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COMO MENTIR COM ESTATSTICAS

Por DARREL HUFF


Ilustrado por Irving Geis

COMO MENTIR COM ESTATSTICAS


Por DARREL HUFF
Ilustrado por Irving Geis

Traduzido por Alda B. S. Campbell


Capa: J. Resende
Edies Financeiras S.A.
Rio de Janeiro, 1968
Traduo de How to Lie with Statistics
1964, relanado em 1993

NDICE
Pensamentos
Agradecimentos
Introduo
1. A amostra com tendenciosidade introduzida
2. A mdia bem escolhida
3. Os numerozinhos que no esto l
4. Muito barulho por praticamente nada
5. Os grficos malucos
6. A figurinha de uma s dimenso
7. O nmero pr-indicado
8. Post Hoc volta cena
9. Como estatisticulizar
10. Enfrentando uma estatstica de homem para homem

PENSAMENTOS
H trs espcies de mentiras:
Mentiras, Mentiras Descaradas e Estatsticas
Disraeli
O raciocnio estatstico ser um dia to necessrio cidadania eficaz como a capacidade de
ler e escrever.
H.G.Wells
No so as coisas que ignoramos que nos atrapalham, mas as que conhecemos.
Artemus Ward
Nmeros arredondados so sempre falsos.
Samuel Johnson
Tenho um grande assunto (Estatstica) para escrever, mas sinto grandemente minha
incapacidade de torn-lo inteligvel, sem sacrficar a preciso e a profundidade.
Sir Francis Galton

INTRODUO
"AQUI H UM MONTE DE CRIMES" resmungou meu sogro quando se mudou de Iowa para a
Califrnia. E havia: No jornal que ele lia. um jornal que no deixa passar um crimezinho na
Califrnia, e que devotaria muito mais espao a um crime cometido em Iowa do que os
maiores jornais de l.
A concluso de meu sogro era estatstica, de maneira informal. Baseava-se numa amostra, uma
amostra extraordinariamente tendenciosa. Como muitas outras estatsticas infinitamente mais
ambiciosas e sofisticadas, sofria do mal da pr-indicao: considerava que o espao devotado
por um jornal ao crime era uma medida da taxa de criminalidade.
Alguns invernos atrs, uma dzia de investigadores apresentou independentemente nmeros
sobre plulas anti-histaminicas. Cada um demonstrou que uma considervel percentagem de
resfriados curava-se aps o tratamento. Criou-se uma grande onda, pelo menos nos anncios,
e iniciou-se mais um "lanamento de sucesso" de um produto mdico. Baseava-se numa
esperana sempre ressuscitvel, e tambm numa curiosa recusa de examinar as estatsticas
passadas sobre um fato j bem conhecido, de longa data. Como o humorista Henry G. Felsen
(que no tem qualquer pretenso de ser autoridade mdica) indicou recentemente, "um
resfriado adequadamente tratado dura sete dias, mas deixado a si mesmo, cura-se em uma
semana".
Assim sucede com muito do que se l ou se escuta. Mdias, relaes, tendncias, grficos,
tabelas, nem sempre so o que parecem. Pode haver neles mais do que aparenta, mas pode
tambm haver muito menos.

A linguagem secreta da Estatstica, com tanto apelo nossa cultura "baseada em fatos",
empregada para sensacionalizar, inflar, confundir e supersimplificar. Mtodos e termos
estatsticos so necessrios para relatar os dados das tendncias sociais e econmicas, das
condies dos negcios, da "opinio", das pesquisas, dos censos. Mas sem redatores que
utilizem as palavras com honestidade e compreenso, e sem leitores que saibam o que
significam, o resultado s poder ser o absurdo semntico.
Nos escritos populares sobre assuntos cientficos, a maltratada Estatstica est quase
substituindo a figura do heri de guarda-p branco, esbaforindo-se sem parar, sem ganhar
horas-extras, num sombrio laboratrio. A Estatstica se parece cada vez mais com o cosmtico
barato que tenta tornar atraente a amarfanhada cortes. Uma estatstica bem embrulhada,
melhor ainda que a "grande mentira" de Hitler,(*) leva a falsas concluses, mas ningum pode
acusar o seu utilizador.
Este livro uma espcie de cartilha de como utilizar a estatstica para enganar. Pode parecer
muito com um Manual para Vigaristas. Talvez eu possa justific-lo como se fosse um
arrombador aposentado, cujas reminiscncias publicadas equivalessem a um curso de
formao de arrombadores de fechaduras com abafamento do som das marteladas: os
criminosos j conhecem estes truques; so os homens de bem que precisam aprend-los, para
sua autodefesa.

(*) O idia de que "No importa o tamanho da mentira; Contanto que seja repetida
constantemente, ser aceita como verdade", embora utilizado por Hitler, tem origem
antiqussima, e aplicao universal e sempre atual (N.T.)

CAPTULO 1

A AMOSTRA COM
TENDENCIOSIDADE
INTRODUZIDA

"O ex-estudante de Yale, formado em 1924, ganha em mdia 25.111 dlares por ano", afirmou
o Time, comentando algo publicado no Sun de Nova Iorque.
timo !
Mas... espere a! Que significa este nmero impressionante? Ser prova - como parece ser - de
que, se meu filho for mandado para Yale, eu no mais terei que trabalhar depois de velho, e
ele, menos ainda?
Duas coisas nesse nmero saltam aos olhos, se lermos a notcia desconfiados:
(1)
Sua
preciso
(2) to bom que no deve ser verdade.

surpreendente.

muito improvvel que a renda mdia de qualquer grupo muito espalhado seja conhecida com
preciso, at o ltimo dlar. No muito provvel que voc mesmo saiba qual foi sua renda no
ano passado, to precisamente, a menos que seja originria de salrio. E rendas de 25 mil
dlares dificilmente adviro de salrios; as pessoas situadas em tal alquota muito
provavelmente tm investimentos diversificados.
Alem disso, esta linda mdia, sem dvida, calculada a partir das quantias que os ex-Yaleistas
disseram que receberam. Mesmo que fossem juramentados verdade, em seu tempo de
estudante, l por 1924, no poderamos ter certeza de que, depois de tanto tempo, seu horror
mentira tenha sido mantido, pelo menos, no mesmo nvel.

Algumas pessoas, quando indagadas sobre suas rendas, exageram-nas, por vaidade ou por
otimismo. Outros minimizam suas receitas, especialmente ( de lamentar-se) em suas
declaraes ao Imposto de Renda; e, assim tendo feito, podem hesitar em se contradizer num
outro papel. Quem sabe l onde os olhos dos fiscais podem cair?
possvel que ambas as tendncias, a da fanfarronada e a da modstia, cancelem-se
mutuamente, mas no provvel. Uma tendncia pode ser mais acentuada do que a outra, e
no sabemos qual.
Comecemos ento a examinar um nmero - que o bom-senso nos diz que dificilmente
represente a verdade. Agora, ponhamos o dedo na fonte provvel do maior erro, uma fonte
que pode apresentar 25 mil dlares como "renda mdia" de alguns nomes, cuja mdia real
pode bem se aproximar apenas da metade do tal nmero.

Esta fonte o processo de amostragem, que est no cerne da maior parte das estatsticas que
so encontradas sobre todos os tipos de assuntos. Sua base bem simples, embora seus
refinamentos na prtica conduzam a muitos atalhos, alguns pouco respeitveis.
Se tivermos um saco de feijo, algum preto e algum fradinho, s h uma maneira de sabermos
quantos gros temos de cada um: Contando-os. Entretanto, podemos achar aproximadamente
quantos so pretos, de maneira bem mais fcil, apanhando-se um punhado do saco, e
contando s os gros do punhado, considerando que a proporo seja a mesma no saco
inteiro. Se esta amostra for bastante grande, e escolhida adequadamente, representar o todo
suficientemente, para a maior parte das finalidades.
Caso no seja, a amostra poder ser menos acurada que uma adivinhao inteligente, e nada
ter para recomend-la, alm de um ar esprio de preciso cientifica.
A triste verdade que as concluses de tais amostras, tendenciosas, ou muito pequenas, (ou
com ambos os defeitos), encontram-se atrs de muitas das informaes que lemos, ou que
acreditamos conhecer.
O relatrio sobre o pessoal de Yale origina-se de uma amostra. Podemos estar seguros disso,
porque o bom senso nos diz que ningum pode pegar pelo colarinho todos os sobreviventes
daquela classe de 1924. Os endereos de muitos sero forosamente desconhecidos, depois de
mais de quarenta anos.

E, entre aqueles cujos endereos so conhecidos, muitos no respondero a um questionrio,


especialmente um com perguntas de natureza ntima. Com alguns questionrios via correio,
uma resposta de 5 a 10% bem alta. Esse questionrio poderia ter atingido proporo maior,
mas nunca 100%.
Assim, vemos que a renda se baseia numa amostra composta por todos os membros da classe
de 1924:
(1)
Cujos
endereos
(2) Que responderam ao questionrio.

so

conhecidos

Tal amostra representativa? Isto : pode considerar-se que este grupo tenha a mesma renda
que o outro grupo, no representado, dos ex-alunos que no puderam ser localizados, ou que
no responderam?
Quem so as ovelhinhas desgarradas cujos endereos no constam mais nos arquivos da
secretaria de Yale? So os homens de sucesso, os banqueiros, os financistas, os diretores das
grandes empresas, os executivos industriais? No. Os endereos destes conseguem-se
facilmente. Muitos dos membros mais prsperos da classe podem ser encontrados no Who's
Who in America e em outras obras de referncia, mesmo que no estejam em contato com a
Associao dos Ex-Alunos.

muito provvel que os nomes perdidos sejam os daqueles que, vinte ou trinta anos depois da
formatura, no tenham tido nenhuma carreira brilhante. So os funcionrios, os mecnicos, os

vagabundos, os alcolatras desempregados, os escritores, os artistas miserveis... as pessoas


que no ganham um dcimo da tal mdia de 25.000 dlares. Estes no comparecem s
reunies de celebrao que a classe andou fazendo ao longo dos anos, muitas vezes por no
ter sequer dinheiro para a passagem.
Quem so os que jogaram o questionrio na cesta de papis? No podemos ter certeza, mas
talvez no erremos muito se considerarmos serem estes os que no esto ganhando o
bastante para vangloriar-se. Devem parecer-se um pouco com o sujeito que achou uma
notinha no seu primeiro envelope de pagamento, pedindo que considerasse o seu salrio como
confidencial, e que no deveria ser revelado nem comentado com seus colegas. "No se
preocupe", disse ele ao patro. "Tenho tanta vergonha do meu salrio quanto o senhor".
Torna-se bem claro que a amostra omitiu dois grupos bem capazes de reduzir a mdia. O
nmero 25.111 comea a explicar-se. Se que vale alguma coisa, expressivo daquele grupo
especial da classe de 1924 cujos endereos so conhecidos e que no se incomodam de dizer
quanto ganham. Mesmo assim, espera-se que os cavalheiros estejam dizendo a verdade.

Tal esperana (de que digam a verdade) no desprezvel. A experincia ganha num tipo
especial de estudo de amostragens, a chamada pesquisa de mercado, diz-nos que tal
esperana (de respostas verdadeiras) deve ser reduzida quase que a zero.
Um levantamento de porta-em-porta, pretendendo pesquisar a leitura de uma revista, foi
certa ocasio realizado, tendo entre outras a seguinte pergunta-chave: "Quais as revistas lidas
em sua casa?"
Quando os resultados foram tabulados e analisados, parecia que muitos leitores preferiam
Harper's, uma revista literria, e poucos liam True Story, especializada em xaroposas e
melodramticas novelas.
Entretanto, existiam nmeros disponveis sobre a tiragem editorial dessas revistas, que
indicavam claramente que True Story tinha milhes de exemplares em circulao, enquanto
que Harper's tinha s algumas centenas de milhares.

Assombrados, os planejadores da pesquisa perguntavam se tinham entrado em contato com as


pessoas erradas. Mas no! As perguntas foram feitas em todas as espcies de bairros, por todo
o pas. A nica concluso razovel foi que muitos dos entrevistados no tinham dito a verdade.
Tudo o que a pesquisa tinha revelado foi o alto nmero de pernsticos.
Por fim, descobriu-se que, quando se deseja saber o que determinadas pessoas lem, de nada
adianta perguntar-lhes. Pode-se saber muito mais indo s suas casas, pedindo para comprar
revistas velhas. Depois disso e s separar as revistas. Mesmo esse recurso furtivo, claro est,
no dir o que o pessoal l, mas apenas revelar ao qu estiveram expostos. No meio, estaro
certamente alguns relatrios tcnicos.
Da mesma forma, a prxima vez que voc ler que o americano mdio (ouve-se muita coisa dele
ultimamente, a maior parte vagamente improvvel) escova os dentes 1,02 vezes por dia - um
nmero que acabei de inventar, mas que to bom quanto o de qualquer outra pesquisa - faa
uma pergunta a si mesmo: como se pode descobrir isto? Uma mulher, bombardeada por
anncios falados e escritos, que lhe dizem que no escovar os dentes feio e anti-higinico, ir
confessar ao entrevistador que no escova os dentes regularmente? E se lhe perguntam "Uma
vez por dia?", no ser tentada a dizer "Duas!" e contribuir para os meus dois centsimos
acima? A estatstica ter um significado para quem quiser saber o que dizem as pessoas,
quando lhes fazem perguntas sobre escovar dos dentes, mas na verdade no adianta muito
sobre a freqncia real da aplicao da cerda ao incisivo.
No pode um rio elevar-se acima de sua fonte originaria, dizem. Mas pode parecer que o faz,
se houver uma estao elevatria escondida. Assim tambm o resultado de uma pesquisa
por amostragem: no pode ser melhor do que a amostra em que se baseia. Pelas alturas em
que os dados estiverem sendo filtrados, atravs de camadas e camadas de manipulao
estatstica, e reduzidos a impressionantes mdias decimais, o resultado passa a ter uma aura
de convico que uma espiada mais de perto na amostra original faria desmoronar.
A descoberta precoce do cncer salva vidas? Provavelmente. Mas, pelos nmeros geralmente
usados para prov-lo, o melhor que podemos dizer que no salva. Tais nmeros, os arquivos
do Registro de Tumores do Connecticut, retrocedem at 1935, e parecem mostrar um
aumento substancial na taxa de sobrevivncia do perodo quinquenal, at 1941. Na verdade,
tais arquivos iniciaram-se em 1941, e todos os dados anteriores foram obtidos por investigao
do passado. Muitos pacientes tinham deixado Connecticut, e no se sabia se viviam ou tinham
morrido. De acordo com o relator, o mdico Leonard Engel, a tendenciosidade assim
introduzida "basta para ser responsvel por toda a melhoria indicada na taxa de
sobrevivncia".

Para ter valor, um relatrio baseado numa amostragem deve usar uma amostra
representativa, que aquela amostra livre de toda a fonte de tendenciosidade. aqui que o
nosso nmero para os ex-alunos de Yale mostra sua inutilidade. aqui tambm que muitas das
coisas lidas em jornais e revistas revelam sua falta de sentido inerente.
Um psiquiatra recentemente revelou que praticamente todos so neurticos. Se assim fosse,
tal incidncia destruiria o significado da palavra "neurtico" (e todos seriam normais, pois a
normalidade pertence totalidade). Vamos dar uma espiada na amostra do nosso cidado. Isto
, quem andou o nosso amigo observando? Descobrimos que ele chegou sua edificante
concluso pelo estudo de seus pacientes, que esto muito, mas muito longe mesmo, de ser
uma amostra da populao. Se um homem normal, o nosso psiquiatra ter pouca
oportunidade de conhec-lo.

Experimente dar esta espcie de segunda olhada nas coisas que ler. Voc poder evitar
aprender um monte de coisas que no existem.
Vale a pena ter em mente, tambm, que a fidedignidade de uma amostra pode ser destruda
com a mesma facilidade, tanto pelas fontes ocultas de tendenciosidade, quanto pelas fontes
visveis. Isto quer dizer que mesmo que voc no consiga descobrir uma fonte de
tendenciosidade patente, permita-se um certo grau de ceticismo sobre os resultados,
enquanto houver possibilidade de tendenciosidade em algum lugar. E sempre h! As eleies
presidenciais americanas de 1948 e de 1952 so suficientes para provar esta afirmao, caso
haja dvidas.
Para prova maior, voltemos a 1936 e ao famoso fiasco do Literary Digest. Dez milhes de
assinantes da revista, que eram tambm assinantes de telefone, afirmaram aos editores que os
resultados eleitorais seriam de 370 votos para o candidato Landon e de 161 para Roosevelt.
Constavam da mesma lista que tinha acuradamente previsto a eleio de 1932. Como poderia
haver tendenciosidade numa lista j to bem testada?
Entretanto, havia a tendenciosidade, como foi bem provado por inmeras teses de psgraduao e por outras autpsias: as pessoas que podiam dar-se ao luxo de ter, ao mesmo
tempo, um telefone e uma assinatura de revista, em 1936, no mais representavam todos os
votantes. Economicamente, tinham passado para a categoria especial, e a amostra estava
carregada de eleitores republicanos. A amostra elegeu Landon, mas o eleitorado preferiu o
outro resultado.

A amostra bsica do tipo denominado "aleatria". selecionada por puro acaso, de um


"universo", uma palavra pela qual os estatsticos designam o todo, do qual a amostra uma
parte. Cada dcimo nome retirado de um fichrio. Ou cinqenta papeizinhos so tirados de
um chapu. Ou cada vigsima pessoa encontrada na Rua Nova entrevistada (mas lembre-se
de que esta uma amostra, no da populao do mundo, ou dos Estados Unidos, ou de So
Francisco, mas to somente das pessoas que andam pela Rua Nova naquele momento).
Um entrevistador de uma pesquisa de opinio disse que tinha entrevistado as pessoas numa
estao ferroviria porque "todas os tipos de pessoas podem ser encontrados numa estao".
Tiveram que lhe dizer que, por exemplo, as mes recentes, e os proprietrios de automveis,
poderiam estar sub-representados.
O teste da amostragem aleatria, ou "ao acaso", o seguinte: Cada nome ou coisa de todo o
grupo dever ter a mesma oportunidade de ser includo na amostra.
A amostra puramente aleatria a nica espcie que pode ser examinada com toda a
confiana por meio da teoria estatstica, mas existe algo de errado com ela. to difcil e cara
de obter-se que, para muitos fins, o peso de seu custo a elimina. Um substituto mais
econmico, que quase universalmente adotado nos campos de pesquisa de opinio e de
mercado, a denominada "amostragem aleatria estratificada".
Para se obter esse bicho-de-sete-cabeas, divide-se o "universo" em vrios grupos, na
proporo de sua prevalncia. E aqui que as complicaes aparecem: sua informao sobre
as propores pode estar incorreta. Voc instrui seus entrevistadores para que falem com
tantos negros, e com tais e tais percentagens de brancos, em tais e tais alquotas de renda,
com um certo nmero de advogados etc. e tal. Toda essa gente deve ainda ser dividida entre
os acima e os abaixo de quarenta anos.

Parece timo! Mas... o que acontece? Na questo de branco e preto, o entrevistador acertar
com bastante freqncia, se no aparecerem pardos pela frente. Quanto s rendas, os erros
sero bem maiores. Quanto a advogados, deve incluir todos os bacharis? Os que militam no
foro? Os que so procuradores, mas passam o tempo a estudar histria? Mesmo a questo da
idade traz problemas, que o entrevistador hbil (mas profissionalmente errado) contorna
escolhendo pessoas obviamente abaixo ou acima dos quarenta. Neste ponto a amostra ser
tendenciosa pela ausncia virtual dos grupos do fim dos trinta e do inicio dos quarenta. um
caso srio!
Alm de tudo isso, como se obtm uma amostra aleatria dentro da estratificao? O obvio
comear com uma lista de todos e sair atrs de nomes escolhidos ao acaso, mas isso muito
caro. Portanto, voc sai rua - e introduz tendenciosidade por omitir os que esto em casa.
Voc vai de porta em porta durante o dia - e no encontra a maioria dos que trabalham fora.
Voc passa a fazer entrevistas noturnas - e no encontra os freqentadores de cinema, os
farristas, os redatores de jornal e os que acompanham as esposas costureira.
A operao de um levantamento resume-se, no final, batalha contra as fontes de
tendenciosidade, e tal batalha enfrentada ininterruptamente pelas organizaes
conscienciosas. O que o leitor dos relatrios deve ter em mente que tal batalha prossegue
sempre, e nunca h uma vitria. Nenhuma concluso do tipo "67% dos americanos so contra"
qualquer coisa deve ser lida sem aquela constante dvida: "67% de quais americanos"?

Isto ocorre no Volume Fmea do Dr. Alfred C. Kinsey (Relatrio Kinsey sobre o Comportamento
Sexual dos Americanos). O problema, como sucede com qualquer coisa baseada em
amostragens, de como o ler (ou ler um sumrio popular do alfarrbio) sem perder de vista

que todas as suas afirmaes no so obrigatoriamente definitivas, ou mesmo completamente


reais.
H pelo menos trs nveis de amostragem no caso. As amostras da populao (um nvel) esto
longe de ser aleatrias e podem no ser especialmente representativas, mas so amostras
enormes, comparadas com qualquer coisa jamais feita anteriormente no seu campo, e seus
nmeros devem ser aceitos como reveladores e importantes, ainda que no inteiramente
acurados. Talvez seja mais importante lembrar que qualquer questionrio apenas outra
amostra (outro nvel) das questes possveis, e que as respostas dadas pela dama no passa de
ainda outra amostra (terceiro nvel) de suas atitudes e experincias quanto a cada questo.
As espcies de entrevistadores empregados podero dar um tom especial ao resultado, de
modo interessante. H alguns anos, durante a Segunda Grande Guerra, o National Opinion
Research Center enviou dois quadros de entrevistadores para fazer trs perguntas a
quinhentos negros numa cidade sulista. Um quadro era de brancos, outro de negros.
Uma pergunta era: "Os negros sero tratados melhor ou pior, caso os japoneses conquistem os
Estados Unidos?" Os entrevistadores negros relataram que nove por cento dos entrevistados
respondeu "Melhor". Os entrevistadores brancos receberam apenas dois por cento de tal
resposta. E enquanto os negros acharam vinte e cinco por cento de respostas "Pior", os
entrevistadores brancos receberam quarenta e cinco por cento.
Quando, na pergunta, a palavra "Nazista" foi empregada em lugar de "Japons", os resultados
foram similares.
A terceira questo sondava atitudes que poderiam basear-se em sentimentos revelados pelas
duas primeiras. "Acredita que seja mais importante concentrar esforos para derrotar o Eixo,
ou fazer com que a democracia funcione melhor internamente?" "Derrotar o Eixo" foi a
resposta de 39%, de acordo com os entrevistadores negros; 62%, de acordo com os brancos.
Aqui encontramos tendenciosidade introduzida por fatores desconhecidos. Parece que o fator
mais efetivo foi a tendncia, que devemos sempre descontar em qualquer inqurito, de se
querer dar uma resposta agradvel. No , pois, de espantar que, ao responder a uma
pergunta com conotaes de deslealdade patritica, em tempo de guerra, um negro sulista
dissesse a um homem branco o que soava bem, antes de lhe dizer o que realmente pensava.
tambm possvel que grupos diferentes de entrevistadores escolham diferentes tipos de
pessoas para se dirigir.

De qualquer modo, os resultados so obviamente to tendenciosos que no tm qualquer


valor. Pode julgar por voc mesmo quantas concluses baseadas em inquritos de opinio so
to tendenciosas e to inteis, mas sem ter um indicador to bvio para demonstrar
imediatamente tal nulidade.
Voc ter suficiente indicao para prosseguir nas suas investigaes, se forem levantadas suas
suspeitas de que um levantamento foi feito numa direo especfica: a do Literary Digest. Esta
a tendenciosidade para a pessoa com mais dinheiro, mais educao, mais informao e mais
vivacidade, melhor aparncia, comportamento mais convencional e hbitos mais educados do
que a mdia da populao que a amostragem pretende representar.
Facilmente se v o que produz tal tendenciosidade. Digamos que voc seja um entrevistador
que recebe uma determinada esquina de rua como posto para fazer uma entrevista. Voc v
dois homens que parecem estar na categoria desejada: acima de quarenta, negro, urbano. Um
est de macaco limpo, decentemente remendado, bem ajustado. O outro est sujo e sua
fisionomia azeda. Tendo que cumprir sua misso, voc aborda o mais agradvel, e seus
colegas, em todo o pas, estaro tomando a mesma deciso.
Parte da mais extremada objeo contra pesquisas de opinio publica encontra-se nos crculos
liberais ou de esquerda, onde se acredita extensamente que tais pesquisas sejam tramadas.
Atrs de tal crena est o fato de que os resultados da pesquisa freqentemente deixam de
coincidir com as opinies e desejos daqueles cujo pensamento no segue as linhas
conservadoras. As pesquisas, dizem eles, parecem sempre eleger os Republicanos, mesmo
quando os votantes, logo aps, fazem o contrrio.
Na verdade, como vimos acima, no necessrio que uma pesquisa seja pr-dirigida - isto ,
que os resultados sejam deliberadamente torcidos para se criar uma falsa impresso. A

tendncia natural, da amostra, nessa direo constante, automaticamente falsificar a


pesquisa.

CAPTULO
2
A MDIA
BEM
ESCOLHIDA

Acredito que voc no seja um pernstico, e eu, certamente, no estou no negcio de imveis.
Mas digamos que voc seja, e eu esteja, e que voc procure uma propriedade para comprar,
numa estrada no distante do vale californiano em que vivo.
Tendo avaliado que voc um pernstico, esforo-me para que saiba que a renda mdia nessa
vizinhana de 15.000 dlares por ano. Talvez isso faa com que voc se decida a viver aqui.
De qualquer modo, voc compra, e aquele belo nmero (15.000!) fixa-se em sua mente.
muito provvel, sendo voc por definio um pernstico, que o nmero seja mencionado
casualmente em conversa com seus amigos.
Um ano depois, nos encontramos. Como membro de uma Comisso de Contribuintes estou
passando um abaixo-assinado para que sejam mantidas baixas as avaliaes dos imveis, ou as
passagens de nibus, ou outra coisa qualquer. Meu argumento que no podemos arcar com
o aumento: afinal, a renda mdia nesta redondeza de apenas 3.500 dlares por ano. Talvez
voc venha a aderir: alm de pernstico, voc tambm um unha-de-fome, mas a pobreza dos
3.500 o surpreende. Eu sou mentiroso agora ou no ano passado?
Eu, no!... Aqui est a beleza essencial de mentir-se com estatsticas! Ambos os nmeros so
legtimos, legalmente descobertos. Ambos representam os mesmos dados, as mesmas
pessoas, as mesmas rendas. De qualquer forma, um ou outro deve ser to enganador que
equivale a uma deslavada mentira. Minha mgica foi usar uma espcie diferente de mdia de
cada vez, j que a palavra mdia tem um significado muito elstico.
Esta mgica largamente utilizada, s vezes inocentemente, s vezes de propsito, por
sujeitos ou indivduos pretendendo influenciar a opinio pblica, ou mesmo para vender
espao para anncios. Quando algum lhe disser que "em mdia" isto e aquilo, voc ainda
estar sem saber quais das espcies normais de mdias se trata, isto , se o caso de uma
"mdia", de uma "moda" ou de uma "mediana".
O nmero "15.000" que usei quando precisei de um nmero grande, uma mdia aritmtica
das rendas de todas as famlias da vizinhana. Obtm-se somando todas as rendas das famlias,

e dividindo-se o resultado pelo nmero de famlias. Quando precisei do nmero menor, usei a
mediana, que nos diz que metade das famlias em questo recebe mais de 3.500 e a outra
metade recebe menos de 3.500. Poderia ter ainda usado a moda, que vem a ser, numa srie de
nmeros, aquele que se encontra com mais freqncia.
Aqui, como sucede geralmente com nmeros relativos a rendas, no ser bem explcito
geralmente ser incompreensvel ou - pior - mal entendido. Modas, mdias e medianas, em
certas formas de informao, esto to juntinhas que ao observador incauto no haver
diferena.
Se voc l que a altura dos homens de uma tribo primitiva em mdia 1,5 metros, voc ter
uma idia bem razovel de sua altura. No h que indagar se, no caso, trata-se de mdias,
medianas ou modas; sero aproximadamente a mesma coisa. Claro que se voc estiver no
negcio de confeco de macaces para exportar para a frica, sero necessrias mais
informaes do que as contidas em quaisquer mdias ou medianas. Estas se relacionam aos
desvios em relao mdia, e sero abordadas em outro capitulo.

As diferentes "mdias" aparecem juntas quando se lida com dados referentes a muitas
caractersticas humanas, que graciosamente caem junto ao que se denomina "distribuio
normal". Se uma curva for traada num grfico para represent-las, voc ver que ela se
parecer com um sino - chamam-na elegantemente de "Curva do Sino" - e mdia, moda e
mediana cairo no mesmo ponto.
Assim, uma espcie de "mdia" to boa como a outra, para descrever a altura de pessoas,
mas isto no servir para descrever suas carteiras. Se voc fizer a lista da renda de todas as
famlias numa certa cidade, poder verificar que oscilam de "um pouquinho" at 50.000

dlares, talvez, e podero ser achadas umas poucas que sejam bem altas. Mais de 95% estar
abaixo de 10.000 dlares.
A curva, no grfico, nada ter da simetria do sino, ficando bem mais semelhante ao perfil de
um "escorregador" de parque infantil, com uma "escada" quase vertical, formando um pico,
que desce, primeiro abruptamente, numa curva que vai ficando suave at encontrar aos
poucos a horizontal. Em tal curva, a mdia verdadeira estar muito afastada da mediana.
Na vizinhana onde lhe vendi o tal imvel, as duas "mdias" esto bem separadas, porque a
distribuio bem assimtrica. Acontece que a maioria de seus vizinhos de pequenos
granjeiros ou empregados num vilarejo vizinho, ou velhotes aposentados. Trs dos habitantes,
entretanto, so milionrios que passam o fim-de-semana aqui, e estes trs elevam para as
nuvens a renda total, mandando a mdia aritmtica a uma altura extraordinria. A altura tal
que praticamente todos tm bem menos que a tal mdia. Na realidade, voc est num caso
que parece brincadeira, ou figura de retrica: Quase todos esto abaixo da mdia.

por isso que quando voc l uma declarao de um industrial, de que o salrio mdio dos
que trabalham na empresa "de tanto", tal nmero pode significar algo, e pode no significar
coisa alguma. Se a "mdia" uma mediana, isto ter alguma significao: metade dos
empregados ganha mais do que o tal nmero; metade ganha menos.
Mas se o caso de uma mdia aritmtica (e, creia-me, poder vir mesmo a ser uma mdia
aritmtica, se no houver especificao clara a respeito!), a informao que lhe esto dando
poder revelar apenas que se trata de uma nica renda de 45.000 dlares - a do dono - e os
salrios de uma turba de empregados sub-pagos. "Renda anual mdia de 5.700" pode
esconder tanto os salrios de 2.000 como os lucros do dono.
Examinemos o caso mais de perto. A pgina adiante mostra quantas pessoas ganham quanto.
O patro poder querer exprimir a situao como "renda mdia de 5.700" - usando aquela
mdia enganadora. A moda, entretanto, mais reveladora: o nvel de salrio mais freqente
neste negcio 2.000. Como costumeiro, a mediana nos diz mais sobre a situao do que
qualquer outro nmero: metade do pessoal ganha mais de 3.000, e metade ganha menos.
Nas declaraes e nos grficos ilustrativos de muitas empresas, quanto pior a histria, mais
bonito o quadro. Vamos passar nosso pincel mgico numa dessas obras-primas.

Voc um dos trs scios numa pequena indstria. Estamos no fim de um excelente ano. Voc
pagou 198.000 dlares aos 90 empregados. Voc e seus scios retiraram, cada um, 11.000
dlares. H um lucro de 45.000 a ser dividido entre os trs. Como vo descrever isto? Para
facilitar a explicao, ponha a coisa em forma de "mdias". Como todos os empregados
recebem o mesmo, aproximadamente, no far muita diferena o uso de uma mdia ou de
uma mediana. Eis o que surge:
Empregados,
Scios, em mdia

em

mdia

2.200

26.000

Tem uma aparncia horrvel, no? Vamos tentar outra coisa. Apanhemos $30.000 dos lucros e
vamos distribuir isto entre os scios como gratificaes. Agora, quando calcularmos os salrios,
incluam-se neles, junto com seus scios. E no deixe de usar a mdia aritmtica.
Salrio
Lucro mdio dos scios

mdio
5.000,00

2.806,45

Ah!... Melhorou bastante. Poderamos fazer melhor, mas j est razovel. Agora voc j tem
nmeros que podem ser publicados, pregados no quadro de avisos ou usados para recusar
aumentos.

Este exemplo bem tosco, por ser simplificado, mas de sublime simplicidade, comparado ao
que tm sido perpetrado em nome da contabilidade. Numa empresa complexa, com
hierarquias de empregados que se estende da datilgrafa principiante ao diretor-presidente,

com gratificaes de vrias centenas de milhares de dlares, muita coisa poder ser oculta
dessa maneira.

Portanto, quando encontrar um nmero de pagamento mdio, pergunte primeiro: "Mdio de


qu? Quem est includo?"
Certa ocasio, a United States Steel Corporation declarou que a renda semanal mdia de seus
empregados subiu 107% entre 1940 e 1948. verdade - mas este magnfico aumento fica
prejudicado quando se nota que o nmero de 1940 inclui um nmero muito maior de
empregados em tempo parcial. Se voc trabalha em meio-expediente num ano, e expediente
integral no outro, sua renda duplicar, mais isto nada modificar a escala do seu salrio.
Voc poder ter lido nos jornais que a renda da famlia mdia americana era de 3.100 dlares
anuais em 1949. No tente descobrir muito sobre tal nmero, a menos que voc tambm saiba
qual "famlia" foi usada como "mdia", e que espcie de mdia esta. E quem diz isso? E qual a
preciso do nmero?
Acontece que este nmero veio do Bureau do Censo. Se voc tiver o relatrio do Bureau, no
ter dificuldade em descobrir o resto da informao de que precisa, ali mesmo: Trata-se de
uma mediana. "Famlia" significa "duas ou mais pessoas relacionadas uma com a outra e
vivendo juntas". Caso fossem includas no grupo as pessoas que vivem sozinhas, a mediana
cairia para 2.700 dlares, o que bem diferente. Dando-se ao trabalho de ler as tabelas, voc
tambm aprender que o nmero baseia-se numa amostra de tamanho tal que h 19 chances
em 20 de que a estimativa - 3.107 dlares, antes de ser arredondada - esteja correta, com
margem de erro de 59 dlares para mais ou para menos.

Tal probabilidade, e a margem, asseguram uma boa estimativa. O pessoal do Censo tem
bastante qualificao e dinheiro para levar seus estudos de amostragem a um grau aceitvel de
preciso. Presume-se que no tenham que mentir a ningum. Nem todos os nmeros que voc
v, nascem em circunstncias to felizes, nem so sempre acompanhados de informaes
adicionais, que mostrem quo precisos ou imprecisos podem ser. Este ponto abordaremos no
prximo capitulo.
Enquanto isso, experimente seu ceticismo em alguns itens de uma "Carta do Editor" na revista
Time. Quanto aos novos assinantes, diz a carta: "Sua idade mediana de 34 anos, e sua renda
familiar em mdia de 7.270 dlares anuais". Ora, uma pesquisa anterior tinha revelado que
sua "idade mediana era de 41 anos... renda de 9.535 em mdia..." A pergunta natural : Por
que, quando dada a mdiana para a idade em ambos os casos, a espcie de mdia para
rendas fica cuidadosamente no-especificada? Ser que a mdia aritmtica foi usada por ser
maior, parecendo assim balanar com um corpo de leitores mais ricos na ponta do anzol, para
fisgar os anunciantes?

Experimente voc tambm o jogo "que-espcie-de-mdia-voc-", na base da alegada


prosperidade dos Yaleianos de 1924.

CAPITULO 3

OS
NUMEROZINHOS
QUE NO ESTO
L

"Pessoas que a usam, declaram ter 23% menos cries com a pasta Doake's", berram as letras
garrafais. medida que voc continua a ler, fica sabendo que lhe ser mais agradvel ter 23%
menos de dor. Tais resultados, descobre voc, so afirmados por um laboratrio
tranquilizantemente "independente, e a contagem atestada por um contador pblico
juramentado". Que mais pedir?
Entretanto, se voc no for exageradamente crdulo ou otimista, h de se lembrar, por
experincia prpria, que raramente uma pasta dentifrcia melhor do que outra. Ento, por
que o pessoal da Doake's apresenta tais resultados? Podem eles dizer mentiras impunemente,
e com letras de tal tamanho? No, no precisam. Ha meios mais fceis e mais eficazes.
O palhao principal nesta piada a amostra inadequada - quero dizer, estatisticamente
inadequada (para o que a Doake's quer, at que muito adequada). O grupo das "pessoas que
utilizam", usado no teste (dir, em letras microscpicas, no fundo do anncio), de apenas 12
pessoas. O pessoal da Doake's muito cavalheiresco. D-nos essa informao que muitos
omitiriam, e deixariam at os estatsticos sofisticados (como ns) apalermados para descobrir a
tramia utilizada. Sua amostra de apenas uma dzia tambm no m, do jeito que andam
fazendo tais amostragens.
Apareceu no mercado, anos atrs, um P Dental do Dr Caloso, protestando ter tido
"considervel sucesso na correo de cries dentrias". A idia-me de que o p continha
uria, a qual considerava-se ter sido demonstrado, em laboratrio, como sendo um santo
remdio, para o fim desejado. A inutilidade da afirmao estava no fato de o trabalho
experimental ter sido puramente preliminar, e de ter sido aplicado apenas a exatamente seis
casos.
Mas voltemos facilidade que tem a gente da Doake's de impor-nos uma manchete sem
falsidades, e tudo cheio de atestados etc. Admitamos que um grupinho de pessoas fique
contando quantas cries aparecem em seis meses, e depois que mude para o dentifrcio de
Doake's. Trs coisas podem ocorrer: aumento substancial das cries, diminuio substancial
das cries, e as cries aparecerem mais ou menos na mesma proporo. No primeiro ou no
ltimo caso, Doake's arquiva os nmeros (bem escondido) e faz nova tentativa. Mais cedo ou
mais tarde, por fora das probabilidades, um dos grupinhos mostrar uma melhora digna das

manchetes, e talvez de uma campanha publicitria inteira. Isto acontecer caso usem o
Doake's, caso usem bicarbonato ou mesmo que continuem com o mesmo dentifrcio anterior.
A importncia de se usar um grupo pequeno estar num grande grupo, e qualquer diferena
produzida pelo acaso normalmente pequena, e indigna de manchetes. Uma melhoria de 2%
no vai vender muito mais dentifrcio.
Resultados que no so indicativos de coisa alguma podem ser produzidos por puro acaso dado um nmero de casos bastante pequeno. Isto algo que voc pode testar por si mesmo, a
baixo custo. Comece jogando cara-ou-coroa. Quantas vezes sair cara? Metade das vezes,
claro. Todos sabem disso.

Bem, peguemos uma moeda e vamos verificar. Tentei dez vezes e saiu cara oito vezes, o que
prova que moedas caem de cara em 80% das jogadas. Bem, pelo menos pelas estatsticas
dentifrcias, isto verdade. Agora, experimente voc. Poder chegar a um resultado de 50-50,
mas provavelmente isto no se dar; seu resultado, como o meu, tem uma boa chance de
estar bem longe dos 50-50. Mas, se sua pacincia durar mil jogadas, voc poder ter (quase) a
certeza de obter um resultado muito aproximado de que a metade das jogadas resulte em
cara, o que representa a probabilidade real. Apenas quando h um nmero grande de
tentativas que a lei das mdias fornece uma descrio ou predio realmente til.

Quantas vezes bastar? Esta uma pergunta difcil. Depende, entre outros fatores, do
tamanho e da variedade da populao que voc est estudando por amostragem. E, s vezes, o
nmero na amostra no o que parece.
Um caso interessante surgiu, ligado a um teste da vacina de poliomielite, h alguns anos.
Parecia tratar-se de uma experincia de escala impressionantemente larga, ao menos pelos
padres das experincias mdicas: 450 crianas foram vacinadas numa comunidade, e 680
ficaram sem vacina, para servir de controle. Pouco depois, a comunidade foi atacada por uma
epidemia. Nenhuma das crianas vacinadas contraiu um caso conhecvel de plio. E nenhuma
das outras tambm.
O que os experimentadores negligenciaram, ou no perceberam no planejamento de seu
projeto, foi a baixa incidncia da plio paralisante. Na taxa normal, apenas dois casos seriam
de esperar num grupo de tal tamanho e, assim, o teste foi condenado, de inicio, a no ter
sentido. Algo parecido com 15 a 20 vezes essa quantidade de crianas seria necessrio para se
obter uma resposta significativa de alguma coisa.
Muitas das grandes (se bem que temporrias e evanescentes) descobertas mdicas, foram
lanadas desse modo. "Corra", dizia um mdico, "para usar um novo remdio antes que seja
tarde".

Nem sempre a culpa est com a classe mdica. A presso pblica e o jornalismo apressado
frequentemente lanam um tratamento no comprovado, especialmente quando a demanda
grande e o panorama estatstico nebuloso. Isto sucedeu com as vacinas contra resfriados,
que foram populares h alguns anos, e mais recentemente com os anti-histamnicos. Um
bocado da popularidade dessas "curas" malsucedidas resultou da natureza fugidia do mal, e de
um defeito de lgica. Depois de algum tempo, o resfriado autocurvel.
Como podemos evitar sermos enganados por resultados inconclusivos? Deve cada um ser seu
prprio estatstico e estudar os dados crus por si mesmo? A situao no assim to m. Existe
um teste de significncia que de fcil compreenso. simplesmente uma maneira de relatar
a estatstica de modo que aparea bem claro se um nmero produzido por testes representa
um resultado real, e no algo produzido pelo acaso. Este o numerozinho que no est l - na
presuno de que voc, o leitor leigo, no entenda. Ou que voc entenda, quando ento o
caso de esconder alguma coisa propositalmente.
Caso a fonte de sua informao lhe d tambm o nivel de significncia, voc ter melhor
oportunidade de saber onde realmente pisa. Esse nivel de significncia muito simplesmente
expresso como uma probabilidade, como sucede quando o Bureau do Censo lhe diz
honestamente que existem 19 chances em 20 de que seus nmeros tenham um nivel
especificado de preciso. Para a maioria das finalidades, qualquer resultado mais pobre do que
esses 5%, no nvel de significncia, basta para no demonstrar coisa alguma. Para alguns fins, o
nvel requerido de 1%, isto , haver 99 chances em 100 de que uma aparente diferena (ou
seja l o que for) seja verdadeira. Qualquer coisa assim , s vezes, descrita como
"praticamente certa".
H outra espcie de numerozinho que no se encontra l, uma espcie de nmero cuja
ausncia pode ser danosa na mesma intensidade. o que nos informa a faixa de variao, ou
seu desvio da mdia que dada. Geralmente uma mdia - mdia aritmtica ou mediana,
especificada ou no - uma simplificao tal que pior do que intil. Nada conhecer sobre um
assunto , frequentemente, mais sadio do que saber o que no verdade, e um pouquinho s
de conhecimento pode ser coisa muito perigosa.

Muito do que se tem feito recentemente a respeito da habitao americana, por exemplo, foi
planejado para ajustar-se famlia estatisticamente mdia de 3,6 pessoas. Traduzido para a
realidade, isto significa 3 ou 4 pessoas, o que, por sua vez, significa habitao com dois

dormitrios. E a famlia deste tamanho, embora seja "mdia", na verdade uma minoria entre
as famlias. "Construmos casas mdias para famlias mdias", dizem os construtores - e deixam
de lado a maioria, que so as famlias acima e abaixo da tal mdia. Algumas reas, por
conseqncia, foram superconstruidas com residncias de dois dormitrios, e subconstruidas
quanto a residncias de um e de trs dormitrios. Aqui est uma estatstica cuja enganosa
parcialidade teve conseqncias extremamente caras.
A Associao Americana de Sade Pblica diz, a respeito desses casos: "Quando olhamos para
alm da mdia aritmtica, para as faixas verdadeiras, que tais mdias representam
enganosamente, verificamos que as famlias de trs e de quatro pessoas constituem apenas
45% do total; 35% so de uma ou duas pessoas; 20% possuem mais de quatro pessoas".
O bom-senso falhou, em face da convincente preciso e autoridade do 3,6. De alguma
maneira, o nmero fracionrio fez-nos esquecer o bvio, que todos conhecemos, da simples
observao: muitas famlias so pequenas, e algumas so grandes.
Mais ou menos do mesmo jeito, esses numerozinhos, que esto ausentes no que chamamos
"Normas de Gesell", j encheram de angstia muitos papais e mames. Que um progenitor
extremoso leia, como muitos j o fizeram, em lugares tais como suplementos dominicais de
jornais aparentemente srios, que "uma criana" aprende a sentar-se ereta aos "tantos"
meses, e o coitado pensar imediatamente no seu filho. Basta que o tal filho no se sente
ereto na tal idade, e o progenitor extremoso concluir que sua descendncia "retardada",
"sub-normal" ou qualquer outro sinnimo de desvio, j que metade das crianas no ir
sentar-se em tal idade (para poder constituir a mdia), um nmero enorme de pais torna-se
infeliz. Claro que sua infelicidade compensada pelo jbilo inenarrvel dos outros 50% de pais,
cujos rebentos so "avanados". Porm, males podero advir dos esforos dos pais infelizes
que iro obrigar seus filhotes a se conformarem s normas e escaparem do "atraso".

Nada disso deve se refletir negativamente sobre o Dr. Arnold Gesell ou sobre seus mtodos. A
falha est no processo de filtragem, desde o pesquisador, atravs do redator sensacionalista
ou mal informado, at o leitor, que deixa de notar os numerozinhos que foram sendo
abandonados no processo de dar luz a um nmero s. Muito da m informao poderia ser
evitado se mdia fosse adicionada uma indicao da faixa de variao. Os pais, vendo que os
filhos se encontram dentro dessa faixa, deixaro de preocupar-se com diferenas pequenas e
de pouca importncia. extremamente difcil que um indivduo seja exatamente normal em
qualquer ponto, exatamente como uma moeda que, jogada 100 vezes, rarissimamente cair
exatamente 50 vezes de um jeito e 50 de outro.
Confundir "normal" com "desejvel" piora por demais a situao. O Dr. Gesell simplesmente
revelou certos fatos observados. Foram os pais que, ao ler os livros e artigos, concluram que
uma criana que comea a andar um dia, ou em um ms, aps a mdia, deve estar em
inferioridade.
Muito da critica estpida ao relatrio do Dr. Alfred Kinsey, muito conhecido (ainda que muito
pouco lido), resultou que "normal" fosse considerado equivalente a "bom", "correto" ou
"desejvel". O Dr. Kinsey foi acusado de corromper a juventude, dando-lhe "idias", e
especialmente por denominar "normal" tudo quanto tipo de prtica sexual popular, mas
reprovada. Entretanto, ele simplesmente afirmou que tinha descoberto serem tais atividades
"usuais", que exatamente o que significa "normal", no as tendo carimbado com qualquer
selo de aprovao. ("Normal", em estatstica, significa apenas "Usual", e nunca "Correto",
"Desejvel" ou "Bom").
O Dr. Kinsey achou que estaria fora do escopo de seu trabalho, classific-las de travessuras ou
no. Por isso esbarrou em algo que muito tem incomodado inmeros outros observadores:

perigoso mencionar qualquer assunto com alto contedo emocional sem antes se declarar,
bem rapidamente, onde que se est contra ou a favor.

O que enganoso, quanto ao numerozinho que no est l, que sua ausncia geralmente
passa despercebida. Aqui, claro, est o segredo de seu sucesso. Os crticos do jornalismo, como
praticado atualmente, deploram a economia atual da sola dos sapatos dos reprteres e
redatores. Para uma amostra do jornalismo pouco empreendedor, vejam este item de uma
lista de "novos progressos industriais", na revista noticiosa Fortnight: "Um novo banho de
tmpera fria que triplica a dureza do ao da Westinghouse".
Ora, isso parece um bocado de progresso... at que voc tente pr o dedo no pudim. E ento o
pudim torna-se to escorregadio como uma bolinha de mercrio.
O novo banho triplica o endurecimento de qualquer ao, comparado sua dureza antes do
banho? Ou produz um novo ao, trs vezes mais duro que o mais duro ao conhecido
anteriormente? Ou o que faz exatamente o raio do banho?
Parece que o reprter passou por cima de algumas palavras, sem preocupar-se com seu
significado, e espera que voc leia a noticia tambm sem o menor senso critico, pela feliz
iluso de achar que aprendeu alguma coisa.
Tudo isso lembra uma velha definio do mtodo de ensino tradicional nas salas de aula
(Ateno, professores!): "Um processo pelo qual o contedo do livro-texto do professor
transfere-se para o caderno do aluno sem passar pela cabea de nenhum dos dois".

H alguns minutos atrs, enquanto procurava qualquer coisa sobre o Dr. Kinsey, no Time, achei
outra dessas informaes que entram em colapso a um segundo olhar: Apareceu num anncio
de um grupo de companhias eltricas em 1948. "Hoje, a energia eltrica acha-se disponvel
para mais de trs quartos das fazendas americanas"... Isto parece timo. Essas companhias
esto trabalhando bem mesmo! Claro que um esprito-de-porco poderia parafrasear a noticia
deste modo: "Quase um quarto das fazendas americanas ainda no dispe de energia eltrica".
Mas o verdadeiro truque est na palavra "disponvel" e pelo seu uso, as companhias ficaram
capacitadas a dizer o que bem entendessem.
Obviamente isto no quer dizer que todos esses fazendeiros tenham realmente energia, pois
seno o anncio trombetearia o fato. Simplesmente disseram que a energia estava disponvel e, ao que eu saiba, isto tanto significa que os fios passam atravs de suas fazendas (sem ser
utilizados), como que passam a 300 km.
Deixem-me citar o titulo de um artigo publicado na Collier's em 1952: "Voc pode saber agora
QUANTO SEU FILHO CRESCER". No artigo aparecem claramente duas tabelas: uma para
meninos, outra para meninas, mostrando qual a percentagem do que vir a ser a altura final
que uma criana ir atingindo em cada ano de vida. "Para determinar a altura de seu filho na
maturidade", diz a legenda, "verifique a medida atual contra a tabela acima".

O engraado que o prprio artigo - se voc continuar a ler - dir qual a fraqueza fatal da
tabela. Nem todas as crianas crescem do mesmo modo. Umas comeam aos poucos e depois
disparam; outras disparam antes e vo freando depois; outras, ainda, seguem um processo
muito regular. A tabela (voc adivinhou!) baseia-se em mdias, tiradas de um grande nmero

de medidas. Para as alturas totais - ou mdias de 100 jovens, tiradas ao acaso, sem dvida ser
bastante acurada, mas um pai est interessado apenas numa nica altura, uma s vez, e essa
uma finalidade para a qual a tabela no tem o mnimo valor. Se voc quiser saber a futura
altura de seu garoto, sua adivinhao ser provavelmente melhor, verificando a altura dos
avs. O mtodo no e cientifico nem preciso, mas tem a mesma exatido (inexistente) das tais
medias.

Divirto-me ao notar que, aplicando tabela a altura que tenho anotada quando entrei para o
secundrio aos quatorze anos, no deveria ter excedido 1,75 m. Tendo 1,83 m posso dizer que
8 cm de erro na pequena faixa da altura humana uma fraca adivinhao.
Diante de mim encontram-se os invlucros de duas caixas de flocos de cereais para o caf da
manh. So edies ligeiramente diferentes, como indicam as fontes de referncia: Uma fala
de Pete Dois-Tiros, e a outra diz: "Se quiser ser como Hoppy, tem de comer como Hoppy!"
Ambas mostram, alm dos respectivos "cow-boys" Hoppy e Pete, grficos para demonstrar
("Cientistas provaram que verdade") que estes flocos "comeam a dar energia em dois
minutos!" Num caso, o grfico escondido nesta floresta de pontos de exclamao leva
nmeros num lado; no outro os nmeros foram omitidos. Isto no faz diferena, pois no se
sabe mesmo o que tais nmeros significam. Ambos mostram uma linha vermelha bem ngreme
("liberao de energia"), porm numa tabela a linha inicia-se um minuto depois de ingeridos os
flocos, e na outra, dois minutos aps. Alm disso, uma das linhas sobe numa razo dupla da
razo da outra, sugerindo que o prprio desenhista no considerou que tais grficos valessem
coisa alguma.

Tais asneiras s podem ser encontradas em material destinado aos olhos de uma criana, ou
de seu matinalmente semidesperto pai, claro. Ningum insultaria a inteligncia de um grande
homem de negcios com tais improprios estatsticos. Mas... Ser mesmo?...
Deixem-me falar de um grfico usado para fazer propaganda de uma agncia de publicidade
(espero no estar confundindo muito voc). Apareceu nas colunas muitssimo especiais de
Fortune. A linha, neste grfico, mostrava a impressionante tendncia ascensional dos negcios
da agncia, ano por ano. No havia nmeros. Com a mesma honestidade (?) tal grfico poderia
representar um enorme crescimento, com os negcios dobrando ou aumentando em milhes
de dlares por ano, ou poderia mostrar o progresso tartaruguesco de uma empresa esttica,
que adicionasse apenas um dlar ou dois ao seu faturamento anual. Mas o quadrinho
impressionante, de qualquer modo.

D pouca f a uma mdia, a um grfico ou a uma tendncia, quando nmeros importantes


como esses no aparecem.
Por outro lado, voc estar to cego quanto um homem escolhendo um local de piquenique,
guiado apenas por uma lista de temperaturas mdias. Voc poder considerar 17C como uma
mdia anual confortvel na Califrnia, e indo Califrnia poder dar com os costados em reas
oscilando entre o deserto interior e a ilha de San Nicolas, na costa sul. E com isso voc poder
ficar frito ou congelado, se ignorar a faixa que produziu a mdia californiana, pois San Nicolas
tem uma mediazinha particular de 20C, mas oscila de 8 a 31C, e no deserto, onde a media
quase a da Califrnia (17C) a temperatura vai de -8 a 41C.
Oklahoma City teve suas temperaturas mdias bem constantes, nos ltimos 60 anos: 16,3C.
Mas como voc poder constatar no grfico abaixo, nesta temperatura aprazvel se esconde
uma faixa de variao de 51C.

CAPITULO 4
MUITO BARULHO
POR
PRATICAMENTE
NADA

Caso no se incomode, comearemos por lhe dar duas crianas: Pedro e Paula, que foram
submetidas a testes de inteligncia, como sucede com muitas crianas no decorrer de sua
educao. Ora, o teste mental, de qualquer variedade, um dos grandes fetiches de nossa era,
de modo que voc tera que discutir um pouco para chegar a descobrir os resultados dos testes;
tal informao to esotrica, to resguardada dos olhos profanos, que geralmente s
considerada segura nas mos de psiclogos e autoridades educacionais, e pode ser que andem
muito certos! De qualquer modo, suponhamos que voc descubra que o QI (Quociente de
Inteligncia) de Pedro 98 e o de Paula 101. Suponhamos ainda que voc saiba que o QI se
baseia no nmero 100 como sendo a mdia, ou o "normal".
Ah! Paula a mais brilhante dos dois! Alm disso, est acima da mdia. Pedro est abaixo, mas
deixemos isto, por ora.
Concluses como estas so pura idiotice.
S para aclarar o ambiente, vamos notar primeiro que, seja o que for que qualquer teste de
inteligncia venha a medir, tal coisa no ser bem aquilo que usualmente consideramos
inteligncia. So deixados de fora pontos importantes como liderana e imaginao criativa.
No se leva em conta o julgamento social ou aptides musicais ou artsticas, para no dizer de
coisas da personalidade, como diligncia e equilbrio emocional. Por cima de tudo, os testes
geralmente aplicados nas escolas so do tipo rpido-e-barato, que dependem um bocado da
facilidade de leitura; brilhante ou no, o leitor de apreenso lenta no tem grandes chances de
se sair bem neles.

Digamos que reconheamos tudo isso, e concordemos em considerar o QI simplesmente como


uma medida de uma capacidade vagamente definida de lidar com abstraes enlatadas. E
Pedro e Paula receberam o que se poder considerar um dos melhores testes, o Stanford-Binet
Revisto, que administrado individualmente e no exige nenhuma capacidade excepcional de
leitura.
Ora, o que um teste de QI pretende ser meramente uma amostragem do intelecto. Como
outro produto qualquer do mtodo de amostragem, o QI um nmero, com um erro
estatstico que expressa a preciso ou fidedignidade de tal nmero.
Fazer as perguntas do teste parece um tanto com o que voc poderia fazer para estimar a
qualidade do milho num campo, andando por ele, e arrancando uma espiga aqui e outra l, ao
acaso. No momento em que tiver arrancado e examinado umas cem espigas, voce ter uma
idia razovel de todo o milharal. Sua informao ser bastante exata para uso na comparao
deste milharal com outro - caso ambos no sejam muto parecidos. Se forem parecidos, voc
ter que examinar um nmero muito maior de espigas, e avali-las por um padro de
qualidade mais preciso que seus olhos.
A justeza com que sua amostra possa ser considerada como representativa de todo o milharal
uma medida que pode ser representada por nmeros: o erro-provvel e o erro-padro.
Suponhamos que voc tenha que medir o tamanho de muitos campos, andando ao longo das
cercas. A primeira coisa que deve ser feita verificar a justeza de seu sistema de medida,
andando vrias vezes uma distncia medida de cem metros, para verificar quantos passos seus
esto ali contidos. Voc poder dscobrir que, em mdia, haver um erro de trs metros. Isto
, voc deixou de acertar a linha exata de cem metros por menos trs metros, em metade de
suas tentativas, e por mais trs metros na outra metade.

Seu erro provvel ser ento de trs metros em cem, ou trs por cento. Daqui por diante, cada
cerca que for medida por seus passos, de cem em cem metros, dever ter tal medio expressa
como (100 metros mais ou menos 3 metros). A maioria dos estatsticos prefere agora usar
outro mtodo de medio, diferente mas comparvel, chamado "mtodo do desvio-padro".
Tal mtodo considera cerca de dois teros dos casos, em lugar de exatamente a metade, e
considerado mais jeitoso, do ponto de vista matemtico. Para nossa finalidade, poderemos
ficar no mtodo do erro provvel, que o utilizado nos testes Stanford-Binet.

Como sucede nos nossos passos hipotticos, descobriu-se que o erro provvel do QI StanfordBinet e de trs por cento. Isto nada tem a ver com a qualidade bsica do teste, mas apenas
relaciona-se com o grau de justeza ou acuracidade com que ele "sempre" mede o que quer que
seja medido. Assim, o QI indicado para Pedro poder ser mais completamente expresso como
98 (+ ou -) 3 e o de Paula como 101 (+ ou -) 3.
Isto revela que h uma chance 'igual' para que o QI de Pedro 'caia' entre 95 e 101; ou que
esteja acima ou abaixo de tais nmeros. Do mesmo modo, Paula no tem uma chance melhor
do que 50-50 de ficar na faixa de 98 a 104. Dai voc depreender rapidamente que h uma
chance em quatro de que o QI de Pedro esteja realmente acima de 101 e uma chance
semelhante de que o de Paula esteja abaixo de 98. Ento Pedro no inferior, mas superior, e
por uma margem de pouco mais de trs pontos!
O que tudo isso revela que a nica maneira de pensar-se em QIs, e muitos outros resultados
de amostragens, deve ser em termos de faixas. "Normal" no 100, mas, digamos, a faixa
entre 90 e 110, e poder haver alguma lgica em comparar-se uma criana nesta faixa com
outra numa faixa superior ou inferior. Mas comparaes entre nmeros de pouca diferena
no fazem sentido. Deve-se ter sempre em mente esse "mais -ou-menos", especialmente
quando no mencionado.
A ignorncia de tais erros, que se acham implicitos em todos os estudos de amostragem, tem
conduzido a certos procedimentos notavelmente tolos. H editores de revistas para os quais as
pesquisas de leitura so evangelhos, principalmente porque tais editores no entendem
patavina das pesquisas. Com um relatrio indicando 40% de leitura masculina de um
determinado artigo, e 35% de um outro, passam a exigir mais artigos para o primeiro.

A diferena entre 35% e 40% de leitura pode ser importante para uma revista, mas tal
diferena, num levantamento, pode no ser real. Os altos custos sempre reduzem as
amostragens de leitura a umas poucas centenas de pessoas, especialmente depois de
eliminados os que nunca lem aquela determinada revista. Para uma revista primariamente
feminina, o nmero de homens na amostra pode vir a ser pequeno demais. medida que
estes forem divididos entre os que dizem que "leram tudo", que "leram quase tudo", que
"leram parte" ou que "no leram" o tal artigo, a concluso dos 35% poder ter sido tirada de
um simples punhado. O erro provvel, oculto por trs do impressionante nmero 35%, poder
ser de tal magnitude que o editor poder vir a dar-se muito mal.
s vezes, faz-se muito barulho sobre uma diferena matematicamente real e demonstrvel,
mas to pequena que no tem a minma importncia. Isto apesar do velho e timo adgio que
diz que "uma diferena s diferena se fizer diferena." Um caso a calhar foi a barulheira
eficiente e lucrativamente levantada a respeito de praticamente nada, pelo pessoal dos
cigarros 'Old Gold'.
Comeou tudo inocentemente, com o editor do Reader's Digest, que fuma seus cigarrinhos,
mas mantm uma atitude combativamente contrria ao fumo. Sua revista saiu em campo e
armou uma bateria de gente de laboratrio analizando a fumaa de vrias marcas de cigarros.
A revista publicou os resultados, dando o contedo de nicotina e outras porcarias nas fumaas,
por marcas. A concluso declarada pela revista e apresentada em nmeros detalhados era a de
que todas as marcas eram virtualmente idnticas, e que no faria diferena a marca que voc
fumasse.
Ora, isto poder lhe parecer um golpe duro contra os fabricantes de cigarros e contra os
sujeitos que ficam pensando em novos ngulos para seus fraseados, nas agncias de
publicidade. Parecia que todas as afirmativas categricas sobre suavidades garganta e
douras para com a "zona-T" eram mandadas para o inferno.
Entretanto, algum verificou uma coisa: nas listas de quantidades quase idnticas de venenos,
uma das marcas inevitavelmente teria de ficar por ltimo, e essa era Old Gold. L saram
telegramas, e anncios enormes apareceram imediatamente nos jornais, nos maiores tipos
que se poderia arranjar. As manchetes e os textos simplesmente diziam que "de todos os
cigarros testados por esta grande revista nacional, Old Gold apresentava a menor quantidade
desses elementos indesejveis em sua fumaa". Foram excluidos todos os nmeros, e qualquer
sugesto de que a diferena fosse, na realidade, nfima. Por fim, o pessoal da Old Gold foi
compelido judicialmente a cessar com campanha to enganosa. Isto no fez a menor diferena;
o beneficio j tinha sido extrado da idia. Como o New Yorker diz: "Em qualquer situao
haver sempre um anunciante!"

CAPTULO
5
OS
GRFICOS
MALUCOS

H terror nos nmeros. Humpty-Dumpty dizia a Alice que as palavras que usava significavam o
que ele queria que significassem, nem mais nem menos. Mas poucas pessoas h que tenham a
coragem de estender esta elasticidade aos nmeros. Talvez soframos de um "trauma de
respeito" induzido pela aritmtica aprendida na escolinha pblica.
Seja qual for a causa, ela cria um problema para o escritor que deseja ser lido, para o
publicitrio que espera que seu texto venda mercadoria, para o editor que deseja que seus
livros ou revistas sejam populares. Quando os nmeros dispostos tabularmente forem tabu, e
as palavras no trabalharem bem, como geralmente sucede, s h uma resposta: 'desenhe
uma figurinha.'
A figurinha estatstica (ou grfico) mais simples a da variedade linear. muito til para
demonstrar tendncias, algo que praticamente todos tm interesse em mostrar, ou conhecer,
ou descobrir, ou deplorar, ou adivinhar. Vamos deixar nosso grfico mostrar como a renda
nacional aumentou dez por cento em um ano.
Comece pegando papel quadriculado. Ponha os meses embaixo. Indique bilhes de dlares ao
lado. Marque seus pontos e junte-os com uma linha, e seu grfico ficar parecido com isto:

Este est bem claro. Mostra o que aconteceu durante o ano, e o mostra ms a ms. Pode ser
visto e compreendido, porque o grfico inteiro est proporcional e h uma linha do zero
embaixo, para comparao. Os dez por cento parecem mesmo dez por cento - uma tendncia
ascencional que substancial, mas no chega a ser espantosa.
Isto timo, se tudo o que voc pretende prestar informao. Mas suponhamos que voc
queira ganhar uma discusso, dar um choque no leitor, ativar um eleitor, vender alguma coisa!
Para isso, o grfico no tem pimenta. Corte-lhe a base:

Agora, sim, a coisa est melhor! (Voc tambm poupou papel, um bom argumento. para algum
enjoado que venha a reclamar.) Os nmeros so os mesmos e a curva tambem. o mesmo
grfico. Nada foi falsificado - exceto a impresso que ele d. Mas o que o leitor apressado v

agora uma linha de renda nacional que subiu pela metade do papel em doze meses, tudo
porque a maior parte do grfico no est mais aqui. Como as partes da orao ocultas por
elipse, que voc aprendeu no ginsio, e que, se bem que ocultas, no impedem a
compreenso. Claro que o olho no compreende o que no est ali, e um pequeno aumento
tornou-se, visualmente, grande.
Agora que voc treinou como enganar os outros. por que parar na tcnica da truncagem?
Existe outra tcnica disponvel, que vale dez vezes mais, e far com que sua modesta ascenso
de dez por cento tenha uma aparncia ainda mais viva do que um aumento de cem por cento
teria produzido. s mudar a proporo entre a ordenada e a abcissa. No h regra nenhuma
que impea isto, e seu grfico ter uma aparncia bem mais esttica! S precisamos
convencionar que cada quadrinho no lado passe a representar apenas um dcimo de dlar e
no um dlar inteiro.

Agora est impressionante, no? Qualquer um que olhe para esta tabela poder sentir a
prosperidade latejando nas artrias vitais da nao! um equivalente mais sutil do texto:
"Renda nacional sobe dez por cento", transformado em "Dispara vertiginosamente, atingindo a
culminncia de dez por cento!" vastamente mais eficiente, no contm adjetivos, advrbios
ou palavras que prejudiquem a iluso de sbria objetividade. Nada h que possam acusar voc.

E voc estar em boa (ou, pelo menos, respeitvel, companhia). O 'Newsweek' usou este
mtodo para mostrar que "Aes atingem um pice de 21 anos", em 1951, truncando o grfico
na linha dos 80. Um anncio da Columbia Gas System no Time em 1952 reproduziu um grfico
"de nosso relatrio anual". Lendo-se e analizando-se os numerozinhos, descobre-se que num
periodo de dez anos o custo de vida subiu cerca de 60% e o preo do gs somente 40%. Este
um quadro favorvel, mas ao que parece no era ainda bastante favorvel, na opinio da
companhia. Cortaram seu grfico nos noventa por cento (sem rasgos ou interrupes para
avisar os incautos) de modo que seu olho lhe dir: O custo de vida mais que triplicou; o preo
do gs desceu de um tero!
Companhias de ao tambm tm usado esses recursos enganosos para tentar engambelar a
opinio pblica contra aumentos salariais. Entretanto, o processo est longe de ser novo, e sua
falsidade foi demonstrada h muito tempo - e no somente em publicaes tcnicas para uso
de estatisticos. Um redator editorial na Dun's Review de 1938 reproduziu um grfico de uma
notcia, advogando anncios em Washington, D.C., o argumento sendo muito bem expresso no
ttulo acima do grfico: "Despesas com funcionarismo sobem!" A linha no grfico combinava
bem com o ponto de exclamao, ainda que os nmeros escondidos atrs da linha no o
fizessem. O que mostravam era um aumento de cerca de 19,5 milhes para 20,2 milhes. Mas
a tal linha vermelha saltava de junto da base do grfico at bem no seu topo, fazendo com que
um aumento inferior a quatro por cento parecesse mais de 400. A Dun's Review dava sua
prpria verso grfica dos mesmos nmeros ao lado - uma linha vermelha honesta, que s
subia realmente quatro por cento, sob este titulo: "DESPESAS COM FUNCIONALISMO
ESTABILIZADAS."

A Collier's usou este mesmo tratamento com um grfico de barras, em anncios pelos jornais.
Note especialmente que o meio do grfico foi cortado fora:

CAPTULO
6
A
FIGURINHA
DE UMA
S
DIMENSO

Havia uns dez anos ou mais, ouvia-se falar muito do povo mido, do povo, o que significava
praticamente ns todos. Quando isto comeou a parecer demasiado paternalistico, tornamonos o "homem comum", o "homem das ruas". Logo isto tambm foi sendo esquecido, o que
provavelmente foi bom. Mas o povo mido, o homenzinho, continua aqui entre ns. o heri
do grafico.
Um grfico em que um homenzinho representa um milho de homens, um saco de dinheiro ou
uma pilha de moedas representa um milho (ou um bilho) de dlares, a silhueta de um boi
representa o suprimento de carne para o ano vindouro. So grficos pictricos. So um recurso
til. Tm o que, receio eu, chama-se apelo visual. E capaz de tornar-se um mentiroso fluente,
escorregadio e bem-sucedido.
O papai do grfico pictrico, ou pictograma, o grfico de barras, um mtodo simples e
popular de representarem-se quantidades, quando duas ou mais vo ser comparadas. Um
grfico de barras tambm capaz de mentir. Desconfie de qualquer verso em que as barras
mudam tanto de altura como de largura, quando representam o mesmo fator, ou quando
aparecem objetos de trs dimenses cujos volumes no sejam facilmente comparveis. Um
grafico de barras truncado tem (e merece ter) a mesmssima reputao do grfico de linhas
truncado, de que j falamos. O habital do grfico de barras o do livro de geografia, do
relatrio da empresa e da revista noticiosa. Isto tambm verdade para seu filhote, o grfico
do apelo visual.
Mostremos a comparao de dois nmeros - o salrio semanal mdio dos carpinteiros, nos
Estados Unidos e na Rotndia. As quantias podero ser $ 60 e $ 30. Pretendo chamar sua
ateno, por isso no me satisfaz publicar apenas os nmeros: fao um grfico de barras. Alis,
se esse nmero $ 60 for muito diferente do que voc teve que pagar ao carpinteiro que lhe
consertou a varanda, lembre-se que seu carpinteiro pode no ter tido trabalho todas as
semanas do ano, ou no ter encontrado quem aceitasse contas to salgadas. De qualquer
modo, no especifiquei a espcie de mdia que estou considerando, ou como cheguei a este
resultado, por isso no adianta discutir. Est vendo como fcil algum esconder-se atrs da
estatistica mais espria, se forem omitidas informaes adicionais? provvel que voc tenha

adivinhado que eu inventei estes $ 60, s para usar um exemplo, mas no iria duvidar, nem por
um instante, se eu tivesse usado o respeitvel nmero $ 59,8333.
Voltando ao caso: aqui acima est o grafico indicando esquerda os dlares por semana. um
quadro claro e honesto. Duas vezes mais dinheiro e duas vezes mais no grfico, e o que
parece.

Entretanto, ao quadro falta apelo visual, no? Poderei facilmente corrigir isto usando uma
coisa que parece mais com dinheiro do que uma barra: sacos de moedas. Um saco para o
desgraado rotundiano e dois para o feliz americano. Ou trs para o rotundiano e seis para o
americano. De qualquer modo, o grfico permanece honesto e claro, e no enganar voc,
mesmo num relance apressado. assim que um grfico pictrico honrado feito.

Isto me satisfaria, caso tudo o que eu desejasse transmitir fosse informao. Mas eu quero
mais! Eu quero dizer que o trabalhador americano est muito melhor que o rotundiano, e
quanto mais puder dramatizar a diferena entre trinta e sessenta, melhor.
Para dizer a verdade (o que, claro est, o que pretendo 'no' fazer) quero que voc conclua
por si mesmo qualquer coisa, que tenha uma impresso exagerada, mas no quero ser pego
com a boca na botija das minhas malandragens. H um meio, e um meio que est sendo
empregado diariamente para enganar os incautos.

Simplesmente desenho um saco de dinheiro para representar os trinta dlares do rotundiano,


e depois desenho outro, com o dobro da altura, para representar os sessenta do americano.
Est proporcional, no? Agora eu tenho a impresso que procurava! O salrio do americano
torna-se gigantesco ao lado do outro.

bvio que como o segundo saco tem o dobro da altura, ter tambm o dobro da largura;
portanto no ocupa o dobro, mas sim o 'qudruplo' da rea. Os numeros ainda dizem um para
dois, mas a impresso visual, que a dominante, diz que a razo de um para quatro, Ou pior!
Como so representaes de objetos de trs dimenses, o segundo saco ainda parece ter o
dobro da grossura do primeiro. Como dir o seu livro de geometria, os volumes de slidos
semelhantes variam na proporao do cubo de qualquer dimenso similar. Duas vezes duas
vezes dois so oito! Se o saquinho contm $30, o outro d a impresso de conter, no $80,
mas $240. Olhe outra vez para eles.
E esta , na verdade, a impresso que meu engenhoso grfico d. Ainda que dissesse "o
dobro", deixei a impresso perdurante de uma razo de oito-para-um.
Ser dificil que voc possa acusar-me de qualquer inteno criminosa. Estou fazendo apenas o
que muita gente boa faz. O Newsweek faz isso, e tambm com saquinhos de moedas.
0 American Iron and Steel Institute j o fez com um par de altos fornos. A idia era mostrar
como a capacidade siderurgica da indstria progrediu de 1930 a 1940, para provar que tal
indstria era capaz, e que no necessitava de interferncias governamentais. H mais mrito
no principio do que na maneira de apresent-lo. O alto forno, representando a capacidade de
dez milhes de toneladas, adicionada industria na dcada dos 30, foi desenhado pouco alm
de dois teros da altura do alto forno de 14 1/4 milhes, representativo do incremento na
dcada de 40. O olho v dois fornos, um quase trs vezes maior que o outro. Dizer "quase ume-meio" e ser entendido como "trs"... eis a faanha que o quadrinbo-de-uma-s-dimenso
capaz.

Esta obra de arte do pessoal siderrgico tem outros pontos interessantes. O segundo forno, de
certo modo, engordou horizontalmente fora de proporo com seu vizinho, e uma barra negra,
sugestiva de ferro derretido, ou coisa que o valha, tornou-se duas-e-meia vezes mais comprida
do que na dcada antecedente. Aqui d-se um aumento de 50 por cento, que passa a ser
desenhado como 150 por cento, para dar uma impresso visual de mais de mil e quinhentos
por cento. A aritmtica torna-se fantasia mgica!
Seria pouco caridoso mencionar que a mesma pgina de papel cuch em quatro cores oferece
um espcime, de bom a timo, de grfico de linha truncado. Uma curva exagera o crescimento
per-capita da capacidade siderrgica, pelo corte da metade inferior de seu grfico. Isto, como
vimos, poupana de papel, e dobra tambm a taxa do progresso.
Muitos desses casos podem no passar de desenhos malfeitos. Mas a coisa como receber
troco errado: Quando todos os erros so a favor do caixa, no se pode deixar de ficar
pensando...
A Newsweek uma vez mostrou como "os velhos americanos ficam mais velhos", por meio de
um grfico em que apareciam dois homens, um representando a possibilidade atual de se
atingir os 68,2 anos e a outra, a possibilidade de se atingir os 34 anos, na epoca de 1879-1889.
Era a mesma velha histria: uma figura tinha o dobro da altura da outra, e assim apresentava
oito vezes o volume ou o peso. O quadro sensacionalizava o fato, para tornar uma histria
ainda mais interessante. Chamaria isto de "mau jornalismo". No mesmo nmero da revista
havia um grfico de linhas truncado.

Existe ainda outra espcie de perigo quando se faz variar o tamanho de objetos num grfico.
Parece que em 1860 havia qualquer coisa na ordem de oito milhes de vacas leiteiras nos
Estados Unidos, e que em 1936 havia mais de vinte e cinco milhes. Mostrando tal incremento
pelo desenho de duas vacas, uma trs vezes a altura da outra, a impresso dada era exagerada,
como vimos expondo. Mas o efeito sobre a pessoa que rapidamente estivesse folheando a
revista seria ainda mais estranho: poderia ela vir at mesmo a pensar que as vacas agora so
maiores do que costumavam ser!

Aplique-se a mesma tcnica enganosa ao que ocorreu com a populao dos rinocerontes, e eis
o que descobrimos. Ogden Nash uma vez rimou rinocerurdo com absurdo.

CAPTULO
7

O
NMERO
PRINIDICADO

Se voc no puder provar o que deseja, demonstre outra coisa e finja que so iguais. Na
confuso que resulta do choque da estatstica com a mente humana, dificilmente algum
notar a diferena. O nmero pr-indicado uma arma garantida para manter voc em boa
situao. Funciona sempre.
Voc no pode provar que seu remdio cura resfriados mas pode publicar (em letras grandes)
um atestado de um laboratrio, "sob a autoridade" de algum mdico, de que meia ona do
preparado matou 31.108 germes num tubo de ensaio, em onze segundos. Nessa ocasio,
assegure-se de que o laboratrio tenha boa reputao ou nome famoso. Reproduza o relatrio
completo. Fotografe um mdico em roupas brancas e coloque o retrato ao lado do relatrio.
Mas no mencione os truques da sua histria. No cabe a voc - claro - mostrar que um
antissptico que atua bem num tubo de ensaio pode no atuar na garganta humana,
principalmente depois de diludo, de acordo com as instrues, para evitar queimar os tecidos
da goela. No confunda o resultado dizendo qual o tipo germe que foi morto. Quem conhece o
germe causador do resfriado? E, at, provavelmente, no seja nenhum germe.
Na verdade, no h ligao conhecida entre a multido de germes de um tubo de ensaio e o
seja-l-o-que-for que causa resfriados, mas as pessoas no vo discutir isso com preciso,
principalmente enquanto esto fungando.
Talvez isso seja bastante bvio, e o povo comea a notar, embora os anncios no dem a
perceber. De qualquer modo aqui est uma verso mais ardilosa:

Digamos que durante um perodo de aumento do preconceito racial voc seja contratado para
provar o contrrio. No uma tarefa rdua. Faa uma enquete ou, melhor ainda, mande uma
organizao de bom conceito faz-la. Pergunte quela parcela usual da populao se eles
acham que os negros tm chance to boa quanto os brancos de conseguir emprego. Repita seu
levantamento em intervalos, de modo a ter uma tendncia geral para relatar.
O Escritrio de Pesquisas de Opinio Pblica de Princeton, certa vez, testou essa pergunta. O
que veio tona foi uma interessante evidncia de que as coisas, especialmente nas pesquisas
de opinio, no so sempre o que aparentam. A cada pessoa perguntada sobre empregos,
foram tambm feitas perguntas com o fim de descobrir se tinha forte preconceito contra os
negros. Revelou-se que as pessoas que tinham forte preconceito racial eram mais inclinadas a
responder "Sim" para a pergunta sobre oportunidades de emprego. (Ocorreu que dois teros
dos que eram simpticos aos negros no achavam que os negros tinham to boa chance
quanto os brancos num emprego, e cerca de dois teros dos que demonstravam preconceito
diziam que os negros estavam conseguindo to boa chance quanto os brancos), Era bem
evidente que dessa votao voc aprenderia muito pouco sobre as condies de emprego para
os negros, ainda que pudesse aprender algumas coisas interessantes sobre as atitudes raciais
do homem.
Voc pode ver, ento, que, se o preconceito avoluma-se durante o periodo de sua pesquisa,
haver um nmero crescente de respostas para o fato de os negros terem chances de emprego
to boas quanto os brancos. Assim voc anuncia os resultados: Sua pesquisa mostra que os
negros esto recebendo cada vez mais um tratamento mais justo.
Voc acabou de atingir algo notvel com o uso cuidadoso do nmero pr-determinado. Quanto
mais as coisas pioram, melhor aparecem na sua pesquisa.
Veja esta: "27 por cento de uma grande amostra de mdicos eminentes fumam mais
Gargantolas do que qualquer outra marca". Naturalmente, o prprio nmero pode ser falho de
vrios modos, mas isso na verdade no faz diferena nenhuma. A nica resposta para um
nmero to irrelevante "E da?" Com todo respeito devido classe mdica, conhecem os
mdicos mais sobre as marcas de tabaco do que voc? Tm eles alguma informao que os
permita escolher o menos nocivo dentre os cigarros? Claro que no, e seu mdico seria o
primeiro a diz-lo. Ainda assim, esses "27 por cento" soam de algum modo como se
significassem algo.

Agora, volte atrs um por cento e considere o caso do espremedor de frutas. Foi amplamente
propagado um aparelho que "extrai 26 por cento mais suco", assim "comprovado por teste de
laboratrio" e "garantido pelo Good Housekeeping Institute".
Isso soa muito bem. Se voc puder comprar um espremedor que seja vinte e seis por cento
mais eficiente, por que comprar qualquer outro? Bem, sem entrar no fato de que "testes de
laboratrio" (especialmente os "laboratrios particulares de teste") tm provado os maiores
absurdos, exatamente qual o significado daquele nmero? Vinte e seis por cento mais do qu?
Quando fosse finalmente examinado, o significado seria que tal espremedor conseguiria mais
suco do que um arcaico espremedor manual teria conseguido. No tinha absolutamente nada
a ver com o dado que voc desejaria ter antes de fazer a compra; esse espremedor poderia ser
o pior do mercado. Alm de ter uma preciso suspeita, o nmero "vinte e seis" por cento
totalmente irrelevante.
Anunciantes no so os nicos que iro engan-lo com nmeros, se voc deixar: Um artigo
sobre segurana no volante, publicado na revista "This Week", indubitavelmente com a melhor
das intenes, dizia o que poderia ocorrer se voc, "dirigindo violentamente pela estrada, a
120 Km por hora, capotasse". Voce teria, dizia o artigo, quatro vezes mais chances de
sobreviver se fosse sete horas da manh, do que se fosse sete horas da noite. A evidncia:
"Casos fatais nas estradas ocorrem quatro vezes mais s sete da noite do que s sete da
manh". Ora, isso aproximadamente verdadeiro, mas a concluso no procede. noite mais
pessoas morrem do que pela manh, simplesmente porque h mais pessoas na estrada. Voc,
um motorista isolado, pode correr mais perigo noite, mas no h nada nos nmeros, para
provar isso ou o contrrio.
Pelo mesmo tipo de absurda falta de senso que o articulista usou, voc pode mostrar que um
tempo elaro mais perigoso que um tempo de cerrao. Ocorrem mais acidentes num tempo
claro porque h mais dias claros do que nevoentos. Entretanto, na cerrao, muito mais
perigoso
guiar
um
carro.
Voc pode utilizar as estatsticas de acidente para apavorar-se com qualquer tipo de
transporte... se voc deixar de observar o valor relativo que os nmeros tm.

Os avies mataram mais gente no ano passado do que em 1910. Todavia, os avies modernos
so mais perigosos? Disparate. H hoje em dia milhares de vezes mais pessoas voando.
Foi anunciado que o nmero de mortes em acidentes ferrovirios num ano recente foi 4.712.
Esse parece um bom argumento para afast-lo do trem; talvez usar mais o seu carro. Mas
quando
voc
investiga
o
significado do nmero, v significado diferente: Quase a metade daquelas vitimas eram
pessoas cujos carros haviam colidido com trens nos cruzamentos. A maior parte dos restantes
eram
pingentes.
Somente
132 dos 4.712 eram passageiros regulares dos trens. E mesmo esse nmero vale pouco para a
comparao, a menos que venha acompanhado do total de passageiros por km. Se estiver
preocupado com a probabilidade de ser morto numa longa viagem, no conseguir informao
muito valiosa, perguntando o qu matou mais no ano passado, se foram os trens, ou avies ou
carros. Atinja seu propsito procurando saber o nmero de casos fatais para cada milho de
passageiros por km. Isso aproximar-se- do risco que se corre.
H muitas outras formas de coletar dados sobre alguma coisa, e depois relat-los como se
fosse outra. O mtodo geral apanhar duas coisas que se parecem, mas no so iguais.
Como gerente do departamento de pessoal de uma companhia que est em briga com o
sindicato, voc "faz uma pesquisa" para ver quantos tm queixas contra o sindicato. A menos
que o sindicato fosse composto de anjos chefiados por um arcanjo, voc pode perguntar e
anotar com perfeita honestidade e conseguir uma prova de que a maioria dos homens tem
queixas. Voc apresenta seu relatrio de que "uma vasta maioria - 78 por cento - contra o
sindicato". O que voc fez foi juntar um bando de queixas no diferenciadas, e pequenas
reclamaes, e depois cham-los de outra coisa que parece a mesma.
Voc no provou nada, mas bem parece que sim, no mesmo? honesto, ainda que s de
certo modo. O sindicato poderia tambm vir a "provar" que praticamente todos os
trabalhadores queixavam-se de sua empresa. Se voc deseja continuar procurando nmeros

pr-determinados, deve tentar os balanos de sociedades annimas. Procure os lucros que


poderiam parecer muito grandes, e so escondidos com outro nome. A revista Ammunition
(Munio) do Sindicato dos Trabalhadores na Indstri de Automveis descreve o mecanismo
desse modo:
O artigo diz que no ano passado a Companhia obteve 35 milhes de lucro. Exatamente um e
meio por cento das vendas. Voc sente at pena da Companhia. Se uma lmpada se queima no
banheiro, a Companhia gasta 30 centavos para substitui-la. igual ao lucro correspondente a
20 dolares de faturamento. Isso faz at o empregado poupar papel higinico, de pena. Mas a
verdade que a Companhia declara como lucro somente metade ou um tero do lucro. A parte
que no declarada est escondida nas depreciaes e reservas.
Brincadeira igual consegue-se com as percentagens. Num perodo recente, a General Motors
foi capaz de declarar um lucro modesto (deduzindo impostos) de 12,6 por cento das vendas.
Mas, para o mesmo perodo, os lucros nos seus investimentos atingiram 44,8 por cento, o que
parece bom negcio, ou mau, dependendo do tipo de discusso que voc pretende vencer.
Similarmente, a coluna dos leitores da revista Harper's veio em defesa das lojas A&P,
apontando o baixo lucro liquido de somente 1,1 por cento das vendas. Perguntava-se: "Algum
cidado condenaria como 'tubaro' quem ganhasse pouco mais de 10 dlares em cada 1.000
dlares investidos por ano?"
primeira vista, esse 1,1 por cento parece quase calamitosamente pequeno. Compare com os
4 a 6 por cento de juro que o usual nos Bancos. No seria melhor se a organizao A&P
fechasse suas lojas e colocasse todo seu capital no Banco e vivesse dos juros?
A verdade que o valor do retomo anual do investimento no igual ao valor expresso pelo
ganho no total sobre as vendas. Como outro leitor respondeu: "Se eu comprar cada manh um
artigo por 99 centavos e vend-lo noite por 1 dolar, estarei ganhando 1 por cento do total
das vendas, mas 365 por cento do dinheiro investido no ano".
H frequentemente muitas formas de expressar qualquer nmero. Voc pode, por exemplo,
exprimir o mesmo fato, chamando-o de retorno de 1 por cento das vendas, 15 por cento de
retorno do investimento, lucro de 10 milhes, aumento de 40 por cento nos lucros (comparado
com a mdia de 1935-39), ou decrscimo de 6 por cento do ano passado. O mtodo escolher
aquele que soa melhor para o objetivo desejado, e confiar em que poucos dos leitores vo
reconhecer a imperfeio com que o numero reflete a situao.
Nem todos os nmeros predeterminados so fruto de fraude intencional. Muitas estatsticas,
inclusive as mdicas, que so importantes para todos, so distorcdas por incoerncias na
origem. H dados impressionantemente contraditrios em assuntos delicados como abortos,
filhos naturais e sfilis. Se voc olhasse os mais recentes dados sobre gripes e pneumonia,
chegaria estranha concluso que estas doenas esto praticamente confinadas aos trs
estados sulinos, que tm cerca de oitenta por cento dos casos constatados. Na verdade o que
explica essa percentagem que esses trs estados continuavam a exigir dos mdicos que
informassem tais casos, quando os demais estados praticamente haviam abandonado tal
exigncia.

Alguns dados sobre a malria pouco significam. Na Amrica do Sul, em locais onde antes de
1940 havia centenas de milhares de casos por ano, h agora somente uns poucos.
Aparentemente houve uma importante mudana na salubridade desses locais, em poucos
anos. Mas tudo o que ocorreu foi que os casos somente so registrados quando so
comprovadamente de malria, enquanto que antes a palavra era muito usada coloquialmente
para designar qualquer gripe ou febre.
A taxa de mortalidade na Marinha, durante a guerra Hispano-Americana, foi de nove por mil.
Para os civis na cidade de Nova York, no mesmo perodo, foi de dezesseis para mil. O
recrutamento naval usou esses nmeros, mais tarde, para mostrar que era mais seguro estar
na Marinha do que fora dela. Admita que tais nmeros estejam corretos, o que provavelmente
verdade. Pare por um momento e veja se descobre o que os torna sem o sentido que os
recrutadores quiseram dar. Os grupos no so comparveis. A Marinha composta
principalmente de jovens com comprovada condio de sade. A populao civil inclui
criancinhas, velhos, doentes, todos aqueles que tm alta taxa de mortalidade, qualquer que
seja o lugar onde estiverem. Esses nmeros no provam absolutamente que os homens, nos
padres da Marinha, vivero mais tempo dentro do que fora dela. E tambm no provam o
contrrio.

Voc deve ter ouvido a notcia desencorajadora de que 1952 foi o pior ano de poliomielite na
histria da medicina. Essa concluso foi baseada no que poderia parecer a evidncia total
desejada; houve muito mais casos notificados naquele ano do que antes. Mas, quando os
peritos revolveram analisar aqueles nmeros, acharam coisas mais encorajadoras. Uma foi que
havia em 1952 tantas crianas na idade mais suscetvel, que o nmero de casos tenderia a
atingir um recorde, ainda que a proporo de casos permanecesse no mesmo nivel. Outro era
que uma conscientizao geral sobre a plio estava levando a um diagnstico mais frequente a
constatao tambm dos casos bengnos. Finalmente, havia um incentivo financeiro maior,
havendo mais seguros contra plio e mais ajuda disponivel da Fundao Nacional contra
Paralisia Infantil. Tudo isso lanou uma dvida considervel sobre a noo de que a plio havia
atingido um novo recorde. e o baixo nmero total de mortes confirmou a dvida.
uma fato interessante que a percentagem de mortes ou o nmero de mortes
frequentemente uma medida melhor da incidncia de uma doena do que os dados numricos

diretos da incidncia - simplesmente porque muito melhor a qualidade da informao e


registro nos casos fatais.
Na Amrica, o nmero predeterminado atinge um grande florescimento cada quatrinio. Isso
no significa que haja uma natureza cclica nos tais nmeros, mas apenas a chegada das
campanhas eleitorais. Uma campanha levada a efeito pelo Partido Republicano em outubro de
1948 foi inteiramente feita com nmeros que pareciam ter ligao, mas no tinham:
Quando Dewey foi eleito Governador em 1942, o salrio mnimo dos professores em alguns
distritos era de $900 por ano. Hoje os professores no Estado de Nova York recebem os maiores
salrios do mundo. De uma recomendao do Governador Dewey, baseada nas concluses de
uma Comisso, o Legislativo aprovou em 1947 a verba de $32.000.000 de um superavit do
estado, para prover o imediato aumento dos salrios dos professores. Como resultado, o
salrio mnimo dos professores na Cidade de Nova York, oscila de $2.500 a $5.325.
plenamente possvel que o Sr. Dewey tenha provado a si mesmo ser o amigo do professor,
mas esses nmeros no o mostram. o velho truque do "antes-e-depois", com um nmero de
fatores no mencionados e aparentando o que no existe. Aqui voc tem um "antes" de
"$900" e um "depois" de "$2.500 a $5.325". que soam sem duvida como uma melhoria. Mas o
nmero menor o salario mais baixo em qualquer distrito rural do estado, e o grande a
mdia s na Cidade de Nova York. Pode ter havido melhoria sob o governo Dewey, ou pode
no ter.
Essa declarao ilustra uma forma estatstica da fotografia do "antes e depois", que um
chama-ateno comum nas revistas e anncios. Uma sala de estar fotografada duas vezes
para mostrar a melhoria que uma pintura pode proporcionar". Mas entre as duas exposies
nova mobilia introduzida e algumas vezes a foto "antes" pequena, mal iluminada e em
preto e branco, e a verso "depois" uma grande fotografia colorida. Ou um par de fotografias
mostram-lhe o ocorrido quando uma garota comeou a usar um xampu. Por Deus, ela parece
melhor depois! Mas a maioria da mudana (nota-se numa cuidadosa inspeo) foi conseguida
persuadindo-se a garota a sorrir e jogando-se uma luz de fundo em seus cabelos. Muto mais se
deve ao fotgrafo do que ao xampu.

CAPTULO 8
POST HOC
VOLTA CENA

Uma vez algum teve um bocado de trabalho para descobrir se os fumantes tiram menores
notas no colgio do que os no fumantes. Descobriu-se que sim. Isso gradou a muitas pessoas
e elas tm feito muito uso disso, desde ento. O caminho para boas notas, parecia, estava em
deixar de fumar; e para levar a concluso a um razovel passo frente: fumar turva a mente.
Esse estudo, em particular, foi, creio eu, bem feito: uma amostra suficientemente grande,
honesta e cuidadosamente escolhida, correlao com alta significncia etc.
A falcia antiga. Todavia, tem uma poderosa tendncia a surgir em assuntos estatsticos,
onde est disfarada por uma guarnio de nmeros impressionantes. aquela que diz que "se
B segue-se a A, ento A foi a causa de B." Uma suposio sem fundamento foi feita: desde que
fumo e notas baixas caminham juntos, o fumo causa notas baixas. No poderia bem ser o
contrrio? Talvez notas baixas levem o estudante no bebida mas ao tabaco. Neste ponto,
esta concluso mais ou menos semelhante outra, e do mesmo modo bem apoiada pela
evidncia. Mas no to satisfatria aos propagandistas.

Parece bem mais provvel, todavia, que nenhum desses fatos tenha produzido o outro, mas
ambos sejam produto de algum terceiro fator. Ser que o tipo social que considera seus livros
com menos seriedade tambm o mais tendente ao fumo? Ou h uma pista no fato de que
algum uma vez j estabeleceu uma correlao entre extroverso e notas baixas - uma relao
aparentemente mais prxima do que aquela entre notas e inteligncia? Talvez os extrovertidos
fumem mais que os introvertidos. O ponto que, quando h muitas explicaes razoveis,
voc dificilmente tem o direito de escolher aquela que serve ao seu intuito, e insistir nela. Mas
muitos fazem exatamente isso.
Para evitar cair no engano do Post Hoc ("Depois disso", em Latim) e dai acreditar em muitas
coisas que no so verdadeiras, voc precisa inspecionar minuciosamente qualquer afirmativa
de relao entre as coisas. A correlao, aquele nmero convincentemente preciso, que parece
provar que uma coisa ocorre em virtude de outra coisa, pode na verdade ser de vrios tipos.
Uma a correlao devida ao acaso, Voc pode juntar um grupo de nmeros e com eles provar
alguma coisa inesperada, mas se tentar de novo, seu prximo grupo de nmeros pode
absolutamente no provar a tal coisa. Como a pasta de dentes que parecia reduzir a crie, voc
simplesmente elimina os resultados que no quer, e publica amplamente aqueles que deseja.
Com uma amostra pequena, provvel achar-se alguma correlao substancial entre qualquer
par de caractersticas ou eventos que voc imagine.
Uma espcie comum de correlao aquela na qual a relao real, mas nao possvel se
estar seguro de qual das variveis seja a causa e qual o efeito. Em alguns desses casos, causa e
efeito podem se alternar de hora em hora, ou ambos podem, sem dvida, ser causa e efeito ao
mesmo tempo. Uma correlao entre a renda e a propriedade de aes deve ser dessa espcie.

Quanto mais dinheiro voc ganha, mais aes compra, e quanto mais aes compra mais
dinheiro ganha; no correto dizer simplesmente que uma produziu a outra.
Talvez a mais ardilosa delas seja o exemplo, muito comum, no qual nenhuma das variveis
tenha qualquer efeito sobre a outra, e ainda assim haja uma correlao real. Uma grande
quantidade de tapeao tem sido feita com esse tipo. As notas baixas entre os fumantes est
nessa categoria, como est a maioria das estatsticas mdicas citadas, sem a qualificao de
que, apesar da relao mostrar-se real, a natureza de causa-e-efeito somente uma questo
de especulao. Como exemplo do absurdo, ou de correlao falsificada, algum alegremente
apontou um fato estatistico real: H uma relao prxima entre o salrio dos pastores
presbiterianos em Massachusetts e o preo do rum em Havana.
Qual a causa e qual o efeito? Em outras palavras, esto os pastores se beneficiando do
comrcio do rum ou subvencionando-o? Bem, isto to forado que torna-se ridculo
primeira vista.
Mas observe outras aplicaes da lgica do Post Hoc, que diferem somente por serem mais
sutis. No caso dos pastores e do rum facil se ver que ambos os nmeros esto crescendo em
virtude da influncia de um terceiro fator: o histrico aumento mundial no nvel de preos de
praticamente tudo.
Apanhe os nmeros que mostram que a taxa de suicdios atinge o mximo em junho. Os
suicdios produzem noivados em junho ou os casamentos de junho precipitam o suicdio dos
desprezados? Uma explicao mais convincente (ainda que igualmente no provada) que o
indivduo que recalca suas depresses por todo o inverno, com a idia de que as coisas sero
mais rseas na primavera, desiste quando chega junho e ainda se sente deprimido.

Outro ponto a considerar a concluso de que uma correlao foi extrapolada para continuar
alm dos dados com os quais foi demonstrada. facil mostrar que quanto mais chove numa
rea mais cresce o milho ou, at mesmo, maior a colheita. A chuva, parece, uma bno.
Mas uma estao de chuva pesada pode prejudicar ou arruinar a colheita. A correlao positiva
funciona at certo ponto e ento rapidamente torna-se negativa. Acima de certa quantidade,
quanto mais chove menos milho voc colhe.

Vamos prestar um minuto de ateno prova do valor do dinheiro na educao. Aceitemos,


por enquanto, haver sido provado que os individuos formados ganhem mais dinheiro do que
os desistentes; que cada ano na universidade adiciona mais alguma renda futura. Observe a
concluso geral de que quanto mais voc for escola mais dinheiro ganhar. Ora, os
diplomados em filosofia muito frequentemente tornam-se professores e assim passam a no
pertencer aos grupos de maior renda.
A correlao, claro est, mostra uma tendncia que frequentemente no a relao ideal
descrita como de um-para-um. Rapazes altos, em mdia, pesam mais que os baixos, sendo
esta, ento, uma correlao positiva. Mas voc pode facilmente achar um de 1,80 m que pese
menos que alguns de 1,60 m, e assim a correlao menor que 1. Uma correlao negativa
simplesmente a afirmao de que, quando uma varivel cresce, a outra tende a decrescer. Em
Fsica, isso vem a ser uma "razo inversa". Quanto mais voc se afasta de uma lmpada, menos
luz incide sobre seu livro; proporo que a distncia aumenta, a intensidade da luz diminui.
Essas relaes fsicas frequentemente tm a bondade de produzir correlaes perfeitas, mas os
dados nmericos em negcios comerciais, em sociologia ou em medicina, raramente
funcionam to afiadamente. Ainda que a instruo geralmente aumente a renda, pode
tambm facilmente tornar-se a ruina de algum. Guarde na memria que uma correlao pode
ser real, baseada em verdadeira causa e efeito, e ainda assim, ser quase sem valor na
determinao de uma ao, em qualquer caso simples.

Foram coletadas resmas de pginas de dados numricos, para mostrar o valor em dlares de
uma educao superior, e pilhas de panfletos foram publicados para trazer a estes dados (e s
concluses mais ou menos baseadas neles) a ateno de estudantes em potencial. Eu no
combato a inteno. Sou mesmo a favor do estudo, particularmente se este incluir um curso de
estatstica elementar. Ora, esses nmeros demonstraram de modo bem conclusivo que as

pessoas que cursaram faculdades ganham mais do que as que no o fizeram. As excees so
numerosas, claro, mas a tendncia forte e ntida.
O nico erro est em vir, junto dos nmeros e fatos, uma concluso totalmente imprpria. Esta
o apogeu da fraude do Post Hoc, e consiste em declarar que esses nmeros provam que, se
voc (seu filho, sua filha etc.) frequentarem a faculdade, provavelmente ganharo mais
dinheiro do que se decidirem passar os prximos quatro anos fazendo outra coisa. Essa
concluso sem autoridade tem em sua base a mesma suposio desautorizada de que as
pessoas com curso universitrio ganham mais dinheiro porque frequentaram a faculdade. Na
verdade no sabemos se essas so pessoas que ganhariam mais, at se no tivessem ido
faculdade. H algumas coisas entretanto que indicam fortemente que isto fato. As faculdades
recebem um nmero desproporcional de dois grupos de alunos: os brilhantes e os ricos. O
brilhante pode ter bom potencial de enriquecer, sem necessitar do curso superior. Quanto ao
rico... bem, dinheiro cria dinheiro de vrios modos bvios. Poucos filhos de rico encontram-se
com renda baixa, indo ou no faculdade.
A passagem seguinte foi tomada de um artigo, em forma de pergunta-e-resposta, da revista
This Week, suplemento dominical de enorme circulao. Talvez voc ache divertido, como eu
achei, que o mesmo escritor tenha feito um artigo denominado "Crenas Populares: Falsas ou
Verdadeiras?"
P: Qual o efeito da frequncia faculdade na sua chance de permanecer solteiro?
R: Se for mulher, aumenta enormemente sua probabilidade de tornar-se uma velha solteirona.
Mas se voc for homem, tem o efeito oposto - diminui sua chance de permanecer solteiro. A
Universidade de Cornell fez um estudo com 1.500 formandos tpicos de meia idade. Dos
homens, 93 por cento eram casados (comparado com 83 por cento da populao geral). Mas
entre as formandas, de meia idade, somente 65 por cento eram casadas. As solteironas eram
trs vezes mais numerosas entre as mulheres formadas do que entre as da populao em
geral.
Quando Susie Brown (dezessete anos de idade) lesse isso, saberia que, se fosse para a
faculdade, teria menos chance de conseguir um marido do que se no fosse. Isso o que
afirma o artigo, e h estatsticas, de conceituada fonte, para suplement-lo. Complementamno mas no lhe do base de sustentao; e note tambm que, enquanto que as estatsticas so
da Universidade de Cornell, as concluses no o so, ainda que um leitor apressado assim o
julgue.
Aqui, de novo, uma correlao real foi usada para apoiar uma relao de causa e efeito no
comprovada. Talvez tudo funcione de outro modo, e aquelas mulheres permanecessem
solteiras mesmo que no houvessem cursado a faculdade. Se essas possibilidades no so
melhores que a sustentada pelo escritor, talvez sejam concluses igualmente validas: isto ,
meras suposies.
H, sem dvida, uma evidncia sugerindo que uma propenso para o celibato leva a pessoa a
cursar faculdades. O dr. Kinsey parece haver encontrado alguma correlao entre sexualidade

e educao, talvez com caractersticas fixadas na idade pr-universitria. Isso torna mais
duvidoso ainda dizer que ir faculdade atrapalha o caminho do casamento.
Susie Brown: acredite-me, isto no necessariamente verdade.
Um artigo mdico apontou certa vez, com grande alarme, um aumento de cncer entre os
consumidores de leite. O cncer, parece, apresentava crescimento frequente na Nova
Inglaterra, Minnesota, Wisconsin e Sua, onde grande quantidade de leite produzido e
consumido, enquanto permanecia raro no Ceilo, onde o leite escasso. Para maior evidncia,
foi apontado ser o cncer menos frequente em alguns estados do sul, onde menos leite era
consumido. Foi tambm apontado que as inglesas que bebiam leite sofriam de certos tipos de
cncer dezoito vezes mais frequentemente do que as japonesas que raramente bebem leite.
Cavando um pouco, podemos desenterrar um certo nmero de caminhos para descobrir de
onde vm esses nmeros, mas um fator por si s suficiente para desmascar-los. Cncer
uma doena que atinge predominantemente da meia idade em diante. A Sua e os estados
mencionados so semelhantes em suas populaes, contendo grupos de relativa idade
avanada. As inglesas, na poca da pesquisa, tinham em mdia doze anos de idade mais do
que as japonesas.
A professora Helen M. Walker imaginou uma divertida ilustrao da bobagem de se considerar
que deve haver causa e efeito, sempre que duas coisas variam juntas. Ao investigar a relao
entre a idade e algumas caractersticas das mulheres, comece por medir o ngulo dos ps ao
andar. Voc verificar que o ngulo tende a ser maior entre as mais velhas. Primeiramente
poder-se-ia considerar que isto indica que as mulheres envelhecem porque pisam para fora e
pode-se imediatamente notar quanto isso ridculo. Assim parece que, ao contrrio, a idade
aumenta o ngulo entre os ps, e a maioria das mulheres deve pisar mais para fora
proporo que envelhece.

Qualquer concluso desse tipo provavelmente falsa e sem base. Voc somente poderia
chegar legitimamente a isso estudando a mesma mulher -- ou possivelmente grupos
equivalentes -- por um perodo de tempo. Isso eliminaria o fator responsvel, qual seja, as

mulheres mais idosas cresceram numa poca onde era moda pisar para fora, enquanto as do
grupo mais jovem aprenderam a postura numa poca onde isto foi abandonado...
Ao achar algum -- normalmente a parte interessada -- defendendo muito uma correlao,
veja primeiro se no daquele tipo produzida pela corrente de acontecimentos no curso do
tempo. Em nossa poca fcil mostrar uma correlao positiva entre qualquer par de coisas
tais como: nmero de estudantes na universidade, nmeros de internados em casas de sade,
consumo de cigarros, incidncia de doenas do corao, uso de mquinas de raios-X,
fabricao de dentaduras postias, salrio dos professores da Califrnia, lucro dos cassinos.
Chamar algum desses de causa do outro idiotice declarada. Mas isto feito todo o dia.
Permitir que o tratamento estatstico, e a presena hipntica de nmeros e vrgulas decimais,
indiquem relacionamentos causais, pior que superstio. E frequentemente mais
enganador. Assemelha-se convico do povo das Novas Hbridas, para os quais os piolhos
proporcionam boa sade. A observao, atravs dos sculos, ensinou-lhes que as pessoas
saudveis normalmente tinham piolhos e os doentes raramente os tinham. A observao em si
foi acurada e honesta, como surpreendentemente so as observaes feitas informalmente
atravs dos anos. Pouco pode ser dito sobre a concluso daquele povo primitivo: "Piolhos faz o
homem saudvel. Todos devem t-los."

Como j notamos, evidncia mais deficiente que essa -- temperada na forja da estatstica at
que o bom senso no pudesse mais penetrar -- tem produzido muita fortuna mdica e muito
artigo mdico nas revistas, inclusive profissionais. Observadores mais sofisticados esclareceram
as coisas nas Novas Hbridas. Como foi notado, quase todos l tinham piolhos a maior parte do
tempo. Era, voc poderia argumentar, a condio normal do homem. Quando, todavia, algum
apanhava uma febre (bem possivelmente trazida por esse mesmo piolho) e seu corpo
esquentava demais para ser uma habitao confortvel, o piolho ia embora. A voc tem causa
e efeito lado a lado, confusamente distorcidos, invertidos e entrelaados.

CAPTULO 9

COMO
ESTATISTICULIZAR

Mal informar o povo pelo uso de matria estatstica poder-se-ia chamar "manipulao da
estatstica." Numa outra palavra (ainda que no muito prpria): "estatisticulizao".
O titulo deste livro, e de alguns dos assuntos nele contidos, parecem indicar que tais manobras
so todas produto de uma inteno de enganar. O presidente de uma seo da Sociedade
Americana de Estatstica, certa vez, j me censurou por isso, "Muitas vezes, nem tudo golpe
baixo," disse ele, "mas sim incompetncia." Pode haver algo no que ele diz, mas no estou
certo que esta presuno seja menos ofensiva, para os estatisticos, que a outra.
Dizem que o autor Louis Bromfield tem uma resposta pronta para os que escrevem criticandoo, quando sua correspondncia est muito grande para uma ateno pessoal. Sem fazer
concesses nem encorajar maiores trocas de cartas, satisfaz a quase todos. A frase chave:
"Pode haver algo no que voc diz".
Lembra-me o pastor que desfrutava de grande popularidade, entre as senhoras mes na sua
congregao, por seus elogios aos bebs trazidos para o batismo. Mas, depois, ao
conversarem, as mes no conseguiam se lembrar do que o pastor havia dito, somente que
fora "algo agradvel". Para concluir, a invarivel observao dele era, "Puxa vida" (radiante)
"Este um beb, no ?"
Possivelmente, o mais importante lembrar que a distoro do dado estatstico e sua
manipulao para determinado fim no so sempre obra de profissionais da Estatstica. O que
vem cheio de virtude, l da mesa dos estatsticos, pode ser torcido, exagerado, simplificado e
distorcido -- por seleo -- pelos comerciantes, peritos em relaes pblicas, jornalistas ou
propagandistas.

Mas quem quer que seja o culpado, em qualquer instncia, difcil outorgar-lhe a posio de
total inocncia. Grficos falsos nas revistas e jornais, que frequentemente fazem
sensacionalismo pelo exagero, raramente diminuem qualquer coisa. Na minha experincia,
aqueles que apresentam argumentos estatsticos em favor da indstria raramente do aos
trabalhadores ou aos consumidores uma melhor viso dos fatos: do-na frequentemente a
pior. Quando um sindicato contratou um estatstico to incompetente a ponto de enfraquecer
as reinvindicaes dos trabalhadores?
Quando os erros permanecem todos de um s lado, no fcil atribu-los a falha ou a acidente.
Um dos mais ardilosos modos de desvirtuar o dado estatstico por meio de um grfico. Um
grfico introduz uma gama de variveis na qual os fatos podem ser escondidos e a relao
desvirtuada. Meu trunfo predileto nesse campo "A Sombra Obscurecedora". H pouco
tempo, foi distribuido pelo Banco de Boston, e amplamente divulgado entre os grupos de
contribuintes, jornais e revistas, entre elas a Newsweek. O mapa mostrava que poro de
nossa renda nacional estava sendo captada e aplicada pelo Governo Federal. Fez isso
escurecendo a rea dos estados a oeste do Mississipi (somente excetuando a Luisiana, o
Arkansas e parte do Missouri) para indicar que os gastos federais tornaram-se iguais renda
total da populao daqueles estados.
A fraude repousa na escolha de estados possuidores de grandes reas mas, devido populao
escassa, com renda relativamente pequena. Com igual honestidade (e igual desonestidade) o
autor do mapa deveria ter iniciado sombreando Nova York ou a Nova Inglaterra, e assim
obteria uma sombra vastamente menor e menos expressiva. Usando o mesmo dado, teria
produzido uma impresso diversa na mente de quem quer que olhasse o mapa. Todavia,
ningum iria se preocupar em distribuir tal mapa. Pelo menos, no conheo nenhum grupo
poderoso que esteja interessado em fazer com que o gasto com o pblico parea menor do
que realmente .
Se o objetivo do autor do mapa fosse simplesmente informar, poderia t-lo feito facilmente.
Escolheria um grupo de estados intermedirios, cuja rea esteja para a rea total do pas assim
como sua renda esteja para a renda nacional.

Este mapa um esforo particularmente flagrante para enganar, por usar um truque surrado.
algo clssico. O mesmo Banco, h bastante tempo, publicou verses desse mapa para
mostrar os gastos federais em 1929 e 1937, e estes reapareceram como horrveis exemplos
num livro padro: Graphic Presentation (Apresentao de Grficos), por Willard Cope Brinton.
Este mtodo "distorce os fatos", disse Brinton francamente. Mas o Banco de Boston continua a
desenhar seus mapas e o Newsweek e outros, que deveriam melhor saber - e possivelmente o
sabem - continuam a reproduz-los sem ressalvas ou desculpas.
Qual a renda mdia das familias americanas? Como notamos anteriormente, para 1949, o
Bureau do Censo diz que "a renda da famlia mdia era de $3.100". Mas lendo um artigo de
jornal sobre "doao filantrpica," feita pela Fundao Russel Sage, vemos que, para o mesmo
ano, a renda atingiu um notvel $5.004. Possivelmente voc ficaria satisfeito em saber que as
pessoas estavam ganhando to bem, mas deve ter se espantado ao comparar aquele nmero
com suas prprias observaes. Provavelmente voc conhece as pessoas erradas.
Como pode Russel Sage e o Bureau do Censo estarem to longe um do outro? O Bureau fala
em mdianas, como deveria ser, claro, mas, mesmo se o pessoal da Sage estivesse usando
uma mdia, a diferena no deveria ser to grande. A Fundao Russel Sage, foi revelado
depois, descobriu essa notvel prosperidade apresentando o que s pode ser descrito como
uma falsa famlia. Seu mtodo, explicam (quando se lhes pede explicao), foi dividir o total da

renda do povo americano por 149.000.000 para conseguir uma mdia de $ 1.251 para cada
pessoa. "A qual", acrescentam, "torna-se $5.004 numa famlia de quatro".

Essa curiosa pea de manipulao estatstica exagera de duas maneiras. Usa o tipo de meiotermo chamado mdia, em vez da menor e mais informativa mediana... algo que j tratamos
em captulo anterior. Continua ento supondo que a renda de uma familia esteja na razo
direta de seu tamanho. Bem, eu tenho quatro filhos e gostaria que as coisas ocorressem
daquela forma, mas no ocorrem. Famlias de quatro, de maneira alguma, tem comumente o
dobro das posses das famlias de dois membros.
COMO GANHAR $ 22.500 POR ANO (BRUTO)

1.
Adquira
pelo
menos
1
2. Calcule a renda per capita dos EUA
3. Multiplique por 15 (Resp.: 15 x $1.500 = $22.500)

(uma)
(Resp.: $

esposa
1.500 por

e
ano,

13
filhos.
aproximadamente)

Com justia para os estatsticos da Russel Sage, os quais, presume-se, esto inocentes, deve ser
dito que primariamente estavam mais interessados em criar uma imagem de distribuio do

que de recolhimento. O engraado nmero sobre a renda familiar foi to somente um


subproduto. No entanto o erro que disseminou no foi reduzido por ser um sub-produto, e
permanece um excelente exemplo de porqu no se pode ter muita f em declaraes no
explicadas sobre a mdia.
Devido a um falso ar de preciso, que dar todas as garantias aparentes mais desaforada
estatistica, considerem as vrgulas decimais. Pergunte a cem pessoas quantas horas dormiram
na noite passada, Conseguir, digamos, um total de 7,831. J de incio, todo dado desse tipo
est longe de ser preciso. A maioria das pessoas engana-se em quinze ou mais minutos, e no
h segurana de que os erros mtuos equilibrar-se-o. Todos ns conhecemos algum que, por
cinco minutos no dormidos, reclamara de uma terrvel insnia pela metade da noite. Mas v
em frente, faa sua aritmtica, anuncie que o povo dorme uma media de 7,831 horas por
noite. Voc dar a impresso de conhecer precisamente o que diz. Se voc tivesse sido tolo a
ponto de declarar somente que o pessoal dorme 7,8 (ou "quase 8") horas por noite, no teria
havido nada sensacional nisto. Voc teria dado a impresso do bvio, uma pobre aproximao,
no mais instrutiva do que a simples suposio de qualquer pessoa.

Karl Marx no deixava de ter um ar de preciso no mesmo estilo. Ao enumerar a "proporo da


mais-valia" numa tecelagem, iniciou com uma explndida coleo de suposies, advinhaes
e nmeros arredondados: "Supomos que a perda seja 6%... a matria-prima... custa em
nmeros arredondados 342 libras. Os 10.000 fusos... custam, vamos supor, 1 libra por fuso... O
desgaste colocamos em 10%... O aluguel do prdio supomos ser 300 libras... " Diz ele, "os
dados acima, nos quais podemos confiar, me foram fornecidos por um tecelo de
Manchester."

Partindo dessas aproximaes, Marx calcula que: "A percentagem de mais-valia portanto
80/52 = 153 11/13 %". Para um dia de 10 horas isso lhe d: trabalho necessrio = 3 31/33 e
mais-valia = 6 2/33."
H um agradvel sentimento de exatido naqueles dois-trinta-e-trs vos de hora, mas tudo
blefe.
As percentagens oferecem um campo frtil para confuso. E, como a sempre-impressionante
vrgula decimal, podem dar uma aurola de preciso ao inexato, A Revista Mensal do Trabalho,
do Departamento do Trabalho dos Estados-Unidos, declarou certa vez que, dos oferecimentos
de domsticas de meio-expediente, com pagamento da passagem, em Washington, durante
um ms especificado, 4,9 por cento eram a $18 por semana. Essa percentagem, foi revelado,
baseou-se em precisamente dois casos, havendo ao todo um total de quarenta e uma ofertas.
Qualquer percentual baseado num pequeno nmero de casos provavelmente enganoso.
mais informativo citar o prprio nmero em si. E quando a percentagem levada alm da
virgula, voc comea a percorrer a escala que leva do idiota ao fraudulento.
"Compre seu Presente de Natal agora e economize 100 por cento", anuncia uma propaganda,
Isso soa como uma oferta digna do prprio Papai Noel, mas transforma-se numa mera
confuso de base. A reduo somente cinquenta por cento. A economia cem por cento do
desconto ou do preo novo, mas no o que o anunciante diz.
Do mesmo modo, quando o presidente de uma associao de floricultores disse, em entrevista
para um jornal, que "as flores esto 100 por cento mais baratas do que h quatro meses", ele
no quis dizer que "os floristas agora as distribuem gratuitamente", Mas foi o que disse. Na sua
"Histria da Standard Oil Company". Ida M. Tarbell foi ainda mais longe. Disse ela que "os

cortes de preos no sudoeste... alcanaram de 14 a 220 por cento". Isso seria fazer o vendedor
pagar ao consumidor uma considervel soma de dinheiro para fornecer-lhe gasolina...
O Dispatch, de Columbus, declarou que certo produto manufaturado est sendo vendido com
lucro de 3.800 por cento, baseando isto num custo de $1,75 e num preo de venda de $40. Ao
calcular percentagem de lucro, voc tem uma escolha de mtodos (e voc obrigado a indicar
qual est usando). Se baseado no custo, esse chega a um lucro de 2.185 por cento; se no preo
de venda, 95,6 por cento. O Dispatch aparentemente usou um mtodo prprio e, como
frequentemente parece ocorrer, conseguiu um nmero exagerado para relatar. At o The New
York Times perdeu a "Batalha da Troca de Base" ao publicar uma noticia da "Associated Press",
vinda de Indianapolis: "A depresso sofreu rude golpe aqui, hoje. Bombeiros, estucadores,
carpinteiros, pintores e outros membros do Sindicato dos Construtores de Indianpolis
receberam um aumento salarial de 5 por cento. Isso devolveu-lhes um quarto da reduo
salarial de 20 por cento que tiveram no ltimo inverno."

Soa razovel primeira vista - mas a reduo foi expressa numa base - salrio que recebiam
antes - enquanto que o aumento usa uma base menor, o nvel de pagamento depois da
reduo.

Voc pode examinar este exemplo de desfigurao estatistica, supondo, para simplificar, que o
salrio original fosse $1 por hora. Reduza vinte por cento, e cair para 80 centavos. Um
aumento de cinco por cento nisso 4 centavos, o que no um quarto, mas sim um quinto do
corte. Como muitos erros presumivelmente honestos, este, de algum modo, tornou-se, um
exagero que fez uma notcia mais interessante.
Tudo isso explica porque, para equilibrar um corte de cinquenta por cento, voc deve
conseguir um aumento de cem por cento.
O Times tambm informou, certa vez, que, durante um ano financeiro, "a mala area perdida
por incndios foi 4.863 libras, ou uma percentagem de 0,00063". A noticia dizia que os avies
haviam transportado 7.715.741 libras de correspondencia durante o ano. Uma companhia de
seguros, baseando suas taxas daquele modo, poderia meter-se em boa sinuca. Calcule a perda
e verificar que foi de 0,063 por cento, ou cem vezes mais do que o jornal havia declarado.
a iluso da troca de base que concorre para a malcia de somarem-se descontos. Quando um
revendedor de ferragens oferece "50% e 20% de desconto do total," ele no quer dizer um
desconto de setenta por cento. O desconto sessenta por cento, desde que os vinte por cento
sejam aplicados sobre a base menor, depois de tirados os cinquenta por cento. Grande
quantidade de enganos e golpes baixos originam-se da adio de parcelas no-adicionveis,
mas que meramente parecem adicionveis. As crianas, h geraes, tm usado uma forma
dessa arma para provar que no vo escola.
Voc provavelmente se recorda. Comeando com 365 dias para o ano, subtraia 122 para um
tero do tempo que passa dormindo e 45 pelas trs horas dirias gastas nas refeies. Dos
restantes 198, tire 90 pelas frias de vero e 21 pelas frias de junho (ou julho). Os dias
restantes no so suficientes nem para os sbados e domingos. Truque muito velho e bvio

para ser usado em coisas srias, poder voc dizer. Mas a Unio dos Trabalhadores na
Indstria Automobilstica afirma, na sua revista mensal Ammnunition, que isto ainda usado
contra eles.
OBS:
No
Brasil,
trabalha-se
em
Descontando 5 semanas de frias e feriados nacionais, temos:
( 47 semanas / ano ) x ( 40 horas /
1880 / 24 = 78 dias de trabalho por ano ( a 24 horas por dia )

mdia

semana

40

1.880

horas

horas

de

por

trabalho

semana.

por

ano,

ou

Usando agora o clulo do autor, porm corretamente:


365 dias por ano
menos
30
menos
96
dias
de
sbados
menos 06 dias de feriados, fora frias

dias
domingos, fora
frias (

48

de
semanas
x

frias
fins-de-semana
)

233 dias de trabalho por empregado por ano


menos 155 dias para repouso e lazer ( 2/3 de 233 dias )
78 dias de trabalho por ano ( a 24 horas por dia )

O largo horizonte azul da mentira tambm vem tona em cada greve. Sempre que h uma
greve, a Cmara de Comrcio anuncia que est custando tantos milhes de dlares por dia.
Conseguem eles tal nmero somando todos os carros que teriam sido produzidos se os
grevistas houvessem trabalhado em tempo integral. Do mesmo modo somam as perdas dos
fornecedores. Tudo adicionado, incluindo-se passagens de nibus dos empregados e a queda
nas vendas dos comerciantes.

igualmente estranha a idia de que percentagens podem ser livremente somadas, como se
fossem mas, o que tem sido usado contra os autores. Veja como soa convincente esta do
The New York Times Book Review:
"O vcuo entre o crescente preo dos livros e o ganho dos autores, ao que parece, devido a
uma produo substancialmente maior e ao custo dos materiais. S os gastos de planejamento
e mo-de-obra atingiram 10 a 12 por cento mais que na ltima dcada, material mais 6 a 9 por
cento, despesas de venda e ancios atingiram mais de 10 por cento. Os aumentos combinados

totalizam um mnimo do 33 por cento (para uma editora) e quase 40 por cento para algumas
das editoras menores."
Na verdade, se cada item de custo da publicao deste livro atingiu cerca de dez por cento, o
custo total deve ter atingido tambm mais ou menos essa proporo. A lgica que permite
somar essas propores de aumento poderia levar a todos os tipos de vos de imaginao.
Compre vinte artigos hoje e descubra que cada um subiu cinco por cento sobre o ano passado.
Isto "soma" cem por cento. O custo de vida dobrou!...
Isto parece um pouco com a histria do vendedor de beira de estrada que foi chamado a
explicar como podia vender sanduiches de coelho to baratos. "Bem", disse ele, "eu tenho que
colocar tambm alguma carne de cavalo. Mas eu as misturo meio a meio: um cavalo, um
coelho".

Uma publicao sindical usou um desenho animado para combater uma outra variante de
soma infundada. Mostrava o patro somando uma hora normal de $1,50 a uma hora extra de
$2,25, a uma hora de tempo duplo de $3 para uma mdia horria salarial de $2,25. Seria difcil
encontrar um exemplo de mdia com menos significado.
Outro campo frtil para ser tapeado repousa na confuso entre percentagem e pontos de
percentagem. Se seus lucros devem subir de trs por cento do investimento num ano, para seis
por cento no prximo, voc pode faz-lo parecer algo modesto, chamando de aumento de trs
pontos de percentagem. Com igual validade voc pode descrev-lo como aumento de cem por
cento. Para o manejo desenfreado desse par confuso, observe particularmente os
pesquisadores de opinio pblica.

Percentis tambm so enganosos. Quando lhe dizem a posio do Joo em comparao com
seus colegas em lgebra ou em alguma aptido, o nmero pode ser um percentil. Significa sua
posio relativa em cada centena de estudantes. Numa turma de trezentos, por exemplo, os
trs primeiros estaro no percentil 99, os trs prximos no 98, e assim por diante. O curioso
sobre percentis que um estudante classificado no percentil de grau 99 est, provavelmente,
bem acima de um que esteja no 90, enquanto que aqueles dos percentis 40 e 60 podem ter
quase o mesmo nivel. Isso advm do hbito que muitas caractersticas possuem de agruparemse em torno de sua prpria mdia, formando a curva "normal" em forma de sino, j
mencionada num capitulo anterior.
Algumas vezes a batalha dos estatsticos se trava, e mesmo o observador menos sofisticado
no pode deixar de ver um "dente de coelho". Os homens honestos marcam um tento quando
estatisticularizadores so derrubados. O Conselho da Indstria denunciou algumas molecagens
praticadas tanto pelas companhias de ao como por sindicatos. Para mostrar como os negcios
haviam sido bons em 1948 (como evidncia de que as companhias poderiam bem suportar um
aumento de salrios) o sindicato comparou a produtividade desse ano com a de 1939 - um ano
de volume especialmente baixo. As companhias, para no serem passadas para trs no Grande
Prmio da Tapeao, insistiram em fazer suas comparaes na base do dinheiro recebido pelo
empregado, ao invs da mdia horria de ganhos. A razo disso era que tantos trabalhadores
tinham estado trabalhando em tempo parcial no incio do ano, que suas rendas tenderiam a
mostrar crescimento, mesmo que o salrio absolutamente no aumentasse.
A revista Time, notabilizada pela coerente excelncia de seus grficos, publicou um que um
divertido exemplo de como a Estatstica pode tirar da cartola quase tudo o que se deseja.
Encarada com uma escolha de mtodos igualmente vlidos, um favorecendo o ponto de vista
do gerente e outro favorecendo o do operrio, o Time simplesmenfe, usou ambas. O grfico
era, na verdade, dois grficos superpostos. Usavam os mesmos dados. Um mostrava salrios e
lucros em bilhes de dlaress. Era evidente que tanto os salrios como os lucros cresciam, e
mais ou menos pela mesma quantidade. E era tambm evidente que os salrios representavam
talvez seis vezes mais dlares do que os lucros. A grande presso inflacionria, parecia,
originava-se dos salrios.
A outra parte do duplo grfico expressava as mudanas em percentuais de aumento. A linha do
salrio era aproximadamente horizontal. A linha do lucro disparava como um foguete. Lucros,
dever-se-ia inferir, eram o principal responsvel pela inflao. Voc poderia escolher suas
concluses. Ou, talvez melhor, poderia facilmente ver que nenhum elemento poderia ser
isolado como o culpado. Algumas vezes uma vantagem substancial chamar simplesmente a
ateno para o fato de um assunto em controvrsia no admitir uma soluo rgida como se
faz parecer.

Nmeros ndices so assuntos vitais para milhes de pessoas, agora que as taxas salariais esto
frequentemente amarradas a eles. Talvez seja valioso notar o que pode ser feito para faz-los
danar de acordo com a msica desejada.
Tomando o exemplo mais simples possvel, digamos que o leite custasse vinte centavos o
quarto de litro e o po cinco centavos a forma. Este ano o leite caiu para dez centavos e o po
subiu para dez centavos. Bem, que que voc gostaria de provar? Aumento do custo de vida ?
Reduo do custo de vida ? Ou nenhuma variao ? Considere o ano passado como perodobase, fazendo os preos daquela poca 100 por cento. Como o preo do leite desde ento caiu
a metade (50 por cento) e o preo do po dobrou (200 por cento) e a mdia de 50 e 200 125,
os preos aumentaram 25 por cento!
Tente de novo, tomando o ano corrente como periodo-base. O leite custava 200 por cento
mais do que custa agora e o po era vendido por 50 por cento menos. Mdia: 125 por cento de
aumento. Os preos eram 25 por cento mais altos do que agora!

Para provar que o nvel do custo de vida absolutamente no varou, simplesmente mudamos
para a mdia geomtrica e usamos qualquer um dos perodos como base. Isso um pouco

diferente da mdia aritmtica, que temos usado, mas um tipo de nmero perfeitamente
legtimo e em alguns casos o mais til e mais revelador. Para conseguir a mdia geomtrica de
trs nmeros, multiplique-os entre si e extraia a raiz cbica. Para quatro itens, a raiz quarta;
para dois, a raiz quadrada. E assim por diante.

Tome o ano passado como base e chame seu nvel de preos 100. Na verdade, voc multiplica,
junto, 100 por cento para cada item e toma a raiz, que 100. Para este ano, leite a 50 por
cento do ano passado e o po a 200 por cento, multiplique 50 por 200 para ter 10.000. A raiz
quadrada, que a mdia geomtrica, 100. Os preos no aumentaram nem cairam!

O fato que, apesar de sua base matemtica, a estatstica muito mais uma arte que uma
cincia. Grande quantidade de manipulao e at distores so possveis dentro dos limites
da decncia. Frequentemente o estatistico deve escolher entre os mtodos, um processo
subjetivo, e encontrar aquele que usar para representar os fatos. Na prtica comercial

possivel que ele no selecione um mtodo desfavorvel, como o redator de publicidade que
chamou o produto de seu patrocinador de frgil e barato, quando poderia ter dito, "leve e de
construo econmica."

At o homem no trabalho acadmico pode ter um preconceito (talvez inconsciente) para


favorecer um ponto a ser provado, um desejo a satisfazer, uma idia a servir. Isso sugere que
se d matria estatstica, aos fatos e nmeros nos jornais e livros, revistas e anncios, uma
segunda reviso severa, antes de se aceitar qualquer deles. Algumas vezes uma cuidadosa
observao por a coisa em foco. Mas a recusa arbitrria dos mtodos estatisticos tambm
no faz sentido. Isso seria como se recusar a ler porque os autores algumas vezes preferem
usar palavras para esconder os fatos e no para revel-los.
Alm do mais, um candidato politico na Flrida, havia algum tempo, conseguiu considervel
votao acusando seu adversario de "praticar o celibato". Um exibidor de Nova York, do filme
Quo Vadis, usou letras grandes para citar o New York Times, que chamava o filme de
"pretenciosidade histrica." E os fabricantes dos "Lunticos Cristais d'gua", um remdio
evidentemente maluco, tm anunciado seu produto como proporcionador de "alvio rpido e
efmero".

CAPTULO 10
ENFRENTANDO UMA
ESTATSTICA DE
HOMEM PARA
HOMEM

At aqui, tenho me dirigido a voc como se voc fosse um pirata vido para dar trabalho sua
espada. Neste captulo final no usarei aquele artifcio literrio. Mostrarei o srio propsito
que julgo estar sob a superfcie deste livro: Explicar como olhar para descobrir uma estatstica
falsificada e combat-la; e, no menos importante, como reconhecer dados utilizveis e srios
naquela selva de fraudes s quais os captulos anteriores foram amplamente devotados.
Nem toda a informao estatstica, que pode chegar at os seus olhos, pode ser testada com a
segurana das anlises qumicas ou dos ensaios de laboratrio. Mas voc pode pesquisar o
assunto com cinco perguntas simples, e ao encontrar as respostas evitar aprender um monte
de coisas que no existem.
1. QUEM DIZ ISTO ?
A primeira coisa a procurar o preconceito - o laboratrio com algo a provar a favor de uma
teoria, de uma reputao, ou de um pagamento; o jornal cujo objetivo uma notcia
sensacional; operrios ou patres com nveis salariais em mira.
Procure os preconceitos e as tendenciosidades conscientes. O mtodo pode ser uma falsa
declarao ambgua, que serve da mesma maneira e no pode ser condenada. Pode ainda ser a
escolha de dados favorveis e a supresso dos desfavorveis. As unidades de medida podem
estar trocadas, como a prtica de usar-se determinado ano para uma comparaao e passar-se
para outro ano mais favorvel, para outra comparao . Uma medida imprpria pode ser
usada: uma mdia aritmtica, onde a mediana seria informativa (talvez demasiado
informativa), com o truque acobertado discretamente.
Procure vivamente pelo preconceito inconsciente. frequentemente mais perigoso. Nas
tabelas e previses de muitos estatsticos e economistas, em 1928, produziram-se notveis

efeitos, como a crise de 1929. As brechas na estrutura econmica foram alegremente


desprezadas e toda sorte de evidncia alegada e estatisticamente provada para mostrar que
havamos acabado de entrar na corrente de prosperidade.
Pode ser preciso um segundo exame mais atento para descobrir-se "quem-diz-isto". O "quem"
pode estar oculto pelo que Stephen Potter, o homem do Lifemanship, provavelmente chamaria
o "nome OK". ou o "nome abalizado". Qualquer coisa cheirando a classe mdica um nome
abalizado. Laboratrios cientficos tm nomes abalizados. Assim tambm faculdades e
universidades, mais especialmente as ligadas ao trabalho tcnico. O escritor que, alguns
captulos atrs, provou que a educao superior pe em perigo a chance de casamento de uma
garota, fez muito bom uso do nome abalizado da Universidade de Cornell. Note, por favor, que
ainda que os dados viessem de CornelI, as concluses eram inteiramente do prprio autor.
Mas o nome abalizado ajuda-o a dar a impresso de que "A Universidade de Cornell diz..."
Quando um nome abalizado citado, assegure-se de que a autoridade est suportando a
informao, e no se encontra meramente por perto.

Voc pode ter lido uma orgulhosa declarao do Journal of Commerce de Chicago. Aquele
peridico havia feito uma pesquisa. Das 169 empresas indagadas sobre extorsivos preos e
estocagem ilcita, dois teros declararam que estavam ficando com o prejuizo dos aumentos de
preo produzidos pela guerra na Coria. "A pesquisa mostra", disse o Journal (muito cuidado
quando encontrar estas palavras!), "Que as empresas tm feito exatamente o contrrio do que
os inimigos do sistema comercial da Amrica as acusam". Esse um momento bvio para
indagar, "Quem diz isso?" j que o Journal of Commerce poderia ser considerado como parte

interessada. tambm uma esplndida oportunidade para fazer nossa segunda pergunta
teste:
2. COMO QUE ELE SABE ?
Acontece que o Journal havia comeado enviando seus questionrios a 1.200 grandes
companhias, e somente quatorze por cento respondeu. Oitenta e seis por cento no quis dizer
em pblico se estavam estocando mercadoria ou especulando com o preo.
O jornal havia colocado uma boa aparncia notvel nos resultados, mas permanece o fato de
que havia pouco de que algum pudesse jactar-se. Este pouco poderia ser dito assim,
modestamente: "De 1.200 companhias pesquisadas, nove por cento declararam que no
haviam aumentado os preos, cinco por cento haviam e oitenta e seis por cento no
responderam. Aquelas que responderam constituram uma amostra cuja tendenciosidade
deveria ser suspeitada."
Cuidado com a evidncia de uma amostra tendenciosa, aquela que tenha sido impropriamente
selecionada ou, como esta, que se tenha auto-selecionado. Faa a pergunta que j tratamos
num captulo anterior: "A amostra suficientemente ampla para permitir qualquer concluso
fidedigna?"
Do mesmo modo, para uma correlao declarada: " a amostra bastante grande para significar
algo?" "H casos suficientes para produzir somatrio de algum significado?" Voc no pode,
como leitor ocasional, aplicar testes de significncia ou chegar a concluses exatas quanto
adequabilidade da amostra. Todavia, na maioria das declaraes que voc encontra, ser
possvel, de uma olhada - talvez uma olhada bem longa e cuidadosa - dizer que no houve
casos suficientes para convencer razoavelmente algum sobre alguma coisa.

3. O QUE EST FALTANDO ?


Nem sempre ser-lhe- dito o total de casos. A ausncia de tal nmero, principalmente quando
a fonte parte interessada, suficiente para suscitar suspeita sobre o assunto todo.
Similarmente, uma dada correlao sem uma medida da preciso (erro provvel, erro padro),
no deve ser considerada muito seriamente.

Cuidado com uma mdia, do tipo no especficado, em qualquer assunto onde seria de se
esperar que mdia e mediana diferissem substancialmente. Muitos nmeros perdem
significado por falta de uma comparao. Um artigo na revista Look cita, em relao ao
mongolismo, que "um estudo mostra que, em 2.800 casos, mais da metade das mes tinham
35 anos ou mais". Extrair algum significado disso depende de saber algo sobre a idade que em
geral as mulheres costumam ter bebs. Poucos de ns sabemos coisas esse tipo, ou a elas
estamos atentos.
Aqui est um artigo da revista New Yoker, "Cartas de Londres" de 31 de janeiro de 1953:
"O Ministrio da Sade, ao publicar recentemente dados mostrando que, em uma semana de
grande nevoeiro, a taxa de mortes na Grande Londres saltou para dois mil e oitocentos, causou
choque no pblico, que costuma considerar o desagradvel clima britnico mais como um
incmodo do que como um assassino... As extraordinrias propriedades letais deste visitante
do inverno..."
Mas quo letal foi o visitante? Era excepcional a taxa de morte ter atingido aquela altura em
uma semana? Tudo isso varia. E nas semanas subseqentes? A taxa de morte desceu abaixo da
mdia, indicando que se o nevoeiro matou algum, eram aqueles que em sua maioria
morreriam logo, de qualquer maneira? O nmero parece impressionante, mas a ausncia de
outros nmeros rouba-lhe a maior parte do significado.
Algumas vezes percentagens so citadas e os nmeros faltam, e isto pode tambm ser
decepcionante. H algum tempo, quando a Universidade de John Hopkins acabava de admitir
mulheres, algum no muito favorvel educao bissexuada anunciou algo sensacional:
trinta e trs e um tero por cento das alunas da Hopkins casaram-se com membros do corpo
docente. O nmero natural clareou o quadro. Havia na poca trs mulheres na faculdade e
uma delas casou-se com um professor.

H alguns anos a Cmara de Comrcio de Boston escolheu sua Galeria de Americanas Notveis.
Das dezesseis dentre elas, que tambm figuravam em Who's Who, anunciou-se que possuiam
"sessenta diplomas acadmicos e dezoito filhos". Isso soa como um quadro informativo do
grupo, at que voc descobre que entre as senhoras estava a Reitora Virginia Gildersleeve e a
Sra. Lillian M. Gilbreth. Essas duas juntas possuiam um tero dos diplomas. E a Sra. Gilbreth,
claro, supria dois teros dos filhos.
Certa empresa anunciou que suas aes estavam em mos de 3.003 pessoas, que possuam em
mdia 660 aes cada. Isso era verdade. Era tambm verdade que do total de dois milhes de
aes da empresa trs homens possuiam trs quartos e trs mil pessoas possuiam a outra
quarta parte, entre eles.

Se for-lhe dado um ndice, voc pode perguntar o que est faltando. Pode ser a base, uma base
escolhida para dar uma imagem adulterada. Uma organizao nacional de operrios mostrou
certa vez que os ndices de lucro e produo haviam aumentado muito mais rapidamente
depois do periodo de depresso do que o ndice dos salrios Como argumento do aumento
salarial, essa demonstrao perdeu sua fora quando algum descobriu os nmeros ausentes.
Poder-se-ia ver que os lucros tiveram de crescer mais rapidamente, em percentagem, do que
os salrios, simplesmente porque os lucros haviam atingido um ponto mais baixo, dando uma
base menor.
Algumas vezes, o que esta faltando o fator que causou a ocorrncia de uma mudana. A
omisso deixa a implicao de que outro fator mais desejvel, o responsvel. Nmeros
publicados em um ano tentavam mostrar que o comrcio estava vendendo bastante,
destacando que as vendas de abril eram maiores que as do ano anterior. O que faltava era o
fato de a Pscoa haver caido em maro, no ano anterior, e em abril no outro ano.

Uma declarao do aumento de mortes por cncer, no ltimo quarto de sculo,


desorientadora, a menos que voc saiba o quanto disto produto de fatores estranhos tais
como: O cncer agora diagnosticado onde antes era formalmente designado como "causa
desconhecida"; autpsias so mais frequentes, resultando diagnsticos mais precisos; as
anotaes e registros de estatsticas mdicas so mais completos; o povo agora atinge mais
frequentemente as idades mais suscetveis. E se voc prefere observar o total de mortes, em
vez da taxa de mortalidade, no negligencie o fato de que agora h mais pessoas do que
costumava haver.
4. ALGUM MUDOU DE ASSUNTO ?
Ao analisar uma estatstica, procure em algum lugar o interruptor entre o nmero e a
concluso. Muita coisa frequentemente relatada como se fosse outra.
Como j foi mencionado, "mais casos relatados" de uma doena nem sempre o mesmo que
"mais casos" da doena. Uma previso de votos para um candidato nem sempre funciona na
hora da eleio.
Uma preferncia declarada por certo tipo de coluna, numa revista, no prova final de que os
leitores iriam l-la, caso publicada. Casos de encefalite anunciados no Vale Central da
Califrnia, em 1952, foram o triplo do registrado no pior ano anterior. Muitos moradores
alarmados mandaram seus filhos embora. Mas quando tudo se esclareceu, no tinha havido
grande aumento no nmero de mortes. O que ocorreu foi que o pessoal da sade pblica
estadual e federal veio em grande nmero para combater um problema j antigo; como
resultado de seu esforo, muitos casos brandos foram identificados, os quais em outros anos
teriam sidos relegados ou mesmo no constatados.
Isto lembra a maneira como Lincoln Steffens e Jacob A. Riis, reprteres de Nova York, criaram
certa vez uma onda de crimes. A ocorrncia de crimes no jornal atingiu tais propores, ambas
em nmero, espao e manchetes, que o pblico exigiu providncias. Theodore Roosevelt,
como presidente da Junta de Reforma Policial, ficou seriamente embaraado. Ele acabou com a
onda de crimes pedindo simplesmente a Steffens e Riis que parassem, Tudo acontecera porque
os reprteres, liderados por aqueles dois, estavam competindo para ver quem conseguia
descobrir o maior nmero de assaltos e delitos. Os registros policiais absolutamente no
acusavam nenhum aumento.
"O homem britnico maior de 5 anos banha-se em mdia 1,7 vezes por semana no inverno e
2,1 vezes no vero", cita uma noticia de jornal. "A mulher britnica toma em mdia 1,5 banhos
por semana no inverno e 2,0 no vero!" A fonte de uma pesquisa sobre gua quente, do
Ministrio de Obras, em 6.000 lares britnicos representativos. "A amostra foi representativa,"
diz ele, "e parece razoavelmente adequada em tamanho para justificar a concluso do
Chronicle de San Francisco, exposta numa divertida manchete: "NA INGLATERRA, ELE TOMA
MAIS BANHO QUE ELA".
Os nmeros seriam mais informativos se houvesse alguma indicao, se so mdias aritmticas
ou medianas. Todavia, a maior fraqueza que o assunto foi trocado. O que o Ministrio
realmente descobriu foi a frequncia que aquelas pessoas declararam sobre se tomavam

banho, e no quo frequentemente se banhavam de fato. Quando se trata de um assunto to


intimo como este, envolvendo a "Tradio Britnica" do asseio corporal, "dizer" e "fazer"
podem no ser absolutamente o mesmo. Os britnicos podem, ou no, banhar-se com mais
frequncia que as mulheres; mas o que se pode seguramente concluir que eles dizem que o
fazem, com mais frequencia do que as mulheres o dizem. Aqui esto mais algumas variedades
de mudana de assunto, para se ficar atento.

Um "Movimento de Retorno Vida Campestre" foi percebido quando um recenseamento


mostrou haver meio milho de fazendas a mais em 1935 do que em 1930. Mas as duas
contagens no estavam falando sobre a mesma coisa. A definio de "fazenda" usada pelo
Bureau do Censo havia sido mudada; incluia pelo menos 300.000 fazendas que no haviam
sido assim consideradas sob a definio usada.em 1930.
Coisas estranhas aparecem quando os nmeros so baseados naquilo que o povo diz - mesmo
quando parece tratar-se de fatos objetivos. Resultados do censo tm mostrado, por exemplo,
mais pessoas com 35 anos de idade do que com 34 ou 36. O falso quadro advm de um
membro da famlia, ao declarar a idade dos outros, no estar bem seguro das idades exatas,
tendendo a arredond-las para um mltiplo de S. Um modo de contornar isso indagar as
datas de nascimento.
A "populao" de certa grande area da China era de 28 milhes. Cinco anos depois era de 105
milhes. Muito pouco desse aumento foi real; a grande diferena poderia ser explicada
levando-se em conta os propsitos das duas contagens, e o modo como o povo se sentia, ao
ser recenseado em cada um deles. O primeiro recenseamento foi para fins fiscais e militares, o
segundo para alivio da fome.
Algo semelhante ocorreu nos Estados Unidos. O censo de 1.950 encontrou mais gente entre as
idades de 65 a 70 do que havia no grupo de 55 a 60, 10 anos atrs. A diferena no poderia ser
devida imigrao. A maior parte disso poderia ser um produto em grande escala de

falsificao de idade, por pessoas ansiosas de receber o seguro social. Tambm possvel que
alguns do grupo de idades mais novas as houvessem declarado por simples vaidade.
Outro tipo de "troca-de-assunto" o representado pela declarao do senador William Langer
de que "poderiamos trazer um prisioneiro de Alcatraz e hosped-lo mais barato no Waldorf
Astria..." O senador referia-se a declaraes anteriores de que a manuteno de um
prisioneiro em Alcatraz custava oito dolares dirios, "o preo de um quarto em um bom hotel
de San Francisco". O assunto foi mudado do custo total de manuteno (Alcatraz) para um
simples aluguel isolado de quarto.

A variedade "post hoc" dos disparates pretenciosos outro processo de mudar de assunto sem
dar a perceber. A troca de algo por outra coisa apresentada como consequncia. A revista
Eletrical World apresentou certa vez um editorial sobre "O Significado da Eletricidade. para a
Amrica". Podamos observar por ele que, proporo que "crescia nas fbricas o consumo de
energia eltrica," "crescia tambm a mdia salarial por hora". Ao mesmo tempo a "mdia de
horas por semana caia". Estes fatos obedecem a tendncias que vm de longe, isoladamente, e
no h evidncia. de que qualquer deles tenha efeito sobre os outros.
Existem tambm os "primeiros". Quase todo mundo pode se jactar de ter sido o primeiro em
algo, se no for muito exigente na escolha. No fim de 1952 dois jornais de Nova York insistiam
cada um no primeiro lugar nos anncios comerciais. Ambos estavam certos, de certo modo. O
World Telegram, explicou que era o primeiro nos anncios corridos, o tipo que aparece em
todas as edies e que era o nico tipo de anuncio que publicava. O Journal-American insistia
que o total de linhas era o que valia, e que era o primeiro nisto. o tipo de busca a um
superlativo que faz uma informao meteorolgica no rdio rotular um dia razoavelmente
normal como "o dois de junho mais quente desde 1949."

A troca-de-assunto torna difcil comparar custos quando se conspira com a obteno de um


emprstimo, direto ou na forma velada de compra a prestao. Seis por cento soam como seis
por cento - mas podem absolutamente no ser.
Se voc toma emprestado $100 de um banco a juros de seis por cento e paga em prestaes
iguais durante o ano, o preo que voc paga pelo emprstimo cerca de $3. Mas um
emprstimo a seis por cento, na base de $6 para cada $100, custar-lhe- o dobro. Este o
processo usado na maioria dos financiamentos de automvel. muito ardiloso.
A verdade que voc no tem os $100 em suas mos durante o ano todo. No fim de seis
meses j pagou a metade. Se lhe cobram $6 pelos $100, ou seis por cento do total, voc na
verdade paga juros de quase doze por cento.
Pior ainda foi o que ocorreu a alguns descuidados compradores de alimentos congelados em
1952 e 1953. Foi-lhes oferecido um nmero de seis a doze por cento. Soava como juro mas no
era. Era um nmero sobre o total em dlares e, pior de tudo, o prazo era frequentemente de
seis meses e no de um ano. Ora, $12 sobre $100, por dinheiro a amortizar regularmente
durante meio-ano, torna-se algo como quarenta e oito por cento de juro real. No de
admirar que tantos compradores ficassem devendo e tantos planos de venda estourassem.
Algumas vezes o auxlio da semntica evocado para mudar o assunto. Aqui est um artigo da
revista Business Week:
"Os contadores decidiram que "superavit" uma palavra desagradvel. Propuseram elimin-la
dos Balanos das sociedades. O Conselho de Processos Contbeis do Instituto Americano de
Contabilidade, diz: Use termos descritivos como "lucro retido" ou "avaliao de valores
imobilizados".
Esta uma noticia de jornal, relatando a receita recorde da Standard Oil, e seu lucro lquido de
um milho de dlares dirios.
Possivelmente, os diretores de vez em quando pensem em fracionar as aes, pois pode haver
vantagem... se os dividendos por ao no parecerem to grandes ...
5. ISSO FAZ SENTIDO ?
"Isso faz sentido?" reduzir frequentemente uma estatistica ao seu valor real, quando toda a
conversa fiada estiver baseada numa suposio no provada. Voc deve estar familiarizado
com a regra de legibilidade de Rudolf Flesch. Ele proclama que fcil medir-se a legibilidade de
um texto, simplesmente medindo-se itens simples e objetivos como o so o comprimento das
palavras e das frases. Como todos os artifcios para reduzir o impondervel a um nmero, e
substituir o julgamento pela aritmtica forada, esta uma idia forada. Pelo menos tem
forado mutos dos que contratam escritores, tais como os editores de jornais, ou mesmo os
prprios escritores. A suposio na frmula que eventos tais como o comprimento das
palavras determina a facilidade da leitura. Isso, para ser franco, permanece sem ser provado,
Um tal de Robert A. Dufour colocou a frmula de Flesch em julgamento, para certa literatura
que ele considerava capaz de suportar a prova. Mostrou que a Lenda do Vale Adormecido era

pelo menos 0,5 mais pesada de ler do que A Repblica de Plato. A novela de Sinclair Lewis,
Cass Timberlane, foi classificada como mais dificil do que um ensaio de Jacques Maritain, O
Valor Espiritual da Arte. Essa de Dufour das boas!...
Muita estatistica falsa logo de cara. aceita somente em virtude da mgica dos nmeros, que
causa uma suspenso do bom senso. Leonard Engel, em um artigo do Harpe, selecionou alguns
exemplos de estatsticas da variedade mdica:
Um exemplo o clculo de conhecido urologista, de que h oito milhes de casos de cncer da
prstata nos Estados Unidos - o que seria suficiente para prover 1,1 prstatas cancerosas para
cada homem do grupo de idade suscetvel! Outro a estimativa de um eminente neurologista
de que um americano em cada doze sofre de enxaqueca; desde que a enxaqueca seja
responsvel por um tero dos casos crnicos de dor de cabea, isto significaria que um quarto
dos americanos sofre de dor de cabea do tipo incapacitante do indivduo. Ainda outro o
nmero de 250.000, dado frequentemente como montante de casos de arterioesclerose; os
dados mortais indicam que, felizmente, no h mais de trinta a quarenta mil casos desta
doena paralisante no pas,
Discusses legislativas sobre emendas nas leis de Seguro Social tm sido assombradas por
vrias formas de declaraes que s fazem sentido se forem encaradas superficialmente. um
argumento que segue dessa forma: Desde que a expectativa de vida esteja em torno de 63
anos de idade, uma vergonha e uma fraude estabelecer-se um plano de seguro social para
aposentadoria aos 65, porque virtualmente todos morrero antes disso.
Voc poderia refutar esta, lembrando-se dos velhos que conhece. O erro bsico, todavia, que
o nmero se refere expectativa de vida do nascituro, e assim cerca da metade dos bebs
nascidos podem esperar viver mais. O nmero, alis, das mais recentes bioestatsticas oficiais
e est corrigido para o perodo 1.939-1941. Uma estimativa moderna corrige-o para acima de
65. Talvez isso produza um novo argumento, igualmente tolo, para o fato de que praticamente
todos agora vivem at 65 anos.
Os planos de aps-guerra, numa grande companhia de utenslios eltricos, abriam fogo,
baseados numa decrescente taxa de natalidade, algo que considerava-se verdadeiro j h
longo tempo. Os planos pediam nfase para os utensilios de pequena capacidade, geladeiras
de pequeno porte para apartamentos. Ento, um dos planejadores teve um ataque de bom
senso: Largou os seus grficos e mapas por um perodo suficiente para notar que ele, seus
companheiros, seus amigos, vizinhos e companheiros de turma, com poucas excees, tinham
trs ou quatro filhos, ou planejavam t-los. Isto abriu a mente para investigaes, e a
companhia rapidamente mudou a nfase, com muito sucesso comercial, para modelos de
tamanho para grande famlia.
O nmero impressionantemente preciso outro fator que contradiz o bom senso. Um estudo
relatado nos jornais de Nova York anunciou que uma senhora que trabalha fora, morando com
sua famlia, necessitava de uma quantia semanal de $40,13 para a manuteno adequada.
Qualquer um que, durante a leitura desse jornal, no houvesse paralizado seu processo mental
de lgica, entenderia que o custo de manuteno do corpo e da alma no pode ser calculado

at os mnimos centavos. Mas lia uma terrvel tentao; "$40,13" soa muito mais inteligente
do que "cerca de $40".
Voc deve olhar com a mesma suspeita para o relato, h alguns anos, da Comisso das
Indstrias Americanas de Petrleo, de que a mdia anual de taxao para automveis de
$51,13.
Extrapolaes so teis, particularmente naquela forma de previso denominada "previso de
tendncias". Mas observando os nmeros e os grficos resultantes, preciso lembrar
constantemente que: A "tendncia at aqui" pode ser um fato, mas a "tendncia futura" no
representa mais do que uma advinhao sofisticada, Est implcito nela ressalvas como: "as
coisas continuando iguais" e "continuando as atuais tendncias''. E de algum modo as coisas se
recusam a permanecer iguais, de outra maneira a vida seria bastante inspida.
Como amostra de absurdo resultante de extrapolao descontrolada, considere a tendncia da
televiso; O nmero de aparelhos nos lares americanos aumentou cerca de 10.000% de 1947 a
1952. Projete isto para os prximos 5 anos e logo existiro 2 bilhes de aparelhos ou... Cus!...
seriam quarenta por famlia! Se voc quiser ser ainda mais tolo, comece com um ano base
posterior a 1947 e poder bem "provar" que cada familia ter, no quarenta, mas quarenta mil
aparelhos.
Um pesquisador do governo, Morris Hansen, chamou a previso do Instituto Gallup para a
eleio de 1948 "o maior erro estatstico mais difundido na histria humana". Era, todavia, um
padro de preciso comparado com algumas de nossas amplamente usadas estimativas de
populao futura, que j ganharam estrondosas gargalhadas por todo o pais. Nos idos de 1938,
uma Comisso Presidencial composta de peritos duvidava que a populao dos Estados Unidos
jamais atingisse 140 milhes; em 12 anos j alcanava 12 milhes mais que isso. H livrostexto, publicados to recentemente que ainda esto em uso nos colgios, que prevem uma
populao mxima de 150 milhes e declaram que isto ocorrer por volta de 1980. Essas
medonhas subestimativas resultaram da suposio de que a tendncia permaneceria
inaltervel. Uma suposio semelhante, h um sculo, agiu igualmente mal na direo oposta,
porque considerava a taxa de crescimento de 1790-1860. Em sua segunda mensagem ao
Congresso, Abraham Lincoln predisse que a populao dos Estados unidos atingiria
251.689.914 em 1930.

No muito depois, em 1874, Mark Twain sumariou o lado absurdo da extrapolao em "A Vida
no Mississipi":
No espao de 176 anos o Baixo Mississipi encolheu 242 milhas. Isso a mdia de uma pitada
acima de uma milha e um tero por ano. Assim, qualquer pessoa calma, que no seja cega ou
idiota, poder ver que, no velho Periodo Oltico Siluriano, que completar 1 milho de anos no
prximo novembro, o Baixo Mississipi possua mais um milho e trezentas mil milhas de
comprimento e introduzia-se pelo Golfo do Mxico como uma vara de pescar. E pelo mesmo
raciocnio qualquer um pode ver que em 742 anos, a partir de agora, o Baixo Mississipi ter
somente uma milha e trs quartos de comprimento e as cidades de Cairo, no Illinois, e Nova
rleans, na Luisiana, tero juntado suas ruas e vivero confortavelmente sob o mesmo
prefeito e uma nica Cmara Mtua de Vereadores. H algo de fascinante a respeito da
cincia. A gente consegue um enorme retorno de suposies ao investir com um insignificante
fato.