai topara com aquela
armadilha, Vivien sabia muito bem as crueldades que podia ser capaz a nobreza inglesa.
Me solte exigiu mais uma vez enquanto tentava liberar-se daquelas mos que a
seguravam firmemente . No tem nenhum direito de me tocar.
Ele arrancou uma vela de um aplique com forma de concha que havia na parede. Sob seu
trmulo resplendor, Vivien viu que tinha o cenho franzido como um diablico feiticeiro.
Tenho todo o direito do mundo, j que voc est enganando a minha av.
S aceitei o que ela me ofereceu por prpria vontade...
Guarde suas desculpas para algum que seja mais confiante. Abrindo uma porta com o
ombro, arrastou-a para uma cmara escura e fechou a porta de um chute. A vela produzia um
pequeno crculo de luz que no conseguia penetrar a turva escurido daquele aposento. Um
aroma de velho e a fechado tinha invadido o ar. Observando a grande cama com quatro colunas,
Vivien sentiu uma nova pontada de medo. Quando ele virou sobre seus calcanhares para colocar
a vela sobre uma mesa redonda de carvalho, ela procurou rapidamente a maaneta de bronze da
porta.
Em um instante, o corpo musculoso do marqus a encurralou contra o painel pintado de
branco. Ela lutou ferozmente, ofegando pelo esforo. Se no tivesse estado de costas
provavelmente lhe teria arranhado o rosto, mas seu tamanho e sua fora a dissuadiram. Com
cada inspirao ela inalava seu aroma de cavalo, couro e algo selvagem, algo que desencadeava
um batimento do corao um pouco mais abaixo de suas entranhas.
Fique quieta -lhe ordenou . No tenho inteno de lhe fazer mal.
Com uma diablica ternura, tirou-lhe uma mecha de cabelo que lhe caa sobre o rosto.
Respirou junto a seu pescoo, deixando-a sentir seu quente flego e Vivien comeou a sentir um
comicho na pele. Tambm sentiu que as foras a abandonavam e necessitou todos seus recursos
para controlar um profundo estremecimento. Seu corao comeou a pulsar ainda mais rpido do

que tinha pulsado quando o tinha visto pela primeira vez, em p junto porta como um heri de
lenda. Largo de ombros e misteriosamente atraente, estava vestido com uma elegante jaqueta,
uma camisa branca e umas calas de montar de pele de gamo. Seus olhos azuis ardiam de clera
enquanto a olhava.
Ela tinha experimentado um fervente desejo, um profundo calor interior, como se seu
corpo tivesse reconhecido a seu par.
Impossvel. Ela no podia estar destinada a amar a este lorde to brutal. Com as pontas de
seus dedos percorreu a espiral de sua orelha.
Isso est melhor disse suavemente . Eu gosto das mulheres que so carinhosas e
serviais.
Pois eu estou muito distante de ser servial disse ela com brutalidade . Maldito
seja. Espero que antes de morrer sofra uma atroz agonia e que os corvos comam seu pestilento
cadver.
Ele sussurrou suavemente perto de seu ouvido.
Tanto veneno em uns lbios que foram feitos para beijar.
De s pensar que sua boca podia posar sobre a sua, estremeceu. Sentiu seus efeitos em
seus seios, em suas entranhas e dali a sensao desceu at os dedos de seus ps.
Se alguma vez meus lbios se unirem aos seus, ser para lhes tirar sangue.
Ele riu mais uma vez e logo falou com um tom de voz comovedor.
Seu plano nunca ter xito, senhorita Thorne. Sugiro-lhe que reserve suas artimanhas
para mim. Pagar-lhe-ei generosamente por seus servios. Depois se apoiou comodamente
contra seu traseiro para que ela pudesse sentir a inequvoca presso do rgo masculino.
Durante um momento abrasador, Vivien no foi capaz de pensar em nada que no fosse a
vergonhosa sensao que pulsava com fora sob seu ventre. Sabia do que se tratava, pois tinha
escutado s mulheres dos ciganos murmurarem. Era a necessidade que sentia uma mulher por
seu marido.
Ento compreendeu subitamente o significado de suas palavras e foi como se tivesse
recebido uma bofetada. Lorde Stokeford pretendia lev-la a sua cama sem o benefcio do
matrimnio. Queria que ela fosse sua prostituta.
Com todas suas foras afundou seu cotovelo no abdmen do marqus e lhe deu um forte
golpe entre suas pernas.
Sujo gorgio. Afaste-se imediatamente de mim!
Amaldioando, ele retrocedeu levando-a consigo. Empurrou-a ainda mais para o interior
daquele quarto com aroma de umidade, fazendo-a tropear no tapete de l.
Ela percorreu o escuro lugar com o olhar procurando outra rota de escapamento, mas no
havia nenhuma outra porta, nenhuma forma de sair dali exceto as janelas que haviam no extremo
oposto do quarto. Nunca teria tempo suficiente para abrir a janela e escapar com aquele vestido

to apertado. E muito menos para descer pelo muro de pedra com aquelas finas sapatilhas de
seda.
Estava sem sada.
Girou sobre seus calcanhares para ficar frente a seu adversrio. Cruzando os braos, ele se
recostou contra a porta enquanto a observava com essa atitude que a desconcertava e a
inquietava. Tinha a aparncia de um homem de duvidosa reputao, seus cabelos escuros
desordenados e seus olhos brilhantes, cheios de segredos. Segredos relacionados com os homens
e as mulheres.
Ela apertou seus dedos dentro das midas palmas de suas mos.
No volte a me tocar nunca mais.
Ele sorriu com ironia.
Voc tem uma grande habilidade para atuar como uma virgem ultrajada.
Por que voc considera que tudo o que eu digo ou fao falso?
Porque conheo as mulheres. E porque sei de que classe de pessoas provm voc.
Sua superioridade a irritou. Os maus eram os gorgios! Mas como tantos granjeiros,
aldeos e latifundirios, Lorde Stokeford desprezava os ciganos. Quando seu grupo circulava por
um caminho, os homens faziam o sinal da cruz para conjurar o mal. As mulheres se apressavam a
retirar a roupa que secava estendida nos varais ou guardavam seus gansos em seu curral. As tolas
supersties dos gorgios sempre tinham sido uma fonte de entretenimento para os ciganos.
Voc no sabe absolutamente nada sobre minha gente exclamou Vivien com
desdm . Nenhum homem ousaria tocar uma mulher que no lhe pertencesse da forma que
voc acaba de faz-los.
Ele riu com deboche.
Se so uma raa to nobre, ento faa o favor de me explicar por que os ciganos
roubaram frangos de meus arrendatrios e mas de minhas hortas.
Ns os ciganos no reconhecemos os limites da propriedade. Os frutos da terra
pertencem a todas as criaturas de Deus.
Isso somente uma desculpa para cometer pequenos furtos. Inclusive quando so
crianas, os ciganos simulam ser cegos ou aleijados para pedir esmola no povoado.
Vocs os ricos gorgios prefeririam fazer como se as crianas pobres no existissem.
Com os sentidos alerta, ela deslizava lentamente atravs daquele dormitrio sombrio. Tinha que
achar uma forma de obrig-los a que a deixasse partir.
Desprezo o engano em todas suas formas afirmou ele . E, alm disso, est a
questo de inventar histrias para as velhas damas ingnuas. Uma grande aventura, na verdade.
Vivien o olhou com frieza. O que tinha de mau que as pessoas acreditassem que ela
possua poderes especiais? Quando era apenas uma menina tinha aprendido a arte de fazer um
julgamento de um cliente de uma s olhada, recolhendo dados sobre suas maneiras e sua

aparncia para conhecer o que esperava escutar. Gostava de pensar que por uma ou duas
moedas podia fazer que a pessoa fosse feliz com suas inofensivas e alegres predies.
Mas admiti-los frente a Lorde Stokeford s conseguiria aumentar sua presuno.
Com a esperana de poder afast-los da porta, entrou ainda mais no lgubre quarto.
No li as palmas das mos dos Botes de Rosa por dinheiro. Era meu presente para
elas.
Com a esperana de que minha av a nomeasse sua herdeira.
Sua insultante acusao lhe permitiu dominar o clamor da culpa com maior facilidade.
Pense o que quiser. Mas milady e eu sabemos qual a verdade.
Tal como ela tinha previsto, ele foi atrs dela.
Me permita que eu mesmo faa uma previso disse dele : Seu plano fracassar.
Como esse plano s existe em sua imaginao, milorde, pode estar seguro de que sua
previso correta.
Com excitao Vivien descobriu algo sobre uma elegante escrivaninha que havia em um
canto na penumbra. Virou-se para ficar frente a ele, escondendo suas mos atrs das costas
enquanto pegava facilmente aquele pequeno tesouro.
Em quatro longas passadas ele atravessou o quarto.
O que pegou dali?
Caramba, nada. Voc tem uma natureza muito suspicaz.
Vi-a a roubar algo.
Detendo-se uns poucos centmetros, pegou-a pelo antebrao e puxou-a. Vivien resistiu
ligeiramente, seu olhar pendente dos contornos acerados de seu rosto,
de sua mandbula sombreada pela barba. O que ele tinha que fazia que seu corao
saltasse e seu corpo fraquejasse? Ento lhe pegou a mo que tinha atrs das costas e esboou um
olhar de triunfo.
Em sua palma havia uma pena de ganso de cor cinza.
A verdade, milorde, que voc muito miservel afirmou ela . Acaso lhe
incomoda que pegue emprestada esta pena?
Voc s a usar para falsificar outra carta exclamou enquanto lhe arrancava o objeto
da mo e o jogava novamente sobre a escrivaninha. Ento ela aproveitou a oportunidade para
afastar-se dele e comeou a deslizar suavemente atravs do quarto, cada vez mais perto da porta.
Encontrarei outra pena afirmou com toda tranquilidade . Depois de tudo, no caso
de que voc faa algo para destruir meu plano, talvez eu possa simplesmente escrever ao Prncipe
Regente e o convencer de que meu pai.
Lorde Stokeford ofegou.

Se essa for sua ideia do sarcasmo, no se ache to preparada. Voc no conseguir me


pr em ridculo.
Estou segura de que nesse sentido voc pode arrumar-se sozinho, meu estimado
marqus.
Ele franziu a boca e baixo aquela escassa luz Vivien no foi capaz de distinguir se estava
sorrindo ou se sua careta era de desgosto. Logo ele comeou a espreit-la outra vez, seus passos
to pausados como os de um lobo seguro de sua presa.
J escutei suficientes tolices, senhorita Thorne. Quero que parta imediatamente desta
casa. E sem tirar sequer dois peniques do moedeiro de minha av.
Voc deveria mostrar mais confiana na capacidade de sua av para escolher uma
acompanhante replicou Vivien caminhando ao redor de uma fofa poltrona . Ela muito mais
hbil que voc para julgar o carter das pessoas.
Ento lhe pagarei uma boa soma de dinheiro para que parta daqui. Trezentas guinus
em seu bolso neste mesmo momento se desaparecer para sempre. Nem sequer enviarei um juiz
em sua busca.
Por um momento, Vivien se sentiu tentada por sua oferta. Isso era mais do que ela tinha
pensado dar a seus pais. Poderia abandonar esta casa gorgio imediatamente e voltar com sua
gente. Entretanto, ao observar o glido olhar do marqus, algo a fez desprezar a ideia. Ele
pensava que ela era uma ladra. Entretanto, ela s pegaria o dinheiro gorgio que tinha ganho como
pagamento por ser a dama de companhia de Lady Stokeford.
Guarde seus subornos exclamou bruscamente . Eu fiz um trato honesto com sua
av.
Ele franziu o cenho.
Se no aceitar minhas condies farei que a prendam por fraude. Se for afortunada,
no a penduraro. Levaro-na a uma colnia penal na Austrlia, ao outro lado do mundo, e no
voltar jamais para a Inglaterra.
Sua ameaa lhe ofereceu um descanso. Ele teria realmente o poder para faz-la ser presa
por estelionatria? Acaso passaria o resto de seus dias fingindo-se doente em uma cela mida ou
obrigada a fazer trabalhos forados em alguma terra selvagem e desconhecida alm dos mares?
Engolindo saliva, apertou seus dedos ao redor do objeto que tinha escondido entre as
dobras de sua saia. No devia permitir que este aristocrata presumido a assustasse com o fim de
que abandonasse a casa.
No fiz nada de mau afirmou aproximando um passo mais para a porta. Estava
quase ao seu alcance . Lady Stokeford no permitir que me prendam.
Encontrarei as provas necessrias para faz-los. Os criminosos sempre deixam rastros.
Pode busc-las, se assim o desejar. Estar perdendo o seu tempo. Insultada pela ltima
vez, Vivien se precipitou para a porta. Desta vez se preparou para abri-la antes que o marqus a
alcanasse.

Ele empurrou seu corpo contra o dela nesta ocasio, peito contra peito . No havia
forma de ignorar o poder de seus msculos nem o calor de sua clera debaixo de sua elegante
jaqueta. Percorreu-lhe o corpo com o olhar e sentiu os efeitos de seu encanto animal. Maldito
seja, aquele homem podia fazer com que ela se estremecesse com um simples olhar.
Com um tom de voz brusco, ele perguntou:
Est tentando escapar de mim, senhorita Thorne? Voc no abandonar este quarto
at que resolvamos este assunto. E de um modo que me resulte satisfatrio.
De maneira nenhuma, solucionaremos de um modo que me satisfaa.
Com um novo rpido movimento, Vivien tirou de entre suas saias sua mo, que
empunhava uma pequena adaga e, colocando o entre ambos, apoiou a ponta do punhal entre
as pernas do Lorde.
Ele retrocedeu sem tirar suas mos de seus ombros. Que demnios...!
Ela experimentou um intenso prazer ante a surpresa que tinha apagado a arrogncia de
suas feies muito belas.
uma faca que vocs os gorgios utilizam para apontar lpis. Voc j v que deveria ter
revisado minhas duas mos. Vivien tentou no desfrutar ante seu olhar de consternao.
Agora, retroceda lentamente. Esta lmina pode ser pequena, mas um s escorrego e poderia
castr-los.
Lorde Stokeford obedeceu com grande precauo, soltou-a e comeou a retroceder com
as mos em alto e as palmas abertas. Aqueles olhos azuis que lhe arrebatavam o flego a
estudavam com precavido interesse enquanto seu olhar passeava da faca que tinha na mo at o
desafio que expressava seu rosto.
Logo, para sua surpresa, ele sorriu e desceu as mos at as apoiar sobre seus quadris.
Touch, senhorita. Voc ganhou esta partida, mas no o fim de nossa batalha.
Era intil tratar de convenc-los de sua inocncia.
No tenho nenhum interesse em seus jogos respondeu . Aconselho o a retornar
a Londres a menos que deseje despertar uma noite e achar esta faca em sua garganta.
Se alguma vez entrar voc em meu dormitrio no ser com o propsito de me
assassinar. A curva de sua boca se alargou, um sorriso que insinuava uma promessa
devastadora. Se voc decidisse me fazer essa visita, me encontrar na ala oeste da abadia no
segundo andar e ao final do corredor principal. Minha cama suficientemente grande para duas
pessoas.
Voc desprezvel. Preferiria me deitar com uma... com uma serpente.
Ele riu entre dentes e revelou certa atitude animal em suas maneiras que
para Vivien resultou inquietante.
Voc e eu estaremos mais perto do que voc acredita, minha formosa cigana. Est
advertida. Daqui em diante estarei observando todos seus movimentos.

Na manh seguinte, esgotada depois de uma noite de sonhos inquietos Vivien se dirigiu
para os aposentos de Lady Stokeford para descobrir que o toucador estava vazio e as cortinas
ainda estavam fechadas ocultando um dia muito ensolarado. No havia nenhuma criada andando
pelo lugar, nem tirando vrios vestidos do armrio para que milady os revisasse, nem procurando
sapatos e xales no quarto de vestir, que era maior que qualquer dos carroes dos ciganos.
Vivien se preocupou. A sua Senhoria gostava que ela a visitasse todos os dias as nove em
ponto e embora ainda no pudesse compreender completamente essa necessidade que tinham
os gorgios por governar o tempo, tinha aprendido a decifrar os misteriosos movimentos de um
relgio.
Possivelmente hoje se equivocara ao interpretar o que indicava aquele artefato. Ou acaso
a amvel e velha dama estava desgostada pelos acontecimentos que tinham tido lugar a noite
anterior. Teria ouvido seu neto discutir com ela?
Amaldioando o marqus em silncio, aproximou-se at a entrada do dormitrio em
penumbras.
Milady? sussurrou.
Sim, querida, estou acordada. O fio de voz provinha da enorme cama com
elaboradas cortinas de seda rosa com pombas esculpidas de cor dourada. Aproxime-se. Estava te
esperando.
Vivien se apressou em aproximar-se da cama e descobriu Lady Stokeford envolta em uma
camisola de renda e com um gorro de dormir branco com babados. Estava encostada sobre uma
pilha de travesseiros de pena e agasalhada com a colcha de cetim bordada que lhe chegava at
seu pequeno peito. A meia luz, suas delicadas feies pareciam plidas e gastas.
Sentando-se na beira da cama, Vivien se estirou para agarrar a mo da respeitvel
senhora, que posou em sua palma como um pequeno badejo.
OH, milady. Voc est doente?
So os estragos da idade, minha querida. Lady Stokeford deixou escapar um leve
suspiro. Mas no se preocupe. Estou um pouco cansada, isso tudo.
Dormiu mal? Espero que no esteja preocupada.
Preocupada? Oh, quer dizer pelo Michael. O rosto da viva se iluminou de interesse
e se inclinou para diante. Diga-me, o que esse cafajeste lhe disse? Tinha passado bastante tempo
quando o escutamos descer as escadas precipitadamente e abandonar a casa.
Vivien mordeu o lbio. Contra sua vontade, recordou o calor de seu corpo musculoso
apertando-se contra o seu e a carcia de seus dedos sobre sua pele. Outros homens a tinham
desejado e, como Janus, tinham-na olhado com olhos luxuriosos. Mas nenhum homem jamais a
havia tocado como o tinha feito aquele. Ela tinha ficado to impressionada pelo encontro que no
tinha podido retornar junto aos Botes de Rosa, deslizou silenciosamente para o exterior para dar
um passeio na escurido.

Agora, tinha a esperana de que o rubor no se apoderasse de suas faces.


Ele... Repetiu suas suspeitas em relao a mim. Tentou me convencer de que partisse,
mas, claro, neguei-me.
Lady Stokeford franziu os lbios.
Bom no deixe que te incomode. Os homens gostam de intimidar e comportar-se como
fanfarres. s vezes lembram as crianas pequenas.
Vivien sorriu apesar de que um pensamento a perturbava.
Acaso voc duvida de mim, milady? Porque eu no falsifiquei essa carta, eu juro. Se
estiver mentindo, que minha alma seja maldita e se veja obrigada a perambular para sempre na
escurido.
A viva lhe deu umas palmadas na mo.
Vamos, minha querida menina, no deve preocupar-se com tais pensamentos nem
sequer por um momento! encantadora e inocente e, em seu devido momento, Michael se ver
obrigado a reconhecer seu engano.
Vivien permaneceu sentada com o cenho franzido junto ao abajur que havia junto cama
e que tinha rosas pintadas em sua tela de cristal. A viva ignorava que ela tinha pensado
abandonar a casa em um prazo de dois meses.
No me importa o que o marqus pense de mim afirmou . Mas sim me importa se
ele consegue chate-la.
E no mentia. De modo algum, tinha chegado a querer a esta dama gorgio. Ela ao menos
era amvel.
Sei como dirigir os homens disse sua senhoria . A pesar do obstinado
comportamento que demonstrou ontem noite, Michael, um admirvel e magnfico cavalheiro.
Um pouco descarado de vez em quando, mas possivelmente isso se deva tragdia...
Surpreendida Vivien olhou viva.
Tragdia?
A morte de sua adorada esposa faz agora trs anos. Sabe, uma noite sua carruagem
tombou em uma estrada prxima a Londres durante uma forte tormenta, deixando sua filha rf
de me. Lady Stokeford moveu tristemente sua cabea. Michael esteve terrivelmente afetado
pela perda. Transladou-se a Londres definitivamente levando com ele a minha doce e pequena
bisneta.
O marqus tinha uma filha? Vivien no podia imagin-los como pai. Os pais eram criaturas
afetuosas e alegres que ofereciam consolo.
Quantos anos tm?
Amy tem agora quatro anos embora quase nunca a vejo. Temo-me que Michael passa a
maior parte de seu tempo bebendo e jogando e fazendo tudo o que fazem os homens para
esquecer suas penas.

Vivien permaneceu imvel, sentada sobre a beira do colcho. Desprezava profundamente


ao marqus e, entretanto se descobria pensando nele. Acaso estava ainda chorando a perda de
sua mulher? Possivelmente a m sorte o tinha convertido em um tirano insensvel e cruel?
No havia nenhuma desculpa para sua mesquinha arrogncia. Ela se encarregaria de lhe
demonstrar que estava equivocado. Ganharia cada penny de seus duzentos guinus
desempenhando-se como uma excelente acompanhante para sua av.
Vivien se levantou bruscamente da cama.
Esta conversa s conseguir fatig-la, quando o que voc precisa alegrar-se. O ar
desta habitao est muito carregado, no lhe parece? O ar fresco e a luz do sol sempre me fazem
sentir melhor.
Uma esplndida ideia, querida. Lady Stokeford sacudiu languidamente sua mo .
Se no se importar...
Vivien se apressou a cruzar a suntuosa cmara para abrir as cortinas. Depois de uma breve
luta com uma janela que resistia a seus esforos por abri-la, sentiu que uma brisa fresca formava
redemoinhos para o interior levando consigo o aroma de umidade e relaxando de algum jeito a
tenso que experimentava.
A marquesa inalou profundamente.
Tem razo, isto revigorante. E entretanto...
O que acontece, milady? Acaso lhe di a cabea? Poderia lhe preparar uma infuso de
salgueiro.
No, no respondeu Lady Stokeford afundando-se ainda mais em seus travesseiros
. Simplesmente estou cansada. Acredito que passarei o dia na cama. Seria muito agradvel se
tivesse a boa vontade de me ler algo.
Ansiosa por satisfazer seu pedido, Vivien se dirigiu para a porta.
Gostar das histrias de As Viagens de Gulliver que me emprestou Lady Enid. um livro
cheio de excitantes aventuras relacionadas com gigantes e pequenas criaturas.
A viva aristocrata suspirou ao mesmo tempo em que segurava com ansiedade a colcha
de sua cama entre as mos.
Perdo, mas no estou de humor para contos de fadas. Tem que haver algo mais
interessante nesta casa.
Vi um livro de sonetos na sala de msica do andar trreo. E tambm h uma Bblia na
sala. Tenho lido muitas histrias interessantes...
Frescuras, os poemas com frequncia so pura suscetibilidade e escuto muitos sermes
os domingos. Estava pensando em algo um pouco mais... Divertido. Como se estivesse perdida
em seus pensamentos, Lady Stokeford olhava fixamente suas mos entrelaadas. Ah, j o tenho!
Havia um livro que costumava ler quando era jovenzinha e que eu gostaria de voltar a ler. Moll
Flanders.

Onde esta? Ficarei encantada de ir busc-los.


No, no tem importncia. Sacudindo sua cabea a respeitvel matrona fechou suas
plpebras magras como o papel. No desejaria que se incomodasse por minha culpa.
Por favor, no nenhum trabalho. A nobre dama entreabriu os olhos.
Est segura? Temo que ter que caminhar um pouco. Vivien riu. Alegrou-lhe o nimo s
de pensar em escapar daquelas paredes que a faziam sentir presa.
Adoro caminhar. Em realidade, voc quem me far um favor.
Muito bem, j que insiste. Deve cruzar o rio e se dirigir para a biblioteca do Stokeford
Abbey com um ligeiro sorriso que curvou os cantos de seus lbios, a nobre viva continuou .
Temo que ter que se encontrar com meu impertinente neto mais uma vez.

Captulo V
A Armadilha
Cavalgando em meio galope pela subida, da qual se acessava a uma vista panormica de
sua ancestral manso, Michael vigiava a cigana.
Tinha adormecido profundamente e despertou cedo, contrariamente ao que costumava
fazer na cidade, onde frequentemente estava fora de casa at o amanhecer e depois dormia
profundamente at bem passado o meio dia. Perseguido pela inquietao, a princpio tinha
montado seu cavalo baio a todo galope at haver-se libertado de todos seus pensamentos, exceto
dos que se ocupavam dos bosques, das pradarias e das granjas que lhe pertenciam por direito de
nascimento. Depois de meses de cavalgar pelos simtricos atalhos do Hyde Park, quase se tinha
esquecido do prazer de cavalgar pelas colinas onduladas de sua prpria terra.
Revitalizado pelo ar fresco da manh, tinha visitado alguns dos camponeses a quem
arrendava suas terras. Eles tinham se comportado com muita reserva, tirando seus chapus ante
ele e baixando o olhar, e ele se havia sentido agradado ao comprovar que a colheita tinha sido
excelente. Finalmente, a manh tinha acabado sendo muito mais satisfatria do que imaginara.
At agora.
Com as rdeas de seus cavalos em uma mo, protegeu os olhos da brilhante luz do sol. A
tenso se apoderou de seus msculos. Era impossvel confundir aquela figura esbelta e aquele
passo decidido. A brisa agitava o vestido azul turquesa de mau gosto de Vivien e empurrava seus
negros cabelos pelas suas costas. No levava chapu, claro outro sinal de sua natureza pouco
refinada. Nenhuma dama ousaria sair de sua casa sem chapu.
Ela se deteve no caminho circular, sua cabea erguida enquanto observava atentamente
as pedras cobertas de hera, as enormes janelas com seus peitoris, os arcos da entrada que uma
vez tinham feito parte de um antigo monastrio. Com uma rapidez carente de toda educao,
comeou a subir os degraus em direo galeria com suas enormes colunas, olhando
furtivamente em ambas as direes. Sem bater na porta a abriu e desapareceu no interior da
casa.
Ele sentiu que lhe invadia uma onda de clera. Por que demnios entraria Vivien Thorne
furtivamente em sua casa como se fosse uma ladra?
Porque era uma ladra. Uma amazona que podia castrar um homem. Golpeando os flancos
de seu cavalo com os calcanhares, cavalgou rapidamente pela colina para o caminho de entrada.
Ali desceu de seu cavalo baio e atou as rdeas ao redor de um poste. Enquanto entrava no
enorme vestbulo, um criado avanou precipitadamente para ele de um corredor que havia junto
escada de caracol.
Milorde! Graas a Deus que est aqui. Acaba de entrar uma pessoa bastante curiosa na
casa.
Onde est ela?
Huntley piscou.

, ... a dama de companhia de Lady Stokeford. Expressou seu desejo de ir


biblioteca de modo que a conduzi para ali. Espero que no tenha inconveniente.
Est sozinha?
Assim , senhor. O rosto do jovem ganhou uma cor vermelha apagada. Pediu-me
isso to amavelmente, milorde, que no me pareceu que pudesse haver nenhum problema.
Michael amaldioou baixo. No podia chamar a ateno ao Huntley por ter sido enganado
pela simulada cortesia da cigana. Ela tinha uma habilidade especial para abrir caminho nos lares
das pessoas confiveis.
Ordene a um cavalario que se ocupe de meu cavalo. Tirou suas luvas de couro
jogando-as contra o peito do criado que vestia uma libr de cor carmesim.
Os saltos das botas do marqus ressonaram sobre o mrmore de cor areia, enquanto se
dirigia diretamente a um passadio que conduzia parte posterior da casa, onde se encontrava a
biblioteca que dava aos jardins de desenho geomtrico. Se no tivesse estado to furioso, poderia
ter desfrutado da viso destes muros familiares, das altas colunas jnicas e das clssicas esttuas
em seus nichos, dos corredores onde retumbava o eco aonde ele e seus irmos tinham brincado
de perseguir-se quando eram crianas para consternao de sua av. Poderia ter recordado Grace
deslizando a seu encontro no dia de suas bodas vestida com um traje azul plido, com seus braos
estendidos para ele como uma amorosa esposa...
Apertando os dentes voltou a pensar na cigana. Nesse mesmo momento podia estar
saqueando sua coleo de livros raros ou roubando o dinheiro da caixa de caudais que havia na
ltima gaveta de sua escrivaninha. Pensou com gravidade se ela teria entrado na casa alguma
outra vez. Tinha que ordenar senhora Barnsworth que revisasse a prata para ver se faltava algo.
Mas quando atravessou a enorme entrada em forma de arco da biblioteca, a cigana no
estava colocando moedas em seu bolso nem escondendo dinheiro debaixo de sua blusa. Estava
em p no centro daquela longa sala com suas inumerveis estantes cheias de livros, virando-se
lentamente ao mesmo tempo em que admirava a galeria superior, que continha um segundo nvel
de volumes. Estava descala e segurava suas sapatilhas em uma de suas mos junto a seu peito.
Tinha os lbios entreabertos como se estivesse encantada. Parecia algum que acabava de ser
transportado ao cu.
No recordava absolutamente o gato selvagem que o tinha ameaado colocando uma
faca entre suas pernas. Essa desagradvel lembrana ainda feria seu orgulho.
Dirigindo-se para ela, exclamou:
Senhorita Thorne!
Vivien se virou. Um sorriso iluminava suas feies de tal modo que parecia resplandecer
de prazer.
Avanou uns poucos passos em direo a ele, os braceletes de ouro de seus pulsos
tilintaram musicalmente. Logo se deteve para olhar ao redor da biblioteca uma vez mais como se
no pudesse suportar o fato de olhar a outro lado durante mais de um instante.
Senhor marqus! Jamais pensei que houvesse tantos livros no mundo. So seus?

Eu sou o proprietrio de cada rocha e cada tijolo em vrias milhas ao redor disse
com frieza . Voc no bem vinda a esta casa.
Ela fechou ligeiramente as plpebras ocultando a luz que havia em seus olhos com suas
pestanas. Inclinando-se em uma extravagante reverencia, disse zombeteiramente:
Me perdoe por invadir seu reino, senhor. Sua av me pediu que viesse.
Por que motivo? Se pretende lr a minha sorte, no estou interessado.
Sei exatamente o que lhe proporciona o futuro, milorde depois de deixar cair suas
sapatilhas ao cho, indicou-o com um de seus dedos de um modo ridculo e exclamou:
Cairo os dentes e o cabelo, seus msculos se debilitaro e a sfilis se apoderar de seus
rgos viris. As mulheres e as crianas sairo correndo e gritando assim que o vejam.
Jogando a cabea para trs, Michael riu.
Se isso for uma maldio descobrir que no me assusto facilmente. E bem, que
mensagem me envia Lady Stokeford?
Dormiu mal e hoje no se encontra muito bem. A verdade seja dita, sentiu-se muito
desgostada pela discusso que tiveram ontem noite.
Seria verdade? Ele no tinha tido a inteno de incomodar a sua av, s de proteg-la
para que ningum a enganasse.
Voc instigou essa briga afirmou ele . Se realmente lhe importasse, voltaria com os
ciganos, aonde pertence.
Uma mudana sutil alterou o aspecto feroz de Vivien Thorne. Seus olhos castanhos e
aveludados ficaram sem expresso e seus lbios se apertaram em um gesto de amargura.
E voc deveria voltar para o Inferno, aonde pertence.
Por ser to engenhosa, parece incapaz de compreender algo: no tolerarei sua
presena nesta casa.
Nem eu tolerarei que incomode a Sua Excelncia. Ela merece seu respeito e no sua
perseguio.
Ento me assegurarei de perseguir voc disse suavemente . Parta agora mesmo e
comunique Lady Stokeford que irei visit-la depois do almoo.
Enquanto ele se aproximava para agarr-la pelo brao com a inteno de conduzi-la at a
porta, Vivien Thorne o evitou agilmente. Retrocedendo por detrs de uma cadeira de couro,
chocando-se contra um pedestal. Virou-se e descobriu com enorme interesse um pequeno globo
que havia em cima de um p de madeira lavrada.
Que bonito sussurrou como se experimentasse um respeito reverencial . O que
isto to maravilhoso?
Com toda certeza j ter visto um modelo da terra antes entretanto nesta ocasio
ele acreditava em sua ingenuidade. Descobriu-se dizendo com aspereza toque-o se assim o
deseja. O gire.

Seus braceletes tilintaram enquanto ela empurrou hesitantemente a esfera. Ao v-la virar,
riu com deleite e uma fasca iluminou seus olhos escuros. Ele experimentou algo em seu interior,
uma sensao clida muito mais profunda que o desejo sexual.
Estendendo sua mo deteve o globo.
uma tolice de sua parte tentar me distrair.
Que exaustivo deve lhe ser desconfiar constantemente de tudo o que fao
comentou ela sacudindo a cabea . Agora, se no se importar, onde est a Inglaterra?
Aqueles olhos cheios de vida o desafiavam. A contra gosto indicou as Ilhas Britnicas.
Aqui.
Ela tocou a zona indicada acariciando-a solenemente com a ponta de seus dedos e traou
um percurso at a metade da esfera. Enrugou suas sobrancelhas e exclamou
Este ... o mar de Bering... e China. No...
Compreendendo o que pretendia dizer, Michael riu misteriosamente entre dentes.
Avanou at situar-se atrs de Vivien, colocou sua mo sobre a dela e guiou seu dedo em sentido
descendente para o Hemisfrio Sul. Aqui est seu futuro lar. A colnia penal da Austrlia.
Naquele momento ele deveria ter se afastado dela, mas no o fez. Ela permaneceu imvel
lhe dando as costas, completamente absorta do globo terrestre. Ele desejava tocar os delicados e
sedosos cabelos que caam sobre sua nuca, inalar seu extico aroma. Como desejava eliminar sua
rebeldia com seus beijos, saborear at sua indigesto a luminosa pele e sua viosa boca. Sua mo
parecia magra e forte sob a sua e se imaginou aqueles dedos acariciando o e deslizando-se para
sua virilha...
Ela deslizou debaixo de seu brao virando-se para ficar frente a ele. Voc no me
enviar ali afirmou to imperiosamente como uma rainha . No irei.
Ele demorou um instante em compreender o sentido da conversa. Ento parta daqui
enquanto ainda possa faz-los. Porque no momento em que se apodere de dois pennies mais do
que minha av j lhe tenha dado, conseguirei coloca-la entre as grades e envi-la no prximo
navio que zarpe nessa direo.
A cigana levantou seu queixo.
Se algum roubar alguma moeda, esse ser voc, milorde. E no ficarei de braos
cruzados se voc me acusa falsamente de um delito que no cometi.
Ele ardia de indignao
Voc se atreve a sugerir que eu a incriminaria deliberadamente?
Claro que o faria. Advirto-o. Lady Stokeford sofreria enormemente ao descobrir sua
verdadeira natureza.
Minha verdadeira natureza.

Assim . Franzindo os lbios Vivien o olhou como se fosse mais insignificante que um
verme. Ela fala muito bem de voc. E eu no estou disposta a tolerar que voc destrua suas
iluses.
Houve algo na forma como Vivien enrugou a fronte, no modo como juntou suas escuras
sobrancelhas que, surpreendentemente Michael recordou severa senhorita Althorpe.
No, pensou apertando o maxilar. Era uma iluso. Vivien Thorne no era de bom bero,
no era melhor que qualquer prostituta vendendo-se na esquina de qualquer rua.
J chega de tolices protestou irritado . Fora daqui, agora mesmo.
Agarrou-a por um brao, porm mais habilmente ela se afastou dele.
Tenho que procurar um livro. Lady Stokeford me pediu que lhe leia um chamado Moll
Flanders Seus olhos escuros e brilhantes percorreram a biblioteca. Faa o favor de me indicar
onde posso encontr-los.
Acaso pretende me dizer que sabe ler?
claro, ns os ciganos somos mais inteligentes do que voc acha, milorde.
Michael fez chiar seus dentes. Deveria expulsar cigana de sua casa e entregar o livro em
pessoa, mas talvez nesta ocasio fosse verdade que sua av estava doente.
Tinha-lhe parecido frgil a noite anterior, nunca a tinha visto to dbil. Seria uma grosseria
de sua parte no aceitar um pedido to simples.
Os livros de fico se encontram na estante que est junto janela estalando seus
dedos frente a ela, indicou-lhe . Siga-me.
Ela por sua vez estalou seus dedos atrs dele.
No sou obrigada a obedecer, milorde.
Sinto muito e, fazendo uma elaborada reverncia, continuou esqueci que estava
fingindo ser uma dama.
Ela o olhou de cima a abaixo com frieza.
Haviam-me dito que um verdadeiro cavalheiro sempre se mostra receoso com as
mulheres. E sacudindo suas saias de cor turquesa passou diante dele em direo ao extremo
mais distante da biblioteca, onde as altas janelas se abriam aos verdes atalhos concntricos do
jardim.
Forado a caminhar atrs dela, Michael fez uma careta de desgosto. Maldita vagabunda
atrevida. Teria gostado de jog-la fora dali e que casse ao cho sobre seu formoso traseiro.
No. Teria desejado tomb-la sobre uma das longas mesas de carvalho, subir at a cintura
aquelas saias dignas de uma dama e acarici-la at que ela se tornasse louca por ele, ofegando e
rogando. S ento o podia dar rdea solta a sua luxria, e inundar-se no veludo de seu corpo e
conhecer o intenso prazer de...
E ento? Procuramos deste lado da janela ou do outro lado? Em p junto mais
distante das estantes com as mos sobre os quadris. Vivien o olhava fixamente com esse

descaramento to caracterstico dela. claro, se estiver muito ocupado para ajudar a sua av,
posso me encarregar eu mesma de procurar o livro.
E deix-la s em minha casa? Claro que no. Dominando seus impulsos bsicos,
indicou umas prateleiras que havia perto dela. Olhe por ali e eu revistarei a seo que est
deste lado.
Ela apertou os lbios como se tivesse a inteno de fazer outro comentrio azedo em
relao a ele, depois inclinou a cabea para um lado para ler os ttulos dos volumes, uma mecha
de seus cabelos negros e frisados caiu sobre seu pescoo, mas no pareceu perceb-los, depois de
uns momentos, seu rosto recuperou aquele olhar de absoluta concentrao. Tocava cada um dos
livros com as pontas de seus dedos como se quisesse assegurar-se de que eram reais. Seus lbios
se moveram ligeiramente e ele pde escutar o leve tom de sua voz enquanto sussurrava o nome
de cada livro.
Michael a observava fascinado apesar de si mesmo. No podia imaginar nenhuma das
damas elegantes de seu crculo de amizades cativada por sua biblioteca. Pelo amor de Deus!
Katherine se limitaria a olhar languidamente a seu redor, fazendo um ou dois comentrios isentos
de todo entusiasmo enquanto suas plidas feies refletiam um mundano desdm.
Katherine nunca tinha visitado suas propriedades. Preferia ocupar-se de seus romances
em outra parte. Depois de abandon-la abruptamente na noite da mmia lhe tinha prometido
reunir-se a ela em sua casa de Kent, assim que fosse possvel. Tinha a inteno de lhe pedir que se
casasse com ele.
Com uma expresso azeda percorreu cigana com o olhar, desde seus negros e rebeldes
cabelos at as pontas de seus ps descalos, perguntando-se como podia que aquela chamativa
beleza morena pudesse excit-los, quando sempre tinha preferido s frias e elegantes loiras como
Katherine, damas sofisticadas que sabiam como agradar a um homem. Vivien Thorne era uma
mentirosa e uma farsante, uma mulher to mercenria que era capaz de fazer-se amiga de uma
velha com o fim de manipul-la para lhe roubar sua fortuna. Cem guinus por ms. Uma dama de
companhia adequada no ganhava essa soma em todo um ano.
Entretanto, no era capaz de conciliar a imagem de uma ambiciosa estelionatria com
essa moa sria que estava a s uns metros dele, fascinada por seus livros.
Dirigiu seu olhar para a prateleira que estava ante ele. Incomodou-lhe dar-se conta de que
no sabia valorizar sua biblioteca. Tinha sido seu refgio durante seus anos de desenvolvimento e
podia recordar pocas nas quais se encolhia em uma cadeira durante uma tarde chuvosa ou se
escondia na galeria para fugir das oraes piedosas de sua me ou da melanclica embriaguez de
seu pai. Aqui tinha aprendido as invases brbaras antiga Roma e tinha estudado os vulces e
outras formaes geolgicas.
Quando era um adolescente tinha descoberto um volume de desenhos com cenas carnais
que estava oculto na parte mais alta de uma estante, atrs de outros tomos.
Tinha ocultado o livro proibido debaixo de sua camisa e depois o tinha levado ao tico de
cobertura e o tinha escondido em um buraco cheio de teias de aranha

que em outro tempo tinha aberto algum velho monge e que seus irmos menores ainda
no tinham descoberto. Tinha passado muitas horas gloriosas examinando luz das velas uma
srie de desenhos de homens e mulheres nus nas mais surpreendentes posies. Aquele livro
tinha sido o paraso ertico para o moo at que sua av o descobriu.
Seus lbios se franziram. A velha dama sempre parecia saber quando ele escondia algo.
Essa era uma das razes pelas quais ficou em Londres depois do funeral de Grace e no tinha
retornado at agora. No serviria para nada que sua av descobrisse a verdade do que tinha
acontecido aquela noite tormentosa em que sua esposa havia falecido. Era melhor enterrar o
passado.
Desviou sua ateno novamente para Vivien Thorne. Estava agachada examinando os
livros que havia na estante inferior. Enquanto revistava as prateleiras, pegou um dos livros e o
folheou com uma ateno quase devocional. Se ela se virasse ligeiramente para ele, teria ocasio
de ver o que ocultava sua blusa. Tratava-se de um mero impulso juvenil, mas, de qualquer modo,
aproximou-se um pouco mais a ela.
Ela ficou em p antes que fosse capaz de conseguir algo mais que uma viso fugaz
daqueles tentadores seios. Para sua desiluso, ela aproximou o livro aberto a seu peito.
Suponho manifestou levantando o olhar para ele que seria muito pedir que me
emprestasse um livro.
Se isso ocupar seu tempo e a manter afastada de minha av, pode levar.
Ela o olhou fixamente e com entusiasmo.
Cinco livros me manteriam inclusive mais ocupada. Dois respondeu ele irritado.
Quatro.
Trs, e esse meu limite.
Caramba, muito obrigado, marqus. Talvez voc seja um cavalheiro, depois de tudo.
E sorrindo com descaramento se voltou para a biblioteca e se dedicou a escolher os livros.
Maldita seja. Essa bruxa sedutora o tinha manipulado. O mais provvel era que jamais
voltasse a ver esses livros. Muito bem, o conhecimento outorgava poder. J era hora de descobrir
tudo o que pudesse a respeito dela; era o melhor que podia acontecer para demonstrar que era
uma impostora.
Michael pegou rapidamente um livro encadernado em couro de uma das prateleiras.
Esta a novela que quer minha av disse, entregando o livro Vivien e observandoa enquanto o colocava sobre os outros volumes que segurava cuidadosamente junto a seu peito.
Como que voc sabe ler? Os ciganos so pessoas sem educao.
Se se referir a uma escolarizao formal, assim respondeu enquanto lhe dedicava
um olhar malicioso . Entretanto, h quem tenha a necessidade de estudar para desenvolver a
habilidade de falsificar cartas e outros documentos.
Ele amaldioou sua inteligncia.

Ento foi ao colgio durante algum tempo?


No. A escola para os tontos que no podem entender as coisas por si mesmos.
Mas algum deve lhe haver ensinado.
Meu pai, meu pai cigano, sabe ler um pouco, o suficiente para poder tratar com os
gorgios. Ela desviou o olhar, mas no antes que ele pudesse perceber um tom de nostalgia em
seus olhos. Quando era menina me mostrava s letras dos sinais da estrada para me entreter.
O jogo consistia em saber se eu podia compreender as palavras. Tambm me mostrava jornais e
folhetos. Mais tarde, em certa ocasio encontrei um livro entre uma montanha de lixo e da em
diante me arrumei sozinha.
Sua infncia tinha sido radicalmente diferente. Tinha desfrutado da educao privilegiada
que lhe tinha dado a estrita senhorita Althorpe. Ela lhes tinha ensinado a ele e a seus irmos tudo
o que sabiam, do latim e grego at a lgebra e a Geometria.
Est exagerando disse Michael rotundamente , Ningum pode abrir simplesmente
um livro e comear a ler tendo estudado to pouco.
Possivelmente voc no poderia faz-los. Mas podem aqueles que possuem uma
mente superior.
Apesar de seu ressentimento, Michael tirou o chapu rindo entre dentes por seu insulto
ultrajante.
E o que sabe sobre os nmeros? Voc deve ter muito talento para contar dinheiro.
Jamais possui mais que umas poucas moedas.
Entretanto inventou para tirar cem guinus de minha av. Ela se virou para olh-los na
cara.
Esse dinheiro para meu pai exclamou acesa . O ano passado sua perna ficou
apanhada em uma armadilha que algum ps na propriedade de um duque. Agora um aleijado
incapaz de trabalhar. Entretanto pode considerar-se afortunado por no ter morrido nas mos de
vocs, os gorgios.
Impressionado por seu arrebatamento de ira. Michael fez uma careta de desgosto para si
mesmo. Essas armadilhas eram horrveis dispositivos com uns agudos dentes de ferro que se
escondiam facilmente entre um monto de folhas e os insensveis latifundirios locais as usavam
para proteger-se dos caadores furtivos, que frequentemente eram ciganos.
Sinto muito. Aborrecem-me essas crueldades. Mas o que aconteceu a seu pai no d a
voc nenhum direito de roubar a minha av.
No estou roubando. Lady Stokeford me ofereceu dinheiro para viver com ela. Aceitei
sua proposta com a nica inteno de evitar que minha famlia passasse fome.
A cem guinus por ms, eles tomaro morangos no inverno e sorvetes no vero. E
vivero em uma casa elegante.

Meu pai prefere viver em um carroo. Mas inclusive se fosse proprietrio de um


grande mausolu, como este, jamais colocaria cercas nem grades nem armadilhas.
A terra deveria pertencer a todo mundo.
No pretenda ser to virtuosa. Voc deseja joias. Roupa fina. Mais braceletes de ouro.
Ora! As posses no do a felicidade. Olhou-o de cima a baixo. A voc no o tm
feito feliz.
Suas palavras o esbofetearam com uma fora excessiva. Como se atrevia ela a julg-los?
Estava condenadamente satisfeito com sua vida. Ou o estaria, se pudesse livrar-se dela.
Furioso, avanou em sua direo.
E o que que faz voc feliz? Um monto de pedras preciosas para alardear frente a
seus comparsas ciganos?
Ela se manteve firme.
Voc no compreenderia.
Diga-me de qualquer modo disse ele, sabendo que ela jamais admitiria a verdade.
Muito bem. Com os olhos brilhantes, ela olhou para outro lado. O que eu aprecio
o gorjeio de uma cotovia ao amanhecer. O som da risada de um menino. O calor de uma
fogueira em uma noite fria. Sustentando os volumes encadernados em couro como se fossem
um escudo, levantou seu queixo e o olhou desafiante. Ah, e tambm os livros. Mas no preciso
possui-los para apreci-los.
Vamos, senhorita Thorne. Todo mundo cobia algo. A falta de outra coisa, vocs os
ciganos necessitam de dinheiro para apostar entre vocs.
No me julgue com seus detestveis valores gorgios. No sou como vocs.
Ele se sentiu provocado e cortou a distncia que havia entre eles, detendo-se to perto
dela que podia ver cada uma das onduladas pestanas negras que emolduravam seus expressivos
olhos.
Ento talvez tenha um amante ambicioso. Um homem que a tenha preparado para
roubar uma velha e amvel dama.
No!
Ela simulou habilmente estar indignada e seu pulso se acelerou vertiginosamente ante a
possibilidade de que suas mentiras se desvelassem. Se havia alguma mulher que necessitava que
a domassem, essa era Vivien Thorne.
Estendendo seu brao, ele deslizou a ponta de seus dedos sobre a suave e morna pele de
sua garganta. Com um tom de voz rouco, ele perguntou:
E agora me diga a verdade, Vivien, com quantos homens voc se deitou? Acaso algum
deles a obriga a roubar para ele?

Se ele no tivesse estado to perto dela, se no tivesse estado a ponto de posar sua boca
sobre esses lbios encantadores, poderia ter visto vir o golpe. Seu punho se moveu rapidamente e
impactou solidamente na parte inferior de seu queixo.
O impacto o fez retroceder e se chocar contra uma fila de estantes. Segurou-se escada
pela qual subia galeria para recuperar o equilbrio. Desconcertado, fulminou-a com o olhar.
Tinha o golpeado. Vivien Thorne lhe tinha dado um murro que lhe tinha feito vibrar os dentes,
igual ao que faria qualquer lutador experiente em um combate.
Ele esfregou seu dolorido queixo.
Por que demnios fez isso?
Flexionando seus dedos, ela o olhou cheia de ira.
Essa foi sua resposta, verme asqueroso. Voc pode ser o amo aqui, mas no meu
amo.
E dizendo isto, virou-se e abandonou a biblioteca com um monto de livros entre seus
braos.

Captulo VI
A Carta Falsificada
Ah, aqui est, Vivien. Como um falco caindo sobre sua presa, Lady Faversham abriu
passagem atravs da enorme e escura cozinha. Seu vestido cinza sussurrava ao redor de sua
enxuta figura e sua bengala golpeava o cho com cada passo.
O que significa essa tolice de que no tem tempo para suas lies?
Vivien estava sentada sobre o longo cavalete de madeira, sua pena repousava sobre uma
folha de papel que pertencia aos formosos artigos de papelaria creme de Lady Stokeford. O
corpulento chef francs se deteve no meio de uma histria que estava contando, sua colher de
madeira se congelou no ar e seu negro e pequeno bigode tremeu de indignao.
A criada que se encarregava de esfregar apoiava-se sobre sua vassoura com olhos
sonhadores, mas ao ver chegar a nobre dama voltou a varrer diligentemente o cho de ardsia. A
segunda criada da cozinha, que escutava ao que dizia o cozinheiro com os cotovelos apoiados
sobre a mesa, retornou rapidamente massa para bolos que estava preparando.
Vivien ocultou a irritao que lhe tinha produzido aquela interrupo.
Lady Stokeford no se encontra bem. Por esse motivo, hoje cancelamos minhas lies.
A verdade era que no podia suportar outra tarde tediosa aprendendo as maneiras
corretas da etiqueta. E muito menos depois do inquietante encontro que tinha tido aquela manh
com Lorde Stokeford. Ele a tinha acusado de conspirar para enganar a sua av.
Inclusive tinha ousado sugerir que ela tinha tido muitos amantes. Sua cega arrogncia no
lhe permitia descobrir por que ela tinha arremetido contra ele como uma bruxa mal-humorada.
Ainda estava surpreendida pela dor que tinha na mo devido a aquele golpe impulsivo.
"Voc deveria voltar com os ciganos, aonde pertence".
Tinha a enfurecido tanto que seria capaz de lhe cuspir. Mas tambm tinha obtido que
lhe fraquejassem os joelhos, que seu corao palpitasse intensamente, e se aborrecia por isso.
Golpeando suas mos Lady Faversham manifestou:
Venha, pode ser que Lucy no se encontre muito bem de sade, mas dois Botes de
Rosa so mais que suficientes.
Mais tarde objetou Vivien . Monsieur Gastn precisamente me estava contando
um conto maravilhoso sobre uma criada que magicamente se transforma em uma princesa e
assiste a um baile em uma carruagem de abobora...
Agora no momento para contos infantis interrompeu-a a condessa franzindo seu
lbio superior . Uma dama no se acotovela com o servio. Nem se distrai de suas obrigaes.
Ora resmungou Monsieur Gastn mexendo uma panela que havia sobre o enorme
fogo econmico negro. Nunca permitiria que queimasse esta sopa. um prazer para mim
contar senhorita Thorne os contos que me contava Ma mre.

Lady Faversham levantou uma sobrancelha.


Monsieur tomaremos o ch na sala. Vivien, no de boa educao fazer Enid esperar.
Far-me pensar que no aprecia a amabilidade que demonstrou Lady Stokeford ao traz-la para
esta casa.
Embora Vivien se irritasse, sabia que tinha que seguir a corrente dos Botes de Rosa ou,
do contrrio, arriscar-se-ia a perder seu pagamento mensal. Levantando-se da cadeira, fez uma
reverncia ante o chef com seu imaculado avental branco.
Logo voltarei para escutar o final.
Veremos o que o que acontece com a petite Cinderela quando derem as badaladas
da meia-noite. Monsieur Gastn lhe piscou um olho em um gesto de cumplicidade.
Ela se parece muito a voc, no acha?
Vivien sorriu diplomaticamente enquanto se virava para recolher seus papis, sua pena e
o tinteiro que logo guardaria em um armrio Pouco sabia o cozinheiro.
Ela no tinha nenhum desejo de conhecer um altivo prncipe que no teria duvidado em
desprezar seu par de baile ao ter sabido de que vida servil provinha.
Nenhuma mulher deveria esconder seu verdadeiro ser com o fim de conquistar o amor de
um homem.
Enquanto entravam no corredor, Lady Faversham olhou Vivien de cima a baixo com uma
atitude crtica.
Os ombros para trs, querida menina o queixo alto. Uma dama deve caminhar com
dignidade. Ah, isso est melhor. Seus dedos esto manchados de tinta, mas no acredito que isso
possa remediar-se.
Vivien se esfregou o polegar contra seu dedo indicador, mas s conseguiu manchar-se um
pouco mais com a tinta negra. De todos os Botes de Rosa, esta condessa era a que mais a
irritava. Tentando no revelar o muito que lhe doam os dedos, curvou os dedos dentro da palma
de sua mo, fechando-a suavemente.
No acredito que Lady Enid se importaria. Ela me animaria a seguir escrevendo o conto
de monsieur.
Enid uma cabea oca, ela nem sempre sabe o que mais conveniente para voc.
Nem voc tampouco afirmou Vivien. As duas mulheres eram da mesma altura e
Vivien olhou fixamente os olhos frios e cinzas da condessa . Sou uma mulher adulta e no uma
marionete.
Lady Faversham enrugou o cenho e um raio de sol que entrava do vestbulo iluminou as
delicadas linhas que os anos tinham marcado em seu orgulhoso rosto. Surpreendentemente, suas
feies angulosas relaxaram ligeiramente. Diminuindo o passo contemplou Vivien.

Sou consciente de sua natureza independente, minha querida lhe comunicou em um


tom de voz moderado . Peo-te que compreenda que s desejo gui-la, atravs das traioeiras
guas da sociedade. S quero ajud-la a achar seu lugar neste mundo.
De vez em quando, a condessa relaxava o suficiente para revelar sua generosidade e isto
fazia que Vivien tivesse saudades do abrao de uma me. Que absurdo!
Lady Faversham no tinha nada que ver com a amvel Reyna Thorne, com seus braos
quentes e seus gestos tranquilizadores. Inclusive em seus melhores momentos esta dama gorgio
tinha um ar distante e arisco.
A velha dama a conduziu para a entrada da sala. Dirigindo-se ao criado que estava junto
porta, e lhe disse:
Quando o marqus descer faa o favor de lhe dizer que se rena conosco para o jantar.
Muito bem, milady. Fazendo uma formal reverencia, Rumbold se instalou junto s
magnficas escadas.
Vivien se deteve junto porta. Seu corao deu um salto em seu peito.
Lorde Stokeford? Est aqui?
Lady Faversham sorriu movendo ligeiramente seus finos lbios. Que negligncia a
minha no hav-los mencionado. Est l em cima visitando Lucy.
Vivien no tinha tido muita f em sua promessa de visitar a sua av. Um gorgio
desavergonhado como ele no se preocuparia com uma pobre velha doente. Seria melhor que
retornasse junto a seus folgados amigos de Londres, que fosse pra muito longe dali.
Ento devo ir junto a Lady Stokeford. No devemos permitir que a perturbe.
No seja absurda exclamou Lady Faversham enquanto seus frios e ossudos dedos a
empurravam para a sala verde . Lucy sabe perfeitamente como dirigir esse moo.
Moo? Ele era um homem, pensou Vivien, todo arrogncia e agressividade. Ela no podia
esquecer como a tinha encurralado na biblioteca, seu pulso se acelerou tanto que se sentiu
tonta...
Sentada em um sof, Lady Enid levantou a vista do jornal de Londres que estava lendo,
seus grandes olhos castanhos ocultos atrs de uns culos emoldurados em ouro. Seu cabelo
avermelhado era coberto por um turbante de cor prpura que fazia jogo com seu volumoso
vestido.
Olivia, escute isto! Lorde H. contraiu matrimnio com a senhorita T. B. em Gretna
Green. Oh! Deve ser a filha desse comerciante de carvo, Theodora Blatt estalando a lngua em
sinal de desaprovao e sacudindo a cabea continuou . Compadeo-me, ter que casar-se com
essa idiota com cara de cavalo. Em realidade, dela que me compadeo, posto que esse jogador
incorrigvel perder todo o ouro de seu pai.
Esquece suas fofocas -lhe disse Lady Faversham com impacincia . Aqui est Vivien,
por fim. Estava-lhe assegurando que Lucy sabe como ocupar-se de Michael.

Enquanto se dirigiam para o crculo de cadeiras que havia junto lareira, Vivien olhava de
esguelha para a entrada com preocupao. No podia evitar sentir certa inquietao pela
aristocrata.
E eu lhe estava dizendo que deveria ir ver o que est acontecendo.
Ah, Michael. Enquanto tirava os culos um alegre sorriso encheu seu rosto redondo.
Que bonito , com esses maliciosos olhos azuis e esse sorriso devasso. Se eu fosse mais jovem
tambm sairia correndo para v-los outra vez.
No por isso que queria subir replicou Vivien desgostada e tambm surpreendida
pelo engano daquela velha mulher . Tenho que proteger a Sua Senhoria de sua perseguio.
Os Botes de Rosa trocaram um olhar que revelava diverso, mas tambm algo mais, algo
secreto.
O mais provvel que seja Lucy quem o acosse opinou Lady Enid . De modo que,
como v, no h nenhuma necessidade de que brinque de ser Joana d'Arc.
Ficar aqui mesmo, sentada conosco ordenou Lady Faversham assinalando uma
poltrona com franjas douradas enquanto tomava assento graciosamente junto a ela . Bem, no
deve julgar mal ao Michael. Vocs dois comearam mal, isso tudo.
muito mais que isso respondeu Vivien. A esperana de que ele pudesse
apresentar-se ali em qualquer momento tensionava seus msculos. Ela podia tolerar sua presena
se desse modo conseguia evitar que no aborrecesse Lady Stokeford . Ele me considera muito
inferior a seu exaltado ser. Chamou-me...
Do que que a chamou? perguntou Lady Faversham com um tom de voz que
revelava certa indignao e que animou ao Vivien a seguir adiante.
Ladra, mentirosa e... e lasciva.
Lasciva? Lady Enid se inclinou para diante em sua poltrona e seu generoso peito
ficou apoiado sobre seus joelhos . Lhe deste motivos para pens-los? Permitiu-lhe que a
beijasse?
Enid! Repreendeu-a Lady Faversham . Vivien sabe perfeitamente como
comportar-se para no permitir semelhante falta de decoro. Entretanto suas sobrancelhas
cinza se juntaram em seu sobrecenho e seu rosto refletiu preocupao.
Todas as moas ciganas protegem sua castidade afirmou Vivien furiosa . Se Lorde
Stokeford se atrevesse a me tocar, esse garanho logo se descobriria castrado.
Lady Enid pigarreou, embora seus olhos brilhassem.
Lady Faversham assentiu com um cortante movimento de sua cabea.
admirvel que valorize sua inocncia. Entretanto, no acredito que seja necessrio
fazer uma descrio to singular. Apesar de tudo, ele um cavalheiro.
uma besta replicou Vivien sem mostrar a menor preocupao em ofend-las.
Inclusive um cavalo da melhor casta pode ter uma natureza diablica.

Assim afirmou a condessa . Entretanto, achar muitos como ele na sociedade.


Pessoas que lhe julgaro por seu passado e... Ser melhor que aprenda como deve trat-las.
Possivelmente pudesse tratar de conquist-los com amabilidade sugeriu Lady Enid
. Utilizar seu atrativo, minha querida. Isso o que os homens gostam.
Segurando com firmeza o brao da poltrona, Vivien sacudiu sua cabea energicamente.
Nunca poderia lhe ser atraente. E por outra parte eu jamais pensaria em tent-los.
No v to rpido Lhe disse Lady Faversham enquanto uma brilhante ideia derretia o
gelo de seus olhos . Enid nos deu uma excelente ideia. Para conseguir a aceitao da sociedade
deve passar a seguinte etapa de sua educao, Vivien. Deve aprender as artimanhas de uma
mulher. E quem melhor para a fazer praticar seus encantos que Michael?
A sugesto a alarmou. As artimanhas de uma mulher? Era evidente que elas estavam
brincando. No podiam esperar que seduzisse esse arrogante lorde gorgio.
Horrorizada, reparou no leve sorriso de Lady Fciversham e logo na expresso sria de Lady
Enid.
Mas eu jamais poderia... No saberia...
Voc pode lhe dirigir olhares sugeriu Enid enquanto agitava suas pestanas vermelhas
esvadas . Os homens se sentem muito lisonjeados quando uma mulher trata de seduzi-los.
Seria um esforo intil protestou Vivien, embora enquanto pronunciava essas
palavras uma emoo proibida a fez estremecer . Sua Senhoria me despreza tanto como eu a
ele.
Justamente o contrrio disse sabiamente Lady Faversham . Ontem noite ficou
claro que voc lhe atraente.
Era evidente que estava impressionado continuou Lady Enid movendo o jornal como
se fosse um leque . OH, jogava-lhe uns olhares que ardiam de paixo! Oh!, ao v-los estive a
ponto de desmaiar.
Mas se eram olhares de desgosto protestou Vivien entrelaando as mos sobre seu
colo . Quando estivemos a ss, explicou-me muito diretamente tudo o que pensava de mim.
As duas velhas damas trocaram um olhar de vivo interesse.
Minha querida, no estamos sugerindo que realmente tente conquist-los. Trata-se
simplesmente de uma oportunidade para que ensaie suas habilidades sociais.
Ns, os Botes de Rosa, aprendemos j h muito tempo que possvel manipular os
homens afirmou Lady Enid enquanto lhe piscava um olho . Deve sorrir misteriosamente,
obter que ele se pergunte quais sero seus pensamentos. Apaixonar a esse patife ser uma
prtica excelente para ti.
Vivien se sentiu encurralada. Era isto o que tinha que fazer para seguir a corrente dos
Botes de Rosa? Procurar a companhia desse arrogante gorgio?
No funcionar insistiu . Ele conseguir ver atravs de mim.

Tem que confiar em si mesma disse a condessa com um sorriso alentador .


esperta e veemente. Com toda segurana, capaz de conseguir o melhor de um homem.
Enquanto Rumbold empurrava a mesa do ch para o interior da sala e Lady Faversham se
endireitava para servi-los. Vivien segurava fortemente as suaves dobras de sua saia. Algo dentro
dela reagia favoravelmente ante aquele desafio. Por que duvidava de si mesma? Tinha
conseguido conquistar Janus com seus elogios e seus sorrisos. Embora o marqus fosse um
homem mais hostil e perigoso, com toda certeza tambm conseguiria engan-los. Permitiu-se
imaginar que o cativava com sua beleza e seu engenho. Que satisfao sentiria ao ter ao bonito e
elegante lorde a seus ps, lhe rogando sua ateno. Que deleite observ-los comportar-se como
um panaca balbuciante.
Sim.
Perdida em suas fantasias, Vivien estava muito erguida em sua poltrona. Como Cinderela,
poderia transformar-se em uma mulher sedutora. Em vez de brigar com aquele pobre
desventurado, podia zombar dele e p-los em ridculo. Aproveitaria todo o encanto gorgio que
acabava de aprender para atrair o patife. Podia obter que Michael Kenyon, o marqus do
Stckeford, se apaixonasse perdidamente por ela. E depois, quando ela por fim partisse desta casa,
riria em sua cara.
Abre um pouco mais a janela, Por favor, querido. Solicitou Lady Stckeford. Est
melhor.
Michael se afastou da janela para ver como sua av se sentava mais comodamente,
recostando-se sobre os travesseiros daquela cama com suas quatro colunas. Seu cabelo branco
estava recolhido em um bonito coque. A luz da tarde banhava os finos sulcos que os anos tinham
esboado sobre seu rosto. Um rubor natural iluminava suas mas do rosto e seus olhos azuis
estavam brilhantes e atentos. Ele sempre a tinha considerado como uma parte permanente,
imortal e onipotente de sua vida.
Agora lhe afligia considerar o fato de que era mortal. No estaria ali para sempre.
Estava realmente doente desta vez...? Ou se tratava simplesmente de outra forma de
chamar sua ateno?
Enquanto se aproximava dela disse:
Mandarei chamar um mdico de Londres. preciso que lhe examinem em
profundidade.
Frescuras disse a velha dama . No h nada que possa fazer um mdico para
diminuir o passar dos anos.
Talvez possa lhe receitar um tnico ou um remdio para acalmar os sintomas.
Apoiando sua mo sobre uma das colunas lavradas da cama a olhou fixamente. A propsito,
quais so esses sintomas? Acaso volta novamente a respirar com dificuldade?
Estou cansada e me doem os ossos, isso tudo. E no espero nenhuma compaixo de
sua parte. Olhou-o atentamente. Se se preocupasse um pouco por meu bem estar, no

teria permanecido to longe de meu lado durante trs longos anos. E tampouco me teria
separado de minha bisneta.
Michael ficou tenso. Tinha fugido do Stokeford Abbey por razes que ela nem sequer
conhecia, razes que pretendia manter ocultas para sempre.
No a separei de Amy. Pode vir nos visitar em Londres sempre que quiser.
Vamos, Michael! Sabe muito bem que o ar da cidade no assenta bem em meus
pulmes. A ltima vez que fui visit-los passei quase quinze dias de cama e praticamente nem vi
minha adorada menina.
Ele apertou seus dedos sobre a coluna de madeira.
Prefiro a cidade ao campo. Expliquei-lhe isso inumerveis vezes em minhas cartas.
Houve um tempo em que voc se sentia orgulhoso de suas propriedades. Um tempo
em que no evitaria suas responsabilidades.
Meu administrador me informa de tudo o que acontece a cada quinze dias em Londres
respondeu de um modo cortante . Isso mais que suficiente.
Mas no motivo suficiente para manter a minha bisneta afastada daqui. Este tambm
seu lar. sua herana.
Michael apertou os dentes com tal fora que a dor de seu maxilar se fez ainda mais
intenso. Tinha conseguido manter a Amy a salvo do escndalo e isso era mais importante que
nenhuma outra considerao. Amy tem que estar comigo. E eu vivo em Londres.
A respeitvel viva sacudiu sua cabea e a dor apareceu em seus olhos.
Michael, pense. Pense no que me est negando... e tambm a ela. Ela necessita uma
mulher em sua vida, uma me. No correto que uma menina de quatro anos viva na casa de um
homem solteiro.
Amy tem uma estreita relao com sua bab, senhorita Mortimer. E comigo.
deteve-se, perguntando-se se devia mencionar Katherine, mas decidiu no faz-los.
Sua av se inteiraria de seus planos de matrimnio em seu devido tempo.
Ento, por que no a trouxe com voc? perguntou-lhe.
Est comeando a estudar e no queria tir-la de seu ambiente neste preciso
momento.
Pode aprender as primeiras letras aqui to bem como o faria l. E eu estaria encantada
de ser sua tutora. As lgrimas apareceram em seus olhos azuis enquanto Lady Stokeford
estendia suas mos. Por favor, Michael, no negue a minha adorada menina. Sinto muito sua
falta.
Suas lgrimas o impressionaram tanto como o golpe que tinha recebido no queixo. Ele
tinha sido capaz de responder a suas cartas, alternativamente suplicantes e imperiosas, com uma
fria indiferena. Mas enfrentar cara a cara a tristeza de sua av, era algo completamente
diferente.

Possivelmente se estava comportando com excessiva cautela. Talvez pudesse trazer Amy
para visitar sua bisav. Se fosse prudente, ningum conseguiria descobrir o segredo que tinha
escurecido sua vida durante trs longos anos.
Aproximando-se da cama, beijou o dorso da mo de sua av. Sua mo era pequena e
delicada, como se sua carne e seus ossos tivesse murchado e encolhido.
Ento farei o que me pede. Viremos v-la para as frias de Natal.
Ordene que a busquem agora mesmo, Michael. No h necessidade de esperar.
Ele sacudiu firmemente a cabea.
No deixarei que minha filha se aproxime dessa cigana. Embora, se voc estiver
disposta a mandar embora Vivien Thorne desta casa, poderia reconsider-los.
Tinha conseguido distrair sua ateno, mas no do modo que pretendia. Retirando sua
mo, sua av suspirou com impacincia.
Segue insistindo em opor resistncia? Nem sequer conhece a moa.
Ele colocou os punhos fechados sobre seus quadris.
Conheo as de sua classe. Tem o vcio da mentira. Est abusando de sua confiana.
Tolices. Portou-se como uma filha para mim E muito mais atenta que voc.
Claro que atenta exclamou Michael com um tom de voz que revelava que estava
zangado Ela pretende que troque seu testamento a seu favor.
Mas Lady Stokeford no o estava escutando. Franzindo o cenho, inclinou-se para frente e
o submeteu a um escrupuloso exame.
Por Deus Michael, tem um hematoma no queixo? Apertando os dentes esfregou o
rosto ainda dolorido. Apesar de que aquilo podia demonstrar que ele tinha razo em relao m
educao da cigana no era capaz de admitir que tinha sido golpeado por aquela mulher.
Isto? No nada.
Esteve brigando. Pensei que j fosse um pouco velho para essas criancices.
Estou acostumado a praticar em um ring de boxeadores em Londres respondeu
prontamente com grande desenvoltura . Todos os cavalheiros o fazem.
Homens lutando entre si voltou a soprar em sinal de desaprovao . S espero
que as pessoas se deem conta de que eu no o eduquei para que se convertesse em um pago
sanguinrio.
Trata-se simplesmente de um simples entretenimento, av. No nada importante
irritado, Michael mudou o rumo da conversa . O que sim importante seu bem-estar. No
somente sua sade, mas tambm a escolha de seus acompanhantes. No deveria ter que lhe
dizer que uma cigana no uma companhia adequada para uma marquesa.
Um sorriso inesperado floresceu no rosto da velha dama.

V, voc um aborrecido, Michael. To aborrecido como seu av, que Deus tenha em
sua glria a sua bem intencionada alma.
Aborrecido! Para ocultar seu desgosto se virou e comeou a passear sobre o elegante
tapete Aubusson.
No h nada aborrecido em meu desejo de proteg-la. Vivien Thorne a enrolou com
suas fantsticas histrias sobre sua origem aristocrtica para ganhar seus favores.
Tudo ao contrrio, fui eu que a busquei. Ela no sabia absolutamente nada de suas
origens.
Ela sabe perfeitamente quais no so suas origens murmurou entre dentes,
rondando pelo extremo mais distante do dormitrio. Sobre a mesa que havia junto a uma
poltrona estava o livro Moll Flanders. Michael o pegou e, movido por um impulso o aproximou de
seu nariz. Junto ao aroma de velho do papel e do couro com que estava encadernado, foi capaz
de sentir seu perfume almiscarado. Suas entranhas arderam de desejo ao recordar Vivien
segurando aquele livro junto a seu peito.
D uma olhada carta de Harriet se no acredita no que lhe digo continuou Lady
Stokeford . Olivia a trouxe esta manh e a deixou sobre minha escrivaninha.
Por que demnios no me disse antes? Deixando cair o livro, voltou-se e se dirigiu
para a elegante escrivaninha. Pegou precipitadamente a carta, desdobrou-a e se encontrou
olhando a Letra de Harriet Althorpe.
Conhecia muito bem aquela caligrafia rgida e precisa. Tinha lido muitas de suas notas em
seus cadernos de estudo, meticulosas correes em seus ensaios, nas disciplinas de latim e grego,
nos exerccios de matemtica. Embora naquela poca o aborrecia os altos nveis de rendimento
que lhe exigia, agora achava que tinha conseguido fazer dele um melhor estudante.
Rapidamente leu a carta.
"Faz muitos anos, enquanto estava doente, aflita de febres, meu cruel amante levou meu
adorado beb para entreg-los aos ciganos. Imploro, milady, que encontre ao cigano chamado
Pulika Thorne e leve Vivien a seu verdadeiro lar para lhe oferecer uma vida digna de uma mulher
nobre"
Tolices melodramticas pronunciou Michael entre dentes. Levou a carta junto
janela e a examinou mais atentamente luz do sol. Para sua satisfao, achou algumas
inconsistncias . Esta no sua letra. Trata-se de uma falsificao.
Frescuras resmungou sua av voc no tem como saber.
A senhorita Althorpe frequentemente escrevia notas em meu caderno. Tinha uma
caligrafia perfeita salvo duas excees. Seus esses e seus res tinham uma ligeira curvatura que
no existe nesta carta.
Lady Stokeford pigarreou.
Talvez sua caligrafia mudou com o passar dos anos. Ou possivelmente sua memria
no seja muito fiel.

Ou possivelmente ela uma falsificadora muito esperta manifestou Michael de um


modo cortante enquanto voltava a pr a carta sobre a escrivaninha . Deixo sua prova aqui.
Sua av voltou a recostar-se contra os travesseiros.
Pode me ameaar a vontade, querido. Mas no abandonarei filha de minha querida
Harriet.
A carta s tinha confirmado sua convico de que a cigana era culpada.
No a estou ameaando. Vivien Thorne est te extorquindo cem guinus por ms. E
no o permitirei.
Entretanto, no tem nenhuma opo neste assunto. Estirando a colcha de sua cama,
olhou-o brevemente de uma forma calculadora. A propsito, deveria ser o primeiro em
inteirar-se de que decidi oferecer uma festa que durar toda uma semana em um prazo de quinze
dias.
Pego por surpresa, Michael enrugou o sobrecenho. Mas se estiver doente.
Que melhor motivo para convidar meus amigos e vizinhos para que me faam uma
agradvel e prolongada visita? Desse modo terei a oportunidade de v-los antes de morrer.
Michael sentiu uma forte presso no peito enquanto a olhava com desconfiana. Ela s
estava tentando manipul-los.
Voc no est a ponto de morrer.
Quando a pessoa chega a minha avanada idade, nunca se sabe quando chegar o
final. Enquanto pronunciava essas vagas palavras olhou-o imperiosamente. Voc se
encarregar de contratar alguns ajudantes adicionais no vilarejo, de ventilar todas as habitaes
do Stokeford Abbey e de ordenar que limpem e dem brilho ao salo de baile.
Michael se dirigiu decidido para a cama.
No penso faz-los. Voc no est suficientemente forte para organizar uma festa, e
muito menos para entreter a uma multido durante toda uma semana.
Tolices, de s pensar nessa festa me sinto muito melhor. Estarei dando voltas pela casa
antes do que espera. Os Botes de Rosa me ajudaro com os preparativos.
Ele fez uma careta de desgosto.
Esta ideia foi delas, no verdade?
Elas esto de acordo comigo, claro e lhe dirigindo outro olhar desafiante, disse
Sabe, Michael, decidimos que ser uma oportunidade perfeita para apresentar Vivien a um seleto
grupo do melhor de nossa sociedade.
Durante um momento, a ira se apoderou de sua garganta. Tinha subestimado Vivien
Thorne. Ela tinha tecido sua rede de enganos muito melhor do que ele tinha podido imaginar.
Ficou louca? exclamou intempestivamente . Vivien Thorne uma pria. Todos a
desprezaro. Desprezaro a voc.

No se atrevero replicou sua av com um tom de voz severo que em sua infncia o
aterrorizava . Vivien no pode evitar as circunstncias de seu passado. Ocuparei-me de que
ningum a maltrate.
Agachando-se, Michael lhe pegou a mo e lutou por conservar a calma.
Pense, av. A alta sociedade nunca a aceitar. Mesmo que tivessem que aceitar sua
ridcula histria, condenar-na-iam por bastarda.
Vivien suficientemente encantadora para superar qualquer obstculo. Devo dizer que
pouco caridoso de sua parte pensar o pior de uma moa inocente.
Inocente. Recordando suas atrevidas maneiras, Michael riu com crueldade. Ela
no melhor que uma rameira exibindo sua mercadoria ao longo da rua.
Michael, j ouvi o bastante. Se de verdade acredita em todas essas tolices, isso quer
dizer que frequentou perversas companhias durante muito tempo Lady Stokeford apertou os
lbios . Tome cuidado, do contrrio pensarei que no um pai adequado para a pequena Amy.
A voz aguda de sua av ainda tinha o poder de faz-los calar. Embora ela no tivesse
nenhum direito legal de lhe tirar a menina, tinha conseguido que enfrentasse s dvidas que
albergava a respeito de si mesmo, ao medo de no poder educar corretamente a sua filha Amy.
Imaginou seu rosto mido e magro, suas faces sardentas e seus curiosos olhos de cor avel.
Sentiu uma dor no peito que no era prprio de um homem e sentiu falta de seu sorriso
resplandecente, seus quentes abraos e inclusive seu bate-papo incessante.
Lady Stokeford continuou.
No permitirei que maltrate Vivien em minha festa. Portanto, insisto em que passe
algum tempo com ela durante as prximas semanas, assim poder se dar conta de que uma
moa pura e de bom corao.
Como o maldito inferno, gostaria de responder. Pensou na cigana, no balano de seus
quadris, no descaramento de seu olhar, na maturidade de suas curvas.
S havia uma forma de usar a uma mulher como ela. E no duvidaria em aproximar-se dela
com um nico objetivo...
Examinou a sua av com o olhar. Seria intil repetir todas suas objees. Apesar de sua
frgil aparncia, tinha uma fora de ao. Mas se queria provas da escassa moral de Vivien, ento
as serviria em uma bandeja de ouro.
De acordo, procurarei sua companhia respondeu.
A nobre viva sorriu e a expresso de seu rosto relaxou.
Deus o abenoe, meu moo. Londres no o danificou tanto, depois de tudo.
Devolveu-lhe um frio sorriso. Sua av no compreendia bem qual era a situao: faria
muito mais que fazer-se amigo de Vivien. Michael tinha a inteno de aproveitar-se de seu
considervel encanto para lhe oferecer uma falsa sensao de segurana.
Logo, quando tivesse cigana completamente em seu poder, seduzi-la-ia.

Captulo VII
Um Jogo Perigoso
Aquela noite, durante o jantar Vivien ps em marcha sua campanha para cativar a Lorde
Stokeford. Sentiu-se muito surpreendida pela rapidez com que ele respondia a seus esforos.
Quando lhe tinha sorrido ao entrar na sala de jantar, ele a tinha saudado sem mostrar
nenhum pingo de rancor, mostrou-se atento e lhe tinha feito comentrios graciosos como se
fosse uma dama a quem admirara e respeitasse. Inclusive tinha elogiado seu vestido amarelo
narciso, embora seu olhar tinha acariciado seu traseiro de um modo que distava muito de ser
digno de um cavalheiro.
Ela ocultou seu nervosismo com uma resoluta elegncia. Ele se desfrutava com a
autoridade que logo teria sobre ela. Ignorava que tambm ela pretendia o ter em seu poder.
Presidindo a longa mesa, o marqus dominava a estadia iluminada pelas velas. Vivien no
podia acreditar que fosse o mesmo homem que a tinha insultado aquela manh na biblioteca do
Stokeford Abbey. Esta noite era todo encanto e sorrisos e intercambiava brincadeiras com os
Botes de Rosa e lhes contava os escndalos de Londres.
Inclusive Lady Stokefcrd tinha deixado sua cama para reunir-se com eles e Vivien estava
contente porque a sade da aristocrata tinha dado uma virada positiva.
Com seus olhos azuis e penetrantes, Michael observava Vivien de vez em quando como se
desejasse assegurar-se de que o estava escutando. E escutava-o, com mais avidez do que teria
esperado. Ele as entreteve com histrias da alta sociedade, suas descries eram agudas e
inteligentes e Vivien pde imaginar facilmente a aquelas damas loucas pela moda que se
desesperavam pelo tamanho correto de um chapu, as festas deslumbrantes onde as pessoas
danavam at o amanhecer e inclusive uma decadente reunio onde se conheceu uma mmia
procedente do antigo o Egito. Ele conseguiu que a sociedade de Londres parecesse
absolutamente frvola, e muito estranha.
Quando ainda era cedo Lady Stokeford se levantou lentamente da cadeira que ocupava
em um dos extremos da mesa. O marqus ficou em p e se dirigiu para sua av.
Abusou de suas foras comentou enquanto a pegava pelo brao. Avisei-a que no
descesse para jantar.
E eu o avisei que me sinto transbordante de sade. Dormi uma sesta muito revigorante
quando voc partiu. Evitando sua ajuda, fez um movimento com a mo como se quisesse que
se separasse dela. No necessrio que voc me mime.
Os outros dois Botes de Rosa se apressaram em aproximar-se deles. Olivia e eu
cuidaremos de Lucy manifestou Lady Enid enquanto piscava descaradamente um olho para
Vivien atrs de Lorde Stokeford . Vocs dois, jovens, podem partir. Estas velhas damas
certamente lhes esto aborrecendo.
Absolutamente protestou Vivien . Desfruto de sua companhia.

De qualquer modo, ns trs nos retiramos ao toucador de Lucy disse suavemente Lady
Faversham pegando o brao de Lady Stokeford . Mas no devem permitir que nossa ausncia
lhes arruine noite. Continua entretendo a Vivien com seus contos, Michael.
Uma ideia estupenda acrescentou Lady Stokeford , estou segura de que tem
muitas mais coisas para contar a nossa querida Vivien.
Os Botes de Rosa assentiram com um movimento de suas cabeas e murmuraram algo
sobre seu acordo. Logo o trio abandonou a sala de jantar, agarradas pelo brao e jogando
eloquentes olhares ao casal.
A ss com o marqus, Vivien tomou conscincia de que as Palmas de suas mos estavam
midas. As sombras que arrojavam as velas conferiam a aquele homem um aspecto sinistro, e
sentiu que sua coragem fraquejava. Amaldioou-o, estava bonito como um demnio com seu
elegante traje gorgio, uma jaqueta de cor azul escura, cala bege e uma gravata-borboleta branca
junto garganta. Ele a examinou com o olhar, sua boca se curvou em um ligeiro meio sorriso
calculador que fez que ela sentisse um calafrio sobre sua pele.
Parece, senhorita Thorne, que nos abandonaram deliberadamente comentou
Michael arrastando as palavras.
Ela engoliu saliva, tinha a boca seca. Janus era vaidoso e estpido, seus pensamentos
eram fceis de ler. Entretanto, Michael Kenyon, seguia sendo um mistrio para ela. Seu corao
era frio e cruel, e inclusive agora, enquanto se comportava cordialmente, ela suspeitava que
escondia algum segredo. Seria verdade que ainda estava desconsolado pela morte de sua esposa?
Aquilo no tinha nenhuma importncia. Se os Botes de Rosa desejavam que ela
praticasse suas maneiras sociais com ele, ento o faria. Com toda segurana, era um homem
como qualquer outro.
Sorrindo sensualmente tal como tinha praticado diante do espelho, Vivien se dirigiu a ele.
Lhe agradaria muito a sua av se fssemos amigos.
A questo se um homem e uma mulher podem ser simplesmente amigos.
No, enquanto o homem pensar que seu superior.
Ele riu.
Touch. Venha, me acompanhe ao jardim de inverno.
Com suas irritantes maneiras autoritrias, nem sequer esperou que ela aceitasse seu
convite. Agarrou-a pelo brao e a guiou para o corredor em penumbras. Apesar de seu
ressentimento, a firmeza dos dedos daquele homem sobre sua pele despertou em Vivien um
estranho desejo. Por um momento, ele parecia fcil de agradar e realmente interessado nela. Mas
Vivien no confiava completamente nele. Por que teria abandonado sua hostilidade?
Esta manh voc me expressou muito diretamente sua opinio sobre mim
comentou ela . O que o fez mudar de ideia?
Ele encolheu os ombros.

No tem nenhum sentido que sejamos inimigos. Minha av est decidida a que voc
permanea a seu lado e eu devo respeitar seus desejos.
Possivelmente aquele golpe lhe tenha devolvido o sentido.
Dedicou-lhe um sorriso zombador e ligeiramente selvagem que deixou seus dentes
descobertos.
Possivelmente.
No gostava que lhe recordassem que uma mulher lhe tinha batido. Tinha que dominar
sua lngua afiada e ocupar-se de agradar suas debilidades masculinas.
Aproximando-se um pouco mais a ele comeou a piscar.
Qualquer que seja a razo, agrada-me que voc e eu finalmente...
Ele a obrigou a deter-se.
Tem algo no olho?
No, por qu?
Ento, por que pisca tanto?
Ignorando seus protestos, conduziu-a at um aplique que havia na parede. Para sua
tortura, segurou-lhe as faces entre as amplas palmas de suas mos e inclinou sua cabea para
trs, enquanto se aproximava dela para examinar seu rosto debaixo daquela luz vacilante.
Para o Vivien era toda uma novidade que um homem fosse muito mais alto que ela. Seu
aroma masculino lhe fez tomar plena conscincia de seu ser. A suavidade com que tocava suas
faces lhe produziu um calor que se deslocou para as zonas de seu corpo que jamais deviam
responder a seus requerimentos. Ele estava to perto que podia ver perfeitamente a sombra de
sua barba em suas faces e em seu queixo. Tambm viu a dbil marca de um hematoma no lugar
onde o tinha golpeado.
E experimentou uma sensao de satisfao verdadeiramente selvagem. Com seus
polegares, ele percorreu a linha de suas pestanas inferiores.
No vejo nada afirmou . Qual o olho que lhe incomoda?
Nenhum respondeu ela rapidamente, desgostada porque ele no era capaz de
distinguir entre uma paquera e uma dor . J no me di.
Ele permaneceu junto a ela submetendo-a a um intenso exame. Seus dedos acariciaram
lentamente suas mas do rosto.
Que olhos to bonitos, voc tem -lhe disse com uma voz suave e lenta . Revelam o
fogo que h em seu interior.
Seu corao deixou de pulsar por um instante e seu amplo e perturbador sorriso
conseguiu que os pensamentos de Vivien se tornassem confusos. Descobriu-se olhando com
fascinao sua boca, esses lbios firmes e sensuais.
H algo que deveria saber murmurou ele.

Ela o olhou nos olhos.


O que?
Deve saber que minha av no tem nada que ver com o fato de que eu esteja aqui com
voc.
Vivien ficou tensa. Tinha plena conscincia de que estavam absolutamente ss no
corredor, a seu redor tudo estava em silncio. Entretanto, os Botes de Rosa tinham muito que
ver com que ela estivesse aqui. Mas, claro, ele no tinha que sab-los.
Se estou aqui porque voc me interessa continuou em um tom de voz suave e
sedoso . Quero saber tudo sobre voc, Vivien. Acredito que te no lhe importe que a trate com
tanta familiaridade.
Precavida. Vivien sacudiu a cabea.
No, milorde.
Me chame Michael continuou ele . A formalidade no necessria entre amigos
a grave inflexo de sua voz insinuava algo mais, embora Vivien no teve tempo de perceber.
Ele se aproximou um pouco mais e, consternada, Vivien descobriu que pretendia beij-la.
Uma onda de calor se apoderou dela e foi incapaz de mover-se nem de falar. Nunca antes tinha
tido o menor interesse de sentir os lbios de um homem sobre os seus. Mas agora tinha. Sentia
uma enorme curiosidade de provar sua boca de aprender a beijar com um perito sedutor...
Repentinamente, devido estranheza que lhe produziu seu desejo, experimentou uma
sensao de frio. Retrocedeu, recuperando sua compostura com dificuldade. No ia ser fcil
cativ-los sem que ele fizesse uma ideia equivocada do que estava acontecendo. Desejava
conseguir que este lorde gorgio se apaixonasse por ela, mas no que lhe gastasse cuidados fsicos.
Estava ansiosa por ver como se humilhava ante ela.
Apesar de ela ter frustrado seus planos, ele teve a presena de nimo necessria para
parecer satisfeito consigo mesmo. Encostado contra o papel dourado da parede parecia um sulto
aguardando o momento oportuno junto a uma potencial conquista. E precisamente aquilo era o
que havia resolvido levar o controle da situao.
Dominando sua clera, Vivien se sorriu como o faria uma dama.
Que amvel de sua parte interessar-se por mim... Michael Se obrigou a dizer. Entre
os ciganos todo mundo se chamava por seu nome de batismo, de maneira que ela no podia
sentir-se desconfortvel ao fazer o mesmo com ele. Entretanto nesta sociedade to formal dos
gorgios, aquilo criava uma inquietante sensao de intimidade.
Ela continuou . Eu adoraria seguir escutando suas aventuras na cidade. Parece-lhe bem?
Ser um prazer.
De alguma forma suas Palavras soaram vagamente indecentes; ele a pegou pelo brao
uma vez mais e a escoltou at o Jardim de inverno. Vir aqui com ele foi um engano, pensou Vivien
imediatamente. O jardim de inverno era uma sala circular de enormes dimenses e grande parte
das paredes e do teto eram painis de vidro, o que dava a iluso de estar no exterior embora

completamente afastado do resto do mundo. A fragrncia da terra e da vegetao era de uma


intensidade luxuriosa e uma escurido aveludada os envolvia. S a luz prateada de uma lua em
quarto crescente entrava atravs das janelas.
Vivien se sentou rapidamente no centro de um banco de pedra muito pequeno para alojar
a outra pessoa.
Para seu desgosto, o marqus colocou um de seus ps sobre o banco to perto dela que
seu p descansava junto s dobras de sua saia. No devo cham-los marqus, corrigiu-se Vivien.
Michael. Se em algum momento conseguia encant-los, manipul-los como se fosse uma
marionete, devia comear j mesmo a pensar nele por seu nome de batismo. -me conte algo mais
sobre Londres lhe solicitou . As pessoas que vivem ali parecem ser terrivelmente elegantes.
Eu diria que so elegantemente terrveis. S pensam em si mesmos, o nico que lhes
preocupa a moda, o jogo e os entretenimentos.
Ento por que vive voc l? perguntou-lhe, sentindo curiosidade por seu cinismo .
Por que escolhe viver entre pessoas desagradveis?
Com o cotovelo apoiado sobre seus joelhos, Michael se inclinou para ela de uma forma
despreocupada e informal, uma sombra alta contra o perfil negro de uma palmeira. De repente
sentiu seu aroma, escuro e masculino. Ela gostaria de ver a expresso de seu rosto na penumbra.
Parece que lhe dei uma imagem errnea comentou ele com suavidade . Apesar de
algumas cabeas ocas, tambm h pessoas espertas e engenhosas, inteligentes e instrudas. No
campo, a pessoa no pode assistir pera nem desfrutar de uma reunio literria.
Poderia faz-los se conhecesse algum que tem lido os mesmos livros que voc.
Ele riu como se quisesse rechaar a possibilidade de que existisse essa pessoa.
Meus amigos esto em Londres respondeu Michael de forma cortante, como se
quisesse trocar de tema . Mas j est bem de falar de mim. Diga-me, gosta de viver em uma
casa elegante? Deve ser muito diferente a estar todo o tempo viajando.
Habilmente, tinha desviado a conversa para temas que no fossem pessoais. Uma dama
educada permitia que fosse o homem o que dirigisse a conversa. Ocultando seu desgosto, Vivien
respondeu com doura:
Eu gosto muito desta manso, embora a princpio estava bastante perdida. Tem muitos
aposentos.
No pode ter mais de vinte.
So vinte e quatro. Contei-os. A primeira semana tinha perambulado por toda a casa
olhando s escondidas atravs das portas, surpreendida pela quantidade e as dimenses dos
aposentos. Todos os seus amigos e a sua famlia poderiam viver aqui comodamente. E tudo
para uma s pessoa acrescentou enquanto sacudia a cabea com uma mescla de indignao e
assombro.

Agora parece que para dois antes que Vivien pudesse descobrir se falava
ressentidamente, Michael continuou . A Casa Dower apenas uma cabana. Stokeford Abbey
tem mais de cento e vinte aposentos.
Ao entrar e sair da biblioteca aquela manh, ela tinha podido ver uma surpreendente
quantidade de salas e sales. No obstante, no tinha a menor ideia de que sua casa era to
incrivelmente grande. claro que ele era um lord gorgio, esbanjador e extravagante.
Como possvel que as utilize todas?
A maioria dos aposentos esto fechados e os mveis esto cobertos com capas.
Mas qual o propsito de ter tantas aposentos?
Parece que o que ordenou construir a casa, um de meus antecessores, era um
entusiasta das festas fez uma pausa e escutou o sussurro de uma folha caindo em algum lugar
da estufa . Muito em breve se usaro novamente os aposentos. Ver voc, minha av est
organizando uma grande festa. No me surpreenderia que os Botes de Rosa estivessem
redigindo os convites enquanto ns falamos.
Uma festa? No me mencionaram nada sobre isto.
Estou seguro de que o faro. A verdade que pretendem apresent-la em sociedade.
Seu corao se deteve por um instante e logo comeou a pulsar freneticamente. Ela tinha
a esperana de que Lady Stokeford tivesse renunciado a esse plano depois que ela tinha lhe
comunicado suas objees. No tinha nenhum interesse de conhecer um monto de estranhos
presunosos. S desejava deixar passar o tempo at que se esgotasse o perodo de dois meses.
Mas se no se comportasse como pretendia, Sua Senhoria, podiam despedi-la. Jamais
ganharia os duzentos guinus que permitiriam que seus pais vivessem comodamente pelo resto
de seus dias.
Quando ser a festa? sussurrou.
Em algumas semanas ou algo assim.
E quantos convidados haver?
Todas as pessoas que minha av conhece e provavelmente algumas que no conhece
ele riu, o som de sua risada foi estranhamente cortante Em seu dia, ela foi uma clebre
anfitri, embora no se ocupasse muito das diverses nestes ltimos anos.
Pior que pior. Vivien dispunha unicamente de duas semanas para preparar-se. Duas
semanas para aprender tudo os costumes e as normas necessrias para no envergonhar Lady
Stokeford e evitar que a despedissem. Duas semanas de liberdade antes de ver-se obrigada a
conhecer mais gorgios, a quem tanto odiava. Ela no podia contar que nenhum outro membro da
aristocracia fosse to amvel e acolhedor como Lady Stokeford.
Arrancando uma folha de uma samambaia prxima, Michael se inclinou para acariciar
com ela sua face.

No tem motivo para alarmar-se disse ele com cortesia embora com um tom zombador
. Esta sua oportunidade para brilhar. Para ser aceita por toda a sociedade.
As folhas lhe faziam ccegas e Vivien estremeceu, afastando-se.
No quero que me aceitem respondeu sem pensar . Nem tampouco quero
escolher um marido.
Um marido?
Os Botes de Rosa... Tm a louca ideia de que deveria me casar.
Michael no pronunciou nenhuma palavra durante um momento e, quando voltou a falar,
fez isso em um tom de voz baixo e tenso.
Elas lhe disseram isso?
Assim . A frustrao se apoderou dela e a transbordou. Por que no so capazes
de aceitar que uma mulher pode estar perfeitamente satisfeita sem um homem?
Ele riu entre dentes enquanto brincava com a folha da samambaia, passando-a atravs de
seus dedos com longos e suaves movimentos.
H muitas razes pelas quais as mulheres desejam os homens. Por dinheiro, pelos
filhos, por ter companhia... ento desceu a voz para dizer com aspereza . E para aquelas
mulheres que conheceram a um amante experiente, a razo principal ... O prazer.
Todos seus sentidos ficaram alerta. Seu aroma masculino flutuou atravs da fresca e
terrosa escurido. A metade superior de seu corpo estava escondida entre as sombras, a luz
prateada da lua iluminava s a perna que tinha apoiada sobre o banco, to perto dela que s
tinha que levantar ligeiramente sua mo para toc-los.
"Para esbofete-los".
Ela entrelaou os dedos sobre seu colo.
No digno de um cavalheiro fazer um comentrio to escandaloso frente a uma
dama.
Peo-lhe me desculpe. Tirando seu p do banco, fez uma formal reverencia
movendo a folha como se fora o chapu de penas de um cavalheiro. Devo ter bebido muito
vinho durante o jantar.
Ela duvidou que ele realmente o lamentasse, e se obrigou a pensar o que o que diria
nesse momento uma dama.
Aceito suas desculpas. Com toda segurana voc partir antes da festa.
Isso depende. Gostaria que ficasse, Vivien?
Ela preferia que partisse e esquecer-se de seu plano de humilh-los como se fora um co.
claro respondeu, tentando que sua voz soasse clida . Lady Stokeford se sentiria
muito feliz se voc prolongasse sua visita.
E voc, Vivien? Sentir-se-ia agradada com minha presena?

Possivelmente fosse por causa de seu indecente tom de voz masculino, mas o caso era
que ele conseguia que a mais simples das perguntas parecesse uma inquietante insinuao.
Nervosa, escolheu cuidadosamente suas palavras.
Desfrutei muito de falar com voc esta noite. uma boa forma de praticar antes de me
apresentar em sociedade.
Com senso de humor ele manifestou:
Uma resposta adequada e digna de uma dama. Possivelmente ao seu devido tempo
voc possa me responder mais claramente.
No posso imaginar quanto mais direta poderia ser.
Bom, eu sim a tocou uma vez mais com a folha da samambaia, desta vez deslizandoa ligeiramente ao longo de seu brao nu. Inclusive quando ela esticou os msculos para protegerse de um delicioso calafrio, ele acrescentou:
Desejo fervorosamente que no seja to precavida comigo.
Vivien no pde reprimir um sorriso irnico.
Sou precavida por uma s razo. Ouvi que voc um patife infame.
Riu.
Os rumores tendem a desvirtuar a verdade. Voc deve me julgar por si mesma.
Ela aproveitou a oportunidade para alimentar sua presuno. Os homens gostavam de
falar de si mesmos.
Ento deve me contar algo mais de sua vida.
O que deseja saber? perguntou ele.
O mistrio que lhe rodeava a intrigava e centenas de perguntas foram a sua mente.
Entretanto, concentrou-se na mais importante.
Eu gostaria de saber por que mantm a sua filha afastada de Lady Stokeford.
Ele nem sequer se moveu, mas Vivien foi capaz de perceber que cada um dos msculos de
seu corpo se havia posto rgido.
No penso falar da Amy. Deve haver alguma outra coisa que deseje me perguntar.
Acontecia algo estranho com a pequena filha do marqus que Vivien no compreendia.
Tem alguma deformao? por esse motivo que a oculta?
No! Ela perfeita em todos os sentidos parecia que falava apertando os dentes.
Ento traga a aqui rogou Vivien. Isso tranquilizar a sua Senhoria. Ela se
preocupa muito por voc, e tambm por sua bisneta.
Minha av ter que aceitar as circunstncias tal qual so. No tenho que dar nenhuma
explicao a ningum.

Que beleza! Voc lhe deve respeito por ser uma pessoa velha. E no s por isso,
tambm porque ela se ocupou de voc e de seus irmos enquanto sua me e seu pai lhes davam
ateno.
Ele respirou profundamente.
De maneira que os Botes de Rosa lhe estiveram contando histrias, no ? Eis aqui
uma norma que deve acrescentar a tudo o que j aprendeu: os homens no gostam de ser o
centro das indiscretas fofocas femininas.
E os cavalheiros tampouco deveriam falar das mulheres.
Se conhece suas conversas, isso quer dizer que esteve voc com muitos cavalheiros.
Claro que no. J voc sabe que me criei com os ciganos.
Sim, os ciganos. Michael se aproximou um pouco mais a ela, roando outra vez sua
face com a ponta da folha e fazendo-a estremecer. Sinto curiosidade pela vida que levou voc
antes de vir aqui. Havia algum homem em particular que lhe interessasse?
Ela se afastou suavemente dele.
O que pode lhe importar isso?
Porque voc me interessa, Vivien. Quero saber tudo sobre voc desceu o tom de sua
voz at que se converteu em um murmrio adulador . Quero saber tudo.
Seu corao comeou a pulsar com fora e ela recordou que no devia responder a sua
seduo.
Voc no respondeu a minha pergunta. Por que eu haveria de responder a sua?
Porque se voc esperar que eu seja sincero, ento deve dar o exemplo.
Um homem como voc no sabe absolutamente nada da sinceridade.
Simplesmente, me responda.
Muito bem exclamou ela, decidida a dizer a verdade com a esperana de que
Michael ficasse ciumento . Ia me casar com um homem chamado Janus.
Atravs da escurido, ele a olhou fixamente.
Deitou-se com ele?
Ela apertou seus lbios com fora. O grande porco! S demorou um momento em
descarregar sua ira.
Entre os ciganos, considera-se impuro que um homem roce sequer a prega do vestido
de uma mulher enquanto passa a seu lado.
Uma resposta com rodeios no nenhuma resposta.
Ele nunca acreditaria na verdade, de modo que no tinha nenhum sentido defender sua
inocncia.
Voc tem seus segredos, milorde, e parece que eu tenho os meus.

Ele permaneceu em silencio durante um prolongado momento no qual o nico som que
se escutou foi o da gua gotejando em algum lugar do jardim de inverno. Ento, abruptamente,
perguntou-lhe:
Sabe voc montar?
Entre os ciganos s cavalgam os homens.
No isso o que lhe perguntei.
Eu... levemente satisfeita porque ele tinha trocado de assunto, Vivien confessou ,
algumas vezes me escapava pelas noites e montava a pelo. At que...
At o que?
At que me descobriram.
Envergonhou-se ao recordar a expresso de aborrecimento e de profunda tristeza de seu
pai. Pulika tinha aparecido em meio da nvoa que precedia ao amanhecer enquanto ela se
ocupava de voltar a prender o cavalo no extremo mais longnquo da manada. Embora tivesse se
esmerado por no fazer rudo e no se esquecer de escovar o animal, no tinha se dado conta de
que qualquer dos homens podia descobrir a manh seguinte que seu cavalo tinha sido montado,
nem de que seu pai suspeitava dela desde h algum tempo. Tinha-a repreendido de uma forma
que no tinha conseguido esquecer. Ainda recordada a dolorosa pontada de remorso e a
vergonha que tinha sentido ao decepcionar a seu pai.
Durante a semana de festas que prepara minha av, os entretenimentos incluem
montar a cavalo. Vai necessitar roupa adequada.
No aceitarei nenhum traje mais de Lady Stokeford. J tenho mais que suficientes.
Tambm necessitar que algum lhe ensine qual a forma correta de montar
continuou o marqus como se ela no houvesse dito nada Comearemos com as lies amanh
pela manh.
Comearemos?
Sim. Pretendo lhe ensinar tudo o que precisa saber uma vez mais, sua voz sugeria
um duplo significado.
Por que ele procurava sua companhia de uma forma to agressiva? S podia haver uma
absurda razo: queria-a em sua cama. Apesar de que aquele pensamento a irritasse, sentiu a
imperiosa urgncia de atorment-los, de faz-los sofrer.
Ele se aproximou um pouco mais e ficou iluminado pela luz da lua. Do banco, ela levantou
o olhar impressionado por seu esplendor. Um resplendor prateado criou uma aura ao redor de
seus escuros cabelos e de seus amplos ombros. Os ntidos ngulos de seu rosto revelavam uma
confiana cimentada em incalculveis geraes de aristocratas.
Os sbrios botes de ouro brilharam sobre seu colete, e ela no pde evitar admirar a
magnfica amplitude de seu peito e descer seu olhar para as partes de seu corpo nos quais
nenhuma dama deveria fixar-se.

Censurando-se a si mesma, Vivien se encontrou com seu olhar. Ele tinha tudo o que a
decepcionava em um homem, era arrogante, orgulhoso e... Gorgio. No tinha nenhum desejo de
fazer o que lhe pedia. Entretanto, que bom seria coloc-los nos trilhos!
Onde nos encontraremos? perguntou.
Nos estbulos de Stokeford Abbey as nove em ponto. desfez-se da folha e estendeu
sua mo para ajud-la a levantar-se. Suas maneiras eram as de um cavalheiro, entretanto seus
dedos apertaram calidamente os seus, enquanto seu polegar lhe acariciava a palma da mo
distraidamente. A menos que voc se acovarde.
Sua presena exaltava seus sentidos e Vivien soube que aquele era um jogo perigoso. Um
jogo que a entusiasmava. A ideia de vencer a este lorde gorgio era como um fogo que fazia arder
o sangue.
Vivien retirou sua mo com indiferena e aceitou seu convite.
L estarei.

Captulo VIII
Objetos Roubados
Uma semana mais tarde, Michael apoiava um de seus ombros contra a porta aberta de
uma cabana. Guardando um cnico silncio, observava Vivien, que estava ajoelhada junto a um
homem idoso deitado sobre uma cama de armar que havia em um canto. No lhe preocupava
absolutamente que o cho fosse de spero tijolo, como tampouco a possibilidade de manchar seu
elegante traje de montar azul. Pegou uma dose de p de consuelda da bolsa de couro que levava
na cintura e a ofereceu a aquele campons doente.
J est exclamou enquanto acariciava a mo manchada pelos anos do Owen
Herington . Tome um pingo deste p pelas manhs e pelas noites e logo se sentir to bem que
danar a giga na festa para celebrar a colheita.
Promete-me ser meu par? perguntou o velho, piscando um de seus olhos
remelentos enquanto um sorriso sem dentes se abria passagem em seu curtido rosto.
Ser um prazer respondeu Vivien, rindo . Mas s se me contar mais histrias de
bruxas e gigantes.
Trato feito, e tirarei o melhor proveito dele. Serei o par de baile da garota mais bonita
do condado.
Owen Herrington, te cale de uma vez. Sua esposa, que tinha os ombros encurvados,
abandonou a roca para agitar um nodoso dedo frente a ele. Sua senhoria deve estar pensando
que voc est tentando paquerar com a dama.
Michael ocultou uma careta de desgosto. Estas simples pessoas no podiam ver alm da
pretendida filantropia de Vivien. Mas ele podia. Seus atos estavam destinados a que ele a
considerasse uma pessoa de mrito e a elogiasse em presena dos Botes de Rosa. Entretanto,
antes que isso acontecesse, as rs criariam cabelos.
Para sua imensa satisfao, essa mesma manh havia por fim conseguido a evidncia de
que a cigana lhe estava roubando. A nica coisa que tinha que fazer era procurar uma prova
tangvel quando retornasse a casa.
Ocultando sua impacincia, Michael simulou uma expresso afvel enquanto se
aproximava com ar despreocupado de Vivien e estendia seu brao.
A senhorita Thorne pode paquerar com quem lhe agrade comentou . livre para
escolher o par que mais goste.
Pelo brilho de fogo que descobriu nesses olhos castanhos e aveludados, ele compreendeu
que ela tinha captado o significado de suas palavras. Ele pretendia que ela comparecesse com
agrado a sua cama. Enquanto a ajudava a ficar em p, lhe dedicou um provocador sorriso.
Voc tem razo, claro murmurou . Nenhum homem se atrever a incomodarme.

O descaramento de seu olhar teve um impacto abrasador sobre seu corpo. Era uma
sensao que tinha experimentado vrias vezes durante a ltima semana. Com a elegncia de
uma experimentada sedutora, tinha estado jogando com ele, provocando-o, e entretanto tinha
conseguido mant-los distncia de um brao, evitando engenhosamente todas as mutretas
mediante as quais ele pretendia encurral-la a ss. Inclusive tinha conseguido evitar as evidentes
tentativas dos Botes de Rosa para obrig-los a estar juntos.
Os Botes de Rosa queriam que ela se casasse com um cavalheiro. Por essa razo tinham
organizado a festa que comearia na prxima semana. Mas Michael tinha a desagradvel suspeita
de que ele era o homem que tinham escolhido. Elas no podiam imaginar que tinha um plano
muito diferente para a moa.
Enquanto Vivien passeava despreocupadamente pela cabana de um s cmodo com suas
paredes de pedra e seu teto de palha, ele comeou a observar a Owen Herrington.
J no era um homem robusto e forte. O velho parecia haver-se encolhido e seus dedos
ossudos seguravam firmemente a colcha feita de recortes. Experimentou uma sensao estranha
em seu interior, lamentou-se de ter estado tanto tempo afastado de seus arrendatrios.
Quando ficou doente? perguntou-lhe.
Faz aproximadamente um ms milorde respondeu Herington, com uma respeitosa
inclinao de sua cabea cinza. A diferena da afabilidade com que tinha tratado Vivien ao dirigirse a ele baixou seu olhar com deferncia . Com a poo de milady, logo voltarei para o trabalho.
No tem que voltar a trabalhar no campo. J ganhou seu descanso com acrscimo.
Ainda sou forte, milorde protestou quase temeroso . Estas velhas mos ainda
podem remendar os arns e afiar as ferramentas e outras coisas.
Michael se absteve de lhe ordenar que desistisse de qualquer trabalho. Era evidente que
Owen Herrington tinha muito orgulho para ficar sentado em uma cadeira de balano junto
lareira. Inclinando-se para ele, segurou o ombro ossudo do velho durante um momento.
Este sempre ser seu lar. Independentemente do que acontecer.
Herrington moveu sua boca contrada como se fosse incapaz de achar as palavras para
expressar seu agradecimento. Olhou de esguelha ao Michael. Logo voltou a baixar o olhar para
suas mos.
Muito obrigado, milorde balbuciou . muito amvel.
Michael percebeu que o velho tinha vacilado e se perguntou se acaso queria lhe
mencionar algum outro assunto. Nesse momento distinguiu um movimento com a extremidade
do olho e percebeu que Vivien se dirigia para a nica janela daquela habitao, onde se deteve a
admirar uma malha artesanal creme. Os dedos da pequena senhora Herrington se crisparam
sobre seu avental, jogou um rpido olhar aos dois homens e a seguir sussurrou algo Vivien.
Segurando aquele tecido, Vivien se aproximou um pouco mais da velha mulher, escutando
atentamente o que lhe dizia e fazendo um breve comentrio de vez em quando. A luz nebulosa
das ltimas horas da manh destacava suas delicadas feies. A primeira vista parecia uma dama
nobre vestida com seu elegante traje de montar, entretanto, ao observ-la atentamente se podia

descobrir um desdm pelas convenes. No levava luvas e seu cabelo estava um pouco
despenteado.
Se os Botes de Rosa insistiam em que devia levar chapu. Vivien se desfazia dele assim
que as perdia de vista. No parecia lhe importar que o sol escurecesse sua pele at lhe conferir
um brilho dourado. Ele descobriu reflexos de cobre em seu cabelo, algo completamente incomum
em uma cigana que de algum modo a favoreciam. Sim, ela simplesmente no se ajustava a
nenhum molde.
A Michael lhe irritava sua habilidade para cativar os granjeiros, as pessoas do povoado, os
criados e todo aquele que conhecesse. Embora eles deviam ter escutado os rumores, todos
apreciavam sua cordialidade e logo confiaram em sua sinceridade. Pareciam esquecer que,
embora se vestisse como uma dama, era uma cigana. Em determinadas ocasies, Michael
descobriu que ele tambm desfrutava de sua relaxante companhia enquanto intercambiavam
ocorrncias ou discutiam sobre o ltimo livro que ela tinha lido.
Durante a ltima semana tinham sado a cavalgar por suas propriedades todas as manhs.
E cada dia ela tinha insistido em deter-se em cada uma das cabanas e choas pelas quais
passavam. Em seu alforje levava uma bolsa de ervas medicinais e sempre tinha o remdio
apropriado para qualquer doena. Como se estivesse decidida a conquistar s pessoas que viviam
em suas terras, animava-os a lhe confiar suas penas e suas alegrias, e tambm que lhe contassem
histrias de fadas e velhas lendas.
Ela costumava sentar-se e escut-los com uma expresso entusiasmada at que ele
decidia que j estava farto de suas argcias e a obrigava a partir.
Como pretendia fazer nesse preciso momento.
Dirigiu-se resolutamente para as duas mulheres.
Temo que a senhorita Thorne e eu devemos partir.
Vivien o fulminou com o olhar, certamente tinha interrompido uma intriga muito
substanciosa. Levantou uma sobrancelha como se quisesse desafi-la para que o desobedecesse,
mas, para sua desiluso, ela no o fez.
Depois de colocar o pedao de tecido sobre uma cadeira que havia junto roca, abraou
senhora Herrington. Aquele gesto to espontneo era tpico de uma cigana.
Nenhuma dama realmente nobre ousaria abraar a um subordinado. Mas com toda
segurana, Vivien no tinha aprendido esse aspecto de um correto comportamento.
Volte logo, milady Owen Herrington lhe gritou desde sua cama de armar .
Contarei-lhe a histria dos piskies debulhadores.
Um sorriso iluminou o rosto de Vivien.
Piskies?
Os duendes. Gostam de fazer brincadeiras, claro que gostam.
Ento estarei ansiosa por voltar exclamou ela como se isso fosse realmente o que
sentia . Se no se importa, trarei papel e lpis para tomar algumas notas...

Para voltar primeiro tem que partir brincou Michael.


Com um simptico sorriso que ocultava seu mau humor, puxou-a pelo brao e a escoltou
para a sada daquela lgubre cabana e atravs do pequeno jardim coberto de orvalho, onde as
cravinas floresciam junto a algumas rosas tardias. As nuvens de cor estanho se deslizavam atravs
do cu. O aroma de uma chuva eminente enchia o ar e os troves rugiam ao longe. Com um
pouco de sorte poderiam chegar casa antes que comeasse a tormenta. Logo acharia a prova de
seu roubo, a mostraria a sua av e se livraria de uma vez por todas da cigana.
Ou talvez primeiro tivesse que enfrent-la. Sim, Podia ser muito gratificante se ela
tentasse utilizar seu corpo para dissuadi-lo de que a entregasse ao juiz...
Graas ao forte empurro de uma de suas mos, o porto de madeira desmantelado
chiou e logo se inclinou sobre suas oxidadas dobradias. Detendo-se para endireitar o porto,
Michael murmurou:
Me lembre que devo enviar um homem para que arrume este porto condenado.
Isso no o nico que necessita acertos comentou Vivien com um tom cortante.
Que demnios quer dizer isso?
Saindo daqui lhe direi. Balanando seus quadris se dirigiu com afetao para o
enorme olmo onde estavam atados seus cavalos.
Michael a seguiu. No podia permitir que ela o irritasse. Seria melhor que se concentrasse
em sua fantasia favorita... deit-la sobre a erva, colocar as mos por debaixo de suas saias,
convenc-la de que transformasse sua fria em paixo, uma paixo s para ele. Uma vez que a
possusse, conseguiria desfazer-se dessa ardente frustrao.
Com um gesto displicente, ela o esperou junto a sua gua cinza para que a ajudasse a
subir em sua sela feminina. Como um cavalheiro, Michael permitiu que colocasse uma de suas
delicadas botas de cano longo sobre seus dedos entrelaados. Mas a diferena de um cavalheiro,
deslizou uma de suas mos por debaixo da prega de sua saia e ao longo da suave panturrilha
coberta pela meia de seda.
Vivien respirou bruscamente e seu abundante peito se ergueu. Durante um instante,
olhou-o fixamente e seus olhos se abriram muito, refletindo seu desejo. Sentiu-se terna. Clida.
Desejvel. Agitou as rdeas e a gua ps-se a andar.
No faa isso disse Vivien bruscamente.
Ele se ps a rir, agradado de ter produzido uma genuna reao nela.
Estas so minhas terras, sou o amo e posso fazer o que gosto.
Isso no lhe d o direito de abusar das pessoas.
Nunca abuso de minhas mulheres respondeu Michael com um tom de voz
aucarado. Na verdade, foram elas quem pediram que lhes desse minhas atenes.
Ento as mulheres de Londres devem ser umas tolas ovelhas que balem
queixosamente.

So gatas muito satisfeitas que ronronam de satisfao.


Voc se engana. Voc, com seus elegantes trajes e suas maneiras de gorgio. Sentada
muito erguida em sua sela, dirigiu-lhe um severo olhar. Um olhar que tinha uma inquietante
semelhana com a inimitvel senhorita Harriet Althorpe.
Ignorando esse absurdo pensamento, montou em seu cavalo baio. O animal sacudiu suas
crinas como se estivesse ansioso por partir.
Se o sarcasmo com que me fala falso, ento sou um homem feliz.
Seus dedos se tencionaram ao redor das rdeas. Dessa vez ela no tinha respondido com
uma observao descarada destinada a seduzi-los.
Voc um porco afirmou entreabrindo as plpebras e olhando-o com fria . No,
isso seria um insulto para os porcos. Voc uma serpente pelo modo como trata as pessoas.
Por que teria abandonado sua atitude coquete para lhe dar uma bronca?
Diga-me de uma vez disse ele despreocupadamente . O que voc pensa que tenho
feito mal?
A princpio, Vivien no respondeu. Inclinando-se para frente, ordenou algo gua muito
suavemente e esta comeou a trotar pelo estreito e sinuoso caminho que serpenteava entre
aqueles paramos aoitados pelo vento. Quando Michael lhe alcanou com a inteno de obrig-la
a que lhe respondesse, ela lhe fez uma concisa pergunta.
Quantos anos faz que Owen Herrington trabalha para sua famlia?
Toda sua vida respondeu Michael com certa impacincia . Recordo hav-los visto
trabalhar no campo, segando o feno e debulhando, quando eu era apenas um menino. um de
meus mais leais arrendatrios.
Ento que os corvos lhe arranquem os olhos pelo que lhe fez. Esse homem velho e
doente suou e trabalhou duramente a seus servios, e entretanto voc lhe nega uma penso.
Perplexo, ele puxou as rdeas at que seu cavalo se deteve.
De que demnios est falando? No fiz semelhante coisa.
OH? Seus olhos escuros brilhavam de ira. esteve vivendo como um rei em Londres
enquanto estas pobres pessoas lutavam por sobreviver em suas propriedades. E depois de havlos escravizado para financiar seus delicados gostos, quando esto velhos os deixa passar fome.
Ele se enfureceu.
Isso mentira. Quem lhe disse tal coisa?
A senhora Herrington. Seu marido no se atreve a deixar de trabalhar porque seu
administrador lhe disse que no haver penses.
impossvel, Herrington no deve ter entendido bem.
Com uma expresso assassina em seu olhar, ela aproximou a gua ao cavalo castrado do
marqus. Os dois animais se dedicaram a mordiscar as ervas que cresciam no caminho.

Muito bem, ento me diga por que no recebeu absolutamente nada nestas ltimas
semanas disse entre dentes Seus nicos ganhos so a misria que recebe a senhora
Herrington com seu fuso. Se no fosse por isso estariam pedindo pennies nos caminhos.
Franzindo o cenho, olhou para trs em direo pitoresca cabana de pedras de cuja
lareira saa uma voluta de fumaa. Recordou que tinha tido a impresso de que o velho tinha
titubeado antes de lhe dizer algo. Acaso tinha estado esperando para lhe perguntar algo a
respeito de sua penso?
No. Embora fosse certo que os Herrington viviam em uma casa muito modesta, ele se
ocupava de satisfazer todas suas necessidades bsicas. Voltando a olhar cigana, disse
bruscamente:
Voc inventou tudo isto. Se realmente existisse algum problema, eles me teriam
comunicado isso. E no a voc.
Eles estavam resistentes a expressar sua opinio pelo temor a perder o pouco que tm.
Vivien o olhou como se ele fosse um adubo de ovelha. Ver, milorde, eles no confiam em
voc. Abandonou-os por uma vida de cio. Eles o julgam pelo que voc : um nobre busca de
prazeres e que se mostra indiferente frente a suas necessidades.
Por um momento ele se sentiu culpado. Havia se esquecido de seus arrendatrios, mas
no pela razo que lhe tinha jogado na cara. Enquanto seus cavalos avanavam um ao lado do
outro, Michael lutou por manter a calma.
Os informes trimestrais sobre minhas propriedades sempre incluem uma generosa
soma dedicada s rendas vitalcias: possivelmente se esqueceram dos Herrington.
Encarregarei-me de investigar o assunto com Thadeus Tremain!
Os lbios de Vivien se curvaram.
Tremain. De maneira que ele quem se ocupa de seus sujos assuntos. Vi-o
caminhando pelo campo ontem pela tarde. um homem com rosto de toupeira que escava os
dentes quando acredita que ningum o est olhando.
Como podia uma mulher julgar a um homem por sua aparncia?
um contador e um administrador com muita experincia. Se tiver cometido algum
engano, ser o primeiro desde que est ao meu servio.
Isto no nenhum engano a no ser uma prova de sua cobia de gorgio exclamou
Vivien acaloradamente . Os Dunstans e os Keasts tm muitas poucas provises em suas
despensas. A viva Bowditch no tem lenha para o inverno. E as crianas dos Jelbert esto
vestidos com farrapos. Porque voc lhes rouba as moedas que conseguiram ganhar com o suor de
sua fronte e o esbanja em extravagncias.
Embora suas palavras o indignassem, voltou a pensar nas cabanas que tinham visitado.
Sentiu-se realmente aborrecido ao perceber de que tinha estado muito ocupado observando
cigana para compreender o que acontecia a seu redor. Tinha estado muito distrado pensando na
habilidade que Vivien tinha para cativar a qualquer que se aproximasse.

Michael recusou suas furiosas acusaes, j que a nica explicao lgica podia ser que
Thadeus Tremain estava aproveitando-se dos lucros a custa dos camponeses.
Mas, Por Deus, confiava muito naquele homem para tirar aquela concluso unicamente
devido ao que dizia uma cigana. Tremain tinha-se ocupado de administrar corretamente suas
propriedades durante tanto tempo quanto Michael era capaz de recordar. Era um solteiro
contumaz, casado com seu trabalho. Sua habilidade para fazer-se encarregado das
responsabilidades cotidianas tinha permitido a Michael viver em Londres.
Sempre tinha revisado cuidadosamente as contas que seu administrador lhe levava em
pessoa quatro vezes ao ano e nunca tinha detectado nada suspeito. Era um homem formal,
honesto e discreto. Alm de se ocupar do resto de suas obrigaes, lhe fornecia informes mensais
nos quais lhe notificava detalhadamente as atividades da nobre viva. Esses informes
tranquilizadores tinham tranquilizado a conscincia do Michael.
No, a cigana tinha inventado esta historia por algum motivo. Tratava-se de uma tela de
fumaa, e isso era tudo. Sim, ela tinha que haver-se dado conta de que a tinha descoberto.
Forou a seu cavalo a avanar mais depressa e se deteve frente a ela, obrigando-a a que
se detivesse.
Voc se anima a me acusar de roubar quando voc a nica ladra afirmou com
violncia.
Juntando suas sobrancelhas negras Vivien exclamou:
Que beleza! Como pode trazer a luz essas tolas acusaes quando sua gente est
morrendo de fome?
O brilho dos relmpagos se via cada vez mais perto, mas ele no lhes prestou nenhuma
ateno. Observava a atentamente procurando um indcio de culpa, uma mudana em seu
olhar, um dbil rubor.
No me refiro carta que falsificou com o fim de enganar a minha av. Nem aos cem
guinus por ms que lhe tirou. Estou falando dos objetos que roubou de minha casa.
Aquelas palavras conseguiram que a cigana abandonasse suas acusaes, embora s por
um momento. Como se quisesse demonstrar sua inocncia, seus lbios se separaram e seus olhos
se esbugalharam.
No peguei nada que lhe pertence afirmou com indignao
Todos os livros que lhe pedi emprestados os devolvi em poucos dias.
Uma risada grosseira surgiu da garganta do marqus.
A semana passada, a senhora Barnsworth esteve fazendo um inventrio dos contedos
da Abadia. Parece que faltam alguns objetos de valor. Um cone medieval da Rssia. Vrios pares
de candelabros de ouro. Um certo nmero de utenslios de prata que estiveram em poder de
minha famlia durante geraes.
Segurando firmemente as rdeas, Vivien sacudiu a cabea agitando a mecha de cabelos
negros que se soltou de seu coque.

Procure a seu ladro dentro de suas prprias paredes, senhor marqus. No saberia o
que fazer com seus objetos de gorgio.
Pode-se vender em troca de uma pequena fortuna em oro com crispao,
acrescentou . Retornaremos a Casa Dower e voc me mostrar onde escondeu os objetos que
roubou.
A cigana se acomodou arrogantemente sobre sua sela olhando-o com desprezo e sem
afastar o olhar nenhuma s vez. No disse nenhuma palavra em sua defesa, s o olhou fixamente
at que ele sentiu a imperiosa necessidade de baixar seu olhar.
Bruscamente, ela agitou as rdeas e a gua comeou a trotar. Por cima de seu ombro,
gritou-lhe:
Ento, com muito gosto correremos at sua casa. Seus olhos brilhantes o desafiaram.
Inclinou-se sobre a sedosa gua cinza, que comeou a galopar desviando do atalho em direo ao
acidentado paramo.
Pelo amor de Deus, Vivien!
Ela no deu nenhum sinal de hav-los escutado. Como se fosse uma amazona nata,
afastou-se entre as colinas enquanto o vento agitava seu cabelo.
Michael atuou por instinto. Fincou os saltos de suas botas nos flancos de seu cavalo e se
lanou carreira atrs dela.
Imbecil murmurou, ignorando se se referia moa ou a si mesmo. Seus msculos se
retesaram devido ao ritmo trepidante do cavalo que o fazia vibrar os dentes.
Acaso aquela moa no se dava conta de que era um suicdio galopar em um terreno to
acidentado? De qualquer modo, no lhe importava sua segurana. Se a gua colocava um de seus
cascos na toca de um coelho e Vivien quebrasse o pescoo, seria problema dela. E no dele.
Foi ento quando experimentou um intenso prazer selvagem, uma sensao de estar vivo
que no tinha sentido desde h muitos anos... Ou possivelmente no a havia sentido nunca.
Desfrutou do vento aoitando seus cabelos e seu casaco, das frias gotas que golpeavam seu rosto,
do brilho dos relmpagos distncia. Desejou ter a oportunidade de apanhar Vivien e domesticar
seu esprito atrevido.
Era a emoo que despertava aquela perseguio, sabia. Ela o tinha provocado e
zombado dele durante dias. O fogo tinha transpassado os limites de seu controle.
O paramo passava velozmente a seus ps e ele o via impreciso. Logo chegaram aos
campos ceifados de trigo e centeio. Diante dele Vivien se inclinava sobre sua montaria: pareciam
um s corpo. Ele se aproximava cada vez mais a ela, embora devia admitir que aquilo se devia
mais a seu potente cavalo que a sua superioridade como cavaleiro.
Apesar de sua sela feminina supor um obstculo para Vivien, cavalgava com a mesma
facilidade que uma fora da natureza. No necessitava lies para montar a cavalo, exceto no que
se referia s normas de um correto comportamento equestre.
Normas que ela ignorava por puro capricho.

Um brilho dividiu o cu em dois e a seguir retumbaram troves. A energia cresceu no ar e


ele sentiu um comicho na pele. O perigo acrescentou emoo a sua desenfreada ousadia e de
repente recordou outra tormenta, outra perseguio enlouquecida atravs do campo, aquela vez
na escurido da noite. Ele recordou a fria e a angstia que tinha experimentado pela traio de
Grace...
Avanando a todo galope conseguiu que seu cavalo alcanasse gua de Vivien e que
galopasse um junto ao outro. A chuva caa cada vez com mais fora e as gotas ardiam sobre sua
pele quente. Podia ver as lareiras da Casa Dower distncia. Embora Michael no tinha a menor
inteno de dirigir-se para ali, ao menos por agora.
Queria-a toda para ele.
Temos que nos cobrir gritou para que ela o escutasse a pesar do rudo de cascos dos
cavalos.
Os olhos de Vivien brilhavam, desafiando-o obstinadamente. Apesar daquele furioso
rodeio, ele sentiu que o invadia um calor selvagem, a provocao que necessitava para
concretizar seu plano de seduzi-la...
No meio da paisagem de lagos e rvores que se via da casa, Michael divisou uma mancha
branca e imprecisa junto s bordas do rio. Cortando o passo do Vivien, obrigou sua gua a dirigirse para aquela pequena edificao. Ela fez um gesto de desgosto, ento o brilho prximo de um
relmpago fez que a gua se detivesse sobre suas patas traseiras. Ele sentiu que lhe encolhia o
peito pelo temor de que Vivien pudesse cair, ento no poderia fazer nada para salv-la.
Mas ela se aferrou ao animal, moveu os lbios como se estivesse acalmando-o, embora o
vento no permitiu a Michael escut-la. A gua se serenou e esta vez Vivien consentiu que ele a
guiasse para aquele refgio.
O templo grego se levantava em um claro que havia entre as rvores, em meio de um
solitrio esplendor. As colunas brancas estavam cobertas pela hera e um inclinado teto se erguia
por cima dos enormes degraus de pedra. Apesar da estrutura estar aberta por todos lados,
poderia proteg-los da tormenta.
Chegaram ao p do templo no momento oportuno. As rajadas de um ar mido e frio os
sacudiram. Os relmpagos eram como facas e os troves se lamentavam. Os cus se abriram e a
chuva caiu como uma cortina prateada nos beirais.
Desceu do cavalo debaixo da ampla cpula e viu Vivien deslizar de sua montaria sem sua
ajuda. Seu coque estava virtualmente desfeito e algumas longas mechas de seu cabelo caiam
sobre suas esbeltas costas. Seu traje de montar molhado se aderia a suas curvas. Ela tirou uma
toalha debaixo de sela e comeou a esfregar gua, cantarolando to suavemente que ele no
conseguiu escutar suas palavras.
De um puxo, atou as rdeas ao redor de uma coluna. Nenhuma mulher lhe tinha causado
jamais semelhante confuso, nem sequer Grace. Olhando-o brevemente, a cigana lhe dedicou um
provocador sorriso, uma mescla de superioridade e sensualidade.

No deve zangar-se tanto, milorde. Um pouco de umidade jamais fez mal a algum. Ou
acaso se derrete sob a chuva?
Ele perdeu os nervos. Esqueceu-se completamente de que prometera a si mesmo que
conseguiria convencer-la de que confiasse nele. Esqueceu-se de tudo, exceto de sua necessidade
de dominar a esta tempestuosa mulher.
No disse enquanto se dirigia para ela . Mas Por Deus lhe asseguro que ser voc
que se derreter por mim.

Captulo IX
Um Fogo no Corao
Ela o tinha provocado muito.
A toalha escorregou dos dedos cansados de Vivien. Apoiando uma de suas mos sobre as
crinas prateadas da gua sentiu que seu corao palpitava a um ritmo alarmante e tambm sentiu
algo mais escuro, algo selvagem e abafadio.
Durante o momento no qual Michael Kenyon demorou para atravessar o templo, o brilho
de um relmpago iluminou suas feies que pareceram estar gravadas em relevo. Parecia um dos
deuses da antiga Grcia que aparecia no livro que levara de sua biblioteca. Um deus zangado e
vingativo que a atemorizava.
Um deus bonito e poderoso que a encantava.
Agarrando-a pelo brao, convidou-a a subir os degraus de mrmore em direo ao templo
em penumbras. O tamborilar da chuva e seus passos invadiram a paz daquele santurio. De uma
olhada, ela localizou um banco de pedra e a esttua de uma deusa envolta em uma tnica na
escurido de um nicho. As folhas secas atapetavam o cho e rangiam sob seus sapatos.
Ao escutar que ele respirava pesadamente, ela voltou a percorrer seu rosto. Detectando a
tenso das mas do rosto e a forma em que apertava seus lbios. As narinas se dilatavam como
se fosse um garanho cheirando seu par. Em seus olhos azuis ardia o desejo com uma fervente
intensidade, uma emoo que ela nem sequer era capaz de compreender. Ao observ-los, seu
desejo se acendeu como uma chama em meio a seu peito.
Um fogo que ela nunca deveria sentir por este dominante gorgio que a tinha chamado
ladra. Tinha estado perseguindo-a sem descanso durante uma semana e ela estava horrorizada
porque era incapaz de governar a resposta de seu corpo quando estava frente ele.
Simulou um suave e rouco sorriso.
Michael, no pretendia insult-los...
Antes que pudesse terminar, arrastou-a para ele apertando-a contra seu corpo e baixando
seus lbios para os seus. Ela tentou evitar que a beijasse, mas ele segurou a parte posterior de sua
cabea com firmeza na palma de sua mo para que no pudesse afastar o rosto. Ento, ela j no
teve o menor desejo de virar a cabea. Seu beijo fez que lhe tremessem os joelhos e se segurou
nele, consciente dos esculturais msculos que havia sob seus dedos, do estimulante aroma de
chuva e a homem, do cativante sabor de sua boca.
Meu deus, sua boca.
Brusca e ansiosamente, movia-se sobre a sua boca como se quisesse consumi-la. Ela
desejava ser consumida por ele, render-se ante o assustador prazer dos lbios de um homem
sobre os seus. E no se tratava de qualquer homem.
Michael.

S em sua cama. Tinha sonhado com esse abrao em mansas fantasias nas quais ele a
estreitava firmemente junto a seu corpo enquanto lhe sussurrava de um modo terno e devocional
que a adorava. Ela, evidentemente, rechaava-o e ele se via obrigado a lhe implorar a seus ps.
Ela ria dele ao v-los reduzido ao mais baixo pela mulher que ele considerava muito inferior a seu
exaltado ser.
Mas nunca pde imaginar que a realidade poderia inund-la em um abismo de paixo.
Ficou sem flego a meio caminho entre um grito abafado e um gemido e ele aproveitou a
ocasio para introduzir sua lngua em sua boca. Aquele surpreendente movimento conseguiu que
um intenso calor se alojasse profundamente na parte mais ntima de ser. Seu beijo a requeria,
seduzia-a, excitava-a. Mas em certo sentido no a satisfazia.
Ela ansiava algo mais dele, algo que no conseguia compreender.
A seguir ele fez algo ainda mais escandaloso. Colocou uma de suas mos sobre seu peito,
acariciando-a por cima de seu traje de amazona, deslizando seu polegar sobre o topo de seus
seios. Ento, experimentou um prazer delirante e esteve a ponto de desmaiar. Sua parte racional
sabia que no devia lhe permitir essas liberdades. Entretanto, ele tinha despertado uma loucura
nela que desafiava todo bom senso.
Tonta, teve conscincia de que a estava deitando sobre o frio banco de pedra sem
interromper o voraz contato de suas bocas. Antes que pudesse inteirar-se, tinha-lhe levantado as
saias e tinha separado suas pernas conseguindo que seus ps se deslizassem para ambos os lados
do banco. Rapidamente, colocou-se em cima dela, segurando-a sob o peso de seu corpo. Atravs
de suas calas de montar, ela sentiu uma presso muito caracterstica sobre a zona mais
vulnervel de seu corpo. E durante um momento fascinante, ela experimentou o desejo carnal
mais poderoso que jamais tinha conhecido. Ele moveu seu corpo contra o seu e Vivien se arqueou
para ele, desejando-o, ansiando-o com um ardor irracional.
A mo do Michael posou sobre seus quadris, escorregou por debaixo de sua saia e
acariciou sua coxa nua. Apesar de ela estar a ponto de desmaiar de desejo, ao perceber suas
intenes, sua bebedeira de prazer desapareceu.
Esse gorgio tinha tentado lhe roubar sua inocncia. Desonr-la. Utiliz-la para seu prprio
prazer.
Dominada por uma sensao de repugnncia, virou o rosto para evitar seus beijos e
estirou seus braos para segurar seus ombros.
No!
Sim. Voc o deseja. Voc me deseja.
Ele pegou seu rosto e a beijou uma vez mais, um beijo dominante que s conseguiu
aumentar seu pnico. Ela se sacudia e se retorcia, mas no conseguia afastar seu pesado corpo.
Sentiu que se sufocava. Ele a possuiria contra sua vontade. Violaria-a.
Aterrorizada Vivien reagiu com violncia. Fincou seus dentes no lbio inferior do marqus.
Ele retrocedeu, gritando de indignao e levando a mo boca.

Que demnios...!
Ela escorregou por debaixo de seus braos e se levantou com passo vacilante,
retrocedendo e apoiando a palma de sua mo contra uma coluna de pedra para recuperar o
equilbrio. Suas trmulas pernas ameaavam dobrar-se. A chuva caa musicalmente do telhado e
uma rajada de ar mido e frio refrescou sua acalorada pele.
Com a respirao entrecortada, ela exclamou:
Pestilento gorgio. Como se atreve a me tratar desta maneira!
Mordeu-me, condenada seja. Michael ficou em p imediatamente retirando a mo
de sua boca e fazendo uma careta de desgosto ao ver o sangue. Tirou de seu bolso um leno e o
passou suavemente pelos lbios. Que demnios lhe passa?
Adverti-o que se detivesse. Eu no sou sua prostituta.
Mas desfrutava do que estvamos fazendo. Inclusive chegou a abrir as pernas.
Vivien se ruborizou ante esse insulto to vulgar.
Maldito seja seu engano. No me dei conta de suas intenes, ao menos a princpio.
Claro que se deu conta. Nenhuma moa inocente beija do modo que acaba de faz-los
aquele homem pecador e mal-humorado com o cabelo revolto e mido piscou ligeiramente.
Seu peito se movia ao ritmo de sua ofegante respirao. Com um tom ameaador, disse-lhe .
Voc est louca por mim, Vivien. Estava gemendo de prazer.
Era verdade? Acaso seu comportamento lascivo o tinha animado? Mortificada e confusa
sentiu que uma profunda paixo ardia em seu interior. A lembrana de seu beijo a queimava,
como um vergonhoso aviso de sua ardente resposta. Ela tinha ansiado sentir a presso de seu
corpo contra o seu. Tinha desejado que suas mos posassem sobre seu peito e entre suas pernas.
Ainda desejava suas peritas carcias.
No! Seu nico engano tinha sido pensar que seria fcil dirigir a Michael Kenyon,
conseguir que se apaixonasse por ela para desfrutar do prazer de desprez-los.
Esse idiota excessivamente seguro de si mesmo no tinha direito a tomar o que ela se
negava a dar, a lhe roubar o que s pertenceria algum dia a seu marido se ela em algum momento
fosse capaz de respeitar um homem o suficiente para casar-se com ele.
Voc nunca descobrir quo equivocado est exclamou apressadamente . Porque
jamais voltar a me tocar.
Olhou-a de uma forma atrevida. Como se estivesse pensando como poderia seduzi-la
outra vez.
No isso o que sente.
Novamente, com uma desprezvel confiana em si mesmo, aproximou-se dela. Vivien
sentiu que o pnico se apoderava de sua garganta. Ele era capaz de voltar a for-la!

Virando-se sobre si mesma. Vivien saiu correndo em busca da gua. Subiu as saias, mas
no conseguiu chegar at aquela incmoda sela. Malditos sejam estes arreios gorgios! Decidiu
que montaria em seu cavalo.
Comeou a virar. Mas foi muito tarde.
Escutou seus passos retumbando sobre os degraus de mrmore a suas costas.
Aonde voc vai? Disse ele com brutalidade . Ainda est chovendo.
Agachou-se para passar por debaixo da gua e afastar-se correndo em direo ao paramo,
com o nico pensamento de alcanar a segurana da casa. As gotas frias de chuva molharam seu
rosto. Suas botas de cano longo se encheram de lodo. As longas saias lhe impediam de avanar,
enredando-se entre suas pernas.
Os pesados passos do Michael retumbaram detrs dela. Chamou-a por seu nome, sua voz
soava brusca, parecia zangado. Presa do desespero, ela apertou o passo, deslizando e
escorregando sobre o terreno esponjoso. Afastou uma mecha de cabelo que lhe caa sobre os
olhos. A respirao lhe queimava os pulmes! Oh! Ele estava se aproximando perigosamente
dela.
Avanando com maior rapidez, aproximou-se de um bosque de carvalhos. Mas foi ento
que seus fortes dedos se fecharam sobre seu brao. Com frenesi, ela se libertou. Se no era capaz
de deix-los atrs, ento lutaria com ele. Agarrando um grosso pau do cho, virou-se brandindo
o como uma arma frente a ele.
No o faa! gritou . No se aproxime.
O marqus se deteve, seu peito agitado por sua ofegante respirao. Olhava-a com
cautela, como se sua seriedade finalmente tivesse conseguido quebrar sua arrogncia masculina.
Voc tem medo de mim.
Maldito seja! Lutarei com voc at a morte.
Em nome de Deus! Jamais fiz mal a alguma mulher.
capaz de me obrigar a que me deite com voc. Sentiu o sabor amargo do medo em
sua garganta. Mas eu seria capaz de mat-los primeiro. Posso jur-los!
Imvel, Michael a olhava. Uma mecha de seus cabelos caa sobre sua fronte lhe dando o
aspecto de uma pirata. A chuva se converteu em uma fina garoa e os relmpagos resplandeciam
cada vez mais longe. A fria chuva salpicou as costas de Vivien, que comeou a tremer de frio,
embora tambm tremia porque tinha tomado conscincia de que estavam completamente
isolados. Seus dentes comearam a tocar castanholas, mas ela fechou a boca firmemente para
ocultar seu medo. Nunca tinha que lhe haver dado a oportunidade de estar a ss com ela.
Logo, para sua surpresa, ele se inclinou em uma formal reverencia, estirando a perna
direita e colocando uma de suas mos detrs das costas. Rogo-lhe me desculpe por alarma-la.
Sua beleza me tentou alm de todo o julgamento racional.
Michael pensava que ela era formosa.

Resistindo ao impulso de relaxar, Vivien o olhou fixamente com desconfiana. O todopoderoso marqus estava se desculpando. Era evidente que no era sincero, mas seu esforo por
parecer um cavalheiro deu a Vivien uma pequena satisfao.
Ainda podia saborear seu beijo. Podia sentir seu largo e forte corpo cobrindo o seu. Sua
boca se moveu avidamente, suas mos a tinham acariciado despertando um desejo que
permanecia insatisfeito. Inclusive agora que conhecia suas intenes, experimentou a traioeira
debilidade do desejo.
No entendia o que lhe acontecia. Como podia sentir algo mais que desprezo por este
desptico lorde que utilizava s mulheres e logo se desfazia delas?
Pelo homem que a achava de ladra?
Quando ele avanou um passo para ela, Vivien o apontou com o ramo como se fosse uma
lana. Os braos lhe tremiam e lutou por mant-los firmes.
Fique onde est gritou . Acaso pensa que acredito em suas desculpas?
O que acredito que voc uma mulher apaixonada por uma certa inclinao
violncia. Agora, deixe isso.
Ela sacudiu a cabea.
Cuidado, milorde. Conheo muitas formas de dominar um homem. Formas que s
conhece uma cigana. Sem afastar seus olhos dele, jogou-lhe um olhar ameaador que sempre
tinha sido efetivo com os perigosos gorgios que tentavam enganar os ciganos.
Sua boca se curvou em um sorriso sarcstico, depois fez um gesto de dor, certamente
devido a seu lbio inchado. Com suaves e lentos movimentos, como os que usaria com uma potra
assustadia, tirou sua jaqueta cinza clara e lhe disse:
Vista-a, Est molhada e tremendo.
Era uma armadilha. Uma desculpa para aproximar-se dela.
Enquanto cortava a distncia que havia entre eles, Vivien ergueu o pau em sinal de
advertncia.
No! No quero nada de voc.
De qualquer modo ter que aceit-los disse enquanto lhe jogava o casaco sobre os
ombros.
Enquanto ele retrocedia, ela automaticamente pegou a jaqueta pelas lapelas para que
no deslizasse de seus ombros. O tecido levava seu calor e seu aroma e foi muito difcil no
aproximar seu rosto a ela para respirar profundamente e esfregar sua face contra aquele suave
tecido. Tinha a estranha sensao de estar envolta por um abrao amoroso. Seu abrao. Ele no
podia ter concebido uma forma mais efetiva de obter que ela baixasse a guarda.
Muito bem exclamou ele, olhando-a com esses olhos azuis que a cativavam .
Quero que recorde que a desejo. Sonharei com seus suaves lbios.

Perplexa, Vivien o viu virar sobre seus calcanhares e dirigir-se para o templo. Sua camisa
branca e mida se ajustava a seu magnfico corpo e suas calas de montar de camura e suas
botas de cano alto destacavam suas poderosas pernas. Contra toda razo, sentiu que seu medo e
sua clera se desvaneciam sob um manto de calor.
"Sonharei com seus suaves lbios".
Caminharia at a Casa Dower. No desejava estar perto do Michael Kenyon. Entretanto,
se ele tivesse desejado aproveitar-se dela, poderia faz-los. Alm disso, se ele retornasse casa a
cavalo no tinha sentido que ela seguisse a p expondo-se a qualquer perigo. De maneira que,
depois de um momento de vacilao, jogou o pau ao cho, limpou as mos e comeou a andar
atrs dele.
Muito atenta a qualquer movimento em falso, permitiu-lhe que a ajudasse a montar sua
gua. Ele se comportou como um perfeito cavalheiro, sua forma de toc-la foi impessoal e
educada. Recusou sua tentativa de lhe devolver a jaqueta. A brumosa chuva lhe refrescou as
acaloradas faces. Mas nada, nem sequer aquela incmoda sela, podia refrescar a furtiva excitao
que ardia em seu sangue.
"Sonharei com seus suaves lbios".
Enquanto cavalgavam sobre a terra molhada, Vivien ocultou sua confuso e seu
nervosismo atrs de uma expresso distante. Michael Kenyon no tinha por que saber quanto a
tinha seduzido com aquele mero comentrio. Tampouco precisava saber que ela sentia uma
surpreendente atrao pelo homem que tinha tentado for-la contra sua vontade. O lorde
gorgio que ela jamais poderia amar.
O barro se acumulava nos cascos da gua e Vivien se concentrou em guiar ao animal para
que atravessasse os atoleiros maiores. Manteve uma prudente distancia de Michael, temendo os
perigosos efeitos de seu encanto. Como se fosse uma sequela dos relmpagos, a lembrana de
seu beijo resplandeceu dentro dela e, pela primeira vez, o corpo de um homem no lhe foi
indiferente. Seu fsico era muito diferente ao dele: ele era forte e musculoso, capaz de agradar a
uma mulher. No pde evitar perguntar-se como seria sem roupa, se seu peito seria suave ou
estaria coberto de plo negro, se sua pele seria plida ou do mesmo tom bronzeado que seu rosto
e suas mos. Para sua vergonha, desejava desfazer-se em elogios, cheia de admirao, como
todas aquelas tolas moas ciganas que olhavam com os olhos desmesuradamente abertos a seus
pretendentes.
Vivien no devia esquecer jamais o que ele pensava realmente dela. Michael Kenyon a
considerava uma ladra. Quase a tinha violado e ela tinha estado a ponto de sucumbir a seus
encantos. No podia compreender como um homem semelhante podia despertar o desejo nela.
Antes que tivesse tempo de analisar o atoleiro de seus sentimentos, Vivien escutou
Michael amaldioar entre dentes. No topo de uma colina e com as rdeas na mo, franziu o
sobrecenho ao passar perto do Stokeford Abbey, sua imensa fachada de pedra era visvel atravs
das rvores molhadas pela chuva e alm das curvas do rio e da Casa Dower.
Vivien se deteve a pouca distncia e o olhou com inquietao.
O que acontece?

Ele no respondeu. Seguindo seu olhar, viu uma majestosa carruagem negra avanando
atravs do sinuoso caminho que conduzia casa. Com os ombros jogados para frente, o cocheiro
estava sentado na boleia e na parte traseira do veculo viajavam dois criados vestidos com librs
carmesim. Inclusive distncia, pareciam empapados.
Maldita seja grunhiu Michael em voz baixa.
Quem?
Minha av. Por Deus, pagar pelo que fez. Olhou para Vivien cheio de fria e de algo
mais, algo escuro e tenebroso. Fique aqui. No quero mistur-la nisto.
Ento se afastou a galope, como um raio, descendo pela colina em direo ponte,
levantando a terra a seu passo.

Captulo X
Uma Menina sem Me
Vivien no tinha a menor inteno de obedecer suas ordens. Aquele tirano podia dar um
desgosto a sua av. E ela no podia toler-los. Estava disposta a ganhar cada um dos penny dos
cem guinus que recebia por ms protegendo Lady Stokeford de seu autoritrio neto.
Esporeou gua para que o seguisse. O que podia ter feito Sua Senhoria para merecer
essa amarga maldio? Que visitante trazia aquela carruagem? A menos que ela tivesse
entendido mal, os convidados festa no comeariam a chegar at a prxima semana.
Cavalgou atravs da pequena ponte de pedra e do jardim e chegou a Casa Dower justo
atrs de Michael. A carruagem se deteve frente ao prtico e um dos criados saltou ao cho,
escorregando sobre o cascalho molhado pela chuva. Recuperando o equilbrio, desdobrou o
degrau que havia debaixo da porta e pegou a maaneta ricamente adornada.
Detenha-se! gritou Michael.
Desmontou seu cavalo e, entregando as rdeas a um cavalario que o esperava, dirigiu-se
para o criado que ficou paralisado. Vivien seguiu seu exemplo, embora permanecesse um pouco
afastada para poder avaliar a situao.
Milorde? disse o criado enquanto engolia em seco.
Michael o ignorou. Com as mos nos quadris, olhou com o cenho franzido ao robusto
cocheiro que estava sentado com as costas encurvada no alto da carruagem.
Em marcha, Pritchard ordenou o marqus . Retornar a Londres imediatamente.
Mas milorde protestou o cocheiro, tirando o chapu ante ele , precisamos trocar
os cavalos. E, enquanto isso, sua Excelncia poderia respirar um pouco de ar fresco e comer uma
comida quente.
Sua Excelncia?
O corao de Vivien comeou a pulsar com uma fria que ela no se deteve para analisar.
Acaso se tratava de alguma de suas mulheres? Mas por que motivo viria essa prostituta Casa
Dower? E o que tinha que ver sua av com tudo isto?
Do interior do veculo se escutava o rudo surdo dos golpes que o passageiro dava porta.
Atrs da janela molhada pela chuva apareceu um plido rosto oval. Um rosto um pouco pequeno
e triste que se esmagava contra o vidro.
Muito bem, ento se dirija abadia ordenou Michael, avanando um passo para
impedir que Vivien pudesse ver a carruagem . Estarei ali em um minuto.
Mas no momento em que o criado soltou a maaneta, a porta se abriu de par em par e da
carruagem desceu uma menina vestida com um vestido longo branco sem mangas e uma camisa
de seda azul; um chapu azul se inclinava lateralmente sobre seus cachos da cor do cobre.

Chapinhando atravs dos atoleiros, chegou junto a Michael, que se agachou para receb-la. Seu
lbio inferior estava tremendo.
Papai! Por que deseja que parta? Acaso j no me quer? e a seguir, ps-se a chorar.
O corao de Vivien se derreteu, mal era consciente de que continuava chovendo. Era sua
filha. Esta adorvel menina era Lady Amy, a nica filha que tinha tido com sua adorada esposa. A
bisneta que Lady Stokeford via muito ocasionalmente.
Amy disse ele com um tom de voz muito doce que nunca tinha escutado . claro
que quero que esteja ao meu lado. Veremos-nos no Stokeford Abbey. Agora volta a subir na
carruagem.
A menina deixou de chorar to repentinamente como se tivesse fechado um grifo.
No. Estive presa ali dentro com a senhorita Mortimer h um sculo.
Partimos de Londres ontem pela manh, milorde, e passamos a noite em uma
agradvel estalagem perto do Shaftesbury explicou a gordinha e antiquada mulher que
acabava de descer da carruagem. Tinha uns alegres olhos castanhos e uma expresso de
satisfao, embora nesse momento parecesse um pouco preocupada . Lady Stokeford me
escreveu para me transmitir seu desejo de que trouxesse a Amy imediatamente. Se tiver
cometido um engano ao trazer para a menina...
No tem importncia. O que est feito, feito est. E agarrando a sua filha nos braos,
ficou em p. Tinha um aspecto estranho, e, entretanto muito masculino, levando nos braos essa
menina com uma saia cheia de babados. Temos que ir, duendezinho. Possivelmente prefira
montar comigo em meu cavalo.
Me deixe descer. Quero ver minha avozinha.
Mais tarde. Convidaremos bisav para jantar conosco.
Agora exclamou a menina, estragando seu tom imperioso com uma careta . Se
no me deixar v-la, chorarei outra vez. Gritarei e chutarei e terei um ataque de raiva.
Surpreendentemente, seu pai no se zangou. Olhando-a com uma fingida severidade,
endireitou-lhe o chapu.
Menina tola brincou carinhosamente . Se no tomar cuidado, lhe farei ccegas at
que volte a sorrir.
OH, deixa-a no cho exclamou Lady Stokeford do alpendre. Seguida pelos outros
dois Botes de Rosa, desceu os degraus lentamente . Por favor, Michael, no a leve.
Vivien ficou tensa. Que mesquinho e egosta era ao manter sua filha afastada de Lady
Stokeford!
Michael fulminou a sua av com o olhar. No mesmo momento, Amy retorceu seu
pequeno corpo e se liberou de seus braos, suas saias deixaram ver seus joelhos.
Descuidadamente, saiu correndo pelo atalho cheio de calhaus e se jogou nos braos de Lady
Stokeford.

Avozinha, Avozinha! Estou aqui!


A aristocrata cairia no cho se Lady Faversham no se apoiasse firmemente em sua
bengala e a tivesse segurado, enquanto Vivien se apressava a agarr-la pelo outro brao.
J o vejo! respondeu Lady Stokeford, inclinando-se para abraar Amy . OH, minha
querida menina. maravilhoso abra-la outra vez.
Lembro-me de voc afirmou Amy . Papai disse que no me lembraria, mas me
lembro. Voc guarda balas em seus bolsos.
Lady Stokeford riu, seus olhos azuis brilhavam com lgrimas de felicidade.
Assim , toma uma. Com as mos tremendo pela emoo, procurou em seu bolso e
ofereceu menina uma bala de limo, depois se inclinou para acariciar sua face.
Querida, como cresceu.
Chupando sua bala, Amy disse:
Tenho quatro anos. O ms passado foi meu aniversrio.
J quase uma jovem dama. E seu cabelo acobreado brilha de um modo maravilhoso.
Tem as delicadas feies de sua me observou Lady Faversham enquanto inclinava
sua cabea grisalha.
Olhe esses encantadores olhos avel sussurrou Lady Enid . Acredito recordar que
Grace tinha os olhos azuis, mas os teus so igualmente formosos.
Amy desfrutava da admirao que despertava naquelas mulheres. Enquanto
murmuravam e alvoroavam a seu redor, Vivien no pde evitar sorrir, esquecendo-se
momentaneamente de seus prprios problemas. Amy tinha herdado uma boa parte do encanto
de seu pai. Ento Vivien olhou com o canto dos olhos a Michael e sentiu que seu estado de nimo
sentimental se desvanecia.
Ele tinha as mandbulas apertadas, as mos fechadas em forma de punho caam junto a
seu corpo enquanto observava com indignao aos Botes de Rosa que sussurravam entre elas.
Era evidente que no suportava ver sua av nem sequer uns poucos momentos com sua bisneta.
Por que era to cruel?
Vivien se dirigiu para ele. Falando em voz muito baixa com a inteno de que s ele a
escutasse, disse-lhe:
Lady Stokeford fez o correto ao mandar chamar Amy. voc quem est equivocado ao
insistir em que Amy viva em Londres. Que razo tem para ocult-la ali?
Ele se virou para ela com uma expresso furiosa.
Faa o favor de manter-se margem do que no compreende. A dor que expressavam
os olhos do Michael e a emoo, que o fazia vibrar a voz, obrigaram-na a permanecer em silncio.
Ela no podia saber quo profunda era sua clera. Como podia um homem negar sua filha a sua
famlia? E por que tinha ela a sensao de que ele que estava profundamente atormentado por
algum motivo? que havia um mistrio que no concordava com sua natureza arrogante?

Apesar de seu aborrecimento, Vivien sentiu que comeava a relaxar e teve o


surpreendente impulso de inclinar-se e beijar seu lbio inchado. Desprezou-se por sua fraqueza.
Considerando que a tinha tratado de uma forma humilhante, era vergonhoso que sentisse sequer
a mais mnima atrao por ele. Michael avanou para o grupo e pegou a Amy firmemente pela
mo. Receio que devemos partir disse com uma voz que no admitia nenhum protesto .
Quero ter a oportunidade de conversar um pouco com voc, Amy.
Mas papai, no posso. Preciso ir ao quarto de banho. Agora. Quando ele tentou
conduzi-la para seu cavalo, ela cruzou as pernas, movendo o traseiro em uma dana
inconfundvel.
Ele se deteve. Parecia desconcertado, algo que no era caracterstico nele. Antes que a
senhorita Mortimer ou os Botes de Rosa pudessem reagir, Vivien se apressou e dirigiu-se para a
menina e pegando a sua mo lhe disse:
Mostrar-lhe-ei onde esto os asseios. Quero dizer, se no se importar que a
acompanhe uma pessoa que no conhece.
Amy a olhou, fazendo um gesto de estranheza com suas pequenas feies.
Quem voc? perguntou-lhe, colocando a bala de limo contra a sua buchecha para
poder falar . Por que leva a jaqueta de meu papai?
Vivien tinha se esquecido do pesado objeto que levava sobre os ombros. Os Botes de
Rosa riram entre dentes e murmuraram entre elas. O rubor se apoderou de suas faces, como se a
tivessem surpreendido em meio de um abrao ilcito.
Mas ela no devia envergonhar-se. Elas no podiam saber nada a respeito desse beijo.
Esse intenso, apaixonado e tremendo beijo.
Vivien sorriu.
Sou Vivien. A seu papai e a mim nos surpreendeu a chuva em meio de um passeio a
cavalo e ele foi muito amvel em me prestar sua jaqueta. Tirando a dos ombros, a devolveu ao
Michael. Agora, o que lhe parece se entramos na casa?
Enquanto se dirigiam para o alpendre, a pequena continuava olhando-a fixamente. Em
voz muito alta, perguntou:
voc uma das prostitutas de papai?
No exclamou Vivien, a ponto de engasgar pelas palavras da menina.
Amy Kenyon repreendeu-a Michael. Isso grosseiro e imprprio. Deve se
desculpar com a senhorita Thorne.
Sinto muito disse Amy, um pouco desconcertada, enquanto fazia uma reverncia.
Os Botes de Rosa desfrutavam sorridentes da cena.
Minha querida menina exclamou Lady Stokeford , onde escutou esse palavro?

Minha bab diz que vejo e escuto muito. E que no deveria falar tanto. Com o rosto
emoldurado pelo chapu de seda azul, Amy voltou a olhar ao Vivien com os olhos muito abertos.
Voc acha que falo muito?
Claro que no, querida. Comovida, Vivien se inclinou at ficar mesma altura que a
menina. Confesso-lhe que meus pais me diziam o mesmo quando tinha sua idade.
Amy sorriu e seus olhos avel brilharam.
Eu gosto muito de voc, senhorita Vivi. Acredito que possivelmente poderia ser minha
nova mame.
O dia foi de mal a pior, pensou Michael com tristeza. Passeou pelo toucador de sua av,
caminhando de uma cadeira atapetada de rosa at uma turca com borlas douradas. Primeiro, o
assunto do roubo do Vivien, que ainda tinha que demonstrar. Continuando, o desconcertante
estado em que se achavam seus arrendatrios. Mais tarde, aquele beijo inoportuno que tinha
estado a ponto de jogar por terra seu plano de desfazer-se da cigana. E o pior de tudo, a chegada
inesperada de Amy.
Como um bando de papagaios, Vivien e os Botes de Rosa se reuniram no dormitrio e
podia escut-las murmurar e rir alegremente atravs da porta fechada.
Estavam armando um verdadeiro alvoroo pela Amy, como se ela fosse uma boneca de
porcelana. Como se necessitasse quatro guardies que a ajudassem a responder a um chamado
da natureza.
Estava indignado pela ousadia que tinha demonstrado sua av ao arrumar a viagem da
menina. Ela sabia que Amy tinha que ficar em Londres. Ele havia dito vrias vezes de forma
categrica. Entretanto, em uma atitude tipicamente feminina, tinha estado tramando algo a suas
costas. Havia trazido Amy sem sua permisso, e agora os Botes de Rosa poderiam descobrir a
verdade...
Foi como se um punho gelado se fechasse sobre seu peito. Respirou entrecortadamente,
tentando encher de ar seus pulmes. Tinha que tirar a Amy dali assim que fosse possvel. Era a
nica forma de proteg-la.
No obstante, recordou as lgrimas nos olhos de sua av ao abraar Amy. Ela amava
realmente a sua filha e ele a tinha privado desse prazer. Mas no podia evit-los.
Se descobrisse o segredo o comentaria com os outros dois Botes de Rosa e ele no
poderia permiti-los. Tinha que sobrepor o bem-estar da Amy a qualquer outra considerao.
Maldita seja, por que demoravam tanto?
Deu dois passos para a porta com inteno de chamar, mas nesse preciso instante um dos
painis pintados de branco se abriu e apareceram aquelas trs velhas mulheres que
abandonavam silenciosamente o aposento. Mas no havia nenhum sinal da deslumbrante cigana
nem do pequeno duendezinho de cabelo acobreado.
Dando um passo frente, perguntou:
Onde est minha filha?

Sua av levou um de seus indicadores aos lbios e fechou a porta com supremo cuidado.
Ssshhh. A pequena est adormecida.
Dormindo! Por que demnios est dormindo?
Est dormindo a sesta sussurrou Lady Faversham, apoiando-se em sua bengala .
Todas as crianas pequenas precisam descansar no meio do dia.
Deitei-a em minha prpria cama. A boca de sua av se curvou em um doce sorriso.
uma menina muito agradvel. Sempre desejei ter uma filha.
Simplesmente se encolheu e fechou os olhos acrescentou Lady Enid com um
movimento de sua cabea que fez que seu turbante amarelo se inclinasse . Se levantou antes
do amanhecer e a longa viagem deve t-la esgotado.
Onde est a cigana? No quero que se aproxime de minha filha.
Esticou-se para pegar a maaneta da porta, mas os trs Botes de Rosa se interpuseram
em seu caminho, como ces guardies frente porta.
No pode entrar ai sussurrou escandalizada Lady Faversham . So os aposentos de
uma dama!
Seria um verdadeiro escndalo que entrasse ali e estivesse a ss com uma mulher
solteira! afirmou energicamente Lady Enid.
Agarrando-o firmemente pelo brao, Lady Stokeford o conduziu para a porta que se abria
ao exterior.
No fique nervoso, meu querido moo. Amy est em boas mos. Vivien est deitada
com ela.
Michael se disse que no devia preocupar-se. Elas o teriam assediado com perguntas e
recriminaes se tivessem descoberto seu segredo. Entretanto, no confiava naquelas mulheres.
No confiava sua filha a ningum mais que a si mesmo. Nem sequer Vivien, que sabia muito
pouco de seu passado.
Especialmente, nem sequer Vivien.
"Possivelmente poderia voc ser minha nova mame".
Ao recordar aquela frase fez uma careta de desgosto com os lbios e ao mesmo tempo
sentiu uma dor no lugar onde Vivien o tinha mordido. Tinha-o mordido! Como se ele fosse um
violador e ela uma donzela inocente. Ao recordar seu esbelto e forte corpo debaixo do dele, a
doura de sua boca, o fogo de sua resposta, sentiu que o desejo se apoderava dele de um modo
quase doloroso. Jamais um beijo tinha conseguido lhe fazer perder o controle. Sumiu-se em um
estado to febril que tinha ignorado seus protestos porque tinha acreditado que ela o estava
desafiando deliberadamente.
Logo ela se escapou dele porque temia que a forasse contra sua vontade. Ele se
desgostou consigo mesmo. Jamais tinha tratado nenhuma mulher de uma forma to grosseira.
Seria melhor que se esquecesse dela e se concentrasse em Katherine, quo querida tinha desde

fazia tantos anos e quem pretendia desposar. Ela se adaptava muito melhor que Vivien Thorne a
seus refinados gostos.
Sentar-me-ei perto da Amy anunciou . Ela no deve estar aos cuidados de uma
estranha. Uma cigana.
Tolices protestou Lady Stokeford . Amy se afeioou Vivien de um modo
admirvel. importante que as crianas estejam com aqueles em quem confiam.
Ela confia em mim. Eu sou seu pai.
Lady Faversham deu um passo para frente, apoiando-se em sua bengala de marfim.
Mas, Lorde Stckeford, acredito que no deveria perturbar a uma menina que dorme
profundamente.
Irritado, virou-se para ela.
Por que no?
Porque as crianas so pequenos e doces anjos quando dormem explicou,
aproximando sua mo para seu fofo peito . Caramba, quando meus prprios netos, Charlotte e
Dominic, eram bebs, eu entrava nas pontas dos ps em seu dormitrio com o nico fim de
observ-los...
No temos nenhuma necessidade de fazer o mesmo com a Amy porque Vivien est
com ela a interrompeu Lady Stokeford . Assim que a senhorita Mortimer descansar e se
refrescar um pouco, voltar a ocupar-se de suas obrigaes.
E enquanto as crianas dormem os adultos tm tempo de ocupar-se de seus assuntos
exclamou sua av pegando seu brao outra vez. Agora venha comigo, Michael.
Temos coisas para arrumar.
Ele dirigiu um ltimo olhar de frustrao porta fechada. Sua av no lhe chegava nem
sequer aos ombros e, entretanto, achou-se obedecendo sua imperiosa ordem e escoltando-a para
o andar trreo. Os outros dois Botes de Rosa os seguiam sussurrando entre elas. Quando
chegaram sala, Michael as impediu que entrassem.
Isto um assunto privado disse com firmeza . Lady Stokeford e eu falaremos a ss.
O rosto gordinho de Lady Enid fez um gesto de decepo.
OH, suponho que tm todo o direito de faz-los.
Lady Faversham assentiu seguidamente com um movimento de sua cabea grisalha.
No desagrade a Lucy indicou com um tom de voz austero . Ela no se encontra
bem. E recorda que quer a Amy tanto como voc. Depois se virou e se afastou depois de fechar
a porta.
Irritado pela reprimenda, Michael comeou a rondar pela pequena sala. Assim como o
toucador, estava cheia de babados e de recarregados adornos de cor amarela e branca. As
elegantes mesas e as cadeiras atapetadas com um tecido floreado, davam-lhe uma aparncia

vagamente incmoda, e Michael desejou ter a seu alcance uma slida poltrona de couro onde
pudesse ajeitar-se, colocando suas botas perto da lareira enquanto desfrutava de um gole forte.
Demnios, gostaria de beber todo o contedo de uma licoreira.
Dirigiu-se para o puxador da campainha.
Espero que voc tenha uma garrafa do Porto nesta casa deixada pela mo de Deus.
Percebeu que sua av estava distrada porque no lhe tinha recriminado.
Receio que s h creme de xerez respondeu, olhando o fixamente . Se o desejar,
pode ordenar que lhe tragam uma garrafa da adega.
Ele desceu a mo sem utilizar o puxador. O dia seguia piorando, parecia que o levava
diretamente para o inferno.
No tem importncia murmurou sacudindo a cabea . Acabemos com isto de uma
vez.
Sua av deslizou por cima do tapete de flores e, ao chegar a seu lado, ficou nas pontas dos
ps para olhar atentamente a parte inferior de seu rosto.
Michael, querido, queria perguntar-lhe algo. O que aconteceu ao lbio?
Ele levou a mo boca com grande cuidado.
Golpeei-me com uma porta esta manh.
Mas, parecem marca de dentes.
Assim , mordi-me ao me golpear respondeu rapidamente e logo trocou de conversa
para esquecer esse desafortunado beijo e ocupar do tema que lhe interessava . Com respeito
Amy, queria saber por que a trouxe contra minha vontade.
Lady Stokeford arqueou uma sobrancelha em um gesto de indignao.
Acaso quer dizer que no est contente de v-la?
Contente? Ao sentir aquele pequeno corpo entre seus braos outra vez, ao cheirar seu
aroma de menina pequena e ver seu brilhante sorriso havia sentido um prazer to profundo que
lhe tinha feito um n na garganta. "Papai! por que deseja que parta? Acaso j no me quer?"
Ocultando seu arrependimento, passeou pela sala.
Essa no a questo, av. Mentiu senhorita Mortimer, convencendo a de que tinha
minha aprovao para afastar a minha filha de suas lies em Londres.
Mal tem quatro anos de idade. Umas frias no lhe faro nenhum dano e precisa
conhecer os que tm seu mesmo sangue.
Prometi-lhe que a traria no Natal.
Mas voc est aqui agora. Uma menina to pequena no deveria ficar s naquela
terrvel cidade.

Tenho ali um monto de pessoas com grande experincia que podem fazer-se
encarregados dela. A senhorita Mortimer pode lhe oferecer tudo o que necessita. como uma
me para a Amy.
Como uma bisav substituta. Com um gesto dramtico, a nobre viva deixou-se cair
sobre uma cadeira e levou o dorso da mo para frente. OH, sua frieza e sua desaprovao me
produzem dor. Se soubesse quantas vezes chorei durante estes ltimos trs anos. Por que no
quer que esteja perto dela? O que tenho feito para ganhar sua falta de confiana?
O brilho de seus olhos midos o desconcertou e lhe golpeou duramente no peito. Ele no
desconfiava dela, mas sim de suas amigas. Os Botes de Rosa se ocupariam de que toda a
Inglaterra conhecesse a verdade. Mas no se atrevia a dizer-lhe. Tinha permanecido em Londres
todos esses anos com o nico propsito de evitar esse espinhoso assunto. Agachando-se junto a
sua cadeira, bateu em sua frgil mo cheia de veias azuis.
Por favor, no chore, av. Preocupo-me muito por voc.
Preocupar-se disse Lady Stokeford com ironia . O que desejaria escutar que me
quer. Mas no tem importncia, como todos os homens. No pode pronunciar esse sentimento
sem te estremecer.
Quero-a murmurou ele.
Ora, no fala com o corao. S o diz para me serenar.
Mulheres, pensou com desgosto, ficando em p e percorrendo a sala. Devia ter previsto
que era impossvel manter uma conversa racional com uma mulher.
S quero que aceite o fato de que Amy minha filha. Que sou o nico que tem direito
sobre ela.
De modo que no me considera capaz de educ-la. Eu, que o criei, e tambm ao Joshua
e ao Gabriel. E que tenho feito um bom trabalho... ao menos com eles.
Ele ficou de pedra.
Espero que no esteja sugerindo que voc pode educar Amy.
Por que no? Sou uma me com experincia. A menina estaria muito melhor com a
ajuda de uma mulher que tem sua mesma carne e seu mesmo sangue. claro que a senhorita
Mortimer poderia continuar sendo sua bab.
Isso impossvel. No estou disposto a me separar da Amy.
Ento ambos deveriam voltar juntos para casa o olhou seus olhos brilhavam
enquanto expressava com toda sinceridade seus sentimentos . OH, querido. Sei quanto sofreu
por Grace e tambm que necessitou um tempo para adaptar-se a sua perda, mas j passou trs
anos. J tempo de que volte a viver, ao menos pelo bem de Amy.
Vivo bastante bem em Londres respondeu de forma cortante. Girou sobre seus
calcanhares para dirigir-se para a janela e olhar o jardim molhado pela chuva. Que Deus lhe
ajudasse, a situao era mais perigosa do que tinha acreditado. Sua av no deixaria de investigar
at descobrir a desagradvel verdade a respeito de seu matrimnio.

Ele no podia permiti-los, no deixaria que o escndalo casse sobre Amy. Mas, quanto
tempo mais poderia seguir fingindo o papel de vivo desconsolado?
Voltou-se, cruzando seus braos e simulando uma atitude despreocupada.
Perdoe que lhe tenha falado to bruscamente se desculpou . Mas no quero que
carregue com a responsabilidade de criar outra criana. Voc deveria desfrutar de um bom retiro.
Jogar cartas com os Botes de Rosa e falar dos velhos tempos. Fazer brincadeiras sobre o vigrio e
seus tediosos sermes. Receber os vizinhos e enviar cestos de comida aos pobres. Isso seria uma
atividade mais que suficiente para encher seus dias.
Acaso est sugerindo que deveria perder meu tempo fofocando e vagabundeando?
Ela levantou seu rgio queixo queixo regular. A famlia muito mais importante para mim.
Embora possivelmente voc ainda tenha que se dar conta da importncia que tem.
Em qualquer caso continuou ele com fingida cortesia , enquanto siga vivendo em
Londres, Amy ficar comigo. E isso tudo o que tenho que dizer.
A boca de Lady Stokeford tremeu ligeiramente e, por um momento, Michael temeu que
voltasse a chorar. Ento ela franziu a boca e afirmou:
Se no est disposto a permitir que fique definitivamente comigo, ao menos deixar
que fique um tempo de visita.
No respondeu. Entretanto, teve que admitir ante si mesmo que no suportaria
enviar Amy de retorno a Londres imediatamente . Ela se alojar na abadia comigo assim que
desperte de sua sesta.
E em que quarto a alojar? Se quer fazer o favor de me dizer isso as dependncias das
crianas estaro cheias de p e de teias de aranha.
Ela tinha razo, era algo que ele nem sequer tinha considerado.
Ela e a senhorita Mortimer poderiam ocupar um dos dormitrios.
De verdade? Esse lugar esteve enclausurado durante anos. Acaso a governanta
comeou a limp-los para a festa?
H uma vintena de criadas perambulando por toda a casa e esfregando tudo. Os
criados esto limpando os lustres e todo o resto. A casa fervia com uma frentica atividade e
ele escapou assim que teve a menor oportunidade. Mas estou seguro de que acharei o quarto
apropriado para ela.
Encontrar um quarto? Ela no um co que ter que alojar em qualquer lugar.
Est exagerando, av afirmou Michael com irritao.
De maneira nenhuma. Duvido muito que os quartos tenham sido limpos
conscienciosamente. preciso ventilar os colches, arejar os lenis de linho, lustrar a madeira,
limpar as lareiras, sacudir os tapetes... alm de outra incalculvel quantidade de detalhes. No
permitirei que minha bisneta se aloje em um lugar que no rena as melhores condies. Lady
Stokeford o olhou com uma determinao de ferro. De modo que, meu querido moo, no tem
nenhuma escolha. Amy deve ficar aqui comigo.

Captulo XI
Os Botes de Rosa Revelam seu Segredo
Tomando um tempo para que seus olhos se acostumassem penumbra, Vivien entrou
lentamente nas dependncias das crianas situadas no terceiro andar do Stokeford Abbey.
A sala-de-aula era um longo aposento em cujo centro havia uma mesa com trs tinteiros e
trs cadeiras de encosto reto. As estantes abarrotadas de livros e adornos ocupavam toda uma
parede. Sobre o suporte da lareira havia um relgio que h muito tempo tinha deixado de
funcionar.
Harriet Althorpe tinha reinado naquele recinto muitos anos atrs. Fechando os olhos,
Vivien tentou sentir a presena da mulher que havia a trazido para o mundo, perceber algum
esprito persistente naquela esquecida sala. Entretanto, s detectou o aroma de p e a abandono,
a fria umidade do ar daquela sala-de-aula que tinha permanecido tanto tempo fechada.
E a presena de Michael Kenyon, o marqus do Stokeford, atrs dela.
Como pode ver, preciso ventilar a sala comentou ele com convico . As criadas
podero t-la pronta para amanh.
Ficou em p junto a ela. To perto, que o calor de sua respirao fez que o fino plo do
pescoo de Vivien se arrepiasse. Nervosa, virou sobre si mesma para ficar frente a ele.
Sua Excelncia me pediu que comprove o estado destas dependncias, para confirmar
que no so adequadas para alojar a Amy. sua av agradaria muito que sua bisneta ficasse em
sua casa.
Se Amy ficar um tempo de visita, ela viver comigo na Abadia.
Vivien enrugou o sobrecenho ao descobrir sua implacvel expresso de superioridade e
confiana em si mesmo debaixo daquela luz opaca. Entrelaando os dedos sobre seu colo,
comentou:
No compreendo por que voc se empenha em manter a Amy afastada de sua av. Elas
se querem muito e parecem feitas uma para a outra.
Minha av pode visitar a Amy sempre que quiser. E no penso falar mais deste assunto.
Apertando os lbios, Vivien teve novamente a intuio de que ele estava ocultando algo.
Por algum motivo pretendia manter a Amy afastada tambm dela. Isso ao menos, podia
compreend-los. Uma pessoa, to esnobe como Michael Kenyon no podia considerar que uma
mulher cigana fosse suficientemente respeitvel para relacionar-se com sua filha.
Ou possivelmente suas intenes fossem ainda mais abominveis. Acaso pensasse que
essa poderia ser outra oportunidade para seduzi-la.
Vigiando-o atentamente, aproximou-se da mesa passando a ponta de um de seus dedos
sobre a confuso de arranhes que havia na madeira. No podia imaginar como um homem to
frio como ele podia ter gerado uma menina to maravilhosa. Ao retornar ao dormitrio de Lady

Stokeford Vivien tinha contado a Amy um conto sobre uma terra mgica onde as rvores falavam
e as flores cantavam. E mais tarde, tinha-a abraado enquanto ficava adormecida com um de seus
polegares metido na boca.
Vivien tinha se maravilhado como sempre lhe acontecia ante a beleza e a inocncia das
crianas. Sentia falta das crianas ciganas reunidas a seu redor para escutar suas histrias.
Abraar a Amy tinha produzido um prazer comovedor, tinha-lhe feito desejar ter um filho.
"Possivelmente poderia ser minha nova mame".
Amy o ignorava, mas nada podia ser mais improvvel. O marqus do Stokeford nunca
pediria em matrimnio a uma mulher criada pelos ciganos E ela nunca aceitaria como marido o
gorgio mais ofensivo, arrogante, relaxado e pecaminosamente bonito que jamais tinha pisado na
terra, depois de sair nas pontas dos ps do dormitrio deixando a Amy profundamente
adormecida em companhia da senhorita Mortimer, que fazia renda junto a ela, tinha descido ao
andar trreo e tinha encontrado Michael discutindo com Lady Stokeford, agora a nobre viva
tinha pedido Vivien que fosse busc-los em Stokeford Abbey e o trouxesse para sua casa, e ela
no havia se oposto. A ideia de ter a oportunidade de ver o lugar onde uma vez tinha reinado
Harriet Althorpe, atraa-lhe, e uma parte tola, detestvel e secreta de seu ser ansiava estar a ss
com Michael.
Dirigindo-se rapidamente para as janelas, abriu as cortinas e espirrou devido ao p que se
levantara. Tentou abrir as venezianas, mas lhe foi impossvel faz-los.
Me permita.
Passou junto a ela, roando-a com seu corpo e Vivien se afastou rapidamente, seu
corao se agitou como as asas de um pardal. Com certeza, no podia permitir que a pusesse
nervosa. Ela no devia recordar aquele glorioso e carnal abrao nem o vergonhoso desejo que
comeava a despertar nela. Ele era um aristocrata amoral que s pretendia utiliz-la. E, para sua
vergonha, Vivien no confiava em sua capacidade para impedi-los.
A janela finalmente se abriu deixando escutar o chiado estridente de suas dobradias. O
ar fresco e mido penetrou na estadia e ela respirou profundamente, desfrutando daquele
frescor. No compreendia como estes gorgios podiam suportar viver trancado todo o tempo.
Cola disse Michael enquanto inclinava sua cabea para revistar o batente da janela.
O que disse voc?
Um de meus irmos ps cola na ranhura. Por isso no podia abrir a janela.
Vivien se animou a aproximar-se dele, pegou uma parte daquele material de cor cinza e
fazendo-o rodar entre seu dedo indicador e seu polegar, perguntou:
Tem certeza que no foi voc quem o fez?
Claro que sim. O mais provvel que tenha sido Gabe. Ele era o menor e foi o ltimo a
abandonar a sala-de-aula.
Eram muitas as perguntas que Vivien queria lhe fazer sobre sua infncia.

Ele est explorando a frica, no verdade? perguntou-lhe . Lady Stokeford o


mencionou algumas vezes.
Michael assentiu com a cabea.
Est traando os mapas de selvas que o homem branco no tinha visto at agora, e
desenhando a flora e a fauna, os curiosos animais selvagens que habitam nelas.
Sua senhoria tem um desenho que lhe enviou. Depois de emoldur-los, pendurou-o em
uma das paredes de seu dormitrio. Vivien recordou as enormes criaturas cheias de manchas,
com seus pescoos longos e esbeltos, mordiscando a parte superior das rvores. Girafas, era o
ttulo que tinha aquele desenho.
De vez em quando, Gabe me envia uma pele de leo, a lana de um guerreiro ou algo
desse estilo. Tenho um quarto em minha casa em Londres decorado com todos seus souvenirs.
Vivien experimentou uma sensao estranha ao dar-se conta de que jamais conheceria
esse lugar que ele chamava lar, que nunca tocaria as coisas que Michael entesourava, que nunca
observaria sua rotina diria. claro que se tratava simplesmente de pura curiosidade por um
homem que desafiava sua compreenso.
Limpando o p das mos, comentou:
Sua Senhoria me mencionou que seu outro irmo est no exrcito.
Na cavalaria. Conseguiu o posto de capito e se ofende enormemente quando algum
o trata como se fosse um simples soldado de infantaria.
V em alguma ocasio seus irmos?
Quando Josh est de licena, s vezes fica um tempo em Londres antes de vir visitar
av. Gabe partiu ao estrangeiro faz j dois anos, mas nos escreve cada vez que chega a um posto
comercial ou a um lugar de onde pode enviar seu correio.
Sente falta deles?
claro. Um sorriso pesaroso fez que Michael parecesse inesperadamente humano.
Estvamos todos to ansiosos por crescer. Nunca paramos pra pensar que amos deixar atrs
s pessoas que mais queramos.
verdade murmurou Vivien, surpreendida de que ele pudesse experimentar alguma
emoo profunda. Ela tambm sentia falta de seus pais e da barulhenta familiaridade do
acampamento cigano. Tinha saudades do aroma de fumaa das fogueiras, dos bate-papos com as
mulheres, das histrias que contavam os idosos. Era curioso pensar que Michael Kenyon tinha
lembranas que o comoviam.
Como se tivesse se arrependido de revelar muitas coisas, Michael atravessou a sala-deaula at chegar a uma pequena arca onde um batalho de tropas de brinquedo estava ordenado
em filas. Dando-lhe as costas, pegou um soldado de chumbo e o fez virar entre seus longos e
habilidosos dedos.
Vivien o observou durante um momento, tratando de imaginar a aquele menino de
cabelo escuro, estudando suas lies em sua carteira ou fazendo uma brincadeira a algum de seus

irmos. Quo diferente tinha sido sua educao a dela. Ela tinha gozado de liberdade, tinha
estudado pouco e lhe tinham imposto poucas regras, j que os ciganos eram pais indulgentes que
preferiam que seus filhos se divertissem. Entretanto, invejava a Michael e a seus irmos porque
ela sempre tinha apreciado essa relao to estreita que tm os irmos.
Dirigindo-se para a arca, pegou um dos soldados de brinquedo que lhe pareceu
surpreendentemente pesado.
Isto pertencia ao Joshua?
Michael franziu ligeiramente o sobrecenho, como se de repente recordasse sua presena.
Ao Gabriel. Fizemos muitas simulaes de batalhas nesta sala. E frequentemente
tambm tivemos nossas batalhas reais.
Ela devolveu a figura a seu lugar e logo indicou uma caixa de lata que estava aberta, com
seu puxador de pinturas secas.
E isto deve ter pertencido ao Gabriel.
Inclusive antes de ser capaz de agarrar um lpis ou um pincel, j adorava desenhar e
pintar.
Afastando uns passos, ela examinou os ovos de pssaro quebrados que havia em diversos
ninhos que achou sobre um suporte.
E isto? Quem os colecionava?
Eu.
Sua breve resposta a dissuadiu de fazer mais perguntas. Entretanto, animou-se a formular
mais uma.
A pedras tambm? perguntou enquanto assinalava vrias filas de pedras
cuidadosamente classificadas que havia em outro suporte.
Ele assentiu de um modo cortante.
Ter que tir-las junto com todas as demais porcarias.
No! Amy gostar de ver as coisas que interessavam a seu pai quando era um menino.
Duvido. Ela prefere as bonecas e outros brinquedos tpicos de meninas.
Todas as crianas gostam de escutar histrias de quando seus pais eram jovens. E estas
coisas disse Vivien enquanto tocava uma pena amarela de arara, demonstram que voc ama a
terra e a natureza. Ou ao menos, naquela poca.
Ele levantou uma sobrancelha com desdm.
Voc deduz muitas coisas dos velhos objetos de um menino.
Pode ser. Ou pode no ser sentindo-se impaciente ante a sofisticada expresso de
seu rosto, pronunciou a observao que estava tomando forma em sua mente . O estranho,
milorde, que seus irmos parecem continuar sendo fiis aos interesses de sua infncia,
enquanto que voc leva uma vida de cio em Londres.

Durante um instante, olhou-a com os olhos entreabertos. Logo recuperou sua expresso
indulgente, pegou-lhe a mo, sua pele era clida e firme.
Justamente o contrrio. Estou fazendo o que mais me interessa. Seduzir s mulheres.
Seu sorriso lupino lhe produziu a sensao de que algo se derretia em seu ventre.
Retirando sua mo, retrocedeu rapidamente.
No posso compreender sua necessidade de gorgio de possuir tantas propriedades.
Mas o que sei que se voc adora esta terra, deveria voltar aqui para sempre e trazer Amy com
voc.
Isso no de sua incumbncia. Com um sorriso perigoso se aproximou dela,
obrigando-a a retroceder ou a arriscar-se a que ele a abraasse. Mas j chega de falar do
passado. Preferiria falar de ns.
Ela deu um passo atrs.
No h nada do que falar.
Com toda certeza voc se perguntar por que permito que uma ladra entre em minha
casa. Uma ladra encantadora.
Eu no roubei nada! afirmou Vivien, embora soubesse com amargura que ele no
acreditaria.
Isso ter que demonstrar. Enquanto isso, possivelmente voc e eu poderamos nos
conhecer melhor.
Como um lobo espreita, Michael avanou para Vivien obrigando-a a retroceder. Ela se
alarmou ante a sbita transformao desse homem amvel em um atraente sedutor.
Quando tropeou com a parede e se encontrou no meio de uma macia escrivaninha e um
armrio de carvalho, levantou seus punhos frente a ele.
Advirto-o, no lhe ocorra me tocar.
Como quiser. Com olhos sonhadores, apoiou as palmas de suas mos sobre a parede
que estava detrs dela, seu amplo peito estava apenas a uns centmetros de seus seios. No
pretendo assust-la, Vivien. S desejo trocar umas poucas palavras com voc.
Ela no confiava naquele tom aucarado. Seu corao palpitava rapidamente com uma
mescla de medo e saudade, enquanto tentava pensar um modo de distrai-los.
Dir-lhe-ei por que vim aqui -lhe disse . Queria ver se podia descobrir algo mais sobre
Harriet.
Ele enrugou o sobrecenho.
A senhorita Althorpe.
Minha... Me continuou ela com a voz entrecortada . Voc a conheceu, pode me
dizer o que recorda dela?
Seus olhos se tornaram frios e cticos, mas de qualquer modo respondeu.

Era alta e magra como um poste. No estava disposta a admitir nenhuma tolice, como
por exemplo, tarefas feitas rapidamente ou trocas de mensagens grosseiras por debaixo da mesa.
Quando fazamos muitas travessuras, obrigava nos a ir ver meu pai para que nos castigasse.
E o que fazia ele?
Repreendia nos severamente, e depois nos oferecia uma taa de genebra como
compensao.
Genebra! As crianas?
Ele a olhou com uma atitude distante e cnica.
A senhorita Althorpe no sabia desse detalhe. Entretanto, acredito que lhe agradar
escutar que eu era muito pequeno para apreciar a genebra e sempre a recusei.
Assim como a meus irmos.
Perplexa de qualquer modo, Vivien sacudiu a cabea.
Um pai no deveria corromper seus filhos. Deveria ter contado a sua me. Ela se teria
encarregado de que ele deixasse de faz-los.
Claro que contei respondeu ele, dando de ombros . Mas ela pensava que uma
esposa estava subordinada a seu marido, de maneira que jamais o questionava.
Limitava-se a instalar-se na capela e rezar por ns.
Que famlia to peculiar e to triste: as pobres crianas no podiam confiar em que seus
pais os protegessem. Aquilo fez que Vivien sentisse saudade de seus pais adotivos, que tinham
to bom corao e sempre lhe tinham feito sentir que a amavam. As pocas que tinham passado
juntos tinham sido barulhentas, clidas e risonhas.
Ento deveria ter dito a sua av. Ela os teria protegido.
A impacincia se refletiu fugazmente em suas duras feies.
Isso aconteceu faz muito tempo e melhor esquec-los. Alm disso, minhas
experincias na vida me permitiram conhecer as pessoas e me ajudaram a me dar conta
exatamente do que quero.
Baixou a cabea com uma suavidade que Vivien nunca tinha descoberto nele que,
enquanto, observava a com o interesse ocioso de um gato macho que brinca com um
camundongo.
Ela tinha plena conscincia de que seus braos a rodeavam como se estivesse abraandoa, embora nem sequer a tocasse. Sentiu-se envolta por seu aroma masculino e pelo calor que
irradiava seu corpo.
E com respeito Harriet Althorpe comeou a dizer com a voz completamente
entrecortada . Perguntava-me...
J est bem de falar dela. Seu olhar inquietante se deteve em seus lbios. Estou
mais interessado em voc, Vivien. Nesta atrao que existe entre ns.

Est tudo em sua imaginao.


Ele riu entre dentes.
Com um s beijo poderia lhe demonstrar que isso no verdade. Entretanto, no
tenho a menor inteno de lhe dar outra oportunidade de me atacar.
Para sua vergonha, Vivien sabia que desfrutaria de seus atrevidos beijos.
Com exceo de mim. Nenhum homem me preparar uma armadilha.
Como tampouco parece estar disposta a me oferecer a oportunidade de me redimir.
Se o que deseja for redeno, ento v a sua igreja de gorgio.
Ele riu mais uma vez, esticando seu brao para lhe tirar, com um movimento
perturbadoramente terno, uma mecha de cabelo que lhe caa sobre uma de suas sobrancelhas.
Voc muito bonita para falar com tanta malevolncia. Diga-me, Vivien, por que gosta
to pouco dos homens?
"S desprezo voc".
Ela se absteve de responder com azedume, recordando seu plano de cativ-los at
conseguir que se apaixonasse por ela para logo desprez-los e retornar com os ciganos.
Com grande esforo, seus lbios se curvaram em um misterioso sorriso.
Possivelmente ainda tenho que conhecer um homem que saiba o que realmente quer
uma mulher.
Ele a olhou de cima abaixo, acariciando-a com o olhar.
E o que que...?
Caramba, milorde respondeu Vivien com um tom de voz rouco . No esperar que
seja eu quem revele esses segredos a um homem que ainda tem que demonstrar que digno de
minha confiana.
E como poderia um homem conquistar sua confiana?
Me cortejando, claro.
Ele baixou as sobrancelhas e seu olhar foi igual de um falco. Quer dizer, enchendo a
de presentes, ou mais especificamente, de joias caras.
Ela sacudiu a cabea.
No, o que quero dizer que me trate com galanteria e educao, em vez de
aproveitar-se de mim e me manusear.
Ele enrugou ainda mais o sobrecenho.
Eu no a manuseei.
E como chamaria voc ao episdio que teve lugar no templo?
Um interldio de prazer. At que voc mudou de opinio.

No tive nenhuma opo. Mas voc muito cabea oca para ver alguma falta em si
mesmo.
J comea outra vez exclamou ele . No deixa de criticar os homens. Esse Janus
deve ser um tipo muito duro e descuidado.
Vivien ficou tensa. Por que motivo o mencionava? Poderia ser que estivesse... Ciumento?
Sorriu-se com a inteno de atorment-los.
Me permita que o corrija em relao a Janus matizou Vivien, deixando que sua voz
acariciasse aquele nome . um homem maravilhoso de excelente carter. Para falar a verdade,
muito mais cavalheiro do que voc jamais poderia aspirar a ser.
Ele apertou a mandbula.
Isso verdade?
Sim respondeu ela com temeridade . Vocs os gorgios sabem muito pouco a
respeito da verdadeira cortesia.
Mas Janus sabe.
Com efeito. Como pode imaginar, no poderia demonstrar o mais mnimo interesse por
um homem que no me tratasse bem. Isso . Que se desse conta de que tinha que reverencila em vez de tentar viol-la.
Com os olhos entrecerrados, estudava-a de uma maneira fria e calculadora.
De maneira que voc pensa que um cigano melhor que um cavalheiro, quando se
trata de seduzir a uma mulher.
claro que sim.
De um modo inesperado, Michael lhe pegou a mo e a levou a boca. Inclinando-se, beijou
o dorso de sua mo com seus lbios ternos e to delicadamente que ela sentiu que se derretia
uma vez mais. Embora, claro, ocultasse sua reao.
Quando voltou a endireitar-se, seu meio sorriso insinuava uma promessa perversa.
Se seu desejo for que a cortejem, assim ser. Mas ao final, minha querida, estarei
esperando minha recompensa.
****
Ah, a juventude suspirou Enid . Que vitalidade! Como desejaria ter outra vez
dezoito anos.
Os Botes de Rosa estavam sentadas no jardim iluminado pelo sol da Casa Dower,
envoltas em seus xales para proteger do ar fresco da manh, enquanto observavam como Vivien
brincava de esconder com Amy. O tinido de suas risadas enchia o corao de Lucy de satisfao.

Quando tinha dezoito anos era tola e impulsiva comentou Olivia, com a inteno de
desanim-la.
Igual a voc interveio Lucy com aspereza, virando-se para olhar sua amiga cujas
feies enrugadas ainda eram elegantes e altivas . E eu. Recordam o baile dos Landsdownes?
Olivia soprou. Enid riu bobamente. Lucy sabia que jamais poderiam esquecer aquela noite
maravilhosa, romntica e abafadia.
OH, ramos umas garotas muito travessas, no verdade? Comentou Enid, seu
rosto gordinho se iluminou de prazer . Tambm fomos as jovens mais formosas da temporada.
E todo mundo nos admirava continuou Lucy. Inclinou-se para frente para chocar sua
taa com as de suas duas amigas; depois beberam juntas o xerez.
Mas no foi esse o motivo pelo qual todo mundo nos olhava indicou Olivia . Fomos
um verdadeiro espetculo. Como pude deixar que me convencesse de formar parte de um plano
to vulgar!
OH, no seja to resmungona comentou Enid . Nenhuma de ns tornou a olhar
um pote de ruge da mesma forma.
Nem tampouco esqueceremos jamais a vergonha que passamos.
Vamos, senhoras, no discutam disse Lucy, enquanto dava batidinhas com sua taa
sobre o brao de ferro de sua poltrona . Estou de acordo em que fomos muito idiotas ao pintar
com ruge os mamilos. Mas nenhuma de ns sabia que no salo de baile faria tanto calor e que
transpiraramos.
Claro que no sabamos comentou Olivia como se estivesse zangada . Se
tivssemos tido a sensatez de usar nossos espartilhos, a cor no teria trespassado atravs de
nossos vestidos brancos. Lucy se sorriu.
E nunca nos teriam conhecido como os Botes de Rosa. Enid se aproximou de suas
amigas, seus olhos danavam de prazer.
Charles foi o primeiro em dar-se conta, recordam-no? Props-te matrimnio
imediatamente, Lucy. E o fez ajoelhando-se ante ti frente a toda a assistncia.
verdade murmurou Lucy, enquanto o gozo que lhe produzia evocar o que tinha
ocorrido fazia tanto tempo se mesclava com a lembrana das penas que chegariam mais adiante
. Aquela noite todas tivemos sorte com o amor.
O peito de Enid se ergueu enquanto ela suspirava de um modo extravagante.
Foi a primeira vez que dancei com o Howard. Ele era um homem bastante tmido e
nunca tinha reunido a coragem necessria para aproximar-se riu bobamente uma vez mais ...
At que viu meus pimpolhos de rosa.
No era to tmido se ops Olivia . Na manh seguinte, j tinha um filho em seu seio.
Mas o gesto srio de sua boca se transformou em um sorriso. Um sorriso que no
pretendia ridiculariz-la, mas sim se devia a umas ternas lembranas.

Tambm voc se apaixonou. Lucy se esticou para acariciar aquela mo nodosa que
segurava a bengala. Do arrumado Lorde Faversham, quem tinha anunciado que jamais se
casaria porque no conhecia nenhuma mulher o suficientemente refinada para agrad-los.
Rodrick tinha muitas outras coisas, alm de encanto manifestou Olivia, seus olhos
cinza se enterneceram e olharam distncia, como se estivessem observando o passado. Mas
tambm havia neles uma grande tristeza, uma tristeza que rompeu o corao de Lucy.
Vigorosa e alegremente, ergueu sua taa para propor outro brinde. Devo confessar que
estou muito satisfeita com a vida que tive. Caramba, se essa noite tivesse sido diferente, poderia
ter me casado com outro homem e ento no estaria aqui sentada, olhando a minha querida
bisneta.
A boca fina da Olivia se estirou em um sorriso que pareceu ligeiramente aflito.
Sempre foi capaz de ver o lado positivo das coisas, Lucy. Os Botes de Rosa
permaneceram em silencio durante uns instantes, saboreando o xerez enquanto observavam
menina e a jovem pulando sobre a erva. Nesse preciso momento, enquanto brincavam de dar
cambalhotas, ambas se tinham cansado e riam bobamente.
Ao dirigir-se Lucy, a expresso de Enid se tornou sria.
Amy uma menina adorvel. Que pena que tenha perdido a sua me a prematura
idade!
Motivo mais que suficiente para que Vivien se case com o Michael reconheceu
Olivia. Como vai seu romance?
Acredito que bastante bem respondeu Lucy . Estiveram cavalgando juntos todas
as manhs. E hoje lhe enviou vrios livros. No um presente muito apaixonado, mas ela estava
encantada. Ah, e mordeu-o! Penso que ele deve ter tentado beij-la.
Ou possivelmente tenha tentado algo inclusive mais indecoroso exclamou Enid,
morta de curiosidade . Acaso acha que ele j conseguiu deitar-se com ela?
Olivia golpeou sua bengala sobre a pavimentao.
Se o grande patife se atrever a faz-los, se casar imediatamente com ela. Eu mesma
me encarregarei de que assim seja.
Meu neto um homem honorvel afirmou Lucy de um modo cortante . Se ele
descobrisse a inocncia de Vivien, comportar-se-ia como um cavalheiro com ela.
E onde est o moo hoje? perguntou Enid.
Ocupando-se dos assuntos de suas propriedades respondeu Lucy . Mas deixou a
seu co guardio atendendo suas obrigaes. Assinalou com sua taa de xerez senhorita
Mortimer, que estava fazendo renda sentada em um banco no outro extremo do jardim. Como
eu gostaria de poder odiar a essa mulher, mas to... to agradvel.
Amy a quer muito.
Olivia arqueou uma de suas sobrancelhas.

Parece-me mais estranho que Stokeford se empenhe em no trazer a menina nem


sequer de visita.
Sempre pensei que isso se devia a que em Stokeford Abbey havia muitas lembranas
tristes para ele comentou Enid.
Estou certa de que depois de trs anos j se recuperou opinou Olivia com a lgica
que a caracterizava . Todas enviuvamos e nos recuperamos. Isso o que se faz frente a uma
tragdia.
Estou de acordo, no natural que um homem esteja de luto durante tanto tempo
expressou lentamente Lucy, recordando a forma como Michael se afastou dela no dia anterior
quando lhe tinha perguntado por Grace . Durante algum tempo tive uma sensao peculiar ao
pensar nesse matrimnio. Como se ele tentasse me ocultar algo. Algo mau.
Enid se inclinou para frente, seus olhos castanhos se abriram de par em par.
Caramba, Lucy. O que quer dizer?
Bom, todas sabemos que inclusive quando os matrimnios comeam como uma
histria de fadas, s vezes no evoluem to felizmente. Lucy e os outros dois Botes de Rosa se
olharam e assentiram com a cabea. Michael e Grace tiveram um noivado muito romntico.
Ele se adiantou ao Brandon e a conquistou afirmou Olivia, sua boca se inclinou em
uma careta irnica . Meu neto demorou muito em decidir-se.
Michael estava perdidamente apaixonado por ela comentou Enid . Quando Grace
entrava no cmodo, seu rosto se iluminava. Lucy assentiu com a cabea, um pouco mais
preocupada ainda.
Ento, por que sempre parece zangado cada vez que a nomeio? Por que se separa de
mim como se tivesse algo que ocultar?
Os homens frequentemente escondem sua dor atrs da ira afirmou Olivia . Na
verdade, os homens preferem esconder todos seus sentimentos.
Costumava confiar em mim refletiu Lucy com frustrao . Mas esta tragdia o
mudou rotundamente. Converteu-se em uma pessoa excessivamente reservada.
Com a nica exceo de Amy.
Ento a questo disse Olivia Por que escolheu afastar-se deste lugar, se o
motivo no for sua aflio?
E por que manteve Amy afastada de voc? Adicionou com indignao Enid .
Caramba, isso inadmissvel.
Com o corao crispado. Lucy bebeu um pouco de xerez ao mesmo tempo que voltava a
olhar aquela menina de brilhantes cachos acobreados que ria e saltava enquanto Vivien tentava
tirar a erva de sua saia branca. Ambas se deram a mo e se dirigiram para onde estavam os
Botes de Rosa. O rosto de Vivien resplandecia tanto como a de Amy.

No sei disse Lucy com certa angstia . Mas espero descobrir. Enquanto isso,
assegurar-me-ei que Amy fique aqui comigo.
Mas como? Perguntou Olivia Stokeford est absolutamente decidido a que a
menina fique com ele.
Com um sorriso de ao, Lucy fez que suas duas amigas se aproximassem e lhes disse:
Me escutem atentamente, meus queridos pimpolhos, porque tenho um plano.

Captulo XII
Um Molho de P de Estrelas
Michael se aborrecia quando pensavam que era tonto. Aborrecia enfrentar ao fato de que
tinha evitado suas obrigaes. Mas, sobre tudo, aborrecia ter perdido a oportunidade de acusar
cigana.
Com os braos na cintura, estava em p no alto da escada de entrada da casa olhando
com o cenho franzido a carruagem de duas rodas puxada por cavalos que perdeu rapidamente de
vista devido meia luz do crepsculo. O ar era frio, tipicamente outonal, mas ele praticamente
nem o percebeu. Dois de seus mais robustos cavalarios escoltavam Thadeus Tremain, algemado,
at a priso da aldeia, onde ficaria at que o julgassem.
Vivien no lhe tinha roubado nada. O culpado tinha sido seu administrador. Naquela
manh Michael tinha revisado os livros de contabilidade depois de ter encomendado ao Tremain
a tarefa de solucionar uma disputa de escassa importncia relacionada com os limites de uma
propriedade com um vizinho. Tinha inventado aquela desculpa com o fim de ficar s. Depois da
sada de Tremain, Michael tinha montado em seu cavalo e tinha visitado seus arrendatrios com o
fim de avaliar suas necessidades para fazer uma lista das injustias que tinham sofrido com a
inteno de compens-los.
medida que transcorria o dia, sua fria aumentava.
Os Herrington eram uma das tantas famlias que tinham sido enganadas. Tremain lhes
tinha arrebatado o dinheiro que to justamente tinham ganho, um pouquinho aqui e um
pouquinho ali, o suficiente para empobrec-los sem empurr-los rebelio. O administrador lhes
tinha subministrado ferramentas de m qualidade, negara-se a fazer as reparaes necessrias
em suas cabanas, tinha aumentado suas rendas e reduzido suas retribuies. Logo, com grande
habilidade, tinha manipulado os livros contveis para ocultar qualquer rastro de seu desfalque.
Quando o administrador retornou, Michael tinha suficientes provas para enfrent-los.
Tremain negou tudo, seu nariz rechonchudo tremia de indignao. Defendeu sua inocncia at o
momento em que Michael lhe mostrou o enorme saco de moedas de ouro que tinha encontrado
escondido entre os soalhos de madeira do cho de seu dormitrio. S ento aquela cara de
toupeira se desmanchou e o administrador comeou a choramingar simulando arrependimento.
Rogando seu perdo, desculpou-se dizendo que necessitava desse dinheiro para atender a sua
me doente e idosa, que residia em Gales.
Michael escutou sua histria com desprezo. Tinha descoberto outras coisas enquanto
revistava a austera habitao de seu administrador: os objetos de prata, o cone, os macios
candelabros de ouro. Todos os objetos que tinham desaparecido de sua casa e pelos quais tinha
acusado Vivien de ser uma ladra.
Tambm tinha encontrado um novo relgio de ouro de bolso, um ba cheio de roupa de
ltima moda e um manuseado folheto sobre os Estados Unidos da Amrica, terra de
oportunidades.

Em vez de ir a Amrica, Tremain partiria a Austrlia. Escutou um sussurro a suas costas.


Girando sobre seus calcanhares achou a todo o pessoal de servio junto dupla porta da entrada.
Os criados, as criadas, os cozinheiros e os cavalarios estavam em p com os olhos muito abertos
luz das tochas. Vrios criados permaneciam entre as sombras como se quisessem passar
despercebidos. As cabeas baixas, os olhos movendo-se a um e outro lado, e suas vozes
murmurando com certa inquietao.
Michael enrugou o sobrecenho. Eles no tinham nenhum motivo para pensar que podiam
ser despedidos.
No tm nada que temer anunciou . Tremain o nico culpado. A senhora
Barnsworth se atreveu a adiantar uns passos, com os braos cruzados sobre seu peito robusto.
Ouvimos as notcias, milorde disse a governanta E todos desejamos lhe dizer
que... Enfim nos libertamos desse mau inseto...
Os que a acompanhavam expressaram entre murmrios que estavam de acordo com ela,
enquanto inclinavam a cabea e agitavam os punhos.
Movido por um pressentimento, Michael perguntou:
Acaso Tremain maltratou tambm a algum de vs?
Era uma pessoa ruim, milorde. Recortou nosso salrio, isso foi o que fez.
Michael amaldioou baixo.
Deveriam ter me informado isso.
Pensamos que no nos acreditaria, milorde exclamou uma jovem criada que no
podia ter mais de doze anos. Quando todos se viraram para olh-la se ruborizou e levantou seu
avental para esconder seu rosto.
O mordomo calvo limpou a garganta.
O que quer dizer Daisy, milorde, que o senhor Tremain nos havia dito que estava
atuando sob suas ordens.
Aquelas notcias desgostaram e enfureceram Michael. Era a mesma mentira descarada
que Tremain tinha contado aos camponeses e com a qual tinha conseguido minar a confiana que
tinham nele. Acaso era to desconhecido para sua gente para que pudessem acreditar que era
capaz de semelhante crueldade?
Parece que Tremain disse muitas mentiras manifestou . Quero que saibam que
voltaro a receber seus anteriores salrios e que tambm lhes devolverei tudo o que lhes tenha
arrebatado Tremain. E, alm disso, recebero uma soma adicional por todos os incmodos
causados. Um murmrio de excitao se ergueu entre os criados junto com algumas ovaes
sinceras e um pequeno aplauso.
Estamos muito agradecidos disse a senhora Barnsworth inclinando sua cabea
usando um penteado com uma touca . E desejaria acrescentar que estamos muito contentes de
que tenha retornado para casa definitivamente.

Definitivamente?
Certamente sua av estava atrs disso, ela teria feito circular o rumor de que sua volta era
definitiva. Porque desejava...
Amy. Tinha estado to ocupado com os acontecimentos do dia que quase se esquecera de
sua filha. No se sentiria tranquilo at que a trouxesse para o Stokeford Abbey, onde poderia
vigi-la de perto.
Enquanto os criados voltavam para suas obrigaes, solicitou a sua governanta que
permanecesse no alpendre.
J prepararam as dependncias das crianas?
A governanta o olhou fixamente com uma bvia consternao, suas robustas mos
seguravam seu avental.
Bom... Est brilhante como um penny novo. Mas no deve trazer ainda pequena.
Por que no?
Porque quando Sua Senhoria inspecionou a habitao...
Minha av veio hoje? perguntou Michael com brutalidade.
Assim , milorde, quando estava fora visitando os camponeses. Ela e suas duas amigas
subiram para fiscalizar o estado das dependncias. Logo as escutei gritar to forte como para
despertar aos mortos. A senhora Barnsworth baixou a cabea, olhando-o s escondidas, como
se esperasse que sua clera desatasse a qualquer momento.
Juro-lhe que no sei como aconteceu, milorde, mas havia ratos correndo por todos
lados.
Ratos?
Quando tinha estado ali com Vivien no tinha visto nenhum rastro deles. Condenada m
sorte. Ou possivelmente, pensou com uma repentina suspeita, no se tratasse de uma questo de
sorte.
Confio que tero tomado medidas necessrias para eliminar aos roedores.
claro, milorde, os criados apanharam alguns e eu mesma pus veneno para ratos.
Seus ombros se encurvaram enquanto enrugava nervosamente o avental entre suas mos. Juro
pela tumba de minha me que jamais vi ratos no andar de cima. Eu mantenho a casa bem limpa,
milorde.
No continue pensando neste assunto ordenou Michael, resolvido a no deixar-se
vencer . Assegurarei-me pessoalmente de que no volte a acontecer.
****
Senhorita Vivi! Senhorita Vivi!

Quando abriu a porta de seu dormitrio, o pequeno duendezinho chocou como um gamo
assustado contra Vivien. Alarmada, agachou-se e, automaticamente, rodeou com fora Amy em
um abrao protetor. Podia sentir o corao da menina palpitando como as asas de um pardal
assustado.
O que acontece, querida? O que aconteceu?
Tive um sonho que me deu medo choramingou Amy com seus olhos avel cheios de
lgrimas enquanto seu lbio inferior tremia. Seus cachos rebeldes e acobreados emolduravam seu
rosto mido e delicado. Usava uma camisola branca cheia de babados e abotoada at seu
pequeno queixo e uma boneca de trapo feita em farrapos em suas mos.
Vivien estava pronta para ir para a cama. Tal como era seu costume, jogou um xale em
cima da camisola e tinha sado ao terrao para fugir do confinamento da casa durante uns
instantes. S que, desta vez, tinha escutado uns golpes na porta do dormitrio. Afastou-lhe uma
mecha de cabelos que lhe caa sobre a testa.
Minha doce e pequena pomba, aqui est a salvo. O que era que sonhava?
Corria e corria, e no podia achar meu papai em nenhum lugar. E tampouco podia
encontrar voc.
Comigo voc est a salvo. Abraando-a novamente, de uma olhada ao corredor em
sombras. Onde est a senhorita Mortimer?
Est roncando muito forte -lhe confiou Amy . Por isso vim v-la, Senhorita Vivi. Posso
ficar? Por favor.
Ao ver a confiana que expressava aquele rosto infantil, Vivien sentiu que seu corao se
derretia. De qualquer modo, vacilou. Deveria acompanh-la at seu quarto.
Michael tinha deixado ordens estritas de que a nica que podia ocupar-se de sua filha era
a senhorita Mortimer e Vivien no tinha o menor desejo de contrari-los, correndo o risco de
perder seu lugar naquela casa.
Seu pai quer que voc fique com sua bab.
Amy rodeou com seus braos Vivien, apertando sua pequena face contra seu peito.
Por favor, no me faa voltar para meu quarto. Por favor por favor por favor por favor.
Malditas sejam suas rgidas regras, pensou Vivien.
claro que no. Entre.
As lgrimas da Amy desapareceram com uma incrvel rapidez e a menina entrou de um
salto no quarto iluminado por uma s vela de cera de abelhas que havia sobre a mesinha de noite.
Uma espessa escurido reinava nos cantos onde no chegava a luz e do fogo da lareira s ficavam
umas brasas vermelhas.
Este quarto me d medo sussurrou Amy . Mas no tanto como meu dormitrio.
Ento, por agora, ficar aqui respondeu Vivien . Deite-se em minha cama, muito
cmoda e est quente.

Afastou a antiga colcha branca, mas Amy se negou a apoiar sua cabea sobre os macios
travesseiros que ainda ningum tinha usado, olhando-a com receio.
Por que no dormia?
Tinha sado um momento ao terrao, isso tudo.
Eram dez da noite e Lady Stokeford j se retirara a seus aposentos desgostosa pela
recente discusso que tinha mantido com seu neto. Ele tinha chegado a Casa Dower pedindo a
gritos ver sua av. O dspota tinha acusado querida dama de soltar ratos nas dependncias das
crianas. Ratos! Como se a nobre viva fosse to ardilosa como ele.
Por qu? perguntou Amy.
Vivien voltou a prestar ateno menina.
Por que, o que?
Por que estava no terrao? Perguntou Amy movendo um dedo como se imitasse a
sua preceptora . Deveria estar dormindo.
Vivien riu.
Eu gosto de estar l fora. As estrelas esto especialmente bonitas esta noite.
OH, quero v-las. Sem esperar que lhe desse permisso, Amy pegou a mo de Vivien
e a guiou para a porta que dava ao terrao, que estava parcialmente aberta.
Espera disse Vivien rindo uma vez mais . O ar est muito fresco. Deixe que eu
pegue uma manta.
Morta de impacincia, Amy passeava junto porta enquanto Vivien retirava o edredom
da cama e o levava para fora. O terrao era uma simples superfcie de pedra, com um corrimo de
ferro e uma trepadeira enroscada nela. No havia cadeiras nem bancos, de maneira que Vivien
dobrou algumas mantas e as colocou no cho a modo de cama, depois envolveu menina e se
envolveu a si mesma com o suave e esponjoso edredom. Cmodas e abrigadas, permaneceram ali
sentadas com as costas apoiada contra a parede de pedra, olhando o cu. As estrelas eram como
diamantes esparramados sobre um veludo negro. Vivien pegou pequena e a ajeitou entre seus
braos. OH, maravilhoso abraar uma criana, pensou. Especialmente uma to doce e alegre
como Amy.
Senhorita Vivi?
Sim?
Por que h estrelas?
Vivien sorriu, recordando o que lhe tinha contado seu pai.
Cada estrela a alma de uma pessoa que brilha para ns.
O que uma alma?
a parte de voc que pensa e sente. A parte que nunca morre. Olhando para cima,
Amy ficou em silencio durante um longo momento antes de sussurrar:

Minha mame deve ser uma dessas estrelas. Porque ela um anjo que est no cu.
Papai me disse isso.
O corao de Vivien se encolheu. De acordo com Lady Stokeford, Amy no tinha sequer
um ano quando sua me tinha morrido em um trgico acidente de carruagem.
A nobre esposa que Michael adorava. Acaso sua perda era a causa da imensa dor e do
aborrecimento que percebia nele? Experimentando uma estranha nostalgia, Vivien disse:
Estou certa de que sua mame a mais bonita de todas as estrelas.
De verdade? perguntou Amy em voz baixa, como se sentisse um respeito reverencial
. Qual voc acha que ela?
Parece-me que voc poder encontr-la mais facilmente que eu. Procura uma que
pisque para voc.
Com uma expresso de absorta concentrao, Amy olhou o cu, suas delicadas feies
banhadas por um brilho plido. Um pssaro sonolento gorjeou em uma rvore prxima e logo
voltou a guardar silncio.
Essa disse finalmente, assinalando uma estrela com a indmita confiana de uma
criana. Essa muito grande que est justo em cima da casa de papai.
Sim, acredito que tem razo respondeu Vivien olhando uma estrela muito brilhante
. De modo que, como v, minha pequena pomba, nunca est sozinha. Se em algum momento
sentir falta dela, pode olhar o cu da noite e ela a estar cuidando.
A menina emitiu um som de felicidade e se encolheu mais perto de Vivien, enquanto suas
plpebras se entrecerravam.
Agora, me conte um conto pediu Amy, retorcendo seu corpinho junto a Vivien .
Por favor, senhorita Vivi.
Ento, fique quieta -lhe ordenou , e lhe contarei o conto de um menino que pensou
que podia apanhar uma estrela.
Baixando sua voz at que era apenas um suave murmrio, comeou a lhe contar o conto
que tinha escutado de uma velha cigana, sobre o menino que queria dar de presente uma estrela
a sua pobre me viva para que pudesse converter cada um de seus desejos em realidade. Aquele
menino construiu uma escada muito longa e a colocou no topo da montanha mais alta do mundo;
logo subiu e subiu, cada vez mais alto, mas o nico que pde alcanar foi um punhado de p de
estrelas. Arrastando os ps, voltou para seu lar desalentado, onde o esperava sua desesperada
me, que o recebeu cheia de alvoroo, beijando-o e abraando-o enquanto lhe comunicava que o
melhor presente que podia lhe fazer era retornar so e salvo a sua casa. E aconteceu que as
lgrimas de sua me converteram o p de estrelas em diamantes, de maneira que se tornaram
ricos e viveram felizes para sempre...
Vivien baixou o olhar e encontrou Amy com os olhos fechados, o polegar na boca e a
boneca de trapo debaixo de seu queixo. Sua respirao era suave e regular.
Com sua camisola branca, poderia ter sido um diminuto anjo que tinha descido terra.

A menina suspirou entre sonhos e Vivien sentiu que a embargava um amor to intenso
que era perturbador. Como podia ela querer filha de um arrogante lorde ingls? Como podia
sentir-se satisfeita entre os gorgios?
Durante toda sua vida, tinha tropeado com sua desconfiana. Tinha visto as mes
levarem suas crianas cada vez que as carretas dos ciganos passavam junto a sua casa. As damas a
evitavam pela rua e os lojistas lhe mostravam seu desprezo. E o pior de tudo tinha sido aquele
espantoso dia em que uma armadilha colocada nas propriedades do Duque do Covington tinha
deixado seu pai invlido. A prpria Vivien o tinha encontrado gemendo de agonia, com os dentes
irregulares da armadilha cravados em sua perna.
Estremecida por suas lembranas, abraou a Amy, aproximando-a mais a seu lado e
aspirando seu doce aroma com a esperana de que lhe passassem as nuseas. Esse terrvel fato
no tinha nada que ver com a menina que tinha em seus braos. Nem tampouco com o Lady
Stokeford, nem com os criados nem camponeses que tinha conhecido.
Vivien percebeu que seu dio pelos gorgios atenuara. Tinha encontrado muitas coisas que
gostava nesse lugar: os livros e a aprendizagem, a companhia dos Botes de Rosa, o prazer dos
banhos quentes e a deliciosa comida. Para sua vergonha, inclusive tinha desfrutado ao lutar com
Michael. Ele a tinha feito sentir-se viva, de uma forma que nunca antes tinha conhecido.
No, disse-se, quase com violncia. Ele era o primeiro homem que tinha despertado seus
desejos femininos, isso era tudo. Embora seu sangue fosse gorgio, seu corao pertencia aos
ciganos. Dentro de pouco mais de um ms, partiria para sempre. Pegaria seus duzentos guinus e
voltaria para a vida nmade que sempre tinha conhecido.
A vida que gostava.
Fechando os olhos quase podia ver as fogueiras resplandecentes, cheirar a fumaa
transportada pelo vento, escutar o grito de um mocho atravs da escurido. Ela e seus pais
comeriam uma simples comida amadurecida pelas risadas e palavras. Logo prepararia uma cama
para passar a noite debaixo da abbada celeste. Escutaria seus pais sussurrarem enquanto
tambm eles se preparavam para passar a noite. E nesse momento, ela teria a certeza de que
tinha feito o melhor para eles.
Vivien sentiu um agradvel cansao. Embora o ar noturno fosse fresco, o edredom as
protegia como se estivessem em um cmodo ninho. Sabia que devia levar Amy a seu quarto, mas
no o faria ainda. Michael ficaria furioso se se inteirasse de que sua filha estava ali. Vivien no
podia aprovar sua severidade, embora pela devoo que mostrava pela menina, sabia que ele a
queria.
Por que protegia a sua filha com tanto zelo? Um pouco dormitada, no foi capaz de achar
uma razo. Invejava-o por gozar do presente desta preciosa menina e decidiu ser indulgente com
seu prprio desejo de estar com Amy embora s fora por uns poucos minutos...

Captulo XIII
Uma Trgua Precria
Michael sabia que se tornara louco. Como um Romeo imbecil, trabalhava em excesso para
subir pela trepadeira que havia debaixo dos aposentos de Vivien. No tinha subido por uma
parede desde que tinha dez anos, e nunca o tinha feito perseguindo uma mulher.
H apenas uns instantes tinha estado bebendo uma garrafa de delicado Porto quase sem
sentir seu sabor, ao mesmo tempo em que passeava pela biblioteca de Stokeford Abbey incapaz
de livrar-se de uma natural agitao. Seus arrendatrios, sua av, sua filha... Todas essas
preocupaes o perseguiam. E, alm disso, tinha julgado mal Vivien. Tinha acusado cigana de
um crime que tinha sido cometido por Thadeus Tremain.
Essa amarga verdade o tinha atormentado at que finalmente, com a esperana de
esclarecer sua mente, tinha sado para dar um passeio para limpar-se com o ar frio da noite. Seus
rebeldes passos o levaram a cruzar a ponte em direo a Casa Dower, onde tinha acreditado ver
um resplendor branco no terrao de Vivien.
Deteve-se um instante, piscando repetidas vezes com seus olhos sonolentos, como se no
pudesse dar crdito ao que via. Estava certo de que s se tratava de sua imaginao. Sentada no
terrao, envolta em uma manta e profundamente adormecida, estava Vivien.
Agora, quando j tinha escalado a metade da distncia que o afastava de seu balco,
amaldioou o luntico impulso que o tinha embarcado nessa misso to Byroniana.
Seus ps procuraram um ponto de apoio na superfcie irregular daquele muro. Seus dedos
se aferravam aos diversos caules da hera que continuava crescendo no mesmo lugar depois de
inumerveis geraes. Segurava entre os dentes o caule de uma rosa que tinha arrancado
apressadamente.
Fez uma careta de desgosto. As histrias romnticas rara vez mencionavam que as rosas
tinham espinhos, que seu caule tinha um sabor asqueroso ou que o plen produzia coceira no
nariz.
Mas se Vivien desejava que a cortejasse, ento, por Deus que o faria. Ao menos,
conseguiria seu propsito. Seduziria cigana, e logo se livraria dela de uma vez por todas.
Os pensamentos lascivos o empurravam a seguir subindo. Estaria nua de baixo dessa
manta? Relaxada e reconfortada pelo sonho, sua insolncia e sua resistncia certamente teriam
desaparecido. Ela arquearia seu corpo para ele, to sinuosa como uma gata ansiosa por que a
acariciassem. Ele a tocaria, percorreria todo seu corpo... E desta vez, ela se abraaria a ele
enquanto a beijava e a acariciava...
Um de seus ps perdeu apoio e Michael soltou uma maldio enquanto seus dedos se
agarravam hera. Com a extremidade do olho podia ver o cho ao longe. Ento, apertou com
fora a rosa entre os dentes e olhou para cima. Para seu alvio, o terrao quase lhe roava a
cabea. Esticando um de seus braos, segurou-se em um dos pilares de pedra, depois levantou a

outra mo para fazer o mesmo. Com um terrvel esforo, impulsionou-se para cima e passou por
cima do corrimo de ferro, caindo ruidosamente sobre o estreito balco.
Vivien levantou a cabea imediatamente. Com os olhos completamente abertos, emitiu
um grito abafado.
Ele tentou dizer algo, mas, de repente, recordou a rosa. Retirando-a delicadamente de sua
boca, virou a cabea para cuspir uma folha.
No se assuste murmurou . Sou eu, Michael.
Sei perfeitamente quem voc sussurrou Vivien cheia de indignao enquanto
retrocedia para as sombras . Mas no o convidei a entrar em meu dormitrio.
No entrei em seu dormitrio. Escalei o muro.
Subiu pelo muro?
Assim . Subi pela hera para poder desfrutar de sua imponente beleza se deteve um
momento, e ao ver que ela no respondia, acrescentou de uma forma cortante: agora
quando voc deveria me elogiar por minha fora e minha habilidade.
E por que teria que faz-los? Murmurou ela entre dentes . Voc consegue muito
bem s para pavonear-se.
Incapaz de discernir se ela levava camisola ou se aquele tecido branco era parte da manta,
aproximou-se um pouco mais.
Mas no tenho nenhum desejo de estar s, minha querida. Essa a razo pela qual
estou aqui.
Vivien se encolheu ainda mais dentro da enorme colcha.
Parta.
No lhe estava pondo as coisas fceis, entretanto, quando tinha se comportado como as
outras mulheres que conhecia?
No o diz a srio disse docemente com sua voz mais cativante . Olhe o que lhe
trouxe. Agachando-se junto a ela, ofereceu-lhe a rosa. Uma beleza para outra beleza.
Ela o olhou fixamente e ele pensou que seus olhos se enterneceram ligeiramente, embora
como estivesse sentada na escurido, no podia estar seguro. Logo Vivien sacudiu a cabea, seus
negros cabelos se moveram ao redor de seus ombros.
Ns os ciganos no estamos acostumados a arrancar flores sussurrou como se
tivesse medo de que algum os escutasse . Elas pertencem natureza e ali onde devem
crescer e desenvolver-se.
Ento a natureza deveria adorar a uma deusa como voc. Decidido a que ela no
frustrasse seus planos, inclinou-se ligeiramente para frente deslizando aquelas ptalas ao longo
de sua face. Ele a viu estremecer, observou que entreabria suas plpebras devido a um
inequvoco gozo sensual. Seus lbios deixaram escapar um pequeno suspiro. Triunfante, soube
que a tinha encontrado em um momento em que era vulnervel a suas carcias.

Antes que ela fosse capaz de pr a armadura, aproximou sua boca a seu rosto e beijou sua
ma do rosto e sua face. Excitado por seu aroma quente, procurou a ponta de sua orelha com
sua lngua. Ela tremeu outra vez, fazendo uma tentativa pouco entusiasmada de afastar a cabea.
No...
Te desejo, Vivien. Preciso tanto de voc. Aproximando-se mais, continuou
seduzindo-a, ansioso por tocar sua pele nua. Afastou a colcha, antecipando-se sensao de
sentir o peso de seus seios nas palmas de suas mos...
Atravs da escurido, descobriu um pequeno vulto junto a ela. Gelou-lhe o sangue.
Retirando sua mo, olhou para Vivien durante um momento, aturdido e confuso.
Logo afastou um pouco mais o edredom e descobriu o corpo apenas visvel de uma criana
encolhida junto ao brao de Vivien.
Amy?
Schhh sussurrou Vivien, agasalhando meigamente a sua filha . Conseguir
despert-la.
Com um azedo sabor na boca, Michael virou sobre seus calcanhares e arrancou as ptalas
da rosa, uma por uma. No podia desfazer-se de uma sensao de sordidez.
Um momento mais e teria conseguido chegar a provar o corpo de Vivien. Entretanto, de
repente encontrava a sua filha.
Maldio disse em voz muito baixa, embora suas palavras estivessem cheias de
veemncia . Deveria ter me avisado que estava com voc.
Voc no me deu a oportunidade de faz-los.
Voc poderia ter dito isso em qualquer momento.
E voc poderia ter deixado de me distrair.
Ele esmagou uma ptala de rosa entre seus dedos. Com um tom de voz aveludado
embora lacnico lhe disse:
De maneira que a distra. Isso significa que gosta que a acaricie.
Vivien respirou profundamente.
Voc sabe como tratar s mulheres, milorde, e eu sou uma mulher.
J me dei conta disso respondeu com evidente ironia. Esforou-se por ver na
escurido, mas apenas conseguiu vislumbrar a palidez de seu rosto oval, no sua expresso .
Por que demnios voc est aqui fora? Mais exatamente, por que minha filha no est em sua
cama?
Teve um pesadelo e se assustou. Queria que algum a protegesse. Ao escutar suas
palavras sentiu um n na garganta. Amy deveria ter ido para os seus braos e no aos da cigana.
Sua filha tinha que estar em sua casa.
Onde est senhorita Mortimer?

Dormindo profundamente. Amy me pediu que lhe contasse um conto.


Ele arremessou o caule da rosa por cima do corrimo.
No bom para ela que durma na umidade da noite. Pegar uma febre pulmonar.
Justamente o contrrio, o ar noturno a revitalizar. Vivien levantou seu queixo.
Voc esqueceu que dormi ao relento quase todas as noites de minha vida.
" claro, voc uma vagabunda".
No tinha terminado de pensar isso, quando imediatamente se envergonhou de si
mesmo. Ela tinha consolado a sua filha e ele devia lhe estar agradecido, independentemente de
pouco ortodoxos que fossem seus mtodos.
Amy no pode ficar aqui fora toda a noite murmurou . A levarei para sua cama.
Ajoelhado, puxou as mantas e deslizou suas mos por debaixo da menina.
Inadvertidamente, seus dedos roaram a camisola de Vivien e durante um instante tomou
conscincia de seus seios, pesados e livres debaixo do fino tecido da camisola.
Afastando-a de seus pensamentos, concentrou-se em sua filha e acomodou seu pequeno
e quente corpo adormecido contra o seu. A menina resmungou uma queixa e ele sorriu.
Que doce era, que inocente. A tnue luz das estrelas iluminava o boto que tinha por nariz
e seus cachos encrespados e, como sempre lhe acontecia, sentiu-se tremendamente agradecido
por ter aquela menina. Amy era uma bno em sua vida e no permitiria que ningum os
separasse.
Ficando em p, olhou para Vivien. Ela se ajoelhara e recolhera o edredom. Enquanto se
levantava, sustentando a colcha junto a seu peito, como se de uma nuvem sedosa se tratasse, lhe
ordenou:
Me mostre o caminho.
Michael j conhecia onde se encontravam os aposentos de sua filha, mas pretendia que a
cigana permanecesse junto a ele.
Vivien o conduziu para o interior de seu dormitrio em penumbras, onde deixou o
edredom sobre a cama. Da mesinha da noite, pegou a vela que piscava junto a uma pilha de
livros. Consciente da preciosa carga que tinha em seus braos, manteve seu olhar afastado da
ampla cama de dossel, com quatro colunas e colgaduras de amarelo plido.
No lhe era muito simples manter seus olhos afastados de Vivien.
Ela deslizava diante dele pelo corredor, um alto e delegado espectro que levava a vela alto
para iluminar seu caminho. Seu cabelo longo e escuro danava ao som do balano de seus
quadris. Ia descala, claro; parecia odiar a restrio dos sapatos. Tinha que admitir que gostava
de sua descarada falta de pudor.
Nenhuma mulher solteira permitiria que um homem a visse em camisola. Pelo contrrio,
Vivien caminhava orgulhosamente, sem preocupar-se com as normas do decoro.

Ao final do corredor, abriu uma porta e se fez a um lado para deix-los passar. O
resplendor de sua vela o guiou para a diminuta cama com quatro colunas e adornada com rendas
e babados, que sua av sempre mantinha preparada para as visitas que nunca chegavam. At
agora.
De uma carriola que estava ao outro lado da cama de Amy, escutavam-se os roncos da
senhorita Mortimer. O som persistiu enquanto acomodava a Amy entre os enrugados lenis e a
agasalhava com a colcha, tampando-a at o queixo. A menina procurou uma posio cmoda sem
abrir os olhos. Com um leve suspiro, se ajeitou de lado sobre a cama, com sua boneca de trapo
favorita apoiada contra sua face.
Enquanto a agasalhava, Michael sentiu que embargava um amor que no era prprio dos
homens. Manteve seu rosto fora da vista de Vivien, a escassa luz que produzia a vela lhe indicava
que estava perto dele. Muito perto. No tinha nenhum interesse de que ela presenciasse nenhum
gesto de ternura nele.
Espere junto porta murmurou.
Mas ela no se moveu. Levantando o olhar, descobriu-a observando-o. Sob a luz da vela
seus olhos refletiam ternura.
Voc a quer de verdade.
Apertando os lbios, Michael no respondeu.
Mas Vivien no parecia esperar uma resposta. Passando junto a ele, inclinou-se para
beijar docemente a testa de sua filha. Com um tom de voz muito suave lhe disse:
Boa noite, pequena pomba.
Amy despertou e, piscando, sorriu.
Boa noite, senhorita Vivi balbuciou e, quase imediatamente, ficou profundamente
adormecida outra vez.
Com a rapidez de um chicote uma tenso se alojou em seu peito e Michael sentiu que lhe
sufocava. Vivien no tinha nenhum direito a assumir o papel de me. Amy somente necessitava
de seu pai. Ela necessitava a ele.
Agarrando Vivien pelo brao, conduziu-a para a porta em direo ao corredor em
penumbra. Fechou a porta cuidadosamente para no fazer rudo e, sem levantar o tom de sua
voz, afirmou:
No necessrio que voc a mime tanto.
Mim-la? Suas sobrancelhas se arquearam em um gesto de desgosto, enquanto
segurava a vela alto para olh-los. Ela uma menina que necessita que a queiram.
Estou de acordo. E como voc s estar em sua vida de um modo provisrio, prefiro
que no se gaste em cuidados. Do contrrio, ela sofrer muito quando voc partir.
Quando voc partir. voc que insiste em separ-la de sua bisav. E por motivos que
prefere seguir ocultando.

Maldita seja! Com grande esforo conseguiu controlar sua clera. No permitiria que ela o
complicasse em uma briga em que poderia dizer algo inconveniente. Deliberadamente adoou o
tom de sua voz at que a transformou em um murmrio sedutor.
Ser melhor que proclamemos uma trgua. No tinha a menor inteno de atac-la.
Estive preocupado com outros assuntos.
Tem a conscincia suja, sem dvida.
Tinha razo, condenada fosse. Custava-lhe admiti-los.
Devo-lhe uma desculpa. Hoje descobri que foi Thadeus Tremain quem roubou os
objetos que faltavam em minha casa e a seguir lhe contou tudo referente aos livros de
contabilidade, ao lote de ouro e os objetos valiosos, a todas as artimanhas mediante as quais seu
administrador tinha roubado o dinheiro dos camponeses.
Ento a ele a quem ter que enviar a Austrlia disse Vivien fulminando-o com o
olhar . Ali onde pertence esse senhor. Ningum deveria aproveitar-se das pessoas que no
podem defender-se sozinhas.
Dessa vez, estamos absolutamente de acordo.
A expresso de fria do Vivien se suavizou e o olhou com um gesto de aprovao. Seus
olhos brilhavam como o veludo escuro luz das velas.
Me alegro, Michael. Surpreende-me dizer...
Ele jogou um rpido olhar a seus ressentidos lbios, que lhe provocavam um enorme
desejo de beij-los. Depois, com a voz quebrada, pediu-lhe que continuasse.
Voc parece ser um homem frio. Mas s vezes... Acredito perceber que tem bom
corao.
Sua observao o fez sentir-se desconfortvel. Deveria aproveitar-se da ternura que tinha
detectado em seu formoso rosto. Entretanto, vacilou, ela parecia to jovem e cndida.
Mas ainda assim estava muito longe de ser inocente, recordou-se. No devia esquecer que
tinha falsificado essa carta de Harriet Althorpe em que pretendia mostrar-se como sua filha com o
nico propsito de que sua av a aceitasse em sua casa. Nunca devia esquecer que a tinha
convencido de lhe pagar cem guinus ao ms. Era uma cigana, criada por ladres e vigaristas.
Venha, h outro assunto que temos que discutir. Agarrando-a pelo brao, Michael
conduziu Vivien atravs do corredor at seu dormitrio. Ela o olhou vrias vezes de soslaio, eram
olhares de desconfiana matizadas pela curiosidade que ele tinha conseguido despertar nela. Que
a cigana se perguntasse quais eram suas intenes, isso lhe serviria como desagravo por todos os
momentos nos quais ele tinha tido que suportar a frustrao de adivinhar seus pensamentos.
Se voc pretende me convencer de que no me relacione com Amy, o advirto, suas
ameaas no me detero-lhe comunicou enquanto chegavam junto a sua porta.
Ele simulou uma risada despreocupada.
Voc me interpretou mal. S desejo estar com voc em privado.

Abrindo a porta de um empurro, Michael tentou entrar com ela em seu dormitrio, mas
ela se negou rotundamente.
Algo que queira me dizer sussurrou , pode diz-los aqui mesmo.
Pela extremidade do olho, Michael podia ver a cama entre as sombras, uma cama
suficientemente grande para acomodar duas pessoas. Preferiria que estivssemos ss disse
com suavidade . Os aposentos de minha av esto a s duas portas de distncia.
E ela est dormindo. O que significa que voc no deveria estar aqui.
Quero estar aqui confessou com um sussurro caramelado . Quero estar com voc,
Vivien. Nisto reside meu dilema No posso estar longe de voc. aproximou-se um pouco mais
sem chegar a toc-la e sua suave fragrncia almiscarada lhe acendeu o sangue. Sua lembrana
me persegue, Vivien. Quando durmo, sonho com voc. Quando estou acordado, penso s em
voc. Voc est se convertendo rapidamente em uma obsesso para mim. Aquilo no soava
nada romntico, reconheceu para seu desgosto.
No me diga essas coisas. No quero escut-las. Mas no fez nenhum esforo de
afastar-se dele; simplesmente se recostou contra a ombreira da porta segurando a vela em uma
de suas mos, seus seios se erguiam e desciam ao ritmo de sua agitada respirao.
Direi de qualquer jeito afirmou Michael . Esta noite no conseguia afastar minha
mente de voc. Dava voltas por minha biblioteca, incapaz de governar meus pensamentos, at
que tomei a deciso de sair para dar um passeio...
Tambm esteve bebendo.
Assim , mas preferiria me embebedar de voc, minha querida. Olhando seus lbios,
inclinou-se para ela, seus dedos cederam tentao de tocar a aveludada pele de sua garganta.
Desejava saborear todo seu corpo, lhe arrancar essa condenada camisola e dar um festim com
sua beleza.
Ela afastou sua cabea.
No o faa.
Tem medo de um beijo?
Quando Vivien voltou a olh-los, ele teria jurado que seus olhos refletiam um coquete
acanhamento.
Sim. Porque no isso o nico que voc quer de mim, no verdade, senhor marqus?
At que voc me pea algo mais, toc-la-ei somente com meus lbios. E
aproveitando a oportunidade, roou-lhe a boca com a sua.
Ela reprimiu um suspiro, mas no se afastou dele. Com uma suave exalao, deixou-lhe
que a beijasse terna e sensualmente, um beijo muito diferente dos que dava a suas amantes,
todas elas menos inteligentes e mais fceis de agradar que Vivien. Esmerou-se para que seu beijo
fosse todo mel e delicadeza, um beijo ligeiro como uma pena que lhe provocou um intenso e
ardente desejo.

Ansiando acariciar todo seu corpo, apertou seus dedos sobre a madeira da ombreira da
porta, por cima dela. Aquilo era uma tortura, mas a cortejaria lenta e deliberadamente at que
ela baixasse a guarda. Saboreou a docilidade de seus lbios, o sabor a hortel de sua boca, os
leves sons guturais que ela tentou ocultar sem conseguir.
Com uma sensao de triunfo, descobriu que o desejava. Estava convencido de que
sucumbiria tentao.
Redobrando seu esforo, transformou seu beijo em uma obra de arte, sua lngua se
moveu como um pincel sobre o tecido de sua boca. Estavam to perto que podia sentir seu calor
com cada msculo e cada fibra de seu corpo. Resultava-lhe estranho no deixar-se levar por seu
desejo e tomar o que desejava no mesmo momento em que o desejava. Ardia de excitao por
acarici-la, entretanto, tinha que lhe demonstrar que podia controlar-se. Tinha que usar somente
sua boca para obter que Vivien se derretesse de paixo. Embora demorasse a metade da noite em
consegui-los, escutaria-a lhe rogar que deitasse com ela...
Os lbios de Vivien se separaram dos seus. Estava bebendo o nctar de sua boca e, de
repente, ela escorregou por debaixo de seu brao, deixando atrs de si seu aroma feminino.
Michael abriu os olhos, desceu os braos e enrugou o sobrecenho. Ela entrou
rapidamente em seus aposentos, sua branca camisola sussurrou entre seus ps descalos.
Quando se virou, seus olhos escuros se encontraram com os do Michael. O seu foi um
olhar de cumplicidade que conhecia o desconforto fsico que ele experimentava naquele
momento.
Foi muito agradvel, milorde. Boa noite.
Agradvel?
No me deixe aqui fora. Ainda no havemos...
Assim .
Quando Michael avanou um passo para ela, lhe fechou a porta na cara. A chave girou
dentro da fechadura, deixando-o s com sua frustrada paixo.

Captulo XIV
A Duquesa do Covington
Esta noite voc ter um xito absoluto manifestou Lady Stokeford, dando voltas ao
redor de Vivien enquanto arrumava uma costura por aqui e uma forquilha por l . Cativar a
todo mundo.
Em p junto ao grande espelho, Lady Enid assentiu vigorosamente com a cabea,
enquanto a pena de avestruz que levava em seu turbante verde se inclinada para um lado.
Como convidada de Lorde Stokeford, com toda certeza ser aceita como um membro
da alta sociedade.
Lady Faversham estava sentada em uma cadeira prxima, elegantemente erguida e com
os dedos apoiados sobre o punho de sua bengala de marfim.
No posso dizer que sempre tenha aprovado seus planos, Lucy, mas devo admitir que
mudar novamente para Stokeford Abbey, trazendo Vivien com voc, foi uma ideia simplesmente
brilhante.
No podia permitir que Michael mantivesse a minha nica bisneta separada de mim,
no te parece? Lady Stokeford jogou umas gotas de um perfume ligeiramente almiscarado
atrs das orelhas de Vivien, depois passou o frasco de vidro a uma criada que esperava a seu lado.
Alm disso, resultar muito conveniente para nossos planos que Vivien tambm esteja aqui.
Enquanto os Botes de Rosa alvoroavam a seu redor, Vivien estava em p frente ao alto
espelho com moldura dourada, escutando pela metade o que diziam. O vidro refletia a amplitude
de seus novos aposentos, cuja magnificncia iluminava o suave resplendor das velas. Essa mesma
manh vrios criados tinham transportado todo o contedo de seu armrio, da ltima meia de
seda at os asfixiantes espartilhos. Ela tinha se mostrado contrria a mudar-se, inquieta pela ideia
de ter que viver sob o teto de Michael, mas Lady Stokeford tinha sido categrica. Aonde quer que
fosse Amy, tinha dito, tambm iriam elas.
Finalmente, o desejo de estar perto da pequena tinha persuadido Vivien. Fazia apenas
uma hora que lhe tinha contado um conto em seu quarto, lhe dando um beijo de boa noite antes
que uma criada a tivesse acompanhado at seus aposentos.
Se tinha pensado que seu dormitrio da Casa Dower era grande, este tinha conseguido
impression-la e deix-la sem fala. O elevado teto tinha sido pintado como um cu azul com
ninfas nuas pulando entre as nuvens com tmidas deusas. Umas cortinas de cor azul plida
cobriam o dossel de uma cama o suficientemente grande para acomodar a uma famlia inteira de
ciganos. Alm da sela e espreguiadeiras, cujo nmero era excessivo para uma s pessoa, havia
mesas decoradas com vasos de porcelana e uma elegante escrivaninha que continha uma
abundante proviso de papel creme, com seu nome gravado em relevo e um sortido de penas.
Embora ultimamente Vivien no tivesse muito tempo para escrever nenhuma histria.
A ltima semana, um feliz interldio em companhia da Amy e de Michael, tinha passado
voando. Desde que ele a tinha beijado meigamente na porta de seu dormitrio na Casa Dower

quando se havia sentido tentada em derreter-se em seus braos e deixar que fizesse com ela o
que gostasse tinham se espreitado mutuamente em um jogo perigoso e excitante. Ele tinha
continuado com seu implacvel assdio e ela simplesmente tinha tido que inventar para evitar
ficar a ss com ele outra vez. Tambm a tinha repleto de presentes: penas e um frasco de tinta,
uma coleo de livros encadernados em couro, um lindo pssaro de cristal que brilhava com a luz
do sol.
Lady Stokeford lhe tinha assegurado que era absolutamente correto aceitar os presentes
de um cavalheiro. Vivien quera conserva-los. Nunca em sua vida havia possudo nada to
esplndido. Para Vivien, cada um desses objetos era considerado como um tesouro. Guardava
inclusive os bonitos papis que envolviam os presentes, cuidadosamente dobrados, na gaveta de
sua mesinha de noite. Aquelas coisas lhe pertenciam, embora se sentisse um pouco consternada
pela intensidade de sua cobia. Acaso estava se convertendo em um desses gorgios que
acumulavam posses materiais?
No. Ela no sentia nenhum apego pelos finos vestidos com que Lady Stokeford a tinha
presenteado. Claro que as sedas e as musselinas eram deliciosamente suaves ao contato com sua
pele, mas poderia prescindir delas sem o menor reparo quando voltasse com os ciganos. Gostava
que uma sorridente criada lhe levasse um fumegante bule cama cada manh. E tambm se
havia aficionado s deliciosas comidas preparadas pelo Monsieur Gastn. Mas esses prazeres no
eram o que mais apreciava. Ela amava os prazeres simples da vida: passear pelos bosques, o calor
do sol sobre seu rosto, o murmrio do rio enquanto flua sob a ponte de pedra. Deleitava-se
ensinando a Amy os prodgios da natureza, sorrindo ante a excitao que a menina demonstrava
quando achava uma rocha brilhante no atalho ou descobria uma truta nadando rio abaixo.
Quando observava Michael e Amy juntos, rindo e brincando, sentia um n no estmago.
Em tais ocasies quase se esquecia de que seu pai tinha ficado invlido devido a uma armadilha
dos gorgios, ou que ele a tinha seduzido no templo em uma tarde de tormenta.
Ao menos com a Amy, Michael revelava uma ternura que contrastava com seu habitual e
desumano atrativo. Vivien se perguntava se, depois da morte de sua adorada esposa, ele poderia
voltar a olhar a uma mulher com carinho. Ela percebia um fogo em seu interior, mas um fogo que
fazia tempo se convertera em cinzas frias. Acaso ficavam ainda algumas brasas que poderiam
voltar-se a acender? E por que motivo ela se sentia compelida a descobri-los?
No esteja to ansiosa, minha querida. Esta noite voc ser a mais bonita da festa.
Vivien pestanejou ao ver o rosto amvel de Lady Stokefcrd sulcado por suas finas rugas.
Em um arranque de carinho, abraou a nobre viva, inalando seu aroma a lavanda.
Milady, estou muito contente de conhecer seus amigos e vizinhos. Em seu delicado
rosto floresceu um amplo sorriso.
O prazer ser meu quando eles virem quo encantadora voc . Depois de tudo, para
isso esteve praticando com meu neto durante os ltimos quinze dias.
E com um xito impressionante acrescentou com um sorriso de cumplicidade Lady
Enid . Caramba, a julgar pelo atento que se mostrou com voc, claro que a considera uma
verdadeira dama, digna do cortejo de um cavalheiro.

Vivien apertou seus lbios para no dizer que ele s pretendia seduzi-la. A luxria no era
a reao que os Botes de Rosa pretendiam que ela inspirasse nos homens. Elas desejavam que
escolhesse um marido de seu mundo gorgio. Tinham estado alvoroando a suas redor durante
horas, indicando criada como tinha que frisar seus cabelos, decidindo que fragrncia jogar na
gua de seu banho, discutindo minuciosamente que roupa interior deveria levar.
Vivien no se atreveu a lhes arruinar a diverso. Elas no deviam saber que estava
contando os dias que faltavam, exatamente vinte e um, para voltar com seus pais e abandonar
definitivamente os gorgios.
Entretanto, uma mescla confusa de excitao e apreenso se alojou em seu peito. As
palmas de suas mos estavam geladas dentro de suas luvas de seda. Para falar a verdade, sentiase mais nervosa pelo fato de ver a Michael em seu fastuoso mundo que por ter que enfrentar-se a
um salo cheio de estranhos e altivos aristocratas.
Acharia-a bonita?
Sua opinio no tinha nenhuma importncia, disse-se. Era um lorde orgulhoso, com muita
confiana em sua prpria superioridade. No obstante, estudou seu reflexo no espelho,
arrumando seu simples traje de musselina branca com um modesto decote e mangas curtas.
Sentia-se meio nua sem os braceletes de ouro que normalmente adornavam seus braos.
No me falta algo? Perguntou No poderia pr meus braceletes?
Pode estar certa de que est linda tal como est disse em um tom reconfortante
Lady Stokeford . a perfeita debutante. O branco a cor da pureza comentou Lady
Faversham . adequado para as jovenzinhas inocentes.
Por Deus, est esplndida acrescentou Lady Enid, colocando suas mos sobre sua
enorme blusa verde. E logo, acotovelando ligeiramente a Lady Faversham continuou .Embora
seja uma vergonha que tenha escondido o pote de ruge, Olivia.
Apoiando-se sobre sua bengala, Lady Faversham ficou em p, alta e magnfica com seu
vestido de seda cinza.
Vivien muito jovem para usar ruge manifestou em um tom severo . E no h
nada mais que falar.
Vivien tem exatamente a mesma idade que tnhamos ento comentou Lady
Stokeford, enquanto seus olhos azuis danavam de jbilo . Mas, claro, inclinamo nos ante
sua sabedoria.
E enquanto piscava um olho aos outros Botes de Rosa, as trs compartilharam um
intenso e secreto olhar. Lady Enid riu, ocultando-se atrs de uma de suas mos gordinhas, e
inclusive a sria Lady Faversham se permitiu um breve sorriso.
Sem compreender qual era a brincadeira, Vivien afirmou:
Eu no gosto dos cosmticos. As ciganas no usam truques para ressaltar sua beleza.
Lady Faversham golpeou com sua bengala no cho.
No deve falar dos ciganos esta noite. No de boa educao.

Vivien se irritou e, dessa vez, no foi capaz de manter a boca fechada.


No me envergonho de meu passado expressou com a voz afogada pela emoo .
Nem tampouco de minha me nem de meu pai, que me educaram corretamente. Se esperarem
que os renegue, evidente que no o farei.
claro que no, minha querida. Lady Stokeford lanou condessa um olhar de
advertncia. Olivia s quer dizer que no teria nenhum sentido provocar o desdm das pessoas
de mente estreita.
Tampouco estou disposta a dizer mentiras insistiu Vivien de uma forma inflexvel .
Se algum me fizer alguma pergunta, responderei com absoluta sinceridade.
Entretanto, estou certa de que suficientemente esperta para desviar a conversa para
outros temas manifestou Lady Enid.
Vivien pode comportar-se corretamente em qualquer circunstncia. um diamante de
primeira qualidade. A nobre viva deixou cair sua mo, que parecia um pssaro, sobre o ninho
do brao de Vivien. Venha, no devemos deixar esperando seus futuros admiradores.
Vivien se olhou pela ltima vez no espelho. O que pensariam seu pai e sua me se a
vissem vestida com essa roupa to elegante? Onde estariam eles nesse momento?
Sentiriam falta dela tanto quanto ela?
Dominando sua melancolia, respirou profundamente para armar-se de coragem. Tinha
chegado o momento. Devia apresentar-se ante a exclusiva sociedade dos gorgios.
Tinha que esforar-se e oferecer o melhor de si mesma para ganhar esses duzentos
guinus de ouro.
Ao abandonar seus novos aposentos, Vivien olhou a seu redor com vivo interesse. Uma
extravagante quantidade de velas piscavam nos spots que havia nas paredes.
Alguns convidados caminhavam diante delas. Olhou maravilhada os elegantes painis de
carvalho que revestiam as paredes, os macios tapetes de l e o labirinto de corredores, escadas e
aposentos. Cento e vinte aposentos, havia dito Michael. Perturbava-lhe pensar que um s homem
desfrutasse de semelhante esplendor.
Chegaram a grande escada de caracol que conduzia ao enorme vestbulo com seus arcos
de pedra lavrada. O elevado teto e os intrincados relevos do Stokeford Abbey sempre lhe tinham
inspirado uma espcie de respeito reverencial, como se estivessem entrando em uma igreja.
Aquela noite imperava na casa a atmosfera alegre de uma celebrao.
Abaixo, no vestbulo, havia enormes vasos de rosas de diferentes cores sobre cada uma
das mesas. O lustre de cristal estava repleto de velas que produziam uma luz brilhante sobre os
convidados que conversavam e circulavam pelo salo. Os criados, vestidos com librs de cor
carmesim, esperavam atentos junto enorme porta de entrada. A mgica sensao de ser a
princesa de um conto de fadas envolveu Vivien. Sentiu um veemente e traidor desejo de ser o
centro das atenes e despertar fantsticos sons e suspiros. Seu corao parecia querer levantar
voo, como as vozes que se erguiam para o teto, e a cadncia distante da msica reclamou seu
esprito selvagem. Danar era uma tradio entre as mulheres ciganas, embora elas danassem de

uma forma muito mais desenfreada, muito diferente aos sbrios passos que tinha aprendido dos
Botes de Rosa.
OH, adoro as festas disse Lady Enid, enquanto seu sorriso formava covinhas em suas
faces . Juro que meu corao est pulsando rapidamente.
Harriet Althorpe se sentiria orgulhosa, no lhes parece? sussurrou Lady Stokeford,
enquanto seus dedos pequenos roavam o brao de Vivien . Devo confessar que a cabea me
d voltas s de pensar que finalmente conseguiremos que nosso plano seja um xito.
Ser melhor que tomem cuidado, ou do contrrio ambas se derretero exclamou
secamente Lady Faversham . Suponho que no desejam arruinar a grande entrada de Vivien.
Deslizavam pelas amplas escadas de mrmore e Vivien teve que concentrar-se para no
tropear com aqueles delicados sapatos gorgio. Agarrando-se ao corrimo de ferro forjado, viu os
resplandecentes cavalheiros com seus trajes formais e s damas vestidas de todas as cores, do
amarelo plido at o musgo. Enquanto conversavam em pequenos e ntimos grupos, ela os olhava
boquiaberta, absolutamente fascinada.
Logo, quando estava na metade das escadas, todo mundo se virou para olh-la.
O barulho da conversa se transformou em um ligeiro rumor. Os cavalheiros a olhavam
fixamente com um atrevido interesse. As damas murmuravam atrs de seus leques.
Ela sabia que era para eles simplesmente uma curiosidade. Uma cigana adventcia que
ousava entrar em seu mundo superior.
Vivien manteve sua cabea alta. No estava disposta a permitir que sua intolerncia
arruinasse sua diverso. Procurou o corpo robusto e o cabelo escuro de Michael entre a multido.
Est ali sussurrou junto a seu ouvido Lady Stokeford quando chegavam ao ltimo
degrau . Junto porta que d sala.
Vivien no pde evitar ruborizar-se.
Quem?
A nobre viva de cabelos brancos a olhou de um modo perspicaz.
Meu neto, claro. Olhe-o. Acaso no o homem mais bonito que voc j viu?
Vivien dirigiu seu olhar para o salo e a impresso que lhe produziu sua beleza masculina
alterou seus sentidos. Estava deslumbrante, vestido com um colete estanho com botes de prata,
uma jaqueta e umas calas em um cinza muito escuro e gravata borboleta branca como a neve.
Falava com um grupo de convidados e, ao ver seu formoso sorriso, Vivien sentiu um sufoco. No
era s sua fina elegncia o que fazia que destacasse como um rei entre seus sditos. Michael
tinha... Encanto. Ela podia senti-los, atraa-a como um m.
Quem ela? perguntou Lady Faversham.
Caramba, Lady Katherine Westbrook anunciou Lady Enid, olhando-a atravs de
seus culos.

Sua amante sussurrou bruscamente Lady Stokeford . Como se atreve a traz-la


aqui!
Perplexa, Vivien olhou fixamente mulher que se pendurava no brao do Michael. Aquela
dama de maneiras afetadas levava um vestido de seda rosa com um decote que revelava muito.
Sorrindo-lhe, deslizava seus dedos por cima de sua manga como se desejasse comunicar a todos
os presentes que ele lhe pertencia.
Tinha uma amante. No deveria estranhar, pois sabia que ele era um descarado que se
entregava a todo tipo de perversidades em Londres. No obstante, a fria lhe revirou o estmago
como se fosse uma serpente esperando para atacar.
Cus! Continuou murmurando Lady Enid . Jamais esquecerei o escndalo que
montou faz uma dcada, quando se casou com o Baro Gibbons, ele tinha noventa e dois anos e
ela somente dezoito. Ele morreu seis meses mais tarde e ela se converteu em uma rica viva.
Depois foi... Jogou um olhar a Vivien. a favorita dos cavalheiros.
Lucy franziu a boca.
Essa descarada bruxa no estava em minha lista de convidados.
Possivelmente a tenha convidado seu neto disse Lady Faversham com uma voz
rouca que indicava sua desaprovao.
A viva aristocrata arqueou uma de suas finas e brancas sobrancelhas. Logo o
descobriremos. E a seguir se dirigiu diretamente para Michael.
Ardendo de ira, Vivien se apressou em seguir marquesa. No podia permitir que esse
desgraado presumisse de suas mulheres. Conseguiria estragar a noite que sua av tinha
planejado durante semanas.
Alguns convidados olharam com curiosidade para Vivien enquanto passava junto deles.
A cigana murmurou uma das damas em um tom de voz o suficientemente alto como
para que pudesse escut-la.
Vivien jogou mal olhado a um par de damas fofoqueiras, que se calaram rapidamente.
No tinha nenhuma inteno de mostrar-se tolerante com seus comentrios preconceituosos,
nem tampouco com os arrogantes lordes que faziam alarde de seus pecados. S lhe preocupava
Lady Stokeford.
Vivien a alcanou no preciso momento em que uma sonora gargalhada estalava no grupo
onde estava o marqus. Lady Stokeford diminuiu seu passo e, esboando um sorriso, uniu-se ao
grupo.
Boa noite disse , confio que meu neto esteja se comportando corretamente.
Os cavalheiros se inclinaram ante ela.
claro que sim, milady respondeu um homem elegante completamente vestido de
verde, que levava um colete com uns enormes botes de ouro . um modelo de educao.

Efetivamente acrescentou um homem magro com luxuriosos cachos castanhos,


enquanto levantava sua taa de vinho a modo de saudao . um impecvel anfitrio.
Michael sorriu.
Se houvessem dito outra coisa, teria me encarregado de golpear suas cabeas uma
contra outra.
Com a graa de uma serpente, Lady Katherine se inclinou em uma profunda reverncia, a
luz das velas brilhou sobre a delicada curva de seu pescoo. Se me permitir o atrevimento,
milady, Michael sempre um perfeito cavalheiro.
ainda mais bonita de perto, pensou Vivien, consciente de uma crescente presso no
peito que ameaava afog-la. Pequena e frgil quela mulher de cabelos dourados emanava uma
aura de inata altivez. Seu colar de diamantes e rubis resplandecia luz das velas e um anel de
diamantes cintilava em sua mo. Exatamente o tipo de mulher que Michael gostava: sofisticada,
refinada e mundana.
A intimidade que Vivien percebeu entre eles a fez sentir como uma intrusa. Sentiu uma
clera desenfreada ao imaginar Michael deitado com essa mulher, seu corpo tenso e masculino,
seus lbios beijando sua boca. Fechou seus dedos para aplacar o feroz impulso de jogar Katherine
no canal mais prximo.
Logo, com grande surpresa, percebeu que Michael a estava olhando. Com seus olhos azuis
entrecerrados, observava seu simples vestido branco como se a estivesse comparando com sua
formosa amante. Vivien sentiu vontade de cuspir nos dois. Entretanto, no podia arriscar-se a
perder sua posio na casa, de modo que fez uma reverncia enquanto lhe devolvia o olhar, em
um gesto que parecia querer desafi-los a achar nela alguma falha.
Com uma lnguida elegncia, Michael se ocupou das apresentaes. Av, senhorita
Thorne, esta Lady Katherine Westbrook.
A loira dama olhou para Vivien de um modo frio e desdenhoso, depois sua expresso se
adoou para dirigir-se a aristocrata.
um prazer conhec-la, milady. Espero que no lhe importe minha intruso. Minha
prima me convidou a assistir reunio com ela. Lady Stokeford sorriu educadamente, embora
seus olhos fossem dois pedaos de gelo.
Sua prima?
Assim , milady. Hillary, a Duquesa do Covington.
A sala pareceu inclinar-se e tremer. Um vento glido esbofeteou Vivien, congelando-a at
a medula. Esse nome representava para ela todas as crueldades e as injustias dos gorgios.
No ano anterior, enquanto cruzava as propriedades do Duque do Covington, seu pai tinha
sido apanhado entre os afiados dentes de uma armadilha.

Captulo XV
Cicatrizes Ocultas
Ah Hillary disse Lady Stokeford enquanto seu sorriso refletia sutilmente certo clculo
. A anfitri mais importante da alta sociedade.
H um momento estava falando com Lorde Effinghham no salo. Lady Katherine
indicou com sua cabea para a porta . Est vindo.
Uma moa, bastante corpulenta e com a cabea cheia de elaborados cachos castanhos,
abria passagem para eles. Vestida com um traje de noite de crpe cor lils cheia de babados,
levava um pequeno e gordo co branco na dobra de seu brao. A duquesa caminhava com o nariz
alto, saudando de vez em quando a algum dos convidados com um leve movimento de seu rosto,
como se fosse uma rainha passeando entre seus sditos.
Vivien sentiu que sua cabea estava a ponto de explodir. Teve desejo de jogar-se sobre a
duquesa em um ataque de fria para submet-la a uma crueldade que fosse equivalente ao
sofrimento que tinha padecido seu pai. Bem a tempo, prevaleceu a prudncia. Denunciava-se a
uma duquesa perderia sua posio na casa: e tambm a promessa de duzentos guinus de ouro.
Lady Stokeford se inclinou para fazer uma reverncia, tal como correspondia, mas a
duquesa a deteve fazendo um gesto imperioso com a mo.
Minha querida Lucy exclamou em um tom condescendente . No necessrio que
se incline ante mim em sua prpria casa. Ou melhor dizendo, na casa de seu neto.
Honra nos voc com sua presena, excelncia murmurou Lady Stokeford. E dando
um passo atrs continuou . Agrada-me lhe apresentar a minha muito estimada pupila e dama
de companhia, a senhorita Thorne.
Vivien sentiu que suas pernas eram de madeira. Ficou em p, rgida, enquanto seus dedos
enrugavam as suaves dobras de sua saia. Jamais teria esperado encontrar-se frente a frente com a
esposa do aristocrata que tinha ordenado colocar uma armadilha em suas propriedades como se
um cigano intruso fosse o mesmo que um animal selvagem.
Acariciando ao co que tinha nos braos, a duquesa olhou Vivien de cima a baixo com
altivez.
De modo que esta a moa cigana.
Sua me foi a preceptora de meus netos durante dez anos afirmou suavemente Lady
Stokeford . Harriet Althorpe tinha uma linhagem impecvel. Os Althorpe do Yorkshire.
Toda a famlia de Vivien faleceu, de modo que eu me ocupo de amadrinh-la.
Sua Excelncia fez uma careta com a boca, que tinha uma surpreendente semelhana com
o focinho de seu co.
Diga algo, senhorita...

Onde est seu marido? replicou Vivien, com um tom de voz seco e spero . Est
ele aqui?
A duquesa piscou.
No, ficou em Londres. Por que o pergunta?
Vivien no confiava em si mesma para responder educadamente, de maneira que decidiu
permanecer em silncio.
Olhando a Vivien com uma expresso de perplexidade, Lady Stokeford exclamou:
Rogo-lhe que a perdoe, Hillary, nunca viu a um duque. Esta uma noite muito
emocionante para Vivien, conhecer os membros mais ilustres da alta sociedade e assumir o
lugar que lhe corresponde entre ns. Agora, voc e Lady Katherine tm que me contar as ltimas
intrigas de Londres. Escutei que Montcrieff desposou a filha de um comerciante de carvo.
Theodora Blatt.
Enquanto as trs mulheres comentavam o escandaloso acontecimento, Vivien se sentiu
aliviada de no ser o centro de ateno. Os ltimos restos da impresso que lhe tinha causado
aquele encontro se fundiram sob o fogo de sua ira. Se o duque tivesse estado presente, no sabia
o que seria capaz de fazer. J lhe era terrvel ter que aceitar que durante toda uma semana teria
que viver sob o mesmo teto que a duquesa.
Uma mo lhe tocou o brao. Levantou o olhar e encontrou Michael que a olhava com cara
de preocupao. Tinha estado to pendente de sua intensa agitao que se esqueceu de sua
presena.
Est plida disse com um tom de voz muito baixo . Encontra-se mal?
Sentia-se doente s de pensar que sua amante era a prima da duquesa do Covington.
Encontro-me perfeitamente.
Ele no retirou os dedos de seu brao, sua carne firme e clida se apoiava sobre sua pele
nua.
No verdade. H um momento, parecia que tinha visto um fantasma.
Estou aflita por todas as joias que h aqui sussurrou . Isto o paraso de um
ladro.
Como era de esperar, Michael enrugou o sobrecenho.
Espero que no lhe ocorra nenhuma ideia desatinada. Se falta um s anel de ouro,
todos culparo a voc.
E voc ser o primeiro em me indicar com o dedo replicou ela. Ele no teve tempo
de lhe responder por que Lady Katherine se deslizou at seu lado e lhe sussurrou algo ao ouvido
apoiando seu generoso peito sobre seu brao. Por um momento, Michael lhe dedicou toda sua
ateno, logo se inclinou ante sua av e a duquesa, dizendo:
Rogo-lhes nos desculpem, senhoras, prometi a Katherine que lhe mostraria a casa.
Lady Stokeford o olhou com uma expresso furiosa.

No deveria abandonar a seus convidados.


Nem tampouco ignorar uma promessa.
Enquanto se afastavam, Michael lanou a Vivien um olhar penetrante, um olhar que ela
no compreendeu. Era evidente que o patife se inclinava por uma presa mais fcil. Lady Katherine
estaria absolutamente disposta a deixar-se levar at sua cama. Esses dois eram feitos um para o
outro!
Vivien engoliu sua amargura como se fosse uma dose de um remdio com mau sabor. Ela
no voltaria a desejar sua companhia. Trataria-o de acordo com o que era: um lorde gorgio
amoral e arrogante.
Fora de seu alcance.
A Duquesa do Covington se afastou, sem dvida para honrar a alguma outra alma
afortunada com sua altiva presena.
Graas a Deus, solucionamos este contratempo disse em voz baixa Lady Stokeford
. E quanto a meu rebelde neto, deve despertar seus cimes seduzindo a outros cavalheiros.
Antes que Vivien pudesse protestar, a nobre viva apresentou a vrios convidados.
OH, uma rosa entre as ms ervas, cujo nome Thorne declarou Sir George
Rampling, o homem vestido de verde cujos olhos castanhos brilhavam com ardor . Estou
impressionado, senhorita, sua beleza me deixou sem fala.
Ento, cale-se exclamou Lorde Alfred Yarborough. Ao adiantar-se para beijar a mo
do Vivien, seus formosos cachos bambolearam . como se voc tivesse sado de um sonho,
senhorita Thorne. Onde voc esteve durante toda minha vida?
Com grande esforo, Vivien se concentrou em seu objetivo de agradar Lady Stokeford.
No devia pensar em nenhuma outra coisa. Obrigando-se a sorrir com coqueteria, retirou sua
mo e respondeu:
Um pouco por aqui e outro pouco por ali.
De verdade? Manifestou Sir George arrastando as palavras . E o que quer dizer
"por aqui e por ali"? Qual voc considera que seu lar?
Pelo brilho de seus olhos atentos e curiosos, Vivien descobriu que tinha escutado os
rumores. Inglaterra meu lar. O maior reino do mundo.
Sorridente, Lady Stokeford aplaudiu com suas mos enluvadas. Uma excelente
resposta, minha querida. E vocs, cavalheiros, tambm deveriam celebrar seu patriotismo.
Uma calorosa ovao masculina irrompeu no ambiente. Um aplauso para ela!
Atrados pelo alvoroo, outros convidados se aproximaram do grupo. Lorde Alfred pegou
a mo de Vivien e a beijou reverentemente.
Voc, senhorita Thorne, realmente nica. Todas as outras debutantes da temporada
empalideceriam em sua presena. No so nada mais que tolas e tediosas jovenzinhas.

Caramba, Alfred, sinto-me completamente abatida disse uma voz feminina atrs de
Vivien . Me dedicou as mesmas palavras o ano passado.
Uma formosa moa com uma abundante cabeleira castanha e olhos verdes folha se
aproximou do grupo, entre os sussurros de seu vestido amarelo com mangas longas.
Suas feies angulosas expressaram um vivo interesse enquanto estudava atentamente
aos cavalheiros e sorria com tranquilidade a Vivien.
Ah, minha querida afilhada, que enorme prazer v-la! exclamou Lady Stokeford
aproximando-se para beijar a recm-chegada na face . Quero lhe apresentar minha pupila e
dama de companhia, a senhorita Vivien Thorne. Vivien, esta a neta do Enid, Lady Charlotte
Quinton. uma honra para mim conhec-la afirmou Vivien, detectando uma semelhana
com Lady Enid no sorriso pcaro de Charlotte . Aprecio muito a sua av. uma mulher muito
amvel.
A honra minha respondeu Charlotte . E a desonra corresponder a Lorde Alfred
se no for capaz de apaziguar minha indignao.
Minha estimada Lady Charlotte expressou Alfred, fazendo uma reverncia No
posso ter lhe dito o mesmo. No sou to aborrecido para me repetir.
Ento devo entender que voc no pensa que eu tambm sou nica? Perguntou-lhe
ao mesmo tempo em que piscava um olho a Vivien s escondidas Acaso no sou melhor que
todas essas tolas e tediosas jovenzinhas?
Caramba, claro que voc diferente respondeu o lorde com petulncia . O que
acontece que... Seu atrativo simplesmente nico. Igual ao da senhorita Thorne.
Bem, Vivien continuou Charlotte . Acha que devemos nos sentir satisfeitas?
Vivien simpatizou imediatamente com aquela moa.
Acredito que deveria dizer qual das duas melhor.
Uma ideia muito acertada. Charlotte dirigiu ao jovem elegante um olhar malicioso.
Alfred, estamos esperando sua deciso.
Com a testa brilhante devido ao suor, Alfred brincava com a renda dos punhos de sua
camisa.
Jamais poderia tomar essa deciso manifestou . Seria impossvel escolher entre
duas rosas to esplendorosas e deslumbrantes...
Bem, se no pode decidir o interrompeu Charlotte , ento no tem nenhum
sentido que fiquemos aqui. Peo-lhe nos desculpe, Lady Stokeford.
A nobre viva lhe sorriu com carinho.
Adiante, minhas queridas, espero que se divirtam. Eu devo me ocupar dos preparativos
do jantar.
Deixando ao Alfred boquiaberto, Charlotte rodeou com seu brao o do Vivien e ambas se
afastaram atravs do salo.

Que aborrecidos podem ser os homens disse Charlotte . Devem acreditar que
somos to bobas para acreditar em suas adulaes.
Vivien sorriu.
Os homens so iguais em todas as partes, acreditam-se superiores. Entretanto, embora
o galo cante, a galinha a que pe os ovos.
Charlotte soltou uma gargalhada.
realmente original. Acredito que seremos muito boas amigas. O que me diz?
Vivien nunca tinha tido uma tsorthene, uma amiga da alma. Ultimamente no se
relacionava muito com as moas ciganas, que s se preocupavam com fazer as tarefas domsticas
e conseguir um marido. Entretanto, no transcurso de uns poucos minutos havia sentido muita
afinidade com Charlotte, possivelmente porque ambas estavam vinculadas com os Botes de
Rosa.
Eu adoraria respondeu Vivien.
Ento vamos achar um lugar tranquilo no qual possamos nos conhecer melhor.
Charlotte a conduziu atravs da multido que formava redemoinhos no salo, aonde os
msicos entretinham concorrncia. Atravessando um corredor desconhecido, desembocaram
em uma grande estadia deserta. Silencioso e em penumbras, o recinto tinha enormes janelas com
forma de arco, vrias filas de bancos de carvalho macio lavrado e umas grosas velas piscavam na
escurido.
Charlotte se acomodou em um dos bancos e apoiou as costas contra o encosto.
Ah, que paz! Disse, enquanto sua voz retumbava naquela estadia. Este um de
meus lugares favoritos de Stokeford Abbey.
A capela murmurou Vivien, sentando-se junto a ela e olhando a seu redor com
interesse . Aqui deve ser onde a me do Michael devia rezar.
Charlotte fez uma careta e comentou:
A marquesa, com seus livros de oraes e salmos, era uma pessoa peculiar. Entretanto,
meu apreo por esta capela mais bem secular. Eu gosto do fausto dos batismos e dos
casamentos, servios de Semana Santa e de Natal. Olhou para Vivien de um modo
estranhamente penetrante. Michael e Grace se casaram aqui, como j sabe.
Que gloriosa celebrao!
O corao de Vivien comeou a palpitar rapidamente e sucumbiu a uma mrbida
curiosidade.
Conhecia Lady Grace? Era bonita?
Como um anjo. Depois, Michael sempre preferiu s loiras primorosas. Deu-se conta
com que rapidez desapareceu com Katherine?
Consciente de que em seu corao havia um vazio que lhe produzia dor, Vivien lutou por
manter uma expresso de serenidade.

Pretendia lhe mostrar a casa.


Em especial, os dormitrios sorrindo com picardia, perguntou-lhe . Escandalizo-a?
Sim admitiu Vivien . Eu no gosto da moral lassa dos nobres ingleses. As jovens
devem ser castas, os homens e as mulheres mais velhos podem obter o prazer como desejam.
Estou de acordo. OH, como desejaria ter nascido homem. A Dom do permisso para
viajar por todo o continente: Roma, Atenas, Paris, Charlotte fez uma careta com seu lbio
inferior. Enquanto eu languideso em casa com minhas quatro irms e irmos que ainda so
muito pequenos.
Vivien percebeu uma profunda amargura.
Quem Dom?
Meu irmo menor, Dominic. Eu tenho vinte e trs anos e ele tem vinte e um,
entretanto, ningum lhe diz que ficar para vestir Santos.
Santos, que Santos?
Com um sorriso cristalino Charlotte inclinou a cabea e estudou Vivien.
uma expresso que significa velha solteirona. Voc nova na sociedade, no ?
Muito nova.
Perdoe meu atrevimento, mas, verdade que a criaram os ciganos?
Vivien sabia que era capaz de trocar inteligentemente de tema. Mas lhe desgostava
ocultar a verdade.
Entregaram-me aos ciganos quando era um beb. deteve-se, com o corao triste
Meu pai e minha me so pessoas maravilhosas que se deram muito bem comigo e sinto muito a
falta deles.
E quem so seus verdadeiros pais? Perguntou Charlotte inclinando-se para ela, seus
olhos verdes atentos e inquisidores . Acaso a meia irm do Michael?
Vivien se sobressaltou, surpreendida.
OH no! Claro que no! Sou a filha de uma dama que trabalhou como preceptora na
casa de Lady Stokefcrd. Chamava-se Harriet Althorpe.
E seu pai? Quem ele?
No sei respondeu Vivien com violncia . E no quero saber. Arrancou-me dos
braos de minha me e o amaldioo por isso.
Que drama lhe tocou viver. Suas adorveis feies expressaram algo semelhante
inveja. Charlotte se encostou enquanto seu esbelto brao deslizava sobre o encosto do banco.
A vida entre os ciganos deve ser selvagem e diferente. Por que motivo renunciou a toda essa
liberdade para viver confinada na alta sociedade?
"Porque, do contrrio, teria que me casar com Janus por seu dinheiro".

Ns, as mulheres ciganas, no somos mais livres que as damas gorgio disse com
precauo.
Ns? Voc fala como se ainda fosse uma delas. Voltar logo com os ciganos?
Vivien se limitou a dar de ombros evasivamente.
Eu gostaria. Sinto falta das viagens, conhecer novos lugares, dormir sob as estrelas.
Mas sobre tudo, tenho saudades de meus pais.
Mas os Botes de Rosa querem que se case. Decidiram lhe dar um dote.
O que diz?
No sabia? Cada uma delas contribui com mil libras.
Mil... Trs mil... Perplexa, Vivien tentou assimilar o que escutava. Durante um
momento, debateu-se entre a incredulidade e o entusiasmo: poderia oferecer semelhante riqueza
a seus pais. Logo se sentiu contrariada. Nem sequer por uma enorme fortuna poderia casar-se
com um gorgio!
Michael ficar furioso.
O interesse aguou os traos de Charlotte.
Michael?
Ele j pensa que sou uma ladra disse Vivien acaloradamente . Pensa que nenhum
dos ciganos digno de confiana.
Que desgraado! Isso explica por que te olhava to atentamente quando descia as
escadas.
Vivien sentiu a boca seca. Michael a tinha estado olhando?
Charlotte a observava ligeiramente tensa, embora empenhada em ocult-los. Logo trocou
de tema rapidamente.
Quer ler a minha sorte?
Vivien sabia que Michael desprezava esses enganos. Ao demnio com ele.
Se quiser. Mostre-me a palma de sua mo.
Charlotte tirou lentamente a luva e Vivien se aproximou dela, perguntando-se o que
quereria escutar aquela impetuosa e despreocupada moa. Mas quando se inclinava para olhar
sua mo, ficou paralisada. Uma grande quantidade de brancas e retorcidas cicatrizes cobriam a
pele da palma e os dedos de sua mo. A carne cheia de espantosos sulcos e montes se estendia
para o pulso e desaparecia debaixo da manga.
OH, Charlotte sussurrou enquanto olhava com compaixo o rosto da moa . O que
lhe aconteceu?
Charlotte a olhou por sua vez com absoluta serenidade

Queimei o brao direito em um incndio quando tinha treze anos. Feia, no ? Os que
mais se horrorizam so os possveis pretendentes.
Vivien percebeu uma dor amarga em seu olhar. Embora imaginasse que Charlotte no
aceitava a compaixo, seu corao sentiu pena por ela. No cabia dvida de que jamais se casaria.
Os homens se sentiriam atrados pela beleza vivaz de Charlotte, para logo sentir repulso por suas
cicatrizes.
Mas por que Charlotte as tinha mostrado? Acaso usava sua desfigurao para determinar
quem eram seus verdadeiros amigos?
Me d a outra mo lhe pediu Vivien, pensando que era melhor lhe seguir o jogo em
vez de expressar sua compaixo . Lerei a outra palma.
Charlotte a observava com uma compreensvel desconfiana. Depois, enquanto tirava a
outra luva e lhe estendia uma mo delicada e perfeita, uma profunda voz masculina retumbou
dentro da capela.
De modo que aqui est a diverso. Posso ser o seguinte na fila da cigana adivinha?

Captulo XVI
Vurma
Vivien se virou em seu assento e descobriu a um estranho alto e desajeitado junto ao arco
de pedra da entrada.
Charlotte, assombrada, deu um grito abafado e procurou sua luva, colocando-a
rapidamente.
Brandon! O que est fazendo aqui? Tenho certeza de que no est convidado.
Vivo para te atormentar, Char.
Entrou com ar despreocupado na capela. Era um homem robusto ao redor de trinta anos,
que se movia com uma elegncia natural quase canina. Tinha feies severas, seu cabelo era
espesso e escuro, e seus olhos cinza estavam atentos como os de um lobo. Uma fina cicatriz com
a forma de uma meia lua, esticava-lhe uma das comissuras da boca.
Se Michael o achar aqui, o matar. Charlotte o olhou com desdm. Embora,
claro, isso no seria uma perda lamentvel. Rindo-se entre dentes, respondeu-lhe sem o menor
rastro de preocupao.
Agradeo muito a advertncia. Por que no apresenta a sua encantadora amiga?
Charlotte vacilou e depois, enquanto colocava a outra luva, disse: A senhorita Vivien
Thorne, at recentemente pertencente tribo dos ciganos. Vivien, este Brandon, o miservel
Conde de Faversham.
A fora de seus olhos penetrantes conseguiu que Vivien se sentisse desconfortvel. Era o
neto de Lady Faversham, a quem ela tinha escrito uma carta para lhe comunicar a presena de
Vivien na casa de Lady Stokeford. Ele no tinha demorado nada em contar a Michael.
Recordando as boas maneiras, Vivien ficou em p e fez uma reverncia.
um prazer para eu conhec-los, Lorde Faversham. Sua av me falou de voc.
Ele se inclinou ante ela com certo sarcasmo.
Temo que no tenha uma boa opinio de mim. Ela no aprova as companhias que
escolho.
O que significar isso? perguntou-se Vivien.
Estou certa de que ela se alegrar muito de v-los, de qualquer modo.
Charlotte permaneceu sentada, com os braos cruzados e aparentemente mal
humorada.
Faa o favor de no adul-los, Vivien. S conseguir alimentar sua presuno.
No lhe preste nenhuma ateno, senhorita Thorne. Charlotte carece absolutamente
de educao. deteve-se ao escutar o som de um sino distncia. O jantar est preparado.

Apresse-se, Charlotte, e encontra ao desafortunado que lhe tero atribudo como acompanhante.
Eu acompanharei senhorita Thorne.
Charlotte o olhou com m cara e, por um momento, pareceu muito infantil apesar de sua
sofisticao.
Antes a deixaria com uma cobra.
a senhorita Thorne quem deve decidir. O conde avanou para Vivien e a pegou
pelo brao. Importa-lhe que a acompanhe? Para mim ser uma honra.
Embora a cicatriz lhe outorgasse um aspecto sinistro em meio das titilantes sombras, no
podia comportar-se de um modo mais cavalheiresco. Ela sentia uma enorme curiosidade por
conhecer todos os netos dos Botes de Rosa. Entretanto, esperou um instante antes de
responder, olhando a Charlotte algo confusa. Achava perceber certa atrao entre ela e Lorde
Faversham, embora Charlotte no parecia estar muito disposta a admiti-los. Acaso alguma vez ele
tinha retrocedido de espanto ante suas cicatrizes? Certamente no era assim, dado que ele
mesmo tinha uma. por que no nos acompanha vocs dois? sugeriu Vivien.
Este demnio? Grunhiu Charlotte . Faria muito bem em vir comigo. Brandon um
conhecido libertino e s pretende seduzi-la.
O conde riu maliciosamente.
S est ciumenta porque jamais demonstrei um relaxado interesse por voc.
um imbecil presunoso. Preferiria receber as atenes de um... rato de boca delosbo. E ficando bruscamente em p, dirigiu-se para a porta, onde se virou para fazer um
ltimo comentrio antes de partir. Vivien, verei a mais tarde. E sacudindo sua saia
amarela, Charlotte desapareceu atrs da porta da capela.
O conde permaneceu em p entre as sombras, arqueando uma de suas sobrancelhas em
uma expresso de velado regozijo.
No se preocupe com ela, senhorita Thorne. Temo que no conseguimos nos pr de
acordo desde que ramos pequenos. Ver, Michael e eu nunca lhe permitamos vir conosco
quando saamos a remar no lago ou quando espivamos aos vizinhos.
Ligeiramente vacilante, Vivien se apoiou no brao que lhe oferecia Lorde Faversham. Seus
msculos eram fortes e fibrosos debaixo de sua suave jaqueta negra. Devia ter feito caso da
animosidade que Charlotte sentia por ele, mas uma enorme curiosidade se agitava em seu
interior.
Voc e Michael eram amigos?
O conde a guiou para a porta em direo ao corredor.
Quando ramos crianas, eu vivia a escassos cinco quilmetros daqui.
E se viam com frequncia?
Todos os dias, chovesse ou sasse sol. Ah, vivemos muitas aventuras juntos. Em certa
ocasio, colocamos um saco cheio de sapos na igreja da aldeia e os soltamos durante o servio.

Outra vez, nos escapamos e acampamos na plancie durante um par de noites at que uma
partida de homens nos achou.
Seus pais devem ter ficado furiosos.
Nossos pais passavam a temporada em Londres. Mas os Botes de Rosa se
asseguraram que recebssemos nosso castigo justo. Nenhum dos dois pde se sentar durante
toda uma semana.
Ento, o que aconteceu depois? Por que Michael evita sua companhia?
Lorde Faversham riu entre dentes. Sua risada, que no pressagiava nada bom, retumbou
no deserto corredor.
Em certa ocasio discutimos por uma mulher. Depois, todos os dias quando me olho ao
espelho, recordo-o. acariciou a curvada cicatriz que havia junto a sua boca.
Vivien se estremeceu.
Foi ele?
Nos batemos em duelo com espadas. E ele foi o primeiro que conseguiu fazer brotar o
sangue. Enquanto chegavam a uma curva do corredor, o conde diminuiu seu passo.
J est bem de falar do passado. Desejaria ouvir algo sobre meu futuro graas a
delicada arte da quiromancia.
Ela desejava saber mais sobre aquele duelo mas, ao observar a dura expresso de seu
rosto, entendeu que o tema estava resolvido.
Michael me proibiu ler a sorte.
No tem nenhuma necessidade de inteirar-se. Alm disso, quando entrei na capela,
voc estava lendo a palma da mo de Charlotte.
Voc nos interrompeu. Ainda no lhe havia dito nada.
Vamos, senhorita Thorne, no me d mais desculpas. Eu gostaria de conhecer meu
destino.
Conduziu-a para uma estadia que se encontrava perto das escadas, nela um abajur
projetava um suave resplendor sobre um pedestal que suportava o busto de um romano morto
fazia muitos anos. Depois de um momento de vacilao, Vivien tomou a mo do conde entre as
suas, era pesada e clida. Evidentemente, Lorde Faversham no a fazia tremer e estremecer-se
como Michael. Sentia-se um pouco perturbada, estava to perto dele que podia sentir o intenso
aroma de sua colnia. Ela percebia algo perigoso naquele conde, uma espcie de temerria
imprudncia que no conseguia definir.
Abrindo completamente sua mo, deslizou seus dedos sobre sua grosa pele. Podia sentir
seu olhar. Ler a sorte era um simples artifcio, desejava confessar.
Entretanto, no devia contar os segredos dos ciganos.

Tem uma linha da vida muito longa anunciou, seguindo seu percurso at a base do
polegar . Tambm acredito que tem capacidade para amar profundamente, embora ainda deve
encontrar a felicidade no amor. Quando se casar, viver uma vida cheia de satisfaes.
No pensava fazer nenhuma predio relacionada com as riquezas que ganharia nas
mesas de jogo nem com nenhum outro egosta desejo gorgio.
Faversham grunhiu, parecia divertido e ao mesmo tempo desconfiado.
E quem a mulher que poderia me acorrentar?
Acorrenta-los?
Me fisgar. Acabar com os despreocupados dias de meu celibato. Aproximando-se
dela, observou-a atentamente.
Poderia ser voc, senhorita Thorne?
Vivien lhe revirou o estmago. Recuperando-se, olhou novamente a palma de sua mo,
como se estivesse absolutamente concentrada.
No, algum a quem conhece a muito tempo. Seu nome ... Charlotte Quinton.
Ele protestou e, rpido como um raio, virou sua mo e fechou seus dedos apanhando a
mo do Vivien.
O que acredito que voc est tratando de me enrolar.
A forma como apertava sua mo lhe produziu dor e Vivien percebeu uma escurido nele
que a assustou.
Me deixe lhe ordenou.
Muito bem, mas antes deve me dizer algo respondeu ele . voc o motivo pelo
qual Michael ficou aqui mais de quinze dias?
Ele e sua filha esto visitando sua av.
estranho porque quase nunca trouxe a pequena Amy antes desta ocasio.
Ele prefere viver em Londres. Agora, se me permitir, desejaria me reunir com outros
convidados para o jantar.
Ele continuou observando-a com os olhos entreabertos, como se estivesse pensando,
tramando algo ou tentando decifrar um enigma. Bruscamente disse:
Vamos. Ser interessante observar a expresso do Michael quando voc chegar tarde
ao jantar. E em minha companhia.
Vivien tambm pensou que seria interessante. Desfrutaria da oportunidade de lhe ferir
fingindo estar fascinada por outro homem.
Lorde Faversham lhe soltou o brao e deslizou sua mo para o antebrao de Vivien,
enquanto a convidava a abandonar o recinto. Ela estava a ponto de lhe perguntar por que tinha
vindo a Stokeford Abbey e por que pretendia deliberadamente meter-se em problemas. Foi ento

que viu Michael caminhando decididamente para eles, seguido a curta distncia pela velha Lady
Faversham.
O corao de Vivien deu um salto. Quando se deteve para lhes bloquear o passo, o rosto
do Michael revelava sua indignao. Seus olhos azuis e glaciais deixaram de olh-la para enfrentar
o conde.
Que demnios est acontecendo aqui?
Michael disse Faversham arrastando as palavras . um prazer v-los tambm
presumo que Charlotte lhe disse onde podia nos achar.
Ser verdade? Perguntou-se Vivien. Acaso Charlotte estava to preocupada com ela?
Sua Excelncia teve a amabilidade de oferecer-se a me acompanhar at a sala de jantar
disse rapidamente Vivien, com a esperana de diluir a tenso . Me encontro perdida nesta
casa to enorme.
Michael lhe dirigiu um olhar feroz antes de voltar a olhar com dureza ao conde.
Tire as mos de cima dela. E depois, parta.
Faversham no retirou sua mo do brao de Vivien.
A senhorita Thorne e eu desfrutvamos simplesmente de uma pequena conversa.
Imagino que no pretender dar a entender que entre ns aconteceu algo indecoroso.
A senhorita Thorne minha convidada. E voc no o .
Isso no muito amvel de sua parte, velho amigo. Possivelmente deveramos deixar
que a dama decidisse se devo ficar ou partir. Pareciam dois ces grunhindo e mordendo-se
mutuamente.
Por favor, calem-se interveio Vivien com brutalidade, tentando soltar-se . No
estou disposta a fazer parte desta discusso.
Michael apertou seus punhos.
Tire as mos de cima dela, Brandon. Agora mesmo.
Antes que desse um passo adiante em atitude ameaadora, Lady Faversham chegou junto
a eles. Adiantando-se a Michael, levantou sua bengala e golpeou seu neto na tbia.
Brandon Villiers, como se atreve a manchar a honra de uma moa inocente!
Maldita...! Lorde Faversham engoliu a maldio e soltou Vivien, se agachando para
esfregar a perna . Por Deus, av. J no tenho dez anos.
De verdade? respondeu ela com um olhar desafiante . Sua conduta deixa muito a
desejar. s vezes me pergunto onde aprendeu essas maneiras.
Endireitando-se at alcanar sua estatura, o conde respondeu: No h nenhuma lei que
proba seduzir a uma dama. Pode perguntar senhorita Thorne se me comportei incorretamente.
Vivien sacudiu a cabea.

S estvamos conversando, milady. E at faz uns poucos minutos. Lady Charlotte


estava conosco.
Isso espero. Lady Faversham dirigiu ento um olhar de desaprovao Vivien. Foi
uma tolice de sua parte abandonar a festa. Lucy esteve muito preocupada.
Nenhuma outra coisa podia lhe haver causado tanta preocupao. Levantando sua saia,
Vivien passou rapidamente entre eles.
Ento devo comparecer rapidamente a seu lado para tranquiliz-la. Peo-lhes me
desculpem.
Enquanto corria atravs do corredor, uns fortes passos retumbaram atrs dela. Michael a
alcanou e a pegou por um brao. Seu rosto srio parecia cinzelado em pedra.
No deve perambular sozinha por minha casa -lhe ordenou severamente em voz baixa
. Escolt-la-ei at a sala de jantar.
Preferiria perguntar a um dos criados como chegar at l.
No respondeu ele com firmeza . Deve me dizer o que Faversham queria de voc.
Nossa conversa era de carter privado. No de boa educao esperar que lhe conte
do que falvamos.
Seus dedos se fecharam sobre o brao de Vivien.
Se tiver tido algum tipo de aproximao carnal lhe exijo que me diga.
J lhe disse a voc toda a verdade. Que suas partes viris se murchem por no acreditar.
Ele a olhou furioso uns instantes mais, mas logo se ps a rir.
Posso lhe assegurar que minhas partes viris no esto precisamente murchas sua
voz adquiriu um tom suave, cremoso como a nata . E no cabe nenhuma dvida de que voc a
mulher mais desejvel que conheo.
Os batimentos de seu corao se aceleraram novamente. Ela evitou seu abrao, embora
seu corpo forte e masculino lhe produzisse uma grande inquietao,
E o que aconteceu com sua querida, Lady Katherine Westbrook?
Ele sorriu.
Acaso est ciumenta?
No tenho nenhum interesse em fazer parte de um... Tringulo amoroso.
Se me convidasse a seu quarto esta noite, asseguro-lhe que me esqueceria de todas as
demais mulheres. Seria s seu.
Vivien ocultou seu estpido desejo atrs de uma expresso cautelosa. Atreva-se a
transpassar minha soleira, senhor marqus, e lhe cortarei a garganta.
Voc uma ferinha. Michael parecia divertido com suas ameaas. Venha, ser
melhor que se ocupe de cortar sua carne em vez de cortar gargantas.

Atravs da entrada em forma de arco chegou o murmrio das vozes. Enquanto entravam
na formidvel sala de jantar, Vivien se esqueceu de sua animosidade impressionada pelo que viu.
O lustre arrojava um tnue resplendor sobre a enorme e longa mesa coberta por uma toalha de
linho branco como a neve, sobre a qual havia elegantes talheres de prata e uma delicada
porcelana. Os convidados conversavam e riam educadamente e os criados perambulavam pelo
salo servindo vinho nas taas de cristal. Aquela cena to distinta parecia ter sado de um sonho.
Conduziu a para uma cadeira vazia que havia entre duas mulheres de meia idade, mas
Lady Stokeford se apressou a sair a seu encontro.
OH, aqui est, minha querida Vivien, reservei-lhe um lugar a meu lado.
Segurou Vivien pelo brao e juntas se dirigiram para o extremo oposto da mesa.
Meu neto pode ser muito autoritrio em algumas ocasies comentou , mas me
alegra ver que esto se entendendo muito melhor.
Vivien no quis desiludi-la lhe revelando a verdade, de maneira que aproveitou a
oportunidade para introduzir um tema mais urgente. Inclinando-se para Lady Stokeford,
sussurrou:
Charlotte me contou sobre o dote.
OH, essa moa to fofoqueira como Enid.
Cem guinus por ms mais que suficiente afirmou categoricamente Vivien No
estou disposta aceitar nada mais.
Acredito que isso admirvel em voc, minha querida. Com um sorriso
benevolente, deu-lhe umas palmadas na mo. Mas no tema, simplesmente estamos usando o
dote como isca de peixe.
Como isca de peixe?
Para atrair aos homens, claro seus olhos azuis tinham uma expresso alegre. A
velha dama acrescentou em voz baixa . E se voc no quiser o dote, a questo muito simples.
Deve casar-se com um aristocrata de fortuna que no a necessite.
Com esse escandaloso comentrio, guiou a Vivien para uma cadeira situada a sua direita.
O murmrio da conversa e o som das taas ressonaram na sala de jantar. junto a Vivien estava
sentado um homem de rosto alongado semelhante a de uma raposa e bigode ao que Lady
Stokeford apresentou como o Visconde Beldon. O cavalheiro a olhou de cima a baixo com
soberba admirao e logo se dedicou a fazer uma detalhada descrio dos prazeres da vida de
campo, mencionando que possua um enorme imvel em que criava ces de caa. Do outro lado
da mesa, a Duquesa do Covington a observava com o cenho franzido em sinal de desaprovao.
Vivien teve que lutar consigo mesma para no lhe devolver o olhar. Duquesa do
Covington parecia desgostar-se com o fato de ter que compartilhar a mesa com uma cigana.
Ou possivelmente estava irritada ante a perspectiva de que Vivien se casasse com um
desses estpidos cavalheiros gorgio.

Irritar a aquela mulher era sua pequena vingana e Vivien se desfrutou nela, mostrandose sedutora e coquete. Quando deixou cair seu guardanapo no cho, Lorde Beldon esteve a ponto
de derrubar seu prato de sopa em sua pressa por recolh-los. Era evidente que o grande idiota
tinha escutado falar do dote.
Deve se casar com um homem rico. Ela nunca viveria neste exclusivo mundo gorgio no
qual todos a olhariam sempre com desconfiana. Ento, por que seu olhar se dirigiu ao extremo
mais distante da mesa, onde Michael falava e ria com a formosa Lady Katherine? Por que seu
corao palpitava por um homem que nunca poderia possuir?
Por que no entra? Props-lhe Katherine . A noite ainda jovem.
Em p junto porta de seu quarto, Michael se sentia inquieto. O corredor estava deserto.
Os restos dos convidados se reuniram no salo ou se retiraram a seus aposentos.
Ningum se inteiraria se desfrutasse de um encontro com sua amante. No obstante,
pegou-a pelos braos e a afastou dele.
No, enquanto Amy esteja sob o mesmo teto.
Katherine enrugou os lbios.
por sua filha? Mas se tem trs anos...
Quatro respondeu Michael com brusquido.
Isso, quatro se corrigiu ela com serenidade . Mas dorme em seu quarto. No h
nenhum perigo de que nos encontre juntos.
Amy algumas vezes tem pesadelos e ento vai para mim para que a console.
Ento no tem por que ficar toda a noite. Por favor, querido, s por um momento.
Seu convite deveria ter sido tentador. Tinha passado quinze dias sem estar com uma
mulher e deveria aproveitar-se da boa disposio de Katherine. Especialmente, desde que
Vivien...
Vivien. Ardeu-lhe o sangue de s record-la. Vestida com esse simples traje branco e
deslizando pelas escadas com a inocncia de uma debutante. Entretanto, o traje de uma dama
no podia ocultar sua verdadeira natureza: seu atrevido e escuro olhar, a forma desafiante de
levantar seu queixo e sua aguda inteligncia, que o divertia e desgostava-o ao mesmo tempo.
Apertando os dentes, prestou ateno dama que tinha entre seus braos. Era bonita,
elegante e tinha uma excelente educao. Poderia ser a esposa perfeita. Entretanto no queria
ocupar-se dela naquele momento.
Sinto-o disse . No deveria ter vindo. Pedi-lhe que me esperasse em sua
residncia.
Mas estava to aborrecida ali sem voc. Acaso voc no sentiu minha falta? Zangada
e sensual. Katherine o beijou, seus lbios se moviam com a experincia de uma cortes.

Dessa vez, sua seduo o deixou indiferente e afastou sua boca. claro que senti sua
falta, mas teremos que esperar um momento mais oportuno para estar juntos.
Seus olhos azuis se entreabriram revelando seu ressentimento.
essa cigana, no verdade?
No sei o que quer dizer.
Vi a forma como a olhava esta noite. Sente-se atrado por ela.
Michael se amaldioou em silncio. No futuro teria que ser mais precavido.
Estou preocupado pela influncia que possa ter sobre minha av, isso tudo. De
mais frente da curva do corredor chegou at eles o murmrio das vozes. Aproveitando a
interrupo, beijou-a rpida e brevemente e logo a empurrou para o interior de seu dormitrio.
Que durma bem, querida. Vejo-te amanh.
Michael se apressou em atravessar o corredor enquanto experimentava uma estranha
sensao de alvio por ter conseguido livrar-se dela. Pensou que era um completo idiota. Ao
recusar uma noite de paixo com quem pretendia que fosse sua noiva, condenou-se a
prolongadas e escuras horas de desejo por essa teimosa moa cigana.
****
O dia seguinte amanheceu temperado e agradvel, o ar era mais de vero do que de
outono. Os Botes de Rosa anunciaram sem demora um almoo campestre para entreter a todos
os convidados. Alguns deles escolheram ficar na casa para jogar bilhar ou cartas, mas outros se
amontoaram nas carruagens que os transportaram a uma milha de distncia, at um bosque de
carvalhos de onde havia uma esplndida vista do lago.
Vivien preferiu dar um passeio andando e abandonou a casa a passo rpido acompanhada
por Lady Charlotte Quinton. No bosque, a luz do sol se filtrava atravs das copas das rvores e o
ar era mais fresco. Falaram do jantar da noite anterior e do resto dos convidados, rindo pela
pomposidade de alguns e a vaidade de outros.
Vivien se esquivou de um ramo cado que havia sobre o atalho cheio de sulcos. Gostaria
de tirar os sapatos, mas no queria arruinar suas meias de seda.
Francamente, os Botes de Rosa me apresentaram a tantos homens que minha cabea
d voltas tentando lembrar-se de todos. Olhou a Charlotte com curiosidade. Ontem noite
observei que Lady Enid encontrou meios de apresentar alguns homens pra voc tambm. Acaso
sua av est tentando lhe conseguir um marido?
A risada de Charlotte parecia pender por um fio.
Os Botes de Rosa j cometeram essa falta comigo! Embora minha av ainda insista em
que deixe cair minhas pestanas e que paquere.

Me deu o mesmo conselho disse Vivien . Mas quando o pratiquei com Michael, ele
pensou que tinha algo no meu olho.
Ressaltados pelo tom marrom escuro de seu vestido e pelo grande chapu de palha que
emoldurava suas suaves feies, os olhos verdes de Charlotte pareciam impenetrveis sob a luz
do sol.
Os Botes de Rosa querem que se case com Michael?
Intranquila, Vivien deu de ombros.
Simplesmente me pediram que praticasse meus encantos com ele. o ltimo homem
com quem eu me casaria.
E ela era a ltima mulher com quem ele jamais se casaria. Michael, maldito seja, s
desejava lhe levantar as saias.
Me alegro de que seja uma mulher sensata afirmou Charlotte fazendo um
movimento brusco com a cabea . um cafajeste, e os cafajestes no so maridos adequados.
Dedicam-se a beber, a jogar e a ir aos bordis. Prefiro mil vezes ser independente.
Vivien suspeitou que sua atitude despreocupada ocultasse a amargura que lhe produzia
seu brao cheio de cicatrizes que sempre levava coberto por mangas longas.
Impulsivamente, tocou a mo enluvada de Charlotte.
Como j sabe, voc linda. O homem que no possa v-los, no a merece.
Uma intensa dor se refletiu nos olhos de Charlotte e desapareceu to rapidamente que
Vivien pensou que o tinha imaginado.
Os homens, que vergonha! Juro que no vejo a hora de partir de casa, mas no tenho
os meios para me estabelecer por minha conta.
Sabendo que Charlotte preferia no falar de sua desfigurao, sem dar muita importncia
ao tema, Vivien respondeu:
No posso me imaginar vivendo sozinha. Toda minha vida estive rodeada de pessoas e
de amor.
Charlotte fez uma careta de desgosto.
Com cinco irmos, a nica coisa que desejo paz, tranquilidade, e a oportunidade de
ordenar minha vida conforme goste. Mas, pelo contrrio, devo ajudar a preceptora com as lies
de meus irmos. agachou-se para recolher uma margarida que crescia junto ao caminho,
tocando delicadamente seu dourado centro. De modo que, como v, tenho que achar uma
forma de escapar de minha sorte.
Vivien sentia uma grande simpatia por Charlotte. Sabia o que significava ansiar algo
diferente. Ultimamente se sentia muito inquieta, havia-se aficionado vida dos gorgios e isto lhe
parecia uma traio.
Enquanto se aproximavam da borda do bosque. Descobriu um pedao de tecido azul
enganchado em um arbusto de saras. Aquela viso a paralisou diluindo qualquer outro

pensamento. Com um leve gemido, pegou o pedao de tecido e o levou ao nariz: inalando
profundamente percebeu o aroma de fumaa de uma fogueira.
O que isso? Perguntou Charlotte com uma careta de desgosto em seus lbios .
Por que cheira esse pedao de tecido?
Cheirei o tecido? No me dei conta, estava perdida entre meus pensamentos. Vivien
deixou cair o tecido ao cho. Contrria a expressar o clamor de suas emoes, virou-se para olhar
os veculos distncia. Uma fila de criados transportavam mesas, cadeiras e cestas para o lugar
onde se encontravam os Botes de Rosa.
Olhe, esto preparando nosso almoo disse com a inteno de trocar de tema .
Acredito que Lorde Alfred est te saudando com a mo.
Charlotte protegeu seus olhos da luz do sol e respondeu:
Acho que esse palhao est saudando-a. Venha, rpido. Se chegarmos at o lago,
conseguiremos evit-los e dizendo isto, desviou-se atravs de um prado onde abundava a erva,
em direo s reluzentes e azuis guas do lago.
Vivien a seguiu, caminhando mais devagar que ela, virando sua cabea uma e outra vez
para olhar para o bosque. Haveria outros farrapos de tecido ou ramos quebrados que ela no
tinha descoberto?
A excitao e a impacincia moviam seu interior. Tinha encontrado vurma. A minscula
parte de material era um sinal de que os ciganos tinham passado por ali e tinham deixado
intencionalmente seu rastro para que outros Kumpania os seguissem. Mas quem eram?
Seu corao deu um salto em seu peito. Oh! Acaso seus pais estavam acampados nos
arredores?

Captulo XVII
O Visitante Cigano
Muito mais tarde. Vivien olhava para o interior do bosque atemorizada pela possibilidade
de que seu pai e sua me pudessem estar to perto dela. Como ansiava voltar a v-los, escutar o
som alegre da risada de seu pai, sentir os quentes braos de sua me enquanto a abraava. Que
vontade tinha de saborear o guisado de cebolas silvestres que preparava Reyna e escutar os
velhos contarem histrias ao redor da fogueira. Tinha saudades de viajar outra vez montar-se nos
vardos pintados de brilhantes cores, escutar o reconfortante estalo continuado das rodas e o
rudo de cascos dos cavalos sobre os caminhos cheios de sulcos. A nostalgia era to intensa que
comeou a caminhar em direo ao bosque.
Ento, com a extremidade do olho, descobriu uma pequena figura correndo como uma
ventania pela colina, onde um grupo de criados preparava o almoo campestre.
Senhorita Vivi, Senhorita Vivi gritou Amy. Seu vestido curto de cor rosa deixava ver o
movimento de suas pernas gordinhas . Senhorita Vivi, me espere!
O corao de Vivien pareceu derreter-se e um suspiro desvaneceu todo pensamento
relacionado com os ciganos. Levando consigo uma pequena rede atada a um pau de madeira,
Michael avanava dando grandes passadas pela colina coberta de erva atrs de sua filha.
Despojou-se de sua jaqueta devido ao calor que reinava naquele momento, e estava
perigosamente bonito com sua camisa branca e seu colete azul.
Suas calas de camura e suas botas negras ressaltavam suas fortes pernas. Quando seu
amplo sorriso deixou ver seus dentes brilhantes, Vivien quase se esqueceu de respirar. No podia
compreender a sensao de debilidade que a dominava quando estava frente a ele. S podia
pensar em cair em seus braos e sentir seus lbios sobre os seus. Como podia este lorde gorgio
alter-la de tal modo com sua mera presena?
Amy correu diretamente para ela. Vivien se agachou para esper-la, desfrutando de seu
abrao infantil e exuberante.
Bom dia, minha pequena pomba. Parece que voc gosta dos almoos no campo.
claro que sim! Venha, olhe o que papai me deu de presente. E agarrando Vivien
pela mo, levou-a para onde estava o marqus.
Michael percorreu lentamente com o olhar o vestido amarelo aafro de Vivien, detendose em seu peito e fazendo que ela experimentasse um sbito calor. Logo, retirando o pedao de
pau de seu ombro, o entregou a sua filha.
Aqui est.
O que ? perguntou Vivien.
Brandindo a rede alto, e com os olhos amendoados muito brilhantes, Amy lhe explicou:
minha rede para caar masiropas.

Mariposas, querida corrigiu Michael.


Masiropas insistiu Amy enrugando o sobrecenho com um tom um pouco zombador
. Venha, senhorita Vivi, olhe o que fao. Voc tambm, papai.
A menina partiu correndo entre a alta erva, seu chapu pendendo atrs de sua cabea,
preso por fitas, e seus cachos de cor cobre brilhavam sob a luz do sol. Com o aspecto de um
atento caador, Amy segurava a rede suspensa no ar, preparada para cair em cima de sua presa,
enquanto percorria com o olhar o prado que havia junto zona mastreada.
A caa nos espera comentou Michael, enquanto seus olhos voltavam a percorrer o
corpo de Vivien preguiosamente. Vamos l?
Se voc estiver seguro de que os convidados no precisaro de voc respondeu ela
com brusquido.
Ele sorriu ainda mais amplamente.
As damas certamente lamentaro minha ausncia. Mas isso lhes permitir saber que
no perteno a nenhuma mulher.
Michael posou sua mo na parte posterior de sua cintura. Era um gesto aparentemente
corts que fez que Vivien se perguntasse se as mariposas no estavam em seu prprio estmago.
Vergonha deveria lhe dar! Michael Kenyon era um nobre experiente que s pretendia utilizar uma
mulher para seu prprio prazer. Tinha demonstrado no templo, aquela tarde tormentosa, quando
tinha estado a ponto de seduzi-la. Quando, em um ataque de loucura, ela quase lhe tinha
permitido conseguir o que queria.
Enquanto passeavam pela pradaria, ela no deixava de olhar a Amy, negando-se a dirigir o
olhar a Michael para no alimentar sua presuno. Entretanto, estava pendente dele, do roar de
sua perna contra a sua, do calor da palma de sua mo sobre suas costas, do aroma de sua colnia
masculina.
A distncia, o lago brilhava. Podia ver vrios convidados remando atravs daquela vidrosa
superfcie, outros brincavam na borda de cabra cega. A Duquesa do Covington conversava com
Charlotte.
Tensa e zangada pelo mero feito de ver sua Excelncia, Vivien tentou distrair-se.
Charlotte absolutamente encantadora. uma pena o que lhe aconteceu no brao.
Acredito que muitos homens poderiam desfrutar de seu alegre carter.
Michael soprou.
sua lngua mordaz o que os espanta.
Ento os homens so umas criaturas frvolas manifestou Vivien . Pergunto-me se
algum homem ter recusado Charlotte devido a suas cicatrizes. Voc sabe?
Ele a olhou irritado.
Como demnios poderia saber? Sou muito frvolo para perceber algo semelhante.

Mas ela sua vizinha, a neta de Lady Enid. Voc deveria recordar o momento em que
Charlotte se converteu em uma mulher e foi apresentada em sua sociedade de gorgios.
Encolheu os ombros.
Suponho que ter paquerado com um monto de homens. Inclusive comigo. Mas
ignoro se alguma vez se interessou por algum em especial. E de qualquer modo, por que se
preocupa?
Porque parece to desventurada. No posso evitar pensar que se casaria se o homem
que ela ama a tivesse desejado. Ela se preparou para receber sua ira . voc acha... que esse
homem Lorde Faversham?
A expresso afvel do Michael se desvaneceu imediatamente, era evidente que os
msculos de sua mandbula se haviam posto tensos.
Brandon e Charlotte? De onde demnios tirou semelhante ideia?
Acredito perceber que h algo entre eles. Parecem estar pendentes um do outro.
"Como o fogo que eu sinto por ti".
Charlotte seria uma idiota se pretendesse conquistar a Brandon Villiers disse
Michael aborrecido. Embora ela seja uma pessoa exasperante, ele nem sequer digno de lhe
beijar os ps.
Sua virulncia a impressionou.
Sua Excelncia me comentou o que aconteceu entre vocs. Entretanto, ainda no
compreendo o dio que voc sente por ele. No correto de sua parte lhe guardar rancor. Os
dedos do Michael se crisparam sobre suas costas enquanto entreabria as plpebras.
O que exatamente lhe disse?
Que se bateram em duelo por uma mulher e que voc lhe cortou o rosto. Isso tudo.
Voc no sabe nada sobre isso replicou ele . De maneira que guarde suas
opinies.
Era evidente que estava furioso. Seus olhos eram como dois espelhos azuis que no
refletiam absolutamente nenhum de seus pensamentos. Apertava a boca em um gesto estrito
que ela ansiava poder relaxar com um beijo. Ocorria-lhe pensar em um beijo quando o que devia
fazer era usar seu aborrecimento como um escudo para proteger-se de seu atrativo masculino.
Por que tinha a sensao de que naquela histria havia muito mais coisas do que Michael estava
disposto a revelar? Que sua clera ocultava a dor que escondia em seu interior?
Papai! Senhorita Vivi! Venham, rpido! Olhem como peguei uma masiropa.
Excitada a voz da menina interrompeu a densa tenso que tinha crescido entre eles. Uma
pequena mariposa amarela revoava por cima da erva onde a colina limitava com o bosque. Amy
desceu a rede produzindo um leve sussurro e falhando na tentativa por, ao menos, trinta
centmetros.

Michael aplaudiu animadamente, sua hostilidade se dissipou como a fumaa empurrada


pelo vento.
Bravo duendezinho! Quase a caou. Volta a tent-los inclinando-se para Vivien
comentou Me atreveria a dizer que a populao de mariposas hoje corre muito pouco perigo.
Entretanto, a que estava em perigo era ela, pensou Vivien com um estremecimento que
lhe chegou at os ossos: corria o perigo de render-se ante seus veementes desejos.
Em um abrir e fechar de olhos, Michael tinha passado de um caipira para converter-se em
uma pessoa encantadora. Seu flego lhe fez ccegas na orelha e conseguiu que lhe arrepiasse o
cabelo junto nuca. Enquanto seus dedos acariciavam ociosamente suas costas, voltou a olhar
sua boca.
Vivien tentou afastar-se, mas ele a segurou firmemente.
Tenho sede de voc murmurou Desde o dia em que a beijei.
Foram dois dias respondeu ela com a respirao entrecortada . Abandonou-me
junto ao estbulo aquela manh que cavalgamos juntos. Beijou a tantas mulheres depois que j o
esqueceu?
Sorrindo sedutoramente, Michael se aproximou ainda mais dela; seu corpo quase roava
o seu conseguindo que Vivien se sentisse aturdida e um pouco tonta.
Aps isso passou uma eternidade disse ele com voz sedosa . Direi-lhe o que
gostaria de fazer neste mesmo momento.
No me interessa escut-los.
Eu gostaria de deit-la agora mesmo sobre a erva. Alguma vez fez amor enquanto o sol
esquentava sua pele?
Sem dizer uma s palavra, Vivien sacudiu a cabea.
Devo confessar que eu tampouco admitiu fazendo uma careta . Mas o faremos, o
asseguro. Quando no tivermos aos quarenta convidados de minha av vista.
Ela olhou para o lago, na borda passeavam e conversavam pessoas muito elegantes. Sem
saber como, conseguiu recuperar sua voz.
Sua vaidade o vencer, milorde. Eu no sou como suas outras mulheres. No estou
disposta a ser outra de suas conquistas.
E dizendo isto, Vivien recolheu a saia de musselina e se apressou a seguir Amy. Podia
escutar os passos do Michael, que assobiava a suas costas. Assobiava!
Como se tivesse desfrutado com suas brincadeiras e estivesse convencido de seu xito.
Quisera ela estar to segura de resistir a seus encantos.
Amy estava em p, imvel, na borda do bosque, segurando a rede firmemente entre suas
pequenas mos.
Olhe disse em um sussurro . V ela?

Vivien olhou para o bosque em sombras, sobressaltada. Sentiu que lhe faltava a
respirao. Durante um momento se sentiu confusa, pensou que a menina tinha visto um crculo
de carruagems ciganas acampados debaixo das rvores.
Mas Vivien s viu os troncos marrons e os amplos ramos das rvores, era outono e as
folhas comeavam a tingir-se de laranja e amarelo.
O que foi? perguntou.
Schhh. Amy colocou seu dedo indicador junto a seus lbios, que pareciam um casulo
de rosa. Seus olhos estavam maravilhados. Ali h um coelhinho.
Agachando-se suavemente, Vivien espiou entre a erva. A pouca distncia, um pequeno
coelho marrom mordiscava os brotos de uma rvore jovem.
Ah sussurrou Vivien . Est comendo seu almoo.
Quero apanh-los. Com a excessiva confiana de uma criana, Amy se aproximou
silenciosamente, de rvore em rvore, com a rede preparada para cair sobre sua presa.
Michael estava agachado junto a Vivien, observando sua filha com expresso indulgente,
depois olhou para Vivien. Ambos compartilhavam o amor que sentiam por sua pequena filha.
Apesar de todos seus defeitos, ele amava a sua filha. Uma vez mais, Vivien experimentou a
desconcertante atrao que sentia por ele, e um pouco mais intenso e mais profundo, algo que
ela ansiava com toda sua alma e seu corao. Com determinao, voltou a olhar a Amy, que
avanava s escondidas com uma exagerada pacincia em direo ao coelho.
Percebendo o perigo, o animal deixou de comer, seu nariz comeou a tremer e seus olhos
estavam muito atentos. Amy avanou os ltimos passos que a afastavam dele e deixou cair
subitamente rede. O pequeno animal saltou em direo aos arbustos. Com uma nova tentativa,
Amy deixou cair rede sobre seu objetivo. Nessa ocasio, caiu precisamente em cima do coelho.
ficou paralisada e em seu pcaro rosto se refletiu uma expresso de absoluto assombro.
Papai, senhorita Vivi! Cacei-o!
Claro que sim! Exclamou Vivien, apressando-se a chegar a seu lado . Que
Esperta voc .
Cuidadosamente, Michael levantou a rede para agarrar ao animal que se retorcia debaixo
dela.
uma faanha surpreendente exclamou sorridente . Quando era menino, uma vez
me levou toda uma semana poder apanhar a um esquilo.
Os olhos da Amy brilhavam de orgulho.
Posso ficar com ele, papai? Perguntou-lhe enquanto se aproximava para acariciar ao
coelho . Pode dormir em minha cama. No me incomoda que o faa.
Vivien riu.

Mas senhorita Mortimer com certeza incomodar. Alm disso, um animal selvagem
ser mais feliz vivendo ao ar livre. Como eu, pensou. "Criada sob os raios de sol e no meio do
vento..."
Eu quero que Nibbles seja feliz respondeu Amy, com o semblante srio, enquanto
acariciava a pele do coelho.
Nibbles? perguntou Michael.
Esse seu nome respondeu Amy, fazendo um firme movimento com a cabea .
Poderamos lhe fazer uma casinha para que viva ao ar livre? Por favor, papai!
uma excelente ideia respondeu Michael . Por agora, o colocaremos em uma
caixa e lhe daremos um pouco de alface. Logo, lhe construiremos uma coelheira para quando
voltarmos a casa.
OH, obrigado papai!
Rodeou-o com seus braos e esteve a ponto de lhe fazer perder o equilbrio. Rindo-se
entre dentes, Michael simulou que o coelho escapava. Amy gritou e lhe mostrou imediatamente
que o animal estava seguro, encolhido na dobra de seu brao.
Vivien experimentou uma sbita e dolorosa sensao de isolamento. Mordendo-os lbios,
olhou para o bosque silencioso. Quando retornasse com os ciganos, no voltaria a ver Amy nunca
mais. Jamais voltaria a deleitar-se com seus sorrisos nem a veria converter-se em uma mulher. E
nunca mais voltaria a ver Michael...
Pai e filha comearam a andar em direo ao lugar onde se celebrava o almoo
campestre. Agarrada mo de Michael, Amy se voltou para ela e lhe perguntou:
Senhorita Vivi, no vem?
Irei dentro de um momento. Quero passear um momento entre as rvores. Mas
perder o almoo. E arregalando seus olhos. A av disse que h bolos de morango com
creme.
Vivien lhe afastou uma mecha de cabelo acobreado que lhe caa sobre o rosto e o segurou
detrs de sua pequena orelha.
Ento deve me guardar um pedao. Voltarei logo, prometo-lhe. Michael a olhou de um
modo zombador e penetrante, mas no tentou persuadi-la. Levando o coelho em seu brao, ele e
Amy atravessaram juntos a pradaria.
Vivien os observou durante uns instantes, escutando o som das palavras cheias de
excitao da Amy, que chegavam at ela levadas pela brisa, e observando a forma em que
Michael se agachava para escut-la. Tinha que admitir que era um bom pai. Admirava que ele se
dedicasse a atender menina quando podia hav-la deixado a cargo das babs. Era-lhe curioso e
inquietante que estes aristocratas gorgos frequentemente ignorassem a seus filhos.
Logo lhe chamou a ateno uma dama que abandonou o grupo de convidados que
desfrutavam ociosamente na borda do lago. A mulher de cabelo castanho se deslizou para

Michael, balanando os quadris e segurando uma sombrinha que protegia do sol suas delicadas
feies.
Era Lady Katherine.
Quando a mulher chegou junto a Michael, Vivien experimentou um intenso calor no peito.
Ela estendeu sua mo para acariciar o coelho, sorrindo para Michael. Juntos, comearam a andar
colina acima para o lugar onde os criados colocavam sobre a mesa a comida para o almoo, sob o
atento olhar de Lady Stokeford. Ao v-los juntos, Vivien se sentiu invadida pelo fogo da clera e
tambm por outra perigosa emoo que cada vez lhe era mais familiar: o cimes.
Estava ciumenta da mulher que se movia to facilmente no mundo do Michael.
Rapidamente, Vivien lhes deu as costas e se dirigiu para o bosque, atravessando o atalho.
Malditos sejam os gorgios. O que mais lhe importava era ir visitar seus pais e ocupar-se de
satisfazer a todas suas necessidades.
Atenta para descobrir um vurma, percorreu lentamente o caminho por onde podiam ter
passado seus carroes. Ali o ar era mais fresco e Vivien tremeu ligeiramente, pondo o xale de
seda por cima dos ombros. Sentiu um estranho arrepio entre as omoplatas, como se tivesse a
sensao de que algum a estava observando. Mas quando se voltou, a nica coisa que viu foram
os movimentos naturais do bosque, o tremor das folhas balanadas pela brisa, as sombras
oscilantes que produzia a luz do sol, o voo de uma ave entre os ramos.
No cruzamento de estradas, onde o caminho se dividia em um pequeno atalho que levava
at Stokeford Abbey e uma vereda que entrava no bosque, havia uma enorme rocha de granito.
Chamou-lhe a ateno um sinal que descobriu na base da rocha, junto terra. Quando se
agachou para tocar o vurma, seu dedo se manchou de negro.
Na aparncia a marca tinha sido feita ao acaso, entretanto, algum tinha esboado
deliberadamente aquela listra com um pau carbonizado. Inspecionou-a mais atentamente e
descobriu que era uma flecha que assinalava o estreito caminho de terra.
Em um torvelinho de excitao, esforou-se por ver algo atravs das rvores. Acaso
estavam seus pais acampados perto dali? Ou era outra Kumpania? Com toda segurana, no era
nenhuma coincidncia que um grupo de ciganos se aventurasse nas terras dos Stokeford.
Logo, enquanto avanava pelo caminho, um homem apareceu detrs de uma rocha.
Ao reconhec-los ela deixou escapar um grito abafado. Conhecia muito bem aqueles
olhos carregados de fria e esse enorme bigode, aquela figura musculosa como um boi, vestida
com umas calas azul escuro e um colete vermelho, com um diklo amarelo amarrado com graa
garganta.
Janus!
Com os braos na cintura disse na lngua cigana.
De modo que aqui est, Vivien. Perguntava-me se conseguiria achar meu rastro.
Seu rastro? respondeu-lhe em seu idioma, e logo teve que engolir saliva para
desfazer-se da secura de sua garganta . Acaso meus pais esto por aqui?

Pulika chegar amanh com sua me. Um de seus cavalos perdeu uma ferradura e se
viram obrigados a deter-se.
Vivien se entristeceu. De modo que no estavam acampados atrs das rvores.
Entretanto, possivelmente sua demora fosse o melhor que tivesse podido acontecer. Se a
tivessem descoberto visitando os ciganos, Lady Stokeford se desgostaria e Vivien teria posto em
perigo sua posio.
O olhar desdenhoso do Janus percorreu seu vestido.
Parece uma gorgio. Se Reyna te visse neste preciso momento, choraria ainda mais.
Vivien sentiu uma forte tenso no estmago enquanto pensava nos olhos doces e no
sorriso clido de sua me.
Esteve chorando?
Janus assentiu friamente com a cabea.
Seu pai tambm sente sua falta. Ultimamente ri cada vez menos. J v o que causaste
com a sua obstinao.
Oh! Vivien ansiava ver seus pais, lhes fazer compreender que estava vivendo com os
gorgios pelo amor que sentia por eles, e que realmente voltaria para seu lado.
Por que est viajando com eles? perguntou-lhe . Seu kumpania tinha previsto
partir para o acampamento de inverno no leste.
De momento, viajo com seu kumpania, at que voc volte a recuperar o juzo.
No deveria lhe importar o que eu faa.
Com os olhos negros como a asa de um corvo, Janus sacudiu seu punho na sua frente.
uma descarada! minha noiva e a vi paquerar com esse nobre gorgio.
Vivien ficou tensa.
Que tolice!
Mas Janus avanou um passo para ela.
No tente me enganar. Estive observando-os detrs de uma rvore. E voc lhe permitiu
que a tocasse.
Michael tinha colocado sua mo sobre a base de sua coluna vertebral, isso tinha sido
tudo. Ningum podia saber que suas palavras tinham sido erticas, excitantes.
"Eu gostaria de deit-la agora mesmo sobre a erva. Alguma vez fez que amor enquanto o
sol esquentava sua pele?"
De maneira que chegou to baixo para me espiar! Exclamou Vivien com desprezo .
Isso me mostra que no tem honra.
Janus golpeou o amplo peito com seu punho.

Quando for seu marido, no se comportar de um modo to descarado. Ser uma


esposa obediente e respeitosa.
Desgostada, Vivien cuspiu a seus ps.
No. No me equivoquei quando decidi trocar de opinio e no me casar com voc.
Ardendo de clera, Janus avanou para ela. Vivien percebeu que estavam absolutamente
ss. Janus podia abusar dela a vontade. Assustada, virou-se
e se precipitou para o caminho que levava ao lago. Escutou-o gritar enquanto a perseguia,
mas com suas longas pernas, Vivien sempre tinha sido mais veloz que qualquer dos homens
ciganos. A respirao fazia arder os pulmes. Correu e correu at que escutou unicamente o som
de seus prprios passos, as rajadas de vento e o rugido de seu pulso nos ouvidos. Quando chegou
a borda do bosque, diminuiu o passo enquanto olhava para trs por cima de seu ombro.
O caminho estava vazio, esse boi cigano j no a perseguia. Aliviada e sem foras,
recostou-se contra o spero tronco de um carvalho, inalando ar fresco. Protegendo seus olhos da
brilhante luz do sol, olhou aos convidados que desfrutavam do almoo distncia. Em grupos de
duas e trs pessoas, os aristocrticos hspedes subiam a suave ladeira, em direo s mesas,
servidas com a pompa da prata e do cristal. Como um elegante general, Lady Stokeford indicava a
seus convidados quais eram seus assentos.
Perto dali, Michael acomodava a Amy em uma cadeira. Logo o viu virar seu olhar para o
bosque, com as mos apoiadas nos quadris, a Vivien pareceu que a olhava.
Invadiu-a um calor traioeiro e voltou a sentir um intenso desejo que ela sabia que no
devia sentir por ele. Tinha que ser leal aos ciganos, recordou-se com dureza, embora no se
animasse a visitar seus pais pelo medo de encontrar-se com Janus outra vez.

Captulo XVIII
Algo Espantoso
No dia seguinte, Michael passou boa parte da tarde percorrendo Stokeford Abbey em
busca do Vivien. A maldita cigana tinha desaparecido mais uma vez.
A chuva salpicava as janelas da longa galeria onde os monges uma vez se inclinaram sobre
seus trabalhos de copistas. Agora, naquela grande e tenebroso cmodo havia grupos de cadeiras
e espreguiadeiras e as paredes, recobertas de painis de madeira de carvalho, estavam cheias de
retratos dos descendentes dos Stokeford.
Nem sequer as duas lareiras acesas conseguiam atenuar o frio que imperava naquela
estadia.
Durante a noite o clima tinha mudado, tornando-se invernal. Tinha sido necessrio
cancelar todas as atividades ao ar livre. Confinados na casa, os convidados se entretinham
jogando bilhar, cartas e adivinhaes, at que no meio da tarde comearam a inquietar-se. Foi
ento quando os Botes de Rosa lhes comunicaram que se estava organizando uma busca ao
tesouro. Formaram-se rapidamente vrias equipes e se elaborou uma lista de objetos que
deveriam encontrar no interior da casa. Os Botes de Rosa tinham atribudo a Michael a tarefa de
ajud-las a fiscalizar o jogo. Qualquer equipe a que ele se somasse, gozaria de uma injusta
vantagem, manifestaram, devido ao fato de que ele conhecia perfeitamente a casa e tudo o que
havia nela. Com galanteria, tinha passado de grupo em grupo, oferecendo sugestes sobre onde
poderiam achar uma longa lista de objetos, tal como uma bola feita com cordas, uma cruz de
madeira, o arco de um violino e um tricomio.
Tinha enviado grupos de cinco e seis convidados em diversas direes para o
apartamento de cobertura e para os pores . Katherine tinha tentado atrai-los com paquera
para um dormitrio vazio, mas ele lhe tinha repetido com firmeza o que j lhe tinha comunicado:
que no iria para a cama com ela enquanto sua filha estivesse na casa. No era prprio dele
recusar as insinuaes de uma mulher bonita, especialmente de uma que se acomodava
perfeitamente a sua forma de ser. Mas, para seu desgosto, s podia pensar em Vivien.
Ardia de desejo por ela. No podia afastar seus pensamentos da cigana, nem de dia nem
de noite. Mas no era somente seu voluptuoso corpo o que Michael desejava.
Desfrutava ao competir em inteligncia com ela, lhe fazendo brincadeiras s por ver seus
enormes olhos castanhos cintilando de fria. Condenada fosse, precisava seduzi-la e terminar de
uma vez com essa obsesso. Depois poderia mand-la embora de sua casa.
Dedicou-se a procurar o grupo no qual Vivien jogava, mas Lorde Alfred, algo perplexo,
comunicou-lhe que ela tinha desaparecido fazia apenas dez minutos enquanto procuravam um
quarto de pennies nas dependncias dos criados. Ento tinha se dirigido equipe na qual estava
Charlotte, mas ela tampouco sabia onde podia encontr-la.
Ele recusou sua oferta de lhe ajudar a procur-la. Mas desconfiado que alarmado,
empenhou-se em procurar Vivien.

O antigo tapete persa amorteceu seus passos. Embora j tivessem passado quinze dias
sem nenhum incidente, ainda no confiava que Vivien no tivesse a inteno de roubar a sua av.
A cigana podia vestir-se como uma dama, podia haver-se feito amiga de sua filha, mas era to
mentirosa como qualquer mulher; ou possivelmente ainda mais, posto que ela tinha aprendido
suas maneiras de seus pais ciganos. Tinha falsificado com engenho aquela carta de Harriet
Althorpe ganhando um lugar na casa de sua av e agora, na sua. Tinha enganado a sua av,
conseguindo que lhe pagasse cem guinus por ms.
Mas ele no se deixaria enganar. No dia anterior, Vivien tinha desaparecido no bosque
durante quase uma hora, e ele pretendia descobrir o motivo. Hoje, a busca ao tesouro lhe
oferecia a oportunidade perfeita para perambular por sua casa.
Michael se encaminhava para uma sala de jantar traseira com a inteno de procur-la na
sala de msica quando a viu no extremo oposto da galeria. Meio oculta pelo tecido verde de seu
vestido, estava numa poltrona em um dos assentos que havia junto janela, olhando fixamente o
jardim banhado pela chuva. Quando ele se aproximou, virou a cabea bruscamente. Seus
aveludados olhos escuros estavam cheios de lgrimas.
Estava chorando. Aquela viso foi um duro golpe para ele. Rapidamente, ela baixou o
olhar, secando-as midas faces com um canto de seu xale.
Ele deveria desculpar-se e abandonar a sala. Agora que sabia que ela no tinha a inteno
de fazer nenhum dano, deveria deix-la sozinha. As mulheres que choravam eram uma praga que
devia ser evitada.
Entretanto, com um tom de voz muito mais amvel do que pretendia, disse-lhe:
Peo-lhe desculpe minha intruso. Procurei-a por todos os lados, na cozinha, no jardim
de inverno, na biblioteca...
Havia muitas pessoas entrando e saindo do jardim de inverno em busca de uma ptala
de gernio e na biblioteca, procurando um livro de salmos. Seus pequenos, e brancos dentes se
afundaram em seu lbio inferior, como se quisesse deter seu tremor.
Por que abandonou a busca ao tesouro?
Ela deu de ombros e seu xale de calor cobre se deslizou de seu corpo deixando exposta a
pele de sua garganta e de seus ombros, morena pelo sol. Para sua desiluso, seu simples vestido
de musselina verde oliva ocultava seus seios. Como teria gostado de despi-la, despoj-la
lentamente de sua roupa, saborear sua carne morna. Como desfrutaria separando suas pernas e
afundando-se nela...
No me interessava respondeu.
Michael franziu o sobrecenho, momentaneamente aturdido, antes de retomar o fio da
conversa. Embora seu srio semblante lhe indicasse que ela no apreciava sua presena, sentouse a seu lado no assento acolchoado embutido junto janela. Ela se encostou, apertando os
joelhos contra seu peito e evitando escrupulosamente qualquer contato com ele.
Algum se mostrou descorts com voc? perguntou-lhe.
S voc, senhor marqus.

Acaso sou o causador de suas lgrimas?


claro que no! afirmou ela com um tom mordaz . Voc no significa nada para
mim.
Ele duvidava. Nenhuma mulher era capaz de simular a paixo que ele tinha despertado
nela.
Ento por que est chorando? insistiu.
Deixe de me incomodar e parta.
Apertando os lbios, Vivien desviou o olhar para o jardim. A chuva tamborilava contra os
painis de vidro, formando pequenos e largos riachos que deslizavam para a terra. Quando ele
tinha entrado na galeria, ela estava olhando para o exterior; no escutou seus passos, no
percebeu sua presena at que esteve virtualmente junto a ela. Era curioso, pois normalmente
seu instinto era muito agudo.
Ele olhou com gesto preocupado atravs da janela os alagados atalhos do jardim e o
bosque que havia ao longe. Atravs das rvores, uma vereda cheia de sulcos conduzia ao lago e
ao lugar onde se fizera o almoo campestre no dia anterior. Ali era onde ela tinha desaparecido
durante muito tempo.
Por que voc se perdeu no bosque?
Vivien voltou a lhe prestar ateno: seus olhos se abriram e suas pupilas se dilataram,
durante um momento delator. Logo afundou seu queixo em seu peito e o olhou atravs de suas
espessas pestanas.
Estava dando um passeio. Acaso no uma conduta apropriada para uma mulher
gorgio?
Isso depende do que voc estivesse fazendo no bosque. Quando retornou, parecia
desanimada.
Ora! No compartilho seu gosto pela fofoca e as conversas banais. Isso tudo.
Algo deve ter acontecido l que a desgostou comentou ele encurvando os ombros
. Algo que a fez chorar, como agora. Eu gostaria de saber o que foi.
Lamento ter roubado o ltimo meio penny de um dos camponeses que vivem em suas
terras. Bem, est satisfeito agora, senhor marqus?
Seu sarcasmo s lhe demonstrou que ela desejava distrai-los de seu verdadeiro propsito.
Acaso algum dos homens tinha tentado incomod-la? Com sua herana cigana, podiam considerla como uma presa fcil. No conseguia recordar se algum dos convidados masculinos tinha
desaparecido do almoo ao mesmo tempo em que Vivien. Mas ele se encarregaria de dar uma
boa surra a qualquer homem que tivesse ousado toc-la, fosse um plebeu ou um nobre.
Se algum a esteve incomodando, exijo-lhe que me diga.
Parta repetiu ela . Voc o nico que est me incomodando.

Voc est ocultando algo. Michael se inclinou para frente, olhando-a fixamente.
Me diga, Vivien, voc se encontrou com um homem no bosque?
Ela no respondeu nada. Insistiu obstinadamente a olhar atravs da janela, enquanto seus
dedos se esticavam entre as dobras de sua saia.
Ento, no me deixa outra escolha anunciou . De agora em diante,
acompanharei a aonde quer que v, no poder aventurar-se por nenhum lugar sem minha
presena.
Encarregar-me-ei de vigi-la.
Como se a houvesse tocado com uma barra de ferro ao vermelho vivo, Vivien se ergueu
em seu assento. Seus olhos brilhavam de indignao.
Dosta exclamou, golpeando sua mo contra uma almofada . J suficiente. Para
que deixe de uma vez por todas de se meter em meus assuntos, dir-lhe-ei o que est ocupando
minha mente. Sinto falta dos meus pais.
Seus pais?
Sim! No os vi durante semanas. Entrei no bosque para poder estar sozinha e pensar
neles. De modo que pode partir com suas malditas suspeitas e me deixar em paz!
As lgrimas chegaram novamente a seus olhos. Seu lbio inferior tremia, igual acontecia
com Amy quando estava triste. Encolhendo-se novamente, Vivien escondeu seu rosto entre os
joelhos, seus ombros sacudiam enquanto chorava silenciosamente.
Ficou sentado sem mover-se. Nunca teria podido imaginar que ela podia estar angustiada
por algo to inocente como a saudade de sua famlia. No tinha dedicado nenhum s de seus
pensamentos a considerar o que ela podia sentir. O n apertado que havia em seu interior se
afrouxou, jogando o a deriva em um perigoso oceano de ternura.
Embora sua mente lhe indicasse que o sensato era partir, apoiou-lhe a mo nas costas,
tratando de conter o profundo tremor de seus soluos. No muito seguro de como podia consolla, esfregou-lhe suavemente as costas entre as omoplatas.
Me fale deles lhe pediu com brusquido. Que tipo de pessoas so?
Antes de poder falar, ela respirou vrias vezes entrecortadamente.
Minha me, Reyna... pura bondade, amabilidade e doura. Meu pai, Pulika...
transborda de histrias de amor e de risadas. Ou ao menos assim era antes que eu me fosse.
Vivien levantou a cabea para olh-los com os olhos frgeis e tristes, sob a depressiva luz cinza
que entrava atravs da janela. Temo acrescentou com uma voz trmula , que no gostaram
que aceitasse o dinheiro dos Botes de Rosa.
Ele enrugou as sobrancelhas. De maneira que seus pais se opunham a seu engano. Tinha
atuado completamente por sua conta? Ou com a ajuda de seu pretendente, Janus?
No sabia o que pensar, exceto que no podia tolerar v-la to desventurada. Levando
sua mo para sua face, enxugou-lhe as lgrimas com seu polegar. Muito em breve os ver
outra vez. E eles a perdoaro.

Com a inteno de consol-la do nico modo que conhecia, atraiu-a para ele e a envolveu
com seus braos. No deveria aproveitar-se dela nesse estado to vulnervel.
Embora, para falar a verdade, no lhe importava se isso era um pecado mortal.
Dessa vez, ela no resistiu. Aceitou seu abrao com um grito desesperado e inarticulado.
Seus braos rodearam o pescoo do Michael, seus dedos se afundaram entre seus cabelos e seus
seios se apoiaram contra seu peito. A fora da paixo anulou o resto do mundo, ele s pensava
em Vivien... s em Vivien.
Suas bocas se juntaram em um beijo tormentoso que pareceu interminvel, um beijo to
profundo que o afogava, fazendo-o tremer com uma urgncia que nunca tinha conhecido. Seu
aroma, seu sabor, sua suavidade, alimentavam a besta que habitava nele. Tocou todo seu corpo:
seu rosto, seu peito e sua cintura. Colocou suas mos por debaixo de seu vestido, acariciando
suas esbeltas pernas alm das ligas que seguravam suas meias de seda.
Quando a tocou, Vivien gritou e ele temeu que resistisse. Mas ela abriu suas coxas em um
doce convite, afundando seu rosto em sua gravata-borboleta. rendeu-se to rapidamente que ele
sentiu que enlouquecia de prazer. O corpo de Vivien estava quente e sedoso, preparado para
receb-los. Por Deus, lhe daria um prazer to intenso que jamais voltaria a recus-los.
Ignorando a incontida excitao que o invadia, Michael utilizou toda sua experincia para
acarici-la at que ela se arqueou e gemeu de prazer, segurando-se a ele. Ela estava acesa de
desejo, ofegante. Ele percebeu a crescente paixo que a dominava. Escutou sua respirao
entrecortada e o prolongado e penetrante gemido que pressagiava seu clmax.
Suas feies se iluminaram com aturdido assombro e ela se desabou sobre seu corpo
murmurando algo em sua lngua cigana. Ele beijou seu queixo e sua garganta, seus doces olhos
ainda nublados pelo ardor da paixo. Seu arrebatamento, aumentou seu desejo at limites
inimaginveis, e seria capaz de possui-la ali mesmo, naquele banco junto janela, se no se
deixasse levar pela sensatez.
Os convidados perambulavam por toda a casa. Em qualquer momento, qualquer dos que
participavam da busca do tesouro podia entrar ali atrs de alguma condenada ninharia. No
queria que ningum interrompesse seu gozo. Tampouco permitiria que ningum visse a Vivien
nesse glorioso estado de prazer carnal.
Seu cabelo estava alvoroado, as mechas negras caam sobre seu rosto e ao redor de seu
pescoo. Sua boca estava avermelhada por seus beijos. Parecia uma mulher completamente
satisfeita. Ele ansiava v-la gozar novamente entre seus braos, mas a prxima vez a penetraria,
compartilhando seu xtase.
Levantou-a, afastando a de seu colo, e recolheu o xale que deslizara at o cho,
colocando-lhe sobre os ombros. Ela se recostou contra seu corpo, esfregando sua face contra seu
ombro, como uma pequena gata desejosa de afeto. Transtornado por seu encanto, beijou-a mais
uma vez, lenta e profundamente.
Desejo, disse-se enquanto a conduzia atravs da porta detendo-se para lhe pedir outro
beijo. O que sentia pela cigana era puro desejo. Seu sangue se agitava, completamente fora de
controle, porque ela o tinha recusado, zombara dele durante semanas. At agora.

Estavam junto ao arco de entrada da porta quando o som de vozes se infiltrou no estado
de febril excitao que o dominava. Rapidamente, obrigou-a a voltar para a galeria e a segurou
junto a seu corpo para que no pudessem v-los do corredor. Colocou um de seus dedos sobre
seus lbios e logo a beijou outra vez.
As risadas e o falatrio se desvaneceram quando, por fim, pde afastar sua boca da dela.
S ento a conduziu atravs da entrada, que agora estava vazia.
Aonde vamos? perguntou ela um pouco entorpecida. A meu quarto.
Seu rosto sonolento revelou que tinha se dado conta do que estava acontecendo.
A... Sua cama?
Assim respondeu Michael atormentado pelo convencimento de que s ela podia
transport-los ao paraso . Dar-lhe-ei mais prazer. Simplesmente me deixe am-la, Vivien.
Ela arregalou os olhos com uma expresso de assombro.
Poderia me amar de verdade, Michael?
Vivien tinha interpretado literalmente o que lhe havia dito e isso o desconcertou. No
podia imaginar que ela pudesse confundir suas intenes.
Venha comigo, por favor insistiu ele sem lhe importar o fato de que ela o tivesse
obrigado a rogar. Amarei-a tal como o fiz h uns momentos. Farei o
uma e outra vez at que ambos estejamos satisfeitos.
Abruptamente, Vivien se afastou dele.
No respondeu com a voz entrecortada . Maldito seja, Michael. No sou como
suas amantes. Jamais serei sua prostituta.
Vivien...
Ele tentou det-la, mas ela partiu correndo pelo corredor, deixando-o com seu xale nas
mos e uma tensa sensao de frustrao em suas entranhas. Desejoso de liberar-se daquela
tenso que o fazia ferver o sangue, Michael correu atrs dela. Mas com a mesma rapidez se
deteve. No podia, nem devia, forar uma mulher contra sua vontade.
Amaldioando, descarregou um murro com uma fria cega, jogando no cho de pedra um
grupo de estatuetas que havia em uma mesa lateral. A porcelana se fez em pedacinhos com
grande estrondo e os pedaos saram despedidos em todas as direes.
Apoiou sua fronte contra a parede fria e respirou profundamente. Os batimentos do
corao de seu corao diminuram gradualmente seu ritmo e sua paixo insatisfeita comeou a
aplacar-se. Ento conseguiu pensar com um pouco de coerncia.
Condenada cigana! Tinha desfrutado de seu arrebatamento e o tinha abandonado a sua
sorte para faz-los sofrer. Seu aroma, seu sabor e seu toque, o perseguiam. Igual lembrana de
suas lgrimas.
Vivien estava preocupada com seus pais. Apesar de sua raiva, no podia se separar de sua
mente seu rosto triste. No gostava de pensar que ela era vulnervel, entretanto, quanto mais a

conhecia, menos a compreendia. Como podia uma mulher que era capaz de experimentar
profundas e genunas emoes, mentir e roubar? Como podia ele, que sabia muito bem que no
se podia confiar em uma mulher, permitir que uma cigana adivinha o cativasse com seus
encantos? Inclusive nesse momento, ardia de desejos de abra-la, falar com ela e conhecer
todos seus segredos.
Por todos os cus! exclamou algum a suas costas.
Michael abriu os olhos imediatamente. Virou-se e um pedao de porcelana rangeu
debaixo de seus sapatos. Para seu desgosto, Lady Charlotte estava em p no ltimo degrau, com
uma de suas mos enluvadas apoiadas sobre o corrimo da escada. Levantando as sobrancelhas
em sinal de assombro, olhou-o fixamente para logo fixar-se nos fragmentos de porcelana que
estavam esparramados sobre o cho.
O que aconteceu aqui? perguntou, seus ansiosos olhos verdes o estudaram
atentamente . Voc est bem?
Tropecei com a mesa, isso tudo.
Mas... H uns momentos escutei que algum erguia a voz. Estava discutindo com
algum?
No disse de um modo cortante . Os convidados esto perambulando por toda a
casa. Deve ter escutado a algum deles.
Ento de quem esse xale?
Olhando para baixo, sentiu-se um completo idiota ao perceber que ainda tinha entre suas
mos o xale de seda cobre de Vivien.
No sei respondeu, tratando de achar uma explicao . Acabo de ach-los no
cho.
Charlotte se aproximou dele, tomando cuidado de se esquivar dos afiados fragmentos de
porcelana, para examinar aquele xale com franjas. Logo, enrugando o sobrecenho, olhou-o com
desconfiana.
de Vivien. Encontrou-a finalmente?
No respondeu Michael, lhe arrancando o xale das mos . Mas me encarregarei de
devolver-lhe Se me desculpar, devo chamar um criado para que se ocupe de recolher tudo isto.
Espere! Charlotte o pegou pela manga de sua jaqueta . Vim busc-los, Michael.
Aconteceu algo. Algo espantoso.
O que aconteceu agora? perguntou, recordando que quando Charlotte era uma
menina o assediada constantemente, perseguia a ele e a Brandon em qualquer aventura que
empreendessem, sempre se intrometendo aonde ningum a chamava . Algum ganhou a busca
ao tesouro?
Isso no tem nada que ver com esse jogo tolo. inclinou-se para ele com os olhos
iluminados por certa excitao mas tambm com alarme enquanto seus seios se apoiavam

ligeiramente sobre seu brao. Ver, enquanto estvamos todos entretidos com jogo, algum
roubou a um de seus convidados. Temo que h um ladro entre ns.
Vivien correu cegamente atravs do labirinto de corredores. Estava ansiosa por escapar
do confinamento da casa e da espantosa realidade de seus atos. Uma vez mais, tinha permitido
que Michael tomasse uma liberdade que s correspondia a um marido.
Mas desta vez tinha sido muito pior. Ele no tinha tido necessidade de for-la contra sua
vontade. Desta vez, ela se tinha se entregado a ele, com um mero gemido, permitindo que lhe
levantasse a saia e a acariciasse intimamente.
Apesar de sua vergonha, estremeceu-se outra vez. Oh! No era de estranhar que esses
jogos estivessem proibidos, agora conhecia a glria deslumbrante de suas carcias, e ansiava sentilas outra vez. Desejava com tanta intensidade deitar-se com o Michael que tinha tido que escapar
de sua prpria e tola fraqueza.
Teve a inteno de sair ao exterior e passear sob a chuva para esclarecer sua mente e
para recuperar sua fora de vontade. Mas todos os corredores pareciam iguais sombrios e
alongados, repletos de pessoas. A busca ao tesouro tinha terminado. Certamente todos estariam
reunidos no salo para decidir quem tinha sido o ganhador.
Que irreal parecia tudo aquilo comparado com o esplendor que tinha encontrado nos
braos do Michael. Que frvolo, se o comparava com o anseio que palpitava em seu peito.
Que Deus a ajudasse! Um momento mais e teria permitido que ele desabotoasse as calas
e a possusse.
Irremediavelmente perdida e um pouco angustiada, virou em uma das curvas do corredor
para tropear com algum. Lady Katherine Westbrook. A amante de Michael.
Cambaleando para trs, aquela elegante mulher, um pouco mais velha que Vivien, apoiouse na parede recoberta de painis de madeira para recuperar o equilbrio.
Que demnios... exclamou . Senhorita Thorne?
Peo-lhe me desculpe exclamou Vivien, ofegando . No a vi.
Por que tem tanta pressa? Ocorre-lhe algo?
No, nada, de verdade. Eu... Simplesmente estava procurando uma porta para sair ao
jardim.
No seja ridcula disse, olhando-a de cima abaixo . No pode ter a inteno de sair
com esta tormenta.
Rodeada por uma nuvem de perfume de rosas, Lady Katherine pegou Vivien pelo brao e
a acompanhou pelo corredor at uma janela com forma de arco, sobre a que jorrava a chuva.
Uma vez ali, obrigou Vivien a sentar-se em uma slida cadeira medieval que havia junto parede.
Agora lhe disse com determinao , respire profundamente vrias vezes para
acalmar-se.

Sem saber que outra coisa podia fazer, Vivien obedeceu, inalando o ar fresco. No
compreendia por que motivo Lady Katherine se mostrava to amvel com ela. A mulher era uma
esnobe egocntrica que at esse momento nem sequer se dignara a falar com uma cigana. Pior
ainda, era a prima da Duquesa de Covington, cujo marido colocava armadilhas para deixar
entrevados inocentes viajantes.
Vivien sabia que devia jogar o mal olhado naquela mulher, mas se sentia muito fraca e
confusa para poder fazer algo mais que contemplar sua refinada beleza.
Era to pequena e delicada, uma deusa envolta em uma seda dourada, com fitas
engenhosamente entretecidas entre seu cabelo loiro.
Com seus olhos azuis encerrados, Lady Katherine observava a Vivien.
Bom, agora voc me contar o que que a fez correr to atropeladamente.
Nada.
Muito bem, ento possivelmente deseje me responder outra pergunta. Estou
procurando Michael. Viu-o?
No!
Esteve com ele, no ?
Vivien baixou o olhar, e foi ento que percebeu que seu vestido estava completamente
enrugado e seu cabelo caa desordenadamente sobre suas costas. Sentia os lbios inchados por
seus beijos. Envergonhada, ruborizou-se. Com toda segurana, os olhos perspicazes de Lady
Katherine eram capazes de ver tudo aquilo.
Provavelmente, j tinha adivinhado o que eles tinham estado fazendo.
Que se inteire, pensou Vivien, deixando fluir a raiva desse caos de emoes que a
dominava. Ningum devia saber que se envergonhava de seus atos. E menos ainda, esta rameira
que queria a Michael s para ela. Levantando seu queixo, olhou-a e disse:
Possivelmente.
Fria e serena como sempre, Lady Katherine no revelou nenhuma reao.
Minha querida, voc no o par adequado para um patife como ele. Segundo o que
acredito voc virgem.
A ningum importa isso, exceto a Michael.
Lady Katherine apertou os lbios.
Na realidade, acredito que minha obrigao lhe advertir algo. Ele no se casar com
voc. Os homens como ele vivem s para o prazer. O nico que lhe interessa deitar-se com
voc.
Sua franqueza a feriu, mas Vivien se negou a reconhec-los.
Voc no fala movida pelo sentido do dever, milady. A verdade que tem medo de que
Michael me prefira.

Por um instante, Lady Katherine ficou paralisada, suas leitosas feies se tencionaram
como se levasse uma mscara. Logo, inclinou sua cabea e disse:
Muito bem, senhorita Thorne. Possivelmente voc seja mais esperta do que tinha
imaginado. Tenha em conta que voc uma plebeia criada pelos ciganos. Quando Michael deseje
casar-se, me pedir isso, e no a voc.
Nesse caso, o aceite e parta.
Isso precisamente o que pretendo fazer. Com afetada dignidade, comeou a virarse, mas, de repente, voltou-se para olh-la . A propsito, no voc estaria rondando pelos
corredores do primeiro andar esta tarde, no ?
No. Estava... Ocupada em outro lugar.
A ligeira tenso de seus finos dedos foi a nica indicao de que Lady Katherine tinha
compreendido a mensagem. Laconicamente, continuou:
Roubaram-me um anel de diamantes de meus aposentos. Percebi que faltava quando
subi para trocar de roupa para o jantar. Vivien ficou em p.
Possivelmente no se lembre de onde o deixou.
Isso no muito provvel. Vi o anel esta mesma manh em meu joalheiro
atravessando-a com o olhar, continuou . Era um presente de meu finado marido. Com a ajuda
de Lorde Stokeford, assegurar-me-ei que encontrem e castiguem ao ladro. Com essa mordaz
afirmao, afastou-se precipitadamente pelo corredor.
Vivien a olhou com frieza at que a distinta dama gorgio desapareceu atrs de uma curva
do corredor. A chuva tocava uma solitria melodia sobre a janela. Indignada e, ao mesmo tempo,
alarmada, estremeceu-se pelas possveis consequncias do que Lady Katherine acabava de lhe
contar.
Era evidente que ela pensava que Vivien era a ladra.

Captulo XIX
Encontro com um espio
No confio nessa mulher resmungou Lady Faversham enquanto repartia as cartas para
outra volta de whist, os bruscos movimentos de seus dedos ossudos revelavam seu
aborrecimento . Deve ter deixado o anel em algum lugar. Como se atreve a insinuar que Vivien
uma ladra.
Lady Stokeford se aproximou dela com o propsito de que o resto dos convidados que
estavam no salo, no pudessem escut-la.
Nada me agradaria mais que expuls-la desta casa, mas Michael muito cabea oca
para considerar essa ideia.
Juro que essa descarada o esteve adulando toda a noite sussurrou Lady Enid . Do
que estaro falando?
Enquanto os Botes de Rosa se dedicavam a olhar ao casal, Vivien no afastou sua vista
das cartas. Podia escutar as vozes e as risadas dos nobres convidados que, depois do jantar,
reuniram-se no imponente salo com suas arcadas gticas e suas cadeiras com franjas douradas.
Desde que no dia anterior tinha desaparecido o anel de diamantes de Lady Katherine, Vivien tinha
tido que suportar os olhares suspeitosos dos aristocratas. Tinha-os observado murmurando
embora, ao menos, estes lordes e damas gorgios no a tinham acusado diretamente. Vivien sabia
que isso se devia ao respeito que lhes mereciam os Botes de Rosa. Por essa razo, tinha decidido
dominar sua clera e fazer que Lady Stokeford se sentisse orgulhosa. Por nenhuma razo
permitiria que estes esnobes a expulsassem daquela casa antes de concluir os dois meses que
tinham acordado.
Olhem como se comporta a vista de todo o mundo comentou Lady Faversham em
voz baixa . Caramba, vergonhoso.
escandaloso, isso o que murmurou entre dentes Lady Enid . No estranho ter
escutado tantas fofocas relacionadas a essa mulher.
Lady Stokeford deixou escapar um suspiro.
evidente que devo ter uma nova conversa com meu neto. Farei o mais tarde e em
privado.
Desta vez, Vivien no pde resistir a olhar s escondidas ao casal. Estavam sentados em
uma espreguiadeira no extremo mais distante do salo. Michael estava arrebatadoramente
atraente com sua jaqueta azul escura e suas calas creme. E Lady Katherine, primorosa como uma
princesa, com seu cabelo to loiro e seu vaporoso vestido azul plido. Sua mo descansava sobre
o joelho de Michael e paquerava com ele com uma graa e uma soltura que Vivien nunca poderia
dominar.
Com uma serenidade digna de uma dama. Vivien recolheu suas cartas. Entretanto, em seu
interior sentia uma fria selvagem que a urgia a cruzar o salo e afastar aquela chohivani feiticeira
de Michael. Por ser um homem proibido, Vivien o desejava todo para ela. Queria experimentar

novamente o prazer de sentir sua boca sobre seus lbios e a carcia de suas mos excitando-a at
alcanar um estado vergonhosamente glorioso. Uma e outra vez, tinha recordado seu
arrebatamento, a deslumbrante sensao de lhe pertencer em corpo e alma.
Essa paixo que sentia por ele era constrangedora. Estremecia s de pensar quanto se
horrorizariam seu pai e sua me se conhecessem as liberdades que lhe tinha permitido. E tambm
os Botes de Rosa. Considerava-se que a conduta de Lady Katherine era escandalosa, o que
pensariam do que ela tinha feito? O que diriam se soubessem quanto desejava deitar-se com
Michael?
Nesse momento, Michael a olhou e o fogo que havia em seu corao a abrasou com maior
intensidade. Ele a observou com interesse, estudando-a atentamente, como se quisesse ler seus
perversos pensamentos.
Ou possivelmente porque tambm ele pensava que era uma ladra.
Embora sentisse que ruborizava e que seu pulso se acelerava, Vivien se negou a desviar o
olhar. Enfrentou seu penetrante olhar at que Lady Katherine puxou a manga de sua jaqueta,
conseguindo que ele voltasse seus olhos para ela.
Vivien voltou a prestar ateno ao jogo de cartas. Felizmente, os Botes de Rosa no a
estavam olhando, elas se olhavam mutuamente nessa peculiar e silenciosa comunicao que
frequentemente compartilhavam.
As velas acesas nos quatro cantos da mesa lanavam um resplendor dourado sobre seus
enrugados rostos. Lady Stokeford franzia suas delicadas e brancas sobrancelhas, as feies srias
de Lady Faversham pareciam to ameaadoras como uma nuvem de tormenta e, inclusive, o
rosto anglico de Lady Enid tinha um gesto de preocupao sob seu turbante avermelhado.
Com um rudo seco, Lady Faversham colocou a ltima carta de barriga para cima no
centro da mesa.
Ouro disse com azedume, observando o retngulo de carto com suas oito marcas
vermelhas . Que apropriado!
E falando em ouro comentou Lady Stokeford, separando suas treze cartas at
formar um perfeito leque , estive me perguntando quem poder ser nosso ladro.
O mais provvel que seja a criada de Lady Katherine sussurrou Lady Enid No se
pode confiar nas francesas.
No respondeu Lady Stokeford, sacudindo a cabea . Colette uma moa muito
doce e me nego a acreditar que seja a culpada. Lady Faversham enrugou um pouco mais o
sobrecenho.
Deveria ter me permitido que a interrogasse, Lucy. s vezes voc confia muito.
Michael e eu tambm estivemos ali comentou Vivien, inclinando-se sobre a mesa
para acariciar a magra mo de Lady Stokeford, em uma franca tentativa de lhe dar seu apoio .
As trs interrogamos a todos os criados. Estou certa de que nenhum deles roubou o anel de Lady
Katherine.

Mas Michael estaria de acordo com ela? Essa tarde se mostrou evasivo, com o rosto
imperturbvel. Vivien sempre se considerara capaz de descobrir os pensamentos dos gorgios,
para poder dizer a boa sorte, tinha estudado um bom nmero de gestos que lhe permitiam
adivinhar as emoes e opinies de uma pessoa. Entretanto, Michael era o nico homem cuja
mente era incapaz de ler.
Como pode estar to segura? pergunto-lhe receosa Lady Enid.
Alguns dos criados pareciam nervosos disse Vivien , mas nenhum deles evitou o
olhar em sinal de culpa. Tampouco vacilaram ao explicar onde estavam durante a busca ao
tesouro.
Ento o que eu tinha sugerido: Lady Katherine no se lembra onde deixou seu anel
afirmou Lady Faversham, pondo sobre a mesa uma carta. Possivelmente deslizou de sua
penteadeira.
Lady Enid pareceu animar-se.
Isso aconteceu comigo em uma ocasio, quando meus brincos favoritos de esmeraldas
caram atrs da escrivaninha da biblioteca, enquanto Howard e eu estvamos...
Olhando timidamente para Vivien, riu com nervosismo. Bom, isso no tem nenhuma
importncia.
Distrada, Vivien ps uma dama sobre a mesa.
Colette jura que ela guardou o anel com chave no joalheiro de Lady Katherine.
E quem guarda a chave? perguntou Lady Faversham.
Guarda a Lady Katherine em sua mesinha de noite respondeu Lady Stokeford .
Ela insiste em que estava ali durante a busca do tesouro.
Moa descuidada disse Lady Faversham soprando com impacincia. Percorrendo o
salo com o olhar, desceu a voz para dizer: duvidei muito antes de lhes dizer isto, mas... No
acham que pode ter sido algum dos convidados que roubou o anel? Algum que sabia que todo
mundo acusaria Vivien?
Vivien titubeou um momento antes de recolher a mo ganhadora. A condessa tinha
pronunciado a suspeita que se ocultava no fundo de sua mente. Algum que pretendia faz-la
passar por uma ladra com o fim de desprestigiar e humilh-la, inclusive possivelmente de envi-la
a priso.
Mas quem? Sussurrou Lady Enid, impressionada e intrigada ao mesmo tempo .
Quem poderia ser capaz de um ato to vil?
Descobriremos manifestou Lady Stokeford, sua voz soava suave e, entretanto, firme
. Aproximem-se, senhoras. Devemos fazer uma lista dos suspeitos.
Com as cartas na mo, os Botes de Rosa se inclinaram sobre a mesa, levantando
ocasionalmente o olhar para examinar a aquele grupo de aristocratas. As risadas e o bate-papo se
misturavam com o crepitar do tronco que ardia na lareira. Os criados se moviam pela enorme
estadia, oferecendo vinho e licores.

Sir George Rampling murmurou Lady Enid . Est contrariado porque Vivien foi
suficientemente esperta para recusar seu pedido de mo.
Lorde Alfred Yarborough disse Lady Stokeford . um verdadeiro dissimulado.
O Visconde Beldon pronunciou Lady Faversham . Embora seu av fosse um
comerciante, ele se sente superior Vivien.
Preciptadamente, Vivien percorreu o salo com o olhar. Sir George e Lorde Alfred
jogavam cartas com outros dois cavalheiros que a tinham cortejado durante os ltimos dias,
presumivelmente atrados pelos rumores de seu substancioso dote. Depois, fixou-se na mesa que
Charlotte e o vigrio compartilhavam com o Visconde Beldon, o homem com rosto de raposa, que
arrumava seu pequeno bigode com seu indicador e seu polegar. Frente a ele, a Duquesa do
Covington, com a boca apertada, olhava suas cartas por cima de seu altivo nariz.
Sentindo que a envolvia uma onda de ira, Vivien desejou poder acusar duquesa. Nesse
preciso momento, Lady Katherine e Michael se levantaram da espreguiadeira. Quando ele fez
um movimento para afastar-se, ela o pegou pelo brao e lhe dirigiu umas breves palavras, to
perto dele que seus seios roaram seu peito.
Depois, o grande canalha a acompanhou ao pianoforte.
Antes de sentar-se frente ao instrumento musical, Lady Katherine olhou diretamente para
Vivien, suas feies aristocrticas revelaram um gesto de triunfo. Arrumou as saias e comeou a
tocar uma cadenciosa melodia com assombrosa facilidade. Enquanto o fazia, conversava com
Michael, que se tinha apoiado sobre o pianoforte e passava as pginas da partitura para ela.
Esse olhar de vitria fez que Vivien ardesse como um carvo aceso. Lady Katherine estava
decidida a conservar Michael. Tinha olhado para Vivien como se se tratasse de uma rival que
devia vencer...
As cartas deslizaram de seus dedos gelados. Embora estivesse sentada perto da lareira,
sentia um frio intenso em todo seu corpo. Interrompendo os Botes de Rosa, sugeriu em um dbil
sussurro: Possivelmente ningum roubou o anel.
O que diz? Perguntou-lhe Lady Faversham . Acaso sabe onde o perdeu Katherine?
No respondeu com a boca seca, olhando a cada uma das damas . Acredito que
ela escondeu o anel. Logo anunciou o roubo com a esperana de que me expulsassem desta casa.
No me surpreenderia que ela e sua prima tivessem planejado tudo isto.
Meu deus! Exclamou com a voz entrecortada Lady Enid . No tnhamos pensado
nessa possibilidade.
endemoniadamente esperta manifestou com gravidade Lady Faversham.
Isso precisamente o que essa intrigante do Katherine seria capaz de fazer afirmou
Lady Stokeford, entreabrindo os olhos . Devo alertar imediatamente Michael.
Ainda no, milady. No lhe acreditar sem ter provas. Dominada uma vez mais por
uma intensa clera, Vivien afastou sua cadeira da primeira mesa, irei a seu quarto e acharei o
anel. Fariam o favor de me acompanhar e me indicar quais so seus aposentos?

Pacincia disse Lady Stokeford em um suave sussurro. Ficando em p rodeou a


mesa, e pegando Vivien pelo brao acrescentou em voz baixa . Sorri, minha querida.
Todos esto nos olhando. Sossegaremos os rumores antes que cheguemos ao corredor
onde no h tantos ouvidos atentos.
Vivien simulou um amvel sorriso. Embora estivesse ansiosa por sair do salo, obrigou-se
a caminhar lentamente, seguindo o ritmo dos graciosos passos de Lady Stokeford, enquanto os
outros dois Botes de Rosa as seguiam a pouca distncia.
Ela olhou brevemente para Michael e descobriu que a observava concentrado enquanto
abandonava o salo, embora no fizesse nenhum esforo de abandonar a sua amada.
Quase no lhe tinha falado em todo o dia, nem sequer quando tinham interrogado aos
criados. Agora, a intensidade de seu olhar fez que a Vivien se pusesse a carne de galinha. Contra
sua vontade, sentiu que algo se abrandava em seu interior, um desejo que no deveria sentir por
esse homem gorgio que nunca a tinha considerado mais que como uma mentirosa e uma
vagabunda vigarista.
Os Botes de Rosa se detiveram um instante para trocar cumprimentos com Lady
Charlotte, Visconde Blendon, adulador vigrio e a Duquesa de Covington que, rapidamente
dominou a conversa. A duquesa levava seu cabelo castanho primorosamente penteado, tinha
uma grosa papada e um nariz pequeno que tremia como a de Nibbles, o coelho. Sua mo
acariciava o leque que tinha sobre seu colo. Deliberadamente, ignorou Vivien, dirigindo-se
unicamente s velhas damas.
Charlotte, olhando para Vivien, revirou seus olhos e simulou um bocejo detrs de sua mo
enluvada. Mas Vivien s lhe lanou um breve olhar. Fervia de ressentimento pela duquesa. Quem
era esta dama gorgio para consider-la uma camponesa indigna de sua ateno? Pior ainda,
tratava-a como se fosse uma delinquente quando o mais provvel era que ela e sua prima
tivessem tramado todo esse assunto para conseguir que todos acusassem Vivien de ser uma
ladra.
Incapaz de conter-se, Vivien avanou um passo para atrair a ateno da duquesa.
Que colar to magnfico, Sua Excelncia.
Com excessiva pressa, a duquesa levou uma mo para as esplndidas gemas que tinha
junto a sua garganta.
So uma joia de famlia, sempre pertenceram aos Covington.
Essas esmeraldas e esses diamantes devem valer uma fortuna comentou Vivien,
deixando em evidncia que algum mais podia participar tambm nesse jogo do roubo . Deve
tomar cuidado em guard-las em segurana do contrrio podem cair em mos de nosso ladro.
Uma grande gentileza de sua parte, minha querida moa afirmou Lady Stokeford,
seus olhos de cor azul cu brilhavam de aprovao . Em realidade, todos devemos estar muito
atentos.
Os olhos plidos da duquesa se tornaram glaciais.

Deveria ter chamado s autoridades, Lucy. Jamais estive em alguma festa em que um
vicioso ladro espreitasse aos convidados.
Est exagerando, Hillary comentou resolutamente Lady Faversham . No me cabe
dvida de que o anel de sua prima aparecer muito em breve.
Desejaria saber o que se fez para encontr-los.
Pode estar segura de que tenho tudo sob controle respondeu Lady Stokeford com
toda serenidade . E agora, peo-lhes que nos desculpem.
Vivien e os Botes de Rosa atravessaram o arco de entrada deixando atrs o murmrio da
conversa e a msica vivaz do pianoforte. Ela olhou uma vez mais para Michael e viu que a
observava enquanto abandonava o salo. Junto porta de entrada do vestbulo havia um criado
atendendo suas obrigaes, de modo que se dirigiram para a direo oposta.
Cus murmurou Lady Enid , acredito que Vivien conseguiu provocar duquesa, tal
como o merecia.
Mas no acredito que seja a forma adequada para conquistar sua aprovao
expressou Lady Faversham com suas mos apoiadas sobre o punho de sua bengala . No
obstante, seus olhos cinza cintilaram e no parecia terrivelmente desgostada.
Se sentir ainda mais ofendida quando acharmos o anel de Katherine e demonstremos
que sua histria era uma fraude declarou Lady Stokeford . Vicioso ladro!
No vamos ao primeiro andar? perguntou Vivien enquanto passavam diante da
majestosa escada principal em forma de caracol.
Ns subiremos pela escada de trs disse amavelmente Lady Stokeford . Mas voc,
Vivien, deve retornar ao salo.
No! Vivien virou sobre seus calcanhares para ficar frente a frente com os Botes de
Rosa naquele corredor deserto . minha honra que est em jogo. E sou eu quem deve achar
esse anel.
Lady Stokeford lhe deu umas palmadas na mo.
Temo que no, minha querida. Pense que se a descobrissem no dormitrio dessa
mulher, revolvendo suas posses, seria uma prova completamente condenatria.
Se encontrasse o anel, todo mundo a chamaria de ladra no mesmo momento em que
aparecesse com a joia na mo.
De qualquer forma, muito provvel que a criada esteja ali acrescentou Lady
Faversham . Ns podemos conseguir que Colette parta com a desculpa de algum recado,
entretanto, sua presena seria suspeita.
V para junto de minha neta -lhe sugeriu Lady Enid . Voc e Charlotte podem se
dedicar a escolher os disfarces para o baile de mscaras. Como sabe, s faltam dois dias.
Uma ideia excelente manifestou Lady Stokeford . Agora vamos, Botes de Rosa. O
tempo essencial.

As trs velhas damas se apressaram a atravessar o corredor, murmurando entre elas.


Vivien ficou em p no mesmo lugar onde se encontrava at que elas desaparecessem
atrs de uma curva do corredor. Podia compreender sua preocupao. Era mais sensato que elas
procurassem o anel. Entretanto, no gostava da ideia de ter que esperar. Sentia-se inquieta e se
dedicou a caminhar de um lado a outro, enquanto seus passos retumbavam no corredor deserto.
Considerou a ideia de voltar para o salo para encontrar-se com Charlotte, que se sentiria
feliz de ter uma desculpa para abandonar a partida de cartas. Mas isso significaria ter que ver
novamente Michael. J era suficiente ter que escutar as fracas notas do pianoforte e saber que
ele estava ainda junto a Lady Katherine, adulando-a servilmente. Indignada, Vivien sentiu a
necessidade de escapar do confinamento daquelas paredes gorgio entre as quais abundavam as
intrigas e os cimes.
Aventurou-se em uma sala em penumbras e achou uma porta que dava ao grande terrao
de onde se descia ao jardim.
O ar noturno, tipicamente outonal, era bastante fresco e Vivien esfregou os braos; sentiu
falta de seu xale, mas no sentiu vontade de voltar para casa para busc-los.
Comeou a descer os degraus de pedra em direo ao jardim em sombras, se detendo
unicamente para tirar os sapatos e mover os dedos de seus ps com toda liberdade.
Embora a terra estivesse fria e mida devido chuva do dia anterior, deixou seus sapatos
sobre os degraus e perambulou pelos atalhos pavimentados que serpenteavam entre os canteiros
de rosas cultivadas.
Deteve-se no extremo mais distante do jardim iluminado pela lua, ali onde comeava o
lgubre e impenetrvel bosque. Respirando profundamente, desfrutou do fresco aroma da terra e
do vento. Um aroma de fumaa no ar, despertou sua nostalgia. Sabia que era o aroma da madeira
que ardia nos lares de Stokeford Abbey, entretanto, desejava que aquele aroma emanasse do
mais profundo do bosque, do acampamento onde seus pais podiam estar naquele instante.
A dor que sempre estava presente em seu corao, cresceu em intensidade. Desejava
desesperadamente voltar para eles, desfrutar de seu amor e de seu amparo. Queria escutar os
conselhos sbios de sua me e sentir o abrao de urso de seu pai. O desejo era to intenso que
avanou uns passos em direo s rvores, tentada de entrar na escurido. Mas j no era uma
menina. Era uma mulher de dezoito anos e agora era ela que devia cuidar de seus pais. Tinha que
conseguir os duzentos guinus para que sua me e seu pai pudessem desfrutar das comodidades
que necessitariam na velhice. Essa ideia a deteve como um muro infranquevel.
A suas costas, Stokeford Abbey parecia um negro monlito contra o cu estrelado. Uma
fila de janelas escuras destacava a galeria, onde no dia anterior Michael a tinha transportado at
as alturas inimaginveis da paixo. Agora lhe parecia um sonho, um mgico e maravilhoso
momento que no podia ter sido real.
Mas tinha sido real. Em seus braos, tinha conhecido um gozo carnal. Independentemente
de que fosse um gorgio patife, Michael a tinha feito sentir-se uma verdadeira mulher.

Olhou para as janelas iluminadas do salo, mas s foi capaz de vislumbrar sombras em
movimento. No devia estranhar um homem que se considerava superior a ela. No devia
permitir que a dominassem os desejos naturais de seu corpo. Dando as costas a casa, fechou os
olhos. Quando os abriu outra vez, viu frente a ela o pior de seus pesadelos. Janus!
A uns poucos passos dela, sua figura escura descomunal emergiu do bosque. No teve
tempo para correr, s para gritar alarmada. Saltando para ela, Janus a pegou pelos braos.
Sabia que viria para mim disse asperamente em sua lngua cigana.
No sou sua noiva replicou Vivien, enquanto tentava soltar-se . Deixe-me, do
contrrio gritarei pedindo ajuda e passar o resto de sua vida em uma priso gorgio.
Ele riu de uma forma petulante que fez Vivien crispar os nervos. No lute comigo. A
menos que queira que Reyna e Pulika descubram o que esteve fazendo.
Ao sentir seu aroma selvagem, Vivien sentiu que lhe revirava o estmago. Tambm lhe
remexeu a m conscincia. Sentia-se culpada, mas ele no tinha forma de saber.
Ento, meus pais chegaram?
Ele assentiu com um grunhido.
Como eles esto? Perguntou com ansiedade . Encontram-se bem? Di a perna de
meu pai?
O nico que lhes acontece que tm saudades de sua presena. Venha, me deixe levla at eles.
Comeou a arrast-la em direo ao bosque, mas ela resistiu.
Ainda no estou preparada para retornar. Deve lhes dizer que sinto muito sua falta.
Ora. Nem sequer pensou neles. S te dedicaste a procurar a companhia de Lorde
Stokeford. Sob a luz da lua, suas feies de mastim revelaram raiva e ressentimento.
Estive observando-os. Aos dois.
Uma vez mais, o medo a inquietou.
No tem nenhum direito a espiar. Estas so as terras de Lorde Stokeford.
um co gorgio disse com um tom de voz gutural . Vi-os se tocando junto janela.
Sentiu asco e um sabor amargo na garganta. Janus tinha sido testemunha desse beijo?
Vivien sacudiu a cabea.
No sussurrou . Voc no viu nada.
Mentirosa! Permitiu-lhe que a acariciasse. Deveria dizer a Pulika que entregou sua
virgindade a esse demnio.
Horrorizada, olhou fixamente seus olhos escuros, as chamejantes aletas de seu nariz, o
bigode que lhe caa sobre os dentes. Ele um demnio, e no Michael, pensou Vivien. Teve
desejo de lhe pedir que guardasse silncio, mas se absteve. Sentia um enorme temor de
envergonhar a seus pais, mas tambm ansiava proteger essa lembrana privada e especial.

Pense, disse-se. Engana-o.


Onde estava? perguntou-lhe com ironia . Acaso estava no bosque?
Assim respondeu ele . Mas tenho olhos. E sei muito bem o que vi.
Ontem choveu todo o dia, e h muitos convidados na casa. Deve ter visto outra mulher.
Conheo minha noiva insistiu, embora uma ligeira dvida fez que lhe quebrasse a
voz . Foi voc que estava junto janela.
No me entreguei a Lorde Stokeford. Essa a verdade. Me deixe, voc me faz mal.
Janus a olhou fixamente, com desconfiana.
pura?
Haisheli! Juro-o.
Afrouxou a presso de seus dedos sobre seus braos, mas no a soltou. Para seu
desgosto, atraiu-a ainda mais para ele.
De todo modo, sua virgindade no tem nenhuma importncia murmurou . Ainda
pretendo que seja minha esposa.
E eu lhe disse que no h nenhum compromisso entre ns.
Mas ele continuou falando como se ela no tivesse pronunciado nenhuma s palavra.
Nos casaremos, e voc ficar aqui at que eu diga o contrrio. E me dar esses cem
guinus que ganha por ms.
Indignada, Vivien sacudiu a cabea.
O dinheiro para meus pais.
Ento engane essas velhas damas para que lhe deem mais. Ou robe. Deve ter muitas
oportunidades, verdade?
Vivien o olhou fixamente atravs da escurido. No era de estranhar que fosse to
persistente em relao ao casamento. Era to ambicioso como os cavalheiros gorgios que a
tinham cortejado para conseguir seu dote.
No lhe daria nem meio penny replicou.
Moa obstinada seus dedos se crisparam sobre seus braos e continuou: far o
que lhe pedir, do contrrio contarei a seu pai que deseja a um lorde gorgio.
Seu flego cheirava a alho. Vivien estava assustada por sua fora e porque tinha
conscincia de quo ss estavam ao final do escuro jardim. Quando retrocedeu, preparada para
lhe bater, escutou passos no terrao. Uma voz profunda e familiar grito seu nome.
Vivien!
Com um ligeiro alvio, viu a silhueta escura do Michael baixando precipitadamente os
degraus que levavam ao jardim.

Janus amaldioou em voz alta e a deixou livre. Ela correu at encontrar-se com Michael na
metade do atalho. Jogando-se em seus braos, apoiou sua face contra seu suave colete,
escutando os tranquilizadores batimentos de seu corao. Sentiu que estava gelada at a medula,
envergonhada e assustada, com uma desesperada necessidade de sentir seu calor.
Ele a estreitou contra seu corpo durante um momento com seus fortes braos. Roou
seus cabelos com seus lbios e lhe esfregou as costas com suas mos.
Lhe fez mal?
No... Estou bem. Para sua surpresa, seus dentes tocavam castanholas. Depois
estremeceu profundamente. Fez-lhe mal? Ele tinha visto Janus.
Fique aqui. Afastando-a, comeou a correr para o bosque. Vivien correu atrs dele.
No podia afastar de sua mente que se enfrentasse Janus, o alvoroo chamaria a ateno dos
convidados e isso seria um verdadeiro escndalo para Lady Stokeford.
Volte aqui!
Mas suas preocupaes no tinham fundamento. Janus tinha desaparecido no bosque. A
erva iluminada pela lua s deixava ver os rastros apenas visveis de suas pegadas.
Virou-se para olh-la.
Condenado seja, partiu. Reunirei a um grupo de homens com tochas. Expulsaremo-lo
daqui.
No! Gritou Vivien, agarrando o pelos braos, percebendo sua fora e sua intensa
clera. Est muito escuro. Nunca o acharo. Certamente, j teria fugido.
O rosto do Michael se escureceu sob a luz da lua e a olhou fixamente.
Quem era? A quem est protegendo?
No estou protegendo a ningum.
Agarrou-a pelos ombros e lhe disse:
Me diga seu nome, Vivien. algum que voc conhece. seu amante.
No! Sentiu nuseas; no podia permitir que ele pensasse isso . Janus no meu
amante.
Seus dedos se esticaram sobre seus braos.
Janus grunhiu . O cigano com o que pretende se casar. Ela negou com a cabea.
Ele me pediu, mas eu o recusei recordando que Janus podia estar observando-os,
pendurou-se no brao do Michael, lhe dizendo . Ser melhor que entremos.
Podemos falar em casa.
Tem-lhe medo.
Tenho frio, isso tudo. Vivien tremeu, demonstrando que no mentia.
Voc correu para mim em busca de amparo.

No, eu... S pretendia det-los para que no o perseguisse.


Ele fez um som com a boca que indicava sua incredulidade, e a acompanhou at o terrao,
com passos largos e carregados de ira. A inquietao de Vivien aumentou ao perceber que ele
estava tramando algo perigoso. Escutaria-lhe? Ou ainda estava pensando em perseguir o Janus?
Michael abriu a porta e a convidou a passar.
Entre.
S se vier voc comigo. No pode perseguir o Janus.
Claro que posso. Ele transpassou os limites do que me pertence.
Acaso se referia... A ela? Apesar de que ansiava pertencer a esse homem, sentiu que uma
escura sombra se abatia sobre ela. Se ele organizasse uma partida de homens para ir busc-los,
descobriria o acampamento dos ciganos.
Rapidamente, pegou-o uma vez mais pelo brao.
No tomou nada do que lhe pertence. J partiu, e isso tudo o que importa.
Ento voc e eu temos diferentes opinies.
Deu-lhe um pequeno empurro para a porta, mas Vivien fechou seus dedos sobre os
msculos de ferro de seus braos e, completamente aterrorizada, pediu-lhe:
Por favor, no deve faz-los! No deve ir atrs dele. Encontrar meus pais!
Isso conseguiu chamar sua ateno. Seus olhos vivazes brilharam na escurido.
Seus pais.
Sim respondeu Vivien, preparada para jogar-se em seus ps, se fosse necessrio .
Peo, no os expulse de suas terras. Vieram para estar perto de mim, isso tudo. So boas
pessoas, pessoas amveis e decentes. Nunca fizeram mal a ningum.
E este Janus queria lev-la com eles.
Com os olhos cheios de lgrimas, ela assentiu com a cabea. Teria ido com ele, mas...
Mas?
Mas necessito o dinheiro que sua av me paga. para ajudar a meus pais quando
forem idosos. Meu pai j no pode fazer trabalhos temporrios.
Michael permaneceu imvel e em silncio. A luz da lua prateava seu cabelo e lanava
sombras sobre seu rosto. Vivien percebeu que ele estava contrariado, como se estivesse lutando
contra a incredulidade. O que o que tinha feito dele um homem to duro e to cnico? Acaso era
um aborrecvel prejuzo contra os ciganos?
Ou se devia perda de sua amada esposa? Mais que nunca, percebeu seu sofrimento, as
cinzas de um fogo frio. Ele poderia voltar a sentir o calor do amor?
S conhecia a resposta para a ltima pergunta, j que o tinha visto tratar com extremo
carinho e ternura a sua filha. Tinha castigado a Thadeus Tremain e, durante as ltimas semanas,
fazia justia com os camponeses, aumentando seus salrios e reparando suas cabanas. E tambm

sabia tocar a uma mulher com doura. Inclusive agora, quando estava realmente atemorizada por
seus pais, sua proximidade despertava nela uma apaixonada necessidade de acalmar seu corao
dodo, que com tanto afinco se empenhava em ocultar. Desejava desesperadamente aproximarse dele e beijar seus lbios, sentir seus braos estreitando-a em um amoroso abrao...
Entre resmungou Michael. Vivien deixou escapar um delicado suspiro.
Primeiro, deve me prometer que no se aproximar de meus pais. Que no os
expulsar de suas terras.
No tenho nenhum interesse em procurar pleitos com eles.
Ela desejava acreditar nele, mas no estava disposta a correr nenhum risco.
Vocs, os cavalheiros, do muita importncia a sua honra. De maneira que faa o favor
de me dar sua palavra de que no se aproximar deles.
Jogando um ltimo e penetrante olhar ao bosque, assentiu com a cabea.
Se isso a tranquiliza respondeu , voc tem minha palavra.
Conduziu-a para um hall escuro, fechando a porta atrs deles. Fervia-lhe o sangue com
um desejo imperioso de castigar Janus por pr as mos em cima de Vivien.
Desconfiando de seus propsitos, tinha sado ao terrao para procur-la, seguindo as
indicaes de um criado que a tinha visto abandonar a casa. Ali, enfureceu-se ante a viso de um
casal que parecia abraar-se. Nesse momento tinha sentido desejos de matar a esse bastardo.
Igual a agora. Durante uma frao de segundo, sentiu-se completamente transtornado pela
necessidade de sair para perseguir esse cigano como se fosse um co.
Mas lhe tinha dado sua palavra de no organizar uma partida para sair para busc-los.
Maldito seja! Ao menos tinha algumas respostas. Dessa vez, tinha conseguido que ela dissesse a
verdade.
Vivien caminhava rapidamente diante dele, seus sapatos sussurravam sobre o cho de
pedra. Antes que pudesse chegar ao corredor, pegou-a pelo brao e a obrigou a virar-se para
olh-los.
De maneira que esteve se encontrando com esse cigano.
No, isso no verdade.
No o negue. Tambm o viu no bosque no dia do almoo no campo.
Ela respirou sonoramente.
Por desgraa.
J vejo. Seu noivo simplesmente estava passeando pelos bosques que esto em minhas
propriedades. E agora o faz novamente, de noite e perto de minha casa.
Ele podia sentir o fogo que ardia entre eles, a mecha curta da clera e da paixo.
Ele no meu noivo exclamou ela bruscamente . Por que no pode aceit-los?
Ento por que veio aqui esta noite?

J o disse; para me informar que meus pais esto acampados perto daqui.
Mas uma ligeira vacilao no tom de sua voz sugeriu que ainda havia algo mais.
Isso no tudo disse Michael com brusquido Me diga qual o verdadeiro
motivo.
Ela, com toda segurana, tinha um romance com o Janus. Maldio! Uma mulher to
formosa e to apaixonada tinha que ter amantes. Era impensvel que nenhum homem a
houvesse tocado. No teve tempo de continuar com seus pensamentos porque ela ficou furiosa, e
comeou a lhe esmurrar o peito com seus punhos.
voc um demnio! Voc acredita que dei ao Janus o anel de Lady Katherine!
Nunca disse isso.
Sheka! Pensa que sou uma ladra. Maldito seja!
Michael a empurrou contra a parede, aprisionando-a com seu corpo, inclusive no meio do
fragor da briga, excitava-lhe seu toque. Ela se retorceu e lutou e, devido intensidade de sua
indignao, Michael necessitou de toda sua habilidade para control-la.
Acalme-se exclamou . No pode escapar, de modo que o melhor ser que me
escute.
Ela lutou ainda durante uns instantes, logo se acalmou, embora seu peito palpitasse. Seu
aroma o atraa como o canto de uma sereia. Resolvido a acabar de uma vez com suas indagaes,
ele tambm serenou ligeiramente, obrigando a sua mente a ignorar as exigncias de seu corpo.
A princpio tinha suspeitado de Vivien. Mas ela era muito inteligente para pr em perigo
sua posio na casa com um roubo de escassa importncia. Quanto mais voltas tinha dado ao
problema, mais suspeitava de Katherine Westbrook. Ela tinha razes de sobra para desprestigiar
Vivien. Melhor que a maioria dos homens, Michael sabia que as mulheres se valiam de
artimanhas e artifcios para conseguir seus propsitos.
No estava pensando no anel quando sa ao terrao est noite admitiu . Pensei
que voc tinha sado para encontrar-se com seu amante.
E isso o que lhe ocorre dizer para me consolar? Acredita que sou uma rameira?
A voz se quebrou ligeiramente, contradizendo seu tom zangado. Dominando o violento
desejo que sentia por ela, deslizou seus dedos ao longo de sua face e por cima de seus lbios.
Acredito que voc uma mulher apaixonada murmurou . Minha mulher.
Vivien suspirou repentinamente.
Nunca pertencerei a um homem como voc. Um homem que me considera uma
vagabunda e uma ladra.
O assunto de quem se apoderou do anel ainda est por resolver. Katherine subiu para
busc-los outra vez para assegurar-se de que no o perdeu. Busc-los outra vez... Vivien
ficou em silncio.

Podia vislumbrar suas delicadas feies na penumbra, os suaves lbios que desejava
beijar. Seu desejo era to poderoso, que quase no tinha foras para resistir.
Enquanto baixava a cabea, ela pegou sua jaqueta e, em um tom de voz bastante
alarmado, perguntou:
Onde est Lady Katherine? Foi procurar o anel agora mesmo?
Quando abandonei o salo, estava conversando com sua prima. Mas, sim, com efeito,
pensava retirar-se logo a seus aposentos.
Ele tentou beij-la outra vez quando, de repente, com um grito abafado, Vivien afastou
sua cabea.
OH, no! Os Botes de Rosa! E passando por debaixo de seu brao se precipitou
para o corredor.
Zangado, Michael foi atrs dela.
O que acontece com os Botes de Rosa?
Junto porta, virou-se para ele, seus olhos grandes e luminosos estavam ocultos entre as
sombras.
Tenho que avis-las. Neste mesmo momento esto revistando o dormitrio do Lady
Katherine!

Captulo XX
O Monge Sinistro
Duas noites mais tarde, no prprio momento em que entrou no cheio salo de baile,
Vivien escutou os sussurros e reparou nos olhares. Ela era uma cigana que aqueles aristocratas
aceitavam em sua sociedade unicamente pelo respeito que lhes merecia Lady Stokeford. Mas
uma cigana que podia roubar a qualquer deles, era algo completamente diferente.
Nessa noite se celebrava o baile de mscaras. O grande fecho final da festa que tinha
oferecido Sua Senhoria. Os vizinhos de vrias milhas ao redor chegavam at a casa em uma
incessante fila de carruagens que deslizavam pelo caminho da entrada. Vivien caminhava erguida
e orgulhosa entre os nobres convidados. Em vez de disfarar-se com um formal traje de princesa
cheio de prolas, tal como desejavam os Botes de Rosa, em um ato de descarada ousadia tinha
decidido levar o traje tradicional dos ciganos.
A saia de cor turquesa sussurrava entre seus ps descalos, a blusa amarela aafro tinha
um generoso decote, em um estilo muito na moda. Os braceletes de ouro tilintavam em seus
pulsos e um amplo cinto lhe rodeava a cintura. Sentia-se livre e natural com as vestimentas
familiares que tinha usado toda sua vida. Confeccionado pela costureira pessoal da marquesa, o
traje era feito com as sedas e os cetins mais suaves.
Sentiu-se culpada ao pensar que seu pai e sua me nunca tinham podido permitir
comprar tecidos to finos embora seus pais sempre a tinham presenteado com a riqueza de seu
amor. Era por eles que estava ali, pretendendo ser uma dama. Murmrios escandalizados se
escutavam a sua passagem, mas ela mantinha uma atitude depreciativa.
Todos esses nobres mesquinhos e intolerantes comprovariam finalmente que ela no
tinha feito nada de mau. Desejava que se inteirassem que desprezava suas suspeitas.
Apesar dos melhores esforos dos Botes de Rosa, o anel de diamantes de Lady Katherine
no tinha aparecido. Vivien tinha contado ao Michael que elas tinham decidido revistar seus
aposentos e logo tinham subido juntos rapidamente as escadas para advertir a sua av da possvel
presena da dama. Ele, claro, havia ficado furioso. Acompanhando a sua av at seu toucador,
tinha-lhe comunicado que reprovava sua conduta, e Vivien a tinha defendido com acaloradas
palavras. Finalmente, ele tinha admitido a possibilidade de que Lady Katherine tivesse agido de
m f e tinha aceito ocupar-se do assunto. Depois, Vivien no tinha escutado nada mais.
S mais tarde lhe ocorreu outra possibilidade. E se Janus tivesse roubado o anel? Tinha
admitido que tinha estado espiando entre os arbustos, no exterior da abadia.
Talvez tivesse entrado na casa durante a busca do tesouro. O mero pensamento de
encontrar-se com ele em um corredor deserto, fez que Vivien se estremecesse.
Ela tinha estado muito atenta, mas, felizmente, parecia que Janus tinha desaparecido
como uma baforada de fumaa.

Respirando profundamente o ar cheio de delicados perfumes, desejou que seus temores


tambm desaparecessem. Essa noite ignoraria as fofocas e desfrutaria o quanto pudesse da noite.
Era seu primeiro baile no mundo gorgio.
O salo de baile, que era muito longo e tinha um elevado teto, brilhava sob a luz de
milhares de velas. Vivien acreditou estar no pas das fadas, cheio de criaturas fantsticas. Havia
rainhas e cortesos, ninfas e cavalheiros, turcos e gregos e disfarces de outras nacionalidades que
ela no conhecia. A maioria das pessoas levava mscara, assim como ela. Mas um atento exame
revelava a identidade de muitos dos convidados.
Os Botes de Rosa, disfaradas como As Trs Graas, vestiam clssicas tnicas brancas e
revoavam daqui para l entre os convidados. Vivien no via Lady Katherine por nenhum lado, mas
conseguiu reconhecer Duquesa de Covington porque ia vestida com um quimono japons de cor
vermelha que ressaltava sua grosa figura, por seu esvado cabelo castanho e seu sorriso altivo. A
duquesa conversava com um rei que levava uma peruca branca e um traje monrquico, sob seu
pequeno e hirsuto bigode, Vivien reconheceu Lorde Beldon. Deliberadamente, afastou-se
daqueles dois personagens.
Descobriu-se procurando um homem alto e poderoso, de cabelo escuro e sorriso sensual,
que conseguia que seu corao se acelerasse e lhe tremessem as pernas.
Que disfarce teria escolhido Michael? Ela imaginava como um heri das lendas e das
histrias que tinha lido com avidez durante as ltimas semanas: So Jorge, que tinha dado morte
ao drago; Apolo, o mais bonito de todos os deuses; o Rei Artur com seus cavalheiros da Tvola
Redonda.
No, ele no escolheria um personagem to glorioso. Possivelmente seria um patife
sedutor ou um salteador de caminhos. Michael tinha estado presente em seus pensamentos
durante todo o dia e invadido seus sonhos de noite. S em sua cama, no tinha feito mais que dar
voltas, com seu corpo acalorado e ansiando suas carcias...
Cigana!
Junto ao estrado onde a orquestra afinava seus instrumentos, uma mulher se dirigiu para
ela. Estava vestida com o vaporoso traje de seda verde de uma princesa medieval, sua abundante
cabeleira castanha caa sobre seus ombros, coroada por um diadema de ouro. Como sempre, as
mangas longas e as luvas ocultavam seu brao cheio de cicatrizes. Um domin escondia seu rosto,
mas Vivien soube imediatamente que era Lady Charlotte.
O homem que estava em p junto a ela ficou boquiaberto olhando Vivien. Esse
desajeitado senador romano de dentes largos que levava uma coroa feita com um ramo de
oliveira e uma mscara de cor prpura brilhante s podia ser Lorde Alfred.
Fazendo uma reverncia, manifestou:
Quem a mais adorvel de todas as donzelas? Tire-a mscara e nos mostre sua beleza
nua.
Nem sequer Lorde Alfred podia ser to estpido para no reconhecer sua identidade.
No, senhor respondeu Vivien com recato . muito atrevido.

Charlotte lhe golpeou o peito com seu cetro de ouro.


Velhaco. Acaba de me dizer que eu era a mais adorvel de todas as donzelas. Deve
deixar de repetir-se.
A boca de Lorde Alfred se abriu e logo se fechou para voltar a abrir-se outra vez.
Peo-lhe que no se ofenda, minha princesa, pois ambas possuem uma beleza
deslumbrante. Talvez a cigana possa predizer se esta noite serei afortunado no amor.
Virou-se para Vivien e os buracos de sua mscara permitiram ver o vido brilho de seus
olhos. Seu olhar se deteve em seu decote e seu descarado interesse conseguiu enfurecer Vivien.
Como todos outros, ele pensava que era uma ladra e que, como todos os ladres, certamente
tinha uma moral muito lassa.
Pegando sua mo, Vivien se inclinou para olhar a palma. Murmurou algumas tolices em
sua lngua cigana, enquanto trocava o peso de seu corpo de um p a outro.
O que v? perguntou ele.
Algo muito estranho... Algo incomum... ela emitiu um grito abafado de uma maneira
boba, logo deixou cair sua mo e retrocedeu uns passos como se estivesse horrorizada . OH!
No posso dizer-lhe Lord Alfred.
Me dizer o que? perguntou.
a maldio. A maldio.
Maldio? Sua lascvia se transformou em alarme, enquanto olhava atentamente a
palma de sua mo . O que quer dizer?
No pergunte. melhor no saber. E virando sobre seus calcanhares, tentou afastarse enquanto piscava um olho Charlotte, que mordeu o lbio para no rir enquanto seus olhos
verdes danavam ocultos sob o domin.
Lorde Alfred evitou que Vivien partisse, colocando-se frente a ela com a palma de sua
mo estirada, como se fora um mendigo.
Me diga o que v! No pode me deixar com a intriga e engolindo saliva, com visvel
preocupao, perguntou-lhe: Acaso estou... a ponto de morrer?
Mas, est condenado a viver respondeu ela de um modo enigmtico . Mas
sofrendo uma terrvel perda.
Perda? Rogo-lhe que me fale com toda franqueza.
Muito bem, o direi. Est condenado a que o convertam em um castrado e fazendo o
gesto de dar uma navalhada, continuou: na flor da vida.
Ele deu um salto e sua mo se dirigiu involuntariamente para sua virilha. Depois enrugou
o sobrecenho e, cruzando os braos sobre sua tnica de senador exclamou.
Diabo! Est zombando de mim, senhorita Thorne.

Em realidade manifestou Charlotte com picardia . Vivien no precisava olhar a


palma de sua mo para fazer sua predio. Com toda segurana, voc perder as joias de sua
famlia se continuar provocando s damas.
Detrs de sua mscara, Vivien jogou o mal olhar a Lorde Alfred.
Benza-se! exclamou, assinalando-o com seu dedo em um gesto ameaador .
Cuide-se de uma mulher zangada!
Tudo isso no so mais que tolices. Avanou um passo para ela, apertando os lbios
e com uma expresso intimidatria Como voc ousa ridicularizar um lorde do reino! provvel
que a duquesa tenha razo e voc tenha roubado o anel de sua prima.
Vivien ficou rgida.
Isso uma mentira.
No pode dizer semelhante coisa vociferou Charlotte.
Ignorando-a, Lorde Alfred enfrentou Vivien.
Voc no mais que uma formosa vigarista. Deveria partir daqui antes que a prendam.
voc quem deveria partir antes que lhe deem uma surra de morte disse uma voz
severa e masculina detrs de Vivien. Ela se virou e se encontrou com Michael vestido como um
pirata, com uma camisa branca e ondulante, umas calas negras e umas botas que lhe chegavam
at os joelhos. De sua cintura pendia uma cartucheira com um par de pistolas de canho longo e,
em lugar de uma mscara, levava um emplastro sobre um de seus olhos. Quando percebeu seu
aroma, embriagadoramente masculino, seu nico desejo foi colocar seu rosto junto a seu peito e
respirar profundamente.
Charlotte se aproximou dele.
Aqui temos um bonito bucaneiro anunciou . Ele nos resgatar deste tonto.
Michael no lhe prestou nenhuma ateno. Olhando fixamente a Lorde Alfred com o
nico olho que tinha livre lhe disse:
Desculpe-se com Vivien.
O que? Est cigana estava tentando zombar de mim...
Faa o favor de desculpar-se. Do contrrio sairemos para resolver este assunto.
Resolver?
Michael acariciou a culatra de marfim de uma de suas pistolas.
O problema que s um de ns poder voltar para desfrutar desta festa.
Lorde Alfred permaneceu imvel com a boca aberta, como se fosse um peixe.
Continuando, ajoelhou-se diante de Vivien e sua cabea abaixada deixou ver a calva que havia
dentro do crculo da coroa de folhas de oliveira.
Peo-lhe mil perdes, senhorita Thorne. No sei o que pde me haver ocorrido. No
pretendia lhe faltar com o respeito.

Embora soubesse que mentia, Vivien divertiu-se que se prosternasse para lhe implorar
perdo.
Levante -se ordenou . E afaste-se de minha vista.
Lorde Alfred se apressou a ficar em p, mas uma de suas sandlias se enganchou em sua
tnica de senador e, escorregando, caiu sobre uma cadeira acompanhado pelo som de um tecido
que se rasgava. Arrastando um pedao de sua prega, desapareceu entre os convidados.
um plebeu com crebro de formiga afirmou Michael . Merece um murro na cara.
Vivien se disse que no devia emocionar-se pela forma em que Michael a tinha defendido.
O salo no devia brilhar simplesmente porque ele estava ao seu lado.
Sua respirao no devia alterar-se nem seu corpo devia tremer em sua presena. No
devia ver neste patife gorgio nada que valesse a pena.
Seguidamente, expressou:
Eu j me tinha ocupado de Lorde Alfred. Sua ajuda no era necessria.
Disse-lhe a sorte acrescentou Charlotte. J sei que no aprova essas armadilhas dos
ciganos, mas o fez de uma forma to inteligente. De verdade!
uma moa muito esperta. E muito aficionada a evitar a companhia daqueles que no
esto dispostos a ceder a seus desejos. E olhando Vivien com seu olho azul brilhante, estendeu
a mo. Confio que me conceder a primeira dana.
Escolhia-a como seu par? Sua mente comeou a dar voltas, confusa e excitada. Vivien
olhou fixamente sua mo, essa carne morena, salpicada de plo escuro, e esses dedos longos que
podiam lhe dar tanto prazer. Tinha lhe estendido uma armadilha. Se aceitasse, conseguiria seu
encargo de deitar-se com ela. Mas se o recusasse, sua negativa seria o mesmo que admitir que
no podia dirigi-los a seu desejo.
E que importncia tinha tudo aquilo? Pensou em um instante de insensatez. Ela desejava
danar com ele.
Ambos se olharam nos olhos. Com excessiva lentido, ela se aproximou dele. Quentes e
firmes, seus dedos se fecharam sobre os seus e ela, radiante, mas um pouco aturdida, tomou
conscincia da fora vital que surgia entre ambos.
No deve lhe conceder a primeira dana protestou Charlotte . um libertino. As
pessoas falaro...
J esto falando respondeu Vivien sorrindo rapidamente a sua amiga sem dar-se
conta de que no lhe devolvia o sorriso. Ento Michael a conduziu atravs do salo em meio aos
convidados. As cabeas viraram, as vozes sussurraram, os leques se moveram com maior rapidez,
mas Vivien s pensava no homem que estava ao seu lado, em suas mos entrelaadas. Parecia
realmente um pirata, saqueador de ouro e violador de mulheres.
Suas expectativas borbulharam como o champanhe atravs de suas veias. Perguntou-se
uma vez mais por que lhe teria pedido que lhe fizesse a honra de lhe conceder a primeira dana.

Acaso ela significava para ele algo mais que uma possvel conquista? Tinha conseguido acender
uma fasca entre as frias cinzas de seu corao?
Aquelas eram perguntas perigosas, Vivien sabia muito bem. No devia perguntar-se nada,
simplesmente tinha que desfrutar do momento.
Enquanto se aproximavam da pista de baile, viu os Botes de Rosa que lhe sorriam e a
assinalavam com o dedo. De repente, teve uma suspeita.
Pediram-lhe os Botes de Rosa que dance comigo? Ele moveu a boca fazendo um gesto
um pouco selvagem.
Claro que no. Estou acostumado a escolher meus pares.
Era surpreendente, mas seu sorriso podia produzir nela um intenso calor. Uniram-se ao
resto dos bailarinos formando duas filas no centro do salo, os homens de um lado e as damas de
outro. Ocupando seu lugar frente a Michael, Vivien se encontrou entre uma gordinha Rainha Bess
com uma gola engomada ao redor de seu pescoo e uma mulher magra vestida com um sari ndio
de cor mostarda. Ambas a olharam com receio enquanto a orquestra comeava a tocar uma
melodia formal, mas Vivien s tinha olhos para Michael.
Ele fez uma reverncia e ela se inclinou frente a ele, depois comearam os passos que
tinha praticado durante semanas sob a tutela dos Botes de Rosa. Vivien se esmerou para
executar cada passo perfeio, lhe oferecendo sua mo uma vez mais, enquanto se movia com
graa a seu redor. Trocaram de mo e repetiram os movimentos.
Depois de uns instantes de absoluta concentrao, sentiu-se uma com a melodia gorgio,
deslizando como se tivesse nascido para dan-la.
Dana muito bem comentou ele.
Surpreso, senhor marqus? Lhe dirigiu um olhar insolente. Possivelmente levo a
msica dos gorgios no sangue.
Ou possivelmente tem um dom natural para o mimetismo.
Como voc tem um dom natural para o cepticismo.
Seus dentes brilharam atrs de seu sorriso de pirata. Guiando-a para que girasse a seu
redor, perguntou-lhe:
Me diga, qual a diferena de suas danas ciganas?
Nossas canes so muito mais alegres.
Direi aos msicos que toquem um reell.
De qualquer forma estes passos de baile to formais nos limitaro. Ns danamos com
o sentimento, com liberdade. E as que mais danam so as mulheres.
O olho que tinha livre pareceu brilhar de interesse.
Danam para os homens?
Sim. s vezes em grupos e s vezes sozinhas.

Ele se aproximou mais a ela, seu quente flego acariciou sua face.
Ento murmurou junto a seu ouvido , voc deve danar para mim a prxima vez
que estejamos ss.
O sangue de Vivien comeou a circular rapidamente e se sentiu um pouco tonta. Deveria
recus-los, mas no lhe ocorria nenhuma palavra inteligente. Estava apanhada pela vvida imagem
de Michael recostado junto fogueira de um acampamento, seus olhos ardentes de paixo fixos
nela, enquanto girava e se abaixava , atraindo-o com os sinuosos movimentos que uma mulher
dedicava a seu amado...
Os passos da dana os separaram momentaneamente e, de repente, achou-se nos braos
de um corpulento cavalheiro cuja armadura chiava enquanto dava voltas rigidamente a seu redor.
Logo repetiu os mesmos movimentos com outro dos convidados que estava vestido de rei e
levava uma longa peruca frisada.
Era o Visconde Beldon. Seu pequeno bigode tremia enquanto levantava seu rosto para
olh-la, pois era ligeiramente mais baixo que ela. Entretanto, nem sequer seu gesto depreciativo
conseguiria arruinar a magia daquela noite.
Voltou a reunir-se com Michael quando duas filas de bailarinos levantaram seus braos
para formar um longo arco. Um por um, os casais passaram por debaixo do arco deslizando
rapidamente para o outro extremo. Logo a msica cessou e ele segurou suas mos com firmeza
durante um momento, devorando-a com o olhar, com uma inteno abertamente sexual que a
alarmou, mas ao mesmo tempo, tentou-a.
Vivien sentiu que uma chama se avivava dentro dela e experimentou um desejo quase
doloroso de que a abraasse. Os convidados passaram junto a eles, conversando e rindo,
preparando-se para a seguinte. Mas Vivien mal percebia seus olhares curiosos, toda sua
conscincia estava pendente de Michael, com seu traje de bucaneiro, seu meio sorriso tentador
fazendo com que suas pernas tremessem.
Se nesse preciso momento a tivesse convidado a abandonar o salo de baile com ele,
Vivien teria sucumbido a seus prprios desejos. Faria tudo o que lhe tivesse pedido, danar s
para ele, lhe permitir que a acariciasse a seu desejo...
Mas ele se limitou a lhe apertar os dedos e logo a deixou livre. Com um tom de voz baixo
e gutural, disse-lhe:
Verei a depois.
Angustiada, viu o afastar-se como um corsrio arrogante entre os convidados. O que
teria querido dizer? Que danaria novamente com ela? Ou talvez... que mais tarde iria a seu
quarto?
Seu peito ofegava rapidamente. Oh! Podia ser to descarado? Sim. Sentiu o imprudente
desejo de lhe abrir sua porta... E seu corao. Queria acreditar que ele sentia por ela algo mais
profundo que uma mera atrao fsica, no queria recordar todas as ocasies que se comportara
mal com ela.

Os convidados comearam a circular e pouco depois conseguiu v-los atravs da


multido. Dirigiu-se diretamente ao encontro de uma princesa egpcia, vestida com um vaporoso
vestido dourado e com uma coroa adornada com uma serpente sobre seus loiros cachos. Ela se
aproximou dele tanto como o permitiam os bons costumes.
Lady Katherine.
Vivien sentiu uma dor glida que lhe congelou a pele. J chegava de pensar tanto nele. O
cafajeste tinha uma amante e ela estava zangada consigo mesma pelo estpida que tinha
demonstrado ser ao esquec-los. Era um lorde gorgio que desfrutava de todos os prazeres que
desejava.
Dando-lhes as costas, Vivien abriu caminho entre a aglomerao de convidados, pegando
uma taa da bandeja de um criado que precisamente nesse instante passava junto a ela.
Enquanto bebia a champanhe, as borbulhas lhe fazendo ccegas na garganta, procurou em vo
um rosto amigo. Mas nem os Botes de Rosa nem Charlotte estavam vista. Os aristocratas se
afastavam dela, excluindo a de um modo que fazia desejar amaldio-los. Sabia que para eles,
nunca seria nada mais que uma astuta cigana ladra.
Por fim a encontrei! Um homem corpulento vestido com o traje vermelho brilhante
e dourado de um bufo da corte, interrompeu-lhe o passo. Apesar de sua mscara de arlequim,
sua figura robusta e seus encrespados cabelos castanhos lhe permitiram descobrir Sir George
Rampling. Enquanto se inclinava fazendo uma pomposa reverncia, as campainhas de seu alto
gorro tilintaram. Bela cigana, estive procurando-a toda a noite. Daria-me a honra de danar
comigo?
Ela esteve a ponto de recusar ao bufo. Mas por que teria que arruinar a festa pensando
em Michael e em seus nobres amigos?
claro.
Enquanto Sir George a escoltava at a pista de baile, teve que reprimir-se para no rir de
sua ridcula arrogncia. Pouco depois, o cavalheiro da armadura se aproximou dela para lhe pedir
a seguinte dana. Surpreendida mas ao mesmo tempo precavida, descobriu que muitos outros
cavalheiros mascarados pretendiam sua companhia, alguns eram aborrecidos e outros muito
graciosos. Mediante um comentrio engenhoso ou um malefcio cigano, se desfez com prazer de
uns poucos cuja atitude foi manifestamente ofensiva.
De vez em quando, divisava ao Michael danando com outras damas e em duas ocasies o
viu danar com Lady Katherine. Mas Vivien se negou a pensar por que no se aproximava
novamente dela. Encontraria a forma de divertir-se naquela atmosfera festiva e ele poderia ir ao
demnio.
Mais tarde, procurou outra vez Charlotte, mas sua amiga parecia ter desaparecido. A
modo de brincadeira, Charlotte se chamava a si mesma "velha solteirona", embora sem poder
evitar uma certa amargura no tom de sua voz. Entretanto, no podia estar sentada junto pista
de baile com as matronas que mexericavam em um extremo do salo. Talvez tivesse sado ao
jardim. Era quase meia-noite e logo chegaria o momento dos fogos. Algumas pessoas se dirigiam

para as janelas abertas a pesar do frio da noite. Logo serviriam o jantar e mais tarde continuaria o
baile.
Recordando a promessa que tinha feito a Amy, Vivien se dirigiu ao arco da entrada que
conduzia para o corredor. Tinha que ir ao quarto das crianas. A pequena lhe tinha suplicado que
despertasse para ver os fogos e o corao de Vivien se derreteu ante seus rogos. Para falar a
verdade, estava encantada porque Amy preferia sua companhia a de qualquer outra elegante
dama.
Quando se dirigia para o corredor, Vivien se despojou de seu incmodo domin, jogandoo sobre uma mesa prxima. Foi ento que descobriu ao Charlotte junto s escadas, junto a um
homem alto e magro vestido com a vasta tnica marrom de um monge.
Um amplo capuz cobria sua cabea e seu rosto permanecia nas sombras. Levava um
domin negro que ocultava ainda mais suas feies. Havia algo furtivo na forma como olhava para
o salo de baile. Como se estivesse procurando algum.
Embora a atitude daquele homem fosse despreocupada, os dois pareciam estar
discutindo. Vivien pde deduzi-los pela forma rgida como Charlotte tinha seus braos cruzados e
porque projetava para frente seu lbio inferior.
Enquanto Vivien se aproximava deles, o homem levantou a vista para ela, foi ento que
percebeu a cicatriz em forma de meia lua que erguia uma das comissuras de sua boca. Ela deixou
escapar um suspiro. No era de estranhar que aquele monge tivesse algo de furtivo. Era Brand
Villiers, o Conde do Faversham.
Detendo-se ante ele, inclinou-se em uma reverncia tal como os Botes de Rosa lhe
tinham ensinado.
Charlotte e Lorde Faversham, que surpresa encontr-los aqui!
A boca do conde se curvou em uma careta que no foi nenhum sorriso nem um gesto de
desgosto. Jogando seu capuz para trs e tirando-a mscara, passou os dedos por seus cabelos
castanhos escuros.
Demnios! Pensei que este era um excelente disfarce.
Voc, um monge! zombou Charlotte . Que ridculo!
No acredita que possa lev-los em meu interior, no ? e fazendo o sinal da cruz
em frente a ela, disse . Que Deus a abenoe, moa. Seus pecados sero perdoados.
Soprando, Charlotte lhe afastou o brao.
Voc o pecador, e no eu.
Vivien a olhou com preocupao.
Michael se enfureceu ao encontr-los h uns dias, milorde. Voc acha que sensato
voltar para esta casa?
claro que ele no estava convidado replicou Charlotte com rancor . Este baile
no para os folgazes.

Nem para solteironas velhas e amarguradas respondeu ele, divertido. Charlotte


ficou ainda mais tensa.
Michael ficar furioso disse Charlotte entre dentes . Acredito que irei busc-los
para lhe dizer que est aqui.
O conde encolheu os ombros.
Faa o que quiser. Sempre o fez.
Ento o farei. Encontrarei Michael e ele o expulsar daqui. E virando sobre seus
calcanhares, partiu rumo ao salo de baile. Assombrada por sua malcia, Vivien voltou a olhar
Lorde Faversham.
Sinto muito. No tpico de Charlotte ser to mal educada. Falarei com ela.
A risada do conde retumbou pelo corredor.
Deixe-a, uma misso impossvel.
O que quer dizer?
No faz nem dez minutos vi Michael subir as escadas com Lady Katherine.
Suas palavras a impressionaram tanto como se uma espada se afundasse em seu peito,
fazendo que se desvanecesse qualquer pensamento relacionado com a falta de educao de
Charlotte. Ele era capaz de levar sua amante a sua cama no meio da festa. Acariciaria-a com seus
dedos peritos, estreit-la-ia entre seus braos e a beijaria apaixonadamente. Vivien experimentou
uma intensa dor. Maldito fosse! E maldita fosse ela por ter a esperana de que ele se interessasse
por ela. Lorde Faversham a tirou pelo brao.
Est plida. No tinha a inteno de perturb-la.
Uma atenta curiosidade iluminou seus olhos. Acaso tinha adivinhado o que sentia por
Michael? Com esforo, conseguiu dominar suas profundas emoes.
Estou bem. Se me desculpar, devo subir ao primeiro andar. Prometi a Amy que
despertaria para que visse os fogos.
A filha de Michael. Lorde Faversham no fez nenhum movimento para soltar o brao
do Vivien. Olhava a com seus olhos cinza entreabertos e, com inquietao, ela tomou
conscincia da tenso que o dominava. Era uma sensao que no podia definir nem
compreender totalmente, mas de qualquer modo a percebia. Nunca tive a oportunidade de
conhec-la acrescentou . Acompanh-la-ei.
Por que um cafajeste como ele teria interesse em conhecer uma menina de quatro anos?
Mas Amy estar adormecida. Assustar-se- se ao despertar veja outra pessoa que no
seja eu.
Ento ficarei atrasado. Ela conhece minha av, de modo que sou como um tio para ela.
Michael no gostar que voc esteja andando por sua casa.

Mas no vai se inteirar. Sorriu brevemente com sua boca desfigurada. Vamos,
senhorita Thorne, no pode me deter. Sei perfeitamente onde esto as dependncias das
crianas. Passei muitos momentos ali quando era pequeno.
Sem soltar seu brao, conduziu-a para as escadas. Estava to decidido que ela no pde
dissuadi-los. Pensou por um momento que ele teria escutado os rumores que circulavam e, como
o resto dos homens, pretendia estar a ss com ela. Mas rapidamente recusou essa ideia, pois a
ateno do conde parecia pendente do que havia no piso superior e no nela; parecia interessado
em algo que era vital para ele. Estava decidido a zombar de Michael? Ou simplesmente
desfrutava expondo-se ao perigo?
Em qualquer caso, no podia haver nenhum perigo real em permitir que visitasse as
dependncias das crianas. Era o neto de Lady Faversham e no um desprezvel estranho.
Alm disso, Michael estava ocupado em seu dormitrio com Lady Katherine. Isso a feriu
to profundamente que teve que segurar-se no corrimo da escada para no cair.
um condenado idiota comentou abruptamente Lorde Faversham.
Na penumbra do patamar, os olhos de Vivien procuraram rapidamente os do conde.
Quem?
Michael, claro. Por preferir essa rameira.
Seus olhos eram penetrantes, viam muito, de modo que Vivien baixou o olhar para os
degraus.
Pode fazer o que lhe agradar. No meu assunto.
Isso no significa que no seja um idiota. Sempre o foi com as mulheres.
A amargura do tom de sua voz chamou a ateno de Vivien, e lhe pediria que se
explicasse se no tivessem chegado junto porta das dependncias das crianas.
A sala-de-aula estava escura, as brasas de um fogo mal ardiam na lareira. Os roncos da
senhorita Mortimer chegavam do dormitrio.
Abrindo caminho entre os mveis, tateando na escurido, Vivien conduziu o conde
atravs do curto corredor que afastava a sala-de-aula do dormitrio da Amy. Junto porta,
sussurrou:
Espere aqui.
Ele assentiu com a cabea, as sombras ocultaram a expresso de seu rosto. Mais uma vez,
ela se perguntou o que estaria pensando, por que desejaria incomodar Michael. Era evidente que
entre eles existia uma grande animosidade, que o ressentimento persistia a pesar do duelo que
tinha deixado seu rastro na boca de Lorde Faversham. Dirigindo-se para a porta, parou em seco.
O dbil resplendor da luz da lua iluminava a cama com seu baldaquino e suas
recarregadas colgaduras. Com sua boneca de trapo entre os braos, Amy dormia profundamente.
Mas no foi isso que fez com que os batimentos do corao de Vivien se acelerassem.

Havia um homem inclinado sobre a cama, com uma mo esticada como se quisesse
despertar Amy. Sua camisa branca brilhava atravs das sombras.
Michael.
Vivien sentiu um enorme alvio. Ento no estava com Lady Katherine!
Girando sobre seus calcanhares, ele a olhou fixamente e logo olhou para o conde. Tirou o
emplastro do olho, percebeu ela absurdamente. As pistolas de duelo tambm tinham
desaparecido da cartucheira que levava na cintura. Seu aspecto era mais o de um pai ferozmente
protetor que o de um pirata dos mares.
At que proferiu um grunhido e arremeteu contra eles.

Captulo XXI
Depois dos Fogos
Com um grito abafado, Vivien deu um passo adiante com a inteno de det-los, mas
Michael j tinha passado junto a ela. Agarrando Lorde Faversham por seu hbito de monge,
empurrando-o contra a parede do corredor.
Velhaco! Disse em voz baixa . O que est fazendo aqui?
O conde o olhou friamente com descaramento.
S desejava conhecer sua filha.
Durante uns instantes, Michael no pronunciou nenhuma s palavra, no silencioso
corredor se escutava sua estridente respirao. Uma densa escurido emanava dele, uma
violncia que aterrorizou Vivien. Atravs da penumbra, os dois homens se olharam fixamente.
Eram da mesma estatura, embora o conde fosse magro como um palito enquanto que Michael
era robusto e musculoso.
Arder no fogo do inferno por se atrever a vir aqui disse, e a seguir descarregou seu
punho sobre o rosto do conde, golpeando-o na mandbula e fazendo-o cambalear.
Michael, detenha-se! pediu-lhe Vivien horrorizada . Amy est no quarto contiguo!
Ele no fez nenhum sinal de hav-la escutado. Ele e o conde se espreitavam como ces
furiosos, movendo-se em crculos. Lorde Faversham lanou um murro sobre a orelha do Michael
que, com a rapidez de um relmpago, devolveu-lhe o golpe.
Comovida, Vivien levou as mos garganta. A briga era quase irreal, desenvolvia-se
virtualmente em silncio e o nico que se escutava era o arrepiante rudo surdo da carne contra a
carne. Tinha que det-los antes que despertassem Amy.
Recordando o que sua me tinha feito em uma ocasio para separar dois homens que
brigavam, Vivien entrou rapidamente no dormitrio. Graas a Deus, Amy estava profundamente
adormecida. Olhando desatinadamente a seu redor, descobriu a jarra de porcelana junto bacia.
Ao agarrar a jarra escutou o rudo da gua em seu interior. Ento se dirigiu para o
corredor em sombras e jogou o contedo da jarra sobre os dois homens.
Sua inteno era que Michael fosse o mais prejudicado, mas no ltimo segundo, ele
adivinhou suas intenes e se agachou. A gua esbofeteou Lorde Faversham em pleno rosto. O
lquido jorrava por seu corpo, empapando seus cabelos e seu hbito. Enquanto amaldioava e
tentava tirar a gua dos olhos, ela se interps entre ambos os homens.
J suficiente disse resolutamente em voz baixa . Parecem duas crianas
malcriadas.
Resmungando, Michael a olhou atravs das sombras.
Saia do meio.

Tambm bater em mim? Perguntou ela com ironia . Que beleza! E voc diz que
mais civilizado que os ciganos!
Vivien, advirto...
Papai? Disse uma voz fraca e temerosa da porta . Por que fala com esse tom
senhorita Vivi?
Como se fossem uma s pessoa. Michael e Vivien se viraram ao unssono para encontrar
Amy junto porta, com sua boneca entre as mos. A pequena parecia um diminuto fantasma com
sua camisola branca. Seu olhar perplexo passava de seu pai a Vivien e desta a Lorde Faversham.
Michael e Vivien se dirigiram simultaneamente para Amy, embora ele chegasse primeiro e
se agachou frente a ela para evitar que pudesse ver o conde.
No entendeu bem, duendezinho lhe disse com um tom muito mais doce de que tinha
utilizado com Vivien . No acontece nada de mau. Volta para a cama e eu irei dentro de um
momento.
A menina o olhou com ar vacilante. Depois olhou a seu redor e perguntou:
Quem esse homem? sua expresso mudou e pareceu assombrar-se ao descobrir o
conde vestido com seu hbito grosseiro e escuro . Jesus?
Apesar das tensas circunstncias, Vivien se sorriu.
um convidado da festa de fantasia de sua av.
Michael virou bruscamente sua cabea para olh-la.
Ele no um convidado...
Sou seu tio Brandon. Lorde Faversham se aproximou olhando atentamente Amy .
uma menina muito bonita, Lady Amy. Deveramos acender um lampio para que possa v-la
melhor, e voc a mim.
No exclamou friamente Michael . Estava a ponto de partir.
Seriamente? perguntou o conde, que parecia diabolicamente divertido . No
recordo t-los mencionado.
Est todo molhado, tio Brandon comentou Amy.
Assim respondeu enquanto olhava desolado seu miservel aspecto. Sob a luz da
lua, era ainda mais evidente que seu cabelo e seu hbito estavam empapados . Eu gostaria de
ficar e visitar...
Seu tio teve um desafortunado acidente com uma jarra de gua interrompeu o
Michael . Parte neste mesmo momento. Ambos os homens trocaram um intenso olhar.
Entre ambos havia uma tenso suficientemente espessa para cort-la com uma faca. Por
que no poderiam deixar a um lado suas diferenas? Perguntou-se Vivien. J tinham se batido em
duelo em uma ocasio por uma mulher. Acaso no tinha sido suficiente.

Lorde Faversham fez uma careta de desgosto, esfregando amargamente a mandbula.


Depois fez uma reverncia.
Parece que esto me expulsando. Adeus Lady Amy, Vivien. E lhes dando um ltimo
olhar, atravessou a sala-de-aula em direo ao corredor; dali chegou o dbil som da porta que se
fechava.
As perguntas agitavam sua mente, enquanto Vivien se virava para Michael. Embora fosse
obrigada a morder a lngua em frente Amy, olhou-o com determinao.
Devolveu-lhe um olhar to frio como uma pedra. Vivien jurou a si mesma que finalmente
conheceria as respostas que procurava.
Amy puxou a manga de Michael. Achava que s tinha dois tios, papai.
Assim respondeu ele olhando o pequeno e desconcertado rosto da menina Seu
tio Gabriel, que est explorando a frica, e seu tio Joshua, que est na cavalaria.
Ento, quem tio Brandon?
Michael fez um gesto com a boca como se tivesse mordido algo podre.
Ele no realmente seu tio, querida. o neto de Lady Faversham. Ao observar o
desconcerto da menina, Vivien se ajoelhou junto a ela e lhe pegou uma de suas pequenas mos.
O que seu pai tenta te dizer, pequena pomba, que embora no tem seu mesmo
sangue, como se fosse seu tio porque sua av e Lady Faversham so muito boas amigas.
OH! exclamou Amy, movendo sua cabea para lhe dar a entender que tinha
compreendido o que lhe dizia . Ento meu tio postio.
Isso.
Michael a olhou enrugando o sobrecenho, embora no o negasse. Vivien arqueou uma
sobrancelha como se quisesse lhe indicar que no lhe importava o que ele pensasse.
Podia resmungar a seu desejo. Ela nunca permitiria que essa mesquinha briga afetasse a
sua filha.
Amy me pediu que vejamos juntos os fogos disse abruptamente Michael .
Possivelmente voc queira nos acompanhar.
Mas ela me tinha pedido isso...
Vivien guardou silncio, olhando o com aborrecimento. Devolveu-lhe o gesto, e em suas
feies indefinidas devido escurido, descobriu que estava to surpreso como ela, ambos
olharam para Amy ao mesmo tempo.
Convidou aos dois disse Michael . Por que no me disse?
A avozinha me disse que era um segredo. Tambm disse que voc gostava das
surpresas. Amy sorriu inocentemente.
Est contente, papai?
Sem a menor vacilao, ele a abraou. Um gesto que o honrava.

Claro que sim, duendezinho. Fez um excelente trabalho ao guardar to bem este
segredo.
Por cima da cabea da Amy, sorriu para Vivien de um modo irnico e inesperado. De
modo que aquele era outro plano concebido pelos Botes de Rosa. Entretanto, a festa estava por
terminar e j no havia nenhuma necessidade de que Vivien praticasse suas maneiras com os
homens. Ento, por que seguiam elas tramando ideias para jog-la em seus braos? Acaso
pretendiam que Michael aprendesse a confiar nela?
Possivelmente havia outro motivo. Uma suspeita jazia no fundo de sua mente e, pela
primeira vez, permitiu-se t-la em conta. Possivelmente os Botes de Rosa desejavam que eles
tivessem um romance. Mas elas nunca aprovariam que tivesse um amante, de maneira que seu
plano s podia apontar a... Casamento.
Os Botes de Rosa pretendiam que ela se casasse com Michael.
Seu corao comeou a pulsar rapidamente e segurou com fora a jarra que tinha junto
ao peito. A forma como o elogiavam, os estratagemas, inclusive a falta de interesse que tinham
demonstrado por animar a outros pretendentes... Tudo comeava a ter sentido. Durante todo
esse tempo, elas tinham estado planejando seu compromisso.
Com Michael.
Ele no pareceu perceber sua perplexidade nem seu silncio.
Endireitando-se, pegou a mo de sua filha.
Vamos, querida disse sem um pingo da clera que o tinha dominado fazia apenas
uns instantes . No devemos perder os fogos.
Entraram no dormitrio da Amy e Michael abriu de par em par a janela para que entrasse
o ar fresco da noite. Vivien caminhou devagar atrs deles. Enquanto voltava a colocar a jarra em
seu lugar, estava pendente de Michael.
Ele podia ser seu marido. Mas isso, evidentemente, era impossvel. Nunca poderia viver
nesse mundo gorgio, onde abundavam a crueldade e os preconceitos. Em poucas semanas
voltaria junto a seus pais e retomaria sua vida simples na estrada.
Entretanto, seu corao se sobressaltou por um doce desejo que no foi capaz de ignorar.
Nunca antes havia sentido algo parecido por nenhum homem. Desejava descobrir todos seus
segredos, compartilhar sua vida com ele. Ansiava possui-los e ser possuda por ele. Desejava ser
sua esposa. Aquele pensamento amalucado esteve a ponto de domin-la.
Amy olhava para o jardim, apoiando-se no parapeito da janela, seus ps descalos
estavam a uns centmetros do cho.
No vejo os fogos, papai. Ele a pegou em seus braos.
J a tenho. Os fogos estaro no cu e no na terra.
Onde esto? Por que demoram tanto?
Pacincia, duendezinho. Logo comear o espetculo.

A lua brilhava, branca e algo velada, no cu cheio de estrelas. No terrao se amontoavam


os convidados embrulhados em suas capas, suas peles e seus casacos.
Vivien tambm se sentia um pouco impaciente. Na biblioteca de Michael tinha lido algo
sobre os fogos em uma srie de livros que chamavam enciclopdia. Mas esta ia ser a primeira vez
que presenciaria diretamente essa maravilha. Entretanto, essa viso no podia ser melhor que a
excitao que sentia quando olhava Michael.
V esses homens que esto ali embaixo? Perguntou Michael a sua filha . Esto a
ponto de acender o primeiro pavio.
A um lado do jardim, vrias figuras se congregaram na escurido. Uma pequena luz
brilhava entre eles. Ento, todas de uma vez retrocederam rapidamente. Escutou-se uma espcie
de assobio que fez que Amy se segurasse ao pescoo de seu pai. Uns instantes mais tarde, ardeu
no cu uma exploso de fascas vermelhas e amarelas que em seguida se precipitaram para a
terra at desaparecer. A seguir se escutou outro rudo e se acendeu outra chama que desta vez
lanou um resplendor de cristais brancos que iluminaram a escurido durante um momento para
logo cair como uma chuva de estrelas fugazes.
Encantada, Vivien exclamava e gritava ao mesmo tempo em que Amy, aplaudindo os
fogos mais espetaculares. Michael estava muito atento ao que fazia sua filha.
Desfrutava e sorria, abraava-a e, de vez em quando, acariciava seu rosto ou seu cabelo.
Mas em vrias ocasies, quando Amy no estava olhando, seus olhos se entreabriam com uma
expresso sria. Parecia estar muito concentrado em seus pensamentos pessoais para prestar
ateno aos foguetes.
Vivien imaginou que ele estava pensando na briga que tinha tido com Lorde Faversham.
Um hematoma escurecia uma de suas mas do rosto e, com toda segurana, doam-lhe os
dedos. Ela ardia de desejos de saber no que estava pensando, mas suas perguntas teriam que
esperar. Por agora, devia limitar-se a desfrutar daquele momento perfeito, da oportunidade que
tinha de estar com Michael e com Amy, olhando as vvidas chamas de cor que cruzavam o ciclo
noturno.
Inconscientemente, apoiou-se contra seu brao procurando seu calor e sua vitalidade.
Que maravilha! Murmurou , nunca vi nada to formoso. Inclinando-se para ela,
lhe sussurrou ao ouvido:
Eu sim.
Sua boca se inclinou em um sorriso de pirata e, por um momento, seu olhar foi o de um
homem faminto. Uma esperana proibida brilhou em seu interior. Realmente a considerava
bonita? Mais uma vez, sentiu que o vnculo que havia entre ambos se fortalecia at converter-se
em algo quente e positivo, e de maneira nenhuma vergonhoso.
Papai, senhorita Vivi! Saltando nos braos de seu pai, Amy indicou o cu. Isso
um drago.

Acredito que tem razo assentiu Michael, enquanto uma forma brilhante cintilava
no cu. Tocando o pequeno nariz da Amy com seu dedo indicador lhe disse: Que menina to
esperta !
Vivien lhe encolheu o corao. Que terno e amoroso era com a Amy. Pela primeira vez,
imaginou que eram uma famlia; uma fantasia que, repentinamente, parecia real e possvel, um
sonho a seu alcance!... Entretanto, teria que viver entre os gorgios definitivamente. Como poderia
abandonar seus pais?
Os fogos culminaram de uma forma espetacular, a escurido se iluminou com magia e cor
antes que tudo voltasse a ser negro outra vez. Os convidados reunidos no terrao entraram na
casa para desfrutar de um suntuoso jantar de meia-noite. Amy deixou cair sua cabea sobre o
ombro de seu pai.
Acha que Nibbles ter visto os fogos?
claro respondeu Michael . No cabe dvida de que tinha uma vista privilegiada
de sua coelheira junto aos estbulos.
Podemos ir v-los?
Ele riu sonoramente.
No conseguir me enrolar, duendezinho. hora de ir para a cama.
Levou a menina, que no deixava de protestar at a cama com baldaquino enquanto
Vivien se dedicava a fechar a janela. Seus sentidos estavam completamente acordados aquela
noite. Desfrutou durante um momento do ar fresco da noite, do aroma acre que tinham deixado
os foguetes, das lembranas da longnqua melodia que voltava a soar no salo de baile. Enquanto
o seguia at a cama, estava completamente atenta ao que fazia Michael.
Ele se inclinou para beijar Amy. A menina se esticou para abra-los com fora e ele a
estreitou contra seu corpo, murmurando palavras carinhosas. Vivien pestanejou para evitar que
as lgrimas aparecessem em seus olhos. Toda a nostalgia que abrigava em seu interior se
cristalizou em uma percepo muito mais espetacular. Ela o amava. Amava Michael, o Marqus
de Stokeford. Amava sua fora e sua suavidade, a ternura que ocultava ante o mundo. Com um s
olhar, a fazia arder de desejo.
Com uma s carcia, podia dissolver sua resistncia. Com um s beijo, podia derreter suas
defesas. A fora de seu encanto a tinha impressionado desde o primeiro momento que o tinha
visto, furioso e aoitado pelo vento, junto porta de entrada do toucador de Lady Stokeford. Um
lorde gorgio poderoso, decidido a proteger a sua av.
No devia am-los, pensou Vivien intranquila. O amor se apoiava na confiana, e Michael
a olhava com desconfiana. E embora ela chegasse a ser sua esposa, seu nobre crculo de
amizades nunca a aceitaria. Entretanto, no podia negar o fato de que ele tinha conseguido que
seu esprito danasse de prazer, apesar de sua mente estar infestada de perguntas. Por que
Michael e Lorde Faversham eram rivais? Bateram-se em duelo por uma mulher. Quem era ela?
Lady Katherine?
E mais exatamente, acaso essa mulher era a proprietria do corao do Michael?

Ele se afastou da cama e, como se fosse a coisa mais natural do mundo, Amy esticou seus
braos para Vivien. Ainda agitada, ajoelhou-se junto beira da cama e abraou menina
calidamente. OH, como desejava proteger a Amy da dureza do mundo, desfrutar de suas
conquistas e consol-la quando estivesse triste. Como ansiava gozar do privilgio de ser sua
me...
Senhorita Vivi, conta-me um conto?
mais de meia noite murmurou ela, afastando suavemente uma mecha de cabelo
encaracolado e acobreado que caa sobre a fronte da menina . Amanh lhe contarei um.
Promete-me isso? O fato de Amy no insistir, revelava que tinha sono.
Prometo-lhe. Transbordante de amor, Vivien se inclinou para beijar as aveludadas
faces da menina. Boa noite, pequena pomba.
Amy suspirou, pesavam-lhe as plpebras.
Boa noite, senhorita Vivi. Um momento depois, estava adormecida.
A mo do Michael se fechou sobre a de Vivien, afastando a da cama. Olhou-a novamente
com a enrgica expresso com que um pirata olharia a sua cativa. Sua pele se arrepiou de desejo,
um desejo enriquecido pelo amor. Acaso ele era consciente da recentemente descoberta
profundidade de seus sentimentos? Sentiria por ela algo mais que desejo? Vivien foi incapaz de
descobri-los em seu rosto em penumbras, e sentiu que sua enigmtica natureza podia chegar a
enlouquec-la.
Em silncio, conduziu-a at a porta de entrada. Ali se detiveram para olhar novamente
para Amy, que dormia inocentemente com a boneca de trapo entre seus braos.
Que doce ! Sussurrou Vivien . muito afortunado por t-la.
Sim.
Michael lutou para que sua voz se mantivesse firme. Disse-se que Vivien fazia
simplesmente uma observao andina, e nada mais. Ela no tinha por que saber que no meio de
seu peito havia um n de medo. E tampouco podia imaginar os esforos que fazia por manter a
salvo a sua filha.
Queria Amy com uma intensidade inquebrvel que o fazia vulnervel. E no estava
disposto a permitir que ningum explorasse sua debilidade.
"Ningum".
Enquanto abandonavam as dependncias das crianas, Michael voltou a pensar em
Vivien, que caminhava junto a ele pelo corredor em penumbra. Os braceletes de ouro que levava
nos pulsos tilintavam fracamente. Com seu traje natural, parecia to livre e selvagem como uma
princesa cigana. A blusa amarela tinha um decote generoso e a ondulante saia turquesa
sussurrava ao redor de seus pequenos ps descalos.
No era a primeira vez que se perguntava se ela usaria roupa interior ou se, pelo
contrrio, poderia lhe levantar a saia e acarici-la. Agradeceu o desejo que comeava a apoderar-

se de suas entranhas. Toda a noite a tinha visto danar com outros homens. Tinha esperado o
momento de estar a ss com ela. Finalmente, tinha chegado sua oportunidade...
Por que lutou com Lorde Faversham? perguntou-lhe Vivien de sopeto.
A pergunta escureceu o nimo do Michael. Ela nunca deveria ter sido testemunha daquela
briga.
O assunto est encerrado e, de qualquer modo, prefiro beij-la. Ele se aproximou mais
a ela, mas Vivien o evitou com habilidade.
Me diga por que estava to desesperado por desfazer-se dele.
Desesperado?
Se o tivesse atravessado com uma espada, no o teria deixado to perplexo. Por que
razo teria vindo Brand a sua casa aquela noite? Temendo a resposta, Michael respirou
profundamente vrias vezes. No permitirei que esse cafajeste se aproxime de minha filha.
Exijo-lhe que me diga por que o trouxe at as dependncias das crianas.
Eu no o trouxe. Veio por sua prpria vontade.
Mas voc estava com ele. Aguilhoado por um cime veemente, pegou-a pelo brao.
E que demnios estava fazendo voc com ele? Acaso a seduziu?
Como se lhe tivesse batido, os olhos de Vivien arregalaram com uma expresso de dor.
"Aquela dor era estranha, porque ela no era inocente. No obstante, ele desejou castig-la
por t-los ofendido. Afastando sua mo, Vivien retrocedeu.
Voc me insulta. O conde no to mal educado como voc.
um canalha que utiliza s mulheres.
Ento, ambos so da mesma condio. Deveriam ser melhores amigos.
Michael tentou sufocar sua ardente clera.
Fique margem do que no compreende, Vivien.
Mas ela no o fez. Olhou-o com um implacvel interesse.
Voc atacou o conde sem que mediasse uma provocao. Quem a mulher que ainda
se interpe entre ambos?
Uma glida sensao percorreu a espinha dorsal de Michael. As palmas de suas mos se
tornaram frias e suarentas. Vivien era condenadamente insistente. S conhecia uma forma de
distrai-la.
Aproximando-se dela, desceu o tom de sua voz que adquiriu um matiz sensual.
J est bem de perguntas. Falemos de ns.
Reconhecendo claramente o valor da retirada, ela deu uns passos em direo ao corredor.
Mas isto tem que ver conosco disse com uma voz rouca . Preciso saber por que
no quer falar dela. O que significa para voc?

melhor enterrar o passado.


Mas voc no o enterrou. O que aconteceu esta noite o demonstra.
Ele recordou quanto o tinha impressionado ver Brandon em p junto porta olhando
para Amy. Uma ira descontrolada o assaltou novamente, mas desta vez manteve seu rosto
impassvel.
Foi uma briga estpida, isso tudo, esquea.
Chegando escada, Vivien comeou a descer os degraus sem deixar de olh-los e
mantendo uma de suas mos sobre a parede para no perder o equilbrio.
No posso esquec-la. Voc sabia que Amy estava perto, e nem sequer isso o deteve.
Michael se amaldioou por deixar que Vivien presenciasse muitas coisas. Descendo os
degraus atapetados, respondeu sem rodeios:
Esse assunto est resolvido. Mas h algo que no est. Desejo-a, Vivien.
Ela se deteve ao p das escadas. A luz trmula de um spot que havia na parede iluminou
seus lbios e seus olhos sonhadores, repentinamente. Michael experimentou algo mais poderoso
ainda que o desejo, uma imperiosa necessidade de abra-la e no deix-la partir jamais.
Entretanto, esmagou sem piedade esse sentimento.
Jamais voltaria a permitir que alguma mulher tivesse semelhante poder sobre ele.
Voc a ama? perguntou Vivien.
A quem?
mulher que est protegendo. No posso afastar de minha mente a ideia... De que seu
corao ainda lhe pertence.
Ento, voc pensa muito.
Ele desceu os ltimos dois degraus. Decidido a acabar com suas perguntas, encurralou-a
contra a parede, lhe fazendo sentir a fora de sua paixo.
Entrecortou-se a respirao de Vivien e ela emitiu um ligeiro gemido que alimentou a
tumultuosa confuso de Michael. Ela o desejava, podia perceber que o desejo a adoava
tornando-a mais malevel que a manteiga. Inclinou-se para capturar sua boca, mas ela virou a
cabea e seus lbios se posaram sobre sua face.
Por favor, Michael. Ela o olhou de esguelha de um modo to enternecedor que, de
algum modo, remexeu-lhe as tripas. Voc deve me dizer o que ela significa para voc.
Nada grunhiu ele . No significa nada. Ela est morta.
Vivien retrocedeu para olh-los. Logo, seus escuros olhos de veludo se arregalaram luz
daquela revelao, e ele percebeu seu engano. Ou possivelmente, no mais profundo de seu ser,
queria que ela soubesse, j que depois de pronunciar essas palavras experimentou um grande
alvio.

De modo que se tratava de Lady Grace sussurrou Vivien . Lorde Faversham


seduziu a sua esposa.

Captulo XXII
No Armrio da Roupa Branca
Atnita, Vivien compreendeu toda a verdade ao ver as sombrias feies de Michael. Sua
mulher lhe tinha posto os chifres com seu amigo da infncia. Tinha o trado da forma mais
desprezvel. No era de estranhar que se bateram em duelo. Que ainda aborrecesse a Lorde
Faversham.
Ento sua mente fez outro importante descobrimento. Secou-lhe a boca e mal foi capaz
de falar.
Amy...
Ele no disse nada, a angstia que revelaram seus olhos azuis falou por si s. meu deus.
Amy tinha sido gerada por Lorde Faversham?
Tem certeza? sussurrou.
Ele afastou seu olhar dela, olhando com fria o corredor deserto.
No se pode demonstrar. De modo que no deve repeti-los.
Com a respirao entrecortada, Vivien lhe disse pausadamente: Jamais falarei disto
com ningum. Por favor, acredite.
Michael voltou a olh-la. O seu era um olhar angustiado e ctico. Com o corao triste,
Vivien deixou que todo o amor que sentia brilhasse em seus olhos, sem afastar a vista dele. Uma
esposa infiel explicava a desconfiana que sentia pelas mulheres, que no confiasse nela.
Agora compreendia por que tinha expulsado de sua casa o Lorde Faversham. No era
estranho que lhe tivesse dado um murro. Ele tinha medo de perder a sua adorada filha.
Vivien sentiu que sua tortura tambm era a sua. A ameaa de que outro homem pudesse
reclamar a sua amada filha o estava destruindo por dentro como se fosse cido.
Ela tinha sido to desconsiderada para ignorar a vontade do Michael e conduzir Lorde
Faversham para o dormitrio da Amy. Sentindo-se incapaz de consol-los, rodeou-o com seus
braos, apoiando sua face sobre sua tensa mandbula e estirando-se para lhe acariciar o cabelo.
Seu corpo estava rgido pela tenso.
Deveria ter detido ao conde murmurou Vivien . OH, o que fiz?
No sua culpa. Brandon sempre consegue sair-se com a sua.
Recordando o interesse do conde pela Amy, Vivien levantou a cabea.
Voc acha... Que ele sabe?
Ele apertou os msculos de seu maxilar.
Amy tinha quase um ano quando descobri a verdade. Durante os trs anos seguintes,
pensei que o ignorava continuou Michael, arrastando as palavras . At esta noite. A forma

como a olhava... Quebrou-lhe a voz e seu olhar a penetrou com uma intensidade quase
alarmante . Jure-me por sua vida que jamais contar isto a algum.
claro respondeu . Jamais os trairia, nem a voc nem a Amy.
Ele a olhou com uma atitude cnica e distante e ela soube com desespero que necessitaria
tempo e pacincia para lhe demonstrar que no era como sua falecida esposa.
Mas o convenceria. Tinha que convenc-los.
Possivelmente, ele j confiava nela, ao menos um pouco, pois lhe tinha permitido fazer-se
amiga de sua filha, um direito que tinha outorgado somente a umas poucas e seletas pessoas.
Esse pensamento lhe devolveu uma clida esperana.
Do extremo mais distante do corredor chegou o som de vozes. Vrias damas fantasiadas
apareceram no fim do corredor, sua animada conversa retumbou pela passagem com suas mesas
gticas colocadas contra as paredes de pedra.
Vivien deixou escapar um suspiro entre dentes. Cobrindo-a com seu corpo, Michael
empurrou a porta mais prxima e a guiou rapidamente para o interior. Vivien se encontrou
repentinamente em um espao bastante reduzido cheio de estantes com roupa branca de linho e
uma grande mesa de trabalho onde se amontoavam lenis cuidadosamente dobrados. Ento ele
fechou a porta e ficaram na mais completa escurido.
Michael a estreitou contra seu corpo e Vivien pde sentir os constantes batimentos de
seu corao. No corredor, as mulheres passaram diante da porta, certamente se dirigiam a seus
aposentos com a inteno de arrumar-se um pouco antes do jantar de meia-noite. Enquanto seu
bate-papo se dilua distncia, ela se recostou contra seu corpo, deixando que o calor que
irradiava a envolvesse.
Desejava desesperadamente cur-los, ajud-los a esquecer ao menos por um momento
a espantosa carga que levava sobre suas costas. E no mais profundo do seu ser, admitiu que
ansiava ter uma lembrana que a acompanhasse quando retornasse com os ciganos. Rodeou-lhe
a cintura com seus braos e logo deslizou as palmas de suas mos por suas musculosas costas,
erguendo sua cabea para beijar sua garganta e seu queixo.
A tenso que ele experimentava cedeu sutilmente. Suas mos roaram seus ombros e
desceram at sua cintura. Agarrando-a com fora, murmurou:
Vivien.
Logo baixou sua cabea e percebeu que ela no necessitava que a convencesse. Com
impacincia, ela levantou seu rosto atrs de sua impaciente boca. Ele a beijou intensa e
prolongadamente e ela se rendeu paixo que a dominava. A escurido aguou o resto de seus
sentidos. Sentiu a suave essncia do sabo aderida a sua pele junto com o almiscarado aroma
masculino que a cativava. Ele tinha sabor de vinho e a perversidade, a todos os pecados que ela
aspirava aprender com ele. S com ele.
Tirou-lhe a blusa e acariciou seus seios, sentindo seu peso entre suas mos enquanto seu
polegar acariciava seus mamilos. Ela experimentou um prazer to intenso que estremeceu em
seus braos. Ento ele fez algo ainda mais extraordinrio. Inclinou-se para percorrer seu corpo

com sua boca, saboreando-a com sua lngua e com seus dentes at que Vivien esteve a ponto de
derreter-se de prazer.
Com um ligeiro gemido, apertou-se contra seu corpo tanto quanto pde. Suas mos se
moviam com impacincia sobre os msculos de seus ombros e de seu peito, que pareciam ter
sido delicadamente esculpidos.
Me diga que me deseja disse ele bruscamente junto a seu ouvido. Diga-me isso
rapidamente.
Desejo-o murmurou prontamente Vivien. J no lhe preocupava se era correto ou
incorreto am-los. Sabia que no poderia viver um s momento mais sem ele, sem isto . OH,
Michael. Sou sua. S sua.
Ele proferiu um incompreensvel som de satisfao com a garganta. Logo a despiu
rapidamente, despojando a de sua blusa, do cinto da saia at que Vivien ficou nua em frente a
ele. Envolta na escurido, sentiu apenas um leve pudor. Que gloriosamente decadente era sentir
suas enormes mos sobre seu corpo, acariciando-a nos lugares que nenhum outro homem jamais
havia tocado.
Seus dedos deslizaram sobre os globos de seus seios, acariciaram a curva de sua cintura e
desceram para seus quadris. Ela se arqueou para ele, impaciente por experimentar outra vez suas
carcias maravilhosamente ntimas. Como se lhe tivesse lido os pensamentos, tocou-a exatamente
onde mais fervorosamente o desejava e Vivien comeou a respirar entrecortadamente devido
tortura cada vez maior de sua excitao, afundando seu rosto em sua garganta para amortecer os
pequenos gemidos que escapavam de sua boca. As peritas carcias de seus dedos a fizeram
contorcionar-se e gemer ao ritmo da crescente e enlouquecedora voluptuosidade que a
dominava.
Ele a levou justo at o limite, logo retirou sua mo sem satisfaz-la. Beijando seus lbios,
que desejavam protestar, a fez retroceder uns passos em meio a escurido at que suas coxas
tocaram algo brando. Ali, deitou-a sobre algo fresco e suave. Ento sentiu o agradvel aroma da
roupa de linho engomada.
Os lenis, a mesa.
Rapidamente, deixou-se cair para trs, suas pernas estavam muito fracas para sustent-la.
Atravs das sombras escutou o sussurro da roupa do Michael, o som metlico de um boto que
rodava sobre o cho. E tambm o escutou amaldioar de impacincia. Por debaixo da porta se
filtrava uma luz dbil, embora suficiente para ver sua escura figura inclinando-se sobre ela. Logo
ele se deitou sobre ela, seu corpo forte e firme estava to nu como o seu, mas, OH, era to
maravilhosamente diferente!
Ela o explorou com suas mos, admirando o contorno dos msculos e a textura de sua
pele. At certo ponto, estava surpreendida de si mesma. Ele era um aristocrata.
Entretanto, ela no abrigava nenhuma dvida, no sentia pnico nem vergonha, s um
ardente desejo de ser uma com o Michael Kenyon. Ele era sua sorte e sua fortuna.
O homem que estava destinado a acender um fogo em seu corao.

Seu membro viril estava quente e erguido entre suas pernas. Entretanto, ainda no a
tinha penetrado. Acariciou-a e a beijou at que ela murmurou incoerentes palavras de splica em
uma mescla de ingls e de sua lngua cigana.
Sonhei com isto disse Michael com um tom de voz baixo e spero Com voc,
Vivien.
Ela acariciou sua face, ligeiramente hirsuta.
Eu tambm sonhei com voc, vestacho.
Vestacho?
Amado traduziu Vivien, lhe beijando o peito e desfrutando do sabor salgado de sua
pele . Voc meu amado.
Ele no respondeu e, apesar da escurido, ela pressentiu sua desconfiana no leve brilho
de seus olhos. Ele no a amava. Entretanto, Vivien experimentou uma ternura que lhe chegou
alma, pois seu amor era intenso e verdadeiro.
Ento, ele se deitou sobre ela e, como se fosse o mais natural do mundo, Vivien abriu suas
pernas para receb-los. A natureza lhe tinha ensinado qual era a forma de acoplar-se, entretanto
se surpreendeu. No tinha imaginado que estivesse to bem dotado, como um garanho.
Tampouco tinha antecipado a dor penetrante que sentiu enquanto ele a possua nem o pranto
que no pde reprimir.
Ele se deteve imediatamente.
Vivien?
O tom de sua voz revelou sua incredulidade. Ela percebeu que apesar de ter a prova
diante de seus olhos, Michael duvidava de sua virgindade. Ela respondeu a sua pergunta antes
que ele a formulasse, dizendo intempestivamente:
Sim. Voc meu primeiro homem, o nico.
Sua violenta respirao rompeu o silncio. Apoiando-se em seus cotovelos, observou-a
atravs da escurido. Depois de um prolongado momento, inclinou sua cabea para ela, acariciou
seus cabelos com seus lbios, e com uma estranha aspereza na voz lhe perguntou:
Ainda... di-lhe?
No sussurrou Vivien, fechando os olhos . maravilhoso senti-los junto a mim.
Parecemos feitos um para o outro.
E era verdade. Enquanto se desvanecia a dor, fez um movimento ondulante com seus
quadris, maravilhada porque ele a enchia completamente. Ele proferiu um atormentado som do
mais profundo de sua garganta. Retirou-se ligeiramente e logo voltou a penetr-la com lentido,
seus movimentos eram incrivelmente sensuais. Fez o uma e outra vez, aumentando o ardor de
Vivien. Quando conseguiu seguir o ritmo de seus movimentos, Michael estremeceu e gemeu de
prazer. Ento ela percebeu o poder que tinha sobre ele. Pertencia-lhe, independentemente de ele
querer admiti-los, tambm pertencia a ela. Sua unio era um ato de posse mtua.

Beijou-a com uma suave ferocidade, excitando-a com sua boca e suas mos, at que
Vivien pensou que podia chegar a morrer de desejo. Arqueava-se e se retorcia sob seu corpo,
gemendo por causa da urgncia que sentia em seu interior. E no preciso momento em que temia
no poder suportar mais aquela tortura, alcanou o xtase e experimentou um prazer palpitante,
mais brilhante que milhares de estrelas. O corpo do Michael tremeu pela fora de seu orgasmo e
ela sentiu que ele compartilhava o cu com ela, fazendo que seu prazer fosse ainda mais doce.
J acontecera.
No meio do silncio que se produziu a seguir, Michael voltou gradualmente para tomar
conscincia de onde se encontrava. Respirava agitadamente e o suor comeava a refrescar sua
pele. Sentiu a boca seca, mas se sentia extremamente satisfeito.
Vivien era sua, s sua.
Ela estava deitada debaixo dele, com o rosto escondido na parte interior de seu pescoo.
Seu flego era quente e irregular. Ainda estavam unidos e ele no se sentia absolutamente
inclinado a separar-se dela, a diferena do que lhe acontecia com as demais mulheres. Em
realidade, deveria ter se retirado antes de derramar sua semente, tinham enfrentado um srio
risco. E entretanto, curiosamente, no o lamentava.
Sentia desejo de cantar como um galo de terreiro. Ele era seu primeiro homem, nenhum
outro homem tinha conhecido a ferocidade de sua paixo. Nenhum outro homem a tinha
excitado at transport-la ao prazer final. Nenhum outro homem a tinha escutado sussurrar
ardentemente na escurido.
Vestacho, Amado.
Sentiu que uma profunda ternura aninhava em seu peito. Entretanto, ignorou
rapidamente esse sentimento. Sua fervente declarao o tinha feito sentir desconfortvel, isso
era tudo. Por ser uma donzela, ela simplesmente achava que o amava. Teria que aprender que
eles no compartilhavam mais que um intenso desejo, algo que no era frequente.
Quo nico esperava era que ela guardasse o segredo que lhe tinha revelado.
Lamentou-se ao recordar seu plano original de desonr-la e demonstrar a sua av que no
era digna de confiana. Que cego tinha sido ao no dar-se conta de sua candura. Mas agora Vivien
lhe pertencia. Era capaz de assassinar ao homem que ousasse toc-la.
A escurido envolvia sua intimidade. Podia ver o leve brilho de sua pele, a curva de seus
seios e de seus quadris. Quando se levantou para v-la melhor, a mesa rangeu e Michael no
pde evitar rir.
Do que ri? perguntou-lhe um pouco aturdida.
Estamos no condenado armrio da roupa branca.
Suas roupas de linho so suaves e macias, milorde. Esticando-se sinuosamente,
conseguiu lhe elevar a temperatura. E, com toda franqueza, no desejo nenhuma outra coisa
macia.

Ele sorriu, excitado pela suavidade com que beijava seu peito. Era uma loucura ficar no
armrio. A mesa era muito pequena para sua robusta figura. Estariam muito mais cmodos
fazendo amor em sua ampla cama. Mas resistiu a separar-se dela e voltar-se para vestir, sua carne
nua era to tentadora como uma oferenda pag.
Mas era muito cedo para possui-la outra vez. Seu desenfreado orgasmo o tinha esgotado.
Entretanto, no pde resistir a iniciar novamente uns lentos e suaves movimentos dentro dela.
Seu aveludado canal se apertou ao redor de seu membro como uma luva ajustada. Ela gemeu
suavemente, erguendo seus quadris para ele. Que receptiva era e que bem formada! Uma
deliciosa criao feminina, com um corpo cheio de curvas e uma natureza sensual. Agora que j a
havia possudo, podia levar seu tempo para desfruta-la.
Inclinando sua cabea, lambeu seus mamilos, que se contraram imediatamente formando
um turgente casulo. Ela suspirou, pronunciando seu nome, surpreendentemente, esse som
entrecortado devolveu um renovado vigor a suas entranhas. Com esforo, tentou controlar o
ritmo de seus movimentos, gozando do prazer de beijar sua acetinada pele, acariciar seus seios e
suas coxas, beber o mel de sua boca. Como se de um sonho ertico se tratasse, lhe rodeou a
cintura com suas pernas, levando o ainda mais profundamente ao paraso, Sussurrou algo junto
a seu ouvido em sua extica lngua, e mais de uma vez pronunciou palavras carinhosas.
Vestacho...
Suas doces declaraes o excitaram, transportando-o a um estado absolutamente febril.
Nunca em sua vida havia sentido um desejo to poderoso. Nunca tinha desejado a uma mulher
com a fogosidade com que desejava Vivien. Nunca se tinha excitado to rapidamente outra vez.
Suas nsias por possui-la eram como uma selvagem obsesso.
Lutou por dominar-se, para no chegar ao clmax antes dela. Desesperado, beijou-a e a
acariciou. Ela gritou e seu corpo se convulsionou instantaneamente rodeando-o por completo.
Agonizando de prazer, ele liberou seu desejo dentro dela.
Desta vez, soube que voltaria a desej-la, de modo que se virou para deitar-se de costas e
a colocou sobre seu corpo. Ainda no se tinha satisfeito. Durante uns minutos que pareceram
eternos, Vivien se deixou cair sobre ele, experimentando uma deliciosa sensao de esgotamento,
rodeando-o com suas pernas e recostando sua cabea debaixo de seu queixo. Ele a acariciou
pausadamente, desfrutando da formosa textura de sua pele e das femininas curvas de sua cintura
e de suas costas. Seus seios se esmagavam contra seu peito, entretanto ainda foi capaz de
acariciar esses globos turgentes.
Ela se apaixonou entre seus braos, balanando deliciosamente seu traseiro.
Ele tambm comeou a mexer-se, apesar de se sentir esgotado.
Tentadora! Resmungou Michael . Faz-me sentir como um adolescente luxurioso, e
no como um homem de trinta e um anos.
Com um romntico sussurro, lhe perguntou:
Os homens no fazem amor com tanta frequncia? Logo bamboleou seus quadris...
Com uns espetaculares resultados.

Contendo um suspiro, respondeu-lhe:


Os homens afirmou, enquanto a pegava firmemente pelas costas , aprendem a
controlar seus instintos bsicos com o propsito de tomar um pouco de tempo para agradar a
uma mulher.
Agradou-me voc maravilhosamente, senhor marqus. Confio que volte a faz-los.
Ele a beijou meigamente na boca e, com mos trmulas, segurou-lhe a cabea
saboreando-a sem pressa com sua lngua e seus lbios. No conseguia saciar-se. Mais uma vez
mais sentiu a ardente pontada do desejo.
De repente, vozes chegaram at eles do corredor. Levantando sua cabea, Vivien
interrompeu o beijo.
Caramba! sussurrou alarmada . Os convidados.
Ele tambm se esquecera completamente da festa, embora jamais o admitisse frente a
Vivien. S tinha pensado nela. Coberto pela intimidade da escurido, s tinha uma superficial
ideia de quanto tempo podiam ter estado desfrutando do prazer de seu encontro.
tarde afirmou com brusquido. A festa deve estar a ponto de terminar.
Schhh. Ela colocou um dedo sobre seus lbios. Algum poderia nos escutar.
Seu sbito recato o divertiu. Movido por um perverso capricho procurou sua cavidade e a
acariciou docemente, tal como mais gostava. Vivien sufocou um grito abafado afundando sua
cabea contra sua garganta.
Pare gemeu, com um fio de voz . OH, por favor.
Pensei que voc gostava disso.
Claro que sim. Lhe cortou a respirao. OH, sim... Ai...
O que j no lhe resultou to divertido foi quando Vivien estendeu seu brao para
explorar com essa delicadeza parte deliciosamente sensvel de seu corpo. Aquele prazer era como
uma tortura. Apertou os dentes para reprimir um gemido.
Sedutora sussurrou.
Sedutor murmurou ela junto a seu ouvido.
Os passos que escutaram no corredor se detiveram precisamente junto porta. Eram um
homem e uma mulher. Suas vozes pareciam familiares.
Repentinamente, Vivien ficou tensa e abandonou sua incitante massagem.
O Visconde Beldon... E a duquesa comentou to suavemente que Michael mal a
escutou.
J tinha percebido certo matiz de dio na voz de Vivien em outras ocasies. Por alguma
razo abrigava uma intensa averso pela duquesa. Acaso essa harpia se comportara
grosseiramente com ela? No o permitiria. Decidiu que perguntaria a Vivien, mas no nesse
momento.

O som amortecido de uns lbios beijando-se chegou at o armrio da roupa branca.


Esticando seus msculos, Michael se preparou para proteger Vivien no caso de que a porta se
abrisse. No achava que ningum que estivesse em seu bom senso pudesse escolher aquele
ridculo lugar para fazer amor.
A duquesa riu com coqueteria e logo o casal se afastou pelo corredor. Uns momentos
mais tarde, uma porta se fechou em algum lugar da sala de jantar.
J partiram exclamou Michael, preparando-se para continuar com o prazer de
acariciar novamente Vivien . Essa bruxa o levou a sua cama.
Vivien segurou firmemente seus pulsos.
Mas... Ela casada. O duque no a acompanhou festa.
Ele se assombrou enormemente ao comprovar que Vivien era realmente inocente. Sentiuse velho e entediado da vida ao comprovar as enormes diferenas que havia entre eles.
No era de estranhar que no tivesse sabido reconhecer sua pureza. Durante muito
tempo, s havia se relacionado com damas aristocrticas que se dedicavam a intrigar e manipular
aos homens. Ele, por sua vez, tinha-as utilizado, desfrutando de seus corpos at que se cansava
delas. Entretanto, tinha pensado em casar-se com uma daquelas mulheres. De repente, essa ideia
lhe desagradou profundamente.
Estes so os costumes da alta sociedade.
Muito bem, mas eu no os aceito. E voc tampouco deveria aceitar. Especialmente,
depois do que lhe aconteceu.
Sentiu que o dominava uma sensao de desgosto que lhe era familiar, mas se encarrego
de ignor-la, pensando somente em Vivien.
Se fornicar mau expressou enquanto lhe acariciava as costas , ns tambm
somos pecadores.
Possivelmente sussurrou Vivien . Entretanto, no estamos traindo a ningum.
Um detalhe insignificante.
Voltou a apoiar suas mos sobre seus quentes seios com a inteno de distrai-la, mas ela
afastou suas mos com firmeza.
No, me escute. O matrimnio sagrado. Marido e mulher fazem votos de mtua
devoo. Devem jurar-se fidelidade.
Acaso acreditava sinceramente no que estava dizendo? Uma parte dele queria acreditar
em sua sinceridade, mas a outra sua parte cnica lhe dizia que ela estava fingindo com o fim de
ter poder sobre ele. Grace lhe tinha parecido igualmente sincera.
Essa lealdade no existe respondeu rotundamente . Saberia se tivesse mais
experincia.

Sei que meu pai e minha me, nunca se traram. Como tampouco o faria o resto dos
ciganos seu suave murmrio se tornou desafiante . Mas possivelmente ningum seja to
honorvel em sua sociedade inglesa.
Ele ficou tenso.
Quando os dois adultos o consentem, no existe desonra.
Sim? Ento no deveria se zangar com Lorde Faversham, a menos que Lady Grace no
estivesse de acordo.
Diabos, claro que estava de acordo disse Michael bruscamente . Era eu o que
no estava, e ela era minha esposa.
Ah! exclamou Vivien, com um tom de voz triunfante . De maneira que acredita na
fidelidade.
Era condenadamente astuta. Tinha dado volta inteligentemente a suas palavras.
O que acredito que devo proteger o que me pertence. Atraindo-a para ele, beijou-a
longa e profundamente, como se quisesse deixar muito claro que lhe pertencia.
Percebeu uma ligeira resistncia, que durou s um momento. Logo ela se relaxou e o
abraou, abrindo com efuso suas pernas para montar em cima dele. Como se fossem uma s
pessoa se sentiram apanhados pelo ritmo que marcava a paixo e pelo crescente tumulto de seus
corpos. Ela alcanou o prazer antes que ele, seus delicados tremores e seus doces gemidos o
levaram at o limite. Seu prazer foi to intenso que, esgotado, Michael se inundou em um
profundo estupor. Mais tarde, quando despertou, Vivien dormia entre seus braos, seus cabelos
longos e sedosos os envolviam.
Sentiu que o invadia uma ternura insondvel. Acariciando sua boca com seus lbios,
respirou profundamente, inalando sua extica fragrncia e o inconfundvel aroma que
caracterizava uma noite de amor. Lentamente, tomou conscincia dos vultos que havia debaixo
deles. A roupa de linho se enrugara com seus vigorosos movimentos.
Uma parte de seu corpo estava apoiado contra a dura mesa.
Devido escurido, no tinha a menor noo de quanto tempo teria passado, mas, sem
dvida, os criados estariam a ponto de ocupar-se de suas obrigaes, se no o estavam fazendo
j. Em qualquer momento, uma das criadas poderia encontr-los. No podia permitir que Vivien
sofresse o constrangimento de que a descobrissem com ele. Sua reputao estaria arruinada para
sempre.
Michael fez uma careta de desgosto. Todos a consideravam uma ladra. Devido a sua
incomum educao, tinha cado sobre ela a sombra da suspeita. Ele mesmo tinha sido muito
arrogante ao emitir julgamentos sobre ela e, nesse momento, sua opinio tinha mudado por
completo. Se se tinha equivocado em relao com sua castidade, teria se equivocado tambm ao
consider-la desonesta?
Preocupado, comeou a deslizar sobre a mesa at que conseguiu sair de debaixo de seu
corpo e apoiar seus ps descalos sobre o cho. Com os msculos inchados, vestiu a camisa e as
calas enquanto refletia. A princpio, havia a carta falsificada de Harriet Althorpe. Acaso s

imaginara as discrepncias que tinha encontrado entre a caligrafia daquela carta e a da Senhorita
Althorpe, ele s tinha doze anos quando partiu para Eton, justo antes que sua preceptora
abandonasse a casa. Ele poderia ter-se equivocado em relao carta e Vivien poderia ter dito a
verdade ao mencionar que os cem guinus que ganhava no ms eram para seu pai impedido.
Se no estivesse mentindo.
Voltou a respirar profundamente. Se ela era realmente a filha natural de Harriet Althorpe,
seria considerada como pertencente pequena nobreza. Uma esposa pouco convencional, mas
certamente uma esposa que poderia aprender a divertir-se em sociedade.
Sua esposa.
Este esmagador projeto sacudiu os alicerces de suas convices. Por volta de apenas
poucas semanas tinha tomado a razovel deciso de desposar Katherine, uma mulher educada
em seu mundo e apta para desempenhar todo o nmero de funes tpicas da esposa de um
homem de sua linhagem. Agora, esse mesmo pensamento o enchia de averso. No queria a seu
lado outra frvola dama de sociedade que passava seus dias organizando festas extravagantes ou
satisfazendo seus caprichos nas lojas do Bond Street.
Queria fogo, risadas, amor.
Fechou suas mos, apertando os punhos. Idiota! Acaso no tinha aprendido a lio com
Grace? Nunca mais voltaria a desejar que uma mulher se apropriasse de seu corao. No
obstante, ansiava ter uma mulher que o fizesse sentir vivo outra vez, uma mulher que se
adequasse perfeitamente a essa parte de seu mundo que mantinha deliberadamente separada da
sociedade. Sua vida familiar com a Amy.
Katherine nunca tinha procurado a companhia de sua filha tal como o fazia Vivien. Sentiuse envergonhado ao dar-se conta de que deveria ter pensado primeiro nisso. Vivien era uma me
natural. Adorava a Amy tanto quanto ele.
Dominado por uma violenta vontade de proteger sua filha, seu olhar se perdeu na
escurido. Havia sentido um enorme amor por Amy desde o momento em que a enfermeira a
tinha posto entre seus braos. Um beb diminuto envolvido em uma manta, que dormia
tranquilamente e tinha as feies mais lindas e delicadas que tinha visto. Nesse momento, no
tinha nenhum motivo para pensar que no era sua filha. Mas muitos meses mais tarde tinha
descoberto a verdade, a prova irrefutvel que explicava por que Grace o tinha dissuadido
reiteradamente quando ele manifestava seu desejo de subir ao quarto da menina. Ento, j no
era capaz de recusar Amy. Seria como arrancar seu prprio corao.
Faversham nunca poderia reclamar a Amy. Jamais deveria inteirar-se de que existia uma
prova de sua paternidade. E tampouco Vivien devia sab-los. E se demonstrava que ela era uma
farsante? Ento teria que tomar uma deciso ainda mais difcil. Importava-lhe um nada o que
pudessem dizer outros, mas tinha que pensar em Amy.
No permitiria que ningum lhe fizesse mal.
Inclinando-se sobre Vivien, beijou-a. Ela protestou com um dbil sussurro e ele desejou
que estivesse deitada sob a luz do sol para poder observ-la enquanto despertava depois de uma

noite de amor. Sentiu desejos de am-la uma vez mais. A tentao era surpreendentemente
intensa considerando que tinha obtido prazer com ela vrias vezes durante a noite. Comeou a
deslizar seus dedos por seus quentes vales e colinas, e logo lhe deu ligeiras palmadas sobre as
costas.
Vamos, acorde murmurou . quase de manh. Com uma incrvel rapidez, Vivien
saltou da mesa.
De manh! Por que no me despertou antes?
Deixou-me exausto, querida. Somos enormemente afortunados que no nos tenha
encontrado nenhuma das criadas.
Os criados gemeu . Acharo-nos.
Comeou a dar voltas recolhendo sua roupa na penumbra enquanto ele a ajudava
galantemente, acariciando-a de vez em quando.
Me deixe lhe pediu com a voz entrecortada, quando j lhe tinha afastado a mo uma
dzia de vezes . Nunca sairemos daqui.
Mmmm grunhiu ele, atraindo-a para seu corpo e apoiando sua boca sobre a sua .
Sinto uma nova afeio pelos armrios da roupa branca.
Ela afastou os lbios para lhe dar um breve e terno beijo.
Vestacho murmurou, tocando sua hirsuta face . Sempre recordarei esta noite
maravilhosa.
Ele sentiu que algo se derretia em seu interior, uma sensao que no era prpria de um
homem. Recusando uma perigosa onda de emoo, dirigiu-se para a porta e a abriu. A suave luz
do corredor pareceu realmente brilhante depois da intimidade que lhes tinha proporcionado a
escurido. Depois de dar uma olhada para assegurar-se de que o caminho estava livre, fez-lhe
gestos para que se aproximasse.
Venha, acompanharei a at seus aposentos. Quando estava junto porta, Vivien lhe
disse:
Posso achar sozinha o caminho.
No respondeu Michael, colocando firmemente sua mo na parte baixa de suas
costas . Quero me assegurar que chega s e salva. No podia deixar que partisse sozinha, to
doce e to bonita, com a evidncia de seu recente prazer em seus lbios avermelhados e em seu
cabelo revolto.
Ela abriu a boca para protestar e logo sorriu com doura enquanto baixava ligeiramente
suas pestanas. Conseguiu excit-los at o ponto de desejar outra prolongada sesso amorosa.
Embora desta vez, em uma cama.
Enquanto caminhavam pelo corredor vazio, seus quadris roaram os dele. Michael pensou
no dia que tinha diante, tratando desesperadamente de achar um momento para estar a ss com
ela.

Os convidados partiro esta manh lhe anunciou, enquanto viravam em uma das
curvas do corredor . Possivelmente poderamos nos reunir depois do almoo em algum lugar
privado. Em meu dormitrio, por exemplo.
Ela riu brevemente.
Os Botes de Rosa nunca o permitiriam.
Ento, onde? H uma centena de lugares onde ningum poderia nos achar. A armaria.
O desvo. O armrio da porcelana. Pelo amor de Deus!
Chegaram porta de seu quarto. Ela o olhou com uma enorme ternura, seus olhos
brilhavam.
Na biblioteca. Mas no estaremos ss. Prometi a Amy que lhe contaria um conto,
recorda?
Com efeito.
Ele desejava presenciar como Vivien mimava a sua filha. Tambm queria v-la
amamentando a seu futuro filho. No, o que mais ansiava era o prazer de plantar sua semente em
seu ventre. Voltava a desej-la de uma forma arrebatadora mas, com toda certeza, ela estaria
dolorida depois de sua vigorosa iniciao. Deitar-se com ela to logo outra vez seria
extremamente egosta de sua parte.
Michael lhe deu um beijo de despedida que ps em perigo os limites de seu controle. Ela
se sentiu ardente e apaixonada entre seus braos.
minha admitiu com paixo Jamais a deixarei partir, nem sequer por um
instante.
Ela esfregou sua face contra a dele.
OH, Michael, amo-o.
Sua declarao o emocionou. Com um ridculo sorriso de satisfao em seu rosto,
observou-a enquanto deslizava para o interior de seu dormitrio e fechava a porta.
Sim, ela ainda o ignorava, mas se converteria em sua esposa.

Captulo XXIII
Encarcerada
A varinha mgica da aurora iluminava as colgaduras de cor azul plida e as cadeiras
douradas de seu dormitrio. A ampla cama com dossel e quatro colunas estava intacta.
Os travesseiros macios e a colcha dobrada. Embora se sentisse cansada, Vivien sabia que
no seria capaz de dormir enquanto a seguissem assaltando as lembranas de Michael.
Nunca, nem na mais selvagem de suas fantasias, imaginara a intimidade que tinham
compartilhado. Parecia como se suas almas se houvessem tocado; nenhum dos dois voltaria a ser
o mesmo a partir de ento. Sentia uma dor prazenteira em todo o corpo depois daquela noite de
amor. Entregara-se a um lorde gorgio. E em seu corao no havia lugar para o arrependimento.
minha. Jamais a deixarei partir, nem sequer por um instante.
Embriagada de pura felicidade. Vivien se felicitou enquanto dava voltas e mais voltas, at
que as ninfas pintadas no teto pareceram virar vertiginosamente.
Afundou-se em sua cama com baldaquino. Tambm Michael havia sentido um fogo em
seu corao e essa maravilhosa conexo entre o corpo e a alma. Agora acreditava nela, confiava o
suficientemente nela para lhe ter revelado seu segredo.
Pertenciam a mundos diferentes, mas, com toda certeza, achariam a forma de estar
juntos. Tinha que haver uma forma. Possivelmente poderia convencer a seu pai e a sua me de
que ficassem em suas propriedades. Sentir-se-iam a vontade com ele? Desejou fervorosamente
que assim fosse. J no poderia voltar a culpar a todos os gorgios pelos atos de uns poucos. Ali,
junto aos Botes de Rosa, com Amy, e agora com Michael, tinha encontrado carinho e calor.
Tendo vontade de voltar a estreit-los entre seus braos, rodou sobre si mesma para
agarrar um travesseiro de penas e abraar-se a ele. Enquanto deslizava sua mo por debaixo da
capa de linho suave, seus dedos roaram algo frio e duro. Levantou o travesseiro e ficou perplexa.
Ali, sob a luz trmula das velas brilhava um objeto, enroscado como uma serpente sobre o
lenol. Esmeraldas e diamantes engastados em umas preciosas joias de ouro, um colar e um anel
de diamante. Ambas as joias eram familiares...
Sobressaltada, reconheceu-os. A Duquesa do Covington tinha usado uma noite esse colar
em sua garganta. E o anel era o que Lady Katherine afirmava que lhe tinham roubado.
A surpresa e a impresso lhe golpearam o rosto como um vento glacial. Vivien se sentou
na cama. Algum tinha colocado essas joias ali. Algum que desejava desprestigi-la, presenciar
como a enviavam a priso. Algum que ansiava destruir a estima que Michael sentia por ela.
Caramba! Devia ser Katherine. No, Sua Excelncia, a Duquesa de Covington. Ela tinha
expresso com absoluta franqueza seu desprezo por todos os ciganos.
Em um arrebatamento de indignao, Vivien pegou o anel e o colar. O nico que lhe
ocorreu foi desfazer-se deles, deixando-os em algum lugar afastado de seu quarto.

Deixaria-os no corredor, junto porta da duquesa, onde uma das criadas pudesse
encontr-los e devolv-los a suas proprietrias. Sim. Frustraria o jogo cruel que tinham tramado
essas duas mulheres. Tinha que agir com rapidez.
Com seu corao palpitando mesma velocidade com que brincavam de correr seus ps,
Vivien abandonou seu quarto para atravessar o corredor deserto. Uns poucos raios de luz se
filtravam atravs da janela que havia ao final do corredor. Sentiu-se aliviada ao no ver nenhum
dos criados perambulando por ali; possivelmente estivessem no andar trreo recolhendo e
limpando o salo depois da festa.
O colar e o anel que tinha na palma de sua mo, recordavam-lhe amargamente as
injustias praticadas pela nobreza. Alguns desses aristocratas nunca chegariam a aceit-la. Fariam
tudo o que estivesse em seu poder para expuls-la de seu crculo elitista.
Mas Michael no era como eles. Concentrou seus pensamentos na maravilhosa
intimidade que tinha descoberto com ele. Vestacho. Seu amado. Como desejava encolher-se em
sua cama e pensar no gozo que tinham compartilhado. Suas carcias, sua ternura, sua paixo a
tinham feito sentir-se amada. Mas ao virar em uma curva do corredor, seu sonho dourado se
transformou em um pesadelo.
Junto aos aposentos da duquesa havia um grupo de mulheres em seus trajes de noite. Os
Botes de Rosa, Charlotte Quinton, a Duquesa do Covington, Lady Katherine.
E Michael.
Por Deus, Michael!
Vivien olhou precipitadamente a seu redor procurando um lugar para ocultar as joias
roubadas. As paredes de pedra estavam nuas em ambas as direes. O vaso mais prximo se
achava em uma mesa que estava muito distante. Sua nica oportunidade era desaparecer antes
que algum percebesse sua presena. Mas no preciso momento em que dava um passo para trs,
a duquesa levantou um brao para assinal-la, como fosse um anjo vingador.
Ali est essa cigana ladra!
Michael virou sobre seus calcanhares. Para sua surpresa, descobriu Vivien no corredor.
Seu rosto estava plido e a luz da manh ressaltava sua extica vestimenta.
Seus cabelos escuros e alvoroados caam sobre suas costas at a estreita cintura. Parecia
assustada, com os olhos muito abertos e suas mos entrelaadas atrs das costas.
Que estranho que tivesse aparecido de uma forma to fortuita. Ele retornava
despreocupadamente a sua sute, assobiando baixo e sentindo-se imensamente feliz pelos
acontecimentos que tinham tido lugar aquela noite, quando tinha encontrado Katherine e a sua
prima discutindo com os Botes de Rosa e com Charlotte Quinton. A duquesa o tinha abordado
para lhe comunicar que lhe faltava um colar. Como um condenado bulldog, empenhado em
insistir em que revistassem imediatamente o dormitrio de Vivien. Ele o tinha proibido
expressamente.
Naquele momento, sua av tinha os braos cruzados em cima de seu vestido branco com
babados.

Minha dama de companhia no uma ladra! exclamou . Lamentar suas palavras,


Hillary.
No, ser voc que se arrepender do que disse. Espere e ver. A duquesa abriu
caminho a empurres, seu vestido laranja bateu as asas como as asas de um frango.
Furioso, Michael foi atrs dela.
Sua Excelncia, j suficiente.
Mas a duquesa o ignorou e se dirigiu diretamente para Vivien. Agitando um dedo junto a
seu rosto lhe disse:
Voc roubou meu colar. No o negue.
No roubei nada, Sua Excelncia negou Vivien em um tom de voz vacilante .
Juro.
Enquanto levantava o olhar para o Michael, uma sobra de alarme atravessou seu rosto,
desde seus suplicantes olhos at seus lbios trmulos. Michael respirava profundamente para
desfazer-se de uma intensa opresso no peito. Era evidente que ela esperava que ele se
mostrasse receoso. Ele lutou contra o impulso de agarr-la entre seus braos e lhe comunicar suas
verdadeiras intenes.
Virando-se para a duquesa, manifestou:
Suas acusaes so absurdas. No penso seguir escutando-a.
Tampouco eu acrescentou sua av.
O mesmo digo interveio Lady Enid, abraada a sua neta Charlotte quem, dessa vez,
manteve a boca fechada, aparentemente muito impressionada para falar.
Lady Faversham golpeou sua bengala contra o cho.
Voc no tem nenhuma prova, Sua Excelncia.
Mas h algumas noites a senhorita Thorne expressou sua admirao pelo colar de
minha prima no salo comunicou Lady Katherine . Minha prima me contou isso.
Michael a olhou com frieza. O que teria visto nessa beleza perfeita e sem sangue nas
veias?
A admirao no uma prova de furto respondeu como tampouco um motivo
para caluniar Vivien.
Se a senhorita Thorne for inocente resmungou a duquesa , ento, o que est
ocultando atrs de suas costas? Posso garantir que se trata de objetos roubados.
Maldita bruxa. A melhor maneira de faz-la fechar a boca era demonstrar que estava
equivocada.
Vivien, nos mostre suas mos.

Mas Vivien parecia paralisada. Seu olhar passava dos Botes de Rosa ao Charlotte e desta
ao Michael. Como se fosse capaz de ver sua alma, ele percebeu muitas emoes: angstia,
desespero, rebeldia. Uma premonio se posou, como um dedo glacial sobre sua espinha dorsal.
Nos mostre suas mos repetiu.
Ela afastou levemente seus lbios como se quisesse negar-se a faz-los. Baixando com
suavidade suas negras pestanas, mostrou suas mos. Nas palmas de suas mos havia uma
confuso de ouro, diamantes e esmeraldas.
Um grito abafado se ergueu entre as mulheres. Sua av pestanejou, completamente
assombrada. Charlotte se agarrou ao brao de Lady Enid, enquanto apertava um leno entre seus
dedos marcados pelas cicatrizes.
Comovido, Michael olhou fixamente o colar e o anel. Seus instintos mais primrios
resistiram ante a evidncia que havia ante seus olhos. Meu deus! No podia acreditar que a
apaixonada mulher que tinha tido entre seus braos h apenas umas horas, fosse capaz de roubar
a seus convidados. Inclusive nesse momento, sentia que seu atrativo de sereia o dominava.
Mas a condenada prova estava precisamente em suas mos. Tinha roubado as joias. Igual
a Grace, Vivien o tinha tomado por um idiota. A duquesa se apressou a agarrar seu colar.
Sabia! alardeou. Levantou o colar em alto e as gemas cintilaram . Olhe, Katherine,
tambm est seu anel!
Lady Katherine se adiantou para agarrar rapidamente o pequeno anel de ouro e
diamantes, levando-a junto a seu peito.
Graas a Deus! Este anel significa muito para mim. A duquesa olhou com soberba ao
Michael e disse:
Disse-lhe que a cigana que era culpada. Que a prendam imediatamente!
Lutando contra um amargo sentimento, Michael se obrigou a olhar para Vivien.
Laconicamente, disse-lhe:
Deve ter alguma explicao.
Ela levantou seu queixo e enfrentou seu furioso olhar.
Encontrei as joias debaixo de meu travesseiro. Ignoro como foram a parar ali. S
desejava devolv-las.
Um conto espeto a duquesa. E olhando a Vivien de cima abaixo, exclamou
evidente que se sente atrado por ela, Stokeford. No cabe dvida de que tinha
a inteno de devolver as joias porque sabia que teria a oportunidade de conseguir uma
pea mais importante.
Isso no verdade replicou Vivien.
Silncio lhe ordenou Sua Excelncia . Todos os ciganos so uns mentirosos e uns
ladres.
Lady Stokeford reagiu com clera.

Voc a mentirosa, Hillary. J hora de que algum pronuncie o que todos estivemos
pensando. Voc e sua intrigante prima esconderam as joias com o fim de desprestigiar Vivien.
Jamais faria algo semelhante com este anel respondeu Lady Katherine, deslizando
no dedo . Foi um presente de bodas de meu finado marido.
As faces da duquesa se avermelharam.
Tenha muito cuidado com a forma em que dirige a ns, Lucy. Sua dama de companhia
ser enviada a cadeia imediatamente. Eu, sem ir mais longe, no me sentirei segura at que
esteja atrs das grades.
Vivien deixou escapar um leve grito de indignao enquanto avanava uns passos para
enfrentar duquesa, ento manifestou exaltada: Desejaria ter roubado esse colar, voc deve a
meu pai muito mais que isso.
A seu pai? perguntou a duquesa mordazmente . Lucy me disse que nem sequer
conhece seu nome.
Meu pai adotivo. Ficou aleijado o ano passado por uma armadilha que o Duque de
Covington ordenou instalar em suas propriedades. Escandalizadas, os Botes de Rosa, trocaram
comentrios. Foi nesse preciso momento que Michael compreendeu o motivo pelo qual Vivien
desprezava duquesa.
Nos conte o que passou lhe pediu.
Certo dia do outono passado, meu pai, tomou um atalho atravs no bosque. Estava
caando coelhos para o guisado do meio-dia. Vivien engoliu saliva, como se lhe custasse
continuar falando. Ao ver que no retornava ao acampamento de noite, sa para busc-los.
Encontrei-o...
Lady Stokeford passou seu brao ao redor da cintura de Vivien.
Calma, querida. No precisa falar disso.
Devo faz-los. As lgrimas apareciam em seus olhos e Vivien pegou sua saia
turquesa entre seus dedos. Encontrei-o agonizando de dor, deitado sobre o frio terreno onde
tinha passado todo o dia. As molas da armadilha eram to fortes que no consegui abri-la. Tive
que deix-los ali e voltar para o acampamento para procurar ajuda. Ele sofreu uma horrvel
tortura. E tudo porque o Duque de Covington trata aos ciganos como se fossem animais
selvagens.
A duquesa franziu o nariz.
Est equivocada, senhorita Thorne. Fui eu que ordenou que se colocassem essas
armadilhas. Tenho todo o direito de me proteger contra os caadores furtivos.
Michael aborreceu-se com a violncia selvagem daquela mulher. Ao mesmo tempo,
refletiu contrariado que os desejos de vingar a seu pai podiam ser um motivo mais que suficiente
para roubar duquesa.
Com um repentino movimento, Vivien cuspiu na duquesa. O mido glbulo aterrissou em
seu soberbo nariz.

Ali tem! Isto o que penso de voc.


Sua Excelncia cacarejou como uma estpida galinha, limpando o rosto com sua manga
laranja.
Como se atreve! balbuciou enfurecida . Acabarei com voc!
Serei eu quem acabar com voc exclamou Lady Stokeford indignada . Toda a
sociedade se inteirar de sua crueldade, Hillary. Revelou ser uma desumana e mesquinha tirana.
No conseguir faz-los. J no tem poder na alta sociedade. Mas eu sim afirmou
Michael. Enquanto a duquesa abria a boca, revelando que comeava a alarmar-se, ele anunciou
bruscamente . Voc e Katherine j tm suas joias. Ser melhor que faam suas malas e partam
antes de uma hora a seguir, olhando friamente para Vivien, afirmou . A senhorita Thorne
permanecer prisioneira em seu quarto at que venha o oficial da lei.
O juiz! exclamou Charlotte com a voz entrecortada. Tinha estado to calada que
Michael se esquecera de sua presena. Ela se apressou a aproximar-se dele e lhe pegou as mos
. No pode faz-los!
Lutando por parecer impassvel, Michael afastou suas mos.
Foi surpreendida com os objetos roubados. Se o oficial da lei achar que ela culpada,
receber o castigo que lhe corresponde.
O banimento no suficiente para os de sua classe grunhiu a duquesa . Deveriam
pendur-la.
Depois desse severo comentrio, afastou-se com Katherine pelo corredor em direo a
seus aposentos.
Os Botes de Rosa formaram redemoinhos ao redor do Michael. No escute a essa
desumana mulher suplicou sua av . Deixou invlido ao homem que criou
Vivien.
Eu gostaria de ver essas duas penduradas na forca! manifestou Lady Enid.
Espero que no seja to cruel com Vivien, Michael lhe pediu Charlotte com
ansiedade . Limite-se a envi-la outra vez aos ciganos. No h nenhuma necessidade de
recorrer lei.
Mas Michael a ignorou. Um glido e implacvel calafrio o percorreu enquanto pegava
Vivien pelo brao para conduzi-la at seus aposentos. Ela no disse nenhuma palavra mais em sua
defesa. Por um lado, ele ansiava tolamente que lhe dissesse algo, algo que pudesse absolv-la
desse crime. Sentia uma violenta necessidade de estreit-la entre seus braos e beij-la at
esquecer que o tinha enganado.
Antes de continuar fazendo papel de imbecil, deixou-a em seu quarto e fechou a porta
com chave.
A princpio, Vivien estava muito aturdida para reagir. Durante um bom momento ficou em
p no meio do tapete enquanto o silncio a envolvia como uma mortalha.

Devido ao esforo que fez para que entrasse ar suficiente em seus pulmes se sentiu
enjoada. Uma e outra vez, as imagens se repetiam em sua mente.
Michael, lhe fazendo amor na escurido, to tenro e to veemente, a paixo que tinha
ardido entre eles como uma chama vivente, Michael relaxado e sorridente, rodeando-a com seus
braos, como se no pudesse tolerar que se afastasse dele, Michael, abandonando a rgida e
inescrutvel mscara de um estranho, enquanto seu rosto emanava luz e calor.
A dolorosa realidade penetrou a nvoa de seu atordoamento. Ele a tinha abandonado.
Sua f nela se desvanecera como um fogo pretensioso, a intimidade que tinham compartilhado
no significava nada para ele. Sua ternura tinha sido uma iluso, o trabalho de um inteligente
sedutor. Ela tinha confiado nele, e ele a tinha utilizado a seu desejo por mero prazer.
Com uma mescla de raiva e dor, Vivien se dirigiu apressadamente para o quarto de vestir
e se despojou de sua roupa. Encheu de gua a bacia de porcelana e esfregou o corpo para
libertar-se de seu aroma, de seu sabor e de suas carcias. Entretanto, ainda podia sentir suas mos
percorrendo-a. Podia cheirar seu aroma masculino. Podia sentir a marca que tinha deixado em
seu corpo de mulher, pois ainda sentia seu seio dolorido, seus seios estavam sensveis e sua pele
avermelhada pelas speras carcias de sua face. Fazendo caso omisso da agitao de sua mente e
de seu corao, seu corpo se sentia debilitado e satisfeito, relaxado pela consumao do prazer
que tinha encontrado entre seus braos.
Um prazer que j no voltaria a desfrutar com ele.
Nua, percebeu que uma mudana abria caminho em seu interior, algo tinha se feito em
pedacinhos. As lgrimas apareceram em seus olhos e se jogou sobre a cama em um angustiante
estado no qual se mesclavam a pena, a fria e o desespero. Soluando at que conseguiu esgotar
suas emoes, ficou profundamente adormecida de esgotamento.
E dormiu at que algo longnquo penetrou sua conscincia e se misturou entre seus
agitados sonhos.
O som de uns passos. O tinido da porcelana. O rudo de uma chave.
Michael.
Seu corao comeou a palpitar com fora. Recuperando completamente a conscincia
Vivien se sentou na cama, pestanejando para proteger-se do resplendor da luz das primeiras
horas da tarde.
Estava sozinha naquele espaoso quarto. Sobre uma mesa que havia junto lareira
descobriu uma bandeja de comida. O aroma do po recm-feito e da carne chegou at ela. Em
vez de sentir os apelos da fome, saboreou ao azedume da nusea.
Michael no tinha vindo v-la para lhe implorar perdo. Tinha enviado a uma criada. Isso
era tudo. Provavelmente, orgulhar-se-ia de sua benevolncia por alimentar sua prisioneira.
Estava decidida a jejuar antes a aceitar sua caridade.
Ficou sentada no meio dos lenis enrugados. Teria chamado j ao oficial da lei? Obrigarna-iam a atravessar o mundo em direo Austrlia? Ou a condenariam forca?

O medo se apoderou de sua garganta. Recordou a eficincia com a qual se ocupou do


Thadeus Tremain. Antes que terminasse o dia, o administrador que o tinha enganado tinha sido
encarcerado na priso do povoado e logo tinha sido transladado a Londres, onde ainda estava na
cadeia espera de que se fizesse seu julgamento.
Esperava a mesma sorte.
No devia ficar ali, como uma lebre apanhada em uma armadilha de ao. Michael Kenyon
era um severo lorde gorgio que a tinha considerado culpada pelo simples fato de ter sido criada
pelos ciganos. Tinha sido uma idiota ao lhe entregar o presente de seu corpo. No uma, a no ser
duas vezes tola, porque tambm lhe tinha devotado o presente de seu amor.
Levantando-se da cama, Vivien se dirigiu para a janela e a abriu. Ps-se a olhar para baixo,
a altura lhe deu vertigem. Na abadia no havia terraos, e tampouco uma emaranhada hera
cobrindo a parede que lhe pudesse servir de ajuda. Ento, se recordou de Michael escalando os
muros da Casa Dower, levando em sua boca uma perfeita rosa vermelha.
Respirou profundamente para aliviar a estocada das lembranas. Com esforo, obrigou-se
a pensar, a tramar um plano. Havia alguns lugares onde as velhas pedras se desmoronaram,
oferecendo um espao conveniente para apoiar os ps. Tambm havia um tubo de calha que lhe
serviria de apoio. Sim, poderia descer por ali se tomasse cuidado. Voltou apressadamente para o
quarto de vestir. Desdenhando a saia turquesa e a blusa amarela que estavam no cho, buscou no
armrio.
No podia usar o vestido que levava quando tinha danado com o Michael, a suave seda
que lhe tinha arrancado, consumido pela febre da paixo.
De todos os elegantes vestidos que havia no armrio, escolheu um ao acaso e o ps em
cima da angua. S levaria este vestido em troca dos simples objetos que levava aquele longnquo
dia no qual tinha abandonado aos ciganos em companhia dos Botes de Rosa.
Os Botes de Rosa. Seu corao se encolheu de dor ante a perspectiva de no voltar vlas, especialmente a Lady Stokeford. Querida Lady Stokeford, com seu sorriso pcaro e sua
lealdade incondicional. Como sentiria falta das trs!
E Amy. Com certeza, jamais voltaria a ver a filha de Michael.
Perturbada por uma sensao de perda, recostou-se contra o armrio. Depois dos fogos
da noite anterior, tinha prometido menina que hoje lhe contaria um conto.
Mas Michael nunca lhe permitiria aproximar-se de sua filha. Em sua mente, j tinha
julgado e condenado Vivien.
Entretanto ela no estava disposta a faltar promessa que tinha feito a Amy.
Embora isso significasse atrasar uns poucos minutos e arriscar-se que a prendessem.
Voltando para o dormitrio, sentou-se diante da elegante escrivaninha, pegou um papel
de carta creme e, com as mos trmulas, afundou a pena no tinteiro de prata. Para a Amy,
escreveu na parte superior da folha. Tratando de ordenar seus pensamentos, Vivien escreveu um
conto que tratava de uma pequena rf que, atravs de provas e tribulaes, descobre que seu
pai est vivo e finalmente ambos vivem juntos e felizes para sempre.

Quando terminou, jogou areia sobre a tinta e a seguir soprou os diminutos gros sobre o
cesto de papis. Deixou o conto sobre a escrivaninha. Talvez aliviasse o desgosto que levaria Amy
ao inteirar-se de que partira. Era o melhor que podia fazer pela menina.
De uma gaveta, pegou um pesado saco que continha noventa guinus de ouro seu
salrio de cem guineas ao ms, menos as dez que Lady Stokeford j tinha pago a seu pai . No
era tanto como tinha desejado, mas as moedas se esticariam se fosse suficientemente cuidadosa
nos anos vindouros.
Com o precioso saco entre as mos, contemplou aquele enorme lugar. Desde que se tinha
mudado abadia se havia sentido como em sua casa neste aposento alegre com sua ampla cama
de baldaquino e suas formosas colgaduras. O teto estava decorado com uma imaginativa cena de
ninfas e deusas. Tinha sido suficientemente idiota para pensar que podia pertencer ao mundo dos
gorgios, rodeada da pompa dos ricos.
Como tinha se equivocado!
Embora a luz da tarde se filtrava atravs das elegantes cortinas azuis, a estadia parecia to
sombria e inspita como uma jaula de ouro. Reconheceu um sentimento que crescia em seu
interior, uma angstia que assolava sua alma. No podia ficar ali nem um minuto mais.
Precipitando-se para a janela, respirou profundamente e subiu no parapeito.
Isto um compl tramado por Katherine e pela duquesa afirmou Lucy pela ensima
vez enquanto dava voltas por seu dormitrio da abadia . Mas como podemos demonstr-los?
Com o cenho franzido, Olivia estava sentada muito erguida em uma cadeira de encosto
reto.
Essas duas cmplices jamais admitiro que lhe fizeram uma armadilha. Com toda
certeza, se alegraro de enviar uma moa inocente priso.
Enid se afundou ainda mais na poltrona de orelhas estofada com um brocado ouro.
OH, se Vivien no tivesse ocorrido devolver o colar e o anel nesse preciso momento.
No cabe dvida de que Katherine e Hillary teriam ido a seu quarto e teriam fingido
achar as joias. Sentindo o peso de cada um de seus setenta anos,
Lady Stokeford, deixou-se cair cansativamente em uma espreguiadeira. Acabava de
passar meio dia se despedindo de seus convidados, desculpando-se pela ausncia de seu neto e
simulando estar alegre. Uma mulher que capaz de colocar armadilhas em suas propriedades,
no teria reparos em prender uma jovem inocente.
Malditas sejam exclamou Olivia, golpeando sua bengala contra o tapete verde plido
. Devem ter ocultado as joias durante a festa. Est absolutamente certa de que nenhum dos
criados as viu entrar no dormitrio de Vivien?
J falei com todos eles e nenhum me ofereceu nenhuma informao, nem sequer
quando ofereci dez guinus de recompensa. Lucy tomou um gole de ch e fez uma careta de
desgosto. Esfriou, de modo que voltou a deixar a xcara sobre a mesa ruidosamente. H algo
especial em tudo isto que me preocupa. Se Katherine planejava manchar a reputao de Vivien,

por que partiu precisamente quando o tinha conseguido? Por que no ficou para assediar a meu
neto?
Possivelmente pensou que seria melhor esperar que ele voltasse para Londres
sugeriu Olivia . Depois de tudo, ela j no bem vinda nesta casa.
verdade refletiu Lucy. Embora achou lgico o raciocnio de Olivia, no podia
desfazer-se da sensao de que algo escapava a sua compreenso, algo vital.
OH, no posso esquecer o olhar de Vivien comentou Enid, soando-o nariz com um
vigor que no era tpico de uma dama . Estava terrivelmente aflita.
Sei sussurrou Lucy, com um n na garganta . Se algum tiver a culpa de todo este
desastre, no cabe dvida de que sou eu. Se no me tivesse empenhado em que Vivien e meu
neto tivessem um romance, Katherine no teria tido nenhum motivo para simular que tinha
perdido seu anel.
Tolices respondeu Olivia . Michael se sentia atrado por Vivien de todo modo.
Eles esto apaixonados manifestou Enid, suspirando com nostalgia . Estou
convencida de que ontem noite se deitou com ela.
Ento, por que no confia nela? Perguntou Olivia com uma incomum veemncia,
enquanto golpeava sua mo contra o brao da poltrona . No demonstra ser um cavalheiro ao
utilizar a uma moa inocente como se fosse sua amante, para logo joga-la aos lobos.
Lucy deixou escapar um breve suspiro de angstia. Embora lutasse por no chorar, as
lgrimas apareceram em seus olhos. Quando Vivien e Michael tinham desaparecido do salo de
baile ao redor de meia-noite, ela tinha a esperana de que estivessem juntos. Vivien era a mulher
perfeita para iluminar o corao de seu neto.
Era clida e vital, no fria e distante como tinha sido Grace.
Pela manh, quando Lucy os tinha visto com aspecto desalinhado soube que tinham feito
amor. Eles estavam apaixonados, radiantes de felicidade, tal como ela tinha desejado v-los. Uma
vez que se esclarecesse todo este absurdo assunto, seu neto se declararia a Vivien, casar-se-iam e
viveriam felizes com Amy na abadia. Daria-lhe uma boa quantidade de bisnetos que encheriam a
casa de risadas e de alegria outra vez.
Entretanto, Lucy tinha presenciado com horror como Vivien lhes mostrara o que ocultava
atrs de suas costas. A ternura se desvanecera dos olhos do Michael, seu rosto se endurecera at
parecer de granito. Uma vez mais, transformou-se no homem frio e cnico no qual se convertera
depois da morte do Grace.
Olivia se levantou para sentar-se junto a Lucy na espreguiadeira, abraando-a com um
gesto carinhoso que no era tpico nela. me perdoe, minha querida murmurou . Suponho
que o disse movida pelo ressentimento que sinto pelos homens. No era minha inteno afligi-la
ainda mais.
S disse a verdade respondeu Lucy, procurando a mo de sua amiga, que era to
magra e enrugada como a sua . Devo confrontar o fato de que meu neto se comportou de uma
forma desprezvel. No estar disposto a ajudar a Vivien.

Enid se sentou junto a Lucy do outro lado da espreguiadeira.


Acha que ainda estar trancado na biblioteca?
Secando-os olhos, Lucy assentiu com um ligeiro movimento de sua cabea.
Ordenei aos criados que me notifiquem quando sair dali. Embora duvide muito que
queira me escutar.
Ao menos no enviou Vivien priso da aldeia comentou Olivia Possivelmente
ainda se incline por defend-la.
Ora, estar se embebedando como seu pai manifestou Lucy, consciente de que
experimentava uma penetrante sensao de fracasso e como seu av. Essa a forma que tm
os homens para resolver seus problemas. Tem razo em desconfiar deles, Olivia.
Vamos, vamos, deve ter esperanas consolou-a Enid, rodeando Lucy com seu brao
rolio . No deve se culpar. Fez um bom trabalho educando seu filho, Michael e tambm seus
irmos.
Claro que sim afirmou Olivia . Mas pensar no passado no serve de nada para
ajudar Vivien.
uma pena que no possamos conseguir uma chave de seu quarto comentou Enid
com ansiedade . Ao menos poderamos lhe fazer companhia. No poderamos conseguir um
chaveiro?
Isso nos levaria muito tempo respondeu Olivia, olhando atentamente para Lucy .
Tem certeza de que Michael pegou o chaveiro da governanta?
Sim, e tambm a chave mestra. Meu neto tem muitos defeitos, mas um homem
muito meticuloso.
Hummh resmungou Olivia. E de repente, o fragor da batalha se refletiu em seus
olhos cinza como o ferro . Temos que achar outra forma de libert-la. Vamos aos estbulos,
senhoras.
Lucy ficou em p com ar vacilante.
Mas qual seu plano?
Iremos procurar algumas ferramentas. Algo que nos permita quebrar a fechadura.
Enid deixou escapar um grito abafado.
Que ideia excelente! Por todos os cus, conseguiremos faz-los? Somos os Botes
de Rosa afirmou Lucy, recuperando o nimo . Terei muito prazer em quebrar eu mesma a
fechadura.
Enquanto se preparavam para abandonar a estadia, escutaram uns suaves golpes na
porta. O corao de Lucy se sobressaltou. Acaso seria um dos criados, que vinha lhe informar que
seu neto tinha abandonado a biblioteca? Teria mudado de ideia, reconhecendo seu engano? Ou
teria ordenado que fossem procurar o oficial da justia?

Mas o visitante no trazia nenhuma mensagem de Michael. Depois de abrir a porta, os


Botes de Rosa se encontraram frente a frente com o verdadeiro ladro.
Uns fortes golpes na porta despertaram a Michael do torpor produzido pela bebedeira.
Ainda aturdido, levantou sua cabea da mesa e viu as familiares filas de estantes de sua
biblioteca. Perguntou-se por que teria adormecido na metade do dia. A luz do sol quase o cegou.
Sobre a mesa havia uma garrafa de brandy vazia e uma taa derrubada que tinha derramado
umas pequenas gotas de licor sobre a raiada superfcie de carvalho. Quantas vezes tinha
encontrado ali Vivien, revisando atentamente as estantes.
As lembranas o assaltaram. Vivien.
Esticou-se em sua cadeira, estremecendo-se por uma tremenda dor de cabea. Vivien o
tinha enganado. A apaixonada moa que lhe tinha oferecido sua virgindade era uma ladra. No
estranhava que o tivesse feito com a esperana de assegurar um lugar em seu corao. Grace
havia feito o mesmo, utilizando seu corpo como um jogo para as negociaes.
De qualquer modo, era melhor descobri-los agora, antes que tambm Vivien lhe roubasse
o corao.
Mas nem sequer a bebida o tinha feito esquecer a noite anterior. Ainda podia saborear
seus beijos. Podia sentir seus braos ao redor de seu corpo, suas mos acariciando o. Podia
escutar seus sussurros na escurido.
Vestacho... Amado.
Completamente furioso, passou o brao por cima da mesa jogando a garrafa e a taa ao
cho.
Outra vez aqueles golpes sobre a pesada porta de carvalho, repercutindo em seu dolorido
crnio.
V embora gritou.
No desejava que os criados o incomodassem lhe oferecendo comida ou bebida.
Tampouco queria ver sua av, Charlotte Quinton, nem a nenhuma outra pessoa nessa estadia
abandonada pela mo de Deus. No queria escutar nenhum argumento que pudesse tent-los a
confiar em Vivien. Queria que o deixassem s com seus pensamentos.
S com a bebida.
Chamaram-lhe a ateno uns recipientes de cristal que havia em um aparador. Levantouse, balanando ligeiramente atrs de algo que lhe prometia o esquecimento...
Escutou que golpeavam com fora outra vez, mas no respondeu. At que a voz
amortecida de um homem gritou.
Abre a porta, idiota com cabea de pulga.
Michael parou em seco. Olhou imediatamente para a porta. Brand?
Que Deus o ajudasse. Esqueceu-se...

Um medo glacial se apoderou dele, seguido por uma exploso de clera. Se Brand Villiers
tinha subido novamente ao quarto das crianas, se havia simplesmente ousado olhar para Amy,
Mat-lo-ia.
Dirigindo-se enfurecido para o arco medieval, lutou com a chave at que conseguiu abrir a
porta. Preparou seu punho para golpe-los, mas Brand no estava s.
Estavam com ele os Botes de Rosa. Lady Faversham tinha um olhar sombrio e
angustiado. Lady Enid chorava desconsoladamente e enxugava as lgrimas com um leno.
Lady Stokeford parecia frgil e agitada.
Os frios olhos cinza de Brand tinham uma maliciosa expresso de desgosto.
Acredito que lhe agradar saber que Vivien inocente disse sem prembulos .
Encontrei pessoa que roubou as joias. Logo se virou para uma pessoa que se escondia atrs
dele, e empurrou uma plida Charlotte para a biblioteca.

Captulo XXIV
A Carta de um Ladro
Os matizes rosados e prpuras do anoitecer comeavam a desaparecer enquanto o cu
escurecia e Vivien chegava finalmente ao acampamento cigano.
Os primeiros a cumpriment-la foram os ces, latindo e grunhindo, e logo movendo seus
rabos ao reconhec-la. Com gesto distrado, acariciou uma cabea sarnenta e logo coou as
orelhas de outro dos ces. Consciente do apertado e doloroso n que havia no meio de seu peito,
percorreu com seu olhar o acampamento procurando as fogueiras.
Em um claro do bosque, perto de vinte vardos formavam algo parecido a um semicrculo.
O aroma de fumaa flutuava no frio ar da noite. As mulheres vestidas com cores brilhantes se
inclinavam sobre o fogo, revolvendo os guisados nos tachos. Os homens se moviam entre os
cavalos amarrados s rvores, escovando-os, ou lhes trazendo baldes de gua de um riacho
prximo. As crianas riam e brincavam debaixo das carruagens. At seus ouvidos chegou o som
das conversas em lngua cigana que lhe pareceu uma melodia.
Estava em casa.
Ou no estava? Tinham passado tantas semanas, tinha sofrido tantas penas que
simplesmente no tinha a resposta. Em muita dor e confuso, distinguiu o familiar carroo
amarelo aafro com suas enormes rodas azul estacionado nos limites do bosque. Sobre os
degraus estava sentada uma mulher pequena de cabelo cinza.
Estava agachada sobre sua costura e sua agulha jogava brilhos de prata luz da fogueira.
As outras mulheres falavam e riam, mas ela estava sozinha e parecia triste.
Com um grito entrecortado, Vivien atravessou rapidamente o acampamento. Todos a
olharam com surpresa, indo a seu encontro, lhe fazendo perguntas que ela nem sequer escutou.
Vrias crianas gritaram seu nome, lhe pedindo que lhes contasse um conto. Mas ela s tinha
olhos para sua me. Esperava com ansiedade o momento em que Reyna Thorne percebesse o
rebulio que se armou a seu redor e levantasse a cabea.
Ento o fez. A tristeza rondava suas feies morenas, as comissuras de sua boca
apontavam para baixo e sua fronte estava enrugada. Mas esse gesto no durou muito tempo.
Seus olhos escuros e amendoados se iluminaram ao ver Vivien. Seus lbios se separaram,
movendo-se ligeiramente, como se estivesse rezando uma prece ou pronunciando o nome de sua
filha. Levantou-se lentamente e a costura deslizou de seu colo, caindo sobre a terra.
Nesse momento, seu pai abria caminho com dificuldade entre a multido que se reunira
para v-la. Ficou paralisado, apoiado pesadamente sobre seu galho, olhando-a fixamente como se
fosse um fantasma. Seus traos escuros, erodidos pelo tempo, revelavam um certo cansao.
Reyna permaneceu em seu lugar, imvel e com os braos estendidos.
Vivien no vacilou. Correndo os ltimos metros que a afastavam dela, abraou fortemente
a sua me. Embora lhe ultrapasse uma cabea, apertou-se contra ela, procurando seu amparo
como se fosse uma menina, inspirando o familiar aroma da fumaa da madeira e das especiarias.

Toda sua comoo emocional estalou em lgrimas de felicidade e de pesar olhou sua me
murmurou com a voz entrecortada Minha me Reyna tambm chorou, mas seus olhos
brilhavam de alegria. Afastou-se um pouco dela para acariciar amorosamente o rosto mido de
Vivien com suas pequenas e ansiosas mos.
Minha no to pequena Vivi. Se soubesse quanto esperei este momento. Quanto
desejava v-la outra vez!
Deveria ter vindo antes. Que contente estou de v-los outra vez! Ento Vivien se virou
para seu pai. Ele a estreitou em um enorme abrao de urso, levantando seu corpo e fazendo-a
virar a seu redor como se no fosse maior que Amy.
Temia que pudesse esquecer disse Pulika com brusquido, enquanto voltava a
deix-la no cho . Que tivesse gostado tanto dessa vida gorgio, que jamais voltasse para nos
visitar.
Independentemente do que acontecesse, sempre podia contar com seu amor.
O corao me trouxe diretamente at aqui.
Para mim exclamou Janus enquanto caminhava com arrogncia para ela . De
modo que finalmente reconheceu qual seu lugar, moa. Ter que cumprir com nosso
compromisso.
J suficiente manifestou Pulika com severidade, interpondo-se em seu caminho .
Minha filha se casar com o homem que escolher.
Do-lhe muita liberdade. Eu no...
Chega! Exclamou Pulika enquanto fazia um brusco movimento descendente com sua
mo para dar fim discusso . Quase no falei com Vivien. Nem sequer sei se volta para ficar ou
se veio de visita. Virando-se para ela, olhou-a solenemente, esperando sua resposta.
Ela sentiu um n na garganta. Como poderia lhes explicar que poderia ficar com os gorgios
se o homem que amava no a tivesse abandonado? Que um pedao de seu corao permaneceria
para sempre com aquele trio de velhas damas, uma menina rf de me... E um lorde gorgio que
no sabia amar.
Papai, eu...
Uma gritaria de latidos a interrompeu. Os ces grunhiam e se dirigiam para os limites do
acampamento enquanto, do caminho, chegava o rudo dos cascos de um cavalo.
Todos se viraram para olhar atravs das profundas sombras do bosque, curiosos por ver
quem poderia visit-los quando j estava a ponto de cair a noite.
O pulso de Vivien se acelerou devido ao pnico. Com toda certeza Michael no podia ter
descoberto to cedo sua ausncia. Inclusive se o tivesse feito, no poderia ter chegado to rpido.
O acampamento estava oculto em uma zona remota do bosque, a pouca distncia de um caminho
abandonado e cheio de arbustos que mal era o suficientemente largo para alojar um vardo. Ela
mesma tinha tido problemas para achar os sinais.

Mas suas esperanas se desvaneceram em um instante, quando um cavalo com seu


cavaleiro emergiram da penumbra que imperava entre as rvores. Montado em um cavalo baio,
estava o homem cuja ternura tinha conquistado seu corao e cuja crueldade o tinha feito em
pedacinhos.
Guiados por sua firme determinao, seus fogosos olhos azuis a descobriram.
Michael a localizou imediatamente.
Estava em p, sua figura alta e esbelta envolta em um vestido da cor de um pssego
amadurecido, em meio de um grupo de pequenas mulheres ciganas vestidas com trajes de cores
brilhantes, com seus lustrosos cabelos negros, suas orelhas e suas gargantas adornadas com joias
de ouro. Os homens eram baixos, embora robustos, e de tez escura, e usavam camisas amplas e
calas folgadas. Entre eles, Vivien parecia uma princesa. Sua pele era de um tom mais claro que a
de outros e suas delicadas feies e seu porte orgulhoso, outorgavam-lhe uma aura
evidentemente aristocrtica. Nunca antes se dera conta disso.
A comparao impressionou Michael. Tinha-a julgado mal em muitos sentidos. Sem
dvida alguma, tambm teria que desculpar-se por ter duvidado de seu passado.
Mas primeiro tinha que solucionar outras coisas. Tinha que persuadi-la. Tinha que voltar a
conquist-la para que consentisse ser sua esposa. Desmontou com agilidade de seu cavalo,
entregando as rdeas a um menino descalo ao qual logo se uniram vrios garotos, desejosos de
admirar ao cavalo de perto. Os ces meio selvagens grunhiram e mostraram seus dentes, mas se
mantiveram a distncia.
Pegando um atalho, avanou entre duas carruagens pintadas com cores muito vivas, sem
deixar de olhar para Vivien. A multido se afastava a seu passo. As mulheres se reuniram com
seus filhos e os homens resmungaram em um tom ameaador. Como se fosse o prprio demnio,
caminhou em meio de todos eles.
Sentia-se como um demnio. Ao escutar a confisso de Charlotte tinha recuperado a
sensatez. E ao descobrir que o dormitrio do Vivien estava vazio se deixou levar pelo pnico.
Durante a exaustiva cavalgada, tinha temido a possibilidade de perd-la.
Mas agora a tinha encontrado e tinha recuperado sua confiana em si mesmo. S tinha
que conseguir estar a ss com ela para lhe explicar o que acontecera. Ela manifestaria seu
aborrecimento com veemncia e logo ele a beijaria. Mal retornasse com ela abadia, voltariam a
amar-se prolongada e ardentemente. No dormitrio voltariam a estar de acordo. Ela esqueceria
sua clera e o estreitaria entre seus braos, lhe sussurrando na escurido.
Vestacho...
Com um frio gesto de desprezo em seu rosto, Vivien deu um passo adiante enquanto ele
se aproximava.
No pode me enviar a priso. No fiz nada de mal.
No vim para...

Envi-la a priso? balbuciou um homem baixo, com a compleio de um urso e


cabelos cinza. Voltando-se para Vivien, comentou-lhe algo na lngua cigana, enquanto gesticulava
zangado.
Respondeu-lhe na mesma lngua, tomando sua mo e acariciando-a. Uma pequena
mulher se aproximou um pouco mais a eles para escutar o que diziam, e Vivien falou com ambos,
olhando para Michael de vez em quando. Sem dvida, eram seus pais adotivos. O resto dos
ciganos escutava avidamente, fazendo comentrios entre eles e olhando-o com rancor.
Perguntou-se com inquietao se Vivien teria se sentido entre a nobreza igual a ele se sentia
nesse momento: o objeto de seu desprezo e de suas suspeitas.
Um homem jovem com bigode lhe lanou um olhar especialmente misterioso. Era
corpulento como um pgil e estava em p em meio de vrias moas que sussurravam entre si,
tentando chamar sua ateno.
Michael sentiu que suas costas ficavam tensas. Embora s tinha visto uma vez a esse
homem aquela noite no jardim de sua casa, sabia que se tratava de Janus.
Um selvagem sentimento de domnio se apoderou de Michael. Ele tinha sido o primeiro a
possuir Vivien, e nenhum outro homem se atreveria a toc-la. Olhou-o fixamente at que Janus
baixou seu olhar, dirigindo-se moa que lhe puxava a manga.
Michael trocou o peso de seu corpo de um p ao outro.
Vivien, tenho que falar com voc. A ss. Descobri...
Canalha! O pai do Vivien agitou seu punho no alto. Jamais conseguir prender
minha filha; ela no uma ladra!
Sei afirmou Michael com irritao . Precisamente por isso quero falar com ela.
Vivien o olhou com desprezo.
O que tenha que dizer pode diz-los aqui mesmo, frente a meus pais e ao resto dos
ciganos com as perfeitas maneiras de uma dama em um salo, encarregou-se de apresent-los
. Este meu pai, Pulika Thorne e ela minha me, Reyna.
Michael se inclinou com respeito ante sua me e estendeu sua mo a Pulika. O cigano
apertou seus grossos dedos sobre sua vara de carvalho. Logo, deixando cair sua mo junto a seu
corpo, Michael se perguntou com inquietao se teria confessado a seu pai como a tinha
seduzido. Suspeitou que se o tivesse feito, nesse momento ele estaria cado no cho. Presumo
que sabe quem sou.
Voc no bem-vindo aqui, Lorde Stokeford replicou Pulika . De maneira que j
pode partir.
O resto dos ciganos assentiu com a cabea e alguns deles pronunciaram palavras
cortantes em sua estranha lngua.
Michael se absteve de indicar que estavam acampados em suas terras, que se algum
tinha o direito de desalojar a algum, esse era ele. Um s olhar expresso sria de Vivien lhe
bastou para concentrar-se no que era verdadeiramente importante.

Fico. Vivien deve saber que Charlotte Quinton confessou ter roubado as joias.
Os formosos olhos de Vivien revelaram sua surpresa e sua fria indiferena se permutou
em uma dolorosa incredulidade.
Charlotte?
Assim . Estava ciumenta, ciumenta do dote que os Botes de Rosa lhe tinham
outorgado os ciganos, que escutavam atentamente, comearam a murmurar. Fazendo caretas
para expressar o desconforto que lhe produzia estar frente a to numeroso pblico, Michael
desceu o tom de sua voz . Em particular, estava ciumenta da ateno que eu lhe prestava.
Jamais soube, mas ela sente devoo por mim, porque fui eu quem a salvou do incndio que lhe
causou suas cicatrizes.
Vivien soprou.
Est inventando toda esta histria. Ela nunca me trairia. S voc capaz de faz-los.
Sabia que merecia esse duro golpe. No podia culp-la por desconfiar dele. Ela
considerava Charlotte uma amiga.
Acreditar quando ver sua carta.
Procurando no bolso interior de sua jaqueta, entregou uma fina folha de pergaminho e
logo vacilou, negando-se a lhe causar ainda mais sofrimento. Podia voltar-se e afastar-se em seu
cavalo, libertando Vivien dessa desiluso final. Mas no era to nobre. Tinha a inteno de que ela
o acompanhasse quando partisse dali.
De modo que colocou a carta em suas mos.
Ela passou seus dedos sobre o fino selo de lacre antes de abrir lentamente a carta.
Enquanto a lia, no revelou nenhum sinal de alvio nem de agradecimento, uma profunda tristeza
ameaou seus instintos de amparo.
Condenada Charlotte! Sempre a tinha considerado como uma meio-irm. Devido
relao que tinham os Botes de Rosa, suas famlias sempre tinham estado muito unidas e
frequentemente se visitavam durante as frias. O acidente tinha tido lugar no dia de Natal,
quando ela era uma alegre moa de treze anos e ele, um homem elegante de vinte e um que no
tinha tempo para uma torpe jovenzinha que estava aprendendo a paquerar.
Concentrado na leitura, suportava outra aborrecida festa familiar quando ela apareceu
por atrs de sua cadeira e lhe arrancou o livro das mos. Irritado, foi atrs dela enquanto a moa
retrocedia, rindo.
Tudo tinha acontecido em um instante. Charlotte se tinha aproximado muito lareira e
seu vestido comeou a incendiar-se.
As chamas subiram rapidamente desde sua saia at seu brao. Ela gritou de terror e de
dor. Horrorizado, Michael a jogou no cho e apagou as chamas com uma capa. Entretanto, no
conseguiu impedir que sofresse graves queimaduras.

Aquelas feridas tinham transformado essa menina alegre e despreocupada em uma


mulher amargurada. Michael se amaldioou por no ter sido capaz de reconhecer at que limite
chegava sua amargura. Nem quanto ansiava ela sua ateno.
Vivien levantou lentamente seu olhar da carta. Suas mos tremiam ligeiramente fazendo
vibrar o papel. Seus expressivos olhos castanhos revelaram a angstia que ele mesmo havia
sentido nessa mesma manh, quando tinha pensado o pior dela.
Agora devo lhe pedir que parta manifestou Vivien.
Michael se alarmou ao ver que o mandava embora. Precisava apaixon-la, transformar a
essa mulher fria e altiva na criatura clida e carinhosa que lhe tinha aberto seu corao.
Fazendo caso omisso de seus pais e do resto dos ciganos que os observavam
atentamente, aproximou-se mais dela, desejando poder agarr-la entre seus braos.
Charlotte te fez mal sussurrou . Eu mesmo lhe tenho feito mal. Ao menos me d a
oportunidade de me redimir.
Ela o olhou como se fosse um leproso.
Redimir-se? Exclamou com sua voz vibrando de indignao . Estava decidido a me
enviar a priso! Poderiam ter me enforcado por um crime que no cometi.
No. Precisamente essa era a imagem que o tinha atormentado e pela qual tinha
evitado recorrer lei. Eu esperava que escapasse. Por esse motivo decidi que ficasse sozinha
em seu quarto.
Ora! No posso acreditar em nada do que diz! As mentiras fluem de sua boca como o
mel.
No so mentiras, a pura verdade. Sinto muito. Rogo que me perdoe. Depois lhe
pegou a mo e a levou para seus lbios. Escutou o pai do Vivien que soprava expressando seu
aborrecimento, e o grito abafado de sua me. Mas Michael s estava pendente dos olhos de
Vivien, que se tinham adoado ligeiramente, uma mnima insinuao de sua resposta.
Desesperado, aproveitou a oportunidade Sinto sua falta. Amy sente sua falta. E tambm os
Botes de Rosa. Retorna Abadia, por favor.
No penso voltar respondeu obstinadamente Vivien . No posso viver em um
lugar onde sempre me olharo com desconfiana. Cada vez que se produza um roubo, todos me
culparo.
Eu no o farei afirmou ele . Jamais voltarei a duvidar de voc, querida. Volta para
casa agora mesmo, para que possamos falar em privado...
Um grito de indignao retumbou na clareira do bosque, Janus. Nunca deveria lhe ter
dado as costas.
Antes que Michael pudesse fazer algo mais que ser virar, ele se jogou sobre ele e lhe deu
um murro, jogando o no cho. Michael rodou pelo cho saboreando o p, seus ossos rangeram.
As mulheres gritaram e se escutaram vozes. A sede de sangue se apoderou dele. Com a cabea
dolorida, ficou rapidamente em p com os punhos apertados.

Todos a uma vez, o resto dos ciganos retrocederam formando um amplo crculo entre as
fogueiras. Vivien ficou com seus pais junto ao carroo amarelo. Furiosa, tentou avanar para os
dois homens, mas seu pai a deteve lhe dizendo algo em voz baixa.
Pestilento gorgio grunhiu Janus . No voltar a tocar a minha mulher.
Vivien minha e com implacvel firmeza, acrescentou . Ela ser minha esposa.
Viu que Vivien ficava completamente quieta, olhando o com os olhos muito abertos.
Bem! Que refletisse no que ele acabava de dizer. Que se desse conta de que tinha sido capaz de
confessar suas srias intenes frente a muitas testemunhas. Depois que tivesse tempo de
refletir, apreciaria a honra que lhe estava fazendo.
Com um grunhido, Janus o atacou outra vez.
Porco!
Michael insinuou um ataque, golpeando com fora ao cigano na parte inferior do maxilar.
Seus dentes se chocaram e cambaleou, sacudindo sua cabea descabelada.
Mas Michael tinha praticado boxe com atletas campees.
Janus se jogou outra vez sobre ele, todo msculo e nada de crebro. Arrumou-se para
bater em Michael na boca, mas este descarregou um potente gancho e logo afundou o outro
punho na barriga do cigano. Cortou-se a respirao de Janus e sem flego, jogou-se sobre seu
competidor e tentou dar-lhe um chute entre as pernas.
Mas, Michael se afastou, levantando a palma de sua mo para lhe dar um forte golpe no
nariz. Janus caiu para trs, sangrando, enquanto cambaleava para ambos os lados e caa sobre
uma fogueira, queimando-se.
Uivou como um co ao que algum houvesse dado um chute. Uma mulher pegou um
balde que havia perto dela e lhe jogou a gua. Um trio de moas ciganas correu para ele,
sussurrando e alvoroando enquanto Janus gemia no cho, levando-as mos s costas. Os
homens se reuniram a seu redor, rindo e brincando em sua lngua cigana.
Era um final constrangedor para uma briga. Entretanto, Michael sentiu uma satisfao
primitiva. Com os dedos doloridos, dirigiu-se para Vivien. Tinha um sabor metlico na boca. Com o
dorso da mo, limpou um fio de sangue.
Ela se apressou a sair a seu encontro completamente furiosa. Agarrando-o pelo brao,
empurrou-o para o degrau da carruagem.
Sente-se! Um homem amadurecido e sempre brigando! Acaso acha que me
conquistar com os punhos?
Michael a olhou com desconcerto enquanto ela levava a carta do Charlotte ao interior do
carroo e voltava com um pano limpo e uma terrina com gua. Molhando o pano na gua,
inclinou-se para ele e, zangada, esfregou-lhe o sangue que tinha no queixo. Foi ento que
percebeu seu aroma, ligeiro e agradvel, que lhe fez evocar lembranas ardentes. Ele se
perguntou se ela era consciente de que podia ver seus amadurecidos seios por cima do decote de
sua blusa.

Agarrou-a pelo pulso.


Conquistarei a com meus beijos.
Chega! exclamou Vivien, afastando sua mo. Esfregou-lhe o maxilar com tanta fora
que ele se queixou de dor . No sou um prmio que deve ganhar. Sou uma mulher livre para
escolher quem ser meu marido.
Ento escolha a mim. J sabe que posso lhe dar prazer e baixando a voz at que se
transformou em um rouco murmrio, acrescentou tudo o que lhe disse verdade, Vivien.
Quero me casar com voc.
Seus olhos escuros e aveludados o olharam com desprezo. Agarrando sua mo, ocupou-se
de curar raivosamente seus dedos partidos.
No tem ideia do que significa a honestidade. No possvel construir um matrimnio
que dure toda a vida apoiando-se em uns poucos momentos de prazer.
Foi muito mais que uns poucos momentos objetou Michael . Fizemos amor
durante quase meia noite e te prometo muito mais quando conseguir a colocar em minha cama...
Chega! Respondeu ela entre dentes . Acaso pretende que meus pais o escutem?
Ela olhou a Pulika e a Reyna Thorne, que estavam a pouca distncia, observando-os com
preocupao. Eles no devem saber o que aconteceu entre ns.
Eles tm que saber que tudo o que disse verdade. Agarrou-lhe o rosto com a
inteno de beij-la. Durante um momento, ela pareceu relaxar sutilmente, mas, repentinamente,
afastou seu rosto enquanto seus seios se erguiam uma e outra vez devido a sua agitao.
No me toque! Jamais me casaria com algum como voc.
Pulika avanou coxeando para eles. O leno vermelho que tinha amarrado a seu pescoo
se agitou com a brisa. Embora os cabelos brancos matizassem seu cabelo e se apoiasse em um
galho de carvalho, seu corpo era forte e musculoso e tinha um aspecto spero enquanto olhava
fixamente para Michael.
Voc faa o favor de afastar suas mos dela. Vivien no aceitou seu pedido de
casamento. E eu tampouco.
Michael se levantou do degrau. Ento, peo-lhe permisso para cortej-la.
Pulika o olhou com dureza durante uns instantes, como se o estivesse estudando. Logo fez
o mesmo com Vivien. Seus olhos castanhos voltaram a olhar para Michael.
Eu poderia entrar em sua casa, roubar tudo o que lhe pertence e, entretanto, isso no
seria nada comparado com o que voc me roubou. Tinha adivinhado que ela tinha perdido sua
inocncia. Resistindo a uma imperiosa necessidade de voltar atrs, Michael repetiu:
Quero cortejar a sua filha.
De acordo. Mas voc acatar minhas regras.
Com um grito abafado, Vivien arremessou o pano mido sobre o degrau.
Mas eu no estou de acordo...

Michael a ignorou.
Se eu o fizer, voc dar seu consentimento para que o casamento se celebre com a
maior rapidez.
Pulika fez uma careta ao escut-los, seus brancos dentes resplandeceram.
Parece-me que dever convencer primeiro a Vivien. Ela no uma gua dcil a que se
possa ter atada a uma corda.
Para demonstrar que seu pai tinha razo, Vivien se interps entre eles.
Recuso este noivado logo, olhando fixamente a Michael, afirmou . No pode dizer
nada para me convencer de que me case com voc.
Ento no tem nada que temer ao me escutar respondeu ele suavemente. Ele olhou
para o bosque em sombras, espesso e silencioso, e sentiu que seu sangue se alterava ante o mero
pensamento de estar a ss com ela. Seria to mais fcil aplacar a Vivien sem necessidade de
recorrer s palavras. Agarrou-a pelo brao e lhe sugeriu . Venha, demos um passeio.
No exclamou Pulika, alongando a mo para det-los . Primeira regra: cortejar ao
Vivien aqui mesmo.
H muitas pessoas nos olhando objetou Michael . Exijo intimidade.
Tampouco pode toc-la continuou Pulika, com o cenho franzido at que, a contra
gosto, Michael lhe soltou o brao. Agarrando um pau, o pai do Vivien riscou duas linhas na terra,
separadas por uns trinta centmetros, na parte exterior do crculo que formavam os carroes.
Movendo-se com dificuldade, pegou dois caixotes de madeira e os colocou um atrs de cada linha
. Vivien, sente-se aqui. E voc, Stokeford, sentar-se- frente a ela. Se algum de vocs ficar em
p, no haver noivado.
E no haver casamento.
Embora se sentisse irritado por ser tratado como um menino, Michael aceitou sentar-se
no improvisado tamborete. Vivien, zangada, dirigiu-se para o outro caixote e se deixou cair nele,
olhando sarcasticamente em direo ao acampamento. Era evidente que tudo aquilo lhe
desgostava tanto quanto a ele.
Ele se sentiu preso entre os dentes de uma armadilha. Como demnios podia convenc-la
de que se casasse com ele sem recorrer a suas persuasivas carcias? Ela nem sequer se dignava a
olh-los.
Agora disse Pulika, enquanto esfregava as palmas de suas mos com satisfao ,
podem falar.

Captulo XXV
A Traio de Grace
Percebendo que estava a ponto de ser dominada pelo pnico, Vivien observou seu pai
enquanto se afastava. Caminhava em direo a sua me, que o esperava junto ao fogo. Quando
chegou a seu lado, murmuraram algo entre eles enquanto os olhavam. Reyna assentiu com a
cabea e logo com toda serenidade, ajoelhou-se para cortar uns pepinos em uma terrina de
madeira.
Sua me no viria resgat-la.
Percebendo com inquietao que Michael a olhava, Vivien lanou um olhar ao
acampamento. Janus tinha escapulido com seu pequeno rebanho de admiradoras. As mulheres
tinham retornado a suas tarefas e preparavam o jantar. Os homens se entretinham com suas
talhas de madeira. E todos os olhavam com um descarado interesse. Sentiu-se desconfortvel e
desprotegida. Entretanto, no podia ofender-se, pois isto era o mais excitante que eles tinham
visto desde que uma zangada dona-de-casa gorgio tinha aoitado a Zurka por lhe haver roubado
um frango.
Vivien no sabia por que estava ali sentada. No tinha o menor interesse de falar com
Michael. No desejava que ele a cortejasse com formosas palavras que fizessem referncia
intimidade que tinham compartilhado. Michael no podia estar falando a srio quando
mencionava casamento.
Me olhe, Vivien.
Preferiria olhar algum que fosse digno de minha confiana.
Ele permaneceu em silencio durante uns momentos. Seus joelhos estavam a apenas uns
escassos centmetros de distncia. Com a extremidade do olho, ela podia ver suas botas negras de
cano alto e suas calas ajustadas de camura. Podia perceber sua ardente determinao. Cheirava
ligeiramente a brandy e a sua colnia de ervas, um aroma que lhe recordava a escurido da noite
e sua boca percorrendo a pele de Michael.
Tem todo o direito de me desprezar afirmou . Em um momento, pensei em lhe
fazer ainda mais mal do que lhe fez Charlotte.
Charlotte.
A dor de sua traio a feriu tanto como se lhe tivessem enfiado uma faca. Em sua carta,
Charlotte admitia ter roubado o colar e o anel. Convencera-se de que Vivien seria mais feliz entre
os ciganos. Com absoluta candura, condenava suas aes e lhe rogava sua compreenso, embora
no seu perdo. Mas Vivien se sentia muito aturdida para pensar agora nisso.
Ao perceber o que Michael acabava de dizer, olhou nos olhos.
Mais mal que Charlotte? Certamente! No tinha nenhuma f em mim.
Ele a olhou com receio. O dbil resplendor das fogueiras produzia sombras trmulas sobre
suas pronunciadas mas do rosto e suas nobres feies. Uma das comissuras de sua boca estava

machucada e torcida, seu cabelo alvoroado e sua gravata-borboleta manchada. Mas seu aspecto
desalinhado s conseguia que estivesse mais bonito.
E, OH, esses olhos profundos, azuis e sedutores. Apesar de seu aborrecimento, sentiu uma
intensa saudade. Inclinando-se para frente, Michael apoiou seus cotovelos sobre seus joelhos.
A princpio, tentei conquist-la para lev-la a minha cama, Vivien. Minha inteno era
que se entregasse a mim para demonstrar a minha av que no era uma pessoa decente.
A fogo vivo, a ira abriu um caminho em seu corao. Vivien apertou os punhos.
Pensava contar-lhe para que me expulsasse de sua casa?
Sim. Um plano diablico, no verdade?
Os msculos de Vivien ficaram rgidos e comeou a ficar em p.
desprezvel...
Rogo-lhe que no se levante lhe pediu ele precipitadamente levantando a mo . J
escutou seu pai. Se o fizer, se opor ao nosso casamento.
Deixe meu pai em paz. Mas quando tentou ficar em p para partir, no foi capaz de
faz-los. Voltou a afundar-se em seu assento e cruzou os braos, sentando o mais atrs que foi
possvel sobre o caixote.
Acha de verdade que eu poderia me casar com voc agora?
No lhe respondeu. Em vez de faz-los murmurou:
Disse-me que no sei absolutamente nada sobre a honestidade. Por isso lhe estou
contando tudo isto. O menos que pode fazer me escutar.
Ela enrugou os lbios.
Se o que pretende condenar seus atos em minha presena, ento pode continuar.
Tente compreender. Achei que queria enganar minha av. Quando ela comeou a
protestar, Michael levantou uma mo para faz-la calar. Ento examinei a carta de Harriet
Althorpe: Aquela parecia sua caligrafia e, ao mesmo tempo, no parecia. Encontrei certas
irregularidades.
O que quer dizer?
A senhorita Althorpe tinha o costume de escrever detalhadas notas em meu caderno.
Ela desenhava um pequeno cacho nos esses e erres que no existia naquela carta.
Vivien experimentou um precavido interesse pela mulher que lhe tinha dado a vida.
Acaso guardou papis com sua letra?
No. Mas eu tinha doze anos quando partiu, e lembro sua letra perfeitamente.
Doda, Vivien deixou escapar um suspiro.
Ento com o que se lembra! E foi capaz de me condenar com essa prova to pouco
contundente!

Ele baixou os olhos para as suas mos e logo voltou a olh-la.


Assim .
Ento lhe dou parabns por seu xito. Conseguiu me afastar dali. Deve estar muito
orgulhoso.
Peo-lhe que considere todo este assunto desde meu ponto de vista. Uma jovem
mulher aparece como por arte de magia na casa de minha av, afirmando ser a filha natural de
minha antiga preceptora.
Eu no apareci por ali. Os Botes de Rosa vieram me buscar.
Bem, voc era uma cigana.
E isso significa que melhor que eu? Melhor que todas estas pessoas maravilhosas que
me amaram sem me questionar? Eles jamais me abandonariam.
Ele fez um gesto de dor.
Sua histria soava incrvel. Por que Harriet Althorpe teria que esperar dezoito anos
para entrar em contato com minha av?
Porque estava morrendo. E queria que algum mais soubesse que eu existia. Estou
certa de que ela nunca desejou para mim que o moo de cuja educao se ocupou, perseguisseme.
Pelo amor de Deus disse ele com aspereza, passando-os dedos pelo cabelo . Tudo
o que eu sabia era o que via. Que minha av estava sozinha e era vulnervel e que algum podia
aproveitar-se dela. Tinha que proteg-la.
O corao de Vivien se suavizou brevemente. Apesar de sua arrogncia e sua fanfarronice,
preocupava-se com Lady Stokeford.
Ainda acredita que minha inteno era fraud-la?
No.
Ele no vacilou. Tampouco desviou o olhar. Interessante...
Vivien percebeu que inconscientemente se inclinava para ele. Parecia sincero e digno de
confiana, um homem de honra. Logo ele arruinou esse momento ao lanar um olhar a sua blusa.
Seus olhos se obscureceram. Vivien sentiu um comicho em seus seios.
Condenado Michael! No desejava essa reao. Os impulsos naturais de seu corpo no
deviam tent-la. Ele tinha se mostrado cruel. Para ele, ela s tinha sido outra mulher intrigante e
calculista.
Dava pena. Vivien olhou outra vez para a lonjura. As mulheres comeavam a servir o
jantar. Seu pai estava sentado no cho, com as pernas cruzadas, junto a outros homens, suas
risadas e suas brincadeiras chegavam at ela com a brisa fresca da tarde. A cena lhe pareceu to
normal, to familiar e comovedora. Entretanto, era muito consciente de que Michael estava
sentado a escassos centmetros, e de que sua mente era um mistrio para ela.

Existe outra razo pela qual ainda se sente receoso comigo afirmou Vivien,
olhando o outra vez.
Os olhos de Michael se entrecerraram levemente, sua ris se tornou opaca e suas negras
pestanas ocultaram seus pensamentos.
Ela no tem nada que ver conosco.
Isso no verdade. Tem que me falar dela. Michael fez um rudo com a garganta que
revelou sua impacincia.
No tem nenhum sentido desenterrar o passado.
Oh! Voc no esqueceu. Agora me falar dela, porque do contrrio me levantarei e
partirei. Continuando, fez um movimento para levantar-se.
Sente-se! Disse com irritao . O que deseja saber?
Sempre sensato comear uma histria desde o comeo.
Franzindo o sobrecenho, Michael retrocedeu sobre seu assento, suas mos entrelaadas
sobre seus joelhos, seus dedos inchados e partidos pela briga. Durante uns instantes Michael
moveu a boca, como se se estivesse preparando para dizer algo desagradvel.
Quando conheci Grace, levava um vestido branco e estava em p debaixo de um lustre
que lanava um circulo de luz dourado em volta de seu cabelo. Estava rodeada de homens,
includo Brand Villiers. Apaixonei-me perdidamente por ela, assegurei-me que nos
comprometssemos em um prazo de quinze dias e nos casamos seis semanas mais tarde.
Em nossa noite de npcias descobri que no era virgem. Foi a primeira advertncia de que
no era um anjo.
Tampouco voc o Arcanjo Miguel indicou Vivien.
Michael fez uma careta de desgosto.
Jamais pretendi s-los. Mas Grace procurava parecer virtuosa. Chorou e me pediu que
a perdoasse. No podia revelar o nome de seu amante, s que pertencia cavalaria e que tinha
morrido no frente de batalha. Uma mentira, claro. Descobri o mais tarde. Ela me prometeu
no me trair e eu, como um idiota, acreditei. O que no sabia era que tinha chegado ao altar
grvida.
Amy suspirou Vivien, sentindo um pingo de compaixo.
Sim. Exteriormente parecia sereno, embora seus dedos se crispassem sobre suas
coxas. Quando descobri a verdade, uns meses depois do nascimento de Amy, Grace me
confessou que Brand a tinha seduzido na vspera de nossas bodas. Ela me jogou na cara que o
amava.
Ento, por que no se casou com ele?
Por cobia respondeu Michael entre dentes . No momento de nosso
compromisso, Brandon tinha poucas esperanas de conseguir seu ttulo de conde. Tinha um
irmo mais velho, George, cujo filho era seu herdeiro. Mas, por desgraa, a epidemia de clera

segou a vida de ambos pouco tempo depois do meu casamento. Brand se converteu ento no
conde do Faversham. O dinheiro e seu ttulo o fizeram muito mais aceitvel para Grace.
Vivien recordou a escura agitao que tinha percebido em Lorde Faversham. Era to
perverso como Michael obviamente pensava? Ou estava amargurado e dodo por ter perdido
mulher que amava?
Acaso os encontrou... Juntos?
No, foram muito inteligentes. Mas se procuravam mutuamente nas festas, no teatro,
no parque. Quando finalmente descobri a verdade, proibi ao Grace que o continuasse vendo. Mas
ela no se deteve. Fez planos para fugir com ele ao Continente. Por sorte, descobri-o a tempo
para evitar que levasse Amy. Do contrrio, ela tambm estaria morta.
Vivien se estremeceu.
Lady Stokeford me disse que tinha sofrido um acidente por causa de uma tormenta.
Assim . Uma tormenta de chuva to intensa como jamais tinha visto, nem tornei a ver.
Voltou a olhar as mos. Apesar do perigo, Grace partiu para reunir-se com seu amante. Ao
descobrir sua ausncia, fui atrs dela, mas j era muito tarde. Uma das pontes tinha cado. A
carruagem tinha se derrubado e ela agonizava. Inclusive naquele momento, perguntou por ele.
Pediu-me...
Pediu-lhe?
Que dissesse a Brandon a verdade sobre Amy. As palavras pareciam sair de algum
canto escuro que havia em seu interior.
O ar da noite se tornou frio. Vivien se ajeitou sob seu xale de cachemira, procurando seu
calor. Contra sua vontade, podia compreender sua dor.
OH Michael. E o que voc fez?
Fui em sua busca para mat-los. Lutamos com espadas. Mas quando o feri e o
imobilizei contra a parede, fui muito covarde para lhe dar o golpe mortal de repente se calou,
respirando agitadamente, como se se desprezasse por ter feito algo vergonhoso.
Ela se permitiu acariciar seus dedos.
No podia mat-los. Era seu amigo. E tambm o pai de Amy, o homem que lhe tinha
dado a vida.
Eu sou seu nico pai disse Michael violentamente.
Sim, e o correto que siga sendo-o. Vivien ficou em silncio como se estivesse
preocupada com algo. Mas, como pode estar seguro de que no sua filha?
Afastando o olhar dela, procurou a escurido do bosque. Tem o cabelo acobreado e os
olhos de cor avel da famlia do conde. Por esse motivo esteve comigo em Londres todos esses
anos, afastada de minha av. Temia que ela ou algum dos Botes de Rosa pudesse descobri-los.
Por que tinha a sensao de que no lhe estava contando toda a verdade?

Mas elas no o notaram, de maneira que sua semelhana com a famlia no deve ser
to evidente. Preocupada, Vivien analisou seu severo semblante. Possivelmente tenha
chegado o momento de esquecer suas preocupaes e seu dio. Voc mesmo disse que melhor
esquecer o passado.
Voc no o compreende replicou com veemncia, olhando-a uma vez mais . Amy
minha filha. Quero-a desde o momento que a tive em meus braos pela primeira vez, embora
Brandon Villiers no possa me afastar dela, acredito que ele seja capaz de fazer correr o rumor.
No permitirei que ningum faa nenhum comentrio mal intencionado sobre suas origens.
O gelo que rodeava as emoes de Vivien se derreteu ligeiramente. Ele sentia verdadeira
devoo por Amy. Que inquebrvel era seu amor pela filha de seu inimigo.
um homem respeitvel, sussurrou seu corao. Se era capaz de expressar tal devoo
por Amy e por sua av, por que no podia faz-los tambm com ela? Com toda certeza, sua
desconfiana tinha sido uma traio, mas Michael se havia sentido obrigado a proteger a sua
famlia...
Reyna Thorne caminhou com passo rpido para eles, levando dois pratos de metal com
comida e duas pequenas facas.
Certamente tero fome disse. Com seus olhos escuros brilhando de curiosidade,
olhou para Vivien e depois para Michael, examinando-o como se quisesse avaliar seu futuro
genro.
Sorrindo com simpatia, este respondeu:
Um guisado preparado com... Um pouco de carne. Cheira muito bem. Vivien observou
que sua me parecia derreter-se ante seu encanto. Reyna sorriu recatadamente, suas pestanas se
agitaram.
No mais que comida de pobres, senhor.
Acaso ele cativava a todas as mulheres que conhecia?
No comida de pobres afirmou Vivien, pegando uma faca e cortando um pedao
de carne . Minha me a melhor cozinheira de toda a kumpania.
Michael no fez nenhum comentrio pela ausncia de uma colher ou de um garfo.
Utilizando a faca, provou um bocado e logo comentou:
Um sabor excelente. Como se chama este prato?
Reyna sorriu com orgulho.
Hatchi-wechu.
Ele olhou para Vivien inquisitivamente.
Significa objeto espinhoso do bosque Vivien esperou at que ele levasse outro
pedao de carne boca antes de acrescentar: carne de porco-espinho.

Ele deixou de mastigar imediatamente. Seus olhos se abriram inusitadamente e franziu a


boca. Logo olhou me de Vivien, que estava imvel a seu lado. Dedicando-lhe um lnguido
sorriso, tragou o bocado e disse:
Realmente, uma comida incomparvel.
Trar-lhes-ei ch. Sorrindo alegremente, Reyna saiu correndo em direo fogueira
para servir um pouco de ch do bule de cobre que estava sobre o fogo.
Estou comendo um rato com puas murmurou Michael.
Teve a honra de ser tratado com ateno com o manjar favorito dos ciganos. Vivien
saboreou outro bocado da doce e tenra carne, que recordava a sua infncia.
No pior que a sopa de tartaruga ou o bolo de enguia que comem vocs os gorgios.
Uma nota de humor moderou seu descontentamento.
No posso esperar que voc se adapte a meu mundo, se eu no me adaptar tambm
ao seu.
Ela arqueou uma sobrancelha.
Para um gorgio, um homem muito perspicaz.
Para sua surpresa, Michael continuou comendo a carne com gosto. Parecia decidido a ser
amvel. Vivien descobriu que tinha um apetite voraz, posto que no levou nada boca desde o
dia anterior. Comeu tudo o que havia no prato molhando o espesso molho com um pedao de
po e chupando logo os dedos. Ele a imitou, sem afastar a vista dela em nenhum momento.
Vivien sentiu um comicho que lhe percorria a pele.
Depois de lhes oferecer duas jarras cheias de um ch doce e quente e gua para que
lavassem as mos, Reyna desapareceu dentro do carroo para voltar a aparecer uns momentos
mais tarde, levando algo junto a seu peito. Um pouco vacilante, avanou para Vivien.
Guardei isto para voc, Vivi. a manta com a que estava envolta quando a trouxeram.
Vivien ficou sem respirao. Olhou fixamente aquele pequeno quadrado de tecido.
Lentamente colocou seu prato no cho para agarrar aquela manta. Era uma malha felpuda
confeccionada com uma delicada l creme e tinha uma fileira de franjas nos bordos. Acariciandoo, pensou que Harriet Althorpe havia tocado aquela manta.
Invadiu-a uma clida emoo. Ela tinha envolvido seu pequeno beb com essa manta sem
saber que seu amante a arrebataria na escurido da noite. Aproximando a manta a sua face,
inalou profundamente, mas s foi capaz de detectar um dbil aroma de umidade.
Sentiu um n na garganta e olhou Reyna.
Guardou-a para mim todos esses anos? Por qu?
Os olhos da Reyna se encheram de lgrimas.
Pensei... Que algum dia voc gostaria de ter uma lembrana de sua me gorgio.
Vivien se levantou imediatamente para abraar aquela velha mulher.

Voc minha me. A me do meu corao.


Depois de um momento, a mo de Michael tocou o brao de Vivien.
Sente-se antes que seu pai perceba murmurou enquanto a obrigava a sentar-se
outra vez sobre o caixote. O que estavam dizendo?
Foi ento que Vivien percebeu que tinham estado falando em sua lngua cigana.
Rapidamente lhe contou o que sua me havia dito.
Posso v-la? perguntou.
Com relutncia, Vivien lhe entregou a manta.
Ele a sacudiu, levantando a malha para a luz que produzia a fogueira, virando-a para um e
outro lado.
uma malha bastante comum expressou.
Vivien se irritou e lhe arrancou a manta das mos, apertando-a contra seu peito.
Isso quer dizer que dvida da histria de meu nascimento?
Estava procurando algo que pudesse nos ajudar a identificar seu pai. Embora suponha
que seria pedir muito que encontrssemos um braso bordado em uma manta de beb.
Ele a olhou, pensativo.
Se Harriet Althorpe tivesse tido um romance enquanto estava na abadia,
provavelmente seu amado seria algum que os Botes de Rosa conheciam. Seria estranho que
no fosse assim.
O corao de Vivien comeou a pulsar rapidamente. Negou-se a perguntar-se quem a
teria gerado, j que esse animal tinha sido capaz de abandonar a um inocente beb. Mas tinha
razo.
Possivelmente os Botes de Rosa sabiam mais do que tinham dado a entender.
Reyna mordeu o lbio e logo se encolheu os ombros.
Estava escuro afirmou com seu forte acento cigano . Ele permaneceu no interior
da carruagem, mas era um homem alto. Vi-o beijar Vivien antes que o cocheiro a trouxesse at
ns.
E o cocheiro? Que aspecto tinha?
Durante o dia se aproximou de nosso pequeno acampamento e nos fez muitas
perguntas. Era um homem amvel, de pouca estatura, um pouco gordo e com manchas na pele,
como alguns gorgios.
Sardas disse Vivien.
Ele no revelou seu nome continuou Reyna . E ns no o pressionamos.
Estvamos muito felizes ao escutar que seu senhor queria nos dar seu beb, e muito temerosos
de que pudesse mudar de ideia. Eu... Acabava de perder um menino. Por esse motivo, estvamos
acampados ss enquanto nossa kumpania tinha seguido viagem.

Onde aconteceu tudo isto? perguntou Michael.


Em Um caminho prximo ao Lil engreskey gav.
O povoado dos homens de livros traduziu lentamente Vivien . o nome cigano
para Oxford. Harriet afirmava em sua carta que partiu para o sul, ilha de Wight.
Michael e Vivien trocaram um olhar de assombro, logo ele inclinou sua cabea ante a
Reyna e disse.
Obrigado, senhora. Foi muito amvel.
Reyna voltou a sorrir, acariciando a face do Vivien com carinho. Seus eloquentes olhos
castanhos lhe transmitiram seu afeto. Ento levou os pratos para lav-los no riacho.
Vivien acariciou a pequena manta que tinha sobre o colo. Sentia rancor pelo homem que
tinha abandonado cruelmente a sua filha bastarda com uns estranhos. No podia ter certeza de
que ela estaria a salvo nem de que seria feliz com aquelas pessoas apesar das muitas perguntas
que tivesse feito seu criado. Entretanto, no o lamentava. Tinha sido criada pelos melhores pais.
curioso refletiu Michael . Essa carta da senhorita Althorpe... Aqui h gato preso.
Ela ficou rgida.
Se est questionando outra vez minha honestidade...
Acalme-se lhe pediu, rindo entre dentes . mais suscetvel que o porco espinho
que nos serviram no jantar.
OH, era absolutamente adorvel quando ria. Consciente de sua suscetibilidade, tomou um
gole de ch, seu sabor doce e defumado lhe foi reconfortante. Em certo sentido, a noite adquiriu
brilho. Podia sentir o aroma de fumaa que chegava das fogueiras, a fresca fragrncia outonal do
bosque e o aroma fugaz do Michael.
Eu tambm tenho algo que confessar anunciou . No tinha inteno de ficar com
os Botes de Rosa mais de dois meses. Duzentos guinus eram suficientes para assegurar o futuro
de meus pais.
O rosto do Michael se crispou.
Achei que pretendia que minha av a nomeasse sua herdeira.
E ainda h algo mais. Quando nos conhecemos, mostrou-se to arrogante que decidi
seduzi-los at conseguir que se apaixonasse por mim. Assim, quando partisse, poderia desprezlos.
No te dei muitos motivos para... No ? inclinou-se para frente, acariciando-a com
os olhos. Quero lhe oferecer tudo o que tenho. Case-se comigo, Vivien.
Durante um momento ela foi incapaz de respirar. Uma forte tenso se alojou em seu
peito. Mas no era uma tenso produzida pela irritao, mas sim por uma doce e tola esperana.
No tenho nenhum desejo de retornar a seu mundo gorgio disse com frieza A vida
aqui simples e livre. No tenho que me preocupar com as intrigas e os enganos.

E tampouco tenho nenhuma necessidade de me encontrar com pessoas como a duquesa.


O rosto do Michael se escureceu.
Todos sabero o que fez a seu pai. E muitos a condenaro. Perder a posio
privilegiada de que goza na sociedade.
J no penso na vingana. verdade, percebeu Vivien, experimentando um grande
alvio e sentindo-se leve. S desejo ver que meus pais desfrutam de uma velhice tranquila e
confortvel.
Ento me deixe lhes dar tudo o que necessitam. Quanto sociedade dos gorgios, no
lhe ser fcil enfrentar a esnobes como a duquesa. Mas eu sempre estarei ao seu lado.
Era maravilhoso pensar que ele a defenderia.
Este meu lar. Aqui, os bosques so minhas paredes e as estrelas meu teto.
Ele se aproximou ainda mais a ela, sentando-se na borda do caixote, seus joelhos roavam
seu vestido.
Tenho uma biblioteca cheia de livros. E uma cama suficientemente grande para nos
albergar aos dois.
Um ligeiro calafrio lhe percorreu a pele.
Tenho um pai e uma me que me amam. Eles nunca me trairiam.
E eu tenho uma av que sente sua falta. E uma filha preciosa ansiosa por escutar outro
conto.
Suas palavras a comoveram e, de repente, Vivien recordou:
Deixei um conto para a Amy sobre minha escrivaninha. Encontrou-o?
Estava muito ansioso para achar voc. Para lev-la de retorno a casa. Levantando
seu brao lhe acariciou a boca e ela beijou o dorso de sua mo. Fomos feitos um para o outro,
Vivien. Desejo-a, necessito-a. Volta comigo e lhe farei amor cada uma das noites do resto de
nossa vida.
No lhe tinha prometido am-la, s tinha mencionado que amaria seu corpo. Ela desejava
exatamente o mesmo. Queria ser uma com ele, embora s fosse durante uns breves momentos
de prazer. um sedutor e um patife, recordou-se. Tinha que resistir ao encanto de seus olhos
azuis e licenciosos. Ela no devia aspirar a compartilhar sua vida com este lorde gorgio. Entretanto
toda sua dor e sua ira se desvaneceram abandonando a seu corao em um poo de veemente
desejo.
Estendendo sua mo, acariciou sua spera face.
OH, Michael, amo-o tanto sussurrou . Sim, quero ser sua esposa.

Captulo XXVI
Danar na Escurido
No dia seguinte, o acampamento bulia com os preparativos para o casamento.
Flutuando em uma nuvem de felicidade, Vivien ajudava a preparar a esplndida festa.
Nessa noite desposaria Michael segundo o rito cigano, e ao cabo de uns poucos dias se
casariam na igreja, conforme indicava a lei inglesa. Michael tinha enviado vrias carroas cheias
de mantimentos das cozinhas da abadia: frutas e vegetais, frmas de queijo, uma enorme
variedade de bolos, presuntos e carne de vitela. A abundncia de carnes divertiu Vivien. Parecia
que Michael no desejava que voltassem a lhe servir criaturas espinhosas no dia de seu
casamento.
Enquanto cortava as batatas e temperava os frangos que estavam assando com ervas
aromticas, inteirou-se de todas as novidades. O reumatismo da velha Shuri tinha melhorado,
Tesla teria outro beb na prxima primavera, o filho Keja tinha perdido seu primeiro dente. Cada
uma das mulheres, por turno, brincavam por seu rico e bonito marido, expressando sua
admirao porque ele tinha vencido Janus, que agora cortejava a sensual Orlenda com uma
determinao inquebrvel.
Apesar da camaradagem que havia entre as mulheres, Vivien percebeu que um grande
abismo se abria entre elas. Ela era agora uma gorgio. Viveria na abadia como uma elegante dama,
teria criados ao seu dispor e uma casa com mais aposentos que era capaz de contar. Teria que
entreter aos convidados e se perguntava qual de todos eles seriam realmente amigos e quais
poderiam trai-la.
Respirou longa e ritmicamente. Confiava nos Botes de Rosa, especialmente em Lady
Stokeford, que tinha sido como uma carinhosa av para ela. Tinha enorme desejo de ser a me de
Amy.
A esposa do Michael.
Esse emocionante projeto eclipsava suas dvidas e seus receios. Na noite anterior,
Michael e seu pai tinham passado longo tempo discutindo os termos do preo da noiva. A
princpio, seu pai se mostrou bastante teimoso, mas gradualmente tinha abandonado sua atitude
inflexvel, at tinham chegado a trocar brincadeiras e fanfarronadas. Como estava proibido que
ela participasse dos assuntos dos homens, ignorava tudo o que se contaram, mas tinha advertido
Michael que rompesse a tradio e que, em vez de ser seu pai que lhe desse dinheiro por seu
compromisso, fosse ele quem pagasse a Pulika em troca de sua mo. Finalmente, ambos os
homens se mostraram satisfeitos. Uma vez concludo o acordo, segundo os costumes dos ciganos,
teria lugar a celebrao formal das bodas.
Para o entardecer. Vivien se introduziu no carroo para vestir-se com o esplndido traje
de cetim branco que sua me lhe tinha costurado com amor para seu enxoval, vrios anos atrs.
O vestido tinha mangas longas e uma saia muito ampla e, embora no se ajustasse na moda atual
dos gorgios, Vivien estava linda. Enquanto Reyna lhe colocava uma coroa de folhas de hera

entrelaadas sobre seu cabelo recm-escovado e tranado, escutou-se o clamor dos latidos dos
ces dos limites do acampamento.
Chega seu amado comentou docemente Reyna, acariciando a face de Vivien com
suas mos estragadas . Que feliz me sinto ao ver que encontrou o verdadeiro amor. Encontrou
seu lugar no mundo.
Sim. Sentiu que o peito lhe encolhia de dor e, agarrando uma das mos de sua me
entre as suas, segurou-a firmemente. Sentirei sua falta, a voc e ao papai. Deve me prometer
que voltaro aqui frequentemente.
As lgrimas apareceram nos olhos sorridentes de Reyna.
claro. Acaso pensa que poderamos estar longe de voc muito tempo? E depois de
abra-la meigamente, retrocedeu. Agora v, seu amado espera a sua noiva.
Com um estremecimento, Vivien saiu do carroo precisamente no momento em que
Michael desmontava de seu cavalo baio. Levava uma jaqueta azul marinho com botes de prata e
umas calas justas havana cobriam suas longas pernas. A deslumbrante brancura de sua camisa e
de sua gravata borboleta contrastava notoriamente com seu cabelo negro.
Seus olhares se cruzaram por cima do bulioso acampamento. Ele sorriu, inclinando sua
boca em um gesto insolente que lhe acendeu um fogo no corao. Como o amava!
O mundo parecia brilhar quando ele estava perto.
Apressou-se a chegar at ele, enquanto investigava o atalho vazio envolvido pela nvoa.
No vieram Lady Stokeford e Amy com voc?
Tomou a mo e lhe acariciou a palma com seu polegar.
No aconselhvel que minha av se exponha a este ar to frio e mido. E Amy logo se
ir para a cama.
Vivien experimentou uma sensao de vazio devido a sua ausncia.
Disse-lhe que vou ser sua me?
Claro que sim. Gritou de alegria. O sorriso do Michael deixou ver seus dentes
brancos que brilharam a luz das fogueiras. Fez-me mil perguntas e logo correu para contar as
novidades ao Nibbles.
OH, como gostaria que estivesse aqui! Amanh irei abadia visit-la.
Cuidado com os Botes de Rosa! Esto muito ocupadas organizando a cerimnia
religiosa do casamento. Estava to perto dela que pde sentir o calor de sua respirao junto a
sua face. E quanto a mim, tenho que viajar a Canterbury para pedir uma permisso especial.
Antes que termine a semana, voc se casar outra vez comigo e se converter na Lady Stokeford.
Seu tom firme e a fora de seus dedos ao redor dos dela, voltou a despertar esse brilho
especial em seu interior. Os ttulos nobilirios ou a riqueza a deixavam completamente
indiferente. S lhe importava ele. A promessa que expressavam seus olhos a fizeram sentir terna

e feminina. Ele a amava de verdade. Converter-se-ia em sua esposa e lhe ensinaria a amar outra
vez.
Caminhou com orgulho a seu lado em direo s longas mesas que haviam trazido da
abadia. Como era o costume, o noivo e a noiva se sentaram em uma mesa parte, e o jantar
pareceu durar uma eternidade. As conversas e as risadas retumbavam sonoramente a seu redor.
Vivien sorriu ante comentrios que nem sequer escutava e comeu sem saborear os manjares.
Olhava todo o tempo para Michael e ansiava o prazer de sentir seus braos ao redor dela.
Finalmente, Pulika ficou em p e se fez silncio. Com a voz vibrante de emoo, deu seu
consentimento para o casamento, selando deste modo sua unio. Todos levantaram suas taas
para dar com o delicioso vinho das adegas da abadia. Depois deram seus parabns aos recmcasados, os homens batendo nas costas de Michael e as mulheres murmurando bnos a Vivien.
Ela sentiu que tudo aquilo era um maravilhoso sonho. J era a esposa de Michael. Sua esposa.
Surpreendendo a todos os que estavam ali reunidos, o pai de Orlenda se levantou de seu
assento e anunciou o compromisso de sua filha com Janus. Orlenda se ruborizou e escondeu a
cabea com um acanhamento que no era tpico nela, enquanto todos brindaram mais uma vez.
Zurka e Fonso comearam a entoar seus bashadis e enquanto as mesas ficavam vazias e os
convidados saam para danar, a alegre msica dos violinos adoou o ar.
Um grupo de mulheres que no parava de falar, levou Vivien. Reyna sorriu e derramou
lgrimas de felicidade enquanto desfazia as tranas de Vivien, para que sua espessa e ondulada
cabeleira casse sobre seu vestido de cetim branco. As especulaes sobre a virilidade de Michael
despertaram comentrios invejosos entre as mulheres. E em meio de todo esse barulho, Vivien
sentiu que o sangue lhe fervia de excitao. Agora ele era seu, somente seu.
Quando as mulheres abandonaram o vardo dos pais de Vivien, um grupo de homens
empurrou o carroo at que ficou a certa distncia do acampamento, com o propsito de que os
recm-casados pudessem ter intimidade. Entre risadas e brincadeiras, colocaram um colcho de
penas e um edredom de cetim junto carruagem.
Com seus olhos negros midos, Pulika deu a Vivien um abrao de urso, que lhe devolveu
com toda a intensidade de seu amor. Ento apresentou a noiva ao noivo, nesse momento
entregava formalmente sua filha a seu marido.
Michael pegou as mos de Vivien entre as suas. Inclinando-se para ela, deu-lhe um casto
beijo sobre os lbios. As mulheres suspiraram e os homens trocaram comentrios brincalhes.
Dominados por um esprito festivo, os ciganos voltaram para o acampamento, onde as fogueiras
brilhavam distncia e os violinos comearam a tocar uma alegre toada que flutuou com o ar da
noite.
Michael olhou a sua mulher com desconcerto.
Ento no haver nenhuma cerimnia, nenhuma promessa, nenhum voto?
Rindo, Vivien sacudiu a cabea.
Quando papai anunciou que tinham chegado a um acordo, converteu-se em meu
marido. Esse o costume cigano.

Um lento sorriso se apoderou de sua boca e seus olhos se ofuscaram com uma veemente
ternura.
Ento, me beije como devido, minha esposa, estou sedento de voc.
Com um gemido de prazer, ela o abraou, lhe oferecendo sua boca. Desta vez, no foi um
beijo recatado. Foi um beijo profundo, carnal, ntimo, um preldio para sua noite de amor. As
mos do Michael deslizaram suavemente ao longo de suas costas e a apertou com fora contra
seu corpo para que pudesse sentir seu desejo. O mundo se desvaneceu e s ficaram eles dois,
duas almas desejando converter-se em uma.
Quando terminou de beij-la, agarrou-se a ele enquanto a conduzia para o outro lado do
vardo, onde o baixo e quadrado carroo poderia proteg-los dos olhares curiosos. Mas ela ainda
no estava preparada para deitar-se com ele. Primeiro tinha que incit-los, provoc-los, acender
ainda mais seu desejo.
Apesar de seus protestos, Vivien retrocedeu com agilidade e lhe pediu que ficasse deitado
para observ-la.
Em certa ocasio lhe prometi que danaria para voc.
Aquilo lhe interessou. Desfez-se de sua jaqueta e se recostou sobre o colcho para olh-la.
Ao compasso da fraca e evocadora melodia que chegava at eles da kumpania, comeou a
balanar-se, a mover-se sinuosamente, expressando todo o amor e o desejo que despertava. Nos
ltimos dias tinha sofrido muitas desigualdades emocionais e nada lhe importava mais que
satisfazer o desejo de seus corpos.
Os olhos do Michael brilhavam na penumbra. O bosque formava uma solitria e apartada
ramagem e as estrelas cintilavam atravs do dossel que formavam os ramos nus do outono. Uma
brisa fresca lhe acariciou a pele, mas Vivien no sentiu frio, o fogo que ardia em seu interior a
mantinha abrigada. Enquanto danava, aproximou-se cada vez mais a ele. Pegou seus seios com
as mos, como se fossem uma oferenda, balanou seus quadris com uma eterna expresso de
desejo e finalmente tirou o vestido branco por cima da cabea e logo o jogou no cho e ps-se a
danar nua luz da lua para seu amante.
Seu marido.
Com um som selvagem, Michael se levantou da cama e a deitou sobre seu corpo. Logo
rodou com ela e a beijou intensa e prolongadamente. Sua ardente boca percorreu seus seios e
desceu logo para o lugar que mais desejava. Os gritos de surpresa de Vivien se transformaram em
gemidos de um prazer desenvolvido, arqueou seu corpo para ele, seus dedos se prenderam entre
seus cabelos enquanto se excitava cada vez mais e seu desejo a jogava no limite da loucura.
Incapaz de resistir, chegou ao clmax.
Ao mesmo tempo em que sua selvagem sensao se dilua at converter-se em um doce
cansao, Michael ficou em p, despojando-se da roupa, consumido pela intensidade de seu
desejo. A clara luz da lua iluminava sua figura firme e musculosa e a desenfreada prova de sua
paixo. Voltando para a cama, penetrou-a imediatamente. Ela o recebeu com um grito de prazer,
lhe rodeando o pescoo com seus braos e as coxas com suas pernas. Enchia-a completamente, a

fazia sentir-se completa. Seus movimentos novamente lhe produziram uma excitao febril, e
desta vez ele a acompanhou ao paraso.
Estavam esgotados e ofegantes, com suas pernas e seus braos entrelaados. A face do
Vivien descansava no oco de seu ombro e sentia o intenso batimento de seu corao contra seus
seios. A palavra surgiu das profundidades de seu prprio corao.
Vestacho... amo-o.
Ele no disse nada, mas com uma profunda ternura acariciou seu cabelo e a beijou na
testa. Ela suspirou e levantou a cabea, decidida a evitar que sua reticncia estrafasse a magia da
noite. Em seus braos, sentia-se desejada e segura, e isso por agora era suficiente. Ele a acariciava
suave e carinhosamente, demonstrando que a amava com o carinho que um marido sentia por
sua esposa.
distncia, a msica continuava soando e a festa continuava. Mas aqui, em sua clida e
acolhedora cama debaixo das estrelas, envolvidos na intimidade que lhes proporcionava a
escurido, eles desfrutaram de sua prpria celebrao. Michael conhecia muitas formas de avivla, como logo poderia descobrir. Sussurrava-lhe ao ouvido, elogiava sua beleza e sua paixo
enquanto a acariciava entre as coxas. E quando lhe lambeu os seios, ela esteve a ponto de chorar
de desejo.
Vivien tambm achou formas de acender seu desejo. Descobriu que gostava que lhe
beijasse e acariciasse todo o corpo. Gostava que ela subisse em cima dele, provocando-o at
conseguir que gemesse de prazer. E gostava especialmente na verdade, adorava-os momentos
em que ela no regulava cuidados a seu membro viril, acariciando-o, esfregando-o, apertando
suavemente os pequenos sacos aveludados que havia debaixo. Conheceu cada parte de seu corpo
e Michael do dela, acariciando-a de um modo que lhe cortou a respirao. Ele podia conseguir
que seu corpo voltasse para a vida quando ela pensava que j lhe tinha arrancado toda sua
paixo.
A noite pareceu estirar-se em meio daquele agudo ardor e infinito prazer, com longos e
doces intervalos nos quais recuperavam foras, sussurrando palavras carinhosas ou cochilando.
Vivien se perguntou se chegariam a cansar-se um do outro. Apesar de seu profundo esgotamento,
ele podia conseguir que o desejasse uma vez mais murmurando umas poucas palavras junto a seu
ouvido, ou com uma persuasiva carcia.
Ela ficou adormecida entre seus braos e, finalmente, despertou com as primeiras luzes
da aurora. Estavam encolhidos sobre o colcho, as costas de Vivien contra o peito do Michael.
Rodeava-lhe a cintura com um de seus pesados braos. A pesar do ar fresco da manh, ela se
sentiu confortvel e abrigada, sonolenta e satisfeita.
Ao escutar sua respirao profunda e regular, pensou que estava adormecido. At que
sentiu sua excitao. Ela se moveu, provocadora, e quando ele a penetrou nessa mesma posio,
pareceu-lhe que tudo aquilo era um maravilhoso sonho. Beijou-a ociosamente no pescoo e nas
costas, e sentiu como a paixo se acendia nela. Fechou os olhos e saboreou sua unio. Seus
movimentos eram suaves, lentos, ternos, como se ele tampouco quisesse que terminasse a noite.

Justo no momento em que ambos tinham alcanado o xtase o ar se voltou mais


luminoso e os ramos das rvores eram visveis contra o cu cinza plido. A mo de Michael se
movia despreocupadamente sobre a pele nua de suas costas. Desfrutando de suas carcias se
sentiu tentada a comear de novo. Mas no ardor de seu encontro, a colcha deslizou at mais
abaixo de sua cintura e, embora estivessem em uma remota parte do bosque, Vivien no desejava
correr o risco de que a vissem.
Esticou-se para agarrar a colcha.
Deveramos entrar no vardo sussurrou . Ainda h muito tempo para o amor.
Ele no respondeu. Sua mo tinha abandonado a cativante massagem e seus dedos
estavam rgidos sobre a curva de sua cintura. Ela tentava cobrir os seios com o edredom que ele
empurrou para baixo.
Michael! protestou ela, rindo.
Sorridente, olhou a seu redor, segura de que a estava provocando novamente. Mas
Michael tinha o olhar fixo na parte inferior de suas costas, onde uma pequena mancha do
tamanho de um guinu se destacava sobre sua pele. Vivien nunca tinha dado importncia a essa
mancha que tinha a cor do Porto. Era parte de si mesma, igual a seus olhos castanhos e suas
longas pernas.
Esta marca disse Michael com a voz quebrada enquanto passava seu dedo sobre sua
pele suave . Quanto tempo faz que a tem?
Segundo minha me, desde que nasci. Vivien se deteve o advertir o horror que
refletia o rosto do Michael que lhe produziu uma enorme confuso e inquietao.
Tanto te importa? S se trata de uma pequena imperfeio...
Meu deus exclamou com a voz crispada . No pode ser verdade.
O que acontece? Acaso no me acha digna de seu amor por uma pequena mancha...?
No isso! Sua rpida e violenta resposta a fez calar. Ele se sentou na cama,
passando-os dedos uma e outra vez pelo cabelo. Tinha um aspecto desalinhado.
No, entendeu-me mau. Simplesmente no posso acreditar...
Invadida por uma estranha ansiedade, Vivien se sentou junto a ele. O que no pode
acreditar, Michael? Diga-me.
Seu olhar perplexo percorreu suas feies como se a estivesse vendo pela primeira vez.
Vivien se alarmou.
Essa marca de nascimento murmurou , Brand Villiers tem uma exatamente igual.

Captulo XXVII
As Cartas Secretas
Durante um momento, Vivien no conseguiu compreender o significado de suas palavras.
Trata-se de uma coincidncia, isso tudo.
Michael sacudiu com veemncia a cabea.
Essa marca de nascimento tpica dos Faversham. Algumas vezes no aparece em uma
gerao. O pai de Brand no a tinha, embora a tivesse o irmo de seu av fazendo uma careta
de desgosto continuou: Seu nome tambm era Brand. uma brincadeira familiar que se repete
de gerao em gerao. O primeiro filho que nascesse com a marca levaria tambm seu nome.
Vivien sentiu a boca seca e seu corao pulsou com fora contra a jaula de suas costelas.
Ento o que quer dizer... No conseguiu terminar seu pensamento.
O que digo que o pai de Brand tambm seu pai. O velho conde deve ter tido uma
aventura amorosa com Harriet Althorpe.
No sussurrou Vivien. Sua mente se negava a aceitar um descobrimento to
transcendental. Entretanto, tinha que aceit-los . Isso significa que... Que Brand meu irmo...
e que Amy minha sobrinha.
Com efeito. Michael descarregou a palma de sua mo contra a cama. OH Deus!
Deveria ter me dado conta antes. O velho conde tinha amantes por dzias. Igual a seu filho, era
capaz de apaixonar a qualquer mulher e convenc-la para que o acompanhasse at sua cama.
Vivien, que segurava o edredom entre suas mos, cobriu-se com ele at o queixo. Tinha
um irmo e uma sobrinha. Eles eram de seu sangue. Harriet Althorpe no parecia mais real que
um fantasma, mas Vivien conhecia a Brand e a Amy. J no lhe era estranho que se houvesse
sentido fascinada por Brand. Como tampouco estranhava ter-se afeioado a Amy desde o
momento em que a viu pela primeira vez. Seu corao os tinha reconhecido.
De um salto, Michael ficou em p e se calou as calas com movimentos rgidos e
espasmdicos.
Vivien tambm se levantou, segurando a colcha para ocultar sua nudez.
Aonde vai?
abadia. Os Botes de Rosa tm que me responder algumas perguntas.
Seu propsito apagou a magia da noite. Ela tentou esclarecer sua mente.
Acaso acha... Que elas sabiam que o pai de Brand era o homem que tinha me
concebido?
Demnios, claro que sabiam. Provavelmente foram elas que falsificaram essa
condenada carta.

Sua mente resistiu a aceitar suas acusaes. Os Botes de Rosa no eram capazes de lhe
mentir. Em especial Lady Stokeford, com seus sinceros olhos azuis e seu doce sorriso.
No, deve estar enganado.
Duvido-o. Esta exatamente a classe de astcia nos que so peritas.
Um pouco aturdida. Vivien sacudiu a cabea.
No podemos ir agora. Sua av estar dormindo. Alm disso, os outros dois Botes de
Rosa no estaro em sua casa.
Passaram a noite na abadia. Esto organizando nosso casamento, lembra?
A dureza do tom de sua voz a comoveu. Estava zangado com ela porque Brand era seu
irmo? claro, pensou com uma dilaceradora lucidez. Sua mulher lhe tinha posto os chifres com
seu meio irmo.
Foi ento que compreendeu algo mais. Sentiu uma dor to aguda no peito que se viu
obrigada a respirar profundamente antes de poder pronunciar uma palavra.
Mentiu-me, Michael. Ainda continua me mentindo. Abotoando a camisa, olhou-a com
preocupao.
O que quer dizer? Explique-se.
Jurou-me que no havia nenhuma prova de que Brand tivesse gerado a Amy. Mas a h.
Ela tambm tem a marca, no verdade?
O rosto do Michael se endureceu at parecer de pedra quando, completamente abatido,
descobriu que ela tinha adivinhado a verdade.
Com firmeza Vivien repetiu:
No verdade?
Apartando seu olhar, Michael apertou os lbios e a seguir fez um seco movimento com a
cabea.
Sim.
Essa a razo pela qual demorou alguns meses em descobrir que Amy no era sua
filha. No tinha nada que ver com a cor de seu cabelo e de seus olhos.
Ele a olhou, e uma terrvel tortura se refletiu em seu rosto.
Grace agiu para evitar que subisse ao quarto da menina. Mas em certa ocasio, Amy
tinha febre e subi para v-la. A bab a estava despindo e descobri a mancha escura na parte baixa
de suas costas. Soube que ela no era minha e que Grace tinha mentido. Seu amante no estava
morto. Era Brand.
Uma pontada de desconfiana desvaneceu qualquer sentimento compassivo que Vivien
tivesse podido sentir.
Por que no me disse isso?

No tinha nenhuma necessidade de saber. Zangado, terminou de meter a camisa


dentro das calas. No deve dizer nenhuma palavra de tudo isto aos Botes de Rosa. Elas no
sabem que Brand o pai de Amy, ningum sabe, exceto ns.
Vivien se sentiu insultada.
De verdade pensa que seria capaz de trai-los ou a Amy?
Michael levantou o olhar e sua expresso irritada relaxou ligeiramente.
No, claro que no. Mas no pode me censurar por querer proteger a minha filha.
Posso e o farei. Ainda impressionada pelo que acabava de escutar, pegou-o pelos
antebraos e o empurrou contra o vardo. Deveria ter confiado em mim, me ter dito a verdade.
Caramba! Poderia ter descoberto antes quem sou.
Ele no fez a menor tentativa por libertar-se. O edredom deslizou para o cho e seus
dedos deslizaram sobre a suave mancha de suas costas. Com uma voz doce, disse-lhe:
Deveria ter me deixado fazer amor na galeria. Se a tivesse visto em plena luz, ento o
teria sabido.
Ter-me-ia abandonado? perguntou-lhe com a voz entrecortada . Teria negado a se
casar comigo se tivesse sabido que o odiado inimigo meu irmo?
Michael hesitou um momento, um momento muito longo para ela. Agonizando de dor,
virou-se e recolheu seu vestido branco. Antes que pudesse vesti-los por cima da cabea, ele a
pegou pela cintura e a apertou contra seu corpo. Rodeou-lhe o torso nu com os braos e seus
lbios quentes beijaram sua nuca.
Vivien disse com um tom de voz baixo e spero , claro que quero me casar com
voc. Ardo de desejo por voc. Nada no mundo poderia me deter. S quero que seja minha
esposa. Deve saber.
Ela resistiu doura que abria caminho em seu interior. Queria dele muito mais que o
simples prazer carnal. Queria sua devoo, seu afeto, seu amor. Mas agora essa esperana
parecia mais longnqua que nunca.
E se em algum momento eu quisesse convidar Brand a casa? O que diria?
Seus msculos se enrijeceram.
Diria que sua conduta pouco razovel e briguenta. J sabe a classe de homem que
ele.
o pai de sua filha e o irmo de sua esposa. Possivelmente tenha chegado o momento
de perdo-los.
Fez vir-la entre seus braos. E logo a olhou de uma forma penetrante com seus escuros
olhos azuis.
No fala a srio.

Claro que sim. Ela engoliu saliva, lutando por compreender o tumulto que crescia
em seu interior. Quando era uma menina, desejava ter um irmo maior e agora que o tenho,
no penso ignor-los.
Ele enrugou ainda mais o sobrecenho, abandonando os gestos de um noivo apaixonado.
Brand um tipo desprezvel. Deve esquec-los e recolhendo sua gravata
borboleta, meteu o em seu bolso enquanto a pegava . Vou abadia.
Vamos. Enquanto vestia seu formoso vestido branco, Vivien percebeu que j no se
sentia como uma noiva. Desejaria que ambos se ocultassem debaixo do edredom para achar uma
vez mais a felicidade. Mas era o momento de enfrentar os Botes de Rosa.
E descobrir se elas tambm lhe tinham mentido.
No posso imaginar por que motivo a acordaremos ao despontar do dia, Michael.
Bocejando, Lady Enid, tentava arrumar seu gorro de dormir, debaixo de cujos bordos
apareciam suas mechas avermelhadas. Nem sequer so s oito da manh.
verdade! Sua av o olhou com desconfiana . Por que no est com Vivien?
Acaso aconteceu algo no casamento cigano. Espero que no tenham brigado.
No respondeu lentamente . Ela foi procurar Lady Faversham.
Ele tinha batido na porta de Lady Enid e havia a trazido at aqui sem lhe dar nenhuma
explicao. Queria que os trs Botes de Rosa estivessem pressentes antes de dizer algo. Se lhes
desse a oportunidade, comeariam a tramar outra de suas artimanhas.
Dirigindo-se para a janela, correu as cortinas. A luz do sol iluminou as cores plidas que
abundavam no aposento de sua av. Queria ver as expresses de seus rostos.
Estava farto de falsidades e meias verdades, razes secretas e egostas. Ele era to culpado
como elas de ter mentido a Vivien.
Recordando a forma como ela o tinha olhado, com uma mescla de dor e indignao,
sentiu a aguda mordida do medo. Depois de ter vivido a noite mais incrvel de toda sua vida
duas noites se contasse a primeira vez que tinham estado juntos tinha conseguido uma vez
mais debilitar a f que ela tinha nele. E se ela o abandonasse?
Gelou-lhe o sangue s de pens-los. Maldita seja, no podia faz-los, agora lhe pertencia.
Nunca se tinha mostrado to obsessivo nos romances que tinha mantido com as mulheres mais
belas da sociedade. Mas com Vivien o erotismo tinha tomado um novo significado. Despertava
uma ternura selvagem e um desejo inesgotvel.
Tinha que possui-la uma e outra vez, sua paixo no tinha limites, nunca se saciava.
Necessitava-a como o ar que respirava.
No. Esta fraqueza que sentia por ela tinha que ser uma loucura momentnea. No podia
permitir que uma mulher governasse sua vida e o tratasse como um co mulherengo.
Nunca lhe permitiria que lhe desse ordens. Embora lhe suplicasse, jamais permitiria que
convidasse Brand a sua casa.

A porta se abriu. Coberta at a garganta por uma camisola verde, Lady Faversham
precedeu Vivien ao entrar no aposento. Deixou-se cair em uma cadeira, to surpreendida quanto
os outros dois Botes de Rosa.
Eu gostaria de saber do que se trata tudo isto disse enquanto colocava suas mos ao
redor de sua bengala . Vivien se negou a responder a minhas perguntas.
No me neguei, s lhe disse que conheceria todas as respostas quando nos
reunssemos com vocs.
Alta e esbelta, olhou aos Botes de Rosa. Tinha danado para o Michael com seu vestido
de cetim branco, uma noiva veemente e sensual. Agora parecia imensamente cansada: tinha
manchas escuras debaixo dos olhos. Sem a menor sensao de arrependimento, Michael soube
que a tinha esgotado. Desejava ardentemente lev-la outra vez cama, mas desta vez para
rode-la com seus braos enquanto ela dormia. Aquele pensamento terno o alarmou. Sempre se
limitara a obter prazer com as mulheres e logo seguir seu prprio caminho.
Retorcendo um leno entre seus dedos gordinhos, Lady Enid correu para Vivien.
Tenho que falar com voc, querida. Estou to envergonhada pela traio de Minha
neta. Sei que isto lhe servir de pouco consolo, mas Charlotte lamenta amargamente o que fez.
Exilaram-na e a obrigaram a instalar-se nas propriedades de seu tio. A velha dama envolveu
Vivien em um abrao.
Vivien retrocedeu.
Eu tambm o sinto, milady respondeu em um tom de voz baixo e gutural.
Gostaria que ela e eu fssemos amigas.
Abandonando a espreguiadeira, Lady Stokeford se uniu a elas.
Reprovamos a Charlotte sua atitude, embora em realidade no foi necessrio. Brand se
ocupou de lhe dizer umas palavras to duras que conseguiu que a moa se pusesse a chorar.
Brand? repetiu Vivien.
Observando que seus olhos se iluminavam de interesse, Michael ficou tenso. Antes que os
Botes de Rosa pudessem comear a elogiar a esse canalha, interrompeu-as de uma forma
cortante:
Na noite do baile de mscaras Brand viu Charlotte sair de seu dormitrio e logo se deu
conta por que tinha estado ali. claro, ele nunca deveria ter estado em minha casa, mas essa
outra questo.
Lady Faversham franziu os lbios.
No compreendo esta hostilidade que h entre voc e meu neto. Houve um tempo em
que foram como irmos.
Ele tentou conquistar muitas de minhas mulheres respondeu com presteza . Agora
faa o favor de sentar-se, av. Temos muitas coisas do que falar.
Ignorando-o, Lady Stokeford pegou a mo de Vivien e a conduziu para uma poltrona.

Deve se sentar a meu lado e me contar o que acontece. Acaso meu neto fez algo que a
incomodou?
Vivien conseguiu soltar-se e respondeu.
Prefiro estar em p, milady.
Com desgosto, Michael percebeu que ela no tinha negado que ele se comportara mal
com ela. Mas com toda certeza, uma vez que refletisse em todo o que aconteceu, compreenderia
que ele tinha razo.
Nesta ocasio se trata de voc e dos Botes de Rosa, so vocs as que agiram mal, av
respirou profundamente e a seguir atirou sua flecha . ocultou a verdade sobre o pai de
Vivien.
Lady Stokeford se afundou em seu assento. Lady Enid deixou escapar um grito abafado,
enquanto se abanava com seu leno. Lady Faversham ficou to rgida como
uma tbua.
Vamos ver, jovenzinho, o que quer dizer com essas palavras? Harriet no identificou a
seu amante na carta que nos deixou.
Porque ela no escreveu essa carta. Uma de vocs o fez.
Os Botes de Rosa trocaram um rpido e hermtico olhar. Sua av se apressou a dizer:
Ora, primeiro acusou a Vivien de ter falsificado a carta. Agora nos acusa? Acredito que
est se pondo em ridculo. Sacudiu a cabea e seu cabelo da cor da neve caiu suavemente
sobre seu delicado rosto. J lhe disse antes, no pode recordar exatamente como era a letra de
Harriet.
Michael caminhou para o centro da sala e olhou s trs mulheres sentadas perto da
lareira, em cujos rostos se refletia uma expresso de superioridade moral.
H uma coisa que no tiveram em conta quando conceberam seu plano. Vivien tem a
marca dos Faversham.
Os Botes de Rosa o olharam surpreendidas, depois olharam para Vivien. Dessa vez,
pareciam completamente desconcertadas. O amido abandonou a coluna vertebral de sua av. Um
gesto de preocupao abriu caminho entre as feies gordinhas de Lady Enid. Lady Faversham se
agarrou ao punho de sua bengala como se estivesse a ponto de cair em qualquer momento.
Em p junto janela, Vivien observava s velhas damas. Algo semelhante ao desespero
tingia seus deliciosos traos. Levou as mos, visivelmente trmulas, para as faces. Michael sabia
que ela desejava que os Botes de Rosa fossem inocentes e ele desejaria poder proteg-la desta
traio final. Mas ela tinha direito a saber a verdade.
Com sonoras badaladas, o relgio que estava sobre o aparador da lareira anunciou o
quarto de hora. O som quebrou aquele silncio to pouco natural.
Lady Faversham deixou escapar um suspiro de esgotamento. Levantou o olhar e logo
voltou a olhar seu colo.

Sim, verdade. Meu filho Jeffrey, o pai de Brand, tambm o pai de Vivien. Mas no
devem culpar Enid nem Lucy. Foi minha ideia escrever a carta e trazer Vivien aqui.
Cada uma de ns tem sua parte de responsabilidade em tudo isto insistiu Lady
Stokeford, estirando-se para dar umas palmadas na mo de Lady Faversham . No permitirei
que assuma toda a culpa, Olivia.
Tampouco eu acrescentou Lady Enid.
Vivien emitiu um pequeno som que revelou sua angstia. Alarmado pela palidez de seu
rosto, Michael foi para ela e posou sua mo na parte baixa de suas costas enquanto se dirigia aos
Botes de Rosa.
Por que demnios esperaram dezoito anos antes de ir procurar Vivien?
Porque no soubemos que existia at o ano passado esclareceu sua av . OH, se
tivesse adivinhado que Harriet estava grvida quando partiu, estaria encantada de cuidar de
ambas.
No, seria eu quem teria se encarregado de faz-los interrompeu Lady Faversham.
Endireitando os ombros, olhou para Vivien e depois para Michael . Quando Jeffrey morreu, faz
aproximadamente dez anos, todos seus objetos pessoais foram dados de presente ou guardados
no sto. Mas o ano passado, decidi colocar sua antiga escrivaninha no estdio que tinha decidido
reformar. Foi ento que os operrios acharam um mao de cartas escondidas em um
compartimento que havia detrs de uma das gavetas. Deteve-se uns instantes, a luz do sol
destacava cada uma das linhas de seu diferente rosto . Eram cartas de amor que Harriet
Althorpe tinha escrito a meu filho, enquanto sua esposa ainda vivia.
Presumo que essas cartas mencionavam Vivien afirmou Michael.
Assim . Quando Harriet ficou grvida, Jeffrey lhe comprou uma casa, suficientemente
longe daqui para proteg-la do escndalo.
Lil engreskey gav murmurou Vivien . Oxford.
Como o soube? perguntou Lady Faversham arqueando uma de suas sobrancelhas
cinza.
Disse sua me respondeu Michael com ironia . Sua me cigana.
Conte o resto da histria, Olivia urgiu Lady Enid . Vivien no deve pensar que a
tramos, tal como fez Charlotte.
Isso mesmo. Com uma sria expresso no olhar, Lady Stokeford, uniu suas mos
sobre seu colo e se inclinou para frente.
Agimos com a inteno de velar por seus melhores interesses, minha querida.
Queramos compens-la pelo mal que lhe tinha feito meu filho continuou Lady
Faversham. Seus olhos cinza estavam frgeis . No podia descansar sabendo que Jeffrey tinha
entregado a uns estranhos a sua nica filha, minha neta. Ento contei a Lucy e o Enid tudo o que
aconteceu e concebemos o plano de ach-la e traz-la de volta para que pudesse se casar com um
cavalheiro.

Eu escrevi a carta confessou Lady Enid . Tenho habilidade para copiar a caligrafia.
Todas contribumos continuou Lady Faversham . Para que parecesse mais
autntica, pusemos pistas na carta que insinuavam seu paradeiro. Logo, como sabamos que a
tinham entregado a um cigano chamado Thorne, contratamos um homem para que a
encontrasse.
Um agente do Bow Street murmurou Vivien.
Os Botes de Rosa se olharam. Pareciam estar questionando-se mutuamente em silncio.
Um desagradvel pressentimento assaltou a Michael.
No, necessitavam a algum que conhecesse as idas e vindas dos ciganos. De maneira
que contrataram a um homem chamado Janus.
Suas palavras produziram uma evidente comoo Vivien.
Janus!
Caramba, conhece-o, claro exclamou com tom de desculpa Lady Stokeford . Um
sujeito um pouco tosco, mas jurou que se encarregaria de convencer a seu grupo de ciganos para
que viajassem nesta direo.
Por uma boa quantidade de ouro manifestou azedamente Lady Faversham . Ainda
sustento que esse homem no muito melhor que um ladro.
Entretanto cumpriu tudo o que tinha prometido acrescentou Lady Enid . De modo
que, como diz o refro, bem est o que bem acaba. Michael esfregou a sobrancelha que ainda lhe
doa.
Deveriam saber que tentou reclamar Vivien, pretendia que se casasse com ele. Vi-me
obrigado a lhe mostrar com meus punhos que estava equivocado.
OH, no! -lamentou-se Lady Stokeford. Ficando em p de um salto, dirigiu-se
rapidamente para Vivien e lhe pegou as mos . Esse rufio no lhe fez mal. Verdade?
No. Mas acreditou que eu seria capaz de roubar para ele.
Minha querida moa. Quanto o sinto! Jamais tivemos a inteno de lhe causar nenhum
problema. Acredita em mim, no?
Vivien no respondeu absolutamente nada durante um momento. Estava agitada e
parecia estar tentando controlar suas intensas emoes. Depois fez uma pergunta.
O que aconteceu com ela?
Lady Stokeford pestanejou com seus olhos azuis cheios de lgrimas.
Harriet?
verdade que morreu o ano passado tal como se afirma na carta?
Sua av afastou o olhar durante um momento.
No admitiu com delicadeza . Faleceu pouco tempo depois de dar a luz.

Vivien baixou a cabea e Michael se perguntou se estaria indignada pela audcia dos
Botes de Rosa. Ele, com efeito o estava. Com sua mo apoiada nas costas de Vivien pde sentir a
tenso que havia em seu interior. Entretanto, ela no parecia consciente de sua presena, nem
sequer quando deslizou seu brao ao redor de sua fina cintura. Respirou profundamente antes de
expressar sua inteno de reprovar a atitude de sua av. Mas, antes que pudesse comear a falar,
Vivien se afastou dele, dirigiu-se para o centro do tapete com o olhar fixo nos Botes de Rosa.
De maneira que tambm nisso me mentiram. Haviam-me dito que meu pai me tinha
arrancado dos braos de Harriet, abandonando-a s e doente e sem nenhum meio para me achar.
Deixaram-me acreditar que tinha passado muitos anos de pobreza e dificuldades, tendo saudades
de mim.
Lady Faversham suspirou uma vez mais.
Temo que a ideia de embelezar a histria foi minha. Estava furiosa com Jeffrey por suas
aventuras amorosas e, especialmente, por t-la entregue aos ciganos.
Com escndalo ou sem ele, eu a aceitaria como minha neta.
Mas quando me trouxeram aqui, precisei viver com Lady Stokeford.
Pensamos que seria melhor que estivesse aqui para que no descobrisse a verdade no
caso de que suspeitasse algo -lhe esclareceu Lady Enid . No tnhamos a inteno de que as
coisas se complicassem deste modo.
Vivien no afastava o olhar de Lady Faversham.
Ainda tem as cartas de minha me?
A majestosa dama sacudiu a cabea.
Temo que as queimei. Nunca pensamos que chegasse a descobrir a verdade e quisesse
l-las.
Queramos que fosse feliz manifestou Lady Stokeford, esfregando-as mos .
tudo o que sempre desejamos para voc. Isso, e que se casasse com Michael detendo um
instante, acrescentou hesitantemente . Casar-se- com meu neto em uma cerimnia inglesa,
no ?
Pela primeira vez desde que tinha entrado naquela sala, Vivien se dignou a olh-los. Seus
olhos castanhos refletiam sua angstia.
No sei sussurrou.
Deixando-o sem fala, virou sobre seus calcanhares e abandonou a sala. Os Botes de Rosa
se reuniram ao redor do Michael falando ao mesmo tempo.
O que quis dizer com no sei? inquietou-se Lady Stokeford . O que lhe fez para
que diga semelhante coisa?
Acaso a noite do casamento no saiu bem? perguntou Lady Enid.

No, trata-se de ns afirmou Lady Faversham, encurvando os ombros . Nunca


poder nos perdoar que lhe tenhamos ocultado a verdade. Voltar com os ciganos e jamais
voltarei a ver minha neta outra vez.
No.
Com desespero, Michael abandonou imediatamente a estadia e correu pelo corredor.
Estava vazio, exceo de uma criada ajoelhada no cho, que lustrava os rodaps.
Ento viu um movimento de sua saia ao final do corredor.
Apressou-se a segui-la, sobressaltando criada, que deixou cair sua caixa de trapos e
escovas. Sem prestar ateno, correu atravs do corredor e esteve a ponto de tropear com uma
mesa lateral enquanto virava em uma das curvas do corredor. Viu-a diante dele, no alto da
enorme escada, com sua mo sobre o corrimo. Sua esposa.
Com a cabea inclinada para frente, desceu pelas escadas, o virginal branco de seu vestido
lhe recordou todos seus enganos.
Espere! gritou. Sua voz retumbou atravs do vestbulo.
Mas Vivien no o esperou. Continuou descendo os degraus como se no o tivesse
escutado. Possivelmente no o tinha escutado. Possivelmente o tinha banido de seu corao e ele
j no existia para ela.
Condenado sentimento. Ela estava ferida, doda.
Estreitaria a entre seus braos e tentaria aliviar a dor que lhe tinha produzido o engano
dos Botes de Rosa. Embora desprezasse as lgrimas femininas, a deixaria chorar em seu ombro.
Saltando imprudentemente os degraus de mrmore de dois em dois, enquanto seus
sapatos produziam um rudo surdo, alcanou-a ao p das escadas e se interps em seu caminho.
No parta, por favor. Temos que falar.
Ela no estava chorando, graas a Deus. Mas a desolada expresso de seu rosto o
atravessou como uma flecha.
No a muito do que falar murmurou . Exceto... Possivelmente estive enganando a
mim mesma ao pensar que poderia viver aqui. Sentia-me muito mais feliz com minha prpria
gente.
Seguiu avanando, obrigando-o a caminhar para trs.
No diga isso lhe pediu com aspereza . Preciso de voc a meu lado. Partiremos a
Londres, longe dos Botes de Rosa. De qualquer jeito, no posso permitir que Amy continue
vivendo aqui.
Vivien se deteve, olhando o fixamente com um gesto de desagrado.
Seria capaz de afastar a Amy de sua av? Acaso no se deu conta do quo unidas
esto?
Claro que o tinha percebido e isso era, precisamente, o que o preocupava. Ambas
tomavam o caf da manh juntas no dormitrio de sua av. Saam passeando para visitar a

Nibbles e se sentavam juntas nos almoos campestres e durante as refeies. Sua av estava
encantada com Amy e ele no tinha a inteno de que nenhuma delas sofresse.
Mas s era uma questo de tempo antes que sua av topasse com Amy enquanto se
vestia ou no meio de um banho.
Tem que ser assim afirmou Michael olhando o corredor para assegurar-se de que
ningum os estava escutando. Baixando sua voz at que s foi um spero sussurro, acrescentou
. No o compreende? Se minha av descobrir a verdade, o dir aos Botes de Rosa, e elas por
sua vez ao Brand.
Vivien sacudiu a cabea, seus longos e negros cabelos brilharam sob a luz da manh.
No acredito que Sua Excelncia pudesse fazer algo que fizesse Amy sofrer. Dar-se-ia
conta imediatamente que teria que guardar este particular segredo para proteg-la. Estou certa
de que o faria.
No posso me arriscar respondeu Michael com convico . Sabe que no posso
faz-los. Voltaremos a viver em Londres, e no h nada mais que falar.
Ento partiro sem mim replicou com um tremor na voz . Por fim abri os olhos,
Michael. J no posso tolerar a falta de sinceridade nas pessoas que amo.
"Falava de amor, Ainda o amava".
Aferrando-se s sementes da esperana deslizou seus braos ao redor de seu corpo e a
estreitou contra ele. Acariciou suas faces, seus cabelos, seu pescoo.
No tenho segredos para voc, Vivien. Juro que jamais os terei. Serei sincero com voc
em tudo.
Seu olhar no se enterneceu. Arqueou uma de suas escuras sobrancelhas, revelando sua
incredulidade.
Ento poder me responder uma coisa.
Ama-me?
Ele abriu a boca para lhe dizer o que desejava escutar, mas as palavras se engasgaram.
Vivien no queria escutar tolices, tampouco elogios nem falsas declaraes, nem nenhuma das
palavras de amor que ele utilizava para apaziguar uma mulher. Ela desejava candura, e ele ainda
no era capaz de definir as confusas emoes que se agitavam em seu interior. Desejada-a,
desejava-a, sonhava com ela... Mas ama-la? O amor debilitava o carter de um homem. Depois de
Grace, jurou-se que jamais voltaria a expor-se a semelhante dor e humilhao.
Os olhos de Vivien se encheram de lgrimas e se libertou de seus braos.
Nosso casamento cigano no tem nenhum valor para a lei inglesa. livre para ir aonde
lhe agradar.
Paralisado por suas palavras, ficou olhando-a boquiaberto, enquanto ela dava uma volta e
continuava avanando pelo amplo corredor, sua figura feminina emoldurada pelas altas colunas
de pedra. Seus ps descalos no faziam nenhum rudo sobre o cho de mrmore.

Abandonava-o. Para sempre.


Deixando-se levar pelo pnico, foi atrs dela. Agarrando-a por um brao a obrigou a virarse para que o olhasse no rosto. Respirou rpida e furiosamente.
No desejo ser livre disse com a voz entrecortada pela emoo . Pretendo honrar
nosso matrimnio. Deveria estar contente.
Necessito algo mais que honra, Michael. Necessito seu amor, seu amor sincero seu
rosto revelava uma dolorosa determinao. Afastou-se dele dizendo . Se alguma vez puder me
oferecer isso, estarei esperando-o.

Captulo XXVIII
O Novo Carroo
Recostada contra o tronco de um carvalho enquanto contemplava como o crepsculo
criava sombras debaixo das rvores, Vivien escutou que algum limpava a garganta.
Virando-se, encontrou seu pai, que se apoiava cansativamente sobre sua nova bengala de
reluzente mogno.
Sinto-o hesitou. Faz muito que est ali?
O suficiente para ver sua infelicidade. Pulika inclinou sua cabea seus olhos escuros
denotavam preocupao. Outra vez lamentando-se por seu extraviado marido?
Se ele soubesse at que ponto... Era uma autntica loucura olhar em direo a Stokeford
Abbey pois o bosque impedia de ver a casa. Quantas vezes se debateu ante a ideia de apresentarse ali para ver Amy e os Botes de Rosa... E Michael. Cada dia, quando visitava os camponeses
para lhes levar remdios, esperava escutar que ele e Amy partiram para Londres. Tentou sorrir
para desfazer o n que sentia na garganta.
Esta terra recorda a ele, isso tudo respondeu com firmeza . Michael sempre
formar parte de mim, mas assim que abandonemos este lugar, estou certa de que o esquecerei.
Pulika cruzou os braos sobre sua jaqueta bordada de verde.
Partiremos assim que terminar meu trabalho. Possivelmente dentro de uma semana.
Uma semana! exclamou Vivien com consternao. Durante os ltimos quinze dias,
apesar de seus impedimentos, seu pai tinha substitudo ao ferreiro da aldeia, que havia ficado
doente. Tambm sua me parecia satisfeita de estar nas terras de Michael. O dia que ela tinha
retornado da abadia e lhes tinha contado entre lgrimas o que tinha acontecido, eles se tinham
zangado muito; entretanto agora sua despreocupao confundia Vivien. Seria possvel que eles
no percebessem quo triste estava? Do desesperada que estava por partir dali?
Com seu p descalo, empurrou suavemente uma bolota que havia sobre um leito de
folhas secas.
No h nenhum gorgio que possa fazer esse trabalho? Deveramos estar na estrada,
procurando um lugar para passar o inverno.
Neste momento me sinto com foras suficientes para trabalhar. Alm disso, seu marido
solicitou um dote excessivo.
Vivien levantou bruscamente o queixo.
O que? Disse-lhe que devia ser ele quem lhe pagasse.
Isso assunto de homens, e no tem direito a ordenar nada. Seu olhar alegre,
surpreendeu-a. Mas devo dizer, que custa muito persuadir a um pretendente para que leve
uma filha que no tem papas na lngua e um pouco insolente.

Acaso se teria apropriado de parte dos guinus que ela tinha ganho com tanta dor? E por
que brincava seu pai sobre o fato de entregar suas exguas economias a um rico lorde?
Deveria lhe exigir que lhe devolvesse o dinheiro. Melhor ainda, farei o eu.
Rindo, seu pai lhe disse:
Guarda suas unhas, pequena gata. Seu marido no me pediu mais do que estava
disposto a oferecer.
Ele nem sequer merece um quarto de penny de cobre respondeu com a voz
vibrando de emoo . Sinto haver causado a voc e a mame todos esses problemas.
Pulika lhe deu um abrao de urso.
Problemas? Ora! Como pode me ocasionar problemas a luz de minha vida? Esse marido
seu logo se dar conta do que fez. Tem muito orgulho, mas ao final aprender a lio da
humildade.
Desejando poder acreditar, Vivien pestanejou para evitar que as lgrimas aparecessem
em seus olhos.
um lorde gorgio. No se ajoelha ante ningum, e muito menos diante de uma mulher.
Ah, mas eu vi o modo como a olha afirmou Pulika . O homem est atormentado.
Agora venha, do contrrio sua me me repreender.
Repreender voc?
Por reter voc muito tempo. Seus olhos negros azeviche cintilaram misteriosamente
. Esta noite daremos uma pequena festa para alegra-la. Zurka tocar o violino, Shuri contar
suas histrias e sua me nos servir seu guisado de frango.
Colocando sua mo nas costas de Vivien, Pulika a guiou atravs do crculo de vardos, onde
as fogueiras brilhavam em meio da crescente escurido. Vivien mordeu o lbio. No estava com
nimo para festejos, mas como podia desiludir a seus pais? Devia-lhes muito. Tinham-na adotado
quando era um beb, tinham-na criado, tinham-na cuidado como se fosse um tesouro e lhe
tinham dado todo o amor que havia em seu corao.
Reyna se apressou a sair a seu encontro, sacudindo seu nodoso dedo.
De maneira que a est, folgada por que demoraste tanto? Pulika olhou a Vivien com
uma expresso engraada.
O que lhe disse? Casei-me com uma resmungona.
E eu com um bufo censurou Reyna . Um grande urso que sempre est brincando.
Mas quando ele envolveu a ambas em um enorme abrao, ela riu.
Vivien voltou a sentir um n na garganta. Havia algo mais que seus pais lhe tinham dado:
o ideal de um matrimnio feliz. Sua intimidade e seu amor eram o que desejava para sua vida. O
que bobamente tinha desejado com um lorde gorgio.
Reyna se dirigiu para ela.

Temos que achar alguma roupa mais festiva para que use na festa, Vivi.
Vivien lanou um olhar a sua saia verde e a sua blusa oro. Estavam bastante usadas mas
ainda serviam.
No penso pr meu vestido gorgio.
No tem nenhuma necessidade de faz-los. Como um pequeno torvelinho, Reyna a
empurrou para que subisse os degraus e entrasse no vardo, onde um farol iluminava seus simples
pertences. Um braseiro de bronze para esquentar-se, um armrio cheio de pratos, vasilhas e
curiosidades e uma cama para as frias noites de inverno quando no podiam dormir ao relento.
Vivien se sentia mais inclinada a encolher-se nela que de fingir que estava alegre.
Entretanto, estava disposta a fazer um esforo.
Posso pr minha saia azul, embora no parece que esteja melhor que...
Vivien titubeou ao ver a Reyna com seu traje branco de noiva entre as mos. O vestido
com o que se convertera na esposa do Michael. Com o que tinha danado para ele. Com o que
tinha desfrutado de um prazer intenso e de uma profunda aflio.
No exclamou . Esse no.
Por favor sussurrou Reyna , s para dar o gosto a sua velha me. Ento a
ajudou a tirar a roupa. Com este vestido estar linda. Talvez a ajude
a recordar que foi uma moa feliz.
Ela no necessitava nada que lhe fizesse recordar aquele glorioso episdio. Com toda
certeza sua me sabia. No era prprio dela ser to insensvel. Ento, assaltou-a um pensamento.
A menos que existisse uma razo para o sorriso alegre de sua me. Uma razo para o nimo jovial
de seu pai. Talvez ele tivesse falado com...
No, no devia albergar nenhuma esperana. No podia sequer permitir-se esses
pensamentos to insensatos.
Do exterior, chegou o clamor dos latidos dos ces. O corao de Vivien se sobressaltou.
Olhou a sua me, que tinha entre as mos seu vestido de noiva.
Rpido disse Reyna com os olhos brilhantes . No h tempo a perder.
O que acontece? Quem est aqui?
Ponha isto e logo sairemos para ver quem . E Reyna no disse nada mais.
Com as mos trmulas, Vivien vestiu o vestido por cima da cabea. O cetim deslizou sobre
seu corpo, fresco e suave como a carcia de um homem. Soltou o cabelo que, caindo at sua
cintura, envolveu-a como uma capa de bano. No pequeno espelho quadrado que pendia da
parede pintada, pde ver o brilho de seus olhos, o rubor de suas faces. Se s pudesse estar
segura...
Sua me a empurrou para a porta, para a luz do crepsculo. Umas poucas estrelas
cintilavam no cu. Deteve-se ao chegar aos degraus, paralisada por uma inesperada viso.

Junto borda do acampamento, os ciganos se amontoavam ao redor de um estranho


vardo. O veculo era enorme e de boa construo, estava pintado de uma intensa cor carmesim e
tinha rodas douradas. As cores dos Stokeford, observou distraidamente. Vrios moos ciganos
estavam desenganchando da carruagem a um par de elegantes cavalos negros. Um homem saltou
ao cho com grande agilidade do amplo assento que havia na parte dianteira do veculo.
Era Michael.
Seus olhos se encontraram e ele ficou imvel, olhando-a do outro extremo do
acampamento.
Usava uma camisa branca e folgada e umas calas escuras, umas botas negras que lhe
chegavam at os joelhos e uma bandagem vermelha ao redor de sua cintura. O traje tpico dos
ciganos. Ao v-los, o prprio ar pareceu resplandecer. Sem afastar nem um momento o olhar
dela, atravessou o grupo de ciganos que admiravam o elegante carroo.
Deteve-se diante dos degraus e lhe percorreu o corpo ansiosamente com o olhar. Ento,
ela se alegrou de levar o vestido branco. Sentiu-se grosseiramente alegre.
Ele estendeu sua mo.
Milady disse com sua profunda e sedosa voz Tenho que lhe mostrar algo.
No deveria permitir que esse safado a apaixonasse. Provavelmente pensava que poderia
lhe fazer perder a cabea com palavras bonitas. Talvez tivesse razo.
Embora ela no tivesse a menor inteno de comunicar-lhe.
Ignorando sua mo, desceu os degraus.
Do que se trata? Perguntou, tentando serenar seu acelerado corao . Onde
encontrou esse vardo to luxuoso?
No o encontrei. Constru-o com a ajuda de seu pai.
Papai? exclamou . Mas ele esteve trabalhando todos os dias na ferraria... de
repente Vivien guardou silncio. Percorreu o acampamento com o olhar at encontrar seu pai,
que lhe sorria. Depois descobriu Reyna, que sorria junto entrada de seu carroo. Ambos
estavam implicados naquele plano.
Pulika veio todo dia abadia para dirigir os carpinteiros. Olhou-a de um modo srio
e penetrante. O engano foi minha ideia, e no dele. Queria que isto fosse uma surpresa.
Ela estava muito mais que surpreendida, estava perplexa, esmagada, intrigada.
Por que est vestido como um de ns?
O compreender dentro de um momento. Agarrou-a pelo brao e a conduziu para o
vardo. Antes de tudo, quero que veja o carroo. Tem as melhores comodidades, o melhor que
pode comprar o dinheiro. Espero que voc goste.
Em um ambiente geral de excitao, a multido se afastou para deix-los passar, fazendo
comentrios de admirao. Mas ela s podia pensar no homem que tinha a seu lado, seu marido.
Rodearam o vardo enquanto Michael lhe mostrava com orgulho todos os detalhes. As janelas de

vidro esculpido, o cmodo assento do condutor com uma cobertura para os dias de chuva, os
faris de bronze para iluminar a noite. Os ciganos os seguiam, exclamando encantados.
Fazia todos esses gastos s por ela? Parecia muito bom para ser verdade. Estava ansiosa
para que lhe mostrasse o interior da carruagem para ter a oportunidade de lhe perguntar em
privado o que significava tudo isso.
Mas lhe pediu que se sentasse nos degraus que havia debaixo da porta traseira. Ante seu
olhar perplexo, ajoelhou-se sobre a terra e apoiou uma de suas mos sobre seus prprios lbios,
em presena de seus pais e de todos os ciganos.
Michael? Sussurrou, sua voz titubeou com uma mescla de medo e vergonha . No
deveramos entrar?
No. A luz do lampio revelou a intensidade de seus olhos azuis. Quero que todo
mundo escute o que tenho que dizer. Comportei-me como um asno arrogante. Mas se voc voltar
para meu lado, todo ano viajaremos com sua famlia durante um tempo. Amy tambm poder vir
conosco.
Ela estremeceu, temerosa de que tudo isto fosse um sonho e de que pudesse despertar se
se animasse a respirar.
Achei que queria viver em Londres.
Ele apoiou um dedo em seus lbios.
No. J no tenho medo de correr riscos. Tenho uma permisso especial, se quiser
podemos nos casar amanh mesmo na capela de Stokeford Abbey. Os Botes de Rosa se
encarregaram de todos os preparativos. respirando profundamente, continuou: Tambm
convidei ao Brand.
Fazia todo isso por ela. Porque Brand era seu irmo. No sabia o que dizer, como lhe
agradecer.
Pulika deu um passo adiante.
Ele me pediu como dote somente o que gastamos cada inverno com voc, Vivi.
Ela ficou absolutamente muda. No podia afastar o olhar do Michael, sentia-se incapaz de
deter a esperana que se abria caminho docemente em seu peito.
Ele se apressou a lhe dizer:
Peo-lhe que no me recuse, querida. Estas ltimas semanas foram um inferno sem
voc. um fogo em meu corao. No tentou ocultar que seus olhos ardiam de desejo.
Colocou sua mo sobre seu peito para que ela pudesse sentir os fortes batimentos de seu
corao.
Amo-a, Vivien.
As mulheres suspiraram. As esposas se recostaram sobre seus maridos. Pulika e Reyna
Thorne estavam em p, juntos e sorridentes.
OH, eu tambm o amo. Michael.

Aturdida pela imensa alegria que a embargava, Vivien se jogou em seus braos e esteve a
ponto de jog-los no cho. Impedindo que casse, ele se endireitou e posou seus lbios sobre os
dela.
Isto significa que aceita que seja seu marido outra vez?
Sim. Claro que sim. E agora, me mostra o interior?
Seus dentes resplandeceram em um amplo sorriso.
Ser um prazer.
Em meio das ovaes dos ciganos, ajudou Vivien a ficar em p, sacudiu-lhe o p de sua
saia branca e a empurrou para a porta. Escutou que seu pai espantava aos curiosos, insistindo
para voltarem junto s fogueiras. Mas ela s tinha olhos para Michael.
Ele levou o lampio de bronze ao interior da carruagem e o pendurou em um gancho que
havia na parede. A luz iluminou o elegante e confortvel interior do carroo, que fez Vivien
suspirar de deleite enquanto girava lentamente para poder ver com ateno tudo o que ali havia.
Perto da entrada, descobriu um pequeno servio atrs de um tabique. Do lado oposto, havia
armrios cheios de fina porcelana e talheres de prata. Contra uma parede, viu uma macia
espreguiadeira. Entre duas janelas com cortinas viu uma pequena escrivaninha de mogno em
cima da qual havia uma caixa com a frente de vidro, cheia de livros. Mas o que chamou
verdadeiramente sua ateno foi a longa cama situada no extremo mais distante da carruagem.
Um cordo dourado servia para correr as cortinas carmesim que, ao abrir-se, deixaram
ver uma cabeceira decorado e coroado pelo escudo dourado dos Stokeford.
Os travesseiros e a colcha de cobertura pareciam lhe fazer gestos. Ela avanou
diretamente para a cama, a elegante atapeta persa protegeu seus ps descalos.
Ali h uma mesa dobradia indicou-lhe, lhe mostrando como funcionava,
evidentemente orgulhoso de todos os artefatos que continha o carroo. E esta
espreguiadeira se abre e se converte em uma cama onde Amy pode dormir.
Por que no me mostra como funciona isto sorrindo sensualmente, Vivien deslizou
seus dedos sobre o edredom carmesim.
Ele deixou cair a almofada que tinha na mo, abandonou a espreguiadeira que tinha
comeado a desarmar e se dirigiu para ela. OH, como tinha sentido falta de sua insolente forma
de andar, o modo como inclinava sua boca para pronunciar perversas promessas, a intensidade
desses olhos azul noite. Sem pronunciar uma s palavra, estreitou-a contra seu corpo e a beijou
longa e apaixonadamente. Foi um beijo to intenso que Vivien o desejou com veemncia,
enquanto respirava com dificuldade.
Ah, sim, a cama, meu pice de reistance. Se acomodou sobre os travesseiros e a
estreitou contra o bero de seu corpo. O vestido branco do Vivien a envolveu como um vu
nupcial.
muito cmoda comentou ela, encolhendo-se contra ele. Mas poderamos
desfrut-la melhor sem todas estas roupas. Comeou a lhe desabotoar a camisa, beijando a
pele que ficava descoberta, acariciando seu musculoso peito com seus dedos.

Abraando-a, beijou-lhe a fronte.


Vivien... Meu deus, quanto senti sua falta. Desde o momento em que a vi no toucador
de minha av, lendo-lhe a palma da mo, no pensei em nenhuma outra mulher.
Kosko bokht disse ela, sorrindo . A boa fortuna nos reuniu. Agora, me d sua mo
e te direi o que lhe proporciona o destino.
Ele a olhou de uma forma sedutora que lhe dizia que sabia perfeitamente o que lhe ia
acontecer no futuro imediato. Mas, de qualquer forma, ela indicou com seus dedos as linhas da
sua longa palma da mo, admirando a fora e a sensibilidade de seus dedos.
Um amor verdadeiro murmurou . O que posso lhe predizer, senhor marqus,
que desfrutar de uma grande felicidade, sempre e quando agradar a sua amada.
Rindo, afastou sua mo e a apoiou sobre sua clida pele, justo por cima de seus seios.
Ento, meu amor, deixemos que comece o prazer.

FIM