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NO QUARTO AO LADO

The Duke Nextdoor

Celeste Bradley
2 livro da srie As Noivas Herdeiras

Inglaterra, 1815
Um casamento de convenincia... Uma verdade inconveniente
Deirdre Cantor est decidida a ser a herdeira da vasta fortuna do av. Tudo o que
ela precisa fazer casar-se com um duque... e ser a primeira neta a atravessar a nave
nupcial. Assim, quando o candidato ideal aparece, depois de ter sido abandonado no altar,
Deirdre d um jeito de se tornar sua esposa, apesar dos rumores sobre o passado de seu
pretendente. Logo, porm, o sonho de viver uma vida de luxo ao lado do atraente Calder
Marbrook, marqus de Brookhaven e futuro duque de Brookmoor, destrudo quando
Deirdre descobre seu chocante segredo. Sentindo-se trada, ela tenta se vingar do marido
com um sedutor e perigoso jogo de gato e rato que ameaa lev-los aos pncaros da
paixo. Mas a que custo? Calder est determinado a guardar seu segredo a sete chaves,
e a fazer de sua linda esposa sua mulher de verdade. Mesmo que, para isso, tenha de
conquistar o corao dela mais uma vez...
Digitalizao: Crysty
Reviso: Rejane

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Querida leitora,
No segundo livro da srie "As Noivas Herdeiras" - o primeiro foi Procura-se um
Duque, publicada na edio 417 - voc vai ler a histria comovente de uma mulher
procura do amor e da nobreza. Num verdadeiro jogo de gato e rato, Deirdre e Calder
vivem emoes que vo da atrao vingana, da vingana seduo, e vice-versa,
at descobrirem o significado do amor verdadeiro...
Leonice Pompnio
Editora

Traduo Rachel Schwartz


Copyright 2008 por Celeste Bradley
Originalmente publicado em 2008 por St. Martins Press
PUBLICADO SOB ACORDO COM ST. MARTIN'S PRESS NY, NY USA
Todos os direitos reservados.
Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas
vivas ou mortas ter sido mera coincidncia.
TTULO ORIGINAL: THE DUKE NEXT DOOR
EDITORA Leonice Pomponio
ASSISTENTES EDITORIAIS
Patrcia Chaves
Silvia Moreira
Vnia Canto Buchala
EDIO/TEXTO Traduo: Rachel Schwartz
ARTE Mnica Maldonado
MARKETING/COMERCIAL Andra Riecelli
PRODUO GRFICA Snia Sassi
PAGINAO Ana Beatriz Pdua
Copyright 2010 Editora Nova Cultural Ltda.
Rua Butant, 500 10o andar CEP 05424-000 So Paulo - SP
www.novacultural.com.br
Impresso e acabamento: RR Donnelley

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Prlogo

Era uma vez um senhor muito rico que, em um momento de raiva, munido de papel
e de caneta de pena, mudou a vida de suas descendentes femininas para sempre...
"Eu, sir Hamish Pickering, em pleno domnio de minhas faculdades mentais, mas j
com a sade debilitada, expresso aqui, neste testamento, minha ltima vontade. Ascendi
mais alta posio que um msero plebeu pode sonhar, embora tenha duas vezes mais
crebro, sabedoria e determinao do que a indolente aristocracia...
Bem sei que uma mulher, no entanto, pode simplesmente fazer um casamento
altura de sua beleza e at mesmo conquistar um ttulo.
Mas, nisso, minhas filhas me decepcionaram terrivelmente.
Morag e Finella, investi muito dinheiro para que fizessem um timo casamento,
mas vocs no corresponderam s minhas expectativas. Preferiram esperar que o mundo
lhes fosse entregue de mo beijada.
Sendo assim, qualquer mulher da minha famlia que deseje um tosto que seja do
meu dinheiro ter de se esforar por merec-lo.
Por isso declaro que toda a minha fortuna seja resguardada de minha imprestveis
filhas, e mantida sob custdia para qualquer neta ou bisneta minha que se casar com um
duque da Inglaterra, ou com algum que venha a se tornar duque por herana, ocasio
em que a custdia lhe ser liberada. Caso essa minha neta ou bisneta tenha irms ou
primas que porventura no tenham se casado, cada uma destas poder ter uma renda
vitalcia de quinze libras por ano. Se tiver irmos ou primos, embora a famlia tenda a ser
formada por mulheres, o que uma pena, cada um desses receber cinco libras, pois
essa era toda a quantia em meu bolso quando cheguei a Londres.
Ora, qualquer escocs que se preze pode transformar cinco libras em quinhentas,
em poucos anos.
Um determinado valor tambm ser entregue a cada donzela da famlia que fizer
seu debute na sociedade, para os gastos com vestidos de festa ou o que desejarem.
Mas, se por trs geraes as jovens Pickering no forem bem-sucedidas, eu lavo
as minhas mos. E o valor total de quinze mil libras ser usado para pagar multas e
eventuais dificuldades dos que desacataram a fiscalizao de impostos para exportar o
excelente usque escocs, o qual foi meu nico consolo em meio a esta famlia de
imbecis.
Ah, se sua pobre e santa me pudesse v-las agora!
Assinado,
Sir Hamish Pickering
Testemunhas:
B.R. Stickley
A.M.Wolfe
Advogados da firma Stickley & Wolfe"
Assim rezava o testamento de sir Pickering. Diante disso, suas netas Phoebe,
Deirdre e Sophie transferiram-se para Londres a fim de tentar ganhar o prmio.
Phoebe, a bondosa filha do vigrio, mas que tinha um passado a ocultar, o perdeu,
ainda que tivesse sado vencedora de alguma forma. Optando pelo meio-irmo bastardo
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do homem que poderia ter sido seu duque, ela deu adeus fortuna do av com um
sorriso, e partiu para uma lua de mel com Rafe, um antigo devasso e agora um dedicado
marido. Detalhe: a viagem de npcias foi presente do marqus de Brookhaven, o noivo
rejeitado. O futuro do casal era brilhante: se no de ouro, ao menos de amor.
Continuaram no jogo, ento, somente a linda Deirdre e a estudiosa e simplria
Sophie. O marqus de Brookhaven, que logo se tornaria o duque de Brookmoor, ainda se
encontrava no preo...
Mas no por muito tempo, se dependesse da vontade da srta. Deirdre Cantor.

Captulo I

O Monstro de Brookhaven faz outra noiva fugir, e desta vez do altar!


Calder Marbrook, marqus de Brookhaven, ficou paralisado no meio de uma
movimentada rua de Londres ao ouvir a ladainha do vendedor de jornais. S se deu conta
da aproximao de uma carroa de cerveja ao ouvir os gritos de advertncia e os
improprios do condutor.
Ao se encontrar em segurana do outro lado da rua, ignorou os xingamentos do
homenzinho e procurou localizar, entre a pequena multido que transitava, onde se
encontrava o maldito jornaleiro.
Leia tudo sobre o Monstro! A Voz da Sociedade afirma: ele no consegue
segurar suas mulheres!
O vendedor de jornais, um homem envelhecido, cuja voz at tremia um pouco,
pegou a moeda que Calder lhe estendeu e entregou-lhe o jornal, repetindo sem parar:
O Monstro de Brookhaven ataca novamente!
Ergueu ento os olhos e, ao deparar com o rosto de Calder, baixou-os para a foto
estampada na primeira pgina.
o senhor? surpreendeu-se.
A expresso contrariada de Calder acabou de imediato com a excitao do homem,
que levantou o bon e despediu-se, apressado.
Tenha um bom dia, milorde!
Calder ignorou o cumprimento, abriu o jornal e se ps a ler ali mesmo.
O Monstro de Brookhaven... Nem toda a sua riqueza e posio foram suficientes...
Ele balanou a cabea. As pessoas ainda se perguntavam sobre o misterioso e
trgico acidente que o deixara vivo cinco anos antes, causando a morte prematura da
adorvel lady Brookhaven? Por que aconteceu de novo?, inquiriam, achando impossvel
que outra linda jovem inglesa estivesse fugindo de algo sombrio e pouco natural a
despeito dos encantos do Monstro...
Calder amassou o jornal, sentindo a velha dor incomod-lo. Era inacreditvel o que
meras insinuaes podiam causar. Afinal, aquilo no passava de um mexerico barato,
baseado em suposies.
Era verdade que, naquela mesma manh, ele havia entregado a Rafe a mulher que
ele prprio escolhera para se casar em uma cerimnia muito pouco ortodoxa na qual,
bastante relutante, ele mesmo fizera as vezes do noivo...
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Agora, tudo levava a crer que, mais uma vez, a sociedade no perdoaria que a
expectativa daquele enlace tivesse sido alterada por ele e pelo irmo por meio de uma
procurao.
Suspirou pesadamente. Fora ingnuo ao acreditar que to logo Rafe e Phoebe
partissem para a lua de mel, a qual ele havia planejado para si mesmo, alis,
simplesmente poderia se trancar atrs dos intimidantes portes de Brook House e dar
ouvidos apenas ao que lhe interessasse. A Voz da Sociedade no passava de um jornal
de quinta categoria, mas podia atingi-lo da mesma maneira.
Trinta e quatro anos de uma existncia impecvel, baseada nos mais altos padres
de honra e conduta, exceto por um nico equvoco, um mero momento de uma vida sem
mcula, ameaados! No bastava tudo o que havia feito para consertar aquele erro?
No. Tudo fora apagado pela inconseqente mo de um jornal ordinrio.
Olhou ao redor. Parecia-lhe que os olhos de todos os transeuntes se fixavam nele,
desconfiado. Ou seria apenas uma impresso? Seria possvel que todos j tivessem lido a
notcia? Sua vida j estaria sendo discutida, dissecada novamente, e a verdade
deturpada?
No verdade!, queria gritar. As coisas no so como dizem... Nunca foram.
Mas era verdade.
Entretanto, ele havia mudado muito desde ento. Tomara a deciso de nunca mais
perder o controle sobre si mesmo de novo, pois esse tinha sido o fator que precipitara a
morte de Melinda, sua primeira esposa, cinco anos antes. Ainda se lembrava do
avassalador senso de traio e possessividade que o havia dominado naqueles dias
sombrios, mas somente como o segundo ato de uma pea vista muito tempo antes.
A perda da mulher, por outro lado, ardia como uma queimadura. Melinda o deixara,
procura de algum mais excitante, mais romntico.
E, naquele dia, tinha sido a vez de Phoebe.
Embora a sociedade no soubesse a verdadeira histria a respeito de seu primeiro
casamento, j havia sido bem ruim ser visto como o pobre vivo que no conseguira
manter o interesse da esposa. O mundo nada sabia do mal que ele havia feito a si mesmo
e queles que mais amava.
Claro que tal beno no resistiria a um novo escndalo. A opinio pblica logo
mudaria.
O Monstro de Brookhaven faz mais uma noiva voar para os braos de outro
homem... murmurou, amargo.
To perdido estava nos prprios pensamentos que, de repente, viu-se diante da
fachada de Brook House. Seu mordomo, Fortescue, apareceu porta:
Boa tarde, milorde cumprimentou, estendendo a mo para pegar seu chapu
e luvas. A srta. Cantor deseja lhe falar. Ela est sua espera na saleta da frente.
Calder franziu o cenho. Havia esquecido que as primas e a tia de Phoebe ainda se
encontravam hospedadas ali. A idia original era que morariam no solar apenas at o
casamento, porm lady Tessa e suas duas pupilas pretendiam, sem dvida, permanecer
como suas hspedes indefinidamente.
De forma alguma, se pudesse evitar!
Alis, mal tinha conscincia da presena de Sophie Blake, pois era uma criatura
tmida e retrada. A outra prima de Phoebe, Deirdre Cantor, era uma figura deveras...
decorativa. Mas tinha uma inteligncia razovel.
Lamentavelmente, depunha contra esta sua inconveniente madrasta. Ele no via a
hora de se ver livre de lady Tessa.
Ento Deirdre Cantor desejava falar com ele...
Vislumbrando a beldade loira de olhos cor de safira, Calder decidiu que um pouco
de ateno feminina no faria mal a seu orgulho ferido; ainda que ela pretendesse apenas
implorar por sua hospitalidade.
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Deirdre era de fato uma linda viso. Lembrava muito uma esttua grega.
Bem, era melhor estar com ela do que ficar com a histria do "Monstro de
Brookhaven" na cabea.
Deirdre Cantor aguardava na saleta, contemplando, encantada, o retrato sobre a
lareira. Era do pai de lorde Brookhaven. Tamanha era a semelhana entre eles que dava
para se ter uma idia de como seria o marqus no futuro.
Brookhaven era um homem to belo quanto seu progenitor. Ombros largos,
cabelos e olhos escuros, o prprio heri soturno dos romances que sua madrasta no
desconfiava que ela lesse.
E ele havia despertado sua ateno fazia anos. Se ao menos sorrisse de vez em
quando... certamente ficaria mais atraente ainda, especialmente para quem, como ela,
gostava de homens morenos e de olhar intenso.
Observando o homem no retrato, veio-lhe mente a primeira vez que o tinha visto:
quando Tessa a levara para assistir ao inqurito sobre a morte de lady Brookhaven, um
acontecimento pblico. Depois disso, ela jamais se esquecera a impresso causada por
aquele homem orgulhoso, de ombros muito eretos, olhar distante e...
Deus, quando iria parar de pensar naquele abdmen definido e naquelas ndegas
rijas?
Concentre-se, Dee!
Mas, a verdade era que tinha ficado instantaneamente cativada.
Dias mais tarde, desolado com a morte da esposa, ele desaparecera de vista. E
isso pouco depois que ela o havia descoberto!
Ela passara, ento, a ler todos os artigos sobre ele dos jornais que Tessa
abandonava pela casa. Ficava fascinada com os esboos de seu perfil feitos por artistas
que certamente aguardavam bravamente do lado de fora de Brook House para ter uma
breve viso do lorde recluso.
Deirdre sorriu. Ainda tinha tudo guardado dentro de um livro. Embora contasse na
poca com apenas dezesseis anos, contra os trinta dele, a diferena de idade nunca a
desencorajara.
Muita gente s via nela a aparncia, sem imaginar que fosse um poo de pacincia
e determinao. No imaginavam que pudesse esperar ficar mais velha, debutar na
sociedade depois que ele reaparecesse, aguardar que ele decidisse se casar
novamente... e esperar mais ainda durante aquelas dolorosas semanas em que havia
acreditado que Phoebe se casaria com ele.
Mas, para sua sorte, Phoebe no tinha feito isso.
E ela no pretendia esperar nem mais um minuto.
Munida de um vestido decotado, riu ao se lembrar dos ensinamentos de Tessa.
Precisava que Brookhaven a ouvisse, e todos sabiam que um belo decote fazia com que
os homens ouvissem melhor...
Quando a porta se abriu atrs dela, respirou fundo, e desenhou um sorriso nos
lbios.
Milorde? Eu...
Brookhaven parou entrada e, por um instante, Deirdre sentiu uma pontada de
medo. Aquele no era o tipo de homem que aceitava frivolidades. Se contrariado, poderia
ser at perigoso.
Ela hesitou. Cinco anos antes, em um acidente numa estrada da periferia de
Londres, a marquesa de Brookhaven havia tido uma morte brutal, espatifando-se tal qual
uma boneca ao ser atirada da carruagem. Naquela ocasio ningum ousara levantar
qualquer suspeita sobre o homem que a acompanhava.
E homem em questo tinha o poder de fazer o mundo girar em torno dele...
Ou, no caso dela, de faz-lo parar.
Sua mente deteve-se por um momento na lembrana daquela mesma manh, na
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

igreja, enquanto observara Brookhaven e Phoebe no altar, proferindo os votos em voz to


baixa que ela mal pudera ouvir. Tinha o corao apertado quando lorde Marbrook entrara
trpego, sujo e com olheiras, implorando a Phoebe que interrompesse a cerimnia.
Havia ficado claro, ento, que Brookhaven no se casaria com sua prima.
Com a respirao suspensa e um imenso alvio no peito, ela tomara uma deciso:
aquela oportunidade no poderia ser perdida. Calder Marbrook teria de ser seu.
***
Deus, como ela era adorvel!
Ao assumir o compromisso com Phoebe, Calder procurara ignorar esse fato.
Phoebe era bonita, sem dvida, mas Deirdre Cantor era maravilhosa.
No podia esquecer, porm, que sua madrasta, lady Tessa, era uma vbora.
At ento ele havia tratado Deirdre apenas como uma hspede; mas tinha a
sensao de que ela guardava profundezas ainda no exploradas...
Ah, droga, que metfora mais infeliz!
Mas no podia deixar de pensar no corpo quente e convidativo da mulher
respeitvel diante dele.
Senhor, estava indo longe demais.
Deirdre comeou a se aproximar dele, parando a uma cautelosa distncia. Inferno.
Ela j teria lido a porcaria daquele jornal?
A senhorita queria falar comigo?
Seus olhos brilharam com grande intensidade por um momento, depois se
tornaram serenos.
Sim, milorde. Ela respirou fundo. Desejo pedir a sua mo.
Diante da resposta inusitada, Calder recuou, pressionando as costas contra o
batente.
Como?
Deirdre suspirou. Ela certamente no era a nica que desejava fisg-lo, mas a
primeira a fazer o pedido de forma to despudorada.
Oua, srta. Cantor, casamento no assunto que me agrade no momento
respondeu ele, aturdido.
S porque est sendo chamado de Monstro?
L estava... at dentro de sua prpria casa! Calder endireitou o corpo.
A proposta , sem dvida, muito lisonjeira, mas a ocasio no oportuna.
Ela se aproximou mais.
Pois acho que agora o momento. No pode deixar que continuem divulgando
uma infmia.
Ele piscou, perplexo. Era difcil encontrar uma mulher que no se importasse com
um falatrio como aquele. Ao menos no na alta sociedade.
Como sabe disso?
Ela cruzou os braos e ergueu uma sobrancelha. Que colo estonteante!, pensou
Calder, quase sem ar.
No consigo acreditar que um homem que, to generosamente, planejou o
casamento de sua noiva com outro, apenas para faz-la feliz, seja o tipo que busque
vingana e trame assassinato.
a que voc se engana, ele respondeu em pensamento.
Por outro lado, era uma experincia nova ser visto sob aquele foco herico. J
havia sido objeto de pena e de respeito, e vivia naquele momento uma onda de
maledicncia, mas nunca antes fora considerado valente. No ele, o sombrio irmo mais
velho, com sua sinceridade s vezes rude e sua falta de traquejo social.
Deirdre continuou a fit-lo com espantosa convico.
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Voc no nenhum monstro.


Calder piscou. Aparentemente, tinha diante de si a nica pessoa em Londres que
no achava isso.
Voc quer ser a minha marquesa?
Sem dvida. Quem no haveria de querer?
Melinda, para citar uma. Phoebe, para citar outra.
Srta. Cantor, eu...
Ela lhe dirigiu um olhar fixo, que no mostrava qualquer medo ou hesitao.
No sou uma criana mimada e superprotegida como Melinda. Tampouco sou
como Phoebe, toda dcil e insegura. Sei exatamente quem e como sou, e tenho certeza
de que poder ter em mim uma esposa admirvel. A expresso dela se tornou grave.
No h como voc se sair pior do que j fez.
Aquela era uma verdade.
Os falatrios seriam outros.
Um brilho que poderia ser de raiva passou pelos olhos de Deirdre.
Algumas pessoas no tm o que fazer e inventam histrias.
Como pode estar to segura?
Afinal, ele era ou no era o Monstro, o terror das noivas?
Movido por um impulso que no saberia definir, Calder se aproximou um pouco
mais dela, encarando-a com um olhar penetrante.
Voc se assusta com facilidade, srta. Cantor?
Sem desviar os olhos dos dele e nem recuar um nico passo, ela respondeu:
Acho que no.
Ele inclinou a cabea, quase sussurrando ao seu ouvido:
Todos tm medos.
O olhar de Deirdre desafiou o dele.
Eu no me assusto... ela afirmou, calma. Eu me vingo.
Calder quase irrompeu em uma gargalhada. Ela no era nenhuma florzinha.
Permaneceu imvel, desafiando-a.
Olhe bem para mim. No me subestime.
Est demorando a me responder argumentou Deirdre. Vai se casar
comigo? Sim ou no?
J bastava daquele jogo, ele pensou com um suspiro. J era hora de despach-la
junto com a madrasta. Tudo o que queria era ficar sozinho para sempre em sua imensa e
silenciosa casa.
Sim.
O qu? Dissera aquilo em voz alta? A alegria na expresso de Deirdre
confirmava suas suspeitas.
Mas, que droga!
Eu... Sentiu a boca seca. Desculpe-me,eu...
Voc disse "sim"! ela confirmou, exultante. Saiba que ouvi claramente e
pretendo faz-lo honrar sua palavra, lorde Brookhaven.
Que maravilha...
Contrariado, Calder se achegou mais. J que agora estavam noivos, no haveria
nada de mais se ele a abraasse.
Que droga! O que havia feito?
Deirdre escapuliu com uma expresso triunfante no rosto e foi praticamente
danando at a porta.
Vou contar para Tessa. Precisamos realizar a cerimnia o mais breve possvel
se queremos calar todo esse diz que diz.
Os falatrios! O que no diriam agora? Ele, o Monstro, se casando com a prima da
noiva que deixara no altar...
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Por outro lado, depois do escndalo daquela manh, aquilo no faria qualquer
diferena. O problema era que Deirdre no era adequada.
Ela inteiramente adequada. Suas ligaes so impecveis, sua reputao ilibada
e sua beleza inegvel. Por Deus, serei invejado por todos os homens de Londres!
Ela era jovem demais!
Ela jovem, mas no ingnua. E est absolutamente tranqila sobre o que
aconteceu a Melinda. astuta e inteligente.
Calder piscou, surpreso com a reviravolta em seus pensamentos. Estaria realmente
considerando aquela sandice?
Por que no? Estava na hora de se casar de novo. Seria um passo lgico e
acertado, pois no dispunha de tempo para sair caa de outra esposa.
Tranqilizado e convencido de que o arranjo era vivel, embora tivesse sido feito
num impulso, ele rapidamente despachou a j plida lembrana de seu sentimento de
desolao.
Sim, Deirdre iria sair-se muitssimo bem. Alm disso, havia algo mais nela. L no
ntimo, de um modo que jamais admitiria, ele gostava da maneira como ela o olhava...
Como se, de forma alguma, visse nele um Monstro.
Duas semanas mais tarde, ao caminhar pela nave nupcial no dia de seu
casamento, Deirdre ansiava por sua antiga confiana. Parou em frente ao altar e fez uma
reverncia diante da imponente figura que a aguardava, seu marido, o marqus de
Brookhaven.
Adeus, Tessa. Adeus, passado sofrido... Ol, marqus de Brookhaven. Ol, futuro
incerto.
Ela mal se deu conta dos votos que fez ou dos proferidos por seu marido.
Finalmente estava ali, como sua esposa.
E logo mais estaria ao lado dele como amante...
Era tudo o que havia sonhado nos ltimos anos, mesmo sob a tirania de Tessa.
Calder era seu destino. Embora ele no soubesse, havia sido feito para ela.
No momento de levantar o vu, voltou-se para ele, trmula, pronta para
compartilhar seus sentimentos. Esboou um sorriso e fechou os olhos quando ele se
inclinou para beij-la. Imaginava que o beijo seria maravilhoso depois do muito que
sonhara com ele.
A boca quente do marido tocou a sua, e seus lbios pressionaram os dela de
maneira possessiva. Um tremor percorreu-lhe o corpo; e ela quase deixou cair o buqu.
Oh, bom Deus... Tudo isso por um simples e casto beijo no altar?
Sua noite de npcias seria fatal!
Quando se separaram, Deirdre deixou escapar um suspiro involuntariamente.
Recuperando-se, abriu os olhos com um sorriso, esperando ver um brilho especial nos do
marido. Era impossvel que ele no tivesse sentido o mesmo que ela.
Para sua decepo, porm, o olhar de Calder era vago. Na verdade, ele a fitava
sem sentimento algum.
Foi um banho de gua fria que acabou com a gostosa sensao de calor que havia
se apossado dela. Calder no sentira absolutamente nada.
Pela primeira vez, e um pouco tarde demais, ocorreu a Deirdre que talvez ele
nunca viesse a gostar dela. Pela primeira vez, ela teve uma anteviso do futuro que se
recusara a considerar: uma unio fria e indiferente, com um homem que, dizia-se, tinha se
livrado da nica outra mulher que se arriscara a viver com ele.
Dentre os convidados, havia dois homens sentados no ltimo banco da igreja. No
tinham grande importncia social. Um deles, mais atraente, vivia margem da sociedade;
o outro, um pouco mais baixo, era completamente desconhecido.
Pois , ela conseguiu comentou um pouco alto demais o primeiro, mas
ningum percebeu. O segundo era s sorrisos, e seus culos pareciam um pouco
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embaados.
Casada com Brookhaven, ela jamais vai precisar tocar em um tosto da
herana do av. Wolfe foi dominado pela emoo ao pensar naquele maravilhoso tesouro
de Pickering seguramente guardado em suas mos para sempre.
Que belo dia! Stickley murmurou, passando-lhe um leno. Para no dizer
mgico!
Wolfe, porm, no estava completamente satisfeito com o arranjo feito. A jovem
poderia mudar de idia a qualquer tempo.
Lamentavelmente, ele tivera notcia do casamento um pouco tarde demais.
Se voc no tivesse passado trs semanas na bebedeira depois de sermos
bem-sucedidos em evitar o casamento da srta. Phoebe com o marqus, talvez tivesse
chegado a tempo de dar sua opinio dissera-lhe Stickley naquela manh, quando
Wolfe tinha aparecido no escritrio. De minha parte, estou muito satisfeito com o
resultado. Lady Brookhaven concordou em deixar a herana em nossas mos por muitos
anos ainda. Ou seja, tudo o que sempre desejamos, no ?
No era o que Wolfe queria. Ele tinha dvidas, e das grandes, com gente que no
aceitaria pagamentos parcelados. No se tratava de ganncia ou opulncia, mas sim de
sua prpria segurana. Acabaria morto se no pagasse o que devia.
Foi de dio o olhar que dirigiu a Stickley. Ocorreu-lhe que, se no tivesse mais o
scio, no teria de repartir a comisso.
Apesar disso, o velho Stick tinha sua utilidade, e ele, certamente no desejava ter
de contar os tostes e fazer contas.
Precisava ganhar o dia contra o inimigo primeiro. Sempre haveria tempo para
negociar com os amigos depois.
Ao conduzir a noiva pela nave nupcial, Calder mal ouvia as felicitaes que vinham
de todos os lados. Tinha conseguido. Mais uma vez era um homem casado.
Mais do que isso. Tinha de novo uma linda esposa.
Talvez ate um pouco linda demais... Pois ento ele no se lembrava do que havia
acontecido da ltima vez?
O pior era que, a cada momento, Deirdre parecia mais encantadora. Por Deus, o
sorriso que tinha lhe dirigido quando ele levantou o vu, como se o amasse. Ora, ele
sabia muito bem que o sorriso de uma mulher bonita no significava nada. Ela estava
obviamente feliz em se casar com um marqus. Nunca fizera segredo do quanto gostava
de riqueza, e no se fizera de rogada ao produzir uma cerimnia de casamento
apropriada a seu status. Era bom v-la satisfeita com o resultado, embora isso no
explicasse aquele beijo.
Tinha ficado chocado com a fora do breve contato. Nunca antes ficara sem ar to
rapidamente. Sua pulsao havia se acelerado, e seus dedos, estremecido ao toc-la.
Impressionante. O que havia de especial em Deirdre? Afinal, ele no era nenhum
jovenzinho, e j tinha beijado muitas mulheres. Aquela reao fora bastante incomum. E,
depois, Deirdre ainda tinha rido. O momento no significara nada para ela. Ele deveria se
lembrar de que sua esposa era do tipo prtico. Sua proposta fora direta e objetiva, e ela
estava certa: casamento era vantajoso para ambos. No fim, ele agora possua uma
esposa bem-criada e treinada para se tornar duquesa um dia, que seria a me de seus
filhos e a senhora de Brookmoor. Deirdre agora tinha toda a riqueza e status que qualquer
mulher desejaria e estava livre de sua horrvel madrasta. O fato de ser atraente a ponto
de fazer seu pulso disparar devia simplesmente ser um efeito paralelo. Depois daquele
beijo, tudo o que desejava era revelar a surpresa que tinha para ela. Teria sido muito bom
se houvessem tido mais tempo a ss. Ao sarem luz do dia, o condutor os aguardava
com a carruagem mais luxuosa do estbulo. O braso dourado dos Brookhaven brilhava
na laa preta da porta.
Minha carruagem, meu braso!, Deirdre orgulhou-se.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

s costas deles, ouviam-se os comentrios dos convidados de Tessa:


Que casamento lindo! disse uma mulher em tom despeitado. Chego a
lamentar no ter sido eu a me casar com o Monstro.
O Monstro.
Deirdre se retesou ao ouvir o comentrio. As pessoas falavam alto, sem qualquer
discrio. O homem do qual a alta sociedade chegara a ter pena, aparentemente
reassumia agora o papel de vilo.
Sorriu consigo. No importava. Ele era o seu Monstro. E para sempre.
S no desejava ter cometido um terrvel engano.
A viagem de volta a Brook House era de umas poucas milhas, mas o tempo parecia
no passar. A demora mostrou-se insuportvel para Deirdre, que continuava sentada ao
lado do marido sob um silncio incmodo.
Marido. Ele no agia como tal. J estavam quase chegando, e ele no lhe dera
nem um toque sequer. Aquele, provavelmente, seria o ltimo momento de privacidade que
teriam nas prximas horas.
No que ela esperasse ser atacada na carruagem, era claro...
Oh, Cus, mas que pensamento!
Que pensamento delicioso, repetiu para si mesma.
Talvez ele aguardasse algum sinal da parte dela, uma permisso sutil. Achegou-se
um pouco e olhou para ele com um leve sorriso.
Senhorita... Calder limpou a garganta.Digo, querida...
Deirdre franziu o cenho. Ele estava se sentindo to pouco vontade? Aquilo no
era comum. Calder podia ser um pouco rgido e circunspecto, mas transitava pelo mundo
como se este lhe pertencesse. Sua autoconfiana era muito atraente.
Sentado ali ao lado dela, no entanto, tinha uma expresso quase contrariada.
No era difcil para ela perceber esse tipo de comportamento. Conhecia bem
aquele autocontrole. Necessitara de muita sagacidade para conviver com sua madrasta
megera nos ltimos treze anos e no acabar vtima de sua prpria insegurana e
imaturidade.
Alguns poderiam at consider-la fria, insensvel, ou mesmo egosta, embora ela
pouco se importasse com a opinio alheia. Mas, desde muito cedo, decidira que a melhor
vingana contra Tessa seria conquistar um lugar na alta sociedade muito acima do dela.
Na verdade, tal determinao a ajudara a atravessar alguns anos terrveis. Imaginar o
declnio social de Tessa tornara-se quase um hobby para ela. Mas, a bem da verdade,
o que mais queria naquele momento era descobrir tudo sobre o homem que se escondia
por trs daquela fachada severa... e faz-lo sentir que no poderia viver mais sem ela.
O melhor de tudo, que ela ainda no havia contado a Brookhaven, era que to
logo ele se tornasse duque de Brookmoor, ela herdaria de seu bisav a incrvel soma de
quase trinta mil libras. De posse daquela exorbitante riqueza, ningum teria controle sobre
ela, nem o mnimo que fosse, decidiu. Quer por fora, afeio, ou mesmo chantagem,
pois ela levaria uma existncia irrepreensvel.
Ela era, em todos os sentidos, a jovem que Brookhaven imaginava.
Exceto que logo seria to rica quanto uma princesa.
Havia sido criada desde os doze anos para ser uma duquesa e, embora os
mtodos de Tessa tivessem sido cruis e pouco ortodoxos, ela aprendera tudo o que era
preciso para administrar uma grande propriedade... Alm de como lidar com as
atribulaes sociais de um casal visado como ela e o marido. No podia conceber que
passasse pela cabea de Brookhaven algo como "no me casei com a mulher certa". At
porque a notcia de sua herana certamente apagaria qualquer pensamento do gnero...
Ele se voltou para ela de sbito.
Tenho uma surpresa aguardando por voc em Brook House.
Deirdre esboou um sorriso calmo.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Tambm tenho algo surpreendente para lhe contar, milorde.


Calder comeava a abrir a boca para dizer mais alguma coisa quando a carruagem
parou em frente ao solar. A porta da carruagem foi aberta por um lacaio que estendeu a
mo a Deirdre para ajud-la a descer.
Bem-vinda, milady cumprimentou-a com formalidade.
Toda a equipe de criados estava ali perfilada: desde Fortescue ao mais humilde
lavador de pratos. Fortescue fez uma reverncia.
Milady... Ao endireitar o corpo, dirigiu a ela um olhar de fria avaliao.
Deirdre sabia que seus primeiros momentos como lady Brookhaven dariam o tom
do resto de sua vida naquela casa. Assim, respirou fundo para retribuir de maneira correta
e graciosa, ainda que o cumprimento no deixasse de insinuar algo como "no se
esquea de quem manda aqui".
Papai!
Como ela tivesse os olhos voltados para a imponente residncia, mo prestou tanta
ateno ao chamado quanto no breve espasmo de horror na fisionomia do marido. Calder
desviou os olhos dos dela e encarou a criaturinha que descia a escadaria correndo em
sua direo.
Deirdre tambm se voltou e teve uma horrvel viso: uma pessoazinha minscula,
muito suja e descabelada, que se atirou contra Brookhaven. Surpreendentemente, ele
no a afastou de imediato; apenas permaneceu rijo enquanto recebia um fervoroso
abrao.
J basta, Margaret disse finalmente. Fortescue, voc deveria ter-me
informado da chegada dela um dia antes do previsto.
A coisinha voltou o olhar para o lado de Deirdre. Entre as mechas escuras do
cabelo cacheado sobressaam-se enormes olhos castanhos.
Quem voc? Aproximou-se dela, curiosa. Est bem-vestida demais para
ser uma governanta. Parece at que vai se casar! concluiu, indignada.
Deus, Brookhaven tinha uma filha! Uma criana que nada sabia sobre ela, assim
como ela nada sabia sobre a criana.
De repente o tempo recuou, e a velha dor fustigou Deirdre de novo. No, papai!
Leve-a de volta! No quero outra me... No quero que ela fique aqui! Era sua prpria voz
ecoando do passado.
O choque e a frustrao finalmente emergiram em fria.
Voc no mencionou nada sobre ela Deirdre vociferou sem olhar para o
marido. Como pde fazer uma coisa dessas?
Esperava que ela chegasse amanh retrucou Brookhaven com forada
naturalidade. No imaginei que seria um problema para voc.
No seria um problema? Deirdre afastou-se do descabelado monstrinho,
cujos olhos mostravam um sentimento de traio muito conhecido seu. Como Calder
tivera coragem de transform-la em outra Tessa?
Isso no fazia parte do nosso acordo concluiu, enfrentando-o.
A expresso com que o marido a fitou era quase igual de sua filha.
Minha querida, no se trata de um acordo, e sim de um casamento. Voc
minha esposa e vai fazer o que eu mandar.
Deirdre o encarou, perplexa. Com quem ele achava que tinha se casado?
Ningum manda em mim. Ela cruzou os braos.
Nem em mim. A pirralha assumiu a mesma postura antes de se voltar para o
pai: Mande-a embora imediatamente, papai. No quero nada com ela.
Calder respirou fundo, controlando o impulso de fugir para o escritrio e bater a
porta.
Margaret, deixe-me apresent-la nova marquesa de Brookhaven... e sua nova
me.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Ele nada havia contado sobre a filha. Nem a Phoebe, nem a Deirdre. Margaret era
praticamente um segredo, pois no o visitava com freqncia. O pblico optara por
ignorar sua existncia durante o escndalo, e ele simplesmente assumira que era melhor
ficar de boca fechada a respeito da menina.
No queria ser ainda mais rejeitado por causa dela. No havia bab ou governanta
que suportasse ficar mais do que alguns dias com Meggie, e ele temia que a filha fosse
exatamente igual ao que Melinda acabara se revelando: voluntariosa, temperamental e
propensa a ataques de raiva. Tambm no poderia exigir que uma jovem despreparada
como Deirdre assumisse a maternidade de uma verdadeira rebelde assim, de pronto. Ela
precisaria ser induzida a faz-lo.
Como o silncio se estendesse, Calder ponderou que talvez viesse a lamentar sua
deciso. O olhar que Meggie lhe dirigia era de quem se sentia trada. E na expresso de
Deirdre no havia nada do charme e doura de antes. Ele suspirou. Sua mulher havia
sido criada e orientada pela criatura mais venenosa que tivera o desprazer de conhecer.
No seria bom demonstrar fraqueza naquele momento.
Na realidade, uma demonstrao de fora seria definitivamente melhor, e talvez
pusesse um ponto-final naquela tortura. Sim, ele devia ter preparado Deirdre, e tambm
ter dado uma pista do que iria acontecer para Meggie... Mas, que se danassem todos.
Algo precisava ser feito e ele o tinha feito!
A soluo agora era contornar a situao, deixando tudo bem claro: a filha rf
contava com uma nova me, e ele tinha uma nova marquesa.
Mas precisava agir rapidamente, antes que as duas mulheres sua frente
chegassem ao ponto de ebulio.
Deirdre, est encarregada de fazer com que Margaret se torne uma jovem de
sociedade disse, autoritrio, embora pressentisse que cometia um erro mesmo
enquanto falava. Far o que eu ordenar ou no haver reunies, bailes, passeios e
nem um nico vestido novo at que o faa.
O ar fugiu dos pulmes de Deirdre. Como ele ousava lhe falar daquele jeito na
frente de toda a criadagem? Quem ele pensava que ela era? Como podia imaginar que
ela engoliria tamanha humilhao?
Talvez at pudesse ser persuadida a se responsabilizar pela criana, se algum
mais fosse contratada para cuidar dela, claro, mas, depois daquilo, ela no amarraria nem
o sapato daquela monstrinha.
Deirdre sentiu cada msculo do corpo enrijecer diante dos olhares dos criados s
suas costas. No, pensou. Ela no havia se livrado da tirania de Tessa para cair em outra
cilada.
Num gesto estudado, tirou vagarosamente as luvas e fitou o marido de queixo
erguido.
Por mim, milorde, pode pegar suas reunies, bailes, passeios e fortuna e...
cerrou os dentes : ...fazer o que bem entender. Voltando-se para Fortescue com
grande dignidade, vaticinou: Vou me recolher aos meus aposentos.
O olhar do mordomo ficou vagando dela para Brookhaven por um momento.
Finalmente, ele assentiu com um gesto de cabea.
Sim, milady. Por aqui.
Calder continuou esttico no hall, observando o mordomo se afastar com sua
esposa. As coisas no haviam sado como planejado.
O senhor estragou tudo, papai! Agora ela vai ficar!
Ele fechou os olhos, irritado.
No precisa ser grosseira, Margaret. Uma dama no faz esse tipo de
comentrio.
Afastou-se a passos largos, ento. Casar-se realmente no era seu forte, e o pior:
fazer do casamento um desastre estava se tornando um hbito.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Uma vez no escritrio, fechou a porta como quem se protege de uma tormenta. No
abenoado silncio, ps-se a andar de um lado para o outro. O relatrio com detalhes da
nova fbrica de papel que estava construindo jazia escancarado sobre a mesa, mas ele
no conseguia se ater a este. Indo da lareira janela, da janela lareira, seus olhos
fitavam o cho sem notar o fino carpete azul e dourado.
Fortescue deu duas batidas na porta e entrou. Somente ele tinha permisso de
entrar quando Calder estava trabalhando, pois era bastante discreto e no interrompia a
concentrao do marqus. Sem dizer uma palavra, puxou uma flanela do bolso e
comeou a polir a moldura ao quadro sobre a lareira: uma buclica paisagem campestre.
Calder passou a mo pelo rosto.
Mulheres!
O mordomo no teceu comentrio e continuou polindo a moldura com movimentos
precisos. Calder franziu a testa.
Acha que eu no soube lidar com a situao, no ?
Fortescue ignorou a pergunta. A moldura j comeava a reluzir. Calder soltou um
suspiro.
Mas o que eu podia fazer se Deirdre me desafiou to abertamente? Receio que
ela seja to superficial e incontrolvel quanto a madrasta. Mas quem sabe a experincia
da maternidade lhe faa bem.
Fortescue continuou a polir. Calder abaixou as mos, capitulando.
Eu deveria ter falado com ela antes, eu sei. Silncio, Com exceo do atrito
do tecido na madeira. E deveria ter contado a Meggie tambm. Mas pareceu-me
melhor contar a ambas ao mesmo tempo.
Fortescue sacudiu a flanela e comeou a pass-la nos arabescos da lareira. No
proferiu uma palavra. Nem precisava. Calder suspirou.
Voc est certo, claro. Foi injusto surpreend-las dessa maneira apenas para
me poupar da inconvenincia de duas explicaes.
O mordomo voltou a guardar a flanela no bolso, endireitou o corpo e cruzou as
mos s costas.
Precisa de mais alguma coisa, milorde?
No, obrigado.
O homem se retirou discretamente, saindo sem fazer o mnimo rudo.
Calder sentiu-se um pouco melhor. A questo era que no se livraria do problema.
Havia se casado com uma mulher rebelde e voluntariosa quando tudo o que desejava era
algum submissa e obediente.
Lembrou-se de Deirdre, muito linda, em p, a seu lado no altar, o rosto afogueado e
os olhos azuis cintilando. A verdade era que a havia notado muito tempo atrs, no baile de
Rochester, muito embora houvesse, na manh seguinte, proposto casamento prima
dela.
Deirdre Cantor ofuscara todas as demais damas presentes. A impresso que havia
tido era que, para onde quer que se voltasse, sua ateno era sempre captada pelos
reflexos dos cabelos dourados e o brilho dos olhos azuis... e por sua deliciosa e elegante
figura.
Quando ela se mudara para Brook House com as primas e sua insuportvel
madrasta, parecera-lhe graciosa e recatada, e de modo algum ousada. Ele logo tinha se
acostumado sua presena e, pouco depois, pegara-se mais interessado no sutil jogo de
emoes sob sua fachada de segurana do que em suas feies perfeitas.
Apesar disso, naturalmente nunca havia pensado nela de outra forma que no
como uma futura parenta.
Os papis sobre a escrivaninha ainda se recusavam a fazer sentido. Ele os
guardou e recostou a cabea na poltrona. Devia ter ponderado melhor antes de se casar
com uma beldade de novo! Mulheres muito belas tinham o poder de interferir em sua
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

preciosa concentrao.
Os aposentos de lady Brookhaven eram espaosos e bastante femininos,
predominando neles a exuberncia do veludo dourado e a delicadeza da seda creme.
Eram compostos de um dormitrio com uma enorme cama, da qual pendia um lindo
reposteiro tambm em veludo dourado, uma saleta de estar com uma grande lareira, e um
quarto de vestir, no qual, conforme tudo indicava, no haveria vestidos novos pendurados.
Deirdre pressionou as mos sobre o rosto para aliviar a sensao de ardor.
Estpida! Ela mesma havia se arrumado aquilo. Como pudera perder a cabea em um
momento crucial como aquele? Havia agentado Tessa durante todos aqueles anos!
Como a nova lady Brookhaven, deveria ter se controlado por meros quinze minutos.
A opresso familiar dos ltimos dez anos se apoderou dela como se ela nunca
tivesse deixado Tessa. Como pudera ser to idiota? Poderia ter se casado com um
homem mais novo, quase to rico, que a deixaria administrar a prpria vida e a dele
tambm. Poderia ter se unido a algum como Baskin, cuja devoo canina podia ser
irritante, mas era til; ou mesmo a um advogado detalhista como o sr. Stickley, que a
manteria muito feliz gastando seu dinheiro pelo resto da vida.
Nada de vestidos novos. Ela bufou em pensamento. Calder a considerava to
superficial a ponto de sucumbir diante de uma ameaa daquelas?
Talvez. Ningum podia imaginar que as roupas caras da elegante srta. Deirdre
Cantor nunca eram usadas apenas uma vez. A verdade era que ela havia lidado com
meia dzia de vestidos durante toda a temporada, mudando com esperteza alguns
detalhes e disfarando-os com diferentes acessrios. Alm disso, a nica razo de ter
contado com tais trajes era que Tessa ardilosamente sabia que, bem-vestida, ela seria
uma boa isca.
Mas, como ela no previra que um homem como Calder seria exigente e rude?
Sua primeira esposa fugira, e agora ela comeava a ter uma ligeira noo de qual fora o
motivo!
Cus!, tinha se casado com um tirano que pouco se importava com ela.
Deirdre suspirou. Ela mesma nunca havia se importado muito com ttulos de
nobreza. Apenas se deixara influenciar pela obsesso de Tessa. A madrasta imaginara
que, ao cas-la com um futuro duque, no s poria as mos na herana de seu bisav,
como teria sua eterna gratido... sem falar no valor de ter obter um lugar ao sol na altaroda.
Agora, porm, aquela herana significava a diferena entre uma contnua opresso
e a verdadeira liberdade. Calder no iria lhe tomar o que nem sabia que existia. E ela
comeava a considerar hiptese de manter sua fortuna em sigilo para sempre!
Vrios frascos de cristal estavam alinhados sobre a penteadeira. Deirdre
delicadamente os empurrou para o lado para poder contemplar a prpria imagem no
espelho. Como Calder tinha feito uma coisa daquelas? Que mundo injusto era aquele em
que os homens se achavam no direito de dispor das vidas das mulheres sua volta,
sua revelia, sem nem ao menos avis-las disso?
Fechou os olhos.
Eu a odeio, papai! Ela cruel e perigosa, e eu a odeio!
Veio-lhe memria o rosto cansado e meio envergonhado do pai.
Ela no cruel. S deseja que voc aprenda a ser uma verdadeira lady, assim
como ela. Voc conseguir, Dee. Procure apenas no deix-la zangada...
Ele finalmente teria se dado conta de quem trouxera para um lar que era cheio de
amor e paz?
Mas o que importava isso agora?, perguntou-se Deirdre. No fazia sentido ficar
rememorando o passado. Seu pai se fora havia muito tempo, deixando-a com Tessa.
Mas no tinha certeza se poderia um dia perdo-lo por isso.
Suspirou. Ele devia ter pensado que estivesse fazendo um bem a ela. Queria que
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

seu destino fosse ganhar a herana de Pickering, por isso fizera o possvel para escolher
uma esposa que pudesse lhe ensinar tudo o que era preciso. Ficara encantado com a
juventude e beleza de Tessa e, decerto, no ouvira qualquer comentrio sobre sua
personalidade viperina. Alis, aquela era seguramente a razo de uma jovem to bem
relacionada como sua madrasta ter demorado tanto a se casar.
Tessa matara o pai dela, concluiu Deirdre. No com uma faca ou colocando veneno
em seu copo, ainda que fosse bem capaz de fazer isso... Suas extravagncias e
exigncias e que tinham feito minguar a riqueza e a energia dele.
Com aqueles olhos verdes e lindos cabelos escuros, a madrasta era como uma
parasita, ela avaliou. Seu pai sucumbira aos encantos de Tessa e, quando se dera conta
do rumo de suas finanas, era tarde demais. Envelhecera da noite para o dia, sugado
pela ganncia da mulher, e acabara morrendo do corao em meio a uma acalorada
discusso com ela.
Sem o marido para tolh-la, Tessa pudera voltar toda a sua crueldade para a jovem
Deirdre e a criadagern de Woolton...
Deirdre abriu os olhos e correu o olhar pelo aposento, detendo-se em uma moldura
discreta no revestimento de uma das paredes. Era uma porta de comunicao entre os
quartos do marqus e da marquesa. Levantou-se e atravessou o quarto para tranc-la.
No teria nenhuma liberdade? Ento no haveria noite de npcias tambm.
Ao ouvir uma batida na porta principal, puxou a chave da fechadura e enfiou no
espartilho.
Sim?
Era Patrcia.
Deirdre sorriu. Chegara a invejar Phoebe por sua bonita camareira, pois Patrcia
tinha um talento especial para fazer penteados e era genial para enfeitar chapus.
Mas tinha ainda outra qualidade: uma natureza amvel.
A moa pousou uma bandeja com um sorriso tranqilo.
Precisa de mais alguma coisa, milady?
Deirdre piscou, confusa. Havia se esquecido de que agora era a marquesa de
Brookhaven: rica em tudo, exceto no comando de si mesma.
No quero ch agora, obrigada. O cheiro de comida e de bebida fez seu
estmago revirar. - Talvez um banho quente mais tarde.
Ela ansiava por lavar aquele dia de sua vida e tirar a droga daquele vestido de
noiva... mas no momento precisava pensar.
Patrcia fez apenas uma mesura, pegou a bandeja e saiu do quarto, deixando
Deirdre vontade para digerir sua raiva.
Se acontecesse o pior, se Brookhaven insistisse em sua tirania, se ela conclusse
que havia cometido o maior erro de sua vida...
Poderia simplesmente partir.
No, voc no quer deix-lo. Est apenas zangada.
Se o deixasse, como ele poderia retribuir seu amor? Se ficasse, ao menos ela
poderia fazer com que ele viesse a am-la.
Melhor ainda: se ficasse, poderia faz-lo pagar por engan-la.
Calder tomara a iniciativa de declarar guerra. Era justo que ela retribusse com a
primeira saraivada.
John Herbert Fortescue, um criado excepcional, o melhor da classe de mordomos
londrinos, trabalhava em Brook House havia dez anos. Ele fora admitido como
submordomo, junto com o mordomo anterior, ambos vindos de outra grande propriedade.
Quando o distinto cavalheiro de cabelos grisalhos havia se aposentado, Fortescue se
encaixara facilmente na nova funo. Em todos, aqueles anos, nunca cometera um s
deslize. Na realidade, durante todo aquele tempo, nunca pusera seus prprios desejos
frente das necessidades da casa e de seu amo.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Deu uma tossidela quando uma das criadas se aproximou, o que causou na moa
uma pequena reao de susto. Patricia inclinou a cabea, cumprimentando-o com um
sorriso.
Belo dia para um casamento, no acha, sr. Fortescue? Ele tinha dvidas a
respeito, mas aquiesceu.
Sua senhoria est bem acomodada? perguntou, formal.
Uma leve sombra perpassou o olhar da bela jovem.
Milady parece um pouco nervosa ela respondeu, franzindo o nariz. Embora
ele devesse adverti-la de que os criados no deviam fazer caretas, no teceu comentrio
algum porque achou a expresso deliciosa.
A cozinheira tem uma receita especial de ch para acalmar os nervos.
A criada assentiu e, com uma expresso sria, fez nova reverncia. Fortescue
lamentou no dizer algo que pudesse fazer trotar nela novamente aquele sorriso que
iluminava seu dia.
Ah... no se esquea de dizer marquesa que j tivemos notcia de lady Tessa.
Eu soube que, depois da cerimnia, nosso cocheiro a deixou por engano na casa errada e
partiu em grande velocidade antes que ela pudesse voltar carruagem.
Patricia mordeu o lbio para no rir, e Fortescue cruzou os braos, fitando-a com ar
de repreenso.
Parece que houve alguma confuso na casa da Primrose Street. Sem ningum
para tomar conta do lugar, os criados trancaram a casa e foram embora, com exceo do
cozinheiro que, aparentemente, bebeu tudo o que encontrou pela frente.
Ele imaginou que ela riria, ento, mas a moa arregalou os olhos.
Pobre srta. Sophie! No podemos fazer nada por ela?
Fortescue balanou a cabea.
No temos nada com isso. No nos cabe amolar nossos patres para que
cumpram suas obrigaes com a famlia.
Ela pareceu frustrada, mas depois sua expresso se iluminou.
A criada de lady Tessa, Nan, minha amiga, senhor. No posso pedir
cozinheira que arrume uma cesta de alimentos para ela?
Ele suspirou, pensativo.
Bem, acho que seria apropriado enviar moa uma cesta num momento de
necessidade. Afinal, embora por um breve perodo, ela tambm fez parte de nossa
equipe.
Patrcia no reprimiu o lindo sorriso desta vez.
Obrigada. Vou cuidar disso agora mesmo.
Ela se despediu com uma mesura, e Fortescue permaneceu esttico por um longo
momento. Estava sendo ridculo.
Aquele sorriso lindo no era para ele.
Depois de algum tempo, por fim conseguiu respirar normalmente.
Ou quase.
Travar uma batalha com Brookhaven era uma coisa. Elaborar um plano de ao
era algo inteiramente diferente.
Deirdre ficou olhando pela janela de seu quarto por um bom tempo, enxergando
nada alm de um futuro preocupante sua frente.
E, de certo modo, no foi surpresa ouvir uma voz infantil soando na porta.
Sabe que ele no ama voc, no ?
Como a afirmao no podia ser mais verdadeira, ela procurou no atiar a cria do
Monstro. Deu de ombros, contemplando a menina pelo espelho.
O que voc queria com essa observao? Um prmio?
Ele ama minha me insistiu Margaret. Ela era to linda que ele se
apaixonou por ela assim que a viu. Continuaramos vivendo felizes para sempre se ela
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

no tivesse sido raptada e a carruagem no tivesse capotado.


Deirdre revirou os olhos.
Essa verso muito interessante retrucou meio sarcstica, voltando-se para
encarar a garota. A pequena Margaret permanecia parada no lugar, nem dentro nem fora
do quarto, com os ombros encolhidos e as mozinhas juntas, coladas ao peito. Apesar do
desafio nos olhos, dava para perceber que ela sabia de toda a verdade.
E aquela atitude tensa lhe era muito familiar, pensou Deirdre. Via a si mesma
quando criana. Conhecia de cor a histria de como o prncipe amaria eternamente a
princesa, no tivesse ela sido tragicamente roubada dele.
A histria a que se referia Margaret nada tinha de bonita, pois era cheia de
episdios de traio e segredos de conhecimento geral. Para a menina, porm, era mais
fcil permanecer na fantasia do que dar ouvidos onda de mexericos sua volta.
Voc est suja disse Deirdre, apontando para a cadeira de madeira que
combinava com o estilo da escrivaninha. Pode sentar-se ali. Se, da prxima vez,
estiver banhada, poder sentar-se no canap.
Margaret considerou a proposta por um instante e, em seguida, caminhou at a
cadeira, como se essa fosse mesmo sua inteno. Acomodou-se e ficou balanando as
perninhas magras, em que as meias danavam.
Voc no deveria estar aqui. Este quarto da minha me. Ela sempre escovava
os cabelos na frente do espelho.
Deirdre respirou fundo. Margaret devia ter no mximo dois anos quando a me
morreu; era pouco provvel que se lembrasse desse detalhe.
Mas ela seria a ltima pessoa a contest-la.
Afinal, tinha muitos desses fiapos de memria sobre a prpria me. Pequenos
detalhes, um momento ou outro: um sorriso, a mo dela pegando na sua, um beijo na
testa. Lembranas preciosas demais que, enquanto era criana, sempre haviam estado
presentes em sua mente.
Sua me era mesmo muito linda concordou, mantendo-se neutra. Eu a
vi s uma vez.
Os olhos da menina ficaram cravados nos de Deirdre.
Voc a viu?
Era como se Margaret no acreditasse, de fato, que a me tinha existido.
Deirdre agiu com naturalidade, arrumando casualmente as escovas de prata na
penteadeira.
Eu tinha dezesseis anos. Foi no Hyde Park. O dia estava lindo. Lady Tessa
permitiu que eu viesse a Londres por uns dias, e minha governanta e eu no
conseguimos ficar enfiadas em casa. Estvamos passeando pela calada ao lado do
parque quando lady Brookhaven passou em uma carruagem aberta com...
Com o amante, o homem com quem fugiria alguns dias mais tarde, lembrou-se,
consternada.
...Com um amigo disse em vez disso. Ela sorriu para mim e me
cumprimentou com um gesto de cabea, tal qual uma rainha. Lembro-me de ter pensado
que era a mulher mais linda da cidade. To jovem e elegante, com tudo o que uma mulher
desejaria: um bom marido, uma grande propriedade...
E eu! completou Margaret, exultante.
Sim, embora eu no soubesse de sua existncia naquela ocasio.
Tudo o que uma mulher poderia querer, refletiu Deirdre, e a estpida jogara fora
por um ator. O fato de ela ter abandonado a filha nica fazia com que desprezasse
Melinda ainda mais.
Seu olhar se deteve no cabelo sujo da menina por um momento, depois se voltou
para as escovas.
E que cabelo tinha sua me! Nem preciso lhe dizer isso, pois voc deve se
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

lembrar muito bem. Era negro como a noite e tinha um brilho lindo luz do dia.
Suspirou cheia de genuna admirao. Lembro-me de ter pensado: se fosse
abenoada com um cabelo como aquele, cuidaria muito bem dele.
Margaret permaneceu em silncio por um longo momento, olhando para as botas
gastas que batia contra os ps da cadeira.
Seu cabelo tambm bonito.
Deirdre esboou um sorriso.
Muito gentil de sua parte dizer isso. O seu tambm ser um dia.
A menina escorregou da cadeira e caminhou at a porta. Voltou-se, ento, para fitla:
Como voc conheceu minha me, acho que pode ficar com o quarto dela.
Deirdre sentiu brotar, em meio a raiva, um sentimento de compaixo. Brookhaven
era culpado daquilo. Havia sido quase to mau quanto sua primeira esposa, deixando a
filha isolada em Brookhaven durante todos aqueles anos.
Um passo importante para que ela o fizesse pagar por seus pecados seria escrever
aos advogados da Stickley & Wolfe sobre a necessidade de ter sua herana afinal. Mas
antes...
Margaret! - chamou, e a menina se voltou para ela.
O qu!
Deirdre sorriu. Os modos de Margaret eram terrveis. Perfeito.
No quer mesmo que eu seja sua me, no ?
melhor nem tentar. Margaret cruzou os bracinhos. Deirdre assentiu.
No tenho a menor inteno, juro. Gostaria, porm, de poder ter meus bailes,
minhas festas e vestidos novos.
Sentou-se no sof e bateu com a mo no lugar a seu lado.
Sente-se aqui por um momento, milady. Tenho uma proposta para lhe fazer.
Nos aposentos de Calder, Argyle, seu criado, j tinha tudo preparado para a noite
de npcias do amo. Ao lado de seu melhor robe de seda, havia uma bacia com gua
quente para que fizesse a barba e a nica colnia de que gostava: uma leve fragrncia de
madeira desenvolvida especialmente para ele, com a metade do odor que os outros
homens tanto apreciavam.
Posso lhe dar os parabns novamente, milorde? Que dia movimentado para
todos ns.
O criado tinha uma expresso radiante. Ser que no estivera presente na
desastrada apresentao daquela tarde?
Calder olhou, pensativo, para os instrumentos de barbear. Melhor que estivessem
longe do alcance de sua esposa. Ela no estava nada contente com a situao e
dificilmente consideraria qualquer atividade nupcial.
Milady no est minha espera esta noite declarou, taciturno.
Ou estaria? Deirdre cumpriria friamente seus deveres de esposa? Ele estaria em
seu direito de adentrar aquele perfumado baluarte de feminilidade e exigir tudo o que
desejasse?
Imaginou-a nua, obedientemente ajoelhada a seus ps, com os cabelos dourados,
soltos sobre os fartos seios.
O que seria abominvel, claro. Nenhum homem decente, em s conscincia,
foraria uma mulher a isso. Muito menos a esposa.
Mas talvez ela gostasse.
Calder fitou, indeciso, a porta do quarto vizinho. Realmente no sabia como agir,
afinal se casara com uma estranha e, lamentavelmente, at aquele momento nada estava
saindo como planejara.
Melinda, embora aparentemente desejosa, havia chorado baixinho quando ele
consumara a unio. Ele tinha sido gentil e cavalheiro, por isso estava certo de que no a
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

machucara. Na ocasio, atribura a reao a um mero temor virginal e, internamente,


maldissera a me dela por no t-la preparado como devia. E embora Melinda parecesse
no gostar muito do ato, nunca tinha se recusado a ser possuda...
At a noite em que o deixara. At ento, ele no fazia a menor idia de que ela o
desprezava.
E ela se mostrara um tanto melanclica nos meses posteriores ao nascimento de
Meggie, o que ele creditara s emoes da maternidade.
Foi ento que, naquela noite, no quarto de vestir, olhando para ele com o rosto
corado e os punhos cerrados, ela externara seu dio e seu desprezo de maneira amarga.
Estava partindo com o amante, dissera. Embarcaria no primeiro navio que os levasse
para longe dele e de Brookhaven.
O amante surgira, ento, do local secreto em que fora escondido pela fiel criada de
Melinda, e eles tinham lutado.
Ele acordara no cho, com um galo na cabea, aparentemente devido a um golpe
de candelabro desferido pela prpria Melinda. E, do quarto, sara para perseguir sua linda
e infiel esposa.
No havia mais posto os ps naquele cmodo desde ento.
O que no lhe saa da cabea agora era como Deirdre, impecavelmente vestida
com o traje do casamento, permanecera parada na escadaria de Brook House e o
desafiara abertamente, os olhos brilhando de raiva.
Ele sabia ser um homem difcil. Muita gente nem sequer ousava falar com ele... E a
adorvel Deirdre levantara o queixo e o criticara, em seu territrio, e ainda na frente de
toda a criadagem.
Calder conteve um sorriso e olhou para a porta fechada com uma ponta de
esperana. Ela devia estar magnfica naquele momento.
Sem nem perceber, estendeu a mo para tocar a maaneta. A expresso de
Deirdre no lhe saa da cabea.
Poderia ir ter com ela, por que no? No fundo, no tinha nada por que se
desculpar.
E no faria mal se encerrasse o dia de maneira mais... benevolente.
A porta no se mexeu. Calder olhou, espantado, para a fechadura, que pela
primeira vez se encontrava trancada para ele. Empurrou com fora, sem acreditar no que
acontecia.
Se ele fosse dado a soltar pragas, estaria praguejando agora.
Virou-se abruptamente e recuou alguns passos, distanciando-se da porta. Dessa
vez esta cederia ao seu dono...
Escancarando-a com o impacto de seu corpo pesado, Calder se viu diante da
esposa, que levantou a cabea, surpresa, e cobriu com as mos ensaboadas os seios
nus.
Deus do Cu! Sua imaginao no chegara nem perto do que via. L estava ela,
sua mulher, imersa em uma grande banheira de cobre em frente lareira, nua, molhada,
resplandecente, mergulhada em uma espuma perfumada...
E mais furiosa do que nunca.
Como ousa? protestou Deirdre, hesitando ao se lembrar de que aquela casa
era dele. Levantou o queixo, enrubescida, as faces quase da cor rosada dos mamilos que
ele entrevira por um breve, mas memorvel momento.
O que voc deseja, milorde?
Voc. Agora. Quente e pingando nos lenis, e talvez ainda um pouco
escorregadia, de modo que minhas mos deslizem mais rapidamente por essa sua pele
maravilhosa.
Calder respirou fundo. Ela era adorvel vestida, mas no fazia idia do que as
roupas benfeitas e elegantes ocultavam.
20

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

E ele havia deixado aquela criatura deslumbrante enraivecida no dia do


casamento? Estaria fora de si?
Se tivesse a lbia do irmo, por exemplo, diria algo charmoso, cativante; algo que
certamente poderia lhe garantir as boas-vindas.
Mas era um homem sem qualquer inclinao para a poesia.
Voc me deixou trancado do outro lado.
No, no era aquilo que deveria dizer.
Esta casa minha e voc minha esposa... Posso entrar e sair quando quiser.
Deirdre comprimiu os lbios. Pronto. Tinha piorado a situao. Idiota. Aquela
poderia ter sido a melhor noite de sua vida...
No volte a trancar a porta resmungou apenas, e saiu, segundos antes de
ouvir um frasco de sais de banho se espatifando contra a madeira da porta.
Quando a porta de comunicao se fechou, Deirdre cobriu o rosto com mos
trmulas e afundou na banheira.
Deus, Calder a vira nua. Que constrangedor!
Teria sido mesmo? Por isso seus mamilos tinham enrijecido quando ele a fitara?
Com ou sem votos de matrimnio, ela no estava preparada para aquilo. Nem
mesmo para o olhar libidinoso que ele lhe dirigira. Que horror!
Ento por que suas mos estavam tremendo e sentia os joelhos fracos? E, se
ficara to chocada, por que, em vez de afundar na gua ou pegar uma toalha, ela no se
movera?
Havia um sinal de perigo no olhar dele: algo como possessividade e luxria. Afinal,
sob aquela aparncia fina, as roupas discretas e o autocontrole, o marqus de
Brookhaven era um homem.
E que homem! Se ele tivesse dado mais alguns passos e a tirado da banheira,
provavelmente ela teria se submetido, por puro instinto feminino, sua masculinidade.
Deirdre sentiu um calafrio e se levantou. Deixou a gua escorrer do corpo e pegou
a toalha que Patrcia havia deixado perto da banheira.
Mesmo depois de se enrolar no tecido macio, ainda podia sentir o fogo do olhar do
marido sobre seu corpo. Como poderia encar-lo agora? Ao v-lo, como poderia no se
lembrar do desejo estampado em seus olhos negros?
Sem falar no que ela prpria vivenciara...
Sentindo o ar faltar no aposento ainda cheio do vapor do banho, Deirdre
atravessou o quarto para abrir a janela. Pousando as mos no peitoril, inclinou-se para a
frente e encheu os pulmes com o ar fresco da primavera.
O mundo l fora tinha os cheiros da cidade: fuligem, leo queimando nas lmpadas
da rua.
No pode reagir assim sussurrou para si mesma. Precisa ser fria e forte!
Miau...
Deirdre abriu os olhos, surpresa.
No havia ningum vista, embora a enorme rvore em frente janela lhe
dificultasse a viso.
Fixou o olhar na rvore. De repente, a luz fraca do quarto refletiu, entre os galhos
da rvore, duas pupilas arregaladas. Em um galho grosso, cuja ponta balanava bem
perto da casa, havia um gatinho todo encolhido, com o pelo sujo e aparentemente mido.
As orelhas eram engraadas: de to grandes destoavam de sua cabea pequena e
delicada.
Mas ele era adorvel.
Oh, Cus! Deirdre mordeu o lbio. No se mova, gatinho, eu vou...
O qu? Chamar um criado para arriscar a vida por aquela coisinha?
Inclinou-se sobre o parapeito e olhou para baixo. Estava no terceiro andar da casa.
Nem sequer havia um arbusto para aparar uma queda.
21

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Miau... O pequeno animal avanou um pouco em sua direo.


No! Fique parado! Ela no sabia o que fazer para det-lo. Tessa nunca
permitira animais em casa.
O gatinho continuou a caminhar facilmente pelo galho que agora era to fino
quanto seu pulso. Ela gesticulou desesperadamente, tentando deter a criaturinha.
Volte! Volte ou desa! Ela se exasperou, apontando para o cho como se ele
pudesse compreend-la.
O gatinho parou e sentou-se no galho, olhando-a com curiosidade.
Deirdre endireitou o corpo, surpresa.
Bem, parece que voc se sente em casa na rvore.
Talvez no corra risco algum.
Foi ento que o bichano levantou uma pata traseira para coar a orelha e
escorregou do galho.
Deirdre gritou e fechou os olhos, apavorada. Afastou-se da janela, temendo que o
pobre bichinho j estivesse morto no cho.
Miau!
Ela voltou correndo ao parapeito. O gato ainda estava l, s que agora pendurado
por uma patinha apenas. Lutava para se agarrar melhor e seu miado era de medo.
Sem se dar conta do que estava fazendo, ou dizer a si mesma que aquilo era uma
loucura, Deirdre deitou-se de barriga no peitoril e esticou o brao o mais que pde.
Mas o galho continuava distante.
Rezando baixinho, ela fechou os olhos e se virou de costas para a rvore. Tateou
com os ps at encontrar um lugar de apoio nas frias pedras da casa e, finalmente,
alcanou um dos belos arabescos que corria sob a janela. Testou s cegas seu ponto de
apoio, sentindo-o sujo de fuligem e sujeira de pombos. Os poucos centmetros de
profundidade seriam Suficientes para agentar seu peso se ela no soltasse uma das
mos do peitoril.
Atrs dela, o gatinho ainda miava. No dispunha de muito tempo.
Vou morrer... dizia a si mesma, mas no se conteve. Respirando fundo, abriu os
olhos e inclinou o corpo em direo rvore, procurando pegar o bichano que agora
miava dolorosamente.
No momento em que o agarrou pela barriga, o animalzinho pareceu recuperar a
coragem e enfiou os dentes e as patas no que julgou ser uma nova ameaa... a mo dela!
Aah!
O susto foi o bastante para desestabiliz-la.
Um arrepio percorreu-lhe a espinha quando sentiu o corpo bater contra a parede.
Seus ps patinaram no frgil apoio e ela ficou suspensa por uma s mo no parapeito.
Cus, ela precisava das duas mos para se salvar!
Num impulso, abriu os dedos para deixar o gatinho cair, mas, em vez disso, puxouo para mais perto do corpo.
Ele sibilou e lutou contra ela ferozmente.
Deirdre cerrou os dentes de dor ao ser mordida novamente e levantou o gato,
arremessando-o janela adentro.
Sua mo comeou a escorregar, e ela sentiu-se congelar de terror.
No podia morrer em sua noite de npcias para salvar um gatinho!
Socorro! gritou a plenos pulmes. Em um segundo, Calder estava l.
Meu Deus!
Ela se moveu ao ver a figura dele janela. Sua mo deslizou mais um pouco, e um
grito de pavor brotou em sua garganta.
Foi ento que mos grandes e quentes a agarraram pelos pulsos, e ela foi
rapidamente erguida e puxada para dentro do quarto.
Ainda trmula de medo, deixou-se ficar nos braos do marido.
22

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Tambm muito assustado, Calder manteve a trmula esposa nos braos,


impacientando-se, depois, com a prpria falta de controle.
No havia necessidade para tanto. Ela estava perfeitamente bem... pelo menos
fisicamente.
Ainda assim, movida por que desespero quisera ela se atirar pela janela? Tal
atitude certamente no poderia ter sido causada pelo pequeno desentendimento acerca
da porta de comunicao.
Afastando-a, com as duas mos sobre os ombros pequenos, ele disse em tom de
censura:
Estava tentando se matar?
Ela procurou se aconchegar nele novamente, mas Calder a manteve a distncia.
Ento Deirdre enxugou os olhos com a mo trmula.
No! Havia um... comeou a se justificar, olhando ao fedor procura do gato.
Viu algum camundongo? Ele tambm correu o olhar pelo quarto. No h
nada aqui, Deirdre. E mesmo que houvesse, o que voc tem na cabea para ficar
pendurada trs andares acima do cho? Se tem tanto medo de ratos, bastava pedir a
Fortescue para colocar ratoeiras.
No tenho medo de camundongos! Ela se desveneilhou dos braos do
marido. Maldito gato... murmurou consigo.
Nem pensar! ele disse com firmeza, sem entender muito bem. Nada de
gatos por aqui. No tolero animais em minha casa.
Toda a criadagem se amontoava agora porta, assustada com os gritos que tinha
ouvido. Brookhaven nem se deu o trabalho de virar a cabea.
Fortescue, arme ratoeiras imediatamente.
Pois no, milorde o mordomo respondeu da porta. Muito bem... Voltouse para os empregados. Vocs j podem se recolher. O marqus tem tudo o que
precisa...
Calder piscou. De fato, tinha a doce esposa bem firme nas mos.
E quase nua. O penhoar que Deirdre usava estava cado em um dos ombros e, sob
ele, s havia uma delicada camisola de cambraia.
Seu olhar a percorreu possessivamente. A pele do ombro delicado era suave como
seda. E Deirdre tinha curvas notou, sentindo o membro enrijecer.
De repente, viu-se ansioso por estar sobre ela, por possu-la...
A lembrana de Deirdre nua, molhada e ensaboada fez seu corpo latejar.
Ela se desvencilhou dele repentinamente e ajeitou o penhoar.
J que no estou morta no cho, nem balanando mais no parapeito, acho que
deveria lhe agradecer.
No h de qu ele respondeu, encantado com sua beleza, sem se dar conta
de que, de fato, ela no havia lhe agradecido coisa nenhuma. Estreitou os olhos.
No gosto de melodrama, lady Brookhaven.
Que delicadeza a sua. Voltando-se, ela amarrou o penhoar com gestos
bruscos e resmungou algo que ele no entendeu.
Tambm no aprovo petulncia completou Calder, rspido.
Ela virou-se novamente com as faces vermelhas.
Eu j disse que no sou louca! No arriscaria minha vida para fugir de um
maldito rato!
At porque no h ratos em Brook House. Sua imaginao muito frtil.
As palavras a incendiaram ainda mais, e Deirdre apontou um dedo trmulo em
direo porta.
Saia! Calder empertigou-se.
Sou o dono daqui. Ela fechou os olhos.
Estou prestes a derramar um rio de lgrimas, no est vendo? Levou a mo
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

aos olhos, fingindo descontrole.


Ele franziu o cenho. No suportava ver uma mulher chorar.
Vou pedir sua criada que venha at aqui disse, deixando o aposento.
Mas, antes, iria dar uma caminhada pelo frescor da noite. Precisava tirar de suas
narinas o perfume de sua deliciosa, ainda que tresloucada, esposa.
Assim que Brookhaven fechou a porta, Deirdre ajoelhou-se para procurar o
gatinho pelo quarto. Quando Patrcia entrou e viu a patroa no cho, uma expresso
confusa passou por seu rosto.
Patty, voc viu um...
Deirdre apertou os lbios. Calder no admitiria que tivesse bichos de estimao.
Desculpe-me, milady, no vi nenhum rato. Mas, se a senhora quiser, direi isso a
milorde.
Ela olhou a criada, surpresa.
Voc faria isso? Patricia pareceu pouco vontade, embora, desafiadora.
Faria, milady. Um homem no tem idia do que ns, mulheres, suportamos. Por
isso acho que est no seu direito de dizer que viu um rato.
Deirdre riu, apesar da noite difcil.
No sou dada a ataques de histeria. Eles no resolvem nada.
Depende do que se deseja resolver. A moa deu de ombros com um sorriso.
Algumas lgrimas fizeram com que se livrasse dele rapidamente, no foi?
Deirdre estendeu a mo e permitiu que ela a ajudasse a se levantar.
Todos os homens tm um ponto fraco.
O marqus uma boa pessoa, milady. No tem culpa de no saber como lidar
com choro. Patricia se voltou para preparar a cama.
Deirdre continuou a vasculhar o quarto discretamente. O gato no estava ali,
embora houvesse algumas pegadas perto da porta. Precisaria procurar pela casa no dia
seguinte. Seria impossvel fazer aquilo com a casa toda s escuras.
Mas quando o achasse, o que faria com ele?
Um sorriso aflorou em seus lbios. Margaret estava to sozinha...
E tinha muito mais fora para guerrear com o marqus.
Captulo II
Na manh seguinte, Calder sentou-se mesa para o caf da manh no mesmo
horrio de sempre. Tinha um prato sua frente, uma xcara de caf direita e o jornal
matutino esquerda. Fortescue permanecia em p a uma distncia respeitosa, pronto
para servir ou buscar o que fosse preciso.
A mesma rotina se repetia havia anos, pensou. Longos, calmos e ininterruptos
anos, em que ele fazia o desjejum sozinho.
Pousou a xcara sobre a mesa com um baque e fez um sinal para que o mordomo
se aproximasse. Que diabo! Era um homem casado agora. No deveria passar o restante
da vida comendo sozinho.
Olhou para o prato: ovos com presunto, como todas as manhs, desde que era
menino.
Lembrou-se do pai, o antigo marqus. Ele havia sido um homem vigoroso, enrgico
e madrugador.
Homem que passa o dia na cama no tem nenhuma meta na vida dizia,
contundente. Comece a funcionar cedo, e o mundo ter de correr para alcan-lo.
E tinha sido assim desde ento. Costumava madrugar como o pai, e ningum fazia
as refeies com ele. Rafe tambm estivera sujeito s mesmas regras, mas sempre
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

conseguira dribl-las e dormir at bem mais tarde. Ou ento aproveitava as primeiras


horas do dia para seduzir a bab, a governanta ou at a cozinheira. Nenhuma mulher
resistia ao seu charme e, com freqncia, o desjejum lhe era secretamente levado em
uma bandeja at o quarto.
Calder suspirou. Jamais protestara ou contara ao pai que o irmo no tomava o
caf da manh na sala de jantar com ele. Tomava parte na conspirao geral para dar a
Rafe a liberdade que ele prprio nunca conhecera.
E, em certo sentido, gostava desse esquema. Havia sido um menino quieto e
inteligente, uma criana entre adultos. O pai, embora tivesse se deitado com uma
costureira do vilarejo e gerado Rafe com ela, era bastante esnobe para permitir que seu
filho primognito e legtimo brincasse com as crianas da plebe, os filhos do advogado
local ou os do sr. Bixby, seu prprio administrador.
No. Calder podia ter a companhia apenas dos bem-nascidos.
O problema era que no havia qualquer bem-nascido nas redondezas, ou algum
que estivesse altura dos padres do antigo marqus. Assim, ele s convivia com a
governanta, seu tutor, a criada que limpava seu quarto e o cavalario.
Quando Rafe, o filho bastardo, fora morar com eles, nenhuma restrio lhe tinha
sido imposta, contudo. Seu meio-irmo podia nadar nu no rio com os filhos do ferreiro,
subir nas rvores com os moleques locais. Rafe costumava convid-lo para ir junto,
porm ele era orgulhoso demais para confessar que no possua autorizao para tanto e
alegava ter coisa melhor com que ocupar seu tempo.
O irmo devia perceber, pois sempre lhe trazia algum tesouro: um ninho de
passarinho com um ovo, uma pedra lisa, uma fita roubada do cabelo de uma menina.
Presentes sempre acompanhados, claro, de alguma histria que ele ouvia com uma
expresso de enfado, mas que, na verdade, aguardava com ansiedade todos os dias.
Havia certa maldade do irmo naquilo, tinha certeza.
Com Rafe, nada era to simples. Os presentes denotavam solidariedade, mas suas
histrias no pretendiam apenas entret-lo. Serviam tambm para que ele se
vangloriasse. O amor e a inveja estavam mesclados a cada pensamento, cada reao de
ambos. Havia irmandade, mas no igualdade. Seus laos se mantinham somente at
onde iam os limites de sua herana.
Rafe brigaria por ele, Calder sabia disso. Mas tambm lutaria contra ele com o
mesmo empenho. A barreira de desigualdade que existia entre ambos impunha que nunca
fossem amigos de verdade; mas no conseguiam romper completamente seus vnculos
de sangue.
O meio-irmo era o outro lado dele mesmo, concluiu Calder. O lado que ele parecia
no conseguir alcanar, nem mesmo ver. Eram como as duas faces de uma mesma
moeda. Rafe tinha charme e todas as facilidades. Quanto mais conhecido, mais era
amado. O padeiro lhe separava os melhores bolos, a filha do dono do emprio o mimava
e acariciava seus cabelos... Certa vez at tinha ganhado um par de cavalinhos de
madeira do carpinteiro!, lembrou-se Calder, inconformado. Rafe lhe oferecera um deles,
verdade, porm ele no havia aceitado.
Tudo era to fcil para seu meio-irmo, e ele observava tudo, disfarando o cime
com uma atitude de desprezo.
Calder suspirou. Sabia os nomes dos reis e rainhas da Inglaterra em ordem de
sucesso, podia citar a literatura de diferentes sculos e fazer somas de nove dgitos com
facilidade; mas no conseguia arrancar um sorriso da camareira, tampouco fazer o pai
gargalhar ao contar sobre uma travessura, como Rafe.
O fato de superar o irmo nos estudos no era motivo de comemorao; era o que
o pai esperava dele. Rafe aprendia com rapidez, mas tambm logo perdia o interesse.
Ele, Calder, era interessado. No bastava saber a respeito das batalhas
ganhas, queria tambm entender as razes polticas que levavam s guerras.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Havia somente uma rea em que Rafe o superava: no que dizia respeito a
Brookhaven. Seu irmo mergulhara na histria da famlia e sabia tudo a respeito desta.
Por isso no fora difcil passar a responsabilidade da propriedade para o irmo no dia do
casamento dele. Rafe jamais descuidaria de Brookhaven. Seria um excelente senhor.
Apesar de todo o charme e poder de seduo de Rafe, ele nunca fingira ser mais
do que era, tampouco escondera sua origem.
Calder suspirou. Como seria ser algum to satisfeito consigo?
Olhou para os alimentos sua frente. No era como seu irmo. No tinha o dom de
atrair as pessoas. Precisava remuner-las bem, como Fortescue, ou obrig-las de alguma
forma submisso... como a sua nova esposa.
Ele se levantou e jogou o guardanapo sobre a mesa. Tenho trabalho a fazer.
Leve mais caf ao meu escritrio ordenou, ignorando a mesura do mordomo. A ltima
coisa de que precisava agora era ver o olhar de comiserao do criado.
Deirdre, por sua vez, estava tendo o tipo de manh com que sempre sonhara.
Havia acordado e se levantado quando tivera vontade, colocara um roupo de seda e
reclinara-se no sof de veludo de seu exuberante quarto de dormir. Agora bebia o
delicioso ch que sua alegre criada tinha trazido.
Havia solicitado seu desjejum habitual e, logo depois, ele chegara em uma
bandeja: torradas e uma pequena poro de frutas vermelhas. Nada de creme de leite,
manteiga ou gelia.
Sentia-se fraca pela falta de alimentao do dia anterior, mas estava difcil engolir
qualquer coisa, pois tinha um n na garganta. Alm disso, o silncio do quarto parecia
opressivo. Odiava comer sozinha.
Woolton tinha sido uma casa pouco amigvel sob a direo de Tessa. Qualquer
criado mais qualificado fugia dos desmandos e da impontualidade de pagamento de sua
madrasta. Ficavam l apenas os incompetentes e desonestos, que demonstravam
abertamente seu ressentimento por Tessa... e julgavam que ela fosse igual.
Ser deixada com aquela megera quando seu pai havia morrido poderia t-la
tornado uma sobrevivente meiga e piedosa como Phoebe. Sem desmerecer a prima, ela
havia optado por um comportamento diferente. Procurara se revestir de uma concha de
segurana, dos belos modos e inflexibilidade da sociedade, e de uma incansvel
determinao para poder estar o mais distante de Tessa que as fronteiras da Inglaterra
permitissem.
E agira da mesma forma no dia anterior.
Fechou os olhos para no pensar na falta terrvel que o pai fazia. Gomo ele ficaria
feliz em poder entreg-la ao homem de seus sonhos, de v-la vestida de noiva! Teria sido
muito diferente se ele atravessasse a nave nupcial com ela em vez do vigrio.
Para isso, ela havia escolhido o pai de Phoebe, pois ao menos este era o pai de
sua prima, alm de ter uma tima estatura e aparncia...
Forou-se a deixar as lembranas para trs. O pai talvez fosse parcialmente
responsvel por ela estar metida naquela confuso, mas ningum, a no ser ela mesma,
poderia ajud-la a sair daquela situao.
A carta para os advogados j havia sido enviada. Precisava somente aguardar
alguns meses, ou talvez dias, para que, de marquesa de Brookhaven, ela se tornasse
duquesa de Brookmoor.
Vinte e sete mil libras fariam o milagre de consertar tudo.
Ou no fariam?
Stickley e Wolfe, scios em uma firma de direito imobilirio e filhos de pais mais do
que bem-sucedidos, estavam sentados frente de suas escrivaninhas, as quais
continuavam como seus antepassados as haviam arrumado quatro dcadas antes. Eram
os nicos depositrios da grande fortuna do velho Pickering, mesmo agora que esta se
destinava a Deirdre, lady Brookhaven, to logo o velho duque de Brookmoor batesse as
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

botas e passasse o ttulo para seu sobrinho.


Stick chamou Wolfe sem levantar as pesadas plpebras e mal abrindo os
lbios. Se no parar de fungar, vou arrancar seu nariz e esmag-lo com o salto da
minha bota.
No consigo evitar, voc est fedendo a perfume barato e gim mais barato ainda
ele respondeu.
O que no era justo, pensou, uma vez que ele prprio fornecera o dinheiro para o
outro se divertir na noite, por assim dizer. Ele e Wolfe eram scios igualitrios, mas no
havia dvida sobre quem trabalhava ali. Sem seu empenho, a fortuna de Pickerining no
teria aumentado tanto nas duas ltimas dcadas, assim como a comisso do engomado
Wolfe, que a esbanjava em prazeres mundanos em vez de contribuir para a sociedade.
Assim, o mnimo que o folgado devia fazer era aliviar seu tdio com suas histrias
escandalosas. Por que est aqui outra vez?
Wolfe soltou um suspiro entediado e levantou as pernas para descansar os ps
sobre a escrivaninha.
O maldito do proprietrio trancou a porta e me deixou para fora novamente.
Stickley levantou a sobrancelha com o ar de superioridade de quem, embora
pequeno, franzino e desinteressante, possua a prpria casa em um bairro respeitvel. Gastou o dinheiro do aluguel de novo, no foi? E o dinheiro que lhe dei ontem?
Wolfe deu de ombros com uma risada maliciosa.
Eu no diria que foi desperdiado...
Nesse momento, algum bateu na porta do escritrio.
Deve ser o correio deduziu Stickley, uma vez que ningum se dava o trabalho
de visit-los.
Havia somente uma carta, em um caro envelope com as armas de Brookhaven em
relevo na aba.
Ah, da marquesa!
Quando Deirdre Cantor fisgara o marqus numa jogada de mestre, Stickley no
havia se preocupado. Afinal, que necessidade teria a moa de sua fortuna se a riqueza de
Brookhaven em muito superava a do velho Pickering?
Cantarolando, ele abriu o envelope, tirou o papel que continha e comeou a ler em
voz alta, embora Wolfe no parecesse interessado.
"A Stickley & Wolfe, prezados senhores, desejo que esta carta os encontre
bem"... Sorriu. Lady Brookhaven uma jovem muito bem-criada, no?
Wolfe grunhiu.
"Decidi no contar a meu marido sobre minha herana..." Stickley continuou,
ignorando o scio. Bem, acho que essa uma prerrogativa dela, embora eu no fosse
admitir que minha esposa escondesse uma coisa dessas de mim.
Ele ignorou a caoada de Wolfe acerca de que ele dificilmente se encontraria em
tal situao. Passou a ler em silncio, ento, at topar com uma sentena que o fez
amarrotar o fino.
Ah, no... Maldita! praguejou viciosamente.
A expresso fez com que Wolfe sasse de seu estupor como se recebesse uma
bengalada na cabea. Num movimento nada suave, como era o seu normal, ele se ps
em p.
O qu! O que est escrito a?
Stickley mal conseguia respirar.
"Desejo dispor de minha herana em sua totalidade to logo eu me torne
duquesa de Brookmoor"! ele disse, arfando.
Wolfe empalideceu e mergulhou novamente na poltrona.
Essa no! Inferno!
O que vamos fazer, Wolfe?! Stickley se desesperou. Wolfe ficou olhando
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

para o cabo prateado de sua bengala por um longo momento.


Ela deve ter percebido o que significa estar casada com o Monstro.
Stickley abaixou os olhos para o papel e piscou vrias vezes, atarantado.
Acha que ela quer deix-lo? Assim, to depressa? Mas por qu?
Wolfe soltou um grande suspiro.
Estou dizendo... Ela deve ter descoberto a verdadeira natureza do marido e
aposto que est desesperada, temendo terminar como a primeira marquesa de
Brookhaven.
Stickley se remexeu, desconfortvel com to sombria lembrana.
Pior ainda se ela estiver em perigo... Se for assim, no teremos como adiar a
entrega do dinheiro.
Wolfe concordou com um gesto de cabea.
E se fizssemos algo mais pela moa? sugeriu, de repente. E se a
libertssemos desse horrvel casamento para sempre?
Stickley se retesou frente ao brilho perigoso nos olhos do scio.
Voc no est pensando em...
Um sorriso tomou conta da expresso normalmente entediada de Wolfe.
No se preocupe, Stick. Sei exatamente o que fazer.
Ao terminar de comer e se vestir, Deirdre se achou completamente perdida. No
tinha nada para fazer em Brook House. A casa era bem administrada e, alm de procurar
o gato perdido, ela no possua plano algum, nem para aquele dia, nem para qualquer
outro.
Rapidamente, desistiu da idia de se associar Meggie na busca do bichano, pois
seria como obedecer determinao do marido de criar a filha dele... Alm disso, aquela
ociosidade serviria para que pudesse explorar seus domnios.
Lamentavelmente, nada havia de interessante no poro, que consistia de uma
dispensa para armazenar razes comestveis e uma cozinha imaculada em que ela no
teve coragem de pisar. As reas comuns da casa, as salas de estar, de visita e de msica,
ela conhecia muito bem. O escritrio do marqus continuava um mistrio, mas no se
atreveria a vasculhar a toca do Monstro... especialmente depois do olhar que ele havia lhe
dirigido na noite anterior! Teria de enfrent-lo em algum momento, se quisesse travar sua
batalha, mas ainda no tinha chegado a hora. Por fim, ela se viu perambulando pela
galeria, examinando embaixo das mesas e sussurrando para atrair o gato. As amplas
janelas do saguo que ocupava a frente da casa tinham vista para as melhores
residncias de Londres, alinhadas rua abaixo.
Deirdre parou junto a uma das janelas para contemplar a cidade e suspirou. L
estava ela, a marquesa de Brookhaven atrs das grades de sua cela, olhando para a rua
como se fosse a mais renegada das loucas...
A parede oposta da galeria, que exibia os retratos pintados de todos os membros
da famlia Marbrook em tamanho natural, remontando poca em que os homens ainda
usavam gibo e calas coladas, chamou sua ateno. Os representantes masculinos dos
Marbrook pareciam ter coxas bem musculosas, notou. Ser que as do marqus tambm
seriam assim? Ele era alto, tinha pernas longas e as calas lhe caam muito bem. Tudo
indicava que seguia o padro da famlia.
Examinou as pinturas mais modernas dos dois ltimos representantes da famlia:
lorde Raphael e lorde Calder Marbrook.
Tambm havia um retrato de Melinda, onde ela se encontrava elegantemente
sentada em uma poltrona, usando um vestido de renda de estilo bastante avanado para
a poca. Sem dvida, a jovem e linda marquesa de Brookhaven lanava moda, no
precisava segui-la.
Deirdre tinha conscincia de que era bonita, mas Melinda possua algo de raro e
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

encantador. Os olhos grandes, de clios longos e fartos, estavam sombreados por uma cor
violeta. Ela era to esbelta que beirava a fragilidade, e seus cabelos negros e tez plida
davam-lhe um ar de requinte e misticismo.
Deirdre mordeu o lbio, no gostando nada do sentimento que sentiu brotar nela. A
primeira esposa do marqus era to linda que abalaria o orgulho da prpria Vnus!
Ela muito mais bonita do que voc, no ?
Ela deu um pulo.
Margaret! Precisamos ter uma conversa sobre essa sua mania de surgir do nada
e assustar as pessoas.
Meggie se aproximou de Deirdre e levantou os olhos para o retrato da me.
Ela mais bonita do que eu tambm.
Deirdre suspirou, penalizada.
gua e sabo fazem milagres, sabia? ralhou sem muita nfase. Talvez
ainda no seja to linda quanto ela, mas se parece mais com sua me do que imagina.
No h nenhum retrato meu aqui.
E no havia mesmo. Era como se a grande linhagem dos Marbrook terminasse no
casamento de Brookhaven com Melinda.
Deirdre sentiu um calafrio, mas forou um sorriso para a menina.
Ei, voc mal saiu do forno. Quando voc for um pouco mais velha, certamente
haver.
Meu pai nem olha para mim. Meggie deu de ombros, resignada. Se ele
no quer olhar para mim quando estou aqui, por que olharia quando eu no estiver?
Deirdre sentiu o peito se apertar.
Estou com vontade de tomar ch disse e comeou a se afastar, olhando por
cima do ombro. Por que no vem tambm?
Meggie continuou olhando para o retrato da me, melanclica.
Ao ver a criaturinha suja, to sozinha e frgil naquela enorme galeria, Deirdre
capitulou:
Acho que guardei alguns artigos sobre a sua me... No quer v-los?
O rosto de Maggie se iluminou.
Quinze minutos depois, as duas estavam sentadas lado a lado na saleta, vendo os
recortes amarelecidos de alguns anos antes. No calor de sua adolescncia, Deirdre havia
examinado tudo aquilo vrias vezes para descobrir o que fosse possvel sobre o jovem
lorde e sua malfadada esposa.
Havia vrios esboos de Melinda. Os artistas pareciam no resistir a cada
oportunidade de desenh-la. Mesmo o menos talentoso se sobressaa tendo-a por
modelo.
Meggie quis ver tudo, lendo com ateno cada palavra sobre o casal mais falado
da cidade: desde o primeiro recorte contando sobre seu noivado ao casamento e todas as
aparies na sociedade. Os dedinhos sujos no se cansavam de contornar cada trao do
rosto da me.
Melinda no merecia tal devoo, refletiu Deirdre. Mesmo assim, no deixou que
seu prprio julgamento afetasse o momento vivido pela menina. Afinal de contas,
conhecendo-a melhor, dava para ver que Meggie no era uma criana m. E ela, de fato,
a fazia lembrar-se de si mesma. Afinal, sabia muito bem como uma menina desejava ter
algum que a amasse e defendesse seus interesses.
Estendeu a mo para pegar o lbum, pois, a partir da pgina seguinte s havia
notcias escandalosas.
No h mais nada a partir da.
Meggie aceitou sem protestos. De todo modo, nem haveria tempo para tanto, pois
Fortescue anunciava um visitante:
Lorde Graham Cavendish, milady.
29

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Antes que o mordomo terminasse de falar, braos fortes a ergueram em um


abrao.
Graham! Ponha-me no cho ou vou mandar aoit-lo! No se esquea de que
agora tenho pessoas para me proteger!
Ela foi obedecida, mas recebeu um inesperado beijo no rosto.
Sorriu. Considerava Graham Cavendish seu primo, mas, na realidade, ele era
primo de Tessa. Haviam crescido juntos e tinham uma relao quase de irmos.
Ele manteve as mos nos ombros dela com um largo sorriso.
Linda Dee. Encantadora Dee... Pode me emprestar algum dinheiro? Que tal cem
libras? Ele soltou um doloroso suspiro ao v-la revirar os olhos, Quando acha que
eu poderei pedir um emprstimo ao nosso heri, ento? Pensei que ele poderia estar de
bom humor por conta da noite de npcias. Piscou para ela, malicioso.
Deirdre o afastou com uma cotovelada e indicou a presena da pequena Margaret
com um gesto de cabea. S ento Graham se voltou e viu a criana.
Ol, querida disse com um sorriso doce. Quem voc e o que devo fazer
para que seja minha esposa um dia?
Bastaram essas palavras para que ele ganhasse o corao da menina. A brava e
arredia Meggie se derreteu, e Graham, o patife, se aproveitou dessa fraqueza feminina.
Era o mais novo dos quatro filhos do duque de Edencourt e no tinha a mnima chance de
tocar na herana paterna, pois todos os seus irmos gozavam de pleno vigor. Sem
qualquer perspectiva ou ambio que o motivasse a usar sua inteligncia e talento, tendia
preguia e irresponsabilidade.
Uma pena, porque era suficientemente bonito para fazer uma boa figura na alta
sociedade, principalmente entre as jovens que gostavam de homens fortes e esbeltos.
Fiquei to feliz por voc ter conseguido vir ao meu casamento disse Deirdre,
irnica. Foi to bom ver toda a minha famlia l!
Graham deu de ombros, esboando um sorriso meio culpado.
Evitando Tessa ainda? Ela o poupou de uma resposta.
Evitando todo o mundo, na verdade. Estive refugiado na casa de certa lady por
semanas, mas o mari... Ele deu uma olhadela para Meggie ...a famlia dela chegou
esta manh e simplesmente no havia mais lugar para mim l.
E por que no est em casa?
Pela primeira vez, os olhos verdes de Graham ficaram sombrios.
Meu pai est l de novo... junto com aqueles trogloditas.
Deirdre no conteve o riso. Os irmos de Graham eram os maiores, mais peludos e
rudes homens da aristocracia, sendo superados apenas por seu pai, o duque de
Edencourt.
Todos os quatro de uma s vez?
Para voc ver por que preciso de socorro... Graham passou a mo pela
cabea, fingindo desespero.
Eles trouxeram mais trofus das caadas?
O rapaz suspirou e colocou a mo sobre os olhos num gesto dramtico.
A morte est pendurada em todas as paredes. Olhos vidrados me seguem por
toda parte.
Fortescue trouxe ch e bolo. Deirdre sentou-se no sof com uma perna dobrada
sobre a outra e sorveu um gole da bebida quente, contente por ter Graham ali para
quebrar a monotonia. Sorriu ao ver Meggie escutar, encantada, enquanto ele contava
sobre as coisas que aprontava na propriedade do pai em Edencourt.
Lorde Cavendish podia ser um intil, mas tinha a virtude de fazer com que tudo
parecesse mais alegre.
Fortescue entrou na saleta.
Com sua licena...
30

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Meggie voltou-se para ele, altiva como uma verdadeira lady.


O que foi, Fortescue?
Parece que a senhorita perdeu alguma coisa... Uma das camareiras levou um
belo susto quando achou isto na rouparia. O mordomo colocou a mo no bolso e tirou
o gatinho.
O rosto do bichano era todo preto, mas o gato era branco a partir da mandbula at
o peito, dando a impresso de que estava de smoking. As duas patinhas dianteiras
tambm eram brancas, como pequenas luvas de pele.
O pequeno animal permaneceu sentado na palma da mo de Fortescue, piscando,
dengoso.
Meggie entreabriu os lbios, maravilhada.
meu? perguntou baixinho.
Acho que sim respondeu o homem. Existe mais algum na casa que
possa t-lo perdido?
A menina acariciou o pescoo do gato antes de dirigir um olhar apreensivo o
mordomo.
Meu pai j sabe?
Estou certo de que um animal to pequeno nem vai ser notado pelo marqus...
por enquanto acrescentou Fortescue.
Meggie ergueu o bichano diante dos olhos.
Ele tambm vai se chamar Fortescue! anunciou de sbito. Afinal, vocs
esto vestidos iguaizinhos!
Deirdre teve de morder o lbio para no rir, pois o gatinho preto com o peito branco
realmente parecia estar vestido como o elegante mordomo.
Fortescue permaneceu impassvel.
uma honra, milady disse com expresso sria. Mas ser que o mesmo
nome no causar confuso entre os criados?
Meggie piscou, pensativa, ento olhou o animalzinho em suas mos.
o nico nome que me ocorre.
Fortescue ergueu as sobrancelhas, ponderando a questo.
Um felino garboso como ele merece um nome especial... concluiu, com um
esboo de sorriso transformando as feies aristocrticas.
Fortescue, voc no me avisou que tnhamos visita. Todos se voltaram,
surpresos.
Perdoe-me, milorde, no julguei que fosse indevido dar as boas-vindas a um
membro da famlia da marquesa.
Brookhaven olhou para Graham, resignado.
No seria bom que meu primo ficasse para o jantar, milorde? Deirdre
indagou, cnica.
Graham, que os observava cuidadosamente desde que Brookhaven entrara,
levantou-se e sorriu.
Obrigado pelo convite, querida, mas preciso ir. Esto me esperando para um
jogo de cartas.
Brookhaven cruzou os braos.
No queremos retard-lo ento. Graham pegou a mo de Deirdre e fez uma
mesura.
Traidor ela sussurrou. Ele esboou um sorriso.
D-lhe uma chance, querida. Ele boa pessoa.
Voc sabe mesmo muito sobre ele...
Ela fez um muxoxo. No tinha tido tempo de contar a Graham sobre sua situao.
A bem da verdade, nem sabia se queria faz-lo. Tinha batalhado tanto para conseguir
aquele homem... No estava pronta para admitir o fracasso de seu plano.
31

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Graham se inclinou e sapecou-lhe um beijo no rosto.


Quero v-la feliz, Dee.
- V embora. Deirdre o empurrou. - Voc no meu irmo, Graham.
Pois eu no poderia am-la mais se fosse, querida... Prometo que virei visit-la
sempre.
Deirdre o viu se despedir de Brookhaven com um leve sorriso nos lbios. Era bom
ter pelo menos uma pessoa que no a desprezasse ou a julgasse inconseqente.
Brookhaven a fitava agora, e ela respirou fundo.
Quer me dizer alguma coisa, milorde?
Ele puxou um envelope do bolso.
Voc recebeu uma carta. de Phoebe. Deirdre sentiu o sangue ferver.
Voc a leu? Ser que no terei direito algum nesta casa?
Calder ficou ruborizado.
Claro que no. Reconheci a letra. No sou o monstro que dizem.
Bem, e o que devo fazer para receber a carta? Limpar as janelas?
No foi de simples raiva o olhar que Calder dirigiu a Deirdre. Ele se perguntava
como pudera cometer um erro to grande e t-la escolhido para esposa entre tantas
mulheres viveis. Ela era impossvel!
Por outro lado, ela sabia ser charmosa e risonha. Pudera observ-la da entrada da
porta com o tal primo, o qual, ele sabia muito bem, no tinha relao de sangue alguma
com ela.
Graham era igualzinho a Rafe: palavras bonitas, maneiras sedutoras...
Mas, e quanto ao carter? Sem dizer que no tinha nada alm do nome. De quem
seria o dinheiro que perderia no carteado daquela noite?
Apesar disso, Deirdre, que chegara a acreditar que estivesse atrada por ele,
gastava toda a sua ateno com rapazes inteis como lord Graham Cavendish!
Calder viu-se dominado por cimes e antigas dvidas. Deu alguns passos e enfiou
a maldita carta nas mos dela.
Veja se no h tambm algumas linhas de meu irmo para mim.
E, uma vez, mais se afastou da esposa.
Deirdre apertou a carta nas mos por um longo momento, aguardando que os
batimentos de seu corao se acalmassem. Por uma frao de segundo tivera a louca
impresso de que ele iria tom-la nos braos e quase no pde ocultar seu
desapontamento.
A carta de Phoebe era precisamente o que ela esperava. Falava de sua surpresa e
contentamento ao receber a notcia de seu enlace com Calder aps ter partido em viagem
de npcias para a Espanha.
Quando Brookhaven propusera casamento a Phoebe, depois de apenas t-la visto
do outro lado de um salo, fora difcil para Deirdre conviver com a prima. Naquela
ocasio, medida que a data do casamento se aproximava, seu comportamento at se
assemelhara ao de Tessa.
Agora ela j conseguia pensar em Phoebe com carinho outra vez.
"Que bom, Dee! Rafe tinha certeza de que o irmo nunca o perdoaria..."
Deirdre suspirou. Lorde Brookhaven era um homem complicado, no havia
dvidas.
Voltou a ateno para a carta em sua mo.
"Estou feliz por voc, prima, e tenho certeza de que ser uma marquesa de
Brookhaven muito melhor do que eu teria sido... "
Phoebe tambm no tinha conhecimento de Margaret, Deirdre concluiu. O homem
era um ignorante em se tratando dos sentimentos alheios.
Ela mesma tinha vivido com algum como ele uma boa parte da vida... Mas havia
algo diferente em Calder. No era falta de sentimento, como acontecia com Tessa.
32

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Aparentemente, ele tinha medo de gostar.


Contemplar o rostinho sujo de Meggie, porm, s firmou sua resoluo de romper
as barreiras de lorde Brookhaven. Talvez Calder tivesse o corao que Tessa no tinha,
mas se ele no o usasse, o resultado final seria o mesmo.
Calder passou toda a tarde recolhido em seu escritrio, olhando para nmeros que
se recusavam a bater. No fim, os registros estavam corretos. Sua ateno que no
estava.
Depois de vrias horas perdidas, ele se levantou a fim de se trocar para o jantar.
Se queria que Deirdre e Meggie cumprissem as formalidades sociais, no poderia
desrespeit-las.
O jantar foi perfeito. At porque ele no aceitaria que no fosse. Deirdre estava
linda, sentada sua frente, banhada pela luz do candelabro. O cabelo parecia diferente,
ainda mais brilhante, todo puxado para trs e caindo nas costas como uma cascata.
Tambm seu olhar estava mais suave; como se ela estivesse pensando nele com mais
carinho naquela noite.
Um calor invadiu seu corpo ao imaginar o que aquele comportamento sugeria. Na
tentativa de controlar o desejo que crescia, ficou tanto tempo sem olhar para ela que o
prato de carne j havia sido servido quando notou que ela ainda usava o mesmo vestido,
adequado para receber o primo na saleta, mas no para o jantar.
Achou que no precisava se vestir para o jantar? A pergunta quebrou o silncio
de forma abrupta. Deirdre ficou visivelmente embaraada, fazendo com que Calder se
sentisse o monstro que havia negado ser.
Ela engoliu o pedao de Carne que mastigava delicadamente.
Ele ficou surpreso. Que resposta mais simples era aquela? Onde estava o tom
desafiador e o orgulho flor da pele?
Deirdre respirou fundo para dizer alguma coisa, mas ele j no prestava ateno.
Um longo cacho de cabelo escorregou pelo ombro delicado e foi se alojar entre seus
seios. Ser que ela no percebia que suas mos tremiam de desejo de toc-la?
Ela sorriu consigo. Estava funcionando. Calder no conseguia tirar os olhos de seu
colo.
No se sentia satisfeita com aquela vitria, entretanto. O artifcio somente acendia
uma chama dentro dela. Mortificada, percebeu o corpo reagindo e os mamilos enrijecidos.
J havia sido desejada por outros homens antes, de modo bvio ou sutil, mas
nenhum provocara nela qualquer reao. O olhar ardente e o desejo silencioso do marido,
contudo, bastavam para incendi-la!
Ser que ele viria a seu quarto se deixasse a porta destrancada?
Dee!
De repente, Deirdre se deu conta de que Meggie tentava captar sua ateno havia
vrios minutos. A pestinha tinha aprendido com Graham a cham-la pelo ridculo apelido.
O que foi, Meggie?
Meu gatinho sumiu! Brookhaven limpou a garganta.
Dei ordens a Fortescue para entreg-lo cozinheira.
Deirdre voltou os olhos para ele, preocupada. Se Calder se livrasse do nico amigo
da pobre Meggie, ela...
Ela fez o gatinho para o jantar?
A voz de Meggie saiu esganiada e seu choro impediu qualquer tentativa de
Brookhaven esclarecer a impresso de que o bichinho fora servido com molho e batatas
assadas.
De incio Deirdre ficou apreensiva com tanta histeria, at que Meggie lhe dirigiu um
olhar malicioso por trs do guardanapo.
Ela aplaudiu em silncio. Por mais que tivessem planejado
fazer
algo
perturbador durante a refeio, tal desempenho era digno de uma profissional!
33

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Finalmente, Calder chegou a seu limite:


Chega!
A despeito de suas piores intenes, Deirdre calou-se diante da autoridade
masculina. Nunca o ouvira levantar a voz antes, o que a fez sentir certo triunfo.
Meggie parou depois de um ltimo soluo, e Deirdre a olhou com simpatia.
Calder colocou ambas as mos sobre a mesa e se levantou vagarosamente.
Como nenhuma de vocs parece estar dando o devido valor ao requinte desta
refeio, podem se recolher a seus quartos j.
Deirdre poderia ter ficado enfurecida diante da punio infantil, mas, afinal de
contas, esta era merecida. De qualquer modo, elas haviam se divertido muito. Levantouse com a maior dignidade.
Vamos, Margaret.
Meggie fungou e obedeceu. porta ela se voltou e disse:
Quero dormir com meu gatinho.
Ningum ousaria dizer que faltava coragem quela criana.
Derrotado, Brookhaven sentou-se novamente e apoiou a cabea nas mos,
Discutiremos o futuro do gato amanh, Meggie. At l, a cozinheira tomar conta
dele.
Trocando um olhar, as duas inteligentemente bateram em retirada, considerandose as vitoriosas do dia.
Voc j experimentou caramelos alguma vez? Meggie indagou,
escarrapachada com Deirdre em frente lareira d quarto desta.
Claro que j experimentei.
Meggie permaneceu em silncio, olhando para o fogo, e Deirdre deixou de lado o
livro que estava lendo em voz alta.
Voc nunca chupou balas?
Meggie negou com um gesto de cabea, sem desviar o olhar das chamas.
Ordens do meu pai.
Deirdre ps-se em p, resoluta.
Pois saiba que eu tenho um dom especial. Sei fazer caramelos como ningum!
Sabe? Meggie arregalou os olhos. Deirdre deu um puxo no sino.
Meu pai me ensinou. Sempre fazamos nos dias em que nevava.
Fortescue, com sua rapidez habitual, bateu porta e entrou.
Pois no, milady?
Fortescue, preciso de duas caarolas pequenas, manteiga, acar, chocolate e
nozes, imediatamente!
Ele lanou um olhar a Meggie.
O marqus no quer que lady Margaret coma balas.
Deirdre cruzou os braos e ergueu uma sobrancelha.
E deu ordens para que eu no coma tambm?
De fato, no, milady... Vou mandar uma bandeja j.
Quando ele saiu, Meggie sentou-se, os olhos muito abertos.
Vamos comer balas?
Deirdre se jogou no sof, sorrindo.
Margaret, vamos ficar enjoadas de tanto comer balas!
Logo chegou a bandeja com as nozes j picadas e o chocolate cortado em
pedacinhos para ser mais facilmente derretido. Havia ainda uma garrafa de leite e dois
copos. Aparentemente, refletiu Deirdre, ela no era a nica a achar que j estava na hora
de sua alteza afrouxar um pouco as rdeas.
Ficaram deitadas de bruos diante do fogo, e Deirdre mostrou a Meggie como
derreter a manteiga e mexer o acar at que a mistura ficasse dourada. Depois,
enquanto o doce esfriava no parapeito da janela, derreteram e adoaram o chocolate.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

No podemos comer assim mesmo?


Deirdre riu da ansiedade de Meggie.
Eu costumava dizer a mesma coisa, e meu pai respondia: "Pacincia, meu
corao, voc vai ver que vale a pena esperar"...
Ela jogou o chocolate sobre a mistura de manteiga fria, acrescentou as nozes e
voltou a caarola ao parapeito para que esfriasse novamente.
A neve ajuda muito.
Ao se voltar, viu a expresso de tristeza no rosto de Meggie e seu olhar novamente
perdido nas chamas.
O que h, Margaret?
Meu pai no gosta nada de mim. Os olhos da menina estavam midos.
Deirdre nem sequer podia contestar. No vira qualquer sinal de afeio de Calder
para com a filha.
Por que diz isso?
Seu pai a chamava de "meu corao". Meu pai me chamava de Meggie e me
dava um tapinha na cabea quando vinha a Brookhaven. Agora ele me chama de
Margaret e nunca mais me fez um carinho.
Deirdre mordeu o lbio.
Dane-se, Brookhaven, pensou, ajoelhando-se prxima criana e passando um
brao desajeitado em torno de seus ombros.
Seu pai a ama. Ele saiu procura de algum e me achou para voc, no foi?
Aquilo era algo que ela no desejava admitir a si mesma, mas a dor de Meggie era
maior do que a sua.
Meggie, meio hesitante, deitou a cabea em seu colo, e juntas as duas ficaram
contemplando as brasas, sem encontrar resposta para os mistrios do corao de lorde
Brookhaven.
Do outro lado da porta de comunicao, agora entreaberta, Calder, no escuro,
observava as duas deitadas de braos, balanando as pernas no ar. Deirdre sorria,
desarmada, completamente despida da pose imposta pela sociedade, e ele se perguntou
como seria poder se comunicar de forma assim to aberta com os outros.
Nunca entendera as mulheres nesse sentido. Os homens se assemelhavam mais
s mquinas e se limitavam a um nmero reduzido de reaes. Ele optara por uma
atitude de distanciamento arrogante que funcionava bem com os demais...
Mas no com Deirdre. Ela acabava com toda a sua postura de intimidao,
revelando o vazio existente sob a mesma.
Forou-se a levantar a mo para bater na porta, ciente de que sua apario
acabaria com aquela atmosfera de intimidade, como sempre. Ao entrar, aps o
assentimento de Deirdre, observou que Meggie havia se escondido.
No importava. Afinal, era o que ele queria; que uma fizesse companhia outra.
Deirdre se levantou, postando-se estrategicamente frente do prato de caramelos.
Levantem-se cedo, amanh. - Calder comeou com educao. Quem
desperdia tempo na cama acaba no fazendo nada produtivo.
Parou, pensativo. Teria mesmo dito aquilo?
Deirdre levantou o queixo, dirigindo-lhe um olhar desafiador.
Para qu?
Para fazerem o desjejum comigo.
No est com problemas de atraso em uma de suas fbricas?
Ele franziu o cenho. De fato, as reivindicaes por sua presena aumentavam dia a
dia.
De qualquer modo, vou tomar o caf da manh em casa, e voc e Margaret me
acompanharo.
Ela levantou uma sobrancelha.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Seguirei suas ordens, milorde.


Calder continuou a olh-la com a mesma intensidade.
E depois do caf, voc passar o dia todo com a menina. Dei instrues a
Fortescue para ficar de olho em vocs.
Deirdre cruzou os braos.
Pobre Fortescue... Voc sempre o faz de fiscal? Um homem corajoso cuida do
que lhe pertence sozinho, ou pelo menos tenta fazer isso.
Calder se recusou a morder a isca.
Vocs no s faro o desjejum comigo, como tambm jantaro comigo todas as
noites, e bem-vestidas.
Antes que ela retrucasse, ele continuou:
Assim ser, milady, ou ver que h coisas mais importantes a perder do que
alguns vestidos e festas. Posso proibir que v a Londres, por exemplo.
Ela empalideceu. Essa era a pior ameaa que ele poderia impor a algum criada
na sociedade.
Calder suspirou. No queria assust-la, e sim que ela amadurecesse. Desejava
uma mulher adulta com quem compartilhar a vida, no uma criana petulante.
J bastava a que tinha com ele ali.
Voc no parece um homem cruel, milorde Deirdre comentou,
calmamente, embora tivesse fascas saindo dos olhos. Creio que voc no tenha
parado para pensar no que me disse. Isolar-me no campo causaria uma interminvel
onda de boatos. Voc seria acusado de ter me enlouquecido ou por eu ter adoecido
gravemente. Sabe como so as lnguas...
Ela estava certa, droga. Ele no havia pensado nisso. Deirdre tinha esse poder de
faz-lo agir impulsivamente.
Deirdre cruzou as mos atrs das costas para que ele no visse o quanto tremiam.
Havia fugido de Tessa vida todas por isso no suportava opresso e tirania.
Como sei que um homem de palavra, no vou deixar que passe por um
escndalo desses. Ela esboou um glido sorriso. Farei o desjejum com voc, como
me pede.
Calder fez uma pequena mesura e saiu do quarto sem dizer palavra. Somente
quando a porta se fechou atrs dele, Deirdre soltou os ombros e Meggie saiu de debaixo
da cama.
Se ele pensa que eu vou tomar o caf com ele, est completamente enganado!
anunciou, furiosa.
Deirdre mordeu o lbio, pensativo. Talvez Calder no quisesse fazer as refeies
sozinho. Sentiu o corao amolecer.
Que pena, Meggie... Poderia ser bem divertido.
Ao sair do quarto da esposa, Calder parou e passou a mo no rosto. As coisas no
iam nada bem. Deirdre havia concordado em fazer as refeies com ele, mas por que
parecera to contrariada? Que mal havia em um simples pedido para que a famlia
estivesse com ele s refeies?
No foi um simples pedido, seu idiota, foi uma intimao.
Ele respirou fundo, frustrado. Decididamente, no era dado a palavras bonitas.
Passara tantos anos dando ordens e sendo obedecido que no conseguia mudar seu
modo de ser. Muito menos apenas para no ferir a suscetibilidade de uma mulher.
Exasperado, ele foi se refugiar em seu escritrio. Tinha assuntos importantes a
tratar. No podia permitir que Deirdre desviasse sua ateno deles.
Um pouco mais tarde, ao ouvir um rudo, Calder levantou os olhos da papelada. Viu
uma sombra movimentar-se rapidamente contra a luz do hall e ouviu passos rpidos se
afastando.
De cenho franzido, ele atravessou o escritrio para pegar o pequeno embrulho
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

deixado no cho.
No papel de embalagem estava escrito em garranchos: "Para o papai".
Ele soltou um suspiro desanimado diante da letra deplorvel e abriu o pacote.
Encontrou vrios caramelos de chocolate com nozes, cujo cheiro era delicioso.
Considerou a possibilidade de que contivessem veneno. Em se tratando de
Meggie, tudo era possvel.
Balanou a cabea ante o prprio pensamento e resolveu aceitar o presente. Se a
vontade da filha fosse lhe fazer mal, bastava continuar com sua atual rebeldia.
Cuidadoso, deu uma pequena mordida no doce, e teve os sentidos dominados pelo
prazer. Era o melhor caramelo que j havia provado! Parecia proveniente da mais fina
doceira de Londres, embora soubesse que nenhum criado seu ousaria quebrar as regras
e comprar uma coisa daquela para Meggie. Mas Deirdre o faria. Jogou o pacote em uma
gaveta e sentou-se novamente.
Com ou sem veneno, as mulheres daquela casa iriam mat-lo!
Obrigou-se a voltar a ateno para o assunto que estava tratando, recusando-se a
perder mais um minuto fomentando a rebelio que acontecia bem debaixo de seu nariz.
Depois de algum tempo e vrias pginas no lidas, voltou a olhar para o inocente
pacote jogado na gaveta. No, no capitularia. No se deixaria ser manipulado. Era bvio
que Deirdre induzira Meggie quele gesto de carinho, na esperana de seduzi-lo. No
admitiria tal comportamento.
Mas o aroma daquela gostosura era irresistvel.
Impulsivamente, ele pegou um caramelo e o enfiou na boca. Reclinando-se na
poltrona com um suspiro, deixou que a guloseima dissolvesse na lngua.
Afinal, ele no tolerava o desperdcio.
Calder sentou-se para o caf da manh no mesmo horrio de sempre. E, apesar
das instrues especficas que dera esposa na noite anterior, l estava ele, mais uma
vez, sozinho.
Fortescue, onde est lady Brookhaven?
Acredito que sua esposa ainda esteja...
Sua esposa est aqui, milorde.
Recostada no batente da porta, ainda to sonolenta que mal conseguia se manter
em p, l estava Deirdre de fato. Ela esfregou os olhos comas costas da mo.
Por Deus, Brookhaven, quem no mundo come assim to cedo? No consigo
nem olhar para comida.
Ele entreabriu os lbios, chocado.
Que traje esse?
Voc disse que eu deveria me vestir bem para o jantar. No mencionou nada
sobre o caf da manh.
Usando um nglig de renda mal amarrado sobre uma camisola de cambraia
fininha, a imagem de Deirdre era ao mesmo tempo difana e ertica, e correspondia
exatamente fantasia que Brookhaven fazia dela entre os lenis.
Ela bocejou e, ao levantar o brao para cobrir a boca, a manga de renda
escorregou para o meio do brao.
Bem, vou comer, j que estou aqui.
Isso foi tudo. Nenhum cumprimento, nenhum "bom dia, querido", nenhum brao em
volta de seu pescoo para um suave beijo.
A atitude no era de estranhar; entretanto, ele ansiava por isso. Ela era sua
esposa, deveria estar acordando em seus braos, com suas pernas entrelaadas nas dele
e os seios macios em suas mos.
Deirdre despencou na cadeira que Fortescue puxou para ela. O maldito mordomo
ganhou um sorriso e um sonolento agradecimento. Um prato contendo apenas uma
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

torrada e uma fatia de ma logo apareceu sua frente, e ela bebeu somente ch, sem
leite.
Calder franziu a testa, surpreso. Deirdre deveria comer mais. Tinha um corpo
adorvel, mas ele no faria objeo a um pouquinho mais de carne.
Ele ia abrir a boca para protestar, mas parou a tempo. Se dissesse qualquer coisa,
ela seria capaz de jejuar s para contrari-lo. Em vez disso, olhou com aprovao para o
prato dela.
Vejo que voc se preocupa com seu fsico. Muito bom. Est certa de no querer
engordar.
Fortescue, ovos com presunto para mim, por favor ela imediatamente pediu,
com um brilho matreiro nos olhos.
Calder sorriu intimamente.
Naquele momento, Meggie apareceu. Era espantoso que tivesse obedecido,
porm, mais espantoso ainda era que estivesse de rosto lavado e arrumada com um
vestido limpo, sem as costumeiras manchas de comida ou de lama. Embora
maltranados, seus cabelos brilhavam e, pelo menos, haviam sido penteados.
Ela era uma criana bonita, como s poderia ser uma filha de Melinda. Tinha o
mesmo rosto da me, o mesmo cabelo preto-azulado.
Calder suspirou. Ainda sentia o peito doer ao se lembrar.
Desviou os olhos, no vendo desaparecer, pela falta de um cumprimento seu, o
sorriso de Meggie.
Deirdre, ao contrrio, no perdeu nenhum detalhe. Que idiota!, pensou, revoltada.
Parece que voc est pronta para sair, Margaret. Quais so seus planos?
Meggie, cujo humor ficou obviamente to azedo quanto o do pai, dirigiu a ela um
olhar de desprezo.
No seja ridcula. Tenho de ficar aqui o dia todo com voc.
Deirdre suspirou. Que bela dupla formavam aqueles dois.
Fortescue trocou o prato dela nesse momento e comentou baixinho:
Mesmo que pequena, uma vitria sempre bem-vinda, milady.
Ela suspirou novamente. Era verdade. Na batalha do caf da manh, sua
pontuao fora maior do que a do marido. Ele havia, pelo menos, olhado diretamente para
a filha por um momento, o que j era alguma coisa.
Ao voltar os olhos para Brookhaven, Deirdre viu que o olhar dele estava fixo em
seu corpo. A camisola que usava no escondia quase nada, e o nglig de renda
tampouco cumpria esse papel.
bom, mesmo, que ele veja o que est perdendo com sua tirania...
Ela pousou o garfo no prato e respirou fundo, fazendo com que o penhoar
escorregasse pelo ombro. No havia perigo de mostrar muito, mas sabia que a mnima
antecipao do que poderia ser visto seria o suficiente para provocar o marido.
Era visvel que Calder ficava excitado. Ela s lamentava que, quando ele lhe dirigia
um olhar como aquele, de quem estava pronto para dar a volta na mesa e tom-la nos
braos, suas prprias pernas amoleciam.
Sentiu a boca seca e a respirao difcil. Para disfarar, cortou um pedao de
presunto s cegas e forou a mo trmula a levar o garfo boca.
Abenoado presunto. Estava to gostoso que ela fechou os olhos para sabore-lo.
Havia anos no comia presunto. Uma dieta rgida lhe havia sido imposta por Tessa. Ela
no podia demonstrar um apetite normal desde os quinze anos.
Pensando melhor, a culpa no era da madrasta, pois nada a deteria se resolvesse
se rebelar.
A preocupao com sua silhueta surgira quando ela havia sado caa de um
duque. Mas agora era uma mulher casada; poderia engordar vontade e nada havia
queBrookhaven pudesse fazer.
38

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Deirdre se ajeitou mais confortavelmente na cadeira e se preparou para comer at


no conseguir mais respirar.
Calder observou a esposa devorar tudo, como se fosse um trabalhador braal. Por
mais estranho que fosse, era gratificante v-la desarmada por alguns momentos. O
genuno contentamento em seu rosto causou-lhe prazer.
Melhor seria se fosse ele a razo do contentamento em vez dos excelentes
quitutes preparados pela cozinheira. Precisava se controlar para no olhar
descaradamente para o colo que entrevia pela renda. No conseguia nem sentir o gosto
do que mastigava!
Apesar disso, haviam progredido. Sua esposa comeava a assumir a filha dele,
passada a rebelio inicial, e sua mesa estava completa.
Nada mal para o seu terceiro dia de atuao como marido. Talvez estivesse um
pouquinho enferrujado, mas logo tudo estaria correndo suficientemente bem para que
pudesse voltar a visitar suas amadas fbricas.
Bom Deus! Havia dias ele mal pensava nelas. Precisava sair imediatamente,
percorrer suas propriedades e se envolver com assuntos concretos, que nada tinham a
ver com sexo. J estava mais do que na hora de voltar ao objetivo e reconfortante mundo
dos negcios.
O problema era que uma inexplicvel relutncia o dominava. Afinal, ainda era cedo.
Deirdre era muito imprevisvel, e Meggie ainda no estava acostumada com ela. Nem
mesmo Fortescue conseguia mant-la sob rdeas curtas.
Sim, era isso mesmo. No ousaria sair. No estava cego para o modo com que
Deirdre havia arrastado Meggie para o lado errado. Mesmo Fortescue, cujo corao
parecia feito de gelo, claramente sucumbira a ela. Na velocidade que Deirdre agia, o
mundo estaria a seus ps antes que ele voltasse para casa!
No. Era melhor ficar e garantir seu terreno. Ela precisava aprender que ele no se
desviaria de seu curso.
Alm do mais, embora no fosse admitir isso nem sob tortura, estava bastante
curioso para ver o que ela faria a seguir.
A tenso na sala de almoo s melhorou quando ele pediu licena e atirou o
guardanapo sobre a mesa.
Deirdre abriu um lindo sorriso.
Vai sair hoje?
Ele retribuiu com um olhar azedo.
No precisava ficar to satisfeita... Ela bateu as pestanas inocentemente.
No entendo o que quer dizer, milorde.
Calder, que comeava a se afastar, voltou-se.
A propsito, minha querida, amanh quero v-la vestida apropriadamente para o
caf da manh.
Deirdre esboou um sorriso doce.
Como quiser, milorde. Ele deu um suspiro.
Tenham um bom dia.
Assim que ele saiu, o sorriso de Deirdre se foi. Por mais divertido que fosse
provocar o marido, no era exatamente aborrec-lo o que tinha em mente.
At que no foi to ruim disse Meggie. Acho que o papai gostou de nos ter
aqui.
Espero que sim. Ela empurrou o prato. Fortescue, poderia levar um pouco
de ch para a minha saleta? Temos umas conspiraezinhas a fazer. completou,
sorrindo para Meggie.
Pouco depois, elas usufruam o calor da lareira. Deirdre respirou fundo. Havia
tempos no vivenciava tanta paz e conforto.
Fortescue?
39

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Pois no, milady?


Quero lhe agradecer. Apesar dessa guerrinha infantil entre o marqus e eu, voc
me tratou com grande respeito.
Por que no a trataria, milady?
Certo. No vou permitir que o assunto se espalhe. Depois de conviver com a
minha madrasta, sei perfeitamente bem como a criadagem pode transformar a vida da
patroa em um inferno, se quiser... E quem habitualmente d o tom o mordomo.
Compreendo, milady.
Quero que entenda: no o que lorde Brookhaven me pede que acho
impossvel... principalmente em relao a Margaret. a maneira como ele pede, ou
melhor, no pede. Voc tambm acha que estou sendo ridcula?
Milady, tenho observado com freqncia, ao integrar novos criados a casa, que
continuam da maneira como comearam se no forem corrigidos.
Ela riu sem vontade.
uma faca de dois gumes, Fortescue.
Ele inclinou a cabea, receptivo.
Mas precisamente como vejo, milady.
Deirdre examinou o homem por um longo momento.
Est do meu lado, no est?
Espero que todos possamos sair ganhando, milady. No precisa de mais nada?
Deirdre riu.
V meter medo em um ajudante indefeso. Voc no me assusta mais.
Que pena ele replicou, esboando um leve sorriso. Deirdre ainda ria quando
a porta se fechou, mas sua expresso alegre logo desapareceu ao olhar para a menina
solitria perto da lareira. A felicidade de Meggie dependia de ter mais ateno do pai e, de
algum modo, v-la feliz tornara-se muito importante para ela.
A despeito de sua habitual falta de jeito e inabilidade, Sophie Blake conseguiu
escapar da casa da tia sem ser vista ou acompanhada. Tessa, que normalmente no tinha
grande agilidade mental, tinha uma misteriosa capacidade de descobrir quando algum
estava prestes a se divertir.
E estragava tudo.
Cus! Era estranho e assustador perambular pelas ruas de Londres sozinha. Mas
sua maneira de vestir e bvia falta de recursos faziam com que se confundisse com a
classe trabalhadora, o que a tornava praticamente invisvel. A sensao era bastante
libertadora, e ela sentiu um enorme prazer no longo trajeto at Brook House,
Sophie at sorriu para Fortescue ao entrar, mas no percebeu a surpresa do
mordomo porque j procurava Deirdre com os olhos.
Lady Brookhaven est na saleta, srta. Blake. Por favor, aguarde no salo. Vou
avis-la de sua chegada.
Sorrindo ao pensar que agora era apenas uma visitante e no mais hspede da
casa, Sophie entregou a ele o chapu e as luvas, e atravessou o hall. Ao se aproximar da
porta do salo, teve a desconfortvel sensao de estar sendo observada e se voltou.
Fortescue continuava onde ela o havia deixado e a olhava com uma expresso
divertida no rosto.
Diante de seu olhar indagador, ele se recomps, fez uma respeitosa mesura e saiu
para avisar Deirdre.
Por que o homem a olhara daquela maneira?
Sophie parou para se olhar em um pequeno espelho. Tinha o cabelo desalinhado, a
luz parecia incindir diretamente sobre a protuberncia de seu nariz, e seu pescoo
comprido lembrava o de uma girafa.
Ele me acha desengonada, concluiu, tristonha.
40

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Como de costume, afastou no mesmo instante esse pensamento, voltando a


pensar em seu projeto. Sempre que possvel, ela escapava das obrigaes sociais de
Tessa para trabalhar nele. Depois da traduo completa dos contos do folclore germnico,
ela se dedicava agora a uma segunda traduo, um conto mgico que prometia ser ainda
mais empolgante do que o primeiro.
Distrada, adentrou a sala de msica e parou. O lugar no se encontrava vazio. Um
homem estava sentado ao piano, tocando escalas com mos experientes.
Prendeu a respirao, perguntando-se como seria ouvi-lo tocar uma pea de
verdade. Adorava msica.
Mas estava ali para ver Deirdre, no para ouvir um estranho.
O problema era que no conseguiria ir para o salo sem ser vista e, certamente,
ele lhe dirigiria a palavra.
Como sempre, nessa circunstncia, ela se viu dominada pelo pnico. Era melhor
voltar e procurar Fortescue.
Minha nuca vai ficar com os cabelos arrepiados se voc continuar me olhando
dessa maneira.
Ao v-la ainda parada, ele sorriu.
Sempre fica assim, to hesitante?
Sophie abriu a boca para responder, mas no conseguiu dizer uma palavra. Ele era
bonito demais. Rosto bem talhado e cheio de humor, olhos verdes que sorriam para ela.
Sentiu as palmas das mos midas e, embora estivesse a vrios metros de
qualquer coisa frgil, sabia que isso era apenas uma questo de tempo. Iria quebrar algo
valioso, bater contra algo barulhento ou derramar algum lquido. E ele a olharia com pena
e desviaria os olhos porque seria perda de tempo encarar algum to pattica.
Voc bem alta. Seus pais a encomendaram por metro? Ele se voltou e
esticou as pernas.
Ser observada pelo espelho j no havia sido muito confortador. Mas nada se
comparava a ter a ateno completa dele. Ela permaneceu petrificada, sentindo-se quase
despida enquanto ele se aproximava e a examinava da cabea aos ps.
Ganhei. Sou ainda mais alto do que voc.
Ela precisou levantar a cabea para fit-lo. O pior que sabia estar olhando para
ele com olhos como uma adolescente apaixonada.
- Voc deve ser Sophie Blake. Deirdre me disse, mesmo, que era muito alta e
simples.
Ela permaneceu imvel.
E ento? ele indagou, rindo. Voc ou no a esquiva Sophie?
Est vendo qualquer outra pessoa "alta e simples" por aqui?
Ele riu e fez uma mesura.
Ol, Sophie. Sou lorde Graham Cavendish, primo de lady Tessa.
Sendo ou no da famlia, ele era incrivelmente atraente.
um prazer conhec-lo, milorde.
Onde esteve todos esses anos? Morando no fundo de um poo? Talvez isso
explique a sua altura. Deve ter passado a vida tentando crescer para sair dele.
Embora Graham risse, no havia qualquer maldade nas palavras.
Ela acabou rindo tambm.
Graham abriu um largo sorriso e se inclinou para ela
Agora eu gostei disse em tom de aprovao. Ao sentir o hlito quente, Sophie
recuou.
Cuidado! Ele a segurou pelo brao. O enfeite atrs de voc valioso.
Ela fechou os olhos por um instante, embaraada, depois gaguejou:
Isso sempre acontece quando...
Quando?
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Quando estou perto de homens atraentes e disponveis. Graham sorriu.


Neste caso, fique tranqila. No corre nenhum risco de se ferir.
No?
No estou no mercado procura de uma esposa, assim como no estou altura
de milady. Portanto, podemos muito bem ser amigos, pois no h nenhuma chance de
que possamos ser qualquer outra coisa alm disso.
Afastada a possibilidade, Sophie o contemplou com um misto de alvio e decepo.
Calder deixou de lado o livro de contabilidade que fingia analisar e reclinou a
cabea na poltrona. Inspirou ao mximo, reteve por um momento a respirao e expirou
soltando um pequeno grunhido, o que o ajudou a relaxar um pouco.
Deirdre o estava deixando louco, e ela nem estava ali. Ele passara a ltima meia
hora olhando para colunas de nmeros que pareciam no fazer sentido algum, pois
continuava obcecado pelos cabelos, olhos e, principalmente, pelos seios de sua mulher.
Do que se ocuparia ela naquele instante? Talvez estivesse entediada, ou at
mesmo solitria. Poderia ir ter com ela e tentar amainar um pouco aquele orgulho, ver seu
rosto corar e os olhos azuis cintilar de raiva...
Homem de ao, no de palavras, levantou-se de um salto.
Lamentavelmente, ao chegar ao hall principal, ouviu vozes na casa e percebeu que
Deirdre se divertia em muito boa companhia...
Fortescue!
O mordomo, como sempre, apareceu em instantes.
O que significa isso? ele indagou, apontando para a porta da sala de estar.
No fui claro em minhas instrues?
Claro que sim, milorde. Mas eu teria sua permisso para nocautear a marquesa
a fim de impedi-la de chegar aporta?
bvio que no!
Fortescue cruzou as mos enluvadas e encarou Calder serenamente.
Se no devo me atracar com milady no vestbulo, o que o senhor sugere que eu
faa para cumprir essa ordem?
Calder dirigiu um olhar furioso ao mordomo, homem muito bem pago e at ento
completamente dedicado a ele.
Foi corrompido. Ela corrompeu todos vocs! vociferou, apontando o
dedo para Fortescue, que se manteve impassvel.
Voltou-se para a sala de onde o som de risos e gargalhadas masculinas
perturbavam a tranqilidade da casa.
Eu deveria ter escolhido a outra prima murmurou, contrariado. A srta.
Sophie Blake nunca se comportaria dessa maneira.
A srta. Blake tambm est l, milorde.
Inacreditvel! Sua linda esposa contaminava a todos que conhecia!
Melhor, ento, que eu tivesse me casado com a prpria Tessa ele rosnou
Ao menos eu saberia o que estava levando!
Fortescue ergueu uma sobrancelha.
Com todo o respeito, milorde, se tivesse se casado com lady Tessa, seria
obrigado a contratar pessoal inteiramente novo. Inclusive para o meu lugar.
Como ele prprio preferiria comparecer nu a Abadia de Westminster a passar dez
minutos com a endemoniada Tessa, no podia censurar o mordomo pelo comentrio
insubordinado.
Farinha do mesmo saco ponderou baixinho. Fortescue limpou a garganta.
Milorde, se me perdoa a ousadia, eu diria que milady no em nada parecida
com a madrasta.
A estranha nfase no passou despercebida por Calder.
Est querendo dizer que eu que sou?
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Se no deseja mais nada mais, milorde, vou cuidar das visitas.


V l, seu vira-casaca. Nunca poderia imaginar que uma cabeleira dourada e
um lindo busto iriam desvirtuar um homem como voc.
No mesmo, milorde. Mas creio que a mente e o corao de lady Brookhaven
me conquistaram.
Calder desviou o olhar. No ficava nada bem um homem de sua posio
sentir cime de um mordomo!
Fortescue ele disse por entre os dentes , por favor, pea a milady que se
desculpe com as visitas e venha at aqui por um momento.
O mordomo se afastou com uma mesura e logo retornou da sala de estar
acompanhado por Deirdre. Ela passou apressada pelo marido, obrigando-o a segui-la.
Somente quando se afastaram do hall, parou, indignada.
Estou surpresa com voc! Como pode fazer uma coisa dessas para a pobre
Sophie?
Surpreso estou eu! No fiz nada a Sophie. Voc, no entanto, deve ter muito a
dizer.
Ela apertou os olhos com raiva.
Isso mostra que no sabe de nada. Diga-me, acha que Sophie recebe muitas
visitas naquela casa, agora que Phoebe e eu no moramos mais l?
A expresso de Calder relaxou um pouco.
assim que pretende colaborar com a vida social de sua prima?
Deirdre cruzou os braos.
Estou tentando; ensin-la pelo exemplo.
At vejo algum mrito nisso... Mas ela nunca aprender a conversar com um
homem se no deixar os estudos um pouco de lado.
A expresso de Deirdre se desanuviou.
precisamente o que eu penso. No imaginei que voc...
Milady, no sou to obtuso assim. Calder voltou o olhar para a porta da sala
de estar. Pobrezinha, sozinha naquela casa com lady Tessa. Voc deve, mesmo,
convid-la para vir aqui com freqncia.
Ela mostrou uma pequena ruga de dvida entre as sobrancelhas.
Est sendo gentil?
Calder comprimiu os lbios de leve. Ela no precisava demonstrar tanto espanto.
Claro que no. Qualquer coisa que incomode lady Tessa , sem dvida, um bom
investimento de tempo, isso tudo.
Os olhos de Deirdre cintilaram.
Isso verdade.
Ele esboou um pequeno sorriso. Ambos permaneceram
imveis,
ambos
desejosos de no pr fim quele momento de cumplicidade. Calder sentia a proximidade
dela como se houvesse fascas no ar entre os dois. Aos poucos o sorriso de Deirdre
esmoreceu, e seus olhos suavizaram. A cada segundo, ela foi se tornando mais meiga,
suave e receptiva.
Ela era dele, pensou Calder, como uma uva madura de seu prprio vinhedo,
esperando para ser colhida. Por que ainda no estava em seus braos?
Ele poderia pegar a mecha de cabelo enrolada perto de sua orelha, ou acariciar
aquele rosto delicado at tocar os lbios rosados...
Deslocou-se em sua direo, e Deirdre se aproximou mais, com as plpebras
semicerradas de quem est pronta a sucumbir.
Eis que do alto da escadaria se ouve um grito agudo e uma avalanche de
palavras que uma menina de sete anos como Meggie jamais deveria conhecer. Calder
lanou um olhar frustrado para a filha.
No seja inconveniente, Margaret! Maldio, preciso despach-la logo de
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Brookhaven. Voltou o olhar para Deirdre, mas ela recuara com uma expresso raivosa e
desapontada.
Faria isso, no ? Ela cruzou os braos. Por que no a embrulha em papel
pardo e a envia pelo correio? E quanto a mim, para onde serei despachada se no
me comportar?
Ela ficava to linda quando estava furiosa, Calder pensou incoerentemente.
Suspirou, desanimado. Se tirasse Meggie dali, Deirdre ficaria mais aborrecida.
No tenho tempo para essa bobagem agora. Estarei em meu escritrio.
V! V se esconder! ela rebateu, irada. Isso o que voc sabe fazer de
melhor!
Ele sacudiu a cabea e se afastou dela, de seu rosto afogueado e de seus olhos
brilhantes. Precisava se lembrar de que no chegaria a lugar algum se reagisse s
provocaes da esposa.
Quando Brookhaven lhe deu as costas, Deirdre quase o agrediu de tanta
frustrao. Ah, como gostaria de colocar um pouco de bom-senso naquela cabea dura!
Depois do confronto com Brookhaven no hall, foi um alvio voltar sala de estar e
descomplicada admirao que a aguardava l. Que mal havia em um inocente flerte?
Afinal, o marido pouco se importava... desde que isso no a divertisse demais,
claro.
Pois que se danasse. Procuraria se divertir o mximo possvel, a comear daquele
momento.
Entrou na sala com seu melhor sorriso. Sophie a fitou com uma expresso meio
preocupada, obviamente enfiando, em seguida, o nariz nos livros. Deirdre sentiu uma
ponta de culpa por usar a prima daquela maneira, e foi sentar-se no sof a seu lado,
ficando de frente para os trs rapazes que estavam do lado oposto. Graham,
esparramado em uma poltrona prxima lareira, dirigiu-lhe um olhar de aprovao. Ela
retribuiu com uma expresso de censura e se voltou para a prima.
Sophie, fale-nos de sua nova traduo. Estou curiosa para saber do que se
trata. As histrias eram de fato bastante interessantes, mas, mesmo que no fossem,
valeria a pena ouvi-las para ajudar na transformao da prima. Instantaneamente, a
inspida e contida Sophie se iluminou.
Ah, bem, o ttulo desta "O Jardim de Vero e Inverno". H um feitio nesse
jardim que faz com que, no vero, metade dele fique coberto de neve e, no inverno,
floresam rosas na outra metade. Um dia, um homem que passa por ali v a rosa florida
na neve e para a fim de colh-la para sua filha mais jovem.
Espero que o tema no seja jardinagem comentou Baskin, o pretenso poeta.
Sem-graa, Sophie abaixou os olhos, e Graham endireitou o corpo.
Quero ouvir tudo, Sophie.
Eu tambm, prima. Deirdre dirigiu e Baskin um olhar de reprovao. No
gostava do jeito dele.
No entanto, a tmida Sophie no quis mais continuar. Percebendo sua gafe, Baskin,
em uma bvia tentativa de consertar a situao, voltou-se para Deirdre.
E ento, quando organizar o primeiro baile aqui em Brook House?
Ainda no posso dizer nada.
Mas j deve ter escolhido um tema...? Na ltima vez em que conversamos,
estava to animada para fazer esse primeiro baile.
Com um sorriso encantador, Deirdre se inclinou para a frente e deu um tapinha na
mo dele.
Quando meu plano estiver pronto, voc ser o primeiro a saber. Tudo o que
posso dizer que somente os meus amigos mais queridos sero convidados.

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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Captulo III
Ao sair de Brook House, Sophie Blake preferiu partir com lorde Cavendish, o qual
tinha certo parentesco com a famlia, na carruagem de Brookhaven, enquanto os outros
trs rapazes seguiram a p para suas casas.
De um local mais abaixo, na rua, Wolfe, que observava a casa, viu que dois deles,
o dndi de roupa mais viva e o que sorria muito, estavam indo embora com um ar de tdio
estampado no rosto.
O terceiro, porm, permaneceu ali. Tinha uma expresso melanclica e um olhar
perdido. Pareceu-lhe o tipo que buscava inspirao artstica na bebida e no pio, sem
nunca conseguir encontr-la. Ficou contemplando Brook House de maneira ansiosa, por
um tempo maior do que seria adequado a um "amigo".
Wolfe sorriu. Aquele serviria. Tinha uma boa aparncia e estava escrito em seu
rosto, pobre tolo, que seu amor era verdadeiro.
Fora preciso algum tempo para que ele estivesse suficientemente sbrio para
conceber seu plano. O casamento j tinha ocorrido, portanto, o jeito agora era que
chegasse ao fim antes que o velho duque de Brookmoor desse seu ltimo suspiro. A
anulao resolveria tudo, mas, para isso o marqus precisaria ser devidamente
provocado.
Ora, uma mulher poderia constranger um homem como aquele quase morte,
Brookhaven j perdera a primeira esposa para outro. Depois uma noiva para o irmo...
Por que no poderia perder tambm a atual mulher?
Soltou uma gargalhada grosseira.
Finalmente, o rapaz apaixonado se afastou, relutante, de Brook House, e ele pde
segui-lo. Levou um bom tempo para que o cidado chegasse a seu destino, tantas foram
suas dramticas paradas e suspiros profundos.
Bom Deus, o sujeito estava mal!
Por fim, ele entrou em um distinto, se no importante, clube para homens. Wolfe
acelerou o passo para emparelhar com seu alvo no exato momento em que ele
cumprimentava o porteiro.
Boa noite, sr. Baskin.
Baskin! saudou, aproveitando-se da deixa. Posso ter um minuto de sua
ateno?
O jovem se voltou com o cenho franzido.
Eu o conheo, senhor?
Wolfe assumiu uma expresso consternada.
Pensei que ela tivesse mencionado meu nome... voc a viu? Ela est bem?
Fiquei to preocupado por no poder v-la.
A ruga na testa de Baskin desapareceu meno de seu assunto favorito.
Conhece a senhorita... a marquesa de Brookhaven?
Ele aquiesceu, deixando escapar um pequeno lamento.
Somos grandes amigos, ou pelo menos fomos. Diga-me que est tudo bem com
Deirdre! No suporto pensar nela sozinha com aquele...
Cuidado! Baskin lanou um olhar preocupado ao porteiro, depois agarrou o
brao de Wolfe e o puxou para dentro do clube.
Wolfe fungou e se deixou levar para um canto isolado da sala principal. Uma vez
sentado, inclinou-se para Baskin, falando em tom confidencial:
Por favor, no prolongue minha ansiedade. Diga-me que a viu!
Baskin fez que sim com um gesto de cabea.
Consegui estar com ela esta tarde. Diria que Deirdre est levando a situao
com pacincia, mas. no me pareceu feliz.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Ah, que pena! Wolfe balanou a cabea. Ela no devia ter cedido
coero daquele demnio, embora deva ter sido difcil resistir a um homem to poderoso.
Bem que eu a avisei, mas o que ela poderia fazer?
Coero? Baskin piscou, confuso. Como assim?
Ah, meu Deus, acho que falei demais... Tudo me foi dito em confiana.
Baskin estreitou os olhos.
Gabo-me de privar da confiana da marquesa.
Estou certo disso, claro. que meu relacionamento com a famlia de longa
data. Meu pai foi muito amigo do av dela. Tivemos algum envolvimento praticamente a
vida toda.
E voc a queria para si, no ? Baskin concluiu, quase verde de cimes.
Eu? Por Deus, no... No seria merecedor de to formosa jovem. Mas, se fosse
voc, jamais permitiria que ela se casasse com aquele monstro! Eu a teria seqestrado,
por mais medo que tivesse dele. Wolfe manteve o tom at ver desaparecer a
desconfiana dos olhos de Baskin.
Aproximando-se mais, Baskin disse de maneira sigilosa:
Conte-me como foi essa coero. O que Brookhaven fez para for-la a se
casar com ele?
Wolfe sacudiu a cabea com ar triste.
Receio que ele no tenha escrpulos quando se trata de uma obsesso.
Igualzinho a voc, meu til amigo. Depois de ter perdido a srta. Millbury para o irmo
que ele odeia, ficou obcecado por conquistar a srta. Cantor. Que outra razo haveria para
se casar assim, to depressa?
Baskin franziu o cenho.
Houve alguma objeo da parte dela? Pensei...
Wolfe fez um gesto com a mo.
Deirdre muito corajosa. No deixaria que o nome da famlia fosse envolvido
em mais escn... Ele cobriu a boca com a mo. Senhor, to preocupado estou que
deixei escapar mais do que devia! Mas, voc tambm parece preocupado com ela.
Talvez eu finalmente tenha encontrado um aliado. Ele deu uma risada nervosa e
encostou-se na poltrona, como se tentando controlar o fluxo de palavras. Deve estar
me achando um louco.
Como previa, Baskin foi fisgado rapidamente.
No! O rapaz olhou ao redor e abaixou a voz: Por favor, voc precisa me
contar tudo! Quero ajudar a marquesa. Preciso estar perto dela... mA voz do jovem foi
dominada pela emoo.
Ora, viva, o sujeito estava quase em lgrimas!
Wolfe comeou a se impacientar para ir embora. Baskin estava em suas mos. O
melhor agora era deixar que o rapaz digerisse o assunto e, quando ele elaborasse melhor
a mentira, esta soaria ainda mais verdadeira.
Alm disso, precisava de um drinque. Aquele assunto aucarado o deixara
sedento.
Eu no posso quebrar a confiana dela, desculpe-me. Passando a mo pela
testa, levantou-se e saiu antes que Baskin entendesse que ele no voltaria.
Bastava dar ao palerma um dia para que ele decidisse agir em favor de milady.
Ento o atrairia a Brookhaven e, com sorte, conseguiria que ele duelasse com o marqus.
Baskin naturalmente morreria, e Brookhaven seria enforcado antes de se tornar duque de
Brookmoor.
Wolfe conferiu o horrio no relgio de ouro. Nada mau para uma hora de trabalho.
Calder certificou-se de que a casa se encontrava em silncio antes de finalmente
sair de seu escritrio. Estava sem pacincia alguma.
46

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Deirdre, por sua vez, espreitava do lado de fora como um caador.


Voc mesmo como um pssaro dod... Ele respirou fundo.
Que infelicidade a minha. Obrigou-se a fazer um rpido cumprimento com a
cabea, e continuou andando. Boa tarde.
Aquela era uma manobra oportuna que ele desenvolvera para escapar das
conversar aborrecidas com a me e que, depois, dera muito certo com Melinda.
Deirdre, porm, era mesmo feita de outro material. Saiu atrs dele feito uma flecha
e se postou sua frente.
Eu a verei no jantar, mulher! resmungou, e deu um passo para a direita com a
inteno de passar.
Ela acompanhou seu movimento, impedindo-o de prosseguir.
Calder parou, perplexo.
Deirdre cruzou os braos e sorriu desafiadoramente.
Est encurralado.
No tenho idia do que quer dizer.
Ela abriu um largo sorriso, e ele teve a sensao de que o corredor ficara mais
quente.
Vou lhe dar um conselho comeou Deirdre, sardnica. O mesmo truque
raramente funciona duas vezes comigo.
Calder sentiu o perfume que emanava dela: um doce aroma de jasmim.
Deirdre tomara banho novamente, e ele havia perdido a pele macia sob a espuma,
os mamilos rosados.
Eu... Inferno!
Queria retrucar de maneira digna e impositiva, e l estava, gaguejando feito um
adolescente, sem nada mais na cabea do que a imagem dela no banho.
Recomponha-se, homem!
Deirdre o fitava, divertida.
No se sente bem?
No, no me sinto!, queria gritar. Estou a ponto de estourar as calas s por sentir
o cheiro de sua pele! Deus, por favor, no a deixe olhar para baixo!
Ela manteve seu lindo olhar de safira preso ao dele.
Que coisa linda, Calder pensou, encantado. Nunca vira olhos com um tom de azul
como os dela, tampouco um olhar to claro e direto.
Que pensamento ridculo... Olhos eram simplesmente olhos. Azuis, castanhos ou
verdes s mostravam o que algum quisesse ver neles. Ele pensara ver simplicidade e
decoro nos de Melissa, pureza e afeto nos de Phoebe. E se enganara em ambos os
casos.
H algo errado em mim, marido?
Ele se forou a voltar realidade.
Claro. Quero dizer, claro que no.
Deirdre tinha agora a testa franzida e o olhava, espantada. Quem poderia culp-la?
Ele estava agindo feito um maluco.
s vezes, voc uma criatura muito estranha ela disse.
Voc nem imagina o quanto, adorvel Deirdre... Dando um suspiro, Calder
procurou dizer algo que soasse lgico:
Por que me comparou a um dod?
Porque pe seus ovos nos ninhos de outros pssaros e espera que eles criem
seus filhotes.
Ele suspirou. No estava com disposio para discutir suas falhas como pai.
a fmea do cuco que pe ovos nos ninhos de outros pssaros.
Esse um detalhe insignificante. Ela agitou a mo com negligncia. A
questo ...
47

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Sei onde quer chegar. Acha que o mau comportamento de Margaret uma
tentativa de chamar minha ateno. Acredita que ela teria uma mudana imediata se eu
sasse com ela a cavalo e lhe contasse histrias antes de ela dormir.
Deirdre permaneceu calada. O que est me pedindo, minha querida, que eu
abandone minhas responsabilidades para ficar disposio desse pequeno ser
voluntarioso que foi o temor de mais de uma dzia de babs e meia dzia de
governantas. Mulheres adultas, para sua informao. Profissionais experientes, com
timas credenciais e referncias impecveis. Nenhuma delas agentou ficar mais do que
uma semana aqui com Meggie. O que eu, um homem completamente sem experincia
com crianas, poderia fazer de melhor para Margaret do que essas mulheres inteligentes
e preparadas?
Deirdre o fitou com seus olhos azuis e lmpidos.
Que bando de incompetentes! exclamou, antes de se aproximar o bastante
para que ele desejasse abra-la, pression-la contra o prprio corpo e beijar aquela boca
mida at deix-la sem fala. Lorde Brookhaven, voc um covarde. E o que pior,
mentiroso tambm.
Um misto de luxria e raiva se apoderou dele.
Est pisando em terreno perigoso, milady. Ela revirou os olhos.
O que vai fazer? Trancar-me no quarto e se esquecer de me alimentar? J
sobrevivi a isso, obrigada. Voc tem um longo caminho a percorrer se pretende superar
os castigos de Tessa, e no creio que seja esse tipo de homem.
Calder cerrou os dentes e dirigiu a ela um olhar ameaador.
Cuidado, milady. Ser que est preparada para perder todos os eventos sociais
at a prxima temporada?
Ele pensou que ela recuaria ou, pelo menos, hesitaria. Em vez disso, Deirdre
retribuiu o olhar ameaador e o cutucou no peito.
Pode me acorrentar no poro, Brookhaven, mas no conseguir dormir por
causa dos meus gritos de protesto sobre Meggie. Alega ter responsabilidades? Que
responsabilidade maior do que uma filha algum pode ter?
Meu pai tambm era um homem ocupado e importante demais para desperdiar
seu tempo esparramado no cho, brincando com soldadinhos de chumbo. Nem por isso
tentei descer a escadaria dentro de uma tina vazia, pus fogo no cortinado ou fiz qualquer
outra das ltimas travessuras de Margaret.
Deirdre parecia perplexa, os lbios entreabertos num delicioso convite.
E deu certo?
Ele franziu o cenho, confuso.
O qu?
Montar em uma banheira escada abaixo... Acho que o fundo de uma tina no
suportaria a irregularidade da escada. A menos que a banheira fosse de cobre, claro.
Calder esfregou o punho na testa, subitamente exausto.
Chega de falar de banheira, banhos e afins. A questo ...
Ela dispensou o comentrio com um gesto.
Sei onde quer chegar. Acha que, porque seu pai no queria nada com voc,
todos os pais deveriam se comportar dessa maneira. Cruzou os braos. Meu pai
tambm era um homem ocupado e, apesar disso, no s me levava para passear e lia
histrias para mim, como tambm se esparramava, sim, no cho com meus brinquedos.
E, mais do que isso, acredito piamente que ele gostava de fazer isso. Ela abriu um
sorriso de lado. Eu o desafio a tentar.
No seja ridcula.
Quanta covardia... Fica apavorado at mesmo em ler para uma menininha?
Ela suspirou. Inacreditvel. Principalmente vindo de um ser to grande, msculo e
inteligente.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Enquanto ele procurava uma resposta altura do inusitado comentrio, Deirdre fez
meia-volta e se afastou, farfalhando as saias.
Deirdre certamente no esperava que Brookhaven se curvasse e aparecesse na
sala de estar com um livro de histrias na mo, mas tampouco imaginava que ele fosse
pedir seu cavalo aos berros para que toda a casa ouvisse. Viu pela janela quando o
maluco saltou sobre o garanho e disparou em direo cidade como se os ces do
inferno estivessem atrs dele. Com ar circunspecto, ela se dirigiu ao hall da frente.
Fortescue, aonde o marqus est indo?
O mordomo cruzou as mos s costas.
Ele apenas pediu para lhe avisar que vir para o jantar, milady.
No foi isso que perguntei.
Sei disso, senhora, mas essa foi a resposta que me foi solicitada.
Deirdre o fitou por um longo momento.
Voc sabe onde ele est, no sabe?
Fortescue deixou o olhar vagar acima do ombro dela.
No me atreveria a adivinhar, milady.
Ela apertou os lbios,
Fortescue, eu gosto de voc, mas saiba que no est de forma alguma isento de
minha fria. Entende o que quero dizer?
Naturalmente, milady - o homem respondeu, calmamente. Est sugerindo
que, se eu ocultar informaes da senhora, poderei encontrar capim em meus lenis e
sabo em meus sapatos...
Deirdre esboou um sorriso.
Se tiver sorte.
Entretanto, se o marqus concluir que no sou mais confivel, acabarei sem
meu emprego... Que situao!
Deirdre suspirou.
Siga sua conscincia, Fortescue. No tenho mais tempo para essa discusso.
Creio que a cozinheira aguarda suas instrues sobre o cardpio, milady... O
mordomo comunicou com um ar divertido.
A cozinheira, claro! Brookhaven devia ter pedido alguma coisa para levar com ele
para o almoo. Alm disso, a mulher adorava o apetite saudvel dela.
Pela primeira vez, vejo uma dama que no torce o nariz para uma boa comida
caseira! dissera-lhe certa vez.
Deirdre abriu um sorriso para aquele que agora considerava o melhor mordomo do
mundo.
Fortescue, voc uma maravilha em termos de discrio e diplomacia. Que
sorte a nossa em t-lo.
Ele fez uma mesura.
A considerao mtua, milady respondeu com um sorriso.
Deirdre encontrou a cozinheira preparando, atarefada, uma coisa grande, rosada e
morta. Com uma enorme faca, que poderia decepar a cabea de um rei, cortava com
preciso os vrios pedaos do animal. Ela franziu o nariz e desviou o olhar.
O jantar vai ser delicioso! comentou, tentando esboar um sorriso. Espero
que o marqus no se atrase muito noite para prov-lo. Afinal, ele tem uma longa
viagem pela frente at... Como mesmo o nome?
A fbrica de seda em Southpark? No, no leva mais de uma hora para chegar
l a cavalo, milady. O patro estar em casa a tempo para meu assado especial, no se
preocupe.
Eu me pergunto por que ele no foi de carruagem... Deirdre remexeu um
punhado de vagens numa tigela. A cozinheira sorriu.
Milorde no tem pacincia para esperar no trfego. Diz que as carruagens no
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

so nada eficientes nessas horas. Por isso prefere ir a cavalo, assim cruza a ponte na
metade do tempo.
Deirdre sorriu e continuou evitando olhar para a lmina vermelha de sangue.
A Weston Street mesmo muito movimentada. Bem, continue seu trabalho.
Parece que tudo vai ficar muito... apetitoso.
Cus! No conseguiria dar nem mesmo uma mordida naquilo noite, mas pelo
menos ficara sabendo para onde o marido escapulira.
No vai escapar assim to fcil, milorde murmurou para si mesma, sorrindo,
enquanto deixava a cozinha.
Ao saber qual seria o destino delas, Meggie no perdeu tempo para se vestir. A
carruagem j aguardava na frente da casa quando Fortescue se curvou para ajud-la a
vestir um agasalho.
Tenha cuidado em Southwark, milady. O distrito fabril um lugar
perigoso. Por segurana, destaquei Trenton para acompanh-las.
Deirdre fitou o jovem Trenton. Ele era quase um gigante, com o rosto muito
redondo e um olhar manso. Parecia um militar vestido com o uniforme contendo o braso
de Brookhaven.
Deus! ela exclamou, inconformada. Parece que vamos enfrentar uma
guerra!
Fortescue concordou com um gesto de cabea.
a impresso que vai ter quando chegar l, milady. No aconselhvel que se
afastem de Trenton. Ele lanou um olhar para Meggie. Est ouvindo, lady Margaret?
No seja bobo, Fortie. Ela deu uns passos e segurou na enorme mo do
lacaio. Trenton meu amigo.
Deirdre tambm achou que Fortescue estava sendo alarmista demais.
S vamos visitar uma fbrica disse, dando de ombros.
A fbrica bastante segura, milady. O caminho de ida e volta que me
preocupa.
Meia hora depois, observando pela janela o cenrio que no mudava, Deirdre
deixou escapar um grande suspiro. O trfego estava parado junto ponte de Londres, no
lado da cidade. Parecia que todos os carroceiros da Inglaterra haviam convergido para l
a fim de cruzar o Tmisa e chegar imensa rea de fbricas de Southwark.
Carruagens e carroas se estendiam em longas filas irregulares. Que frustrante
poder ver o outro lado do rio e no conseguir sair do lugar.
Meggie comeou a ficar indcil.
Eu preferia ir nadando!
Deirdre deu uma espiada no rio imundo e estremeceu.
Voc no conseguiria tirar o mau cheiro de seu cabelo durante anos.
Depois de mais meia hora de reclamaes da menina, finalmente a carruagem
comeou a andar, fazendo Meggie soltar vivas e Deirdre suspirar de alvio.
Assim que cruzaram o rio, Deirdre comeou a entender o motivo da preocupao
de Fortescue. As fbricas ficavam em prdios terrveis e enormes, alguns com mais de
quatro andares. Seus olhos estavam acostumados beleza e ornamentao das
fachadas de Mayfair, o que tornava os sombrios edifcios ainda mais intimidadores.
As ruas tambm no eram varridas e via-se lixo por todo lado. Delas saam becos
sombrios e midos, de onde, de vez em quando, provinham estranhos barulhos.
O pior de ver, porm, eram os habitantes. Quase todos os que entravam e saiam
dos prdios pareciam muito pobres e subnutridos, com exceo de uns poucos bemvestidos que olhavam com desconfiana para a bela carruagem e faziam os demais sair
do caminho.
Supervisores Deirdre imaginou.
Capangas - contraps Meggie.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Deirdre puxou a curiosa Meggie da janela da carruagem e fechou a cortina.


Rapto e resgate j no eram to comuns como haviam sido vinte anos antes, mas
no valia a pena exibir a presena das ricas e vulnerveis Brookhaven.
Finalmente chegaram a uma fbrica que fazia as demais parecerem medocres. A
insgnia de Brookhaven estava pintada acima dos portes, mas no havia indicao
alguma do que se passava por trs daqueles altos muros.
Quando Trenton a ajudou a sair da carruagem, Deirdre hesitou. O que lhe parecera
uma maneira desafiadora e divertida de irritar Brookhaven agora lhe parecia um ato
infantil e perigoso.
Meggie, porm, no hesitou em pux-la direto para a porta e escancar-la. E l
estavam elas, em uma pequena plataforma diante de um enorme salo cheio de
mquinas.
O barulho em seus ouvidos era ensurdecedor. O rudo metlico do vaivm de
imensos teares, o ronco de um forno que no se via, os gritos das pessoas acostumadas
a se comunicar acima do barulho, tudo sob uma forte rajada de calor, fez Deirdre desejar
estar l fora, na rua imunda.
Foi ento que viu Brookhaven parado no meio de uma escadaria, ao longo de uma
parede altssima. Havia, era claro, outras salas para livros e registros e, sabia-se l mais o
qu. A vida toda ela usara roupas feitas com tecido, mas no tinha a menor idia de como
fosse feito e do que se passava em uma fbrica.
Algum gritou alguma coisa para Calder, que deu as costas para o homem com
quem conversava e comeou a descer a escada rapidamente.
Quando ele se aproximou, ela respirou fundo e levantou o queixo. Elas tambm
eram donas daquela fbrica e podiam visit-la a qualquer momento!
Surpreendentemente, Calder no demonstrou nenhum desagrado ao v-las.
Boa tarde. Gostariam de dar uma volta para conhecer a fbrica?
Sentindo-se desarmada, preparada que estava para um bate-boca, Deirdre no
teve alternativa a no ser concordar e esboar um leve sorriso.
Logo estava no topo da escadaria, prximo ao teto, de onde poderia ter uma viso
completa se no estivesse tentando ignorar a finura da grade. Enquanto isso, Calder
explicava o que se passava l embaixo.
Meggie, que se recusara terminantemente a subir na plataforma, encontrava-se
sentada em um dos primeiros degraus, olhando, fascinada, para o tear mais prximo.
Como pode ver, ao reunir todos os processos sob um nico teto, conseguimos
operar com muito mais eficincia.
Deirdre olhou para Calder com certa exasperao, perguntando-se quantas vezes
mais naquela tarde iria ouvir aquela ltima palavra.
Mas ele continuou a falar: Antigamente, a fiao e a tecelagem eram feitas nas
casas dos trabalhadores. Isso tornava difcil garantir a qualidade, sem dizer que alguns
operrios eram mais eficientes do que outros.
Na verdade, ela observou, todos pareciam estar trabalhando duro. Por outro lado,
pareciam muito satisfeitos e, felizmente, bem mais prsperos do que aqueles que vira no
caminho at ali. Brookhaven devia pagar bem. Em contrapartida, devia exigir o mximo de
todos.
Ento por que com voc deveria ser diferente?
Tal pensamento fez com que se sentisse envergonhada por um momento, mas,
afinal de contas, no era nenhuma empregada. Talvez estivesse sendo uma idiota com
aquela batalha ridcula, mas valeria a pena ganhar tal guerra.
Olhou cheia de desejo para o homem que tinha ao lado.
E como valeria a pena...
Agora, se olhar para cima, ver o que faz esta fbrica ser to superior a todas as
outras.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Deirdre ainda se viu hipnotizada pela expresso de orgulho de Calder por um


momento, mas depois levantou os olhos obedientemente. Acima deles, corriam esteiras
transportadoras, tal qual uma estranha reproduo dos intrincados trabalhos dos teares
abaixo. Todas as tangentes pareciam se encontrar mais acima, onde estava alojada uma
grande mquina a vapor. Uma nica alavanca de ao movimentava as correias em
diferentes altitudes.
Calder olhava tudo aquilo com imensa satisfao.
Veja, juntando todas as mquinas individuais engrenagem principal da
mquina a vapor por esse sistema de correias e polias, a fbrica inteira funciona como um
nico aparelho. Ele deixou escapar um leve sorriso. Quase como se tivesse vida.
Aturdida, Deirdre observou a expresso relaxada do marido. Naquele instante,
percebeu algo muito importante sobre ele. Calder havia perdido a f em tudo, exceto na
mecnica, que podia ser vista e consertada, e nunca o deixaria. Aquele grande,
ressonante e ruidoso organismo da fbrica, era o verdadeiro lar de Calder. Do homem,
no do marqus. E talvez tambm do inteligente e solitrio menino que ainda morava
nele. Envolvido naquele abrao mecnico, ele se mostrava desarmado e feliz como ela
nunca o vira antes.
Voltou a olhar para o piso da fbrica e, apenas por um breve instante, captou a
harmonia do randmico movimento abaixo dela. Era como se uma gigantesca besta se
movimentasse, inalando fios e fora e exalando tecido. Piscou e tudo voltou a um caos
alm de sua compreenso.
tudo muito... eficiente - admitiu a contragosto. Foi um grande cumprimento
na avaliao de Brookhaven, pois ele inclinou a cabea com visvel satisfao.
Obrigado.
Deirdre suspirou. Encontrava-se ao lado do homem que amara desde sempre, mas
tinha outros motivos para estar ali. No estava lutando apenas por si mesma, mas
tambm por Meggie.
Mesmo sabendo que suas palavras dissipariam a trgua entre eles, ela levantou o
queixo e, com uma expresso vivaz, disse:
Ento so essas as mquinas que substituem as pessoas?
Calder piscou, parecendo confuso por um momento, mas logo prosseguiu no papel
de bom professor.
De certo modo, sim. Com elas preciso menos mo de obra para tocar a
fbrica.
Ela se debruou no corrimo e fingiu observar o trabalho.
Voc as compra, manda constru-las e as aciona como soldados de lata que
cospem tecido.
Tecido de qualidade superior.
Naturalmente. Como ele haveria de aceitar algo imperfeito?
Deirdre endireitou o corpo para fit-lo nos olhos.
O que aconteceria a essas mquinas se voc as negligenciasse?
Como assim? Ele comeou a desconfiar das intenes dela.
O que aconteceria se as deixasse na chuva, se nunca mandasse lubrific-las ou
verificar aquelas correias? O que aconteceria se voc simplesmente as deixasse em
Brookhaven at que elas tivessem sete anos?
Calder comprimiu os lbios, visivelmente irritado.
Chega. O tom cortante em sua voz interrompeu os protestos de Deirdre. Os
olhos dele faiscavam agora. No tenho a mnima idia de onde est querendo chegar
com essa conversa.
Ah, tem, sim. Voc o mais teimoso, arrogante, insuportvel...
Deus! Ela no tinha palavras para descrev-lo.
Subitamente beira das lgrimas, Deirdre fez meia-volta e voou escada abaixo
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

sem pensar que poderia cair, at que uma mo firme a agarrou pelo cotovelo e a
encostou com fora contra um peitoril de ferro.
Sua idiotazinha... A voz de Calder soou rspida no ouvido dela. - Quer se
matar?
Ela no iria se debater para que ele se divertisse sua custa.
Solte-me! ela pediu por entre os dentes.
Se eu fizer isso capaz de rolar escada abaixo! ele contraps em um tom de
voz que reverberou dentro dela, causando-lhe um estremecimento.
E que importncia eu teria para voc?
Calder a puxou contra o prprio corpo, abaixando a cabea de modo que ela pde
sentir o calor de sua respirao.
Se eu aparecer com mais uma mulher morta, temo que nunca mais consiga
recuperar minha reputao.
O fato de ele se manter to frio, mesmo tendo o corpo colado ao seu, s podia
significar uma coisa: o homem tinha uma pedra de gelo no lugar do corao.
Mas ela se recusava a se deixar contaminar por tanta frieza.
Levantou os olhos vagarosamente e, com a mo livre, acariciou o rosto moreno,
tocando com delicadeza o contorno dos lbios do marido.
Ento pare de nos incentivar a fugir de voc sussurrou, trmula.
A expresso do rosto de Calder no se alterou, no entanto Deirdre sentiu o vigor de
sua masculinidade crescendo contra o ventre.
O que devo fazer ento, lady Brookhaven? Tranc-la em uma torre? ele
indagou com voz rouca.
Ela se derreteu, fixando o olhar nos lbios benfeitos.
Promete que me visitar todas as noites?
Calder engoliu em seco. Deirdre ignorou o pequeno triunfo porque excit-lo era
fcil. O que ela queria dele era muito mais difcil: ser amada. Verdadeiramente amada.
Ser que uma reles mortal conseguiria sobreviver a uma noite nos braos daquele
homem? E o que dizer de toda uma vida?
Ela ansiava por descobrir.
Voc ainda ousa brincar comigo ele sussurrou. Deirdre levantou os olhos, no
disfarando seu desejo.
No fao promessas que eu no possa cumprir.
Com um olhar cheio de desejo e um movimento brusco, Calder fez meia-volta e a
encostou contra o corrimo, pressionando o corpo contra o dela. Sobressaltada, ela
acabou enfiando a mo livre dentro da casaca para se agarrar ao colete. Mas no
somente a deixou ficar ali, como tambm acariciou o peito largo, sentindo os batimentos
de Calder.
Era um progresso, sem dvida, mas aquele corao ainda no lhe pertencia.
Mordeu o lbio. Ser que era mulher suficiente para conquist-lo?
Quero ser uma boa esposa para voc sussurrou, hesitante, sentindo o corpo
rijo contra o dela.
Ele continuou a fit-la com um olhar de desejo e mal ouviu o que ela disse. Estava
perdido em luxria enquanto ela o queria perdido de amor...
Calder baixou os olhos para seu colo, e se apossou de um seio, ofegante.
Voc linda... A voz dele soou rouca.
Tessa, certa vez, comentara que quando o sangue de um homem se concentrava
em seu membro, seu crebro era afetado... Mas o toque de Calder era algo diferente, que
ela desejava, que ansiava por ter.
Ter um homem entontecido de desejo era muito bom, pensou; muito menos quando
seu prprio corpo pulsava em resposta.
Por isso cedeu documente, deixando o sangue ferver com o prprio desejo e
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

necessidade. Fechou os olhos e se entregou carcia. Aquilo era muito melhor do que
uma convivncia tumultuada e fria...
Calder abaixou um lado do vestido e ela sentiu a mo quente envolver-lhe um seio
e acariciar com firmeza o mamilo, o que a deixou de pernas bambas. Estavam
praticamente vista de todos, na fbrica, embora a iluminao fosse mais tnue naquela
altura e, l embaixo, todos estivessem concentrados demais no trabalho.
Ela estremeceu nos braos dele, vulnervel e sedenta demais para se importar que
fossem vistos. Que ele a despisse toda ali mesmo, na escada, se quisesse, contanto que ,
no parasse de toc-la!
Calder a cingiu pela cintura, segurando-a com firmeza , enquanto deslizava a boca
por seu pescoo at tomar-lhe o seio.
Um tremor percorreu o corpo de Deirdre, e uma repentina queimao tomou conta
de suas partes ntimas. Ela mergulhou os dedos nos cabelos do marido e gemeu.
Calder fez o mesmo e abaixou o outro lado do vestido para poder mordiscar o outro
mamilo. Deirdre arqueou ainda mais o corpo, no se importando em ter os seios
completamente mostra e no conseguindo controlar a respirao arquejante.
Num gesto ousado, ele levantou suas saias e comeou a acariciar suas partes
ntimas. Foi, ento, roando os lbios do seio at o ouvido dela: Est pronta para mim?
Deirdre concordou com um gesto de cabea, passando os braos pelo pescoo
forte e abraando-o quase com desespero.
Estou. Eu o quero tanto... De sbito, ele retirou as mos dela de seu pescoo,
fazendo-a desequilibrar-se, e ela se agarrou ao corrimo, temendo cair. Ele deu um passo
para trs e a fitou, enquanto Deirdre tentava se reequilibrar, trmula, arfante e confusa.
O que foi? ela indagou, ajeitando o vestido, apressada.
Calder tremia de desejo, a viso turva. Oh, Deus! Ela era to doce, to macia, to
quente...
Voc mesmo um idiota! Um homem de verdade levaria essa criatura linda e
sedenta para a cama e faria amor com ela at d morte.
Ele se esforou para controlar a respirao, contudo.
A aparente paixo de Deirdre por ele era assombrosa, mas pouco provvel. J
havia cometido o erro de se casar com uma mulher linda e fogosa uma vez. Seria o tpico
idiota que se deixava governar pelo membro?
Por que no aproveita a situao, homem? Ela ainda treme por voc.
Passou a mo pelo rosto, atordoado. Deirdre cedera com tanta docilidade... Mas
no era possvel que ela fosse to m.
Por outro lado, comportar-se como se um simples toque dele a fizesse perder a
cabea, como se tivesse esperado a vida toda pelas carcias dele, era no mnimo
estranho.
Finalmente, seus pensamentos voltaram a ser governados por uma lgica fria e
silenciosa.
Excelente. Agora ele conseguiria raciocinar com clareza.
Deirdre levantou os olhos marejados, e ele viu neles um misto de frustrao e outro
sentimento que no soube definir ao certo. Amor, perguntou-se, confuso?
Emitiu um som baixo que ele prprio no reconheceu e, sem pensar, estendeu a
mo para ela, disposto a test-la mais uma vez.
Nesse momento, porm, a fbrica abaixo deles pareceu vir abaixo.
Meggie contemplou, horrorizada, a gigantesca e trepidante mquina. No tinha a
inteno de destru-la. S queria ver o que fazia as rodas girarem dentro dela e o que
aconteceria se enfiasse uma lanadeira de madeira nas engrenagens em movimento. A
lanadeira, porm, fora chupada de sua mo pelas engrenagens. Sorte que ela havia
pulado para trs.
Agora tudo entrava em colapso. Era como se ela tivesse enfiado uma lana no
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

abdmen de um monstro.
O homem que operava a mquina no acreditou no que via, pelo menos at o
momento em que a avistou. Gemendo de consternao, veio para cima dela.
Meggie se virou em pnico e correu o mais rpido que pde, abaixando-se atrs de
uma mquina que enrolava fios. O operrio, porm, no a seguiu. Apenas tentou,
desesperadamente, puxar a lanadeira, das engrenagens. Seus gritos fizeram outros se
juntar a ele, enquanto outros, ainda, se espalharam, correndo em direo a outras
mquinas, ao mesmo tempo que olhavam, apreensivos, para cima.
Mas, o que olhavam? Meggie esticou o pescoo. Deus! Eram o pai dela e Deirdre
que desciam, apressados; ele fazendo recomendaes aos gritos. Ela quase voltou a
se esconder, mas estava assustada demais com aqueles sucessivos estalos, os
quais lembravam o horrvel zunido de vespas enfurecidas.
O barulho vinha do tear central. O rodzio do longo cabo que descia do teto e que
alimentava as engrenagens havia parado, mas os das correias continuavam, e uma
fumaa comeava a tomar conta de tudo. As pequenas esteiras prximas ao teto
pareciam uma nuvem carregada e ameaadora. De repente, ouviu-se um estrondo, e
gritos ecoaram no momento em que as pontas fumegantes da correia arrebentaram com
um barulho assustador. Meggie engatinhou para trs, num misto de pavor e fascinao.
Com a cabea voltada para cima, ficou observando uma correia depois da outra queimar
e estalar, e a destruio se espalhar pela tecelagem. Os trabalhadores se agarravam uns
aos outros, encolhidos de medo, pois das correias em chamas caam fagulhas, e as varas
envergadas pendiam, ameaadoras. Meggie tapou as orelhas com as mos.
Eis que um nico e poderoso rugido superou tudo aquilo: a biela principal se
desprendeu da mquina a vapor.
Foi o som final da agonia de toda uma estrutura destruda em questo de minutos
pela curiosidade de uma criana.
Quando tudo cessou, Meggie se levantou e olhou para o que havia feito.
Ento se virou e viu uma profuso de rostos zangados.
O primeiro, e mais apavorante, era o do pai.
Foi um acidente... balbuciou, trmula.
O operador da fbrica se destacou da multido.
Sinto dizer, mas ela fez de propsito, milorde.
A fisionomia do pai pareceu congelada em uma expresso que a fez desejar no
existir.
Papai, eu...
Sua voz se perdeu em meio ao clamor das outras que lamentavam. Deirdre abriu
caminho entre as pessoas, muito plida, e Meggie a viu cravar os olhos no rosto
endurecido do marido.
Calder, por favor...-comeou,e depois olhou, consternada, para ela. Foi um
acidente, no foi, Meggie?
Mas, mesmo ela no parecia acreditar muito nisso.
O que voc fez, criatura? A voz do pai retumbou em seus ouvidos, to glida
quanto o lago de Brookhaven no inverno.
Meggie engoliu em seco.
O senhor pode comprar outras mquinas, no pode? Pode vender meu cavalo
e...
Eu perguntei o que voc fez! ele interrompeu, cuspindo as palavras por entre
os dentes.
Eu... abri uma portinha do lado da mquina e olhei l dentro.
E depois?
Vi uns dentes l dentro, s que de metal... Ento resolvi dar algo para eles
mastigarem.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

O olhar de Calder no poderia ser mais glacial, porm ele continuou calado, os
lbios apertados numa linha fina, o peito arfando perigosamente.
Meggie no quis dizer mais nada. Tudo o que desejava no mundo era voltar para
casa e brincar com o gato.
O operrio sacudiu a lanadeira esmagada.
Ela enfiou isto na caixa de engrenagens.
Calder fechou os olhos. At ali, tivera esperana de que tivesse sido mesmo um
acidente.
Agora, que alternativa lhe restava seno a de punir a filha?
Por que Meggie havia feito uma coisa daquelas? Ele jamais pensaria em fazer tal
coisa quando criana!
Lamentavelmente, da mesma maneira que ele no tivera imaginao para fazer
coisas erradas, tambm no tinha idia de como puniria a filha pelo desastre sua frente.
Os equipamentos estavam destrudos, os pedidos no poderiam ser atendidos, seu
valoroso e bem-treinado pessoal teria, com toda justia, de ser pagos.
E provavelmente o abandonaria por outro emprego mais imediato, pois os
operrios no poderiam se dar o luxo de permanecer parados.
Calder sentiu a frustrao tom-lo por inteiro. Ao v-lo estremecer, Deirdre deixou
qualquer sutileza de lado e o tocou no peito, interpondo-se fisicamente entre a menina e a
iminente fria do marido.
Milorde, a culpa toda minha. Fui eu que trouxe Meggie aqui. Eu deveria ter
ficado mais atenta a ela.
Deveria mesmo ele concordou, friamente. Ela suspirou.
No sei onde eu estava com a cabea...
Por sobre o ombro de Deirdre, Calder observou Trenton pegar Meggie no colo, tirla do prdio e levaria para a ,carruagem, apressado. O que temiam? Que ele
estrangulasse a filha?
Contemplou o lindo rosto da esposa, observando que tinha os ombros tensos e
acompanhava, apreensiva, a sada da menina.
Sim, ela tambm o considerava um monstro... como todos em Londres.
Ele fez meno de se mover e Deirdre recuou, amedrontada.
Mortificado, ele respirou fundo.
Voc no deve se culpar. A culpa toda minha por, mais uma vez, ter me
decepcionado com o casamento.
Deirdre reagiu como se tivesse levado um tapa. Pior, como se sangrasse por
dentro. Sufocou a vontade de chorar e ergueu o queixo.
Eu tambm me decepcionei. Ele se mostrou surpreso.
Est decepcionada comigo?
Deixando de lado a dor e a lembrana do caloroso episdio na escadaria, ela
respondeu, altiva:
Vou levar Meggie de volta para Brook House enquanto decide o que pretende
fazer.
Calder apertou os lbios.
Pretendo mandar que ela faa as malas imediatamente. Amanh cedo Meggie
vai para Brookhaven e ficar l. E acho que voc deveria acompanh-la ele concluiu,
seco.
Deirdre sentiu-se mais uma vez apunhalada, mas procurou no demonstrar isso.
Se afastar Meggie daqui agora, sua filha passar o restante de seus dias
convencida de que voc tem mais amor por suas fbricas do que por ela.
No seja ridcula! Calder soltou uma risada destituda de humor. So
minhas fbricas que mantm Brookhaven prspera, s isso.
Suas fbricas so sua vida contra-argumentou Deirdre. Meggie sabe
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

disso, mas ainda guardava a esperana de tambm ser importante para voc.
Assim como eu, completou em pensamento.
Sou um homem honrado, Deifdre. Jamais negligenciaria meus dependentes.
Em sua concepo, ser um cavalheiro significa assumir verdades absolutas de
maneira fria e sem considerao pelo outro.
Acredito em um cdigo de tica estrito. Se o que voc quer dizer, ento isso
mesmo.
E quanto a compaixo, compreenso, solidariedade? No admite que algumas
vezes necessrio fazer a coisa errada por uma boa razo?
Isso absurdo! Se uma coisa errada, errada e ponto-final. No h motivo
que a justifique.
Deixe-me perguntar uma coisa, ento. Meggie ficou fascinada pelas peas de
uma mquina em movimento, a ponto de sua curiosidade ter resultado em uma
experincia perigosa e desastrosa. Isso nada tem a ver com Melinda, pelo menos at
onde consigo imaginar. Tambm no me faz lembrar de Rafe. Quem voc acha que tudo
isso lembra?
Calder estava visivelmente irritado.
No tenho a menor idia de onde quer chegar.
No voc o inteligente? Ela o encarou. Descubra por si mesmo.
Calder no era estpido e havia entendido muito bem a insinuao. Mas,
simplesmente, no concordava. Ele era uma pessoa disciplinada e calma, no emocional.
Meggie era o oposto: incontrolvel, quase selvagem.
Minha filha no parecida comigo em nada.
Deirdre ficou de queixo cado. Olhou para ele, espantada, por um longo momento,
depois fez meia-volta e saiu da fbrica, inconformada.
Calder a observou sair, o corpo e a mente ainda em conflito, debatendo-se entre a
luxria vivida pouco antes e uma grande indignao. Deirdre era louca e aparentemente
estava determinada a lev-lo para o hospcio com ela!
De volta a Brook House, Meggie tomou banho, escovou os cabelos e, muito
aptica, foi para a cama sem a habitual resistncia. Patrcia, a criada agora responsvel
pelos cuidados com ela, permaneceu em p a seu lado, os olhos verdes cheios de
preocupao.
Deirdre sentou-se cuidadosamente na beirada do colcho, imaginando como podia
ter pensado que nada nem ningum abalaria o esprito combativo da menina.
Suspirou e alisou as cobertas mais uma vez.
Foi minha culpa.
Meggie desviou o olhar do dela e o fixou nas chamas da lareira.
Deirdre tirou uma mecha de cabelo de sua testa, mas a menina no esboou
nenhuma reao.
Cus! Era difcil permanecer calma quando se sentia assim, to culpada. No devia
ter levado uma menina de sete anos a um lugar que lhe era estranho e depois deix-la
desacompanhada enquanto se distraa de outro modo.
Receio ser uma pssima me.
Tinha ido longe demais, usando o corao de uma criana para seus prprios fins.
O que conseguira, afinal? Separar pai e filha ainda mais.
Agora no tinha a menor idia de como poderia corrigir seu erro.
Tirou a mo do bracinho de Margaret e comeou se levantar, mas a menina a fitou,
insegura, e sussurrou:
No v, Dee!
Deirdre sentiu-se derreter completamente. Comovida, fez que sim com a cabea.
Patrcia, voc pode ir.
No quer o seu banho agora, milady?
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Apesar do desejo de lavar da alma aquele dia, sacudiu a cabea.


Mais tarde.
Ela se abaixou para tirar os sapatos, levantou as cobertas e se deitou ao lado de
Meggie. Imediatamente, a menina se aninhou junto a ela.
Deirdre ficou de corao partido. Como pudera envolver Meggie naquela batalha
de egos? No poderia deixar que aquilo acontecesse de novo.
Fechou os olhos, lutando contra o forte sentimento de culpa.
Vou consertar tudo, minha pequena. Prometo que vou fazer com que ele enxergue
o que no quer ver.
Mais do que nunca, Calder lamentou ter posto os olhos em Deirdre Cantor um dia;
Sua fbrica estava em runas; seus trabalhadores, zangados; sua filha, incontrolvel... A
esposa havia, sem dvida, realizado muito em poucos dias.
Ele mesmo se desconhecia, pensou. O que estava acontecendo? No era um
homem destemperado, mas se pegara gritando com o cavalario e explodindo com
Fortescue.
Tambm pudera. Entrara em Brook House todo sujo e com uma lucrativa e
promissora fbrica a menos!
Argyle havia lhe preparado um banho quente, mas ele no foi capaz de resmungar
nem mesmo um "obrigado". Despiu-se e deixou as roupas cadas no cho, todo o tempo
rememorando as injrias da esposa. Mergulhando na banheira sem experimentar a
temperatura da gua, soltou uma exclamao de surpresa.
Mal-humorado, dispensou o valete que tentou ajud-lo.
Agarrando-se s bordas com tanta fora que suas juntas ficaram brancas, aceitou a
gua quente como um castigo e esperou que sua frustrao esfriasse junto com ela.
Com um longo suspiro, recostou-se e tentou pensar em coisas mais agradveis.
Brookmoor logo seria sua. Um lugar sempre tranquilizador depois de vrias semanas em
Londres. A propriedade era linda e ainda bastante selvagem. Tinha uma vista cheia de
colinas, justamente onde comeava a cadeia de montanhas conhecida como Pennines.
Ser que Deirdre sabia montar bem?
Imaginou os cabelos longos e dourados balanando ao vento. Precisaria encontrar
um cavalo manso para ela, mas que conseguisse acompanhar o ritmo de seu garanho.
Ento poderiam cavalgar por Brookmoor at que o rosto delicado ficasse corado, e ela
abrisse aquele lindo sorriso s para ele...
Ergueu o corpo abruptamente, fazendo com que a gua transbordasse, e mirou a
porta do outro lado do quarto. Deirdre estava to perto que, com alguns passos, ele a
alcanaria.
Fixou o olhar na fechadura. Se tentasse, ela iria se abrir, ou seu rompante na
fbrica garantiria uma nova recusa por parte da esposa?
Era o senhor daquela casa, droga! Por que Deirdre fazia um assunto to simples
parecer to complicado? O que ela queria dele, afinal?
Ele no tocaria naquela fechadura, tampouco imploraria para ser admitido naquele
quarto como um sdito diante de uma rainha!
Fechou os olhos e afundou na banheira.
A imagem de Deirdre no o abandonava, porm. Ser constantemente testado por
ela o mantinha sob tenso, sua mente rpida o obrigava a se manter alerta...
E sua beleza o fazia refm de uma excitao torturante.
Depois de um banho tardio, Deirdre no quis ir logo para a cama. De camisola e
penhoar, permaneceu junto lareira, secando e escovando os cabelos.
Aquele havia sido um dos piores dias de sua vida. Estava exausta, porm
preocupada demais para pensar em dormir, envergonhada de suas aes, continuava
repassando os acontecimentos. Afinal, contra o que estava lutando? J mal se lembrava.
Calder e ela no poderiam simplesmente parar com aquela guerra de nervos? J no
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

haviam feito bastante mal um ao outro?


Do lado oposto do quarto, a luz da lareira iluminava a fechadura de bronze da porta
que ela nunca havia aberto. Estava quase certa de que esta continuava trancada. Calder
no tentara mais abri-la.
Ele ainda estaria acordado como ela, orgulhoso demais para procur-la e pr fim
quela insanidade? E, se ela desejava que ele mudasse, no poderia ceder um pouco
tambm?
Sem pensar duas vezes, ela se levantou, atravessou o quarto e abriu a porta.
A cena diante de seus olhos a deixou sem ar. O quarto estava s escuras,
exceto pelo brilho dourado das brasas na lareira. No conseguia enxergar nada do
fino mobilirio, exceto a enorme cama que resplandecia como uma ilha iluminada
devido aos lenis muito alvos. Atravessado no colcho, de braos estendidos e
dormindo profundamente, Calder parecia um cavaleiro cansado, despido de sua
armadura.
Ela contemplou seu corpo nu e teve de se conter para no acarici-lo, desde a farta
cabeleira, deslizando pelo pescoo e pelo peito vigoroso, at a trilha de pelos negros que
desaparecia abdmen abaixo.
Sentiu os joelhos bater no batente da cama, o que provocou um leve solavanco. S
ento se deu conta de que atravessara o enorme quarto sem nem mesmo notar que seus
ps se moviam. Por um momento, ficou petrificada, temendo que o barulho o acordasse.
Se Calder abrisse os olhos a veria ali, debruada sobre ele, os olhos fixos em seu...
Deirdre cobriu o rosto com as mos e espiou entre os dedos.
Pensando bem, talvez ele at gostasse de ser acordado assim...
Voc bem que gostaria que ele acordasse!, acusou a si mesma.
Calder se movimentou, esticando uma das pernas, e os olhos dela continuaram
travados no corpo do marido. Um corpo todo bronzeado, notou. Como era possvel?
Imaginou-o nadando nu em algum lugar desconhecido de Brookhaven, a luz do sol
batendo nos msculos, as gotas escorrendo pela pele enquanto ele saa da gua e ia em
sua direo com um largo sorriso no rosto...
Sua fantasia foi, de sbito, interrompida. Calder no sorria nunca. Tampouco o faria
se ela cedesse to depressa. Por mais difcil que aquilo tudo fosse, ele tinha de aprender
uma lio.
Deirdre se voltou, resoluta, e saiu rapidamente do quarto.
No dia seguinte, Calder no apareceu para o caf da manh, e Deirdre teve de
disfarar seu desapontamento. Comeu sozinha, pois Meggie continuava em seu quarto,
deprimida.
Mordeu o lbio, preocupada. No sabia como lidar com a menina e receava que ela
ficasse definitivamente marcada pelo acontecimento do dia anterior. Por isso ela a havia
deixado aos cuidados de Patrcia, que tinha sempre histrias hilrias sobre os irmos
mais jovens. Se aquilo no ajudasse a melhorar o estado de esprito de Meggie, ela no
tinha a mnima idia do que mais poderia fazer.
Depois de revirar os alimentos no prato por vrios minutos, desistiu de esperar por
Calder e saiu procura de Fortescue. Encontrou-o no hall da frente, esfregando alguma
coisa que j estava mais do que lustrada.
Ele est se escondendo de mim, e temos tanto a conversar... comeou,
frustrada. Depois de ontem, ento, no posso nem me desculpar, acredita?
Fortescue no teceu comentrio algum e continuou trabalhando.
At porque isso s tornaria as coisas piores... Acho que preciso esperar que ele
venha at mim desta vez.
O mordomo endireitou o corpo e sacudiu o pano que tinha na mo.
Excelente idia, milady. Deirdre esboou um sorriso.
Bem, vou me trocar. Talvez eu receba visitas hoje.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Ela suspirou. Certamente no gostaria que Brookhaven a visse se consumindo


por ele. Seria maravilhoso se Sophie aparecesse. Ou Graham.
Naquele dia ela ficaria contente at em ver Baskin!
Incrvel que, de todas as alternativas que considerara, Baskin tivesse sido a
primeira a se concretizar, pensou Deirdre, desanimada. Pouco depois, l estava ela
ouvindo mais uma ode a sua beleza.
E Deus do cu!, as rimas daquele poema eram ainda mais execrveis do que as
dos ltimos.
Por sorte, Sophie e Graham apareceram em seguida. Ele se jogou em um sof, e a
prima foi se postar ao lado da janela.
Deirdre logo percebeu a atitude irritada de Sophie. Era notrio que ela considerava
Baskin um grande tolo.
Quando, finalmente o poema terminou, Baskin a fitou com adorao.
O que achou?
Aquilo no deixava de ser um charme no rapaz, ponderou Deirdre. Ele realmente
se importava com o que ela pensava.
Contemplou-o com um sorriso, talvez um pouco caloroso demais a julgar pelo
brilho nos olhos dele, e Baskin foi se movimentando no sof, tentando se aproximar.
Ela foi se afastando devagar e, quando no havia sinais espao para continuar,
tirou os papis da mo dele e se ps em p.
Vou guardar com muito carinho declarou e voou para a janela. Veja,
Sophie, Baskin me fez este poema...
A prima passou os olhos distraidamente pelo papel.
Que bom para voc.
Deirdre foi mostrar as pginas a Graham.
Graham, no est lindo?
Ele acordou num sobressalto, pois cochilara no sof.
Excelente...
Nossa... Voc parece cansado, at um pouco doente. Deirdre arriscou, pois
Graham tinha a qualidade de entender insinuaes rapidamente. Graham no lhe
parece estranho, prima?
Meu Deus, verdade. Sophie quase bocejou de tdio. Procure se poupar,
Graham, vou acompanh-lo at a sua casa...
Embora Baskin preferisse ficar depois de os outros sarem, seria o cmulo dos
maus modos permaneceria menos que fosse expressamente convidado. Assim, to logo
os outros dois fizeram meno de deixar a sala, ergueu-se com um suspiro e os
acompanhou sada afora.
Quero distncia desse aduladorzinho fracassado. Graham olhou para trs e
viu que Baskin ainda descia a escada. No gosto desse sujeito.
Imagino que seja difcil amar algum que no nos ame.
Amar? Graham caoou. Nunca soube que voc era sentimental. Pensei
que estivesse acima dessas coisas, srta.Blake...
Ela desviou os olhos, corando, e Graham sorriu.
Minha nossa, quem voc ama, Sophie? Diga-me o nome do felizardo para que
eu possa rapt-lo e for-lo a levar voc para o altar!
Ela lhe dirigiu um olhar enfurecido.
Se isso for necessrio para que algum se case comigo, dispenso, obrigada.
No me uniria a algum com tanta m vontade! Quanto a eu lev-lo na carruagem, lorde
Cavendish, acho que mudei de idia. V andando, pois a caminhada lhe far bem. At
porque, se no gastasse at o ltimo tosto no jogo, teria dinheiro para pagar uma
carruagem!
Deixando-o perplexo diante da sbita veemncia, Sophie subiu no coche e partiu.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Que diabo! Graham murmurou. Como se eu tivesse dito alguma coisa


errada!
Dando de ombros, ele enfiou as mos nos bolsos e comeou a descer a rua, sem
nem mesmo notar que Baskin continuava a olhar, ansioso, para o porto de Brook House.
Quando a porta da frente se fechou, e o silncio uma vez mais voltou a reinar na
casa, Deirdre procurou se acalmar para relaxar a tenso, mas no funcionou. A razo de
sua intranqilidade continuava fugindo, se escondendo atrs das paredes do escritrio
quando tinham tanto a esclarecer.
Covarde!
Voc tambm no estava se escondendo? Flertando com aquele idiota e fazendo-o
ir embora para no ter de dizer a ele que no gostava de seus poemas?, acusou a si
mesma.
Que ironia. Tinha nas mos palavras do corao de algum que no queria, e o frio
silncio do homem que amava.
Subitamente zangada consigo, com Calder e com Baskin, ela amassou as folhas e
as atirou nas chamas da lareira.
Baskin hesitou nos degraus de Brook House. No era sua inteno dar o poema
Deirdre. Pelo menos, no at que tivesse feito uma cpia dele.
Afinal, aquele era um de seus melhores trabalhos.
Bater porta novamente, to depressa, poderia parecer desespero, e a perspectiva
de contar amada que queria o poema de volta era tambm embaraosa.
Talvez entrar rpida e sorrateiramente para ver se, por acaso, as pginas no
teriam sido abandonadas na sala o pouparia de um constrangimento considervel. Depois
ele a presentearia com uma cpia lindamente manuscrita.
Convencido de que era uma visita-sempre bem-vinda, abriu a porta e entrou.
Atravessou o hall, apressado, e j se dirigiu porta do salo quando ouviu vozes vindas
de um corredor mais frente. Parou e, de onde estava, pde avistar as costas do
mordomo e ouvir o que dizia. Se o homem o visse, teria muito a explicar!
A porta entre os quartos do marqus e milady continua trancada?
Baskin se abaixou e, assim, deu mais alguns passos at poder ver quem estava
com o mordomo. A bonita criada confirmava com um gesto de cabea e tinha um ar
preocupado.
Milady, nem chega perto dela. At me fez prender uma cadeira sob a fechadura.
O mordomo balanou a cabea.
No um bom comeo para um casamento. A primeira marquesa ao menos
manteve a porta aberta por muitos anos... at que lascou a madeira com um vaso que
tentou atirar nele.
Ser que devo aconselhar lady Brookhaven? Se no eu, talvez a cozinheira. Ela
pode estar com medo de... de se relacionar com o marido.
Baskin sentiu uma onda de esperana invadir o corao. Se havia compreendido
bem, Deirdre evitava o marqus desde o dia do casamento! Era possvel que o temesse
por ele ser chamado de "O Monstro de Brookhaven".
Maldito! Que tipo de coisa teria exigido para que ela colocasse uma barricada entre
eles? Poderia ter esperana de que Deirdre estivesse se guardando para um amor
verdadeiro?
No salo silencioso, Deirdre tirou os sapatos e se deixou ficar sentada no sof
sobre as pernas dobradas. Sentia-se inquieta, sem saber o que fazer. Desde o primeiro
instante em que tinha ouvido a notcia de que Brookhaven reaparecera em sociedade,
havia tido um s objetivo: primeiro atra-lo, depois se casar com ele...
E ento ensinar-lhe uma lio.
Agora tudo o que desejava era pr um fim quele desentendimento.
Perdida em pensamentos, no notou que a porta fora aberta.
61

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Baskin! Surpreendeu-se, lanando um olhar culpado em direo s pginas


atiradas na lareira. Para distrair sua ateno, levantou-se e sorriu: Pensei que tivesse
ido embora.
Est contente por eu no ter ido, no ? Ele a fitou, atento. Deve ser ruim
ficar sozinha nesta casa.
Deirdre esboou um sorriso sem-graa e se encaminhou para a porta que ele havia
fechado atrs de si, abrindo-a.
Fico contente sempre que tenho boa companhia.
Sua inteno era que ele se retirasse, claro, porm Baskin a pegou pelo brao com
mo firme.
Baskin! Ela o encarou, surpresa.
Quero que saiba que serei seu eterno defensor.
Ele se aproximou tanto, que Deirdre deu um passo para trs.
No entendo por que me diz isso.
No finja, Deirdre! No para mim! Ele chegou um pouco mais perto. Antes
de conhec-la, minha vida era como uma nvoa escura que me cercava e sufocava. Eu
no queria viver. No conseguia ver um caminho, pois estava perdido e solitrio. Foi voc
quem mudou tudo. Quando sorriu para mim, respirei pela primeira vez. Quando estou com
voc, mesmo que chova, sinto como se caminhasse em um dia ensolarado.
Deirdre franziu a testa. Era a melhor poesia que ele j havia declamado. O
desespero em seus olhos, porm, a quase loucura de sua splica, fez com que ela
puxasse o brao e se afastasse, assustada.
Baskin, no sou esse ser to extraordinrio. No deve me pintar com essas
cores, eu...
Ele deu um passo frente e colocou as mos nos ombros dela.
Voc a minha luz, no entende? Sem voc a nvoa volta, o escuro toma conta
de tudo. Ele caiu de joelhos, abraando-a pela cintura e escondendo o rosto em sua
saia. Voc precisa ser minha, Deirdre.
Bom Deus, ele era mesmo maluco!
Dominada pelo medo, ela o empurrou com toda a fora. Baskin caiu para trs,
bateu a cabea na beirada do sof e olhou para ela, surpreso.
Deirdre, meu amor... Voc a minha luz, minha estrela-guia...
No! Ela recuou vrios passos, tremendo. E dirija-se a mim como lady
Brookhaven! repreendeu-o em tom severo.
Cus!, at a voz dela estava trmula!
A expresso de Baskin mudou. Devagar, ele se ps em p diante dela,
aparentemente no sentindo qualquer constrangimento por seu rompante. Pelo
contrrio, parecia bastante satisfeito com o que havia dito.
Sim, claro. Sorriu, e a calma que aparentava foi quase to alarmante quanto
seu frenesi anterior. Sei precisamente como devo agir.
Ele estendeu a mo, e Deirdre recuou outro passo.
melhor sair agora. Ele concordou de imediato.
Tem razo. melhor no darmos margem a suspeitas. Mantenha a porta
trancada, milady... Voltarei logo. Dizendo isso, fez uma reverncia e se encaminhou
para a sada.
Deirdre cruzou os braos sobre o estmago.
Sem dvida trancarei bem a porta, seu maluco!
Deus! Baskin sempre parecera to inofensivo, mas a fora com que havia segurado
o brao dela tinha provado o quanto ela era vulnervel.
Deirdre saiu quase correndo do salo, levantando as saias ao subir a escada.
Somente quando fechou a porta do quarto, respirou, aliviada.
Baskin deixou o solar, cuidando para que no fosse visto por nenhum dos serviais
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

de Brookhaven.
O senhor ainda est a?
Baskin quase pisou na pequena figura a seu lado.
Qu? Quem voc?
Uma criana de cabelos escuros o fitava de braos cruzados, um ar de puro
desdm no rosto redondo.
O senhor vive aqui, no? Deve ser muito estpido. No sabe que Dee uma
mulher casada agora?
Quem era aquela fedelha?, ele se perguntou, exasperado.
Dee... J ouvira lorde Graham e Sophie usarem o horrvel diminutivo de um nome
to bonito. Limitou-se a sorrir para a menina, porm. Algum que tivesse a permisso de
tratar sua amada por "Dee" deveria ser uma pessoa prxima.
Sou um caro amigo de milady justificou com suavidade. De antes do
casamento, alis.
A criana no pareceu intimidada.
Ouo atrs da porta de vez em quando, sabia? Seus poemas so montonos.
Sempre falando de amor, luz do sol, bl-bl-bl...
Baskin apertou os lbios.
Ningum espera que uma criana de sua idade saiba apreciar uma arte refinada
revidou, cnico.
Ela fez uma expresso de pouco-caso, mas no disse nada.
Foi ento que ocorreu a Baskin um pensamento inquietante: a menina teria ouvido
quando ele se declarara a Deirdre?
Quer dizer que fica escutando atrs das portas. Ela deu de ombros, indiferente.
Sim, possvel ouvir coisas bem interessantes sobre as pessoas...
Preocupado, Baskin decidiu testar a menina.
Se eu lhe contar um segredo meu, voc me conta um seu?
A fedelha torceu o nariz, mas logo concordou.
Est bem. Qual o seu?
Voc primeiro.
Bem, eu sei que a nossa vizinha, lady Barstow, dorme com a acompanhante
dela na mesma cama. Eu estava no jardim e ouvi os criados dela falar isso do outro lado
do muro.
Baskin vibrou. Primeiro porque nada indicava que a garota tivesse ouvido sua
declarao de amor. Depois, porque aquele era um mexerico muito interessante! Lady
Barstow era uma viva inteligente, muito respeitada, que circulava muito pelo meio
artstico. Uma notcia daquelas nas mos de algum talentoso como ele poderia garantir
fcil acesso elite.
Pelo visto, aquela criana sabia muito bem o que ouvir. Aliviado, decidiu contar
seu segredo. Curvou-se e cochichou o que tinha ouvido poucos minutos antes:
Sua me estragou a madeira da porta do quarto uma vez, quando atirou um
vaso em seu pai.
Isso mentira! A menina reagiu de imediato. Minha me adorava meu pai!
Como queira. Baskin endireitou o corpo. Mas pode verificar que verdade.
Ele se virou para sair.
Espere!
Baskin se voltou, irritado.
Eu vou ver se a madeira est mesmo lascada... Ela hesitou por um momento.
Voc volta para me contar mais coisas sobre a minha me? Ningum me conta nada
sobre ela... No consigo nem encontrar o bendito livro.
Claro... Tudo o que voc quiser saber. Despedindo-se com um aceno, ele
ganhou a rua. No havia tempo a perder. Sua amada Deirdre no conseguiria manter a
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

porta de comunicao entre os quartos trancada por muito tempo!


No foi difcil descobrir onde Baskin morava. Wolfe precisou apenas aguardar um
pouco, a alguns metros, de um ponto onde podia observ-lo. Quando o rapaz saiu e
comeou a se afastar, ele se ps a andar casualmente sua frente, de cabea baixa.
No demorou muito a ouvir:
Ei... senhor! Baskin o alcanou. Desculpe-me, mas no me lembro de seu
nome.
Wolfe dirigiu a ele um olhar sofrido.
Meu nome covarde! disse, fungando. Que outra denominao poderia
existir para algum que no consegue fazer o que deveria ser feito?
Baskin ficou tenso.
Est falando da situao de lady Brookhaven?
Claro que sim. Voc que consegue visit-la, precisa fazer alguma coisa.
Eu sei o outro concordou como rosto lvido.
Wolfe quase sorriu. Baskin era to puro em sua obsesso. Ele j vira aquilo antes,
mas, em homens bem menos inteligentes do que aquele sujeito. Baskin queria lady
Brookhaven e parecia acreditar do fundo do corao que ela tambm o amava.
Era um fraco, pensou, desgostoso. De qualquer modo, sabia exatamente o que
fazer para tirar vantagem daquele sentimento.
noite, o jantar foi um fracasso. Calder at compareceu e comeu alguma coisa,
mas Deirdre estava preocupada demais por conta do episdio com Baskin para se
incomodar com a expresso contrariada do marido.
Meggie comeu, silenciosa, os olhos no prato. Continuava constrangida com o
desastre na fbrica.
O pensamento de Deirdre ia e voltava para a situao com seu ardente admirador.
O que poderia fazer, banir Baskin da casa?
Mas o que ele havia feito de to grave, afinal?
De toda forma, sem nem mesmo entender bem a razo, ela se sentia
envergonhada e um pouco culpada pelo incidente.
Do outro lado da mesa, o humor de Calder ficava cada vez mais negro. Seu dia
havia sido pssimo. Tudo estava dando errado e, para complicar, a ala feminina da
criadagem se rebelara contra ele.
Ele sabia o motivo. Comportara-se como um idiota no dia anterior e agora no
sabia como corrigir a situao.
No estava habituado a se desculpar. Apesar disso, a ltima coisa de que
precisava era agentar a vingana de criadas muito bem pagas, que haviam tomado a
defesa de sua esposa,
O pior era que Deirdre estava to preocupada que parecia nem tomar
conhecimento de que ele estava ali!
Batidas repetitivas despertaram sua ateno.
Meggie, uma menina educada no chuta a mesa.
As batidas pararam e Calder suspirou.
Toe... toe... toe...
Margaret! ele gritou, exasperado. Pare de chutar esta mesa agora!
Comprimindo os lbios rosados, Meggie passou a chutar com mais fora e seu
copo entornou sobre a mesa, derramando o leite, o qual, por sua vez, espirrou no prato,
do pai.
Que inferno! Ele se levantou de um salto, derrubando a cadeira.
Assustando-se diante da violenta reao, Meggie caiu no choro.
Ao ver o rosto plido e assustado da filha, Calder, dominado pela frustrao e pela
culpa, voltou-se, enfurecido, para Deirdre.
O que h de errado com as mulheres desta casa?!
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Chorando mais alto ainda, Meggie se levantou e correu para o quarto.


Deirdre tambm se levantou.
Desculpe, milorde, mas perdi o apetite.
Apesar da expresso impassvel, toda ela transpirava tenso e desapontamento.
Deixou a sala de jantar e logo se ouviu o som de seus passos seguindo para o quarto de
Meggie.
A mesa foi limpa em um minuto, a cadeira levantada, e um novo prato colocado
diante de Calder.
Mas, pouco depois, ele colocou os talheres sobre o prato.
Acho que o fim do jantar, Fortescue.
Compreendo, milorde...

Captulo IV
Calder andou de um lado para o outro do quarto, mas no conseguiu dominar seu
humor irascvel.
Por um breve e bizarro momento, ele desejou ter a companhia do irmo. Rafe
saberia lhe ensinar a maneira exata de tirar a dor dos olhos de sua mulher e ganhar um
sorriso no lugar de um cenho fechado.
Na verdade, o irmo conseguira bem mais do que isso de suas mulheres...
No, no precisava do charme de Rafe. Dispunha de algo que o irmo no tinha:
recursos ilimitados. O dinheiro no comprava amor, mas poderia fazer cessar as
hostilidades, pelo menos por tempo suficiente para que descobrisse onde tudo comeara
a dar errado.
O que faria uma mulher como Deirdre sorrir?
Relembrou todos os momentos que passara com ela no ltimo ms: dos jantares
em Brook House com as primas dela e a madrasta maneira como havia lhe proposto
casamento. Do modo como ela caminhara pela nave da igreja, com sua beleza ainda
mais valorizada pelo vestido de noiva, aos poucos sorrisos que ela esboara desde que
ele decretara que no haveria reunies, bailes ou vestidos novos...
Respirou fundo e soltou o ar vagarosamente. Talvez houvesse descoberto um
ponto de partida.
Na manh seguinte, Deirdre acordou no meio de um mar de sedas. Piscou,
esfregou bem os olhos, depois voltou a olhar. Vestidos e mais vestidos, nas mais diversas
tonalidades e com as mais diferentes fitas e prolas, estavam pendurados e empilhados
por todo lado. O quarto at cheirava a tecidos caros!
Sentou-se devagar e viu que vrios deles haviam sido colocados sobre suas
pernas enquanto dormia. Encantada, pegou um azul-marinho, impecavelmente plissado,
cujo tom fazia um belo contraste com seus cabelos.
Uma risada discreta soou de algum canto do quarto.
Ol!
De repente, sob uma nuvem de organza creme, surgiu um homem pequeno, muito
bem-vestido.
Bom dia, milady.
Deirdre no acreditou no que via.
Lementeur? O que faz aqui? Se acordar vendo o quarto repleto de vestidos
incrveis j era meio mgico, descobrir que seu criador fora entreg-los era miraculoso!
Sorriu para o mais requisitado costureiro de Londres, sem sentir qualquer
constrangimento de que este a visse na intimidade.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Ele retribuiu o sorriso e estendeu os braos.


a prpria caverna de Ali Bab, no?
Muito mais do que isso! - Deirdre riu e pulou da cama, indo das pilhas de
vestidos para as caixas de chapus, e depois para as montanhas de luvas. Veja s
estes sapatos e bolsas combinando! E os pentes!
Era o prprio cu. Um verdadeiro man para a alma de Deirdre, to faminta de
ateno. Ela parou, deixando cair ao cho as fitas multicoloridas que tinha nas mos.
O marqus no vai deixar. Olhou ao redor, com pena de perder toda a beleza
que a cercava. Desculpe-me, Lementeur, mas voc trouxe tudo isso em vo disse,
com toda dignidade que conseguiu arregimentar. Pensei que soubesse: o marqus
cancelou todos os meus pedidos.
Os olhos do homenzinho brilharam de satisfao.
Fiquei sabendo, mas continuei fazendo tudo porque tinha certeza de que, com o
tempo, voc acabaria dobrando seu marido. No demorou muito para que o grande
Brookhaven estivesse l em pessoa, batendo minha porta no meio da noite e andando
de um lado para o outro no meu hall de entrada. Ele dobrou o pedido e pagou o triplo do
valor para que a maior parte fosse entregue esta manh! Ele piscou para ela.
Maridos arrependidos sempre significam um bom ms para mim.
Calder fez isso? Deirdre olhou ao redor. Os suntuosos tecidos, nas cores
mais belas, tinham agora muito mais valor para ela.
Seu lbio inferior comeou a tremer, e as cores foram ficando borradas. Lementeur
rapidamente ofereceu-lhe um leno e retirou um vestido de uma das cadeiras para que
ela se sentasse.
Sente-se, querida...
Isso comum acontecer? Deirdre conseguiu perguntar, transbordando de
emoo.
O costureiro estendeu para ela uma xcara de ch bem quente e sentou-se no
brao de uma poltrona ao lado. Carinhosamente, deu-lhe um tapinha no ombro.
Quanto mais generoso o homem for, mais lenos eu carrego comigo. A
generosidade de lorde Brookhaven mereceu toda uma dzia. Um recorde!
Deirdre riu e enxugou os olhos.
No se entusiasme tanto... Meu marido imprevisvel.
Bobagem! exclamou Lementeur. Os homens so to simples quanto o
mecanismo de um relgio. Basta dar corda, girando a chave para o lado certo, e ele
funcionar perfeitamente. Se girar a chave para o lado contrrio, contudo, a mola ir se
quebrar e nunca mais ele funcionar bem de novo!
Ela pousou a xcara no pires e o fitou interrogativamente.
E o que a chave?
Lementeur sorriu misteriosamente por um longo momento, depois se inclinou e a
tocou no nariz.
O amor, claro! O amor a resposta para tudo.
Ah. Deirdre murchou. No sei o que fazer para que ele me ame. Acho que
Calder queria uma pessoa meiga, como Phoebe.
Engano seu. Basta que voc o ame de verdade e demonstre isso, minha cara.
O estilista se levantou e endireitou os punhos da camisa. Talvez voc no seja
afvel ou descomplicada, milady, mas uma pessoa forte. Teve de ser. Afinal, s mesmo
sendo dona de uma vontade frrea para sobreviver a lady Tessa! Ele sorriu. Tente!
O marqus um bom homem, e no mais fechado do que a maioria. Ele acabar
percebendo.
Calder aguardava no hall da frente como um pretendente agitado, e seu
desassossego contagiou at mesmo o contido Fortescue. Lementeur havia subido j fazia
muito tempo, acompanhado por subalternos sobrecarregados com os vestidos.
66

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

No exato momento em que ele se preparava para desacatar o conselho do


costureiro de aguardar l embaixo, Lementeur desceu a escada, saltitante, com um
sorriso de satisfao nos lbios.
Sr. Fortescue, por gentileza, mande aquela adorvel criatura de cabelos
vermelhos ao quarto da marquesa. Tenho certeza de que ela est ansiosa por
experimentar algumas peas. Sorriu para Calder. Milorde, por favor, aguarde mais
quinze minutos antes de ir at l. Deu uma piscadela. A espera vai valer a pena.
Ele pegou o chapu das mos de Fortescue e o colocou na cabea, despedindo-se
depois com uma reverncia.
Tenham um bom dia!
Calder, com os olhos fixos no alto relgio do hall, mal se despediu.
Droga. No entendia por que estava seguindo as ordens de Lementeur sem
question-las!
Passados catorze interminveis minutos, ele finalmente voou escadaria acima e,
aps hesitar alguns segundos, bateu porta.
Patricia a abriu, fazendo uma mesura ao v-lo.
Pois no, milorde?
A voz de Deirdre fez-se ouvir atrs dela:
Deixe-o entrar.
A criada escancarou a porta, e Calder sentiu a garganta seca diante da linda
mulher sua frente. O vestido de seda azul-noite era o seu favorito. Como ela havia
adivinhado? O modelo realava ainda mais as melhores partes da fabulosa anatomia de
Deirdre, sem a vulgaridade que ele desprezava.
Deirdre sorriu para ele, deixando-o mais entontecido ainda. Ele abriu a boca para
falar, mas parecia ter esquecido as palavras.
No bonito? Ela exalava alegria. Adorei todos, mas acho que este o
meu preferido.
Calder deu uma tossidela e finalmente conseguiu dizer:
Estou contente que tenha gostado.
Ela passou os dedos suavemente pelo tecido enquanto caminhava em sua direo.
Voc foi muito generoso... Obrigada, Calder disse timidamente, os olhos
baixos, chamando-o pelo nome pela primeira vez.
Deus! Nem ele sabia como ansiava por aquele momento. Como se por encanto,
alguma coisa eternamente presa dentro dele pareceu se soltar.
Voc tem sido muito boa para Meggie. Ela gosta muito de voc e eu... eu queria
lhe agradecer por sua dedicao.
Deirdre levantou os olhos para o marido. O agradecimento no fora "da boca para
fora". Soara realmente sincero. Palavras simples de um homem que tinha mais
sentimento do que conseguia expressar.
Tudo o que voc pode fazer am-lo. As palavras de Lementeur ressoaram em
sua mente.
Talvez valesse a pena tentar, ela decidiu, e entrelaou os dedos nos dele com um
sorriso.
Nunca ningum fez nada parecido com o que fez para mim hoje.
Patrcia saiu de fininho do quarto, mas, antes de fechar a porta, deu-lhe um sorriso
de encorajamento. Deirdre respirou fundo e continuou:
Foi muita bondade sua, especialmente considerando a maneira como eu o tenho
tratado.
Pensei que era eu quem lhe devia desculpas Calder murmurou, apertando
carinhosamente a mo dela.
Ela no resistiu a provocar o marido:
Realmente, voc tambm tem muito por que se desculpar.
67

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Eu sei. Principalmente pela maneira como a toquei na fbrica.


No por isso. Deirdre replicou depressa, ento mordeu o lbio. A verdade
que adorei cada momento. Espero que possamos fazer tudo aquilo de novo em breve.
O qu? Calder gaguejou, em choque. Mas... eu...
Fez muito mal em parar. Foi como quebrar uma promessa, no acha?
Estvamos expostos demais, Deirdre. A fbrica toda poderia nos ver, e voc no
queria que eu parasse?
Ela soltou um suspiro exasperado.
No disse sem rodeios.
Calder no conteve uma curta gargalhada, o sangue j entrando em ebulio.
Agora estou convencido de que voc mesmo meio maluca.
Fiquei decepcionada, ora. No nada gentil largar uma senhora daquele jeito...
Um sorriso brincou nos lbios dele, e Deirdre sentiu a pulsao se acelerar.
Sabe de uma coisa? Calder recomeou com voz rouca. Voc no como
eu imaginava que fosse.
Sinto muito desapont-lo. Ela deu de ombros, e o gesto chamou a ateno
dele para o colo alvo.
Deus, como ela estava maravilhosa e provocante com aqueles olhos azul-escuros
cintilando.
No se descontrole, Calder! V com calma!
Como uma pessoa to linda como voc se comporta de maneira to... peculiar?
Deirdre enrijeceu. Ento ele a achava bonita. Era bom saber, mas, como isso era o
que lhe diziam quase todos os homens, era o que menos importava.
A palavra "peculiar" era o que mais a incomodava.
Acho que me ofender no a coisa certa a fazer neste momento.
Eu a ofendi? A voz dele tornou-se mais grave, e ela sentiu um frio na barriga.
Qual a coisa certa em sua opinio? Quer que eu me ajoelhe a seus ps e pea
perdo por ter sido rude com voc?
No...
Deveria elogi-la, dizendo, por exemplo, que voc a mulher mais linda que j
conheci?
Ela estremeceu.
Talvez...
Um novo brilho iluminou os olhos de Calder.
Aparentemente, apesar de gostar tanto de se enfeitar, voc no nada ftil.
Deirdre sorriu.
Gosto de me enfeitar para voc, no para mim.
Calder sentou-se na cama, ficando com os olhos quase altura dos dela. Ele era
to alto, refletiu Deirdre com o corao aos pulos. To forte e protetor.
Exceto que ela no queria proteo. O que queria era muito mais complicado e
necessrio.
Ela o amava, pensou com agonia. Amava-o de qualquer maneira, mesmo quando
ele estava bravo e taciturno, quando hesitava em ser gentil, quando se mostrava solitrio
ou alquebrado.
Quero que voc me ame por inteiro!, implorou em pensamento.
Calder levantou a mo para tirar uma mecha de cabelo de sua testa.
Gosto do tom dos seus olhos sussurrou. E tambm gosto do seu corpo...
Ele a cingiu pela cintura e a fez se aproximar, encostando a testa no colo macio com
um longo suspiro. No sou o tipo de homem loquaz ou persuasivo. No sei manter
uma conversa leve, nem me desculpar, por mais que queira.
Deirdre passou a mo pelos cabelos espessos do marido e ele gemeu baixinho ao
sentir o toque. Ela deixou que as mos escorregassem por sua cabea at pousar na
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

nuca, percebendo os msculos relaxar e o orgulho e a arrogncia sumir de seus ombros.


Calder a abraou mais. No foi apenas um gesto de desejo, mas uma maneira silenciosa
de exteriorizar como precisava dela.
Desempenhava to bem o papel do grande lorde Brookhaven que era fcil para ele
se esquecer de que era somente um homem, sujeito s mesmas dvidas e solido de
qualquer outro ser humano.
Tudo o que voc pode fazer am-lo.
Deirdre se lembrou das palavras e percebeu que nada havia dado ao marido. Ela o
culpara, o chamara de arrogante e sem sentimento, e, mesmo assim, ele fora o primeiro a
se doar. Ela exigira a sua ateno, brigara para ser respeitada e sofrera por amor, mas
nenhuma vez oferecera nada disso a ele. Passara a vida zelando pela prpria segurana
e por seu amor-prprio.
Estava na hora de baixar a guarda. E bastava apenas um passo...
Quando o fez, viu-se postada entre os joelhos dele. Calder levantou a cabea, e ela
sorriu carinhosamente. Era chegado seu momento de se render.
Com a respirao em suspenso, percebeu o fio de esperana no olhar do marido e
resolveu fazer o que havia anos desejava: deslizou ambas as mos por seus cabelos,
despenteando-o.
A expresso de Calder foi de total confuso, e ela no conteve o riso.
Ele ameaou reclamar e tentou ajeitar os fios, porm Deirdre o impediu.
No ouse! disse, sorrindo. Ainda no acabei... Levou as mos cabea
e tirou os grampos com facilidade. Depois sacudiu os cabelos, fazendo-os cair pelos
ombros e peito.
Calder prendeu a respirao por alguns instantes, os olhos transbordando de
desejo.
Dominada pela emoo, ela o segurou pelo rosto.
Eu, que no costumo ter problemas com as palavras, no sei como lhe dizer que
sinto muito falou com meiguice.
Eu amo voc, era o que queria dizer, mas decerto ele no acreditaria. Precisaria
dar provas disso primeiro, porm no tinha a mnima idia de como!
Calder, receio que deva assumir a partir deste ponto... Ela mordeu o lbio,
insegura. No sei mais o que fazer.
Duvido ele sussurrou, meio ofegante. Ela riu, nervosa.
Quer mesmo que eu continue?
O sorriso que ele esboou o tornou to atraente que o corao dela disparou. Ele
estava ali finalmente: o verdadeiro Calder, presente e desarmado, e com os olhos fixos
nela.
Sentindo a boca seca, Deirdre umedeceu os lbios antes de balbuciar:
Calder, eu...
Por sorte, o n na garganta a impediu de completar a frase que tanto desejava
proferir. Recompondo-se, ela tentou pensar no que poderia fazer. Beij-lo? Acariciar seu
peito?
Os anos em que observara Tessa praticando sua seduo fria e interesseira,
contudo, haviam feito com que ela desprezasse qualquer tipo de manipulao. Bastava,
portanto, que eles estivessem ali juntos, e que o sentimento de ambos fosse verdadeiro.
Num impulso, segurou-o pelas mos e o puxou para que ele se levantasse.
Encostou a cabea no peito largo e se aproximou at que todo seu corpo ficasse juntinho
do dele.
Abrace-me sussurrou e ouviu o corao de Calder bater mais forte.
Por um longo momento, nada aconteceu. Depois, vagarosamente, como se
temesse assust-la, ele a envolveu nos braos e a apertou contra o prprio corpo.
Sentir o calor daquelas mos em suas costas fez Deirdre se emocionar. A espera
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

havia sido to longa, e ela se sentira s e desprotegida por tanto tempo...


Calder jamais lhe faria qualquer mal, pensou. Ele lutaria por ela, viveria para ela e
morreria por ela...
Desde que conseguisse fazer com que ele a amasse.
Contendo a emoo, Deirdre respirou fundo e levantou a cabea, sorrindo.
Se voc me der uns minutos para tirar os vestidos da cama...
Calder no era um homem de palavras, mas sim de ao. E no estava disposto a
deix-la escapar agora que finalmente a tinha nos braos. Com um nico movimento, ele
a ergueu nos braos se jogou com ela no enorme colcho, por cima dos vestidos. Que se
danassem as sedas e os cetins!
No! Arfando pela surpresa, Deirdre o empurrou com fora.
Ele ficou imvel. Ser que a havia interpretado errado? Que tipo de jogo era
aquele?
Saia! ela ordenou, escandalizada. Lementeur vai nos matar!
Calder caiu na risada e Deirdre piscou os lindos olhos, surpresa. Tinha o rosto to
perto que ele poderia beij-la sem grande esforo.
Decidido, prendeu o rosto dela entre as mos e cobriu a boca delicada com a sua.
Aqueles lbios eram to macios, inexperientes e deliciosos!
Deirdre se entregou completamente carcia.
No pare meu amor, nunca me solte!
Ele se ajeitou melhor sobre ela, e Deirdre adorou a presso do enorme corpo sobre
o seu. Passou os braos pelo pescoo forte e o puxou um pouco mais para perto.
Calder moveu o corpo, insinuante, e ela mal percebeu as pernas cedendo. Suas
saias e as calas que ele usava no conseguiram disfarar a potncia de seu desejo, o
que s fez incendi-la ainda mais.
Com um suspiro, ele deslizou a mo pelo pescoo alvo e, quando Deirdre arqueou
o corpo, desejosa de seu toque, abaixou o vestido em um gesto rpido, expondo seus
seios. Acariciou cada um deles, em seguida deslizou os lbios por seu colo e sugou um
mamilo.
A violenta e maravilhosa sensao em suas partes ntimas fez com que Deirdre
gemesse. Um ltimo pensamento ajuizado passou por sua cabea:
O vestido!
Eu compro outro ele prometeu com voz rouca. Comprarei uma centena
deles decidiu, ao mesmo tempo que puxava o traje com fora, arrebentando a fileira de
botes s suas costas.
Deirdre gritou de surpresa, depois riu. Tentou subir o corpete, mas Calder tomoulhe os pulsos e os pressionou contra a cama.
Para o inferno com esse vestido...
A excitao tomou conta de Deirdre. No subestimava seu marido, contudo aquilo
no era justo. L estava ela, usando apenas uma combinao que deixava
completamente visveis seus mamilos enrijecidos, e ele completamente vestido em cima
dela!
Soltou um dos braos, resoluta.
Para o inferno com a sua camisa... decretou tambm, puxando-a da mesma
forma que ele fizera com seu traje.
Calder fitou os botes arrancados, ento lhe dirigiu um olhar quente e cheio de
humor. Deirdre sentiu o corao transbordar de paixo.
E agora? Ela quis saber, subitamente sem-graa. Sem dizer coisa alguma,
ele a virou de modo que ela rolasse por cima de seu corpo, depois ajeitou-a sobre os
quadris.
No entanto, pelo volume que a tocou por baixo da saia, no seria ela que o
dominaria por muito tempo...
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Deirdre procurou conter um arrepio de apreenso. Algo devia estar errado. Aquilo
jamais caberia nela!
Estava bastante exposta, porm respirou fundo e tratou de desatar o n da gravata
que pendia sobre a- camisa j aberta. Trmulo, Calder lutava com as fitas da combinao,
visando os extraordinrios seios da mulher.
Concentrada na prpria tarefa a despeito da ansiedade que a dominava, ela no
percebeu sua inteno at que ele finalmente soltou a fita e passou a massagear seus
mamilos.
Com uma exclamao de surpresa, Deirdre endireitou o corpo, querendo atar de
novo as pontas das tiras.
O movimento, contudo, fez com que suas partes ntimas roassem ainda mais o
membro rijo.
Seus olhares se cruzaram, ardentes.
No justo! ela protestou, ofegante, Tenho de vencer vrias barreiras para
poder tocar voc: sua casaca, seu colete, sua camisa e... Ela franziu o cenho em
dvida. Usa mais alguma coisa debaixo disso tudo?
No por muito tempo, Calder pensou, excitado.
Puxou-a contra o peito, deu-lhe um beijo rpido e profundo, ento a tirou de cima
dele, jogando-a sobre a montanha de vestidos.
Fique onde est! ordenou, pondo-se em p para se livrar da casaca de
maneira to rpida que deu para ouvir o inegvel som de costuras se abrindo.
Deirdre se enfiou sob os vestidos, dando de vez em quando uma espiadela. O
colete foi para o cho, com um ou dois botes a menos; em seguida, foi a vez da camisa.
Calder se abaixou para tirar as botas e, s ento, se deu conta de que Deirdre havia se
coberto com as sedas at o nariz, deixando visvel apenas um par de olhos muito
preocupados.
Parou e se obrigou a respirar profundamente por alguns minutos, querendo
controlar a prpria excitao. Apesar de toda a ousadia, sua sensual e adorvel esposa
era inocente e provavelmente ficaria assustada.
E ele queria que Deirdre tivesse boas lembranas daquele momento.
Calder? A voz dela soou abafada. Por que parou?
Ele endireitou o corpo. De peito nu, mas ainda de calas e botas, acomodou-se na
cama e se apoiou sobre um brao para delicadamente puxar as roupas de cima dela.
Deirdre o fitou, insegura, e ele tirou uma mecha de cabelo de seu rosto.
No parei. Apenas estou indo mais devagar. No melhor assim?
, sim. Obrigada ela admitiu, e permitiu que ele fosse tirando os vestidos de
cima dela pouco a pouco.
Calder sorriu ao ver que, enquanto estivera distrado, ela havia se livrado do
vestido por completo, exceto pela combinao e as meias.
Deirdre odiou a inesperada timidez, mas no conseguiu evitar.
Estou nervosa confessou com voz trmula.
Eu no esperava que fosse diferente.
Ela respirou fundo, ajoelhou-se e se aproximou dele at sentir o calor de sua pele.
Inclinou-se ento, mas no o beijou.
Mas no estou assustada...
Eu sei. Calder quase riu da bravata. Voc no se assusta, voc se vinga.
Deirdre quis dizer a ele que no era bem assim. Muitas vezes sentia-se assustada,
outras, preocupada, e outras at frgil e desamparada, desejando proteo. Mas Calder
devia querer a Deirdre forte, atrevida, confiante e orgulhosa; no a jovem solitria que
ansiava por ser ela mesma.
Apesar disso, se conseguisse faz-lo se apaixonar por uma de suas facetas, talvez
um dia pudesse lhe revelar todas elas.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Sorriu e, seduzida por uma imensa curiosidade, deixou que os dedos deslizassem
para os ombros musculosos, depois acariciou os pelos sedosos em seu peito. Ele era to
bonito!
Ela o acariciou perto do umbigo, e Calder contraiu o abdmen, prendendo a mo
dela.
No faa isso!
Deirdre o fitou, surpresa, e voltou a colocar a mo em seu peito, percebendo o
quanto esta parecia pequena. Mas ela no era uma mulher mida. Calder, sim, era muito
alto e espadado.
O pensamento a deixou preocupada.
E se no couber? indagou de chofre.
Eu me mato ele respondeu, ofegante. Ela soltou uma risada nervosa.
Ele engoliu em seco.
Deirdre, eu no vou conseguir esperar muito mais...
Oh, deixe-me ajud-lo! Em sua ingenuidade, ela procurou os botes das
calas dele, alarmada.
Mas, Calder foi mais rpido e, em um instante, ela se viu deitada de costas, com os
pulsos presos acima da cabea.
No vou conseguir parar... ele sussurrou contra seu pescoo. Procurava lutar
contra o desejo crescente, mas no conseguia nem sequer raciocinar. Nunca desejara
algum daquele jeito em toda a sua existncia, nem mesmo no calor da juventude.
Tire as botas, Calder Deirdre cochichou em seu ouvido.
As botas voaram antes que ela pudesse respirar de novo. As calas e a roupa de
baixo seguiram atrs em um nico movimento.
Ele ficou em p diante dela, nu e magnfico, o peito arfando de desejo. Tambm
ofegante, Deirdre se ajoelhou, tirou e jogou longe a combinao. Ainda estava de meias,
mas, num piscar de olhos, Calder estava sobre ela, as mos deslizando por sua pele, a
boca exigindo a sua. No haveria mais tempo para conversao, para ponderaes, para
apreenso... Ele a fez rolar sobre a pilha de seda, ento interps suas longas pernas
entre as dela.
Abra-se para mim, meu amor pediu com voz rouca.
O corao dela teve um sobressalto diante das palavras. Escondendo o rosto no
pescoo do marido para esconder as lgrimas, Deirdre afastou os joelhos devagar e os
apertou nas laterais dos quadris de Calder. Segurou-se nos ombros largos, preparada
para sentir dor, mas desejosa de satisfazer qualquer pedido daquele homem maravilhoso
que acabara de proferir aquilo que ela sonhara a vida toda.
Ao senti-lo introduzir o corpo rijo em seu mago, ela se controlou. Calder tiraria sua
virgindade agora, mas logo tudo estaria acabado e nunca mais seria doloroso novamente,
disse a si mesma.
Ele no se moveu, entretanto. Apenas se deixou ficar sobre ela, trmulo. Deirdre
hesitou, depois instintivamente projetou os quadris, fazendo com que Calder reagisse,
penetrando-a um pouco mais.
E, assim, com movimentos cadenciados, ela finalmente sentiu uma pequena dor,
muito mais leve do que esperava. Criando coragem, enlaou-o com as pernas. Aos
poucos, ele foi vencendo qualquer resistncia e indo mais fundo, at estar completamente
dentro dela.
Deirdre sorriu e o acariciou nos ombros, os olhos brilhando.
Pronto... Agora tenho voc inteiro dentro de mim! Calder deu um suspiro e,
lentamente, de incio, comeou a entrar e sair dela.
A sensao desconhecida fez com que Deirdre soltasse uma pequena exclamao,
o que o fez parar, alarmado.
No pare... ela pediu.
72

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Calder gemeu e continuou a se movimentar sem pressa, desejando eternizar o


momento. Dominada por um prazer indescritvel, Deirdre se agarrou a ele. Seus lbios
ardiam por sob os beijos ardentes, seus mamilos latejavam a cada toque dos dedos do
marido, e ela ondulava sob ele, querendo mais e mais...
De repente, sentiu o prazer espiralar, quente e delicioso, dentro dela. A sensao
percorreu seus membros, entorpeceu seus sentidos, fazendo-a estremecer e gemer
contra o peito largo, agora escorregadio de suor.
Calder gemeu contra seu pescoo, ento passou a invadi-la com mais vigor. Uma,
duas, trs vezes, at estremecer e gritar o nome dela, abraando-a com fora por um
longo e delirante momento.
Saiu dela, enfim, puxando-a depois para que se recostasse em seu peito.
Cus! exclamou Deirdre, maravilhada. Eu no fazia idia de que pudesse
ser to bom.
Nem eu. Ele a beijou no topo da cabea.
Como assim? Ela pressionou o rosto no peito largo. Essa no a sua
primeira vez!
Nenhuma foi como hoje ele confessou aps algum tempo.
Fazer amor com Deirdre fora uma experincia arrebatadora para seu corpo e sua
alma. Sentia-se... renovado.
Deirdre sorriu, ainda trmula, em seus braos, e, com um suspiro, ele acariciou,
espantando-se ao perceber que j a desejava de novo.
Se ela descobrir o quanto o afeta, estar em apuros, meu amigo...
A menos que ela sentisse o mesmo, ocorreu-lhe de sbito.
Intrigado, Calder quis fazer a pergunta. Desejava se abrir com ela, compartilhar
toda a sua vida: cada sonho, cada plano, cada instante de alegria e de dor.
Mas no tinha coragem para isso.
Deitada nos braos do marido, Deirdre sentiu-se casada pela primeira vez. Aquilo
tinha sido... No tinha palavras.
Maravilhoso? Revigorante?
Ser que logo aconteceria de novo?
Precisava perguntar a Calder.
No, no conseguiria encar-lo. No depois de todos aqueles sons que sabia muito
bem ter emitido.
Finalmente, criou coragem. Respirou fundo e se apoiou em um cotovelo,
observando seu lindo lorde Brookhaven. Glorioso em sua nudez, ele a fitou com carinho:
Voc foi esplndida.
Deirdre riu e meneou a cabea.
Dizem que a primeira vez da mulher geralmente no muito agradvel.
Uma expresso preocupada transformou o rosto moreno.
Espero que no tenha sido assim com voc.
Ela respirou fundo, comovida com mais aquela demonstrao de carinho.
Eu quero lhe agradecer, Calder. No imaginava que pudesse ser to bom.
Abriu um sorriso hesitante. Podemos repetir mais tarde?
Calder segurou a respirao por um momento, depois a acariciou no rosto, os
olhos semicerrados de desejo.
uma boa proposta, milady...
Ela piscou e precisou se esforar para no se agarrar a ele quando Calder se
levantou da cama.
Deu um profundo suspiro. Aquele homem podia transformar seus sonhos em uma
realidade dourada... ou destru-la com um s toque. E ficar to vulnervel s suas
vontades era, no mnimo, perigoso. Precisava se controlar, afinal de contas eram
casados. Ela o teria pelo resto da vida.
73

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Calder rapidamente se vestiu, e Deirdre se ps de bruos, observando a prtica


com que ele colocava a gravata.
O dever chama?
Ele a fitou pelo espelho.
Infelizmente. Bom seria se eu pudesse voltar para junto de voc.
Posso ficar aqui, ento? ela indagou sem prembulos.
Os olhos escuros cintilaram, porm Calder balanou a cabea.
No poderei voltar to depressa. No se esquea de que tenho a fbrica toda
para consertar.
Compreendo. Deirdre suspirou. Os ltimos acontecimentos tinham apagado
de sua mente o desastre do dia anterior.
Ele se virou e olhou para o corpo quase inteiramente nu da mulher sobre a cama
absolutamente desarrumada.
Alguma coisa me diz que no vou mais comear meus dias to cedo quanto
costumava...
Ela sorriu, exultante.
Espere! Pulou da cama, enrolando o corpo em um lenol. S quero um
beijo de despedida...
No justo Calder replicou com um lindo sorriso curvando os lbios. Voc
sabe que no vou conseguir parar no primeiro. Envolveu-a num abrao e a beijou na
testa. Como era bom poder toc-la como, e quando quisesse.
Deirdre ainda sorria quando fechou a porta, do quarto. Cus!, precisava arrumar
aquela baguna. Embora Patrcia provavelmente no fosse comentar nada com outras
pessoas, ela iria sentir-se constrangida se a moa notasse o que se passara ali.
Abrindo a janela, tratou de examinar a pilha de vestidos amarrotados sobre a cama.
Ela os sacudiu e pendurou no guarda-roupa.
Suspirou ao ver o maravilhoso traje azul-noite. Seu estado era deplorvel, embora
ele lhe tivesse proporcionado um ganho e tanto.
Ergueu-o, admirando sua riqueza de detalhes. Lementeur era um gnio.
Sorriu ao se lembrar do modo como Calder a olhara ao v-la com ele e, pondo-o
diante do corpo, rodopiou com o vestido.
O barulho de uma pancada a fez se voltar para a janela.
Baskin!
Ele conseguira chegar ali pela rvore. Em sua escalada, havia perdido um boto do
colete, os ombros de ambos os lados da casaca estavam rasgados e tinha folhas e
galhinhos de rvore presos aos cabelos.
O que est fazendo aqui? ela exigiu, alarmada. Saia imediatamente!
Baskin a fitou, visivelmente ansioso.
Mas h tanto espero por essa chance de falar com voc! Quando abriu a janela
e sorriu para mim, l embaixo, entendi que queria que eu subisse.
Caminhou at ela, bloqueando a passagem para a porta e impedindo-a de tocar a
sineta para chamar os criados.
Deirdre engoliu em seco. Agora entendia o porqu da averso que sentia pelo
rapaz.
Baskin era completamente louco.
Seguido por seu cavalario, Calder deixou Brook House com destino fabrica que,
sem dvida, demandava sua presena naquele momento. Havia tanto a fazer l, tantos
problemas a resolver...
Apesar de toda a urgncia e importncia das providncias que tinha a tomar, no
entanto, ele no conseguia se concentrar. Montado em seu cavalo, que conhecia o trajeto
to bem quanto ele, permitiu-se ignorar a agitao da cidade que parecia nunca se
acalmar. No tinha ouvidos para os gritos, os protestos, os barulhos das rodas das
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

carruagens sobre o cascalho. Era como se estivesse atravessando uma floresta virgem.
Deirdre ocupava toda a sua mente. A lembrana das ltimas horas no lhe saa da
cabea, numa sucesso de impresses sensoriais que deixavam suas mos midas e
sua garganta seca.
Recordou-se de sua compleio delicada, dos cabelos dourados que contornavam
o lindo rosto e caam sedosos sobre os ombros. De seu modo de sorrir, s vezes
descontrado, s vezes tmido. Das mos dela deslizando, primeiro hesitantes, depois
com urgncia, por sua pele, em um misto de inocncia e sensualidade, humor e firmeza,
ousadia e timidez.
E apesar de todas aquelas experincias doces e excitantes, ele havia se afastado
dela.
Idiota. Deveria voltar imediatamente trancar-se com ela naquele quarto pelas
prximas trs semanas e colecionar muito mais lembranas!, ralhou consigo.
Mas havia muito trabalho a ser feito na fbrica, muitos problemas a resolver e muita
coisa para pr em ordem.
Tudo isso poderia ser delegado a outra pessoa, contraps uma voz dentro dele.
Contava com gente competente para gerenciar a situao: pessoas que desejavam mais
responsabilidade e status.
Perplexo ao se dar conta da facilidade com que poderia resolver a situao, Calder
parou o cavalo no meio da ponte, obrigando o cavalario logo atrs dele a fazer o mesmo.
Poderia voltar para casa?
No. Brook House no era mais apenas uma casa. Era seu lar, onde sua esposa e
filha aguardavam por ele.
Com isso em mente, Calder fez o garanho dar meia-volta e, sob o olhar perplexo
do cavalario, saiu a galope.
Deirdre ficou presa no meio do quarto, com Baskin entre ela e a porta. Talvez o
melhor fosse sorrir para ele, bajul-lo. No era ele, afinal, apenas um cozinho de
estimao, um consolo para seu ego ferido, uma garantia no jogo que no estava mais
interessada em jogar?
O problema era que algo parecia ter estimulado o lado perverso do rapaz.
Amedrontada demais para sorrir, ela se manteve cautelosa.
Baskin avanou para ela, os olhos se estreitando perigosamente ao notar os
cabelos soltos e a combinao transparente.
Eu tenho um plano, meu amor disse em tom de urgncia. to ousado
que ningum pode imaginar, muito menos o Monstro de Brookhaven.
De olho na porta que dava para o corredor, Deirdre ergueu as mos, abrindo um
sorriso nervoso. Onde estariam os criados? Como faria para alcanar a sineta?
Estou com uma aparncia horrvel. No quer me aguardar l embaixo, Baskin?
Ou melhor, vou pedir a Fortescue que nos traga um ch... Tentou alcanar o pequeno
sino sobre o aparador.
No! Baskin a agarrou pelo brao e a empurrou para perto da cama. No
deve alertar os criados. Eles fazem parte do esquema do marqus.
Ela tentou se livrar dele, procurando dar um tom de naturalidade voz.
Que esquema? Do que est falando? A mo em seu brao no afrouxou,
contudo.
Deirdre respirou fundo, tentando se controlar. Fazendo uma nova tentativa, pousou
a mo sobre a dele gentilmente e o puxou, de modo a faz-lo sentar-se a seu lado na
cama.
Explique-me o que acabou de dizer, por favor. Baskin se aproximou mais dela,
ansioso.
Vou salv-la de Brookhaven declarou, com um misto de excitao e medo
nos olhos injetados.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

O hlito cheirando a bebida confirmou as suspeitas de Deirdre, e ela recuou,


alarmada.
Voc est bbado...
Cuidado!, ela alertou si mesma. Baskin parecia em vias de perder o controle e,
mesmo que ela gritasse, ningum a ouviria naquela casa imensa.
Bbado? Ele soltou uma sonora gargalhada. No, no... S tomei um
trago para reunir coragem, como aconselhou meu novo amigo. Alis, ele tambm a
conhece, sabe? Voc tem mesmo muitos amigos...
Tenho? Pena que no pudesse contar com nenhum deles agora!, Deirdre
refletiu, desgostosa.
Concordando com um gesto de cabea, tentou tirar os dedos que ainda prendiam
seu brao.
Baskin, creio que desconhea a fora que tem...
Ele a apertou mais, mantendo-a completamente cativa. Deirdre tentou raciocinar.
Sentada como estava, no tinha como chut-lo nas partes baixas.
E, talvez, Baskin no quisesse lhe fazer mal algum. Muito provavelmente s queria
declarar sua devoo pela ensima vez.
Ento por que seu instinto lhe dizia para fugir dali?
melhor me soltar, Baskin. Meu marido pode chegar e...
Mas esse o plano! Ele sorriu, todo contente. O Monstro no vai mais
quer-la depois que consumarmos nosso amor.
O qu?! Ela sentiu o sangue se esvair do rosto.
Oh, meu amor, minha bela Deirdre! Eu sei que voc se guardou para mim!
Baskin exclamou com um suspiro, antes de mergulhar o rosto no pescoo dela e derrubla no colcho com seu peso.
Deirdre se debateu, mal conseguindo respirar.
Baskin! ela gritou, horrorizada, ao sentir-lhe o bafo de lcool. Tentou fugir
para o lado, porm ele segurou seus braos contra a cama, imobilizando-a.
Deirdre comeou a dar chutes, porm Baskin prensou as pernas dela sob seu
peso, impedindo-a. Ela tentou gritar, mas seus gritos foram calados por uma boca
molhada e repugnante.
Preparava-se para mord-lo, quando viu seu agressor ser arrancado de cima dela
e voar at aterrissar contra a parede oposta com uma batida que chacoalhou a casa.
Calder! Graas a Deus! choramingou, passando o brao, cheia de nojo, pelo
lbio machucado.
O marido nem mesmo a olhou, porm. Com o dio estampado no rosto, tornou a
erguer o indesejvel visitante e o arremessou mais uma vez contra a parede, para em
seguida esmurr-lo seguidas vezes.
Deirdre levou a mo ao rosto ao ver as primeiras merecidas bofetadas, mas logo
ficou claro que Calder no pararia to cedo. Baskin que, poucos instantes antes, se
mostrara forte e perigoso, agora parecia frgil e pattico como um boneco nas mos dele.
Calder, no! Ela correu e tentou deter a mo do marido, evitando mais um
golpe. Assim voc o mata!
Ele parou e se voltou devagar.
Deirdre se encolheu toda diante do olhar furioso e acusador do marido. Calder no
poderia estar imaginando que ela...
Calder, por favor, no me diga que...
No ouse toc-la! Ainda confuso, Baskin fez fora para se levantar. A
responsabilidade disso tudo minha... Deirdre no tinha idia do meu plano para fugirmos
juntos, embora tenha medo de ficar casada com voc para sempre.
Ela ficou com a respirao suspensa. A demonstrao de amor de Baskin no
estava ajudando em nada. S estava piorando as coisas!
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Cale-se, seu idiota!


Dando as costas a ele, Deirdre se dirigiu ao marido. Por favor, Calder, no
nada do que voc est pensando. Baskin exagerou na bebida, no est vendo? a nica
razo para ter entrado no meu quarto!
Como se ele no a tivesse visitado ultimamente!
Como assim? O que est insinuando? Ela franziu o cenho. Por favor,
Calder, no seja imbecil!
No serei... Pelo menos, no mais.
Fulminando-a com o olhar, ele a pegou pelo brao com mo firme e a arrastou na
direo de seu prprio quarto. Antes, porm, recomendou ao mordomo que agora
olhava tudo, boquiaberto.
Fortescue, jogue o amante de milady na rua. Tenho muito a conversar com ela.
Calder no conseguia nem respirar. Suas mos tremiam, sua viso estava turva. A
agonia da traio novamente o consumia...
Mas era plida diante da dor que a perda de Deirdre representava.
Deus, ele tivera tanta esperana...
Mas o que importava agora? Da mesma forma que ocorrera com Melinda e com
Phoebe, ele no a satisfizera, e ela procurara outro. Era ridculo pensar que aquele
almofadinha choroso poderia roub-la, mas o amante de Melinda no era muito diferente
dele.
Fechou os olhos por um momento. Se no tinha idia do que uma mulher desejava,
como poderia manter Deirdre a seu lado?
O problema era que ele a queria. E no pretendia deixar que se fosse.
E ela estava ali, onde ele ansiava que estivesse: em seu quarto, sob seu domnio.
No tirava os olhos dele e ainda mostrava os sinais da noite que haviam passado juntos.
Ou seriam de sua traio?, perguntou-se, angustiado.
Os cabelos continuavam soltos, porm tinha os lbios machucados pelos beijos do
outro homem.
Maldio... Desejava bani-la daquela casa, mas ardia de vontade de tom-la nos
braos e implorar que ficasse com ele. Ah, se pudesse voltar o relgio em uma hora e
continuar rindo com ela na cama, numa inconscincia abenoada da natureza to instvel
daquela mulher.
Embora ainda vestida com a combinao, Deirdre sentiu-se nua diante da luxria
contida nos olhos escuros do marido. No conseguia se mover, tampouco dizer qualquer
palavra. Seu estmago revirava com o nervosismo. Seria possvel que fosse ter diante de
si o monstro que todos diziam que Calder era?
Ele estendeu a mo, mas, em vez de lhe tocar um seio, como ela imaginou que
fosse acontecer, recolheu os cabelos que ela trazia de lado e a puxou, sem machuc-la.
Ao encostar-se no corpo do marido, Deirdre imediatamente sentiu sua ereo.
O que est fazendo comigo, mulher? A pergunta soou sincera e cheia de dor.
Eu amo voc!, ela queria gritar. Devia ser a primeira, a nica em toda a vida dele a
am-lo, pois Calder no reconhecia o que era amor. Melinda havia desejado o ttulo de
marquesa. Phoebe, segurana. Como era possvel que fosse a nica a enxergar o valor
daquele homem? Uma criatura de alma nobre e solitria que conquistara seu corao
tantos anos antes?
Apesar de toda a sua proclamada beleza, nenhum outro homem a tinha fitado da
maneira como ele a olhava agora, com a dvida e o sofrimento toldando os olhos escuros.
Calder imaginava querer seu corpo, mas isso qualquer mulher poderia lhe dar. O que ela
tinha a oferecer era o corao.
Calder fitou a linda mulher sua frente com um turbilho de pensamentos
castigando a mente. Deirdre parecia to submissa agora. E tambm tinha se mostrado to
dcil e ingnua em seus braos, poucas horas antes.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Ela era sua, no era?, perguntou-se, sentindo o corpo pulsar simples lembrana
de t-la inteirinha pra si.
Mas ela no o quer. Ama outro!, contraps uma voz dentro dele.
Que Deus o ajudasse, concluiu Calder. Ele estava pouco se importando...
Deirdre gemeu ao bater com as costas na parede, mas ao sentir o corpo forte junto
ao seu no pensou em mais nada. Calder tomou seu rosto nas mos e a beijou com
sofre-guido, e ela retribuiu com igual intensidade, desejando que seus lbios o fizessem
entender o amor que sentia.
Sentiu os joelhos fracos quando as mos dele deslizaram por seus ombros e lhe
cobriram os seios. O simples pensamento do que viria a seguir deflagrou nela uma onda
de calor.
Excitada, mergulhou os dedos nos cabelos do marido para aprofundar o beijo.
Calder a segurou pelas ndegas e a ergueu um pouco para que seus corpos se
encaixassem, ento levantou as saias dela at a cintura.
Ao perceber que ele acariciava suas partes ntimas, Deirdre sentiu-se incendiar.
Escalou-o, entontecida de prazer, e, espontaneamente, cruzou as pernas por trs da
cintura estreita, sentindo a ereo firme contra o prprio corpo. Moveu-se com um
gemido. Calder poderia possu-la ali mesmo, em p, se quisesse, e ela no oporia
qualquer resistncia, tal qual uma meretriz em um beco escuro.
Por mais excitante que aquele jogo pudesse ser, entretanto, ansiava agora por ver
seu marido nu novamente. Quando ele abaixou a cabea e a beijou nos seios, procurou
livr-lo da gravata.
Notando a ansiedade da esposa, Calder fez meia-volta e a colocou sobre a cama.
Deirdre deixou-se ficar, ofegante, enquanto ele se livrava da gravata e do restante da
roupa.
Deirdre prendeu a respirao. O marido era uma bela viso. Percorreu o corpo
forte com os olhos, no fazendo qualquer esforo para disfarar seu desejo,
Calder ficou excitado e confuso com sua ousadia. Como ela podia agir de maneira
to livre e despreocupada depois de ter sido pega com o amante?
Ainda assim, pensou, angustiado, precisava da luz daqueles olhos de safira
brilhando para ele. Por mais devassa que Deirdre fosse, ela era sua, e ele s valeria
disso, nem que depois tivesse de mant-la trancada em Brookhaven!
Engolindo o orgulho, ele deu vazo luxria. Iria desistir da mulher de seus sonhos
por uma verso mais carnal desta. Que Deirdre o satisfizesse antes de mand-la embora.
Sem delicadeza, ele a puxou, fazendo-a ficar de joelhos sobre a cama, ento a
abraou com fora, beijando-a com voracidade.
Deirdre se submeteu violncia da carcia sem protestos. Quando finalmente ele a
deitou na cama, foi maravilhosa a sensao de ter o corpo msculo e viril sobre o seu.
Estava pronta para que ele a possusse de novo, mas no conseguiu evitar uma
exclamao de dor e surpresa ao ser penetrada.
Imediatamente, Calder tirou uma mecha de cabelo de seu rosto e a fitou,
preocupado.
Eu a machuquei?
Deirdre negou com um gesto de cabea. Em seguida mergulhou o rosto no
pescoo do marido para esconder as lgrimas, ou Calder pensaria que ela estava
chorando de dor, e no de contentamento.
Determinado, ele recomeou a invadi-la vagarosamente. Por instinto, ela
acompanhou o crescente movimento de seus quadris.
A partir desse momento, no houve barreira ou limites que os detivessem at que
ambos chegaram, delirantes, ao clmax do prazer.
Depois disso veio o silncio, quebrado apenas pelas respiraes ofegantes e o
batimento acelerado de seus coraes.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Ainda deitado ao lado dela, Calder se virou para fit-la.


Eu no devia ter deixado voc abalar meu controle disse num murmrio.
Deirdre no soube como reagir ao comentrio. Q que significava, afinal? Que o que
tinham acabado de fazer fora simplesmente uma punio e agora ele estava arrependido
por t-la possudo depois que a vira nos braos de Baskin? Que no podia resistir a ela e
se lamentava por isso?
Antes que pudesse obter uma resposta, contudo, Calder caiu num sono profundo, a
tenso das ltimas semanas visvel em seu rosto.
Num impulso, ela se aninhou junto ao corpo quente do marido, precisando do calor
que dele emanava.
Adoraria livr-lo de sua angstia, da solido e da tristeza que o haviam assolado
por tanto tempo. Ansiava por dar a Calder anos de felicidade e alegrias.
Mas como poderia faz-lo entender isso? Ele j tinha sido to ludibriado pelas
mulheres com que convivera... Como poderia acreditar nela, se desde que ela pusera os
ps naquela casa como sua esposa apenas o havia afastado com suas atitudes?
Por outro lado, ele tambm tinha ferido seu orgulho e expectativas. Dera ordens e
ultimatos sem a mnima considerao por seus sentimentos.
Deirdre suspirou e fez um carinho nos cabelos fartos e escuros.
Nem sei por que o amo tanto, lorde Brookhaven!
Poucas horas depois, Deirdre chegava casa alugada por Tessa, as malas
abarrotadas com os vestidos de Lementeur no teto da carruagem. No tinha esperado
pela ajuda que lhe fora dada pela criadagem de Brook House, mas, ao ver as manchas
feitas por Baskin em seus braos, Fortescue se mostrara completamente indignado.
Leve-os com voc, milady instrura, referindo-se aos luxuosos trajes. Se
bem conheo o marqus, ele no h de querer v-los por aqui, por enquanto...
Sophie j estava sua espera do lado de fora da casa da madrasta, e Deirdre deu
um longo suspiro.
Mas, o que isso? indagou sua prima, estranhando quando os dois bas
foram descarregados. Est louca?
Voc no quer nem mesmo saber se estou em perigo primeiro?
Qualquer coisa melhor do que aqui replicou, amarga. Embora Tessa
esteja fora no momento.
Deirdre deixou escapar mais um suspiro, desta vez de alvio. A madrasta j era
uma pessoa difcil em tempos bons, o que definitivamente no era o caso. Quando
soubesse que ela havia deixado o marido, um duque em potencial, Tessa entraria em
colapso.
Saber disso j um consolo. Ela passou o brao pelo de Sophie. Por que
no me acompanha at meu antigo quarto?
Deirdre, est casada h menos de uma semana!
Calder no me ama, Sophie.
E isso to importante para voc? Pensei que no fosse.
Ela suspirou, fechando os olhos por um momento.
Agora .
Mas, no compreendo... No foi voc que achou que Phoebe era louca quando
recusou o marqus?
Achei que ela era louca por recusar esse marqus especificamente. Eu j o
desejava, prima. Sempre o amei. Ela enxugou uma lgrima com raiva. Nunca tive o
menor problema em conquistar os homens e faz-los declarar amor por mim. Acreditei
que, com Calder, no fosse ser diferente e que ele ficaria to louco por mim quanto sou
por ele. Olhou para a prima, j no conseguindo conter as lgrimas. Acho que fui
pega em minha prpria armadilha, no ?
79

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Foi Sophie confirmou e, indo sentar-se ao lado dela na cama, passou um


reconfortante brao por seus ombros. Imagino, agora, como deve estar se sentindo.
Tanta compreenso era a ltima coisa que Deirdre esperava. Nunca fora muito boa
para sua desajeitada prima, embora tambm tivessem se unido para ajudar Phoebe
quando esta tinha precisado de apoio.
A compaixo de Sophie acabou com seu autocontrole. Desolada, ela deitou a
cabea no ombro da moa e chorou por Calder, por Meggie e por seu prprio final infeliz.
Esgotadas as lgrimas, Deirdre levantou a cabea e, ainda fungando, agradeceu
prima o lencinho de renda.
Sophie sorriu, ento, o que emprestou s suas feies um brilho diferente. Depois
se levantou e, alisando as saias, passou a andar de um lado para o outro do quarto.
Voc muito bem-vinda, mas est na hora de se mexer. Precisa elaborar um
plano.
Plano?
Sophie cruzou os braos para encar-la.
Est me dizendo que vai desistir de tudo com essa facilidade? No aprendeu
nada daqueles contos que traduzi em voz alta para voc? No h nenhuma grande vitria
sem que se passe por uma grande provao. a sua mostrar seu valor a Brookhaven e
conquist-lo de volta.
Provar meu valor?
Sophie puxou a orelha de Deirdre como se ela fosse uma aluna desobediente.
No fique repetindo o que eu digo feito um papagaio. Precisamos ver onde foi
que voc errou.
Deirdre estreitou os olhos.
Desde quando voc entende tanto do sexo oposto?
Eu, ao contrrio de algumas pessoas que poderia citar, aprendo muito rpido;
Vamos aos fatos: voc se deitou com ele?
Sophie! Deirdre corou e desviou o olhar.
Ora, por favor, Dee. Posso ser virgem, mas sei como as coisas funcionam.
Bem... Deirdre deu uma tossidela. Sim.
E ele pareceu gostar do que teve? Sente desejo por voc?
Desejo era uma palavra muito fraca para descrever o fogo com que Calder a
possura naquela manh. Luxria era exagero e amor... s o dela estivera presente.
Foi... complicado. Mas, sim, ele me desejou.
Excelente! Os olhos de Sophie se iluminaram. Com essa ambivalncia
podemos trabalhar sem problemas.
Deirdre riu e a olhou interrogativamente.
Do que est falando, sua maluca?
Muitas horas de discusso depois, chegaram concluso de que o melhor a fazer
era levar Calder a se sentir compelido a cortej-la... Comear tudo do zero, como devia
ter sido desde o princpio.
E eu costumava pensar como era injusto ser loira como voc, ter os olhos azuis
quase do mesmo tom dos seus, e o resultado geral ser to diferente... Sophie
comentou, balanando a cabea. Sempre achei que as coisas eram muito mais fceis
para voc, prima. Com exceo de Tessa, claro.
Tessa um captulo parte nas nossas vidas... Por falar nisso, onde est minha
madrasta?
Foi embora.
Ao ver o olhar de surpresa de Deirdre, ela riu.
- No me olhe assim, no tenho nada com isso. No me livrei dela, embora isso
tenha passado pela minha cabea milhares de vezes! Sophie chegou mais perto e
contou, em ar de conspirao: Tessa arrumou um amante.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

E o que h de estranho nisso?


Ela nunca passou sem um.
Sophie arregalou os olhos.
Mesmo quando era jovem?
Um ms depois que meu pai morreu, ela j tinha um caso. Deirdre sentiu por
um momento a velha revolta. Mas, quer saber? No acho mais que ela seja amoral. No
fundo, Tessa deve ser muito infeliz.
Inacreditvel. Vocs duas, to bonitas e to cheias de problemas. E eu, que de
bonita no tenho nada, aqui, me divertindo...
O tom da moa se tornou mais suave e Deirdre a fitou com um olhar inquiridor.
Sophie Blake, voc conheceu algum!
Qual nada! Sophie riu. Voc e Phoebe agarraram os dois nicos cavalheiros
promissores da sociedade.
Apesar disso, um pequeno rubor assomou ao rosto "nada bonito" de Sophie,
suavizando suas feies. Quem quer que ele fosse, deveria ser muito especial para
enxergar, sob aquela timidez e simplicidade, a indiscutvel inteligncia de sua prima.
Quem seria o felizardo?, pensou, curiosa. At onde sabia, o nico homem com
quem Sophie no se mostrava muito tmida era...
Oh, no. Deus do cu!
Sophie, Sophie... No perdeu a cabea por Granam, perdeu?
Claro que no! O olhar cheio de pnico da moa, porm, disse tudo.
Mas, prima! Graham ...
Calou-se. Graham era atraente, muito bem-nascido... muito volvel. A lista era
longa e apontava para um nico desfecho: corao partido.
Sophie corou ainda mais.
No precisa se preocupar, Dee. No tenho qualquer iluso quanto a ele.
Qualquer coisa entre ns seria, como ele diz, uma pilhria.
Deirdre balanou a cabea, inconformada. A prima era uma idiota por pensar
que merecesse algum inferior. Graham era um imbecil por seduzir Sophie quando no
desejava outra coisa a no ser uma companhia inteligente para amenizar seu tdio.
Qualquer outro homem depois dele, quer fosse um banqueiro letrado ou um acadmico
que soubesse apreciar as melhores qualidades de uma mulher, seria visto por Sophie sob
a tica nebulosa daquele primeiro amor. Que homem conseguiria sobreviver
comparao a um homem lindo, charmoso e espirituoso como lorde Graham Cavendish?
Vou mat-lo Deirdre deixou escapar. Sophie riu e cobriu o rosto,
constrangida.
Voc no vai fazer coisa alguma! Que mal h nisso? Ele gosta de mim e me faz
rir. Tenho um novo amigo, e uma bela fantasia para levar para casa depois da
temporada...
Deirdre esmoreceu diante da animao da prima. Ela estava feliz, mas no tinha
idia de como iria sofrer quando Graham se enfadasse dela e procurasse nova
companhia, como sempre fazia, mais cedo ou mais tarde.
Sophie, voc ...no sabe como di no ser amada.
No. Ela no podia dizer aquilo. No depois de ver o olhar meigo da prima
simples meno do nome Graham.
Em vez disso, sorriu e estendeu a mo para pegar dois caramelos de uma
cumbuca sobre a mesa de cabeceira. Deu um para Sophie e levantando o seu num
brinde.
s belas fantasias! props com um suspiro. A moa sorriu e fez o mesmo.
No tendo sido perturbado pelos criados, e exausto pelas semanas anteriores,
Calder dormiu o restante do dia e a noite toda, acordando na madrugada seguinte sozinho
81

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

na enorme cama.
Imediatamente ocorreu-lhe que Deirdre teria voltado para seu quarto.
Melhor assim. Ele a veria de uma maneira civilizada: um frio cumprimento pela
manh, durante o desjejum, talvez um comentrio sobre os progressos de Meggie... ento
ele a informaria de sua deciso.
O nico problema era que ainda no tinha deciso alguma.
Para a maioria dos homens de sua posio, esta seria lquida e certa. Mulheres
infiis eram banidas para o campo, onde no tinham a chance de se comportar
indevidamente, at que tivessem um herdeiro. Ento, se no chamassem muita ateno
com suas "atividades", poderiam voltar cidade e ter os seus casos com decoro e
discrio. Era assim que as coisas funcionavam na aristocracia.
Calder no gostava da imoralidade que o cercava. Seu prprio pai havia gerado um
bastardo ao mesmo tempo que ele, sem se importar com os diferentes futuros que teriam,
o que causou muito sofrimento a ambos ao longo dos anos.
Ele nunca havia se deitado com uma mulher casada. Quando muito, entretivera-se
com alguma viva. Ainda assim, tomava todas as precaues para evitar filhos. No
desejava um futuro igual ao do irmo para um filho seu.
O que pensar de Deirdre? Ela clamava inocncia em relao aos planos de Baskin,
mas era fato que vinha sendo visitada por aquele indivduo com alguma freqncia.
Pelo menos no havia se deitado com o infame.
Ou estava enganado mais uma vez? Teria sido mesmo uma cena de assdio o que
testemunhara no dia anterior? Se havia sido contra a vontade de Deirdre, por que ela no
havia dito que estava sendo forada? Ela at o impedira de bater naquele infeliz!
Por outro lado, no conseguia esquecer o que tinham vivido pouco depois, naquele
mesmo quarto. A simples lembrana fazia seu corpo latejar.
Quem era Deirdre, ento? Uma esposa virtuosa ou uma mulher ousada, que
gostava de flertar? Ou ainda uma criatura calculista, participando dos dois lados de um
jogo perigoso?
Argyle bateu porta e entrou no quarto com a bandeja do caf da manh.
Calder apertou os lbios.
Eu no disse que no desceria para tomar o caf l embaixo.
Desculpe, milorde, mas como passou muito do seu horrio habitual, achei que
poderia estar com fome.
Perdi a hora? Calder esfregou a mo no rosto. Deus, ele nunca perdia a hora!
Desde criana tinha o hbito de levantar-se cedo, sem que ningum precisasse cham-lo.
Estava mais desgastado pelos acontecimentos recentes do que imaginava.
Sentiu-se culpado. Ser que Deirdre havia ficado horas mesa, sua espera? Na
certa pensava que ele ainda estava zangado, quando na verdade ele estava confuso.
A que horas a marquesa levantou, Argyle?
O lacaio quase derrubou a bandeja.
Eu no saberia dizer, milorde.
Calder fechou o cenho. Os criados sabiam que ele no gostava de evasivas.
A que horas, Argyle? insistiu num rosnado. O criado ficou de ombros cados e
cabea baixa.
Seria preciso perguntar aos criados de lady Tessa, milorde, pois lady
Brookhaven foi para l ontem noite.
Ela foi para a casa da madrasta? Calder franziu a testa. Algum jantar de
famlia?
Argyle se mostrou consternado.
Ela levou toda a bagagem, milorde.
Calder sentiu o sangue abandonar o rosto. Deirdre o abandonara, e a culpa era
dele. Havia perdido o controle com ela, e to pouco tempo depois de sua primeira vez!
82

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Decerto ele a assustara, se era que no a havia machucado, e Deirdre tinha fugido dele.
Jogando as cobertas de lado, pulou da cama, pronto para montar seu cavalo e ir implorar
por seu perdo.
Parou, de sbito. Baskin tinha afirmado que ela queria fugir!
Uma dvida atroz tomou conta dele. Por Deus, no sairia caa de outra esposa
fugitiva! No depois de Melinda, no depois de Phoebe.
Desconfiava que, a despeito de seu carter, todas haviam querido romance e
lindas palavras de amor. Mas seu cdigo de conduta permitia somente sinceridade, nada
mais que isso.
Ento, se queria a esposa de volta, e ele queria que ela voltasse, pois Deirdre
deixara um vazio difcil de preencher, precisava, antes de tudo, ter certeza do que ela
sentia.
Apesar das dvidas, seu senso de responsabilidade o atormentava.
Ela estava bem quando saiu de casa?
Argyle, que separava as roupas para ele nervosamente, demorou a responder.
Aparentemente sim, milorde confessou, relanceando o olhar em sua direo.
Tinha apenas algumas manchas escuras nos braos.
Oh, Deus! No era para menos que o chamavam de Monstro!
As coisas na casa de Primrose Square passaram de tranqilas a estressantes
quando Tessa finalmente apareceu.
Sua estpida! ela esbravejou, arremessando um prato de cristal contra a
parede. Se pretendia desfrutar uma sobremesa s escondidas, deveria ter sido mais
cuidadosa! E pensar que ainda abandonou o marqus! O que tem na cabea? Tem de
voltar para l imediatamente! ordenou, vermelha de dio. Procure seduzi-lo, e
depressa. No ser difcil faz-lo esquecer o que voc fez, afinal ele nem a ama de fato!
Foi um golpe ouvir aquela verdade, mas Deirdre no deu madrasta a satisfao
de v-la sofrer. Em vez disso, olhou para ela com frieza.
esse o seu conselho maternal? Que eu distraia meu marido na cama
enquanto procuro uma "sobremesa s escondidas"? Exalou um suspiro. No sei o
que meu pai tinha na cabea quando a escolheu para ser minha madrasta.
Tessa a encarou, os olhos flamejando.
Eu que nunca deveria ter aceitado me casar com ele! Ainda mais se soubesse
que ele teria a petulncia de morrer e me deixar com uma fedelha para criar! O rosto
de Tessa era puro ressentimento. Bem que eu o avisei para no arriscar tudo naquele
negcio com os navios, mas ele insistia que voc merecia ter um dote. No queria que
precisasse recorrer a um duque. Queria que se casasse por amor! Que ridculo...
Deirdre no retrucou, atnita demais para se importar por Tessa ter marcado um
ponto.
O pai queria que ela se casasse por amor? Ento no havia participado da
conspirao para que ela fisgasse um duque. No teria gostado de v-la suportando as
interminveis horas de treinamento e punies impostas por Tessa!
Aquilo tudo havia sido idia de sua madrasta em sua ambio desmedida por
riqueza e bons relacionamentos.
A ironia era que ela havia culpado Tessa pela runa financeira do pai quando ela
prpria tinha sido a causadora de sua derrocada por conta do maldito dote que ele
pretendia lhe dar.
A verdade era a nica constante neste mundo. Havia aprendido a lio. Afinal, se
Tessa tivesse revelado a vontade do falecido marido, se Calder tivesse sido sincero sobre
ter uma filha, se ela prpria tivesse confessado o amor que sentia por ele desde o
primeiro momento em que o vira...
Tessa comeou a andar de um lado para outro, inflamando-se cada vez mais.
E se o marqus decidir dissolver o casamento? J pensou nisso? Ele tem
83

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

dinheiro para pagar subornos e nenhuma reputao a resguardar depois de trs


escndalos! Acha que se intimidaria por causa de um divrcio?
A dvida minou o corao de Deirdre. Calder era um homem bom, mas poderia se
achar, sim, no direito de se divorciar dela. Afinal, precisava de um herdeiro.
E se no a julgasse suficientemente fiel para produzir um legtimo Marbrook?
Tessa estava certa quando dizia que ele no a amava. E se tambm estivesse
certa quanto ao divrcio?
Ficaremos arruinadas! choramingou a mulher, aflita. Ningum mais vai
quer-la, e no temos nenhum centavo. Tudo por sua culpa!
Voc ficar arrumada corrigiu Deirdre, sem pacincia para continuar lidando
com os desvarios da madrasta. Como esta casa foi alugada com o meu dinheiro e o de
Sophie, talvez seja melhor voc ir viver com seu novo amante.
Tomada de surpresa, Tessa avanou para ela com a mo levantada.
Como ousa me desacatar, sua vagabundazinha?!
Um segundo depois, a cabea de Tessa virava para o lado com a fora da bofetada
de Deirdre.
Tessa recuou alguns passos, os olhos arregalados, a mo no rosto.
Saia j da nossa casa, sua interesseira nojenta, ou eu a tiro daqui com minhas
prprias mos! A voz de Deirdre soou estranhamente baixa e calma, embora ela
estivesse trmula de raiva.
Vou ajud-la Sophie se prontificou, satisfeita.
Captulo V
Baskin escalou alegremente os degraus de entrada da casa de Primrose Square.
Pela primeira vez, depois do que lhe parecia uma eternidade, o cu cinza que o perseguia
deixava entrever um raio de luz.
Sua amada havia largado o marido!
Seu novo amigo tinha estado em sua casa na noite anterior, onde ele amargava
sofrimento e a preocupao por sua Deirdre, e o informara de que ela havia se mudado
de Brook House com bagagem e tudo.
Tal notcia curara todas as suas dores e sofrimentos, fazendo com que ele
conseguisse finalmente se levantar, naquela manh, e chegar at ali, onde ela se
refugiara do monstro com quem se casara.
Bateu porta, desesperado para v-la, ansioso por planejar o futuro dos dois.
Cumprimentou, confiante, o irritado mordomo que o atendeu.
Bom dia. Vim ver a senhori... lady Brookhaven.
Em vez de abrir completamente a porta e lhe dar as boas-vindas, o mordomo
informou, azedo:
A marquesa no est.
Baskin o fitou, contrariado.
Oh, por misericrdia, informe Deirdre de que estou aqui!
Eu j disse que a marquesa no se encontra.
Baskin forou a porta com ambas as mos, derrubando o criado.
Deirdre!
Ao ouvir seu nome, ela apareceu no topo da escada, lvida.
V embora, Baskin!
O que h com voc, minha querida? ele comeou a subir os degraus de dois
em dois e ela recuou, assustada.
Sophie surgiu por detrs dela de repente e se ps frente da prima.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Saia, Baskin!
Ele parou e comprimiu os lbios. Nunca gostara da desajeitada Sophie. A
simplicidade dela era uma afronta beleza de Deirdre.
Deirdre, minha deusa, o que h de errado? Voc no precisa mais temer o
Monstro. Agora podemos ficar juntos!
Deirdre o encarou como se no o conhecesse.
No se lembra do que aconteceu ontem?
Cabisbaixo, ele tocou as escoriaes em seu rosto.
Desta vez ele me venceu. Mas juro que vou me sair melhor na prxima.
Ela se refere ao fato de voc t-la atacado, seu cretino! explodiu Sophie.
Baskin piscou, aturdido.
No... nosso primeiro beijo foi mgico!
Mgico? Sophie pegou o brao de Deirdre e levantou a manga rendada do
vestido.
Chama isto de magia, seu patife?!
Baskin se horrorizou ao ver as manchas escuras e subiu mais dois degraus.
Eu nunca a machucaria, Deirdre. Eu amo voc! Voc meu anjo, minha luz na
escurido!
Voc um doente corrigiu Sophie. No volte aqui, ou vou denunci-lo!
Dee... Baskin s tinha olhos para seu amor. Ela franziu o cenho,
amedrontada.
No me chame assim disse em voz baixa e rspida. Voc entendeu tudo
errado. No sou seu amor, nem sua luz. Sou lady Brookhaven e continuarei a ser
enquanto meu marido viver. No quero que volte aqui, entendeu? Nunca mais!
Baskin desceu um degrau, sentindo um enorme vazio no peito. Seus olhos
buscaram os dela, mas no viram neles nenhuma piedade.
Derrotado, ele deu meia-volta e desceu, trpego, os degraus da frente da casa.
Uma vez l fora, perguntou-se como poderia ter feito uma coisa daquelas. Seus
olhos arderam com as lgrimas e ele esfregou o rosto, mas logo tirou a mo pois sentiu
as escoriaes causadas pelo monstro do Brookhaven.
Estacou e se voltou para fitar a casa onde sua amada se encontrava agora.
Oh, minha querida! Como no pensei nisso? Estava tudo muito claro agora.
Deirdre o mandara embora porque no queria que Brookhaven o matasse!
Baskin balanou a cabea e riu alto, dominado por um imenso alvio. Ocorreu-lhe,
ento, que tinha uma misso na Terra: proteger Deirdre. E, para isso, precisava livr-la da
cruel dominao de Brookhaven para sempre.
Naquela noite, no jantar, Calder se sentou em frente filha na sala silenciosa e
tentou no tomar como pessoal o fato de ela estar suja e com o cabelo em desalinho,
alm de no parar de chutar os ps da cadeira. Manteve-se tambm calado durante o
almoo do dia seguinte, pois no sabia o que dizer filha por ter feito outra "me" dela ir
embora.
Finalmente, Meggie bateu o garfo no prato, sem nem ter tocado na comida, e o
encarou.
Estragou tudo, no ?
Calder pousou o prprio garfo e se recostou na cadeira.
Talvez, ainda no sei admitiu, sofrido.
Eu ouvi tudo! Meggie cruzou os braos. Ouvi voc gritar com ela. Agora
Dee o odeia.
Ele permaneceu calado, e a filha levantou o queixo.
Ela no se despediu de voc, mas se despediu de mim, sabia? Falou que eu
posso visit-la quando a bruxa no estiver l. E, abaixando os olhos, completou:
Tambm vi os machucados dela.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Deus! Ser que havia machucado Deirdre tanto assim?


Parece que ela apanhou de bengala nos braos! comentou Meggie,
inconformada.
Nos braos? Ele no se lembrava de t-la tocado com fora nos braos!
Meggie o fitou, os olhos escuros cheios de medo.
O senhor bateu nela com a bengala, papai? Calder empurrou a cadeira.
Com sua licena, Margaret... pediu, antes de sair correndo.
No caminho, encontrou-se com Fortescue, que voltava para a sala de jantar.
Fortescue, em que lugar a marquesa estava machucada?
O mordomo fixou um olhar frio acima de seu ombro.
Vi hematomas apenas em seus braos, milorde, pois a ajudei a vestir o
casaquinho.
Baskin!
A verdade o atingiu como um raio. O que ele fizera com sua esposa?! Deirdre teria
lutado com ele sem que ningum aparecesse em seu socorro?
E ele ainda a acusara, e depois abusara dela!
Meggie perambulou pelos jardins, indo parar junto ao muro atrs do qual, de vez
em quando, ouvia a conversa dos serviais do vizinho. Havia um pequeno banco ali e,
perto dele, a esttua de um homem com uma cabra entre as pernas, em que ela gostava
de subir para ouvir melhor.
Eis que uma pequena brisa agitou um pedao de papel preso ao pulso da
escultura. Meggie o puxou e se surpreendeu ao ver seu nome nele: "Lady M".
Dee! Meggie concluiu, e foi sentar-se no banco para ler.
Mas no foi a letra redonda e floreada de Deirdre que encontrou. A caligrafia
parecia a daquele homem que gostava de escrever poemas para ela.
Ela leu alto:
"Lady Margaret, se quiser ir comigo ao Hyde Park esta tarde para alimentar os
gansos, eu lhe contarei tudo o que sei sobre sua querida me e a razo de seu pai ser o
culpado pelo que aconteceu nossa querida Dee. Seu amigo secreto, Baskin."
Meggie mordeu o lbio. Lembrou-se das manchas roxas nos braos de Dee e
tambm que o pai no respondera pergunta que ela lhe fizera no jantar. Lembrou-se
ainda da porta lascada no quarto que costumava ser da me.
O Hyde Park era bonito e no ficava muito longe. Estivera l com Patrcia, alguns
dias antes, e elas haviam se divertido alimentando os gansos.
Decidida, dobrou bem o bilhete e o guardou no bolso, certificando-se de que
ningum a observava.
Olhou o cu nublado. Ela j havia almoado e, se no se apressasse, o sr. Baskin
no esperaria por ela.
Meggie! Calder se ajoelhou para olhar debaixo da cama, mas a filha tambm
no se encontrava l. Meggie, aparea imediatamente!
O medo comeou a tomar conta dele. Os criados j tinham revirado a casa, do
sto ao poro, mas no havia sinal da criana.
Meggie estava furiosa com ele. Sentia falta de Deirdre, e era muito nova para
entender o que se passava. Era provvel que tivesse ido procura da madrasta.
Mas o caminho at Primrose Square era longo e perigoso. S o movimento de
carroas e carruagens j era um perigo para quem no estivesse acostumado! Sem dizer
que dificilmente a menina saberia como chegar at l.
Conhecendo a teimosia da filha porm, nada a deteria se tivesse decidido ir.
Fortescue! chamou ao sair do quarto.
O mordomo apareceu de imediato, respirando com dificuldade e todo sujo
de p.
Pois no, milorde?
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Mande preparar minha carruagem. Vou at a casa de lady Tessa para ver se
Meggie foi para l.
Bem pensado, milorde.
Enquanto isso, pea ao pessoal para fazer a busca no jardim.
J fizeram duas vezes, senhor!
Ento mande que faam trs!
A noite caa rapidamente, e a idia de que a filha estivesse perambulando sozinha
por aquela cidade sem lei o encheu de um medo desconhecido.
Era mesmo um cretino! Se tivesse se preocupado menos consigo e sua honra e
mais com Meggie, teria feito qualquer coisa para trazer de volta a madrasta que ela tanto
amava.
E se tambm perdesse Meggie...
Embora fosse observando as ruas do caminho com todo o cuidado, tambm nelas
no viu sinal da menina.
Assim que chegou a Primrose Square, pulou da carruagem e voou para a porta de
entrada. O incompetente mordomo de lady Tessa custou a abri-la.
Meggie! ele vociferou ao passar pelo homem, sem se dar o trabalho de pedir
licena.
A indignao do mordomo esmoreceu diante de seu estado de nervos.
Lady Margaret no est aqui, milorde!
Deirdre apareceu correndo nesse momento, seguida por Sophie.
Calder? O que est havendo? O que aconteceu com Meggie?
Pela expresso de Deirdre, ele compreendeu que a filha no estava ali, e se viu
dominado pelo pavor.
Ela fugiu, Deirdre!
Ela prendeu o ar nos pulmes por um momento, ento abriu os braos para ele.
Calder se atirou neles, precisando de seu conforto.
Precisamos expandir o permetro de busca Sophie concluiu rapidamente.
Se conseguirmos reunir todo o pessoal em Brook House, poderemos nos organizar
melhor.
As palavras objetivas o tiraram do estado de estupor em que se encontrava, e
Calder endireitou o corpo, sem, no entanto, soltar o brao que envolvia Deirdre.
Tem razo, Sophie. Rena o pessoal daqui e pea que se dirijam a Brook
House. Deirdre, pegue um agasalho quente... Faremos outro caminho de volta para ver se
a encontramos.
Assim que chegaram a Brook House, Calder e Deirdre reuniram os criados e
mandaram que fizessem a busca no "permetro expandido" sugerido por Sophie. Mal
haviam fechado a porta, contudo, algum bateu nela.
Foram atender juntos, pois Fortescue ficara incumbido de liderar a busca.
O homem maltrapilho que os aguardava entregou a ele um pedao de papel
dobrado. Embora no fosse seu hbito, Calder tirou uma moeda do bolso e deu a ele
antes de comear a ler o bilhete.
Se quiser ter sua filha de volta ilesa, leve lady Brookhaven ao cruzamento da
Hampstead Heath, meia-noite. L trocaremos as duas, com a promessa de que sua
unio no consumada seja desfeita imediatamente. No leve mais ningum. Baskin.
Calder olhou para o papel, lvido. Meggie tinha sido raptada.
Deus, nem havia considerado essa possibilidade! Sua filha era esperta, rebelde...
Como Deirdre.
Ele se voltou para ela.
Seu amante ainda a quer. Atirou o papel em seu peito, devastado pela raiva e
pelo medo.
A expresso de Deirdre era de pura confuso. Ela leu, ento, o bilhete.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Meu Deus! Meggie! Calder, Baskin louco! Ele perigoso!


Ele a fitou, estreitando os olhos.
Se isso alguma estratgia para me acuar, no ser necessria. Eu posso
conseguir a dissoluo de nosso casamento facilmente e, embora nunca mais
consigamos recobrar nossa reputao do escndalo, voc ter seu amante, e eu, a minha
filha de volta.
Deirdre nem mesmo percebeu o tapa que desferiu no rosto do marido.
Cale-se e me oua! No hora para cimes! Estou dizendo que Baskin me
atacou no quarto ontem. Ele subiu por aquela maldita rvore e me pegou desprevenida.
Pelo amor de Deus, acredite! O homem est fora de si! Ele acha que tambm estou
apaixonada, que eu sou a salvao dele ou algo assim. Ela levantou as mangas do
vestido, Veja o que ele me fez!
Calder olhou as manchas roxas e amareladas e empalideceu. O contorno de uma
mo masculina era visvel na pele clara. Ele se aproximou e pousou a prpria mo sobre
a mancha, cobrindo-a com seus dedos.
No poderia ter feito aquilo. Seus dedos eram muito maiores.
Apesar do crescente temor pela segurana da filha, Calder se viu tomado de alvio
por no ter sido ele a machucar Deirdre.
Voc lutou com Baskin?
Claro que sim! Ele estava descontrolado!
Calder exalou o ar que vinha segurando. Aparentemente, poderia ter sua esposa
de volta.
Mas a filha ainda estava nas mos de um louco. Pegou o bilhete das mos dela e o
dobrou com cuidado.
No tenho outra escolha a no ser ir ao encontro dele... Mas voc no ir
comigo... falou, resoluto. Fortescue, prepare a carruagem. Eu mesmo vou conduzila.
Deirdre se postou sua frente, protestando.
Mas eu preciso ir com voc! Se Baskin me ama tanto como diz, ele vai me ouvir!
O patife a ouviu ontem? Calder contestou, passando por ela. Fortescue, a
marquesa vai esperar aqui. Ficou claro?
Sim, milorde.
Calder, o que voc vai fazer? Ela tentou passar pelo mordomo, que
simplesmente a segurou pela cintura com ambas as mos. Deirdre o empurrou, tentando
se livrar dele, mas Fortescue a detinha com mos de ao. Calder!
Em sua respeitvel casa em Londres, Stickley acordou com uma batida porta.
Sentou-se abruptamente na cama, temendo que pudesse haver um incndio. Logo,
porm, reconheceu a voz arrastada.
Stiiickley!
Com ar de total desaprovao, ele se levantou e foi abrir a porta para o scio
embriagado antes que os vizinhos o ouvissem. Havia muitos anos Wolfe no aparecia ali.
O que voc quer a esta hora?
Wolfe deu um sorriso amarelo.
Esto me esperando para continuar o jogo, Stick. J esto todos de fora, acho.
Ele se inclinou para a frente, cambaleante. No d para parar agora. Estou no meio
de uma mar de sorte.
Ento por que est de bolsos vazios?
S preciso de um pouquinho para poder continuar na prxima mesa.
Stickley fez uma careta, desgostoso. Wolfe cheirava a bebida e mulheres.
No tenho nada aqui!
Claro que um patife como Wolfe logo perceberia a frgil mentira. Inconformado com
a negativa, ele avanou para cima do scio, o olhar congestionado por causa da bebida
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

tornando-se perigoso.
Preciso de uma moeda, Stick. Voc me deve depois do que fiz por ns esta
ltima semana.
O que foi que voc fez?
Salvei o quinho do Pickering! gabou-se com voz arrastada. Lady
Brookhaven no se tornar mais a duquesa de Brookmoor. No pode ser duquesa se no
tiver um duque!
Voc no o matou, no ?
Eu? Wolfe colocou a mo no peito, fingindo-se ofendido. Eu nunca faria
unia coisa dessas! Mas lady Brookhaven deveria ter mais cuidado com quem flerta.
Jovens apaixonados tendem a adotar medidas drsticas.
Stickley sentiu-se congelar.
Brookhaven est morto?
Ainda no sei. Wolfe deu de ombros. Suponho que ficaremos sabendo
amanh.
Diga-me exatamente o que voc tem a ver com isso.
O olhar de Wolfe se tornou vidrado e distrado.
Nada, ora. tudo coisa daquele maluco do Baskin. Ele s precisou de uma
orientaozinha de algum que tivesse mais... experincia de vida.
- Onde est esse Baskin agora? Stickley indagou, alarmado.
Wolfe deu um sorriso falso.
H uma festa em Hampstead Heath, esta noite. Vou lhe dizer uma coisa...
Aquele rapaz pode ser um poeta medocre, mas tem muita imaginao para o crime.
Stickley fez meia-volta e rumou para o escritrio, tirando da gaveta da escrivaninha
um pequeno saco de dinheiro.
Aqui est disse, atirando-o para Wolfe, que o pegou com facilidade apesar do
estado deplorvel em que se encontrava. Volte para o seu jogo.
Stickley fechou a porta na cara do scio, ento se dirigiu ao guarda-roupa em vez
de voltar para a cama. Tomara pudesse chegar a tempo de impedir que as coisas se
tornassem perigosas!
Calder dirigiu o pequeno coche o mais rpido que podia, pois a meia-noite j
estava prxima. A cidade nada tinha de vazia, no entanto. As carruagens dos ricos iam e
vinham do baile e do musical para a ceia. Fora da rea central, havia menos movimento,
e o cavalo pde correr mais, arriscando-se perigosamente nas curvas.
Uma vez em Hampstead Heath, Calder afrouxou as rdeas e deixou que o animal
seguisse em seu ritmo. O cruzamento onde Baskin propusera encontr-lo era a interseo
de duas estradas, se que se poderia cham-las disso.
Pouco mais frente, na escurido sem fim, ele avistou um homem parado com
uma lanterna acesa e uma pequena trouxa a seu lado, no cho. Baskin.
O homem agitou a lanterna, o que era desnecessrio, Calder pensou. No tinha
como confundi-lo naquele lugar.
Meggie, entretanto, no parecia estar l.
Ao chegar mais perto, viu uma cabea sair da trouxa e o rosto lvido da filha. O
canalha havia amarrado a menina em um saco.
Vou mat-lo... Calder murmurou sob o ranger das rodas.
Na parte de trs da carruagem, pouco abaixo do assento, lugar em que poderia ser
guardada uma cesta de piquenique apenas, Deirdre procurou se ajeitar melhor.
Fortescue a vira subir a escada para o quarto, mas se descuidara da janela aberta.
A descida pela famigerada rvore com o vestido enrolado na cintura fora angustiante, mas
ela conseguira entrar no coche que aguardava Calder.
Seu corpo estava todo dolorido por conta das sacudidelas da carruagem. Mais de
uma vez, ela tinha pensado em aparecer e pedir a Calder que a parasse.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

O veculo do tipo faetonte, uma espcie de brinquedo para os mais abastados,


diminua agora a velocidade para poder parar, e ela se aproveitou do rangido das rodas
para livrar o corpo do desconforto e saltar.
Uma vez no solo, escondeu-se atrs de uma roda e, tentando ignorar a cimbra
nas pernas, avanou com cuidado.
Liberte a minha filha imediatamente! Calder vociferou na noite silenciosa.
No h a menor chance de eu tocar na monstrinha outra vez. Ela s sabe
morder replicou Baskin com desgosto. Francamente, Brookhaven, voc deveria
educar melhor esta menina.
Calder saltou da carruagem, e Baskin tirou a mo que mantinha sob o palet,
mostrando uma arma de duelo que brilhou sob a luz da lanterna.
Eu no me aproximaria se fosse voc.
Deirdre viu Meggie no saco e surpreendeu-se com a ousadia de Baskin. Ele
imaginaria que j era um homem morto? Meggie, porm, parecia lidar bem com a
situao.
Ol, papai disse, calmamente. Este sujeito um mentiroso, sabia?
Baskin voltou-se para a criana, furioso.
Mais respeito, fedelha!
Olha quem fala, bastardo!
Quando Baskin deu um pontap na trouxa, Meggie gemeu e se encolheu toda,
Calder avanou um passo, lvido.
Baskin acertou a mira, ofegante, obrigando-o a se conter.
Onde ela est? Olhou para a carruagem. Deirdre no est com voc!
Revoltado, ele apontou a arma para Meggie.
Calder sentiu o sangue congelar e levantou as mos.
Ela est um pouco mais abaixo, na estrada mentiu. Eu a deixei l porque
no confiei que voc traria minha filha.
Baskin levantou o queixo.
Eu sou um cavalheiro, Brookhaven. Um homem de palavra. Por isso mereo
Deirdre mais do que voc.
O idiota estava mesmo obcecado pela mulher dele, concluiu Calder.
Pensou em revelar que o casamento havia sido consumado, mas logo deduziu que
isso no adiantaria coisa alguma, a no ser enfurec-lo ainda mais.
Aquilo no ia terminar bem. Sua nica esperana agora era salvar Meggie.
Que assim fosse.
Deu um passo adiante, as mos ainda erguidas, e Baskin reagiu ao movimento.
Fique onde est!
Ele continuou andando devagar, mas no parou. Meggie era tudo o que importava.
Se ele pudesse se interpor entre ela e a pistola, talvez levasse uma bala; mas ao menos
tentaria preservar a vida da filha.
Deirdre comeou a se mover para trs, afastando-se do coche e embrenhando-se
na escurido. Tinha dois planos em mente. Se conseguisse se aproximar de Baskin,
poderia distra-lo para que Calder o dominasse.
Seu segundo plano seria entregar-se a Baskin voluntariamente. Se ele se julgava
um cavalheiro, talvez ela pudesse persuadi-lo a libertar Meggie e deixar que eles fossem
embora.
Esse segundo plano, contudo, no era nada de seu agrado.
Se ao menos Calder parasse de se movimentar...
Pare, seu desgraado! Baskin gritou.
Deirdre congelou onde estava, e a cena sua frente, iluminada pela luz da
lanterna, congelou tambm. Calder continuava sob a mira da arma, mas Baskin se
posicionara atrs do saco com Meggie. A criana continuava em perigo.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Pela primeira vez, a menina demonstrou medo. Havia se encolhido ainda mais,
tendo de fora apenas os cachos escuros e desalinhados. Deirdre pensou em lhe fazer um
sinal tranquilizador, mas logo desistiu. Era melhor continuar escondida at poder chegar
mais perto.
Ela s no contava tropear em uma pedra que bateu em outras, quebrando o
silncio.
O que foi isso? Baskin alarmou-se. Quem est a?
Instintivamente, Deirdre se deitou de bruos e aguardou, mal respirando para no
fazer qualquer barulho.
Calder se aproveitou da distrao de Baskin e avanou vrios passos. Quando o
rapaz ficou novamente de frente para ele, depois de ter olhado ao redor, Calder j estava
bem mais prximo.
Uma brisa soprou nesse instante e, no crculo iluminado pela lanterna, ele viu
esvoaar atrs de Baskin uma fita azul-clara que ele logo reconheceu.
Bom Deus, como era possvel? Deirdre estava ali! Ela devia ter se escondido na
carruagem!
Agora tambm precisava evitar que Baskin a visse.
Deixe-me levar Margaret, Baskin. Iremos todos at Deirdre e eu a entregarei a
voc.
Ela est realmente l? Baskin ficou em dvida.
Claro que est. Eu fao qualquer coisa para ter minha filha de volta. Afinal,
minha convivncia com Deirdre apenas de algumas semanas. E, para dizer a verdade,
no cheguei a me apegar muito a ela... A marquesa a mulher menos eficiente que j
conheci. Ela impulsiva, irracional, simplesmente no combinamos. Acho que ela ser
mais feliz com algum mais... romntico.
Por um momento, Calder teve a impresso de que, pelo menos uma vez na vida,
tinha dito a coisa certa. Baskin parecia mais calmo e decidido agora.
Nesse caso, s me resta mat-lo concluiu o outro para sua surpresa, fazendo
mira.
Calder observou, indefeso, Baskin puxar o gatilho.
No!
Numa frao de segundo, ouviu-se o estampido da bala e um grito.
E ento Deirdre estava cada no cho entre eles, arfando e apertando as mos
contra o ferimento que tinha na lateral do tronco.
Deirdre!
Calder precipitou-se para ela, porm Baskin tirou da casaca uma segunda pistola
de duelo.
Saia de cima dela, monstro! gritou, apontando o cano prateado com mos
trmulas. Foi tudo culpa sua! Veja o que me fez fazer!
Calder teria ignorado a ameaa da arma se a vida de sua filha no estivesse em
jogo. Meggie estava encolhida no cho, agora, aterrorizada com o sangue que brotava da
madrasta e amiga.
Baskin se ajoelhou ao lado de Deirdre e, desajeitado, deu-lhe um tapinha no rosto.
Meu amor, meu corao! Fale comigo!
Deirdre pegou a mo dele entre as suas, sujas de sangue.
Acabou Baskin disse, arfando. Por favor, deixe-nos ir. Preciso de um
mdico. Guarde essa arma e deixe-nos ir...
No! Baskin se mostrou agitado. Voc precisa ficar comigo! Ele se
levantou, puxando Deirdre para coloc-la em p e fazendo-a gritar de dor.
Calder fez meno de impedi-lo, porm Baskin voltou a arma novamente para
Meggie.
Estamos quites, Brookhaven declarou, exaltado. Pode levar essa fedelha
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

chorosa. Recuou em direo carruagem, arrastando Deirdre com ele.


Mal conseguindo parar em p, ela o acompanhou, dirigindo sobre o ombro um
olhar aflito.
Calder permaneceu ali, petrificado, sentindo o corao estraalhado ao ver aquele
homem insano se afastar veloz e imprudentemente em seu coche, tendo Deirdre quase
inconsciente a seu lado.
Sem poder fazer nada, ele correu em socorro da filha. Levou bastante tempo para
desatar os ns que a prendiam no saco at v-la livre. Meggie ainda chorava e tremia
quando ele a apertou nos braos.
Dee vai morrer, papai? ela balbuciou em meio a dolorosos soluos.
Calder no respondeu. Sentia-se arrasado. Tudo o que conseguiu fazer foi pegar a
filha no colo, pegar a lanterna que Baskin tinha abandonado e, aps acomod-las no
coche, seguir na direo contrria. Precisava deixar Meggie em segurana em alguma
das lojas ou tabernas que vira no caminho, para depois sair em busca de Deirdre.
Resista, meu amor!, rezou consigo. Pelo amor de Deus, Deirdre, resista!
Voltando a Brook House, Sophie andava de um lado para o outro.
Fortescue nem o restante do dedicados criados tinham voltado. Somente Patrcia
permanecia ali, pois fora incumbida de cuidar de Sophie e Deirdre, caso elas
precisassem.
A questo era que Deirdre no estava l. Subira para o quarto e havia
desaparecido. Sophie empalidecia ao pensar como teria sido descer pela rvore no
escuro, mas tudo indicava que ela se sara bem, pois, caso contrrio, ficaria cada junto
ao tronco.
Onde ela estaria, afinal?
Por certo tinha seguido lorde Brookhaven at Hampstead Heath para encontrar
Meggie, o que a deixava ainda mais preocupada.
Patrcia trouxe outro bule de ch, mas Sophie fez sinal de que no queria.
Patrcia, acho que voc deve ir procurar o pessoal. Todos devem ter ido fazer a
busca em Hampstead Heath.
Patrcia manteve-se firme, como havia feito na ltima hora.
O marqus me pediu que ficasse aqui com a senhorita. No vou deix-la aqui
sozinha com esses malucos correndo por ai!
Malucos? Que malucos?
As duas mulheres se viraram ao ouvir a voz grave de Graham, que estava porta,
de terno social, revelando sinais de uma noite bem aproveitada.
Ele entrou na sala, com expresso preocupada.
Que diabo est acontecendo por aqui? Estava passando e vi todas as janelas
iluminadas. Entrei sem bater. Onde est o circunspecto mordomo?
Sophie ficou to feliz de v-lo que, se no estivesse to preocupada, ficaria
apavorada com sua reao. Nada melhor do que ter aquele ombro largo para encostar a
cabea e desabafar.
Em vez disso, de mos apertadas junto ao peito, disse:
A pequena Margaret foi raptada. Brookhaven e Deirdre foram at
Hampstead Heath procurar por ela. O restante do pessoal tambm est fora, mas
procurando pela menina em Londres, pois o bilhete do raptor chegou depois que eles
tinham sado.
Brookhaven e Deirdre?!
Brookhaven foi ao encontro do canalha, e ela o seguiu.
Graham esfregou o rosto.
Melhor que no tivesse feito isso. O olhar dele divagou pela casa silenciosa
por um momento. O que vamos fazer?
Acabamos de encontrar lorde Brookhaven. Ouviu-se uma voz porta.
92

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Era Stickley, que entrava de palet amassado e gravata desfeita. Aps fazer um
breve relato sobre o que sabia, Sophie ficou mais confusa ainda.
Um lugar sagrado? Em Hampstead Heath? Ela se dirigiu a Graham. - Do
que ele est falando?
Graham coou o queixo, pensativo.
No h nada disso em Hampstead Heath. um bosque, lugar de piquenique.
No h igreja l, nem sequer uma capela.
Concordo disse Stickley. Se eu tivesse identificado a localizao, teria ido
at l, mas so quilmetros de nada em Hampstead Heath.
Stickley, me perdoe... Patricia se intrometeu na, conversa. Ele disse
mesmo uma igreja?
O homem ergueu uma sobrancelha.
No, exatamente. Mas se quisesse se casar assim que ela ficasse viva...
Patricia o interrompeu com gesto de mo.
Com licena, por favor. Voltarei logo.
Movimentando as saias, ela saiu apressada e voltou pouco depois, com a
respirao ofegante. Colocou algumas folhas de papel nas mos de Sophie.
Tirei isso da lareira ontem. Ela corou. Pensei que no quisessem mais, e
eu precisava de alguma coisa para ler.
Sophie alisou as folhas amassadas.
um poema de Baskin. Ela olhou para Graham, com olhos arregalados. O
que ele deu a ela.
Ele a fitou de maneira sombria. Sophie sabia que ele estava sentindo o mesmo que
ela, ou seja, que deviam ter percebido o desespero e a loucura de Baskin mais cedo.
Sentindo-se mais confortada, tornou a olhar as folhas em sua mo.
Ele fala em "lugares sagrados" aqui disse Patrcia, inclinando-se e apontando
para o pedao de papel.
"Vou roub-la para levar a lugares sagrados." Sophie leu alto. "E sobre o
peito de Bodicia cantarei meu amor para que a lua me oua."
O tmulo de Bodicia! Graham exclamou.
Sem dvida concordou Stickey. Faz todo sentido!
O que isso que dizer? pediu Sophie, agitada. Graham sacudiu a cabea.
No h tempo! Eu lhe contarei tudo em minha carruagem. Venha! Voc tambm,
Patrcia. Se Brookhaven tiver sido atacado, precisaremos de muita gente para fazer a
busca.
A cada solavanco da carruagem, Deirdre sentia como se estivesse levando uma
facada no lugar do ferimento. Alm disso, ela estava aterrorizada com a velocidade do
veculo no escuro, com o sangue que no parava de escorrer e com o ensandecido
Baskin.
Ela pressionou o corte com fora, rezando para que Baskin casse da carruagem e
se espatifasse no cho.
No se preocupe, minha deusa! Voc chegar l a tempo!
Baskin, preciso de um mdico. Estou muito ferida.
Nosso amor curar voc. Sou a prova disso!
Ela se afastou um pouco mais dele, completamente aturdida. Nem sabia onde
estavam. Nunca havia estado em Hampstead Heath, pois Tessa considerava o lugar
muito popular, preferindo a elite de Hyde Park.
Como a escurido fosse total, era impossvel enxergar a estrada apenas com as
lanternas da carruagem que sacolejava sem parar.
Ento, em uma curva, a roda bateu em alguma coisa e o desejo de Deirdre foi
atendido. Lamentavelmente, Baskin no foi o nico a ser atirado da carruagem. Ela
tambm aterrissou em um barranco coberto de capim.
93

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Apesar de sentir a cabea rodar e o ar lhe faltar nos pulmes, Deirdre procurou
juntar foras para se levantar e fugir para qualquer lugar onde aquele louco no pudesse
encontr-la.
De repente, mos a tocaram.
Ah, voc est aqui, minha querida. Venha, no estamos muito longe agora.
Baskin a puxou, e ela procurou se desvencilhar. Estaria mais segura na estrada
escura do que com ele.
Estou ferida, seu idiota! Levei um tiro e acho que agora quebrei meu tornozelo!
Ele percorreu as mos pelo corpo de Deirdre, e ela as empurrou. Ele apenas
tentava localizar o tornozelo dela.
No se preocupe, minha linda. Voc s torceu o tornozelo. Venha, vou ajud-la.
Deirdre no conseguia entender de onde ele tirava fora, pois era to franzino. Ele
passou o brao dela sobre seus ombros e praticamente a arrastou, parando apenas para
pegar uma das lanternas da carruagem, cuja luz j estava bem fraca.
Apesar de imaginar que ele no lhe daria ouvidos, ela tentou lhe dizer:
Baskin, eu amo meu marido. Ele riu.
No precisa mais fingir. Voc j est bem longe dele. Eu no consegui mat-lo,
mas ele nunca vai nos achar.
Naturalmente, ela no pde ver o sorriso quase infantil que ele exibia.
Eu sei que voc est tentando me salvar dele, meu amor valente.
Deirdre o empurrou.
No seja tolo, Baskin! Eu no o amo. Nunca amei!
O sorriso dele desapareceu.
Pare, no diga mais nada.
Ele afrouxou o brao que a prendia, e ela aproveitou para se afastar. Sentia tontura
e mal se sustentava nas pernas de tanta fraqueza, comeando a tremer de frio. Aquele
homem precisava compreender seu equvoco.
Eu... eu no o amo, Baskin. Voc no significa nada para mim. Menos do que
nada. Pelo amor de Deus, homem, se eu o quisesse, poderia ter me casado com voc
muito tempo antes de me comprometer com Brookhaven!
Ele sacudiu a cabea.
No, voc foi obrigada a se casar com ele. Eu vi sua tia amea-la. Foi ela que
a obrigou.
Deirdre soltou uma pequena risada de nervoso.
Seu cretino, fui eu que propus casamento a ele! Eu j amava aquele idiota ha
anos. Fiquei de corao partido quando pensei que ele fosse se casar com minha prima.
Alguma coisa na voz de Deirdre tocou a conscincia de Baskin. Ele a olhou como
se nunca a tivesse visto antes.
Mas... voc sabia que eu a amava. Sabia e sorria para mim! Que maldade
brincar com meus sentimentos desse jeito!
Era insano sentir culpa naquele momento, mas ela sentiu.
No pensei... Perdoe-me se o fiz sofrer. No foi minha inteno, mas reconheo
que fui descuidada. No poderia ser diferente se tudo o que me foi ensinado foi manipular
as pessoas.
Era audvel a dificuldade com que Baskin respirava agora.
Voc no me ama mesmo. Vejo isso agora. Deus, o que fiz? Arruinei minha vida
por sua causa!
Ele a agarrou e a puxou para junto de seu corpo. Deirdre gritou de dor, e ento,
tudo escureceu.
No. Voc precisa permanecer lcida. No deixe que ele a leve para mais longe...
Ao recuperar os sentidos, ela estava deitada no cho, com a cabea no colo de
Baskin, e ele acariciava seus cabelos.
94

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Eu a matei! Oh, Deus, estraguei tudo! Eu a matei, e agora Brookhaven vai me


matar, e com razo.
Muito fraca, Deirdre abriu os olhos e, sob a luz tosca da lanterna, viu quando
Baskin, lvido, levantou a arma.
No! Ela quis gritar. Talvez tivesse murmurado. De todo modo, no foi o suficiente
para impedi-lo.
O claro do tiro a cegou por um momento, a exploso da bala foi ensurdecedora, e
estilhaos quentes chamuscaram seu rosto.
Deirdre sentiu-se flutuar. Seu corpo foi dominado por uma extrema fraqueza.
Passado algum tempo e com grande esforo, ela conseguiu erguer-se e tirar o corpo
inerte de Baskin de cima do seu, acabando por enfiar o rosto no capim mido.
Foi reconfortante sentir o cheiro da terra molhada em vez do horrvel cheiro de
plvora. Contando at dez, ela se apoiou nas mos, ignorando, a dor que o contato com o
solo gelado provocava nas palmas esfoladas.
Ela no olhou para Baskin. No conseguia olhar para o resultado de suas
manipulaes. Ele no era o nico que havia errado, por isso no seria fcil deixar de
sentir remorso.
Baskin andava perturbado e solitrio, e ela se valera da adorao dele para
alimentar seu ego ferido. Ele se deixara levar por uma fantasia. Talvez at a idia de
ambos morrerem juntos tivesse sido o final potico que lhe passara pela cabea.
Agora, porm, ele estava morto e isso ningum jamais saberia.
No conseguia voltar atrs.
Sim, ela precisava encontrar uma maneira de sair do bosque e voltar estrada
onde algum pudesse v-la. Ajoelhou-se e, apoiando a mo em um tronco de rvore,
tentou se pr em p. A lanterna de Baskin havia se apagado quando o tiro foi dado.
Sem a luz da lua e das estrelas, a escurido era total. E, para piorar, comeava a
chuviscar.
Com a roupa encharcada, ela tremia e frio e seus joelhos estavam cada vez mais
fracos.
Deus, tomara que eu esteja molhada apenas de gua.
Calder caminhava pela estrada com Meggie nos ombros. Ele tentou correr, mas
como a filha no conseguisse se manter equilibrada, passou a andar a passos largos, o
tempo todo atormentado por pensamentos espinhosos.
Perdera Deirdre ao julg-la precipitadamente. Muito cnscio de si mesmo,
convencido de que ningum no mundo tivesse sua fibra moral, ele se postara de sensor.
Todos tinham suas falhas, como seu pai tivera, como seu irmo tambm. Contudo, ele
superava os dois.
Julgara o irmo no merecedor de Phoebe Millbury e se interpusera entre eles para
t-la, apesar de conhecer os sentimentos do irmo. Isolara Meggie porque ela no
correspondia fielmente a seus padres. Aprisionara sua noiva de apenas algumas horas
porque ela no se sujeitaria s suas ordens.
E, apesar disso, Deirdre nunca o trara. Ele compreendia isso agora. Agora que
talvez fosse tarde demais!
Bom Deus, no permita que seja tarde demais!
O desespero tomou conta dele. Queria poder voltar no tempo, refazer tudo, ser um
homem diferente.
Como por milagre, ele ouviu o ranger das rodas de uma carruagem que se
aproximava. Colocou Meggie no cho e deu alguns passos frente na estrada, acenando.
Instantes depois, a carruagem parou sua frente. O condutor tirou o bon para
cumpriment-lo.
Est perdido, homem?
Antes que Calder pudesse responder, algum gritou de dentro do veculo:
95

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Harold, voc louco de parar! Ele pode ser um assaltante. Ande logo!
Calder abriu as mos e se aproximou da lateral da carruagem.
No, por favor. Precisamos de ajuda. Minha esposa foi raptada. Se puderem nos
levar, talvez ainda possamos alcan-la!
Um rosto redondo e zangado, emoldurado por um turbante de seda, apareceu
janela.
No conte conosco! A mulher, com o dedo em riste, fez um gesto negativo.
No queremos ter nada a ver com essas coisas, no , Harold?
Calder tentou comover o casal.
Por favor, madame... Eles esto somente uns poucos minutos a nossa frente,
mas se demorarmos...
Harold, prossiga!
O condutor levantou as mos para estalar as rdeas, e ento parou, com os olhos
arregalados. Calder empunhava a pistola usada por Baskin, que nem se lembrava de ter
enfiado sob a camisa. Ele mesmo a olhava surpreso pela facilidade dom que a sacara.
Ora vejam disse com voz suave. Parece que, afinal de contas, vou levar a
carruagem.
Meggie soltou uma exclamao de espanto. Calder suspirou e apontou a arma
para os ocupantes da carruagem.
Vocs dois desam da!
Um homem franzino e plido ajudou a esposa amedrontada a descer. Calder se
voltou ento para o condutor.
Desconfio de que voc vir conosco. Eu lhe darei cinqenta libras, se nos
acompanhar de bom grado.
A mulher gritou.
Harold, seu intil, ser seu fim se voc for!
O condutor primeiro dirigiu um meio sorriso para o casal e depois olhou para
Calder.
Acompanharia por cinco.
O homem franzino empalideceu ainda mais.
Voc no est pensando em nos deixar aqui? Pode levar dias para que algum
passe...
Calder se voltou para o condutor.
Isso verdade?
Temo que sim, senhor. Com a virada do tempo, ningum se anima a vir para
essas bandas, por causa da lama na estrada respondeu ele, dando de ombros.
Meggie cruzou os braos.
No podemos deix-los, papai? A voz dessa senhora me irrita.
Calder olhou para o casal. Com as roupas que usavam, no agentariam uma hora
ao relento.
E se no sobreviverem?
Aposto que ningum gosta deles! argumentou Meggie.
Harold fez uma careta, concordando.
Enquanto Calder ainda hesitava, a mulher gritou irritada:
Deveria ter vergonha de si mesmo. Ter coragem de cometer um crime desses.
Que pssimo exemplo para sua filha!
Ele sorriu para Meggie, sentindo-se liberto e esperanoso pela primeira vez. Ela
retribuiu o sorriso e disse: Muito pelo contrrio, sabia?
Calder tirou o chapu para o casal.
Assim ser. Vocs ficam! Mandarei ajuda assim que terminar minha misso.
Ele colocou Meggie na carruagem e entrou em seguida.
Podemos ir, Harold!
96

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

No demorou muito, dada a velocidade do veculo, para que eles localizassem,


abandonada em uma vala, a prpria carruagem e vissem as manchas de sangue dentro.
Calder concluiu que Baskin e Deirdre no poderiam estar muito longe, pois Baskin
no agentaria carreg-la por muito tempo. Entretanto, estava to escuro que seria difcil
saber onde eles poderiam estar.
Precisavam de ajuda.
Em poucos minutos, chegaram periferia de Hampstead Heath e, assim que
avistou um nico lugar com sinal de vida, Calder ordenou a Harold que parasse. Era uma
taberna suja, mas ainda estava aberta.
Ele no teve outra alternativa seno deixar Meggie tomando conta da carruagem.
Imaginava que o condutor no desapareceria sem antes receber as cinqenta libras.
Pareceu-lhe mais prudente, porm, no correr o risco de que o homem resolvesse fugir e
chamar um policial. Era ultrajante deixar uma menina vigiando um adulto sob a mira de
uma arma, mas pior seria permitir que ela entrasse em um antro mal freqentado.
Sabia que teria de enfrentar as conseqncias das loucuras daquela noite... e o
faria satisfeito desde que tivesse sua Deirdre de volta.
Ao entrar na taberna, ele logo desistiu de qualquer forma de comunicao
civilizada. O barulho era insuportvel e o lugar recendia a vmito. Todos pareciam estar
muito bbados. Os homens falavam alto, contando bravatas, e as mulheres soltavam
gritos e gargalhadas escandalosas.
Sem hesitar, Calder pulou sobre uma mesa, chutando, para abrir espao, canecas
de cerveja que respingaram sobre os que estavam sentados mesa. Ele se abaixou,
pegou uma vazia e a atirou contra a lareira de pedra do lado oposto do salo. O barulho
da caneca espatifando-se despertou a ateno geral.
Minha nossa, o que isso?! O taberneiro, usando um avental que violava
todas as leis de limpeza, se aproximou. O homem era enorme, e atrs dele se amontoou
um nmero de homens suficiente para esmorecer as intenes de Calder.
Ele pensou que, se bebesse, talvez tambm fosse capaz de algumas canalhices.
Passou a mo em outra caneca e bebeu o lquido de um s gole. E quase vomitou.
Argh! Fez-lhe bem extravasar sua repulsa, e ele repetiu, limpando a boca:
Nem os porcos merecem essa porcaria!
O taberneiro ficou vermelho de raiva.
Seu almofadinha, idiota! Pessoal, vamos dar uma lio a ele!
Os homens, bem lubrificados pelo dio aos mais abastados, imediatamente
cercaram a mesa.
Maldio.
Calder deu um salto e se agarrou na viga de madeira acima dele, tirando o
taberneiro da jogada com o balano do corpo e dois chutes no peito. Depois, com novo
impulso, subiu para a viga, apoiando-se com uma das mos no teto. Embaixo, rostos
sujos e suados estavam voltados para cima, com olhos cheios de espanto. Ele viu ento
um par de olhos exatamente iguais aos seus...
Meggie!
A menina o censurou.
Mas o que que o senhor est fazendo a? A voz dela soou alta e clara
acima do burburinho enfezado das demais. Pensei que o senhor tivesse vindo buscar
ajuda para Dee!
Todos se voltaram ao mesmo tempo para olhar, enfurecidos, a menininha bemvestida no meio deles. Ela retribuiu o mesmo olhar bravo para eles, mas eles pareceram
no notar. No sabiam com quem estavam lidando. Sorte de Calder, pois lady Margaret
Marbrook, filha de um rico marqus, daria um jeito para que todos logo entendessem o
motivo de o pai estar ali!
Meggie, suba!
97

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Sem hesitar como o pai, ela subiu na mesa que ele, com seus chutes, havia
deixado vazia pouco antes. Uma vez em p sobre a mesa, ela ergueu os bracinhos para
que ele, j ajoelhado na larga viga, pudesse pux-la para seu lado antes que a escria
desconfiasse do que ela estava prestes a fazer.
Meggie se equilibrou perto de Calder e observou a situao, sem aparentar
qualquer medo da altura.
O senhor parece exausto, papai.
Acho que estou.
Ela deu um tapinha no brao de Calder,
No se preocupe. Colocando a mo dentro do casaquinho estranhamente
estufado, tirou a pistola.
Calder tentou tirar a arma da mo de Meggie, mas ela no deixou.
Espere... Fitou-o muito sria por um momento. - O senhor confia em mim?
Deus, nada do que Meggie fizesse agora poderia ser pior do que ele j havia feito,
E ela tinha razo. Eles estavam esgotados. Ele concordou com um gesto de cabea.
Confio.
Meggie deu um sorriso debochado.
Finja que o senhor ... bem, o senhor no...
Acho que entendi ele respondeu, srio.
Ela deu novo tapinha no brao dele. Depois baixou os olhos para o agitado pblico
da taberna.
Ei! Novamente sua clara voz infantil de soprano quebrou o barulho e todos
voltaram-se para ela.
Meggie mostrou a arma. Ouve nova agitao, mas o salo logo ficou em silncio.
Precisamos de homens para fazer uma busca em Hampstead Heath. Vocs
acabam de se voluntariar.
O taberneiro ainda estava no cho. Assim, outro homem assumiu a liderana do
grupo.
Quem voc pensa que para nos dar ordens, pirralha?
Meggie soltou uma risada grosseira.
No sou criana. Sou a an mais malvada que vocs j conheceram.
A frase era to ridcula que mereceria uma gargalhada, se a pretensa an no
estivesse apontando com a maior desenvoltura uma enorme pistola. Nada mais
convincente que uma bala!
melhor vocs obedecerem, no sabem com quem esto lidando Calder
avisou. Ela j deu cabo de vrias pessoas. A roupa que estou usando, por exemplo,
era de um homem que ela matou para roubar. E a roupa que ela usa para fingir que est
perdida e comover as senhoras de boa-f e depois roub-las.
Meggie dirigiu ao pai um olhar de admirao e um sorriso forado aos homens que
no tiravam os olhos da arma.
Ento, quem quer ser o primeiro a testar minha pontaria?
O grandalho se mexeu desconfortavelmente ao notar o olhar de Meggie sobre ele.
Pareceu compreender que, ao assumir a posio de porta-voz, havia se tornado o alvo
preferencial.
Bem... quem vocs esto procurando em Hampstead Heath?
Minha... irm Meggie respondeu. Ela foi levada por um patife que est se
escondendo com ela por l.
O homem esfregou por um momento o queixo em que se via a barba crescida.
Eu tive uma irm. Reconheo que iria querer encontrar o patife que a levou.
O homem ao lado dele ironizou.
Vai me dizer que voc ia enfrentar o sujeito por uma vagabunda...
Com um soco certeiro, sem nem sequer dirigir o olhar para ele primeiro, o "porta98

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

voz" nocauteou o desbocado. Depois, ele levantou os olhos para Meggie e Calder.
Digamos que a gente encontre o canalha com sua irm... O que vocs tm para
negociar daquelas senhoras que vocs roubaram?
Calder estava no limite do desespero. Deus, estavam perdendo um tempo
precioso! Ele tirou do bolso um saco de moedas e o balanou.
Ouro. Podem repartir tudo isso se encontrarem a irm dela, e tenho mais, em
outro lugar, que tambm poder ser de vocs.
Meggie fechou um olho e apontou a arma diretamente para o grandalho.
Ou voc morre agora.
No que parecia que ela estava falando srio. Calder disfarou um pequeno
estremecimento.
O homem levantou as mos.
No preciso isso, senh...orita. Estamos prontos a ajudar, no estamos,
rapazes?
Pouco importava se havia sido aquela histria ridcula, a arma ou o ouro prometido,
o importante que eles estavam dispostos a ajudar.
Calder tirou a pistola da mo de Meggie e pulou para a mesa. Depois estendeu os
braos para a filha que, confiantemente, se atirou no colo dele. Temendo coloc-la no
cho, no meio daquele amontoado de botas pesadas, ele a colocou sobre os ombros, e
Meggie enlaou-o pelo pescoo.
Vamos, ento! Rpido!
Assim, um exrcito de homens sujos e malcheirosos foi motivado a colaborar pela
atitude destemida de uma menininha que era quase uma princesa.
O infeliz taberneiro e o desbocado foram deixados desacordados no cho.
Ao chegar a Hampstead Heath, Graham, Sophie, Stickley e Patrcia encontraram o
local cheio de homens e tochas.
Antes que perguntassem por lorde Brookhaven, Sophie , e Graham,
confundidos com a vtima e seu algoz, foram capturados e arrastados presena de
Calder.
Ele desviou a luz da tocha com que fazia a busca e se deparou primeiro com
Sophie e Graham, depois com Stickley e Patrcia, que cautelosamente haviam seguido os
outros dois.
Tentando se desvencilhar das mos que a mantinham presa, Sophie
imediatamente tratou de contar o que haviam descoberto.
O qu? Calder surpreendeu-se, no sabendo se tinha ouvido direito o que ela
dissera.
Tmulo de Bodicia ela disse mais alto. Percebendo o nervosismo de Sophie,
Graham entrelaou os dedos dele nos dela. O contato caloroso daquela mo fez com que
ela se acalmasse um pouco.
Baskin deve ter levado Deirdre para o tmulo de Bodicia. Lugar que ele
considera sagrado. Est tudo no poema dele!
Os olhos de Calder brilharam de esperana.
Sim, claro! Vamos todos at o tmulo!
Ah, eu no vou l - protestou o homem que ainda a mantinha presa.
Mais protestos fizeram-se ouvir de todos os lados.
Para o cemitrio? No se vai ao cemitrio meia-noite!
Calder no tinha tempo para uma tolice daquelas.
Dirigindo Um rpido olhar de gratido para Sophie, ele passou a mo no cavalo do
homem mais prximo e montou, derrubando com um chute o dono que protestava.
Peo desculpas por roubar seu cavalo disse, irnico. A prtica do crime j
estava se tornando um hbito!
O tmulo estava situado na poro sudeste de Hampstead Heath, em uma ampla
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

plataforma, coberta por um bosque. Fosse ou no verdade, a lenda dizia que os ossos da
rainha Bodicia da Antigidade jaziam ali. Calder sabia que os supersticiosos acreditavam
que ela andava por ali noite, lamentando a traio de que ela e as filhas tinham sido
vtimas.
Naquela situao, isso de nada importava para ele.
Apesar da escurido da noite sem luar e da dificuldade do caminho, Calder forou
o pobre animal a correr. Quando finalmente chegou ao local, ele avistou, mais acima, a
tnue luz de uma lanterna quase sem leo.
Saltou do cavalo, uma vez no cho, subiu de quatro at l. Deirdre estava a
alguns metros do corpo de Baskin, mas tudo o que Calder viu foi o corpo imvel dela.
No exato momento em que ele ia peg-la no colo. Graham apareceu com uma
lanterna nova na mo. A viso do vestido dela todo manchado de sangue deteve Calder.
Papai, ela est sangrando muito!
A exclamao horrorizada de Meggie ecoou atravs do sbito silncio do grupo que
agora cercava o corpo no cho.
Com dedos trmulos, Calder tirou uma mecha de cabelo dourado que escondia o
lindo rosto de Deirdre. Ela estava gelada como o mrmore.
Sua amada Deirdre no estava ferida. Estava morta.
Calder ficou sem respirao.
Eu a perdi.
Todo aquele orgulho e determinao, toda aquela exuberante beleza perdidos para
sempre por sua causa.
Lentamente e com, o maior cuidado, ele a tomou nos braos, encostando o rosto
frio de Deirdre em seu pescoo, e se acomodou desajeitadamente no cho mido e cheio
de folhas secas.
Ah, minha querida... no me deixe, eu lhe imploro. No me deixe sozinho.
Papai... o senhor est chorando?
No crculo de pessoas que se formou sob a luz da lanterna, ningum mexia um
msculo ao ver aquele homem poderoso soluar de corao partido com o rosto
escondido nos cabelos da esposa.
Deirdre abriu os olhos e se viu em um paraso de cetim creme. Isso se no paraso
existissem anjinhos meio sujos, de cabelos e olhos muito escuros.
Pensamos que voc estivesse morta! exclamou Meggie, que a observava
sentada ao p da cama.
Ela piscou algumas vezes e, com muito cuidado, tocou no ferimento. A dor se
irradiou por todo seu corpo, e ela teve de se conter para no gritar.
Seria melhor se estivesse murmurou com expresso sofrida.
Meggie franziu o cenho e cruzou os braos, parecendo muito contrariada. Por
conhecer quem a tinha gerado, Deirdre entendeu que, na realidade, a menina estava
muitssimo preocupada.
Tentou sorrir. Embora muito enfraquecida, sentindo calafrios e temendo que o furo
em seu corpo estivesse maior do que antes, ela procurou tranquiliz-la.
Eu estou bem. Eles tiraram a bala?
Eu queria ficar com ela, mas meu pai me fez sair da sala Meggie fez um
muxoxo.
Que pena...
Deixando a pose de lado, Meggie pegou uma ponta do cobertor com os dedinhos
de unhas rodas e brincou com ela. Foi o mdico que tirou a bala.
Ainda bem que foi ele e no Fortescue...
Ele disse que voc podia morrer contou a menina de olhos baixos.
Mas ainda estou aqui, no ?
Meggie continuou a brincar com a costura do cobertor.
100

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Posso ser sua filhinha... se voc quiser.


Deirdre sentiu um n na garganta.
Meggie, fico feliz em ouvir isso, mas estou um pouco cansada, eu...
Ainda mais agora que voc no pode mais ter filhos.
Deirdre prendeu a respirao. E ela que havia pensado saber o que era dor depois
daquele tiro.
Fechou os olhos, procurando esconder a agonia que se apossou dela, mas no
conseguiu evitar que uma exclamao de angstia lhe escapasse dos lbios. Tinha
certeza de que a cicatriz que atravessava sua barriga ficaria grande e feia. Sua aparncia
talvez ficasse comprometida para sempre, mas isso pouco importava. Preferiria ter
cicatrizes por todo corpo e estar inteira por dentro.
Deirdre mal notou que Meggie desceu da cama de fininho. Deveria dizer a ela que
ficasse, fazer o que uma me faria... mas no teve foras para ret-la.
A cama era um mar de cetim gelado sobre sua pele quente. Estava febril. Talvez
viesse a morrer, como o mdico tinha dito.
Por um momento, ela se entregou a essa possibilidade, desejando que o corao
parasse de bombear o sangue que ainda vazava de seu ferimento.
Havia passado a vida toda lutando, e no sabia como desistir.
Mas, como poderia ir em frente? O mdico acabara com as esperanas de seu
marido de ter um herdeiro. Mais uma vez, ela falhava com ele.
Pobre Calder. Realmente teria sido melhor que ela tivesse morrido. Agora ele
estava amarrado a uma mulher estril, que tinha uma horrvel cicatriz no corpo, e de
quem ele nem mesmo gostava.
As lgrimas comearam a escorrer mansamente pelo rosto de Deirdre e, por um
bom tempo, ela chorou toda sua dor at que, sem que se desse conta, adormeceu
novamente.
Calder atravessou o enorme quarto em silncio e se debruou sobre a frgil figura
que ele havia colocado no centro da cama. Ela ainda dormia. Passou a mo pelo rosto
delicado, querendo sentir se a febre havia diminudo, depois se atirou na poltrona ao lado.
Estranhou que seus dedos tivessem ficado midos ao tocar no rosto de Deirdre e
se perguntou se ela teria chorado mesmo estando inconsciente. Ela ainda no sabia de
nada. No poderia saber. Ele se certificara de falar com o mdico fora da sala, e este
usara um tom absolutamente confidencial.
Houve um dano interno, milorde, principalmente devido a remoo da bala. Mas
precisava ser feito. As mulheres so seres delicados. Uma pancada nessa regio do
corpo j pode torn-las estreis, imagine um tiro. Temo que haja pouca esperana de que
ela possa conceber um filho.
Calder ouviu e demonstrou, com pesar, entender o que o mdico dizia.
Entretanto, um nico pensamento lhe povoava a mente: "ela est viva!".
Pouco se importava que Deirdre no lhe desse um herdeiro. Ele s tinha a
agradecer por estar ali, sentado ao lado dela, e no diante de uma sepultura.
No contaria nada a ela. Talvez ela tivesse de saber um dia, caso sentisse falta de
ter filhos, mas at l ele trataria de faz-la feliz para que ela no sofresse muito quando
contasse. Eles j tinham Meggie e, se fosse o caso, poderiam percorrer os orfanatos e
encher a casa com quantas crianas ela quisesse.
Qualquer coisa que ela quisesse. Qualquer coisa, desde que abrisse aqueles olhos
azuis e falasse com ele novamente.
Na vez seguinte em que Deirdre acordou, febril e impaciente, Sophie estava
sentada ao lado da cama, pronta para uma palavra tranquilizadora e um gesto de ajuda.
Confusa, ela inicialmente no se lembrou do que havia acontecido, mas sabia que era
algo importante.
Lembrou-se de tudo, enfim. Havia levado um tiro.
101

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

A lembrana do impacto da bala a fez estremecer. Meggie estava bem, mas Baskin
estava morto. Nisso era melhor no pensar.
Ento se recordou do pior e agarrou a mo da prima.
Sophie, o mdico disse que no poderei ter filhos...
A moa acariciou sua mo.
Eu soube por Patrcia que Meggie ouviu quando o mdico contou isso a Calder.
Ela pegou o leno na mesinha de cabeceira e enxugou sua testa molhada de suor.
Voc sabe que os mdicos so to falveis como qualquer outra pessoa, ou
mais.
Deirdre suspirou, no querendo alimentar falsas esperanas.
Acha que ele no saberia das conseqncias do meu ferimento?
- Por que no? Sophie deu de ombros. Nunca tive muita f nos mdicos. As
infuses de ervas da cozinheira parecem muito mais eficientes do que qualquer coisa
que, por exemplo, eles prescreveram para a minha me. Ela est tomando esses
remdios h anos e no melhorou nada. Em compensao, vi muitos ferimentos nas
mos de agricultores ser curados apenas com unguentos e chs. Molhou o leno em
gua perfumada de lavanda. No possvel prever o futuro. Quem sabe o que poder
acontecer?
Deirdre se ajeitou nos travesseiros com dificuldade.
Por que no?, ponderou, mais esperanosa.
Onde est Calder?
Sophie no respondeu. Quando ela se voltou para encar-la, a prima justificou:
Lorde Brookhaven tem muitas obrigaes.
No que aquilo fosse alguma surpresa, mas, ainda assim, ela se magoou. Ser que
no merecia nem mesmo uma curta visita?
Aparentemente no.
Deirdre, talvez eu deva lhe dizer comeou Sophie. Calder est...
Ela levantou a mo para que a prima se calasse.
No quero falar sobre ele.
Mas, Deirdre ...
Estou falando a srio! No me fale dele! repetiu, acomodando-se contra os
travesseiros com uma careta de dor e fechando os olhos.
Quando Calder retornou do martrio que foi o funeral do pobre Baskin, Fortescue o
aguardava na entrada do hall com uma toalha e uma casaca seca.
Imaginei que o senhor no iria querer perder tempo em se trocar antes de ver
como a marquesa est.
Ele enxugou o rosto e soltou um profundo suspiro.
E ento? Foi muito difcil, milorde?
Difcil? Tinha sido horrvel. O mundo todo havia aparecido para ver a tragdia em
trs atos que fora a vida e morte de um rapaz desequilibrado pelo amor. Embora Baskin
tivesse se suicidado, corria pela cidade pelo menos trs verses sobre seu falecimento:
uma, a verdadeira, de que ele estava com a arma que disparou o tiro; vrias de que a
pistola se encontrava com Deirdre. E ainda circulavam algumas em que Meggie seria a
assassina.
Estar ao lado da inconformada famlia de Baskin e agentar o diz que diz enquanto
o infeliz baixava sepultura no havia sido nada fcil.
Digamos que no foi um bom dia, Fortescue. Ele passou a toalha pelo cabelo
molhado, pensando que tambm chovia quando enterrara seus pais e tambm Melissa.
Por que ser que sempre chove nos funerais?
Deus! Sua sina parecia no ter fim. Uma esposa enterrada, uma noiva fugitiva, uma
esposa quase assassinada... E a constante na vida das trs era ele.
Meneou a cabea, inconformado.
102

CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

No tenho talento para o casamento.


Fortescue levantou uma sobrancelha.
Ao contrrio, milorde. O senhor escolhe com muito cuidado e critrio suas
esposas, mas pelas razes erradas. Em seu primeiro casamento, era claro, desde o
princpio, que o senhor e lady Brookhaven no iriam se dar bem. Tive vontade de avis-lo,
mas no ficava bem na minha posio.
Pensava em me avisar que a minha doce e recatada noiva no passava de uma
vadia? Bobagem, meu amigo. Eu no teria acreditado.
Fortescue o fitou, penalizado.
Lady Melinda no era nenhuma vadia, milorde. Era apenas uma jovem
apaixonada por um homem, que foi forada a se casar com outro.
Alguma coisa dentro de Calder pareceu clarear, e ele fixou o olhar no mordomo.
Como Phoebe?
Isso mesmo. Infelizmente, creio que o senhor tenha um talento especial para
escolher mulheres cujo corao j pertence a outro... Talvez porque no queira que esses
coraes sejam seus.
Era verdade. Nunca desejara o corao de Melinda. Tampouco o de Phoebe...
Mas o de Deirdre...
Calder cerrou os punhos. No de raiva, mas de ansiedade. Queria Deirdre mais do
que qualquer outra coisa no mundo. Ela havia lhe oferecido aquele corao orgulhoso,
teimoso e tremendamente independente como um tesouro, e ele o menosprezara.
Deus, o que foi que eu fiz? ele falou em voz alta, sem se dar conta.
Sophie, que descia a escada no momento em que ele subia, respondeu pergunta:
Embora, eu acredite que no tenha feito por mal, milorde, voc foi um pesadelo
como marido. Acho que estava preocupado que Deirdre fosse como Tessa, o que
compreensvel... Mas j parou para pensar o que significou para Deirdre ter sido criada
por algum que s via nela um meio para atingir seus fins?
Voc quer dizer, assim como eu? Calder indagou, consternado.
Sophie colocou a mo no brao dele.
Deve ter sido realmente horrvel, acredite. Deirdre no fala sobre isso, mas sei
que lhe deixou marcas at mais profundas do que a causada pela bala de Baskin. s
vezes ela parece muito dura... Cheguei a desprez-la por isso. Depois percebi que sua
frieza no passava de uma armadura contra Tessa, contra o destino que a deixara nas
mos daquela mulher. No ntimo, acho que Deirdre bastante vulnervel e talvez at um
pouco insegura.
Calder soltou um suspiro e fitou a moa por um longo instante.
Acho que todas as netas de Pickering so uma surpresa quando as
conhecemos melhor.
Sophie corou e desviou o olhar do dele.
Suponho que eu no possa suborn-lo para que guarde esse segredo?
No se preocupe.
A nica pessoa que ele gostaria que soubesse daquela concluso era Deirdre. Mas
o que poderia dizer esposa para reparar suas desconfianas?
Sophie cruzou os braos diante do tom desanimado dele.
Sabe, no tenho pena de voc. Afinal bastante inteligente para entender que,
se o erro foi seu, s voc poder consert-lo.
Mas, como?
Como eu no sei, mas tenho uma sugesto sobre "quando". Sophie esboou
um sorriso maroto. Deirdre est bem acordada, milorde, e no tem febre h quase uma
hora.
Calder sentiu um alvio instantneo. Graas a Deus!
Ansioso por estar perto da esposa, deu as costas a Sophie e subiu o restante da
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

escada de dois em dois degraus.


Deirdre encontrava-se sentada na cama com uma expresso indecifrvel no rosto.
No estava corada de febre, nem muito plida. Apesar de suja e desalinhada, continuava
linda como sempre.
Calder se aproximou com passos lentos.
Boa noite, milady.
Que droga, por que to formal? Fez nova tentativa:
Voc parece bem.
Ela lhe dirigiu um olhar descrente.
No caoe. Sinto-me pssima.
Tentou se acomodar melhor, mas desistiu. Calder se apressou em ajud-la, mas
ela o impediu com um gesto.
Pare. No toque em mim.
Sem-graa, ele deu um passo para trs.
Quer que eu v buscar Sophie?
Deirdre fechou os olhos por um momento, balanando a cabea.
- Sente-se disse, apontando para a poltrona. No consigo fica olhando para
cima.
Ele obedeceu e inclinou um pouco o corpo, decidido a se declarar. Respirou fundo,
ento hesitou, sem saber direito como dizer as palavras.
Amo voc. Preciso de voc. No deixe de me amar...
Mas, como poderia, se no a merecia?
Ah, como odiava aquela insegurana! Nunca tinha as palavras certas quando se
tratava de coisas realmente importantes para ele.
Perdeu a oportunidade. Enquanto se debatia intimamente, Deirdre se adiantou.
Calder, acho que est evidente que nosso casamento no vai bem.
Cus!, ele no seria perdoado.
No conseguiu emitir um nico som.
Resolvi ir morar em Brookhaven ela continuou, num tom frio. Phoebe e
Rafe estaro l, mas acho que a casa suficientemente grande para ns trs, e Meggie
poder ficar comigo sempre que quiser.
O rosto dele se iluminou. Meggie! Era aquele o caminho! Embora uma voz interior
lhe avisasse para no usar aquela cartada, ele arriscou:
Eu me casei com voc para que fosse me de Meggie, no uma tia distante.
Essa estratgia vergonhosa no vai funcionar, ela falou, perspicaz. Meggie
precisa de voc mais do que de mim.
O olhar de Deirdre o deixou chocado. A mulher calorosa e destemida que conhecia
dera lugar a uma pessoa fria, dura e distante.
E ela o estava abandonando.
Sua frieza no passava de uma armadura...
Ento Deirdre o via mesmo como a verso masculina de Tessa. Ele era um
pesadelo transformado em realidade.
Como poderia superar tanto desagrado?
Deirdre continuou espera de uma resposta. No que importasse, dizia a si
mesma. J havia desistido de lutar. Casara-se com um homem que no a amava e agora
tinha de tirar o melhor partido disso.
Provavelmente devia a vida a ele, mas ter sido salva era uma coisa. Ser amada era
outra, bem diferente.
Entendo ele disse, pensativo. - No posso lhe pedir que reconsidere sua
deciso?
Por que deveria?
Tem razo ele concordou com um suspiro e se levantou. Vou deix-la
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

descansar. Decidiremos os detalhes mais tarde. E, com uma reverncia, saiu.


No v! No concorde com tudo to fcil! Fique e lute por mim, Calder!
Mas ele, aparentemente, s lutava por suas mquinas.
A porta do quarto, Calder parou e se voltou para falar por sobre o ombro, sem
encar-la. Na verdade, ele mal a olhara nos olhos durante toda a conversa.
- Falei com a famlia de Baskin disse com voz rouca. Quero que voc saiba
que no foi a responsvel pela falta de estabilidade emocional dele. Ele sempre foi dado a
crises de melancolia. E essa no foi sua primeira tentativa de suicdio. Foi apenas a que
deu certo.
Deirdre ficou pensativa por um longo momento, depois suspirou lentamente.
Obrigada. Saber disso ajuda muito.
Assim que ele saiu, Deirdre voltou a se recostar nos travesseiros e fechou os olhos.
Pronto. Tinha feito o que devia, de maneira prtica e inteligente. Havia optado por se
preservar em vez de ter o corao partido.
O argumento era forte, mas no impediu que as lgrimas escorressem por seu
rosto.
Contrariando as determinaes do mdico, as splicas de Patrcia e as previses
de Sophie, Deirdre se ps em p no dia seguinte. No agentando os protestos,
finalmente conseguiu tirar todas do quarto, com exceo de Meggie, que compartilhava
da opinio de que ela deveria se levantar quando se sentisse em condies.
Agora, bem devagar, com dor e sem firmeza nas pernas, tinha comeado a arrumar
as coisas, disposta a partir para Brookhaven. No tendo a mnima condio de fazer tudo
sozinha, sua atitude era mais simblica do que real. Mas ela precisava tentar.
Os maravilhosos vestidos de Lementeur ficariam aos cuidados das competentes
mos de Patrcia. No faria muito sentido us-los em Brookhaven, mas no conseguiria
se desfazer de peas to exclusivas.
Entre suspiros sentidos, tratou de cuidar do vestido azul estragado.
Eu nunca tinha visto meu pai chorar...
Espantada, Deirdre voltou o olhar na direo da enteada, que se enfiara embaixo
da cama.
Mas, por Deus, por que haveria de ter visto?
Um homem como Calder chorando? Ela estremeceu s de pensar que catstrofe
teria abalado aquele corao de pedra.
Foi quando ele encontrou voc "morta" no cho.
Toda a fora de vontade que a mantinha em p a deixou.
Ele chorou... por mim? Devagar, Deirdre sentou-se na poltrona ao lado de
seu leito.
Meggie engatinhou para fora da proteo do estrado e, apoiada nos cotovelos,
segurou o queixo com as mos.
Pensei que ele no fosse mais parar de chorar. Os olhos da menina
estavam srios e cheios de pena. Mas ento voc deu um suspiro profundo, e tudo
aconteceu muito depressa.
Deirdre olhou para as mos que tinha sobre o colo, sem saber o que pensar.
Imagino que ele estivesse se sentindo culpado.
Meggie esfregou o nariz, incomodada com a poeira.
Culpado de qu? No foi ele que deu o tiro!
Deirdre entrelaou os dedos.
Seu pai assume muita responsabilidade pelas coisas. um homem ntegro e
honrado.
Meggie deu um sorriso malicioso que iluminou seu rostinho infantil.
Duvido que lady Turbantop tenha pensado assim quando ele brincou de
assaltante e roubou a carruagem dela para poder caar Baskin.
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CH 439 No quarto ao lado Celeste Bradley

Calder roubando uma carruagem? Deirdre olhou para Meggie, incrdula.


Essa no... ela murmurou com uma careta. No era para eu falar sobre
isso. Comeou a voltar para debaixo da cama, mas, com uma careta de dor, Deirdre
curvou-se para agarr-la por uma das trancas e a puxou.
Conte-me tudo, Margaret, ou nunca mais na vida ter o prazer de pr mais um
dos meus caramelos na boca!
Debruado sobre os nmeros, Calder levantou a cabea, chocado. Em um instante,
pulou da cadeira e atravessou o escritrio.
Por Deus, onde pensa que vai?! exclamou, chocado, ao ver Deirdre apoiada
no batente da porta do escritrio, lvida e trmula. Pegou-a no colo e a carregou para o
salo, onde a lareira e um sof os aguardava.
Fortescue!
O mordomo apareceu instantaneamente, j munido de um cobertor e da notcia de
que a srta. Blake tinha ido buscar o mdico.
Deirdre deixou-se ficar no colo do marido, mas seus olhos cintilavam.
O mdico pode aguardar l fora at que eu termine de falar o que tenho a dizer.
Calder tentou objetar, mas Fortescue simplesmente curvou a cabea.
Como desejar, milady. E saiu, fechando a porta. Calder se ajoelhou ao lado
dela e, com todo o cuidado, deitou Deirdre nas almofadas. Mas ela se recusou a soltar as
mos da lapela dele.
Voc precisa descansar ele protestou. O que, pelo amor de Deus, tinha na
cabea ao descer a escada? Poderia ter desmaiado, cado e quebrado o pescoo, e eu
passaria o resto da vida me culpando por ter matado voc!
Deirdre tentou sacudi-lo, mas seus braos estavam fracos demais.
Cale-se, homem de Deus, tenho uma coisa para lhe contar antes que eu
desmaie em seus braos.
Calder obedeceu. Sentou-se no sof, apoiando-a em seu colo e, desajeitado,
cobriu-a com o cobertor. Criatura louca, teimosa... linda! Deirdre afastou a coberta.
Calder, pare de se movimentar e me oua. Agentei o suficiente... no, mais do
que o suficiente, de sua incapacidade de se abrir. Estivemos s turras um com o outro
desde o comeo porque somos ambos teimosos demais!
Ela se voltou um pouco para poder encar-lo, depois colocou a mo em seu rosto.
Calder baixou a guarda. Ser tocado por ela o tirava do prumo.
Deirdre o fitou com doura.
Voc comeou a se esconder de mim antes mesmo que nos casssemos.
Portanto deixe-me avis-lo, meu amor, meu querido... esconder-se no lhe far nada bem
agora. Vou lhe dizer somente a verdade a cada minuto do dia. E voc vai ouvir tantas
verdades que vai mudar de direo quando me vir chegando.
Nunca. Ter Deirdre em seus braos de novo, sentir a curva das costas dela em seu
colo, o contorno dos seios em seu peito...
Calder! Preste ateno. Ele piscou vrias vezes.
Perdo. O que estava dizendo?
Estava dizendo que amo voc, que quero viver com voc. Quero ser sua
esposa, sua amiga, sua amante, a me de um filho seu... Ela hesitou, mas depois
completou:
Mas s se voc tambm me amar.
Calder sentiu a garganta travada. Tantas palavras de amor tinha a dizer, mas no
sabia por onde comear. Seus sentimentos eram intensos demais para colocar em
palavras!
Deirdre reconheceu a luta que se travava no ntimo do marido, e seus olhos se
iluminaram de humor.
Basta dizer "Eu amo voc, Deirdre" ela o incentivou.
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Ele limpou a garganta.


Eu amo voc, Deirdre.
Calder sorriu, sem-graa. Tinha sido bem mais fcil do que ele imaginara.
Eu a amo muito reforou, seguro.
As palavras, porm, eram muito simples, midas demais para englobar a
profundidade do que ele desejava expressar.
Fez uma nova tentativa:
Eu... voc estava to mal quando a encontrei na charneca... pensei que...
Shhh... Ela colocou os dedos nos lbios dele.
No tenha pressa. Teremos muito tempo para praticar. Piscou para ele,
reanimada, apesar de ainda abatida. Anos possivelmente.
Anos. Era uma constatao maravilhosa. Teriam o resto da vida juntos. Era muito
tempo para que pudessem se acertar.
Ento, de sbito, Calder compreendeu exatamente o que mais precisava dizer a
Deirdre. Tirou-a do colo e se ajoelhou no cho, diante dela.
Estou em pedaos diante de voc, mulher. Voc acabou comigo. Todos os
muros de minha vida desmoronaram e s restaram os escombros do meu orgulho.
Ela sorriu, comovida.
Mas est liberto agora. Segurou as mos dele nas suas. Voc sempre
esteve em pedaos, meu querido. Em pedaos mal-remendados, alis... Precisei reunir
todos eles para que voc ressurgisse inteiro novamente.
Calder pousou a testa em suas mos unidas por um instante.
E o que vai me manter inteiro agora? Temo no ter foras para me reconstruir.
Ela o puxou pelo pescoo e o fez encostar o rosto no seu.
Creio que ambos estejamos em pedaos. Nosso amor ter de ser a cola.
Ele soltou um suspiro profundo e a abraou com fora.
Pelo menos, essa cola no nos falta... Ela riu, ento se fingiu amuada.
Detesto ter de dizer isso, meu marido, mas pode levar algum tempo at que eu
possa cuidar "dele" devidamente.
Calder riu alto, o que a encheu de prazer. Maravilhada, Deirdre decidiu que,
daquele momento em diante, procuraria faz-lo rir sempre.

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