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Crditos
Moderadoras
Mona, Niki26 y Nelly Vanessa

Staff de Traduccin
Axcia
Abby Galines
Liv
Pachi15
Nicky26
bluedelacour
Molly Bloom
Florecita8510

Loby
Nelshia
Annabrch
Nelly Vanessa
Nyx
August901
Ashlyn

Staff de Correccin
Maye
Maria_clio88
Dabria Rose
caronin84

Kyda
Gerald
Flopy

Revisin Final

Diseo

Maye

Cecilia

ndice

Sinopsis

Captulo 13

Captulo 26

Captulo 1

Captulo 14

Captulo 27

Captulo 2

Captulo 15

Captulo 28

Captulo 3

Captulo 16

Captulo 29

Captulo 4

Captulo 17

Captulo 30

Captulo 5

Captulo 18

Captulo 31

Captulo 6

Captulo 19

Captulo 32

Captulo 7

Captulo 20

Captulo 33

Captulo 8

Captulo 21

Captulo 34

Captulo 9

Captulo 22

Captulo 35

Captulo 10

Captulo 23

Captulo 36

Captulo 11

Captulo 24

Captulo 37

Captulo 12

Captulo 25

Biografa del Autor

Sinopsis
Algunas palabras duran para siempre...
Han pasado seis meses desde que Ashlyn Daniels fue echada de su casa. Seis
meses desde que se enfrent a su padrastro abusivo y consigui una costilla rota, y
vio como todas sus cosas eran incendiadas en una hoguera en su patio trasero, por
sus problemas. Nunca regresar. No necesita problemas... especialmente si esos
problemas vienen con el artista de tatuajes, Lane Garrett, un tatuado chico ardiente
de ms de un metro ochenta y cinco, y un completo idiota.

Lane ha pasado la ltima dcada luchando para mantener a su familia. Para


protegerlos. No hay lugar para el romance, incluso con una frgil (aunque
divertidamente luchadora) hermosura... incluso si de alguna manera se las arregla
para invadir su mundo y su corazn.
Pero mientras algunos secretos son tan visibles como la tinta en la piel, otros deben
permanecer ocultos a toda costa...

Captulo 1
Ashlyn
na chica, no puede tener ms de diecisis aos, est de pie en el otro
lado del mostrador, haciendo girar su largo cabello rubio alrededor de
su dedo. Est mirando al techo y resopla con fuerza:
Dios, puede esto tardarse ms tiempo? le murmura al chico que est a su
lado, el cual est vistiendo camisa de polo, pero s que sus palabras estn dirigidas
a m.

Abro una tapa clara, de plstico en su vaso y lo deslizo hacia ella.


Aqu tienes! Fuerzo una amplia sonrisa a pesar de que lo que realmente
quiero es rasgar las obvias falsas extensiones, fuera de su pequea cabeza de
quejona. Desafortunadamente, necesito este trabajo demasiado como para
arriesgarme a hacer cualquier cosa por la cual me despidan. Gracias por visitar
Live Wire. Ahora, por favor vyanse.
La chica riza su labio en una mueca de desprecio.
Qu es esto?
Me las arreglo para mantener mi sonrisa estable.
Es un frap de moca con doble leche descremada. Justo como pidi.
Uh, no. No es justo como lo ped. Sus ojos se lanzan a mi placa de
identificacin. Ashlyn. Especficamente lo ped sin crema.
Retuerzo mis dedos en mi delantal para no extender mis manos y
estrangularla. Tengo la costumbre de escribir el pedido del cliente en el vaso
exactamente como lo dicen, cuando lo dicen. Y no hay nada en el maldito vaso
sobre sin crema.
El hombre al lado de ella se mueve incmodamente.
Becca, no es gran cosa.

Ella lo fulmina con la mirada, y a pesar de que es unos centmetros ms alto


que ella, se estremece.
Bien. Recordar la prxima vez simplificar mi pedido porque, obviamente,
hacer las cosas bien es demasiado difcil para algunas personas. Lanza una mano
en mi direccin y sus dedos golpean el lado del vaso. Se tambalea, mantiene el
equilibrio sobre el borde inferior antes de volcarse. Frap de moca y crema batida
hacen erupcin a travs del agujero del popote de la tapa y sobre todo el
mostrador. Me da una mirada en blanco. Oops.
No s qu lo hace, exactamente. Tal vez sea la falta de remordimiento en sus
ojos, sus palabras crueles o la moca que contina gorgoteando del vaso, pero sea lo
que sea, cuando miro por encima del mostrador, me parece que se ha
transformado. Mi padrastro se encuentra en su lugar, mirndome, con los labios
fruncidos, listo para escupir veneno ms letal que el de cualquier vbora.

El pnico aprieta mis costillas en un abrazo demasiado apretado. l no tiene


que hablar porque ya s lo que va a decir. Su voz nunca deja de susurrar dentro de
mi cabeza. En primer lugar, me llamar estpida por meter la pata con la orden.
Entonces me dir lo torpe que soy por no agarrar el vaso. Y, por ltimo, va a
decirme lo perezosa que soy porque, no debo tener ya un trapo en la mano para
limpiarlo?
Correcto. Necesito un trapo! Mi pulso se revuelve dentro de mi cabeza,
ahogando todo el sonido de la cafetera. Me arrodillo y frenticamente empujo a un
lado los paquetes de servilletas y pilas de vasos de plstico en mi bsqueda de un
trapo. Tengo que limpiar este desastre. Tengo minutos, no, segundos antes que
Una mano se afianza en mi hombro, y jadeo.
No te preocupes, Ash dice la voz de una chica detr{s de m. Yo lo har.
Parpadeo varias veces y poco a poco el caf retrocede en su lugar a mi
alrededor. Echo un vistazo por encima de mi hombro y encuentro a Emily, el
equivalente humano de una Campanita tatuada y perforada. Mi compaera de
trabajo desliza un frap, sin crema, junto a la bebida cada recin hecha y se apoya
en el mostrador, nivelando su mirada en la chica.
Que tengas un da excelente comenta ella, pero su tono implica todo lo
contrario.
La chica estrecha los ojos y abre su boca para hablar, pero Emily la corta
mordiendo en su anillo del labio y suavemente haciendo clic en el metal contra sus
dientes. La muchacha da un paso hacia atrs y cuando el chico al lado la sigue, ella
le da un codazo en las costillas y le indica el vaso en el mostrador.

l lo agarra, pero no antes de guiarle un ojo a Emily. La chica detrs de l


tira de su brazo y lo saca por la puerta.
Qu perra! murmura Emily y se aleja del mostrador. Sus padres
deberan ser azotados pblicamente. Quiero decir, buen Dios, se sabe cuando a una
chica nunca le han dicho la palabra no ni una vez en su vida.
Slo una razn m{s para no tener hijos le digo antes de que pueda
detenerme.
Una razn ms? Arquea una ceja. Tienes algn problema con los
nios?
No los soporto respondo. Todo el lloriqueo y llanto... ugh Hago una
mueca.
De hecho, me gustan mucho los nios. Pero la mentira es mucho ms simple
que explicar que, dada mi educacin, no tengo ni la menor idea de cmo criar a un
nio sin dejar cicatrices de por vida.

Emily me mira un momento ms, antes de que finalmente se encoja de


hombros.
Eh. Bueno, cada uno a lo suyo.
S. Me pongo de pie, desempolvando mis manos en el delantal, y trato de
parecer como si casi no tuve un ataque de pnico hace cinco segundos. Pero luego
miro el mostrador y la moca sigue todava esparcida a travs del laminado. Mi
pulso se acelera. Tengo que limpiar eso o Me trago las palabras antes que
salgan de mi lengua.
Yo lo har. Emily me pasa, agarrando una toalla y una botella de spray
de un gancho en la pared. Si quieres, puedes tomarte cinco minutos. Salir a la
calle y fumar un cigarrillo o algo as.
No fumo. Niego y miro, conteniendo la respiracin, hasta que lanza el
vaso a la basura y limpia el desorden.
Tal vez deberas empezar dice Emily mientras regresa el trapo y
limpiador a la pared. Se vuelve hacia m y cruza los brazos sobre su pecho.
Pareces un poco... estresada.
Eufemismo del ao. Pero no es como si pudiera darme el lujo de decirle a
nadie qu tan delgada es la cuerda sobre la que estoy caminando. Necesito este
trabajo tanto como para hacer algo que pueda ponerlo en peligro con mi marca de
locura. En cambio digo:

No duermo mucho.
Ah, una compaera insomne. Emily agarra su propio latte helado de
debajo del mostrador y lo eleva en un brindis antes de tomar un largo sorbo del
popote.
Uh, s. Estoy de acuerdo, porque es mucho m{s f{cil que admitir que la
verdadera razn por la que no puedo dormir mucho, es debido a las paredes finas
como el papel de mi apartamento y a la corriente sin fin de hombres, que visitan a
mi compaera de cuarto a todas horas de la noche. As que en lugar de explotar en
Emily con demasiada informacin, dirijo mi atencin a los tatuajes que adornan
sus brazos. Hay tanto trabajo que es difcil elegir una sola imagen. Pero entre el
grupo veo a los provocadores de las pelculas de los Muppets, un corazn envuelto
en alambre de pas, y lo que parece ser una m{quina de hacer caf expreso. Me
gustan tus tatuajes.
S? Sonre y gira sus brazos alrededor para que pueda ver desde todos
los {ngulos. Mi chico hace un gran trabajo.

Tu chico?
Relaja sus brazos a su lado.
Mi chico tatuador. No es mi chico como mi novio ni nada porque, ew,
asqueroso.
La comprendo. El tipo que me hizo mi primer y nico tatuaje era calvo, de
unos ciento cincuenta kilos, y necesita urgentemente desodorante. Esa fue una hora
de diversin.
As que Emily se recuesta sobre el mostrador y cruza las piernas.
T? Tienes tatuajes?
Uh... Mierda. Recuerdo demasiado tarde por qu esto no es un tema de
discusin seguro. Escondo mi brazo por reflejo detrs de mi espalda, pero sus ojos
se abren y s que ya lo ha visto.
Oh no. No lo hiciste! Se empuja fuera del mostrador y arrebata mi brazo
antes de que pueda alejarlo. Una vez que lee la evidencia en el pliegue del codo
gime y tira el brazo hacia m. Lo hiciste. Te tatuaste el nombre de un chico!
Niega. Mierda. Esa es la regla nmero uno del tatuaje, y la rompiste!
Mis mejillas arden como fuego y conscientemente envuelvo mi mano sobre
mi brazo.
Lo s, lo s. Fue una estupidez. Slo pens Pero las palabras se apagan,
porque no puedo soportar la idea de admitir en voz alta que creyera que era una

relacin duradera, que era algo que poda pasarme a m. Y ahora tengo el nombre
de este chico grabado en mi antebrazo como un recordatorio permanente de que la
nica persona en la que puedo confiar que no me lastime soy yo. No voy a ser
atrapada con la guardia baja de nuevo.
Emily saca su lengua.
No puedes andar por ah con la marca de algn imbcil en tu cuerpo como
una maldita vaca.
Me encojo de hombros.
No he tenido el tiempo para que lo arreglen.
O, exactamente, no he tenido el dinero. Como alguien que haba pasado
varios meses viviendo en mi Jetta del 2005, tengo cosas ms importantes en qu
gastar mi dinero, como comida.

10

Tienes que hacer tiempo. Mira, no quiero entrometerme. Pone una mano
en mi hombro y hago todo lo que puedo para no echarme hacia atrs. No es que
me est haciendo dao, pero no estoy acostumbrada a ser tocada y mucho menos
por alguien que apenas conozco. Mi piel pica bajo sus dedos. Pero parece que t
ests tratando con... algo. Emily contina. No es mi asunto preguntar qu es
eso. Todo lo que estoy diciendo es, que tener el nombre de un tipo en tu piel,
donde se ve todos los das, no es bueno. Una vez que se haya ido, estoy segura de
que te sentirs mucho mejor.
Me sentira mejor? Miro la elegante, escritura disparatada del nombre de
Chris y mi estmago se retuerce en un nudo. Chris insisti en que sera la
declaracin final de mi amor. Y como la tonta de dieciocho aos que era entonces,
le cre. Estaba asustada, sola, y necesitaba desesperadamente creer que alguien se
preocupaba por m. Pero ahora l se haba ido y me he visto obligada a usar mi
error como una letra escarlata. Froto mi palma contra el tatuaje como si pudiera
difuminarla como un marcador crayola.
Sera bueno eliminarlo. Pero no he tenido el dinero
Psh. Emily me interrumpe con un gesto de su mano. No te preocupes
por el dinero. Me har cargo de ello.
Mis manos caen a mi lado.
Oh, no, no podra.
Me da una mirada mordaz.

S, podr{s. Vamos, Ash. Caminar con el nombre de un ex en el brazo da


mala suerte.
No creo en la mala suerte. Por lo que s, nunca haba caminado debajo de una
escalera, un espejo roto, derramado sal o hecho algo ms para merecer el da en
que mi madre lleg a casa con el hombre que se convertira en mi padrastro. A
veces las cosas de mierda suceden, si las mereces o no, y ningn cristal, ningn
trbol, y ninguna herradura cambiara el hecho. Saba esto porque en aquel
entonces, cuando tena diez aos, haba intentado todas esas cosas, slo para que
ellas me defraudaran como los fraudes que eran.
Qu tal esta noche? pregunta Emily, irrumpiendo a travs de mis
pensamientos. Despus del trabajo?
Parpadeo mirndola, tratando de detectar sus motivaciones. La gente no hace
algo por ti sin querer algo a cambio.
Pero el dinero... no s si voy a ser capaz de pagrtelo.
Se encoge de hombros.

11

No es por el dinero. Adem{s, si te hace sentir mejor, en realidad no pagar.


Mi chico me debe un favor. As que, qu te parece? Voy a hacer la llamada y
despus del trabajo iremos a la tienda de tatuajes, donde hars que cubran eso.
Hace seas a mi tatuaje. Y ese chico Chris va a ser nada m{s que un recuerdo
desvanecido. Vas a tener un nuevo comienzo. Me sonre, una sonrisa amplia y
clida que muestra todos sus dientes ligeramente manchados de caf.
Hay algo en ella. Tal vez sea su sonrisa contagiosa o la esperanza llena en sus
ojos, pero no puedo rechazarla. Adems, sera bueno fingir que mis problemas no
se extienden ms all de dnde hacerme un tatuaje un viernes por la noche y a qu
fiesta ir despus. Para ser una chica normal de veintin aos de edad. Por una vez.
Est{ bien. Me ro. Hag{moslo.
S! Aplaude. No te arrepentir{s. Una vez m{s, mi chico es el mejor. Lo
llamar ahora mismo.
Agarra el telfono y mi mirada se dirige al reloj digital por encima de los
sacos de caf molido que tenemos a la venta en la pared del fondo. Faltan diez para
las diez, es casi el momento del cierre, pero todava estaremos aqu otros cuarenta
minutos ms o menos, contando los registros y realizar la limpieza. A pesar de las
luces brillantes en la zona de estar, la oscuridad se arrastra alrededor de las
ventanas del frente, tratando de entrar. A diez kilmetros de distancia hay una
casa envuelta en la oscuridad, donde cada luz se extingue puntualmente a las diez

y el ruido est prohibido hasta el punto que la televisin y los cables de telfono se
extraen de las paredes, son empaquetados y ocultados dentro de cajones cerrados
con llave.
Lucho contra la memoria para alejarla, y para ocultar el temblor de mis
manos, agarro un paquete de vasos de debajo del mostrador y los almaceno en el
estante.
Es probablemente demasiado tarde para ir esta noche declaro. La
mayora de los lugares de tatuajes no cierran a las diez?
Emily asiente y marca los nmeros en el telfono.
S. Pero mi chico lo mantendr abierto hasta tarde para nosotras. Como te
dije, me lo debe.
Vaya favor debe ser. Aun as, me encojo de hombros y reanudo mi apilamiento.
Lo que sea que Emily tiene con el tipo que tata para justificar favores especiales,
no es de mi incumbencia.

12

Oye! Ella pr{cticamente grita en el receptor . No cierres todava. Voy


despus del trabajo porque tengo una amiga que necesita un encubrimiento. Est{
en silencio mientras la persona en el otro extremo habla. No puedo escuchar lo que
est{n diciendo, pero la boca de Emily se crispa fruncindose. No sea un idiota,
Lane. Ya sabes que me lo debes. Esta vez sonre. Lo s. Pero no es como si
tuvieses planes ni nada. Espera un segundo antes de rer. Maravilloso, eres el
mejor! Cuelga el telfono y se vuelve hacia m. Listo!
Fuerzo una sonrisa a pesar que algo de mi propio entusiasmo se ha
desvanecido despus de escuchar su intercambio.
Estas segura? Quiero decir, no sonaba como si estuviera muy emocionado
al respecto.
Lane? Emily pone los ojos en blanco mientras camina hacia la puerta
principal. l no se emociona con nada. Dios no lo permita que evitemos que vea
cualquier demostracin de autos que pasan por el cable. Voltea la seal de
abierto, bloquea el cerrojo y se inclina contra el cristal. No te preocupes. Lo
superar. Pero slo para estar seguras, ignora todo lo que sale de su boca. Puede
ser un poco malhumorado.
Un bulto se acua en la parte posterior de mi garganta. Excelente. Otra noche
del viernes pasado con un idiota. Y este tendra una punzante aguja en mi brazo.
No s, Emily. Esto suena cada vez menos como una buena idea. Tal vez
slo pueda hacer una cita para un momento en que su tienda este abierta?

No seas ridcula! Emily salta detr{s del mostrador y le pega a un botn


en la registradora. Un segundo despus, el cajn de dinero se abre de golpe y
escupe el informe final de su turno. Manosea con los dedos a travs de los billetes
de dlar en el cajn. No es ningn problema, de verdad. No es como si tuviera
nada mejor que hacer. Y si dice algo, simplemente dile que se calle.
Claro.
Se encoge de hombros.
Eso es lo que hago.
No lo dudo.

13

Mientras recojo las tazas de cermica sucias de caf junto con los platillos de
las mesas y los depsito en un contenedor de reciclaje, no puedo evitar
preguntarme qu sera ser como Emily, lo que su infancia debe haber sido como
para haberla hecho tan confiada y descarada. Apuesto que nunca tuvo reglas
acerca de qu reas se le permita ocupar cuando sus padres estaban en casa. O que
nunca tuvo asientos asignados en cada habitacin. Y ciertamente no tena una lista
de cosas del largo de una novela que no deba tocar dentro de la casa.
Deberas probarlo alguna vez dice Emily mientras camino por delante de
ella en mi camino hacia el lavavajillas.
Hago una pausa.
Probar que?
Decirle a alguien que se joda. Necesitas defenderte, Ash.
Coloco la bandeja de platos sucios contra mi cadera y me giro para mirarla.
Me defend, una vez respondo, aunque no s por qu. Nunca he dicho
nada a nadie de mi tiempo en casa. Tal vez sea porque estoy fuera ahora y lo peor
ha terminado. O tal vez es porque siento que le debo a Emily una explicacin de mi
crisis anterior.
Slo una vez? Emily eleva una ceja como si estuviera divertida. Qu
pas? Le dijiste al sacerdote y l te hizo hacer una docena Avemaras?
No del todo contesto, sorprendindome con la verdad. Una costilla
rota, expulsada de casa y todas mis cosas quemadas en una hoguera en el patio
trasero; eso es lo que consegu por defenderme.
Las monedas que Emily est contando se deslizan a travs de sus dedos y se
precipitan como gotas de agua de cobre al suelo. Algunas de ellas ruedan por
debajo del borde del mostrador, donde nunca vamos a llegar a ellas, y me

estremezco. S que nuestro gerente tendr un ataque debido a que la registradora


no tendr mucho dinero.
Pero Emily parece no darse cuenta, o tal vez no se preocupa por cosas tan
triviales como la registradora con unos pocos centavos menos. Sus labios se abren,
pero durante mucho tiempo no se mueve, no dice una palabra, hasta que
finalmente susurra:
Jess, Ash, yo
Niego, detenindola. No quiero su compasin; no es por eso que le dije. Y no
es hasta este mismo segundo, cuando las cuerdas de tensin se alivian slo una
fraccin, en mi pecho, que me doy cuenta de porqu le dije. Quera, slo por un
momento, escupir el secreto que ha estado sentado en mi lengua como una masa
de agujas.
Eso fue hace ms de un ao. Reajusto mi agarre en la bandeja. Estoy
bien ahora le digo de una manera que espero suene convincente, para ella y para
m.

14

Quiero decir, tal vez la definicin exacta de bien, no es estar luchando para
pagar el alquiler de un mal apartamento de dos dormitorios que comparto con una
stripper, pero seguro que es un gran paso adelante respecto a la vida de vivir en mi
coche como haba sido hace un ao. Y aunque no estoy bien, lo estar algn da,
cuando tenga un lugar mo y est haciendo mi vida como poeta. Despus de todo,
soy escritora y el sufrimiento es slo ms tinta para la pgina.
El pensamiento coloca una sonrisa en mis labios. Todava tengo esperanza.
Era la nica cosa que el hijo de puta no fue capaz de quemar hasta convertirlo en
cenizas en el patio trasero.
Emily cierra su boca y se apoya en el mostrador.
Sabes, Ash, si necesitas trabajar en tu confianza, puedes empezar dicindome
que me calle. No es que no me lo merezca.
Sonro.
C{llate, Emily.
Me devuelve la sonrisa.
Sabes lo que he pasado aqu? Creo que nos hicimos amigas. Ahora bien, si
seras tan amable de cuidar de esos platos mientras termino de contar la caja,
podemos dirigirnos a la tienda de tatuajes y hacer que te arreglen.
Mi sonrisa se desliza.

Suena bien le digo, a pesar de que s mejor. No es que no tenga


esperanza, slo s que nada tan simple como un tatuaje de encubrimiento me va a
arreglar. Pero no lo digo en voz alta. Porque esta noche quiero fingir que soy del
tipo de chica que podra ser amiga de alguien como Emily, una chica que sale los
viernes por la noche.
Una chica cuyos demonios no estn ms profundos que la tinta manchando
su piel.

15

Captulo 2
Ashlyn
igo a Emily mientras abre la puerta de cristal con marco de madera y
entra en el estudio de tatuajes. La puerta se cierra detrs de nosotras
con un suave clic. Por costumbre, me volteo y discretamente giro la
perilla para asegurarme que no se bloquea detrs de m. Slo despus
de haber confirmado que no estoy atrapada en el interior mis msculos se relajan.

16

Afiches laminados de diseos de tatuajes, desde mariposas y rosas hasta


demonios riendo y cadveres en descomposicin luchan por espacio en las paredes
abarrotadas. El suelo de baldosas en blanco y negro brillante, y la habitacin huele
a una mezcla de pizza y antisptico.
El olor de pizza me parece extrao hasta que veo la caja de cartn apoyada en
una vitrina llena de diversas barras y aros de perforaciones. Mi estmago grue,
pero Emily parece no darse cuenta sobre la msica rock a todo volumen estallando
de los altavoces montados en las esquinas de la habitacin. Dios, cunto tiempo
ha pasado desde que com pizza? Mi boca se hace agua. Comer no es exactamente
un lujo que me puedo permitir. Mis comidas consisten principalmente en
alimentos bsicos nutritivos como macarrones y sndwiches de queso y
mantequilla de man.
Emily se acerca a la caja de pizza, abre la tapa superior y saca un pedazo.
Despus de romper un pedazo de pepperoni, desliza la caja en mi direccin.
Quieres uno?
Nerviosa, echo un vistazo alrededor. S que debera declinar. Se trata
bsicamente de robar, el tomar alimentos sin que sean ofrecidos por el comprador.
Pero el olor del queso y la corteza se aferran a mi estmago vaco, y no lo puedo
rechazar. Agarro una tajada con pepperoni fuera de la caja y casi muero cuando la
mozzarella caliente golpea mi lengua.

Lane! Oye, imbcil! dice Emily en voz alta a pesar de su boca llena.
Estamos aqu!
Su saludo me sobresalta, y un pedazo de pizza se queda atascado dentro de
mi garganta. Balbuceo y trago para sacarlo. Todava respiro con dificultad cuando
una cortina de color prpura oscura que cubre la puerta detrs del mostrador se
abre y un chico pasa a travs de ella.
De repente no puedo respirar y estoy segura que ya no es por la pizza.

17

El tipo es alto y delgado. Tatuajes coloridos adornan la longitud de sus dos


brazos. La mayora de los diseos son remolinos abstractos de color, pero en medio
del caos artstico, un dibujo destaca por encima del resto: el nombre de Harper
escrito en tinta roja brillante en su clavcula, se asoma desde el borde de su
camiseta blanca con cuello en V. Su cabello oscuro es desordenado, pero de una
manera que parece intencional, y su rostro tiene la barba de alguien que ha
olvidado afeitarse durante varios das. Sus ojos, del color del chocolate oscuro, se
estrechan cuando nos ve. Se cruza de brazos y un tendn se flexiona a lo largo de
su mandbula.
Increble, Em. En primer lugar, me mantienes fuera de mi cama. Ahora te
ests comiendo mi cena?
Aguanto la respiracin para evitar balbucear y sutilmente bajo la pizza a mi
lado. Me siento como un perro que ha sido sorprendido robando la comida de la
mesa.
Mantn tus bragas puestas, princesa. Ella desliza la caja de pizza en el
mostrador hacia l. Tomamos dos pedazos. Reljate.
Sus ojos se mueven hacia mi rostro y frunce el ceo antes de pasar a Emily.
Se est{ asfixiando?
Su pregunta no tiene sentido. Creo que sabra si me estuviera asfixiando. Pero
entonces mi visin se vuelve un poco brumosa alrededor de los bordes y me doy
cuenta que no he respirado en mucho tiempo.
Ella est{ bien responde Emily. Me golpea en la espalda, lo que facilita
que la pizza baje por mi garganta.
Jadeo fuertemente y tomo varias respiraciones irregulares antes de aadir:
Bien. Estoy bien.
Uh huh. Arquea una ceja y mis mejillas se calientan varios grados.
Alej{ndose, agarra un pedazo de pizza y la desgarra. Voy a tomar una botella de

agua anuncia entre bocado y bocado. Quieren una, chicas? Pens preguntar,
aunque s que te serviras a ti misma.
Vaya, s, Lane dice Emily con una voz cantarina mientras agarra otro
pedazo. Me encantara una botella de agua. Qu considerado.
Slo puedo asentir.
Lane niega y desaparece detrs de la cortina. Una vez que se ha ido, me
volteo hacia Emily.
Dijiste que era asqueroso le digo, tratando de sonar casual a pesar que mi
pulso est{ zumbando como un cable de alta tensin. l no es asqueroso.
Una sonrisa socarrona tira de sus labios.
Nunca dije que l era asqueroso. Dije que no era mi novio porque eso sera
asqueroso, es mi hermano.
Su hermano? Ahora que lo menciona, el parecido es obvio, ambos tienen la
misma barbilla y la nariz en ngulo inclinado.

18

Por qu no dijiste eso?


Ella quita un pepperoni de su rebanada de pizza y lo deposita en su lengua.
l es el maldito mejor artista tatuador en el estado, tal vez incluso de todo
el Medio Oeste. Pero la gente no tiende a creer en cumplidos cuando son
administrados por miembros de la familia. Hace una pausa, y su sonrisa se
ensancha. Espera. Retrocede. Crees que no es asqueroso? Qu se supone que
significa eso?
Retrocedo.
Nada. N-no significa nada. Un rubor quema mi cuello.
Rpidamente tomo un bocado de la pizza lo suficientemente grande como
para impedirme hablar. Sealo a mi boca, encogindome de hombros.
Emily contempla fijamente la cortina por la que ha desparecido Lane.
Escucha, Ash, hay algo que debes saber sobre Lane.
No puedo evitarlo. La curiosidad tira de m como las cuerdas de una
marioneta y me inclino hacia adelante.
Anteriormente dijiste... -Ella niega. No, olvdate de antes. No importa.
Lame sus labios y mira hacia abajo a su regazo. Ociosamente quita otro
pepperoni de su pizza. Este es el asunto. No eres la primera chica que piensa que
no es asqueroso. Pero Lane, es un idiota. Puedo decirlo porque soy su hermana y lo

amo. Es un imbcil. No me malinterpretes, le ha pasado mierda realmente mala, as


que, en cierto modo, se ha ganado el derecho de ser un idiota. Se encoge de
hombros. As que en caso de que te estuvieras haciendo cualquier idea,
simplemente no lo hagas. Mantente alejada, Ash. Pareces una chica muy dulce que
est lidiando con algunas cosas. Y Lane slo te traer ms dolor.
Me trago mi bocado de pizza y se siente como un trozo de plomo
deslizndose por mi garganta. No estoy segura s sentirme ofendida porque Emily
no cree que pueda cuidar de m misma o agradecida de que se preocupe lo
suficiente como para avisarme. De cualquier manera, no era como si estuviese a
segundos de saltar encima de l. Quiero decir, tengo hormonas, pero tambin
tengo autocontrol. Adems, no estoy buscando una relacin en este momento.
Todava estoy tratando de caminar sola por la cuerda floja que es mi vida, mucho
menos con otra persona en mi acto de equilibrio.
Tu hermano es un idiota le digo. Anotado.

19

Emily sonre y sacude su corteza de pizza en el bote de basura al lado del


mostrador.
Bien. Me lo agradecer{s algn da. Y, adem{s, ya est{ tcnicamente
involucrado. Levanta sus manos y hace comillas en el aire de la palabra
involucrado. Quiero preguntarle a qu se refiere cuando Lane pasa por la cortina,
llevando las botellas de agua.
Toma. Me entrega una botella y coloca otra al lado de Emily. Ya que
me ests manteniendo en el trabajo tarde y comiendo mi cena, realmente espero
que esto vaya a valer la pena mi tiempo.
Nop. Emily sonre mientras desenrolla la tapa. Vas a hacer esto gratis.
Qu? Sus ojos se abren y golpea su botella sin abrir en el mostrador.
Por qu diablos iba a hacer eso?
Por el fin de semana pasado. Toma un trago de agua y enrosca la tapa de
nuevo. Me lo debes. Y me gustara transferir mi favor a Ashlyn.
l voltea su caliente mirada hacia m, y es todo lo que puedo hacer para no
encogerme contra la pared. Quiero decirle que no involucr a Emily en esto, pero
las palabras se quedaron dentro de mi boca, calientes y espesas. Por ltimo,
murmuro:
Pu-puedo volver en otro momento.
No. Emily se desliza fuera del mostrador. Estamos aqu y vas a hacerlo
esta noche. Presiona un dedo contra el pecho de su hermano. No eres la nica

persona que ha tenido momentos difciles con ello. Sus ojos se oscurecen, pero
ella no parece notarlo. Ash necesita un nuevo comienzo y eso empieza con quitar
el nombre de ese estpido de su brazo. Puedes por favor sacar el palo de tu culo
lo suficiente como para hacerme este favor?
Bien. Lane pasa a su hermana y camina hacia m. Pero ahora t me lo
debes.
Acecha hacia m como un tigre en cacera. Ira irradia de l en altas olas que
hacen que mi piel hormiguee ms mientras se acerca. Busco por algn escape, pero
Lane se interpone entre yo y la puerta. Miro a Emily, suplicndole con mis ojos que
intervenga, pero ella hace caso omiso, buscando a tientas dentro de la caja de pizza
por otra rebanada.
Lane se detiene frente a m y extiende una mano.

20

Vemoslo. Todo acerca de l es duro, desde las lneas musculares de su


pecho que puedo ver esbozado a travs de la delgada tela de su camiseta, hasta la
expresin que parece ha tenido residencia permanente en sus labios. Cuando no
hago ningn movimiento para responder, l suspira. Tu tatuaje. Necesito saber
qu estoy cubriendo.
A pesar de que cada instinto me grita que salga de la habitacin, levanto mi
brazo. No s por qu. Tal vez es porque usualmente estoy acostumbrada a hacer lo
que me dicen, porque a pesar de que estoy fuera de casa, estoy an atrapada,
mantenida como rehn por todo lo que he sufrido. El disgusto se extiende sobre m
como cido, y est dirigido a m misma. Debo ser mejor ahora, ms fuerte. Pero
Lane est probando que incluso despus de todo este tiempo sigo siendo la misma
cobarde como cuando estaba encerrada en casa. Tan malditamente dbil.
Golpea mi mueca y me tira hacia adelante tan repentinamente que jadeo. Su
agarre es sorprendentemente firme y s que aunque trate de alejarme, no sera
capaz. Estoy atrapada. El pensamiento impulsa a mi corazn en un frenes. l
levanta mi brazo sobre mi cabeza y se inclina tan cerca que puedo oler su colonia,
algo ligero con un toque de ctrico. Mira el nombre que haban grabado en mi piel
y su rostro se frunce.
Tienes una marca, huh? Deja caer mi mueca. Qu inteligente,
pastelito.
Algo se mueve dentro de m, el calor de una chispa de ira. Me aferro a ello,
sacndolo como una llama. Cualquier cosa es mejor que tener miedo.
Tengo un nombre digo. Mis palabras son un pequeo triunfo, pero lo
tomar. Quizs muy dentro, tengo algo de agallas despus de todo.

Estoy seguro que s. Baja su barbilla, y se encuentra con mis ojos. Una
sonrisa divertida se curva en sus labios. Si tienes suerte, podra incluso
aprendrmelo.
Lane! Emily medio se ahoga, medio grita a travs de su bocado de
pizza. S agradable.
Est bien, Em digo antes que Lane pueda responder. Me alegro por la ira
creciendo a travs de m, quemando mi temor. Le doy la bienvenida a la sensacin
de mi sangre hirviendo en vez de cubrirla y esconderla. Y aunque l es un gran
idiota, sinceramente hay algo refrescante sobre su brutal honestidad,
definitivamente no es el tipo de chico para decirte lo que quieres or.
Usando mi nueva valenta, empujo mis hombros hacia atrs y me encuentro
con su mirada.
Eres uno que habla de grandes movidas, especialmente cuando tienes el
nombre de una chica tatuado en tu pecho.
Lane cruza sus brazos.

21

Es completamente diferente.
Cmo es eso? pregunto, lanzando el resto de mi corteza de pizza a la
basura.
Es casi treinta centmetros ms alto que yo, y se inclina hacia abajo, acortando
la distancia entre nosotros. Milagrosamente, no me alejo.
Lo que Harper y yo tenemos es especial. Es para siempre.
Mi garganta se seca pero todava tengo mi terreno.
Tendra que ser especial. Ninguna chica normal estara contigo con tu
complejo de superioridad.
Emily hace un ruido resoplando antes de reventar en risa.
Tienes que darle crdito a la chica. Te ha conocido hace diez minutos y ya
se ha dado cuenta.
Lane no se dobla por el peso de mi insulto como esperaba. En cambio, tiene el
descaro de sonrer.
Dnde encontraste a sta, Em? Es luchadora.
Emily juguetonamente golpea su hombro.
Por favor, Lane. Por favor. Slo esta vez, pretende ser un humano normal.
Por m? Por tu hermanita que amas tanto?

l hace una mueca antes de darle un suspiro exagerado.


Bien. No ser un gran idiota con tu pequea nueva amiga. l me mira y
extiende su mano. Sus ojos brillan con diversin. Tregua?
No me muevo ni me molesto en contestarle. l es tan malditamente ilegible,
que no puedo decir si est siendo serio o si se trata de una gran broma.
No espera que tome su mano y en cambio arrebata mi mueca.
Vamos a hacer esto, est bien? Con un tirn, me lleva hacia las cortinas
que estn detrs del mostrador.
Divirtanse ustedes dos. Emily canta detrs de m. Lane, me adelantar
a la fiesta de Peter. Deberas alcanzarme cuando termines. T tambin, Ash. Va a
ser una gran fiesta y me encantara ver tu nueva tinta.

22

Te vas? Intento liberarme del agarre de Lane, pero sus dedos son
implacables. Mi confianza se derrumba. Si Emily me deja, slo seremos Lane y yo
solos. Los hilos de pensamientos pasan a travs de mi pecho como cordones de
cors.
Reljate, Ash. Emily lanza lo ltimo de su corteza en el bote de basura y
desempolva sus manos. El ladrido de Lane es peor que su mordedura. Slo no
aguantes nada de su mierda.
Antes de que pueda responder, Lane me arrastra detrs de la cortina,
cortndola de mi vista.
Nos vemos! dice Emily, su voz amortiguada por la tela que nos separa.
Un segundo despus la puerta suena mientras se abre y cierra.
Lane suelta mi mano y me doy la vuelta. El suelo de esta habitacin es el
mismo azulejo blanco y negro de la primera. Las paredes tambin estn decoradas
con carteles de diseos de tatuaje, as como fotos de tatuajes reales tan brillantes y
realistas, que juro que las imgenes estn a punto de estallar fuera de la piel en la
que est tatuada. Estos deben ser ejemplos de su trabajo y, a pesar de su patanera,
no puedo evitar respetar su talento.
Sintate ordena y apunta hacia una silla grande acolchada similar a las
de los consultorios del dentista. Antes de que pueda hacerlo, l cae sobre un
taburete rodante y se arrima hasta un armario con diferentes instrumentos y tarros
en la parte superior. Abre un cajn y retira un paquete de plstico con una aguja
sellada dentro de ella y la pone en el mostrador. A continuacin, agarra una caja de
guantes de ltex negros, antisptico y una pequea botella de tinta y lo establece en
una fila ordenada.

Ahora es mi oportunidad, pienso, mientras lo veo organizndose. Fcilmente


puedo huir mientras l se distrae. Como si leyera mi mente, se gir sobre el
taburete.
Sintate dice otra vez.
Tragando con dificultad, camino hacia la silla, odindome un poco ms con
cada paso. Es decir, realmente quiero el tatuaje, pero odio que el costo sea mi
autoestima.
No soy un perro murmuro.
Mis disculpas dice Lane. Hace un movimiento exagerado de reverencia
con su brazo. Podrais, princesa, por favor sentaros? S que debis estar
acostumbrada a tronos, pero slo esta vez, harais una excepcin?
Le frunzo el ceo mientras me deslizo sobre la silla.
Sabes, hara las cosas ms sencillas para ambos si dejaras de actuar como
un imbcil.

23

Lo siento, pastelito. Se vuelve hacia el mostrador y organiza su equipo.


Hace una pausa lo suficientemente larga para mirarme sobre su hombro, sus
mejillas arrugndose con una sonrisa malvada. Quin dijo que me gustan las
cosas fciles?

Captulo 3
Lane
a chica me mira fijamente desde la silla de tatuajes pero no dice
nada. Bien. No estoy de humor para hablar. Cuanto antes acabe este
tatuaje, mejor. Con una lista de espera para tatuajes y
encubrimientos que supera varios meses, siento que vivo en mi
tienda y la cama en mi casa es una amiga pobre y descuidada.

24

Supongo que podra ser peor. S, mi trabajo me deja agotado, pero estoy
haciendo mucho dinero. Al final, no es todo eso lo que importa, asegurarme de
que puedo darle a Harper y a m la mejor vida posible?
Agarro la mueca de la chica y le doy la vuelta, exponiendo el tatuaje. Los
msculos de su antebrazo se ponen rgidos bajo mis caricias. Tiene miedo. Pero eso
no es inusual. La mayora de las personas comienzan a sudar al segundo que su
culo toca mi silla. Me inclino ms cerca y estudio su tinta. Las lneas son
descuidadas. Ligeramente corro mi dedo sobre el nombre en cursivo. Ella inhala
bruscamente.
Dejo ir su brazo.
Tienes una cicatriz. Quien te haya hecho ese tatuaje te lastim muy
profundo. Debe haberte dolido como un hijo de puta.
Ella se encoge de hombros, y varios mechones de su cabello oscuro y
ondulado caen sobre su hombro.
Realmente no recuerdo dice.
Frunzo el ceo. No tengo paciencia para los mentirosos. Demonios, realmente
no tengo paciencia para ninguna persona, pero la gente que viene a mi saln, se
sienta en mi silla y pretende ser inmune al dolor realmente me molesta, ya que
generalmente son los primeros en desmayarse o caerse al piso gritando.
Pastelito, esta cicatriz es bastante fea. Tuvo que doler.

Slo me mira fijamente, parpadeando esos increblemente grandes ojos


azules.
Bien, como sea. Hago seas con una mano despectivamente. Todo lo
que estoy diciendo es que la cicatriz va a hacer las cosas un poco difciles.
Su rostro cae.
No puedes hacerlo?
Esta vez, me ro.
No hay nada como un tatuaje que no pueda hacer. Slo dije que iba a ser
complicado eso es todo.
Bien. Ella mira hacia la tinta en su brazo y rpidamente aleja su mirada
en repugnancia. Quien demonios sea Chris, sin duda no hay ningn amor ah.
Con qu cubrir esto? pregunto.
Uh... Se muerde su labio. Realmente no lo s.

25

No sabes est{s jodindome, cierto? Cuando no hace ningn


movimiento para responder, paso mi mano a travs de mi cabello y tiro del cuero
cabelludo, con la esperanza de aliviar la tensin creciendo dentro de mi cabeza.
In-jodidamente-creble murmuro. Una cosa es pedirme que me quede hasta
tarde, pero otra cosa es enteramente hacerme perder mi tiempo al venir aqu sin
saber lo que quieres. Podras ser un poco ms desconsiderada?
La chica se contrae contra la silla.
Lo-lo siento. Tu hermana plane esto tan rpido, no tuve tiempo para
pensar en ello. Slo tpala con... Mira alrededor de la sala antes de sealar un
cartel de exhibicin. Una mariposa. Eso estar bien.
Tal vez es el agotamiento de trabajar doce horas. Tal vez es porque el reloj
est acercndose ms a la medianoche. Tal vez es porque s que mi hermana est
cerca de la ciudad levantando el infierno en alguna fiesta. Sea cual sea la razn,
algo en mi interior se rompe.
Cruzo mis brazos en mi pecho para evitar agarrar a la chica y as poder
agitarla.
En primer lugar, ninguno de mis tatuajes estn slo bien. Piensa de m lo
que quieras, pero soy un artista y nunca me conformo con un bien. En segundo
lugar, no seas una de esas chicas. En algunos pases, los tatuajes son un rito de
paso, algo que se gana, no un accesorio de vacaciones de primavera para tu bikini.
Si deseas escoger alguna imagen pattica de un cartel, que una de mil chicas ya

han tatuado en la parte baja de la espalda, entonces deberas regresar y caminar


justo por la puerta donde entraste. No me hagas perder mi tiempo.
Sus ojos se ensanchan.
Pero
Pero... repito, detenindola, si no ests aqu para cubrir un error con
otro error, si realmente quieres algo que tenga significado y diga algo acerca de
quin eres, entonces puedes sentarte en mi silla. As que, qu vas a hacer,
pastelito?
Ella estrecha sus ojos y sus dedos delgados se encrespan en puos.
Quiero el tatuaje.
Prubalo. Ruedo hacia su lado. Ella huele a caf y manzanas, una
combinacin extraa, pero le funciona. Qu rito de paso has completado? Qu
te diferencia de los miles de estudiantes que han caminado a travs de mi puerta
en busca de un tatuaje de puta?

26

Yo... Su mirada cae a sus dedos unidos, en su regazo. Y justo cuando creo
que mi noche ha sido un fracaso y voy a tener que arrastrarla fuera de la
habitacin, mira hacia arriba. Quiero ser poeta dice. Yo casi tengo
suficientes poemas para un libro entero. Me mira con una expresin expectante,
como a la espera de mi aprobacin. Pero eso no es para lo que estoy aqu. No juzgo
los logros de nadie, slo cuento sus historias con tinta y sangre.
Est bien. Ahora estamos avanzando. Empujo hacia atrs mi silla y me
deslizo por mi estacin de trabajo donde extraigo un rotulador negro y un bloc de
dibujo de una gaveta deslizante. Muerdo sacando la tapa del Sharpie y la sostengo
en mis dientes. As que, un libro tal vez? Empiezo a dibujar un contorno
spero. Con p{ginas que circundan alrededor
No. Me detiene.
Escupo la tapa del Sharpie hacia mi estacin de trabajo.
No?
Niega.
Quiero una mquina de escribir. Una de esas pasadas de moda. Mi abuela
tena una cuando era nia, y sola encantarme jugar con ella, manchando mis
dedos con tinta de la cinta.
Sin querer, sonro.
Ahora eso suena como un tatuaje con algn significado.

Me sonre, y no puedo evitar notar que su rostro entero se transforma cuando


lo hace. Quiero decir, es una chica guapa para comenzar, pero cuando sonre, su
rostro se ilumina y ese misterioso peso que le oscurece sus ojos desaparece. Es en
este momento, cuando su belleza me aturde, cuando considero aprender su
nombre. Creo que es Ashley, o Ashlyn o algo.
Pero luego pienso en Harper, y mi sonrisa se seca. En qu coo estoy
pensando? A quin le importa cmo luce esta chica o cmo sonre? A quin le
importa cul es su nombre? Jess. Borro mi dibujo anterior de un libro y comienzo
a esbozar una mquina de escribir. Robo vistazos del nombre grabado en su brazo,
mentalmente haciendo notas donde las lneas de los dos tatuajes se entrecruzaran y
se superpondrn. No estar totalmente seguro hasta que coloque mi dibujo encima
de su tatuaje viejo.
Slo tarda un minuto o as, pero pronto me pierdo en mi arte. Mi msculos
descansan y el mundo se aleja hasta que no hay nada, slo mi pluma y yo.

27

Es asombroso. Su voz est ms cerca de lo que esperaba, y me alejo. Mi


pluma deja una fea lnea en una de las letras de las teclas, retorciendo y
movindose o algo as sobre mi dibujo. Frunzo el ceo hacia l. S que no importa
que eche a perder la plantilla, el error no va a aparecer en el tatuaje real, pero aun
as, odio cometer errores. La lnea irregular aparece, burlndose de m. Mis dedos
se curvan tan apretados alrededor de la pluma que mis nudillos duelen.
Me encanta dice la chica. Toca el dibujo pero lo alejo de su mano.
Est daado digo.
Ella desliza su mano a su regazo.
Creo que es perfecto dice tranquilamente.
Resoplo y rasgo el bosquejo de la almohadilla. Lo remuevo, lo tiro a la basura
y empiezo a esbozar otro en una hoja fresca.
La miro y casi caigo en sus grandes ojos azules. Aprieto mi agarre en mi bloc
de dibujo, como si fuera lo nico que evita que me ahogue. Dios, se ve tan
inocente. Algo de ella me hace querer envolver mis brazos a su alrededor y
protegerla de este hoyo de infierno que es la vida. Eso es una locura, cierto? La
acabo de conocer, entonces, por qu me debe de importar lo que pase con ella?
Aun as, necesita a alguien. Quien fuese ese maldito Chris, fue un error que ella no
vio venir. No me conformar con algn tatuaje de pacotilla para erradicarlo de su
vida, y no dejar que ella lo haga tampoco.
Soy el artista, as que nicamente mi opinin es vlida.

Su boca cae, pero las palabras no vienen. Un sonrojo quema hasta su cuello.
Por qu? pregunta finalmente.
Ignorndola, agarro varios Sharpies 1 de colores de una taza, no me gusta
hablar y trabajar. Los extiendo en mi mesa y tomo mi tiempo para elegir. El rojo
definitivamente har que el tatuaje se destaque, pero el azul coincide con sus ojos.
Agarro el azul y desenrosco la tapa.
Por qu? pregunta de nuevo, esta vez ms fuerte. Aparentemente no
puede entender una indirecta. Es porque me com tu pizza sin preguntar?
Porque te estoy manteniendo en el trabajo hasta tarde? O porque no voy a pagar?
Porque voy a pagarte. Tienes que darme algn tiempo, pero te pagar.
Con un suspiro, cierro de golpe la tapa de nuevo en el marcador y la miro.
De qu ests hablando?
Sus mejillas arden carmes.
T! Golpea su dedo en el aire. Por qu estas siendo tan imbcil?

28

Quin dice que soy un imbcil? Tal vez t eres demasiado sensible.
Quito la tapa del Sharpie verde y coloreo las teclas de la mquina de escribir. El
brillo en conjunto del verde y del azul ser un bonito contraste con su cabello
oscuro.
Hace un ruido estrangulado y abraza su pecho.
Eres realmente algo.
Eso me han dicho. Ahora, si has terminado de hablar sobre mis muchos
atributos encantadores, te importara callarte? Por favor? No puedo concentrarme
con tu gritero.
Aprieta los labios en una lnea apretada. Sus ojos adquieren el reluciente
brillo de contener las lgrimas.
Oh, Jess Cristo murmuro.
Por una milsima de segundo, siento algo dentro de m girar mientras una
emocin desconocida se apodera. Vergenza? Arrepentimiento? No puedo estar
seguro porque la sensacin pasa tan rpido como lleg. Levanto mi dibujo de la
mquina de escribir y lo sostengo, estudindolo desde diferentes ngulos para
asegurarme que est alineado.

Sharpies: Marca de marcadores de colores.

Por lo general las personas no empiezan a llorar hasta despus de sacar la


aguja.
No estoy llorando responde, secndose los ojos.
Claro.
No lo estoy! Endereza sus hombros. No te dara la satisfaccin.
La satisfaccin? Doy un rugido duro de risa. Escucha, cario, el llanto
es la ltima cosa en el mundo que me trae satisfaccin. Lo detesto, lo odio. Cuando
alguien llora, me hace rechinar los dientes as hasta que mi mandbula duele.
Enrosco los labios de nuevo en un gruido, mostrando los dientes. No se ve
bien para m, pastelito.
Ensancha sus fosas nasales.
Ashlyn.

29

La ignoro y vuelvo a mi dibujo. Ella no es mi problema, me recuerdo. Por lo


tanto, no hay razn para aprender su nombre. Aun as, echo una mirada hacia ella
e inmediatamente me arrepiento. Luce tan pequea acurrucada en mi silla. Tir de
sus rodillas hacia su pecho y ha envuelto sus brazos alrededor de ellas. Su labio
inferior tiembla y rpidamente lo muerde aferrndose a l. Dios, quiero llegar a
ella, para halarla contra m, y
Qu demonios est mal conmigo? Sacudo la cabeza, con la esperanza de
desplazar mi ternura inesperada hacia la chica, antes de llevar mi atencin de
nuevo a mi dibujo. Hay algo que no est bien con l. Busco mi Sharpie de punta
fina y aado unas cuantas lneas. Cuando estoy satisfecho, tapo el marcador, y lo
coloco a un lado.
Muy bien. Vamos a ver qu tan bien se alinea. Brazo.
Me fulmina con la mirada sin moverse.
No estoy de humor para juegos. Ya ha jodido con mi cabeza lo suficiente.
Brazo repito, y esta vez chasqueo los dedos.
Con un ceo fruncido, lentamente extiende su brazo. Pongo mi dibujo sobre
el nombre en cursiva, reposicionndolo un par de veces para asegurarme que las
lneas del tatuaje anterior estarn escondidas por el nuevo.
Esto va a funcionar muy bien le digo.
Por lo menos algo en este lugar lo har murmura.

Graciosa. Me levanto y camino hacia la impresora donde copio mi dibujo


sobre papel de transferencia. Antes de colocarlo sobre su piel, rasgo un paquete de
pao desinfectante y limpio su brazo. Sus msculos se tensan por reflejo cada vez
que mi mano roza su piel. Es muy molesto. Tambin lo es su olor a manzana y
caf. Y la suavidad de su piel. Puedes tratar de quedarte quieta?
Lo siento.
Agarro la imagen copiada, me dejo caer en mi taburete y alineo la plantilla
sobre el tatuaje original. Despus de que he terminado de posicionar la copia, tomo
una esponja hmeda y la sostengo contra la imagen el tiempo suficiente para que
las lneas temporales se transfieran a su piel. Retiro el papel de su brazo y estudio
mi trabajo.
Bueno. Aqu es donde va a estar. Ahora es cuando hablas o callas para
siempre.
Mira el contorno de la mquina de escribir en su brazo, y su rostro se suaviza.
Es exactamente lo que quiero.

30

Bien. Echo un vistazo al reloj y encuentro que es casi medianoche. No


quiero estar aqu mucho ms tiempo, especialmente si Emily est en la fiesta de
Peter haciendo Dios sabe qu. Seguro, a los veintin aos, es tcnicamente una
adulta. Pero no es como si el instinto de hermano mayor es algo que pueda apagar.
Y desde que Harper sali con sus amigos, no puedo pensar en una mejor forma de
pasar mi tiempo que asegurndome que mi hermanita se mantenga fuera de
problemas. Es tarde le digo. Qu tal si hacemos un trato? Voy a dibujar el
contorno esta noche, y puedes regresar maana despus de que cierre la tienda y
terminaremos el sombreado.
Sus hombros se desploman.
Otra noche contigo?
Creo que queras decir Otra noche!. Abro la bolsa de plstico con la
aguja, la saco, y la fijo a la mquina de tatuaje.
Claro. Pone los ojos en blanco. De todos modos, estoy bien con volver
maana. Trabaj un turno doble hoy, as que estoy bastante cansada. Adems, slo
puedo manejarte en pequeas rfagas.
Ignoro el pinchazo y lleno una pequea taza con tinta.
As que no vas a ir a la fiesta con Emily?
No. Niega. Me voy a la cama.

Bien. Una chica menos que cuidar De nuevo, Ashlyn podra ser perfectamente
capaz de cuidar de s misma, pero es ese maldito instinto de hermano mayor. Creo
que comenz en tercer grado cuando vi a Jeff Bowlin tirando de las trenzas de mi
hermana. Le di un ojo negro, y mi reputacin se propag a travs de advertencias
susurradas en toda la escuela: No te metas con la hermana menor de Lane Garrett. Ms
tarde vino la adicin: O amigas de Emily. Porque, como pronto aprend, las chicas
adolescentes son animales de manada. Viajan juntas y se meten en problemas
juntas.
Hablando de chicas, hago una nota metal para llamar a Harper para ver cmo
va su noche, y decirle que la amo. Enciendo la mquina de tatuaje y la aguja pulsa.
Meto la punta en mi taza de tinta. Miro a la chica en mi silla.
Estas lista para comenzar?
Asiente, sus ojos nunca dejando la aguja zumbando.
Bien. Ruedo mi taburete hacia ella. Ahora recustate y trata de
relajarte. Esto va a doler.

31

Captulo 4
Ashlyn
i brazo palpita mientras salgo del coche y camino la corta distancia
hasta mi apartamento. No puedo decidir cul fue el alivio ms
grande: el momento en que la aguja dejo de pinchar mi piel, o el
segundo en que me baj de la silla de vinilo y me alej lo ms
posible de Lane.

32

Echo un vistazo a la mquina de escribir de tinta negra debajo de la envoltura


de plstico pegada a mi brazo. A pesar de que l es un gran imbcil, no se puede
negar que Lane es talentoso. Las teclas de letras se superponen sobre el nombre en
cursivas de Chris, por lo que es casi invisible. Cuando el sombreado este completo,
no habr nada que me recuerde mi error. Por eso, estoy dispuesta a sufrir otra
noche con Lane.
Abro la puerta de mi apartamento y entro slo para escuchar gritos y
carcajadas. Otra fiesta, genial. La puerta principal se abre en una pequea cocina
donde botellas de licor y envoltorios de comida rpida decoran cada centmetro de
espacio en el corto mostrador. Platos sucios desbordan el fregadero y los olores de
humo y cerveza impregnan el aire.
Las ganas de llorar se hinchan dentro de mi pecho como un globo. Antes de
irme al trabajo esta maana, me pas dos horas enderezando, sacando la basura,
lavando los platos y limpiando todos los mostradores, por no hablar de fregar los
vmitos de la alfombra.
Sigo el sonido de las voces, miro alrededor de la esquina, y encuentro por lo
menos una docena de personas amontonadas en la pequea sala de estar; ninguno
de ellos es mi compaera de cuarto, o incluso cualquier persona que reconozca. Un
puado de chicas se encuentran apretujadas en el sof. Ellas miran fijamente, con
sus ojos vidriosos, algn reality show en la televisin. Dos chicos se sientan en un
sof de dos plazas, pasando de ida y vuelta un porro, el fuerte olor quemando mis
fosas nasales.

Uno de ellos me mira. Sonre, y hay algo en l que eriza mi piel. Me


estremezco y me aparto.
Selena? llamo a mi compaera de cuarto desaparecida. Despus de que
me rogara que limpiara el vmito esta maana, ya que no poda hacerlo por s
misma debido a su sensible estmago, me prometi no ms fiestas.
Dormitorio murmura una de las chicas desde el sof.
Ella tiene el cabello rubio platino con reflejos rosados. Me doy cuenta que si la
reconozco. Es una bailarina de striptease del mismo club en el que Selena trabaja.
Su nombre es... Diamond? Dazzle? No puedo recordarlo, pero no es como si
fuera su verdadero nombre. Una de las amigas de Selena me dijo que utilizan
nombres artsticos para proteger su identidad. Nunca me dijo de quin
exactamente, tal vez de los hombres en el club, o tal vez de la chica que se ve
obligada a ser cuando camina en el escenario.

33

Lgrimas de rabia pican en las esquinas de mis ojos mientras camino por el
corto pasillo. Debera haber sabido que no mantendra su palabra. Me ira si
pudiera, pero encontrar un apartamento con una renta as de barata es imposible y
no soy exactamente fantica de la idea de volver a vivir en mi auto.
Es por eso que he estado ahorrando todo mi dinero de propinas y comiendo
fideos ramen dos veces al da. Si sigo a mi ritmo actual, debera tener suficiente
dinero para un apartamento mejor en unos seis meses. Hasta entonces, voy a tener
que simplemente aguantarlo.
Selena? Su puerta est entreabierta. La empujo de par en par, entrando,
y retrocediendo inmediatamente con horror. Oh, Dios mo! Estampo mis
manos sobre mi boca cuando la bilis quema mi garganta. S, debido al estmago
sensible de Selena, que si vomito ahora mismo, voy a ser la que lo limpie maana.
Inclinada sobre los pies de su cama con su falda elevada hasta la cintura,
Selena se vuelve hacia m mientras un tipo que nunca he visto antes, con los
pantalones en sus tobillos, sigue empujando contra ella sin romper su ritmo.
Oh hola. Qu pasa? pregunta, levantndose sobre sus palmas.
Con mis manos an entrelazadas sobre mi boca, sacudo mi cabeza y doy un
paso atrs, slo para chocar contra la pared. Quiero arrancarme los ojos de mi
crneo y colocarlos en un cubo para fregar. Slo que no hay suficiente cloro en el
mundo para disolver el horror quemado en ellos.
Con su pelvis todava dando embestidas y sus manos agarrando las caderas
de Selena, el chico asiente hacia m con sus ojos entrecerrados.

Qu tal? Quin eres?


Creo que mi vista da mi cerebro porque mis msculos se niegan a obedecer
mis rdenes de largarme lo ms rpido de all. En lugar de ello, sigo de pie y
mirndolos boquiabierta, como presentacin de arte si estuviera visitando una
galera de arte y su fuera particularmente difcil de interpretar.
Esa es mi nueva compaera de cuarto, Ash responde Selena, mientras l
contina embistindola por detrs. Ella es una camarera o algo as. Verdad,
Ash?
Oh, Dios mo, esto no est sucediendo. No tendr una conversacin contigo mientras
te estn follando! Cierro mis ojos y avanzo hacia la puerta.
Me voy. Hablaremos ms tarde.
No tienes que irte dice el chico. Qudate. nete.
S, Ash. Selena est de acuerdo. Ser divertido!

34

No. Nee. Nein. Niet. No hay suficientes lenguas en el mundo para transmitir
todas las formas en que quiero rechazarlo. En cambio, sacudo mi cabeza y tanteo el
camino alrededor del marco de la puerta.
Me voy. Ahora. Me deslizo a la sala, donde finalmente abro mis ojos. Los
resortes del colchn todava resonando detrs de m.
Cul es su problema? Oigo al chico preguntar.
Ella es tan tensa Selena responde. No tienes ni idea. Ella en realidad
estaba levantada a las ocho de esta maana para limpiar.
Apuesto a que podra relajarla responde el chico.
La risita de Selena es lo ltimo que escucho antes de tropezarme por el
pasillo. El humo en el saln se ha vuelto ms denso, quemando mis pulmones y
picando mis ojos. Veo una botella de cerveza derribada por el borde del sof. El
lquido mbar mancha la alfombra beige claro, pero nadie parece darse cuenta.
Parece imposible, pero siento como si el desastre se hubiera multiplicado en
mi breve ausencia. Torres de latas y platos parecen crecer frente a mis ojos,
tratando de alcanzar el techo hasta que estoy segura que van a golpearme y
enterrarme viva.
Gotas de sudor humedecen la parte posterior de mi cuello mientras me
volteo, buscando toallas de papel, slo para encontrar el tubo de cartn desnudo
escondido en el lavabo con los platos. Mierda. Abro las puertas de los armarios,

buscando un pao de cocina, un trapo, lo que sea que pueda usar para limpiar, pero
no hay nada.
Paso mis dedos por mi cabello. La parte racional de m se da cuenta que ya no
vivo en casa con mi padrastro. Pero la parte daada de mi cerebro, la parte ms
grande, me grita que limpie esto o habr severas consecuencias.
Oye.
Dejo que mis dedos caigan y miro hacia arriba para encontrar a Diamond
mirndome sobre el respaldo del sof. Una mirada de preocupacin est grabada
en su rostro.
Ests bien? pregunta. Quieres un trago o algo as?
No. Definitivamente no estoy bien. Cada respiracin que tomo aade una
presin a mi pecho y es como una banda de goma a punto de romperse.

35

Yo... eh... me tengo que ir. Porque es en serio. Tengo que salir
jodidamente rpido de este apartamento antes de entrar en un ataque de pnico lo
suficientemente malo como para enviarme a la sala de emergencias.
Diamond se encoge de hombros y vuelve su atencin a la televisin,
hundindose ms profundamente en el cojn.
Con dedos temblorosos, meto la mano en mi bolsillo y retiro mis llaves. Los
espasmos que me sacuden hacen que el metal tintinee como campanas de viento.
Oye, ojos azules. llama el chico sentado en el sof de dos cuerpos. Si
vas a salir, puedes comprar ms cerveza?
En lugar de responder, empujo a travs de la puerta principal y la cierro de
golpe detrs de m. Es tarde, bien pasada la medianoche, pero no puedo quedarme
aqu. Saco mi telfono del bolsillo trasero. Por lo general, no se me ocurrira usar
mis minutos prepagados para nada ms que una emergencia, pero en cierto modo,
esto lo es. Me desplazo a travs de los contactos hasta que encuentro el nmero de
Emily.
Sigues en esa fiesta? Escribo.
Unos segundos ms tarde, ella responde.
Claro. Cambiaste de opinin acerca de salir?
No dudo antes de escribir de regreso: Envame la direccin y estar ah.
****

Estaban teniendo sexo? grita Emily de esa manera ruidosa que la gente
hace cuando han bebido demasiado. Justo enfrente de ti? Y te pidieron que te
les unieras?
Asiento y Emily alla de risa, atrayendo miradas curiosas de los que nos
rodean. La cocina est para poder caminar hacia el bar improvisado establecido en
la isla.
Que alguien le d a esta chica una cerveza grita, sealndome con el
dedo.
Como por arte de magia, un tipo alto y delgado aparece delante de m con un
vaso de plstico rojo.
Aqu tienes. Cul es tu nombre? Prcticamente empuja el vaso en mi
cara.
Su nombre es ni en tus jodidos sueos. Emily golpea su mano, derramando
lquido marrn en su mueca.

36

Mierda! l retira el vaso y frunce el ceo hacia ella. Qu demonios?


No te conocemos contesta. Eso significa que cualquier bebida que nos
des debe tener una tapa o corcho intacto. Quin podra saber si pusiste algo ah?
Parpadeo hacia ella. Estoy un poco sorprendida, as como impresionada, que
pese a estar visiblemente borracha, todava tiene el suficiente sentido comn para
pensar en esas cosas.
Como si quisiera drogarte a ti dice el tipo. Puta de mierda. Se da
media vuelta para salir y Emily sostiene ambas manos con el dedo medio
extendido. l se acerca a dos chicos en la esquina de la habitacin. Ellos nos miran
mal.
Nudos nerviosos se revuelven dentro de mi estmago. Agarro la mano de
Emily y las bajo a su lado.
Em, tal vez podras calmarte un poco antes que nos metas en problemas?
Echa la cabeza hacia atrs y se re como si hubiera dicho la cosa ms divertida
de la historia de la comedia.
Por favor. Esta es mi fiesta y esta es mi gente. Abre sus brazos
ampliamente, golpeando accidentalmente a una transente femenina en el pecho.
Artculo una disculpa a la chica, quien resopla cuando nos pasa.
Emily extiende su mano a mi alrededor y agarra una lata de cerveza de la
encimera. Despus de abrirla, la empuja hacia m.

Toma. Bebe esto. Te lo has ganado despus de la noche que tuviste.


Empiezo a discutir, pero entre aguantar a Lane, volver a casa a mi
apartamento destruido y encontrar a mi compaera de habitacin en el medio de,
bueno, cualquier cosa que fuera eso, realmente quiero un trago. Recibo la lata y
trago el lquido tibio en un largo sorbo. Cuando termino, la lata es mucho ms
ligera y mi cabeza lo suficiente difusa que la memoria del desnudo culo lleno de
granos de ese tipo se desvanece parcialmente. Pero no es suficiente, por lo que
termino la lata.
Emily se re, toma la lata vaca y me entrega una nueva.
Muy bien, chica. Toma un trago de su propia cerveza. Estoy tan
contenta de que hayas decidido venir esta noche. Me imagin que necesitaras una
copa despus de pasar tiempo con Lane, pero no tena ni idea de que tu noche
solamente empeorara. Hablando de Agarra mi mueca. Cmo qued el
tatuaje?

37

Sin soltar la lata, levanto la manga de mi blusa por encima de mi codo,


exponiendo la envoltura de plstico debajo.
Es slo un esbozo hasta maana cuando vuelva para el sombreado. No
estabas bromeando cuando dijiste que tu hermano era bueno. Cuando termine
esto, va a ser como si el otro tatuaje nunca existi.
Ella sonre y deja caer mi mueca.
Te dije que l es el mejor de la zona. Se va a ver increble.
S, bueno, gracias. Poco a poco enrollo mi manga en su lugar.
Una vez que el nombre de Chris est cubierto, voy a ser capaz de usar
camisetas de manga corta de nuevo sin que recuerde uno de mis mayores errores.
Con la forma en que mi situacin econmica se encuentra, no s cundo
habra sido capaz de hacer esto.
Emily le resta importancia a mis palabras.
No hay de qu. Estoy feliz de ayudar a una amiga.
Amiga. La palabra se hunde a travs de mi cuerpo como un ancla.
Rpidamente tomo otro trago de cerveza. No he tenido ningn amigo de verdad
desde la secundaria, cuando mi mam se volvi a casar y nos mudamos a ciento
sesenta kilmetros de distancia. Claro, haba chicas con las que era amable,
hablaba, y hasta almorzaba. Pero no haba nadie con quien hablara fuera de la
escuela, o invitara a mi casa. En primer lugar, porque ya no tena permitido tener

amigos, y segundo, me aterraba pensar que la gente averiguara lo que pasaba


dentro de las puertas cerradas de mi casa, asustada de que me alejaran de mi
madre, a quien tena que proteger.
As que me mantuve aislada de los dems, y para qu? Para ver cmo mi
mam lo apoy y no dijo nada cuando mi padrastro roci mis pertenencias con
querosene en el patio trasero? Para terminar viviendo en un apartamento al que ni
siquiera un equipo contra desperdicios txicos entrara?
A la mierda eso.
Levanto mi lata de cerveza.
Por la amistad.
Emily choca su lata contra la ma.
Por la amistad.

38

Me llevo la cerveza a la boca y bebo el contenido hasta que el recuerdo de las


llamas de la hoguera, siempre acechando en los recovecos de mi mente, est
completamente extinto. Hasta que ya no siento la necesidad de revisar cada
cerradura y manija a mi alrededor para ver si estn bloqueadas y la banda de
miedo cada vez ms ajustada alrededor de mi pecho se afloja.
Es slo entonces, cuando el mundo gira en un borrn a mi alrededor, que
siento que por fin puedo respirar.

Captulo 5
Lane
e toma casi quince minutos y dos vueltas alrededor de la cuadra
antes de encontrar un lugar para estacionar a poca distancia de la
casa. Tan pronto como abro la puerta de mi camioneta, soy
agredido por el sonido de la msica. Me encojo.

39

Malditos idiotas murmuro. Ellos podran llamar a los policas e


invitarlos, por todo el ruido que estn haciendo. Slo espero que pueda encontrar a
mi hermana antes de que llegue la polica. Qu pensaran los viejos compaeros
de trabajo de pap si me encontraran con un grupo de menores de edad borrachos?
Un viento de molestia sopla alrededor de mis hombros. No debera estar
aqu, Em no debera estar aqu. Ella tiene suerte de que Harper haya salido con sus
amigos y que soy capaz de estar pendiente de ella y llevar (muy probablemente) su
ebrio trasero a casa.
Mientras doy vuelta en la esquina y un montn de gente se esparce fuera la
puerta de la casa y por el csped, mis esperanzas de entrar y salir rpidamente se
desvanecieron. Exhalo a travs de dientes apretados. Con una rara noche solo,
debera estar en mi garaje, debajo de mi Chevelle 69 con una cerveza en una mano
y una llave en la otra, no jugando a ser niera para un montn de nios borrachos
caminando por el csped y follando en armarios.
El pensamiento empuja un recuerdo a la superficie de mi mente. Una manta de
abrigos se encuentra bajo mi espalda. El aire es espeso, difcil de tragar. No puedo ver nada,
excepto la franja de luz que se escapa por debajo de la puerta cerrada. Probablemente una
cosa buena porque con todo lo que he bebido, la sala seguramente estara dando vueltas. Sus
labios, pegajosos con brillo labial, se deslizan por mi cuello.
Oye! Lane! grita una voz, arrastrndome del pasado. Me trago el nudo
en mi garganta y miro hacia arriba para encontrar a un chico pelirrojo agarrando
una taza roja y empujando a travs de los asistentes de la fiesta que se unen en el

csped. Qu bueno que hayas venido esta noche. Sus ojos estn vidriosos y se
tambalea en sus pies. Puedo traerte algo? Una cerveza? Sonre
ampliamente. Oh, ya s. Un chupito de Jger!
Hago una mueca.
Dios, no. No estoy aqu para festejar, Pete. He venido a buscar a mi
hermana para llevarla a casa.

40

Aw! A pesar de estar en sus veinte aos, Pete todava se asemeja al nio
pecoso que sola seguir a su hermano y a m alrededor con su bicicleta cuando
vivan al lado. Su hermano Michael siempre lo retaba a hacer cosas estpidas como
saltar a travs de la quebrada en el bosque y molestar a los perros de los vecinos
que dorman con un palo. Pete nunca rechazaba un reto, sin embargo. Cuando era
nio pensaba que era valiente. Ahora estoy bastante seguro que l era simplemente
un idiota. Miro hacia las chicas agrupadas en el prtico. Se ven como chicas de una
hermandad. Dios, por favor que sean suficientemente grandes como para ser chicas
de una hermandad. Si no es as, es evidente que Pete no ha superado su destreza
para hacer estupideces.
Cabeceo sobre mi hombro.
Son mayores de edad?
Su sonrisa se ensancha y se encoge de hombros.
A quin le importa? Son sexys.
No importa si son sexys. Si son menores de edad y los policas lo
descubren, igual iras a la crcel.
Ests preocupado por los policas? l parpadea hacia m con lneas de
confusin pellizcando su frente. Qu te pas? Solas ser divertido.
Si se refiere a que alguna vez fui un idiota tambin, tiene razn. Al parecer
soy todava lo suficientemente divertido como para resistir el impulso de
golpearlo. En cambio, me muevo y camino hacia la casa. Algunas lecciones slo
puedes aprenderlas por ti mismo. Slo espero que Pete no aprenda de la manera
difcil, como yo.
Una chica con cabello rubio rizado camina delante de m y sostiene un vaso
de chupito.
Hola sexy, quieres hacer un chupito de cuerpo? Ella mete el cristal entre
sus pechos. Me detengo, incluso aunque ya no sea divertido, soy todava un
hombre. La presin se aade del cristal que se exprime en sus tetas contra el escote

de su camiseta, ya apretado por la presin en l. Si esta chica estornuda, no habr


nada que pare la seno-explosin2.
Mientras los chicos a mi alrededor se acercan para ver mejor, el entusiasmo
inicial de una exhibicin potencial desaparece, dejndome un poco agotado. Tal
vez es porque tengo a Harper, o tal vez es porque he estado trabajando como loco
ltimamente, pero en mis veintisis aos, nunca me he sentido tan viejo como lo
hago ahora.
No estoy interesado digo. Incluso aunque no tuviera a Harper, la chica
tambin tiene carne para prisin tatuado en sus tetas. A diferencia de Pete, me
gusta pensar que he pensado en los ltimos diez aos. No estoy a punto de ir a la
crcel por unas buenas tetas.
Al parecer la chica no entiende mi indirecta porque me agarra mi brazo.
Espera. Tienes que lamerme primero. Ella levanta su cabeza hacia atrs y
cubre su escote con sal. Varios chicos detrs de m gimen apreciativamente.

41

Malditos idiotas. Todo lo que ven es la copa D y el bonito culo. Hace mucho
tiempo, lo habra hecho, tambin. Pero he estado por ese camino. Ahora la veo a
ella y a cada chica como ella, por lo que realmente son, drama. Y ya no quiero
ninguna parte de eso.
Ests perdiendo el tiempo, ngel digo, mientras camino ms all de ella
en camino hacia la puerta.
Grue.
Marica.
Varias personas se ren.
Justo como pens. Drama. Entro en la casa sin mirar atrs. Dentro, las
personas estn agrupadas por lo que tengo que girar hacia los lados para caminar a
travs de ellos. En la sala de estar, un equipo de msica resuena y las personas se
rozan entre s, una masa palpitante de carne y extremidades.
Todo esto se siente extraamente familiar. Me preparo para el impacto
mientras un recuerdo que he luchado por mantener enterrado golpea en m. Hace
diez aos, en una fiesta similar a esta, haba estado parado en una esquina, sosteniendo una
cerveza tibia en mis manos huesudas de diecisis aos, cuando mis ojos se desviaron a
travs de la multitud de bailarines y aterrizaron en ella.

Seno-explosin: En ingls Boobsplosion. Combinacin de seno y explosin.

Ella haba tenido apenas diecisis, con el cabello color caramelo y sus labios rosa.
Incluso ahora todava puedo recordar el sabor de ellos, dulce como las fresas.
Niego para desalojar su fantasma de mi memoria. No dejar que me persiga
de nuevo. Aun as, mi respiracin se acelera y miro rpidamente alrededor para
asegurarme que no se ha materializado. Froto mis manos por mi rostro, molesto
que haya permitido que me afecte despus de todo este tiempo. Distradamente,
llevo mi mano a mi clavcula y toco el nombre escrito en mi piel. Algunas cicatrices
son mucho ms profundas de lo que una aguja puede entrar para tatuar en una
piel.
Oye hombre! Un puo golpea mi bceps. Qu demonios ests
haciendo aqu?
Me alegro de centrarme en el hombre de piel oscura delante de m. No puedo
recordar su nombre, pero lo reconozco como uno de los amigos de Pete en la
escuela secundaria, un jugador de ftbol, slo que ahora luce un muy caracterstico
corte de cabello militar.

42

Hola. Fuerzo una sonrisa. Ests en el ejrcito o simplemente el corte


de cabello es para conseguir chicas?
Se re.
No. Estoy en el ejrcito. Estoy de vuelta a casa por un par de semanas antes
de que me enven a Afganistn.
Hombre. Mi sonrisa se disuelve. Lo siento.
No lo hagas. Niega. Me encanta lo que hago y puedo ver el mundo.
Asiento. Eso lo puedo entender. Antes de Harper, me llen de pasin por los
viajes tambin. Despus de la secundaria, tena planes para conducir por todo el
pas y viajar por Europa antes de comenzar la universidad. Por supuesto, nada de
eso sucedi; ni el viaje, ni la universidad. La vida tiene una manera divertida de
colocarte un camino diferente antes de que incluso te hayas salido de la ruta.
Pero, oye! El chico golpea mi brazo otra vez. He escuchado que ests
haciendo un nombre por ti mismo.
Me va bien.
Ms que bien por todo lo que he escuchado. Estoy realmente feliz por ti,
hombre. Recuerdo cu{n jodido estabas despus de Se detiene con sus palabras
y me endurezco.

He trabajado duro para demostrar que no soy el malnacido que todos crean
que fui aos atrs, pero este tipo ha demostrado una vez ms, que no puedes
alejarte de tu pasado.
De todos modos contina: no me sorprende que lo ests haciendo tan
bien. Recuerdo tus dibujos cuando ramos nios, eran sorprendentes en ese
entonces. Voy a tener que pasar por tu tienda antes de irme. He estado queriendo
un tatuaje desde hace un tiempo y slo parece correcto que t debas hacrmelo.
S. Deberas hacer eso. Busco sobre su hombro por cualquier signo de mi
hermana. Has visto a Em?
Se re.
Hombre, algunas cosas nunca cambian. Te das cuenta de que es adulta,
cierto? Ya no tienes que estar pendiente de ella.
Regreso mi mirada hacia l. El calor de mi mirada lo hace retroceder con sus
manos levantadas. Obviamente este tipo no tiene una hermana pequea o sabra
que nunca llegar el da que no est pendiente de ella.

43

No quise ofender, Lane dice, todo el humor de su rostro se desvanece.


Est en la cocina.
Gracias. No espero que diga otra cosa antes de pasar por la puerta. No
estoy tratando de ser un imbcil, pero slo tengo tres botones y este chico presion
dos de ellos: Mis errores del pasado y mi hermana. Por suerte para l, no mencion
a Harper o no me hubiera alejado.
Cuando llego a la cocina, mis msculos estn apretados firmemente con
ansiedad. Mientras ms rpido encuentre a Em y la convenza de irnos, mejor. La
habitacin es pequea, y eso no evita que las personas se agrupen tan fuertemente
que estn subiendo prcticamente uno encima del otro para llegar al barril.
Hay gritos desde la esquina opuesta, y me vuelvo para encontrar un pequeo
grupo de personas que se hacinan alrededor de la mesa de la cocina jugando
cartas. Es all donde veo a mi hermana con ojos vidriosos, mejillas rosadas y su risa
con un tono demasiado alto.
Junto a ella est la chica que Em trajo a mi tienda para tatuarla. Ashley,
Ashlyn o algo. No tiene sentido preguntarle ahora. Dada la forma en que se ha
desplomado en su asiento, sus ojos vacantes mirando hacia el techo, estara
sorprendido si ella supiera su nombre.

Las otras cuatro sillas estn ocupadas por los chicos sosteniendo las cartas,
aunque los ojos del hombre ms cercano a Ashley-barra-Ashlyn parecen mucho
ms interesados en ella que en las cartas en sus manos tamao softbol.
Mis dedos se encrespan en puos e inhalo profundamente a travs de mi
nariz. Simplemente genial. En vez de cuidar a una chica borracha, ahora tengo dos.
Ignorando los gritos de protesta, empujo por la multitud hasta que llego al borde
de la tabla.
Em? Qu est sucediendo?
Lane! Estamos jugando El Idiota3. Ella me sonre y coloca su pulgar en
su frente y todo el mundo a su alrededor hace lo mismo. No no! Quita su
pulgar y agita un dedo hacia m. Soy la presidenta, por lo que ahora tienes que
beber! Ella recoge su copa y me la extiende.
La ignoro.
No jugar, Em.

44

Bah! Baja la copa, pero no antes de chapotear cerveza sobre los lados por
lo que su mano est mojada. Lame el lquido ambarino de sus dedos y se vuelve
hacia el hombre junto a ella. Lane es un aguafiestas.
Todava no. Llego a la pila de cartas y agarro su vaso. Ahora s.
Antes de que pueda protestar, marcho al fregadero y vuelco el contenido en
el desage.
Cuando regreso a la mesa, Em me est dando la mirada que haba dominado
a los tres aos de edad. Sus brazos se cruzan, sus ojos se estrechan y su labio
inferior sobresale.
Dios, Lane! Slo porque odias divertirte, significa que no puedes dejar
que nadie ms lo haga?
Aqu vamos: el sentimiento de culpa. Pongo los ojos en blanco a pesar de que
parte de m admira su persistencia. Uno pensara que se dara por vencida despus
de veintin aos.
Em, te has divertido. Eso es muy evidente. Slo estoy aqu para decirte que
has tenido suficiente.
No soy una beb contraataca. Tengo veintiuno. No puedes aparecerte
en una fiesta y decirme cundo me tengo que ir.
3

El idiota: es un juego de cartas que se juega con la baraja francesa, sin comodines. Interviene tanto
el azar como la estrategia.

S. El que quiere ser modelo de Abercrombie con cabello largo a su lado


desliza un brazo alrededor de la parte posterior de su silla. No puedes hacer que
se vaya, hombre, si no quiere irse.
Lo miro.
Este es un asunto familiar. Si sabes lo que es bueno para ti, vas a dejar las
cosas as.
Se pone de pie, sus fosas nasales amplindose.
Lane. La voz de Emily es una advertencia. Ella est de pie.
Simplemente reljate, de acuerdo? S cmo cuidar de m misma. Esto no es la
secundaria. No necesito que vengas a mi rescate.
Ella no quiere irse, hombre repite el hombre. Por qu no te largas de
una maldita vez?

45

El rinoceronte al lado del amigo de Em desliza su enorme brazo alrededor de


su silla y tira de ella ms cerca hacia l. Ella no parece darse cuenta. En cambio, sus
ojos se cierran lentamente.
Las chicas estn muy bien grue el rinoceronte. Estamos cuidndolas.
Oye! Emily se voltea hacia l. Quin te pidi cuidarnos? Somos
mujeres adultas. Estamos bien por nuestra cuenta.
En serio? Sealo con el dedo a su amiga semiinconsciente. Eso no se
ve bien para m.
En realidad, Ashlyn est bien. Deberas haberla visto cuando lleg aqu, era
un desastre. Yo la tranquilic. Aunque Se vuelve hacia su amiga,
escrutndola. Puede que haya exagerado.
Cruzo mis brazos.
T crees?
Es en este momento que realmente siento lstima por Ashlyn. Si Em estaba
tratando de cuidarla, la pobre chica no tena ninguna posibilidad.
S... Se frota los ojos. Pensndolo bien, tal vez me exced, tambin. La
cama suena mejor cada segundo que pasa. Lane, puedes ayudarme a cargar a Ash
fuera de aqu?
Abercrombie hace un chillido de protesta.
Ests bromeando? Pens que estbamos pasando un buen rato.

Lo estbamos. Ella se inclina y asoma la nariz con el dedo ndice. Pero


ahora ya he terminado.
Esa es mi chica. No puedo evitar sonrer... hasta echar un vistazo al
rinoceronte apretando su agarre en la silla de Ashlyn.
Levanta a tu amiga le digo a Em. Te ayudar desde all.
Emily asiente, pero justo cuando ella la alcanza, rinoceronte se para,
colocndose en su camino delante de Ashlyn.
No te preocupes por ella. Ya le dije que la llevara a su casa. No? l
empuja el hombro de Ashlyn. Ella parpadea en respuesta.
Hijo de puta. El tipo es aproximadamente del tamao de un elefante beb. Si
bien he sido conocido por mantener mi propia pelea, todava tengo que tener a
alguien del tamao de un cobertizo del patio trasero. Aun as, no estoy a punto de
dejar a alguna pobre chica borracha a solas con l.
No suceder le digo. Ella viene con nosotros.

46

No. El tipo se adelanta, se eleva sobre nosotros como un muro de


msculo. Ella no lo har. La amenaza de violencia irradia fuera de l en olas
de fuego que queman contra mi piel.
Mis propios msculos bombean en respuesta, mis nudillos apretando hasta
que duelen en la carne. El hijo de puta me mira y levanto mi barbilla y muevo mi
cuello de lado a lado en respuesta. Es cierto, no conozco a esta chica, pero no
puedo evitar preguntarme, y si se tratara de Harper borracha en una fiesta? No
querra que alguien vele por ella? Adems, incluso si este tipo pone un par de
golpes en m, no es como que voy a perder la pelea. Nunca pierdo.
Lanzo mis brazos, haciendo seas para que l venga a m.
Me llevar a la chica conmigo. No te gusta? Intenta detenerme.
La tensin serpentea entre nosotros como una serpiente lista para atacar. La
sala se queda en silencio mientras giran sus cabezas en nuestra direccin. El
rinoceronte resopla y medio esperaba ver bocanadas de vapor por su nariz.
Amigo, te destrozar tan duro. Aprieta un puo contra su palma abierta.
Sonro.
Me encantara verte intentarlo. Y lo hara. Ha pasado tanto tiempo desde
que he estado en una buena pelea. Mis msculos duelen de ganas de golpear la
frustracin que se ha construido dentro de m.

Oh, Dios mo! Mi hermana pone los ojos en blanco. En serio? Basta ya
de la mierda machista. Antes de darme cuenta qu es lo que ella est a punto de
hacer, se da la vuelta y conduce su rodilla a la entrepierna de rinoceronte. Nos
llevamos a Ashlyn con nosotros, cabrn!
La sala suelta una respiracin colectiva y cada individuo en el lugar se
estremece mientras el rostro de rinoceronte se convierte en varios tonos de rojo
antes de que se doble con un chillido apenas audible.
Emily! Mis hombros se desploman. Maldicin. Me iba a encargar de
l.
Cundo? Ella cruza delante de rinoceronte que cae de rodillas
murmurando una lnea continua de maldiciones. Ibas a encargarte de ello en
algn momento de este ao? Porque quiero ir a casa ahora. Toma el brazo de
Ashlyn por encima de su hombro y pone de pie a la chica. Vamos, cario. Vamos
a salir de aqu.

47

Arrastra a Ashlyn lejos de la mesa en frente de rinoceronte jadeando. Quiero


ayudarla, pero al mismo tiempo, me niego a quitar mis ojos del encorvado hombre
y me alegro de no haberlo hecho. Tan pronto como Em le pasa, extiende sus manos
hacia ella.
No dudo. Mi puo se encuentra con su rostro con un crujido satisfactorio que
enva ondas de choque de dolor por mi brazo, no es que lo deje mostrar. El tipo
gime y cae hacia atrs, chocando contra su silla abandonada y astillndola bajo su
peso. Levanta la cabeza y parpadea hacia m con ojos desenfocados.
Lo sealo y noto que dos de mis nudillos se dividen y sangran.
Si sabes lo que es bueno para ti me doy vuelta y me enfrento a la
multitud de curiosos, si cualquiera de ustedes sabe lo que es bueno para s, nunca
joders a mi hermana o su amiga.
Atrapo el movimiento por el rabillo de mi ojo y me giro, justo a tiempo para
ver el puo de Abercrombie volando hacia mi rostro. Me agacho, su mano
cosquillea en el cabello a lo largo de mi cuero cabelludo a su paso. Mientras me
paro, agarro su hombro, tiro hacia abajo y conduzco mi rodilla hacia su estmago.
Doblndose, el chico deja escapar un suspiro, sus ojos saltando. No espero
que se recupere antes de tomarlo por sus hombros y arrojarlo encima de su amigo
cado.
Lane! Emily chilla. Miro para encontrar su ceo fruncido hacia m, con la
mano libre en su cadera.

Qu? pregunto. T empezaste.


Ella resopla y se esfuerza por cambiar la posicin de su amiga en su hombro.
Ya puedo notar que si espero por ella para que ayude a sacar a la chica, vamos a
estar aqu toda la noche. Con un suspiro, me acerco a ellas, agarro a Ashlyn por la
cintura y la levanto sobre mi hombro para que sus piernas caigan a travs de mi
pecho. La chica grue suavemente.
Vamos digo.
Em busca en la multitud de rostros congelados.
Hola Pete! saluda. Esta fue una fiesta realmente impresionante.
Seguro estar en la prxima.
S... Pete asiente quedamente mientras caminamos.

48

Emily salta delante de m por la puerta y sobre el csped. La chica que me


ofreci tragos observa, sus ojos muy abiertos, mientras llevo a Ashlyn a mi
camioneta. Me detengo el tiempo suficiente para guiarle un ojo y ver caer su boca
antes de que me aparte.
Entonces, a dnde la llevo? pregunto a Em.
Deja de brincar.
A su apartamento. Duh.
Que est dnde?
Uh... Parpadea. Buena pregunta.
Saco mis llaves de mi bolsillo con un suspiro.
Ella no puede ir a casa conmigo. Te imaginas lo que Harper podra
pensar?
Emily llega a la puerta del lado del pasajero y la abre.
Creo que Harper es mucho ms genial de lo que le das crdito.
Abro la boca para discutir, pero ella agita una mano, cortndome.
Calma tus tetas, Nancy. Puede quedarse en mi casa.
Aprieto los dientes con tanta fuerza que mi mandbula duele mientras de un
tirn abro la puerta trasera del taxi y pongo a Ashlyn en el asiento. Sus ojos estn
cerrados y una fina lnea de baba surge de la comisura de sus labios. Est
totalmente borracha. No hay manera que ella supiera si esa cabeza musculosa
hubiera intentado... No. No pensar en ello. La sola idea de l tocndola sin su
consentimiento me da ganas de volver dentro de la casa y arrancarle su polla.

Es linda, no?
Me vuelvo para encontrar a Em observndome desde el asiento delantero.
Frunzo el ceo hacia ella.
De qu diablos ests hablando?
Ash. Seala a su amiga desplomada. Creo que ella es tu tipo, tambin.
Por desgracia, nunca funcionara. Ella tiene una cosa con respecto a los nios, as
que le dije que eras un culo y que se mantuviera alejada. Se gira lejos de m.
De nada.
No tengo ni puta idea de lo que est hablando, pero no me molesto en
preguntar. Est tan borracha que dudo incluso que lo sepa. Despus de abrochar el
cinturn de seguridad alrededor de Ash, me subo en el asiento delantero. Em ya ha
conectado su telfono a mi equipo de msica. Resoplo fuertemente.
Este es el agradecimiento que recibo por venir a esta fiesta y entrar en una
pelea, todo para poder arrastrar tu culo borracho a casa?

49

Ella resopla.
En cuanto a esos dos idiotas en el interior, tena las cosas bajo control. Te
voy a agradecer por el aventn, sin embargo. Despus de conformarse con un
ritmo de cancin pop-tecno que me hace querer apretar los dientes, se inclina hacia
atrs y se estira. Sus prpados caen y bosteza. Despirtame cuando lleguemos a
casa, de acuerdo?
Muy bien le digo, aunque s que no lo har. Mirndola, toda pequea y
acurrucada contra el asiento, me recuerda a la nia de cinco aos de edad,
acurrucada contra el disco de vinilo del sof del hospital mientras esperbamos
noticias de nuestro padre. Cuando el mdico lleg a decirnos que no podan
detener el sangrado de la bala, le rogu a mi madre que no la despertara, para
evitarle el dolor un poco ms.
Ms tarde, en el funeral de mi padre, cuando su compaero me dio su
medalla, me dijo que tena que cuidar de mi hermana y mi madre, un trabajo que
me tomo en serio hasta este da. Ajusto mi espejo retrovisor para que pueda ver a
la chica durmiendo en la parte de atrs. Estn a salvo ahora. Puede que no sea un
polica como mi padre, pero eso no significa que una pequea parte de l no vive
an por medio de m.
Agarro el volante y miro mis nudillos. Las vetas de sangre se han secado a
travs de mi piel como cintas rasgadas. Al igual que pap, no me detendr ante
nada para proteger a la gente que quiero, sin importar lo mucho que duela.

50

Captulo 6
Ashlyn

51

l olor a caf me encuentra en la oscuridad de un sueo sin descanso y


me obliga a despertarme con dificultad. Mis pestaas se sienten como si
las hubieran pegado. Los froto con la palma de la mano hasta que
finalmente los puedo abrir, un acto que lamento inmediatamente. La
luz me quema las retinas como un lser. Me estremezco, pero es demasiado tarde.
Un latido se construye dentro de mis sienes, latiendo y moviendo las placas de mi
crneo apretndolas, hasta que estoy segura que mi cerebro se ha salido por los
odos.
Buenos das, sol me saluda una voz.
Una gran mano empuja una humeante taza de caf enfrente de mi rostro. La
taza es de color rojo con las palabras El caf me hace ser genial!, escritas en negro.
Antes de poder agarrarla, aparece una segunda mano con dos pequeas pldoras
en la palma extendida.
Advil. Pens que te vendra bien.
Miro los ojos marrones de Lane y, por un instante, siento como si pudiera
caer en ellos y ahogarme en sus piscinas oscuras. Dios, qu hay de malo en m? Hago
una mueca y pongo una mano contra mi sien.
Creo que todava podra estar ebria. O estoy teniendo una pesadilla. Si no
por qu estara el imbcil de los tatuajes en mi apartamento?
No ests en tu apartamento. Lane sonre, deja las pastillas y la taza de
caf en la mesa delante de m. Una mesa de caf que no reconozco.
Salto hacia atrs y las lneas borrosas de la habitacin se aclaran a mi
alrededor. Las paredes de la pequea sala de estar estn pintadas de amarillo y
unas cortinas desgastadas de color xido cuelgan del techo al suelo. Los pequeos
marcos de las ventanas estn llenos de plantas de aloe vera en macetas y de otras
plantas de hojas verdes. El sof de microfibra marrn en el que estoy tumbada est

acentuado con almohadones multicolores. En lugar del olor rancio a cigarrillos y


cerveza de mi propio apartamento, este huele a canela y caf.
Dnde estoy? Este es es tu apartamento?
Se re en voz alta.
Si no fuera tan imbcil, encontrara el sonido agradable.
Llego tarde! Alguien grita detr{s de m.
Me giro para encontrar a Emily saltando sobre un pie mientras se pone el
zapato en el otro.
Mierda! Se desliza para detenerse frente a una pequea mesa y
comienza a buscar algo en un cesto de ropa arriba de la mesa. Si hoy llego tarde,
van a ser tres das esta semana y eso significa una advertencia. Lanza varias
camisas al suelo antes de sacar su delantal de barista. Se lo pone por la cabeza y le
hace un nudo. Has visto mis llaves?
Lane agarra un llavero de la mesa y se lo pasa.

52

Gracias.
Se las quita de la mano y va hacia la puerta.
Em, Emily. Intervengo. S que ests llegando tarde y todo, pero como
que necesito llegar a mi auto.
Se congela antes de mirar rogando a su hermano.
Por favor, Lane. Sabes que me debes.
l suspira.
Bien. Pero despus de esto, quiero que sepas que estamos a mano. No te
debo nada ms.
Gracias, hermano mayor. Se inclina y le da un beso en la mejilla antes de
correr hacia la puerta, donde se detiene con la mano en el pomo. Espero que te
hayas divertido anoche, Ash. S que yo s. Debemos salir ms a menudo.
Claro le respondo, aunque no recuerdo si me divert o no. Los recuerdos
de esa noche estn demasiado arraigados profundamente en la bruma de mi resaca
para entenderlos.
Qu tal si la prxima vez que salimos, vemos una pelcula en lugar de
dejar que los camiones nos pisen el crneo? Presiono mis palmas contra mis
sienes palpitantes. Al menos eso es lo que creo que pas.
Rindose, Emily abre la puerta.

Oh, por Dios, eres tan adorable. No es adorable, Lane?


l grue.
En fin contina, sintete como en casa. Mi casa es tu casa y todo eso.
Espero que cuando regreses a tu hogar, todas las personas desnudas se hayan ido.
Se estremece. Ugh. En fin, me tengo que ir. Hablaremos ms tarde.
Antes de que pueda responder, cierra la puerta al salir, dejndome encerrada
con su hermano. Lo pintoresco de este pequeo apartamento de repente se siente
ms claustrofbico. Pnico helado me sobrecoge. Si demuestro mi ansiedad,
aparentemente eso es muy divertido para Lane, quien sonre. Dios, puede ser ms
idiota? Una cosa es segura, no voy a pasar ms tiempo con l del necesario.
No tienes que llevarme hasta mi auto le aseguro. Puedo encontrar
quien me lleve.
La ltima parte es mentira. La nica persona que conozco adems de Em, es
mi compaera de cuarto Selena y no se despierta antes del medioda, por nada ni
nadie.

53

Miro el reloj para ver que son casi las siete de la maana.
S. Definitivamente estoy sola.
Lane arquea una ceja.
Entonces, qu es eso de la gente desnuda?
Ugh. Tpico chico con su audicin selectiva. Me paso los dedos por el
cabello, slo para que se enreden en mi cabello de recin levantada. Si no te
importa, prefiero no hablar de ello. Busco a tientas en el suelo mis sandalias
desaparecidas.
Buscas esto? Viene Lane detrs de m con dos zapatos de lona rojos.
Me los tiraste cuando dormas. Me los qued porque pens que estara ms seguro
si te quedabas sin municiones.
Con las mejillas ardiendo, se las arrebato de las manos y me las pongo.
Lo siento murmuro.
No recuerdo haberle aventado mis zapatos, pero no es como si no lo mereciera.
Me mira por tanto tiempo que tengo que luchar para no retorcerme bajo su
mirada.
Qu? digo bruscamente cuando ya no puedo soportarlo.
Se encoge de hombros y se sienta en el sof de dos plazas frente a m.

Nunca he visto a nadie mover tanto las piernas cuando duerme como t
era como si estuvieras peleando con un cocodrilo o algo as.
Algunas personas se mueven en su sueo. Cul es el problema?
Alejo la mirada rpidamente antes de que pueda leer la verdad en mis ojos. Si
conociera mi verdadera pesadilla, en la que me despierto encerrada en mi vieja
habitacin, pelear con cocodrilos parecera ms tranquilo en comparacin.
Se mueven? Se re en voz alta. Cario, estabas compitiendo contra
Michael Phelps por la medalla de oro.
Le frunzo el ceo.
Qu tal si hablamos de una cuestin ms inquietante? Me estabas viendo
dormir? Qu clase de monstruo enfermo eres?

54

Crees que te estaba viendo? Se tambalea hacia atrs como si lo hubiera


sorprendido y no puedo evitar sentir la ms mnima pizca de satisfaccin. En tus
sueos, pastelito. Estaba tratando de dormir en esa silla reclinable all mismo.
Seala la silla en la esquina de la habitacin. Y hago hincapi en la palabra
tratando. Es imposible conciliar el sueo cuando alguien est gimiendo y tirndote
zapatos toda la noche.
El enojo me calienta desde el pecho hasta el cuello, as hasta que mis orejas se
sienten ardiendo.
Qu demonios estabas haciendo durmiendo aqu? No tienes alguna
novia que te espere? Empujo un dedo en direccin a su tatuaje. Harper, no?
Su risa es un chillido fuerte y tambin me seala con el dedo.
Por favor, no te hagas ilusiones. La nica razn por la que me qued era
porque t y mi hermana estaban tan perdidas que quera asegurarme que ninguna
se ahogara en su propio vmito mientras dorma.
Es entonces, con su mano levantada, que me doy cuenta del vendaje envuelto
alrededor de sus nudillos. Manchas de sangre decoran la gasa en manchas de color
herrumbre. Un recuerdo lucha para venir a la superficie a travs de la bruma de la
borrachera de la noche anterior.
Recuerdo estar sentado en la mesa de la cocina con Emily y un grupo de chicos. Ella
haba estado tratando de ensearme un juego de cartas llamado El idiota, pero perd todas
las manos. Y perder significaba beber ms. El gran hombre a mi izquierda segua
hablndome, sus palabras flotando cada vez ms lejos, hasta que todo lo que pude hacer fue
asentir. Entonces Lane estaba all y el tipo grande, de repente, no estaba...

Alc la cabeza.
Le pegaste a ese gran hombre? No es as?
Con el ceo fruncido, deja caer su mano a su lado.
De nada.
Quieres que te d las gracias por actuar como un Neanderthal?
Se pone de pie repentinamente, apretando la mandbula.
Este Neanderthal evit que ese tipo te llevara a casa y se aprovechara de ti.
Terror gira alrededor de mi cuerpo como hilos de alambre de pas.
Qu?
El cabeza de chorlito dijo que t acordaste dejar que te llevara a casa.
Pero yo nunca...
Lo supuse. As que cuando le dije que ibas a venir conmigo, discuti.
Lane mir su mano vendada. Por suerte llegamos a un acuerdo.

55

Oh, Dios mo. Los pensamientos de lo que podra haber sucedido se


revolvieron en olas de nuseas dentro de mi estmago. Piensas que...? Las
palabras se amortiguan contra mis dedos. Que l podra...?
No s. Lane suspira y vuelve a sentarse, pasndose los dedos por su
cabello. Pero no iba a correr el riesgo.
Mis manos tiemblan y las dejo caer en mi regazo.
Por qu? Ni siquiera te agrado.
Lane se queda mirndome un largo rato, con una expresin indescifrable.
Mira... Ashlyn, verdad?
Asiento.
No me gusta un montn de gente, no es nada personal. Me han jodido ms
de una vez o dos, por lo que he aprendido a ser un poco ms selectivo con las
personas con las que paso el rato. El hecho de que no quiero tomar un caf contigo,
no significa que quiero ver que te hacen dao. Nadie merece eso.
Abrazo mi pecho. No poda culparlo por eso. Haba tenido mi parte justa de
imbciles que van y vienen en mi vida.
Adems. Lane descansa los brazos en la parte posterior del sof. No es
como si hiciese tanto. Em fue quien rompi sus bolas.
Abro los ojos como platos.

De ninguna manera. En serio?


Asiente.
Antes de que pueda detenerla, una risa chisporrotea a travs de mis labios
apretados. En el momento en que la libero, se convierte en su propia entidad,
acurrucndose a mi alrededor y llenando el espacio entre nosotros.
Al principio, Lane slo se queda mirndome, parpadeando. Pronto, sus labios
se contraen. Lo siguiente que s, es que se dobl y est riendo junto a m hasta que
los dos estamos con las mejillas rojas y jadeando.
Despus de varios minutos, nuestra risa se apaga y quedo limpiando
lgrimas de mis mejillas con el dorso de la mano.
Tu hermana es increble.
S. Lo s. Se reclina, su sonrisa desvanecindose lentamente como la
puesta de sol en el horizonte. Sus ojos se centran en la envoltura de plstico
todava pegado en mi brazo. Cmo est el tatuaje?

56

Por reflejo, toco la esquina de la cinta, la cual se ha rizado lejos de mi piel.


Est bien.
Bien. Vas a querer lavar con jabn antibacterial pronto y ponerle ms
ungento. An quieres hacer el sombreado hoy?
S. Quiero decir, si todava est bien contigo.
No me habra ofrecido si no lo estuviera. Me estudia por un momento sin
decir nada. Toma todo en m no estar inquieta. Escucha comenta, despus de
lo que se siente como una eternidad, tengo que conducir ms all de la casa de
Pete en mi camino a casa, que es donde est tu auto, no? Deberas dejarme darte
un aventn. No es gran cosa.
Um...
Agarro la taza de caf y tomo un sorbo para hacer tiempo mientras invento
una excusa. Inmediatamente me arrepiento de la accin cuando el lquido acre
golpea mi lengua. Debera haber sabido que a Lane le gusta su caf lo
suficientemente fuerte como para que quite el esmalte de uas.
No est ni siquiera a diez minutos de distancia alega Lane.
No puedo beber el caf, as que sujeto la taza con fuerza, con la esperanza de
encontrar consuelo en el calor de la cermica. Claro, Lane no ser nominado por el
Sr. Agradable a corto plazo, pero al menos esta maana ha estado soportable.
Cul sera el dao en pasar otros diez minutos con l?

Qu tal esto? Lane extiende la mano vendada. Tatuajes decoran la


longitud de su brazo, detenindose en una lnea clara en su mueca. Una tregua.
Prometo ser agradable hasta que termine el sombreado de tu tatuaje y luego
iremos por caminos separados, para no cruzarnos de nuevo. Suena bien?
No puedo evitar sonrer.
La parte de no vernos de nuevo suena muy bien, en realidad. As que, s,
acepto.
Me devuelve la sonrisa y deslizo mi mano en la suya.
Sus manos son ms speras de lo que esperaba, con callos que araan mi piel.
Estoy sorprendida, debera estar asqueada, pero en su lugar, la mano me parece
reconfortante. Los callos como que significan que las manos trabajan, manos
fuertes. Antes de que pueda detenerlo, una pregunta flota a travs de mi mente.
Me pregunto cmo se sentiran deslizndose por m...

57

Doy un tirn a mis dedos, liberndolos de los de Lane y encojo la espalda


contra el sof. Me mira con curiosidad, slo espero que mis mejillas encendidas no
traicionen mis pensamientos.
Lo siento, yo... eh... olvid que tu mano estaba herida.
Lucho contra el impulso de agarrar una de las almohadas y cubrirme el rostro
con ella.
Lane sigue mirndome, con esa maldita expresin ilegible.
Ests preocupada de hacerme dao? No estoy hecho exactamente de
porcelana, pastelito.
Justo cuando pienso que mis mejillas no podan ponerse ms calientes, me
sonrojo an ms. Estoy segura de que mi piel est a punto de derretirse justo en mi
rostro.
Puede parte de la tregua ser que me llames por mi nombre a partir de
ahora?
Su rostro se suaviza.
Muy bien. Hace un gesto con la taza de caf. Quieres que te traiga una
taza de viaje? Probablemente deberamos irnos.
No! contesto un poco demasiado rpido.
Arquea una ceja.
Qu? No te gusta el caf?

Eso es lo que se supone que es?


Sus labios tiemblan como si estuviera luchando contra una sonrisa.
Pens que declaramos una tregua.
Lo hicimos. Aparto la taza. A veces lo ms bonito que puedes hacer es
ser honesto.
Cuidado. Ese es un camino peligroso que bajar.
Ser amable?
No. Re suavemente. Ser honesto.

58

Captulo 7
Ashlyn

59

espus de que Lane me deja en mi auto, no me molesto en encender la


radio mientras conduzco de vuelta a mi apartamento. Los pensamientos
pasan por mi cabeza lo suficientemente fuertes para ahogar el resto de
sonidos. No dejo de pensar sobre anoche y el chico que se acercaba cada
vez ms a mi silla hasta que mi visin se volvi borrosa y las lneas de su camisa se
fusionaron juntas en un caleidoscopio de color. Qu hubiera pasado si l me hubiese
llevado a casa? Asumo que estaba bastante borracho, as que la respuesta podra ser nada.
Aun as. Hay una posibilidad de que No! No pensar en eso!
Golpeo mis palmas contra el volante, disfrutando la punzada de dolor.
Mientras que el miedo es incierto, el dolor casi siempre ayuda a concentrarse. Me
dije que no tendra que estar asustada una vez que pude escapar de las garras de
mi padrastro. Pero cuanto ms estoy fuera en el mundo, soy consciente de que hay
ms peligros aqu, y cuanto ms me pregunto si realmente dejar de tener miedo
alguna vez.
Eso es realmente todo lo que quiero, todo lo que siempre quise.
Desafortunadamente, los demonios de mi pasado, tambin de mi presente, no slo
me acechan cada minuto en el que estoy despierta, sino que me persiguen en los
sueos, atormentndome durante la noche. Y para alguien que duerme poco como
yo, una buena taza de caf es vital para vivir, por eso lo que sea que Lane prepar
no sera suficiente.
Lane. Pienso sobre la venda manchada de sangre envuelta alrededor de sus
nudillos y no puedo evitar sonrer. Durante toda mi niez dese que alguien me
defendiera y ahora ha ocurrido, se siente tan bien como me imagin. Ni siquiera
importa que Lane sea un idiota, excepto que cuanto ms lo pienso, ms me doy
cuenta que no es verdad. Un idiota no intentara defender a una chica que apenas
conoce, especialmente cuando no hay posibilidades de sexo como recompensa. As

que me pregunto, cul es el trato? Si la vida me ha enseado una cosa es que nadie hace
nada por nada. Todo el mundo busca algo. Qu es lo que busca Lane?
Me detengo en el estacionamiento fuera de mi edificio y apago el auto.
Aunque no tengo mucha prisa por salir. No importa que haya vivido aqu unos
meses. Este lugar no se siente como un hogar. Pero al menos no es la celda de
prisin en la que crec.
Lentamente quito las llaves de arranque y miro el edificio que hospeda las
pocas pertenencias que me quedan en el mundo, algunas ropas, mis cuadernos con
poesa, y el frasco lleno de dinero, donde he estado guardando todas mis propinas
as puedo ahorrar para un lugar mejor, un lugar donde preferiblemente pueda
vivir sola. As que de alguna manera, el frasco de cristal es mi hogar.
Camino por la acera, pero dudo delante de la puerta de mi apartamento. S
que lo que sea que encuentre dentro no ser bueno. La piel a lo largo de mis brazos
empieza a picar y sacudo mis manos para aliviarlas de la sensacin de hormigueo.
No funciona, as que respiro profundamente y abro la puerta.

60

Lo que veo me impacta, quitando el aire de mis pulmones por lo que estoy
jadeando en la puerta como un pescado colgando de un anzuelo.
El desastre de anoche se ha cuadruplicado en mi ausencia. Las botellas de
cerveza que cubran la encimera de la cocina ahora estn alineadas en el suelo, algo
de cerveza derramada en las grietas del linleo al igual que la alfombra. Un
cenicero se haba volcado sobre el sof, dejando un crculo de cigarrillos y holln en
la microfibra.
A pesar de que la habitacin est libre de personas, hay una tanga rosa de
una chica arrugada en el centro de la habitacin al lado de un envoltorio de Taco
Bell. Un cuadrado brillante de celofn atrapa el filtrado rayo de la luz del sol a
travs de las persianas polvorientas hacindome parpadear. Slo hay una cosa que
pueda pensar que podra haber envuelto un cuadrado pequeo. Empiezo a
caminar hacia delante pero me detengo, no muy segura de que quiera saber si el
paquete ha sido abierto.
Mira este desastre!, grita la voz de mi padrastro en mi cabeza. Qu tipo de
persona asquerosa e intil podra vivir en estas condiciones? Y mrate, ah de pie, sin hacer
nada. Cun perezosa puedes ser?
Mi corazn martillea y me lamo los labios. Lgicamente, s que no est aqu.
Aun as, de repente puedo sentirlo detrs de m, respirando fuertemente en mi
cuello. Tengo miedo de darme la vuelta. No quiero ver sus venas latir en sus
sienes, no quiero verlo mientras sus dedos, uno a uno, se curvan en un puo. Mi

estmago se tambalea y cierro los ojos, esperando que desaparezca su presencia


como una pesadilla.
Las palabras siguen haciendo eco en mi cabeza.
Perezosa.
Intil.
Lgrimas se derraman a travs de mis prpados. Slo hay una cosa que hacer.
Abriendo los ojos, me apresuro hacia el lavabo y abro el agua.
Necesito limpiar, y rpido.

61

De nuevo, s que es completamente irracional, pero siento como si el desastre


a mi alrededor tuviera el poder de convocar a mi padrastro, como un demonio a la
sangre. Cuanto antes me deshaga de esto, ms pronto podr relajarme. Con las
manos temblando, caigo al suelo y abro los armarios, buscando a travs de ellos
hasta que encuentro una bolsa de basura. La abro y empiezo a lanzar las botellas,
ropa interior y envoltorios dentro. Uso el borde de la bolsa como un guante para
recoger el envoltorio del condn. El mismo condn no s dnde est, y no puedo
decidir si eso es algo bueno o no.
Una vez que me he ocupado de la basura, lleno el lavabo con agua hirviendo,
sumerjo mis manos, y empiezo a fregarlas. La quemadura del agua lleva lgrimas a
mis ojos, pero no puedo detenerme. El miedo me domina, estremecindome a
travs del dolor. Para cuando enjuago el ltimo plato, mis manos estn rojas y
temblando.
Mis lgrimas se han secado, dejando rastros por mis mejillas. Aun as, no
puedo descansar, no hasta que todo est limpio. Enciendo la aspiradora y voy no
slo por el living, cocina y pasillo tambin. Despus tomo un trapo y una botella de
limpiador, me arrodillo y limpio cada mancha hasta que mis nudillos sangran.
Slo cuando he terminado mi pulso se reduce de un galope a un trote. La
descarga de adrenalina desaparece, dejndome mareada. Todava sosteniendo el
trapo sucio, me inclino contra la pared para evitar caerme.
Doy un vistazo a la habitacin de Selena. Su puerta est entreabierta, por
supuesto, un suave ronquido puede ser escuchado desde dentro. No s si Selena
est sola, las posibilidades dicen que no, as que camino hacia su puerta con la
intencin de cerrarla antes de que pueda conseguir asientos de primera fila para
porno en vivo.
Slo voy a medio camino cuando veo mi propia puerta y me detengo. La
anterior compaera de piso de Selena no era ms fan de los amigos fiesteros de

Selena que yo, as que tena la puerta con cerrojo instalado. Selena me dio la llave
cuando me mud, y siempre bloqueo la puerta antes de irme del apartamento.
Pero ahora est ligeramente entreabierta.
Terror llena mi estmago como una bola de hielo. Tal vez olvid cerrarla?
Inmediatamente descarto ese pensamiento, sabiendo que nunca hara tal cosa. Mi
habitacin es donde guardo mis dos posesiones ms preciadas: los cuadernos
llenos de mis escritos, y el frasco de propinas.
Tentativamente sujeto el picaporte mientras se me hace un nudo en la
garganta. Tal vez podra tener suerte, tal vez uno de los amigos borrachos de
Selena la rompi pensando que era el bao.
Alguien gimotea desde dentro y retrocedo.
Pero qu?
Una pequea nariz rosada aparece en la parte baja de la puerta.

62

Abro la puerta y un cachorro pequeo color canela con patitas blancas y con
un resplandor blanco bajo su nariz viene hacia m. Salta y gira alrededor de mis
pies, marendome, hasta que soy forzada a inclinarme y recogerlo. Sostengo el
cachorro que se contonea a centmetros de mi rostro, estudindolo con la
esperanza de que he cado en otra de mis pesadillas.
Cuando el cachorro me da una lamida hmeda en la punta de mi nariz
prueba que no, estoy muy despierta. As que, de dnde vino?
Coloco al cachorro bajo mi brazo y abro la puerta. Un hedor muy ftido que
quema mi nariz est impregnado en mi habitacin. Enciendo las luces y descubro
que el cachorro ha dejado muchos regalitos en la alfombra. Debido a que mi cama
est compuesta por dos colchones apilados en el suelo, incluso parece que hay un
montn en la parte superior de mis mantas.
Mis msculos se tensan por la ansiedad, respiro profundamente para alejar el
ataque de pnico. Quien sea que decidi dejarlo aqu no se preocup lo suficiente
para dejarle comida o agua. Este cachorro no tiene nada, ni siquiera un collar.
Todava sosteniendo al cachorro, paso cuidadosamente por los montones
hasta que estoy en mi tocador, el nico otro mueble en la habitacin. Abro el
primer cajn y uso mi mano libre para contar los cuadernos dentro, siete, estn
todos. La banda apretada alrededor de mi corazn se afloja un poco.
Cierro el cajn y abro el de abajo. Las pocas camisetas y los vaqueros que
poseo todava estn prolijamente apilados junto a un montn de calcetines.
Extiendo el brazo a travs de los calcetines y toco el borde de un pequeo frasco de

cristal. Casi suspiro con alivio, casi. Pero si la vida me ha enseado algo, es a nunca
asumir que las cosas son lo que parecen en la superficie. Hurgando ms profundo,
tomo el frasco y lo saco.
Esta vaco.
La conmocin impacta en m como un golpe. Me tambaleo hacia atrs,
incapaz de respirar. Mi agarre afloja en el cachorro y rpidamente lo coloco en el
suelo antes de que lo deje caer. Debe sentir que pasa algo porque deja de
balancearse. Su cola cae al suelo y se queda mirando hacia m con sus grandes ojos
oscuros.
Quinientos dlares han desaparecido. Cada centavo del dinero de las
propinas que me he ganado como camarera y barista en los ltimos seis meses ha
desaparecido, dejndome sin nada. Cada esperanza que tuve de mudarme a otra
ciudad y empezar de nuevo me es arrebatada en unos pocos segundos.
Coloco el frasco en mi tocador y me doy vuelta, presionando mis manos
temblorosas en mi rostro.

63

Qu voy a hacer? susurro


El cachorro ladea su cabeza.
Siento que mis entraas se han convertido en gelatina. Me sujeto al borde de
mi tocador en busca de apoyo. S que estoy a segundos de colapsar en el suelo
entre montones de mierda. No puedo seguir viviendo en este apartamento
repugnante entre la mierda de perro, las manchas de cerveza y colillas de
cigarrillos, pero sin mi dinero, no hay ningn otro lugar al que pueda ir.
Paso mis dedos por mi cabello, una y otra vez, como si de alguna manera
pudiese arrancar la pesadilla de mi cabeza. Esto no puede estar pasando.
Antes de darme cuenta de lo que estoy haciendo, salgo de mi habitacin y
hasta el final del pasillo, con el cachorro balancendose a mis pies. Cuando llego a
la puerta de Selena, la abro estrellndola contra la pared. Impactando con un fuerte
golpe seco.
Selena est recostada sola arriba de las mantas, y el ruido la hace sentarse
sobresaltada. Lleva un conjunto de ropa interior de encaje color rosa fuerte y nada
ms. Normalmente, estara demasiado avergonzada para hablar con ella mientras
est semidesnuda, pero mi ira me mantiene arraigada en mi lugar. Ella gira sobre
su lado, parpadeando sus ojos hinchados.
Qu demonios, Ash?

Alguien entr en mi habitacin! La histeria tensa mi voz un tono


demasiado alto.
Selena pone los ojos en blanco.
Reljate. Nadie entr en tu habitacin. Le ped a Michael que abriera tu
puerta para que pudiramos poner a Diesel dentro.
Lo que dice no tiene sentido.
Quin es Diesel?
Selena sonre.
Mi nuevo cachorro pitbull. Lo compr ayer. Tiene sus inyecciones, papeles,
todo. Hace un gesto hacia el cachorro. Ven aqu, beb. Ven con mam.
Diesel no se mueve.
Qu pasa con la comida? pregunto. Tazones? Una correa?
Juguetes? Conseguiste algo de eso?
Bosteza.

64

Iba a preguntarte si podas hacer todo eso por m. Por favorcito? Michael
prometi llevarme de compras antes del trabajo.
Lo saba. Este cachorro slo es otra de sus compras impulsivas y ahora que
han pasado ms de veinticuatro horas, ya est aburrida.
Selena! No tenemos permitido tener perros en este apartamento!
Hace una mueca.
Al arrendador no le importa. Todos los dems en este edificio tienen un
perro.
Nunca he visto a nadie en nuestro edificio con un perro. Pero mentir es tan
natural para Selena como respirar.
Mira, el perro no es el punto. Mantengo mi habitacin cerrada por una
razn. No puedes tener a alguien entrando en ella siempre que lo desees.
Especialmente no para meter un cachorro que hizo su mierda por toda mi
alfombra, por cierto. Gracias a ti, alguien revis mis cajones y rob quinientos
dlares! Mi voz se quiebra, y lucho por tragarme el sollozo que se ha formado
dentro de mi garganta.
Gime y arroja un brazo sobre su rostro.
Mira, lo siento por tu habitacin. Te prometo que no tendr a nadie
abriendo tu preciosa puerta cerrada con llave de nuevo, de acuerdo? En cuanto a

tu dinero, ests segura de que no lo perdiste? Conozco a mis amigos, Ash. Y no


son ladrones.
Una oleada de furia arde a travs de m.
No. No perd quinientos dlares. Los tena seguros en mi habitacin antes
de ir a trabajar. Y ahora han desaparecido. Alguien debe haberlos tomado.
Aleja su brazo de su rostro.
Jess, Ash. Slo es dinero. Sabes, si vinieras a trabajar en el club conmigo,
podras hacer eso en una noche.
No quiero trabajar en tu club! grito, causando que el cachorro agache la
cabeza y salga de la habitacin. Slo quiero volver a casa a un apartamento que
no est lleno de basura, sin ninguna mierda en la alfombra, y mi dinero no robado!
Suspira.
Escucha, si alguien tom tu dinero, probablemente slo estaba pidindolo
prestado. Voy a averiguar quin lo hizo y hacer que te paguen. Contenta?

65

No! Niego. Quiero que me devuelvan mi dinero ahora, y quiero que


se terminen las fiestas.
Selena entrecierra sus ojos, y lentamente se levanta de la cama.
Sabes que el alquiler que pagas slo es una cuarta parte de lo que es
debido, verdad? Solo ests alquilando la habitacin, Ash. No tienes voz en lo que
sucede fuera de ella. Si no te gusta eso, puedes encontrar otro lugar para vivir.
Sean cuales sean las palabras que iba a decir a continuacin se disuelven en
mi lengua. Ya haba sido bastante difcil encontrar un alquiler que me pudiera
permitir. No haba manera en que pudiera hacerlo ahora que mis ahorros han
desparecido.
Como si lo supiera, me da una sonrisa de suficiencia.
Te digo que. Toma ese fajo de dinero por all. Seala al desorden en su
tocador. Cmprale a Diesel todo lo que necesita, y te puedes quedar el resto
hasta que descubra quin rob tu dinero. Suena justo?
Conozco a Selena lo suficientemente bien como para saber que no preguntar
nada a nadie, as que por mucho que lo odie, este es el mejor acuerdo que voy a
conseguir.
Est bien.

Bien. Vuelve a recostarse contra la almohada. Te importara tambin


sacar a Diesel por m? Sabes lo tarde que trabajo. Solo quiero dormir unos minutos
ms antes de que mi alarma suene.
Estoy bastante segura que no tiene una alarma. Sin embargo, no digo nada
mientras camino entre los montones de ropa interior, zapatos y ropa para llegar al
tocador. En medio del desorden de maquillaje, lociones y perfumes hay billetes
arrugados que estoy segura fueron metidos en su sudorosa tanga slo hace unas
horas. Reno todos los que puedo encontrar y dejo la habitacin de Selena,
cerrando la puerta detrs de m.
No puedo lidiar con el desastre en mi propia habitacin por el momento, as
que voy a la pequea cocina para contar el dinero, un poco ms de trescientos
dlares.
El cachorro me mira y gime. Guardo el dinero en mi bolsillo y lo levanto. No
tengo idea de la ltima vez que ha sido paseado o alimentado, teniendo en cuenta
el estado de mi habitacin, estoy dispuesta a apostar que ha pasado un tiempo.

66

Vamos a conseguirte algo de comida. Vamos Casi digo Diesel, pero el


nombre no se siente bien. Escucha digo, no es que crea que no puedes tener
ese nombre, pero te ves ms como un... Hank. Est bien si te llamo as?
El cachorro mueve su cola. Parece que est bien.
Tomo mis llaves y el telfono, slo para notar que me he perdido un mensaje
de texto. Mi corazn se estremece cuando leo el nombre del remitente.
Mam.
Solo ha escrito nueve palabras, pero son suficientes para deslizar cuchillos a
travs de mi pecho.
Por favor, vuelve a casa. Las cosas son diferentes.
Puedo sentirme colapsando de nuevo, con los msculos aflojndose de los
huesos, y los huesos cayendo desde el tendn hasta que estoy segura que voy
disolverme en el suelo.
Dios, estoy tan tentada. Entre las fiestas, el desorden constante, y los chicos
sospechosos, soportara casi cualquier cosa por escapar de este apartamento
infernal. Casi.
Esta no es la primera vez que mam promete que las cosas sern diferentes.
He hablado con l! Prometi cambiar. Solo es duro contigo porque te ama y quiere que
tengas xito. Ha tenido una vida dura; no puede evitar su forma de ser. Accedi a ir a
terapia. Estas son palabras bonitas que envuelven la caja de promesas que me ha

ofrecido una y otra vez. Pero s, como cada vez anterior, una vez que las palabras
se desvanezcan y la caja sea abierta, slo habr piezas irregulares.
Una bonita caja llena de promesas rotas.
El recuerdo de las llamas de la hoguera arde en mi mente con tanta
intensidad que me hace estremecer. En lo alto, un caballo de peluche, uno de mis
favoritos de cuando era una nia, se arruga y se quema hasta convertirse en
cenizas. Gran parte de mi infancia, de mi vida, se convirti en nada ese da. Me
convert en nada.
As que, no. No voy a volver.
Por mucho que quiero creer que las cosas finalmente podran ser diferentes,
lo s perfectamente. Me he quemado demasiadas veces antes.

67

Captulo 8
Lane
stoy esbozando un diseo de cobertura en mi cuaderno de dibujo
mientras trato de ignorar las divagaciones del cliente, un novato quien
estpidamente intent tatuarse solo. Vino a m con lo que afirma que es
una foto de su madre en su pantorrilla, pero en realidad parece ms un
retrato de Ronald McDonald
Tristemente, he visto peores.

68

Quiero decir contina el chico, no es tan malo para una primera vez,
cierto?
Me doy vuelta en mi silla y miro a la criatura gruendo en su pierna.
S. Lo es. Mira esa mierda. Se supone que es tu mam? Se ve como algo
salido de una novela de Stephen King.
El chico me frunce el ceo.
Slo necesito ms prctica, eso es todo. Empezar con ms pequeos. Mi
novia dice que puedo tatuar un corazn en su tobillo
No! Seal su rostro con un dedo. Tienes prohibido arruinar ms piel.
Quieres practicar? Me estiro a travs del mostrador y agarro una naranja que
haba planeado comer para el almuerzo. Estoy ms que feliz de sacrificarla si eso
significa el final de sus mutilaciones de piel. Aqu. Le lanzo la fruta.
Comienza con fruta y trabaja sobre piel de cerdo. Juro por Dios que si alguien
viene a esta tienda queriendo cubrir un tatuaje y me entero que fuiste quien la
jodi, patear tu culo.
El chico se encoge hacia atrs contra el asiento, como saba que lo hara.
Incluso los idiotas ms grandes temen desafiar al tipo que est apunto de perforar
su piel con una aguja. Slo espero me tome en serio. Los tatuajes son arte y una
expresin de s mismos, no putas marcas de ganado.

Regreso a mi cuaderno de dibujo, pero ya no estoy mirando el diseo que he


trazado. En cambio, encuentro mis pensamientos desvindose hacia Ashlyn y el
imbcil a quien dej convencerla de tatuarse su nombre en su piel. Lo he visto
muchas veces antes. Los tipos presionan a las chicas para conseguir un tatuaje,
clamando que eso probara su amor, excepto que lo que los tipos realmente
quieren es reclamar propiedad de sus cuerpos.
Pienso en Ash sentndose en la silla de algn otro artista, consiguiendo un
tatuaje que no quiere y mi estmago se aprieta dolosamente. Me estara mintiendo
si digo que esta era la primera vez que hoy haba pensado en ella. No he sido capaz
de dejar de pensar en ella desde que la dej en su auto. Haba estado tan callada
durante el camino. Me haba mirado mientras cerraba la puerta y sus ojos estaban
tan llenos de preocupacin, como si estuviera asustada por algo.
Tom todo lo que tena no seguirla hasta su casa para asegurarme que
estuviera bien. Incluso ahora, no puedo sacudir la inquietud que sent vindola
alejarse. Qu si est lastimada? En problemas?

69

Um, amigo?
Mir sobre el cliente para encontrarlo viendo mi cuaderno de dibujo. Bajo la
mirada y encuentro que he apoyado mi marcador contra la hoja durante
demasiado tiempo, dndole al dibujo de su madre lo que parece una verruga
realmente grande en su barbilla.
Mierda. Contrlate, Lane. Arranco la pgina del cuaderno. No te
preocupes sobre el dibujo. Tendr uno listo maana cuando regreses. Trago con
fuerza y trato de empujar de mi mente todos los pensamientos sobre Ashlyn.
Honestamente no s por qu estoy dndole vueltas en mi mente. Tengo demasiado
en mi plato en el momento como para preocuparme sobre alguna chica. Vuelve a
las dos y comenzaremos.
El chico asiente y se desliza fuera de mi silla. No me molesto en verlo irse, as
que cuando escucho repicar la puerta frontal, asumo que estoy solo. Ruedo sobre el
mostrador y dejo caer mi frente contra este con un ruido sordo. Estoy mejor as.
Lane Garret no es distrado por el sexo opuesto; as que, por qu est pasndome
ahora?
Pap? Te sientes bien?
Me empujo lejos del mostrador para encontrar a mi hija de diez aos
vindome con sus labios haciendo puchero. Lneas de preocupacin grabadas en
su pequea frente. Todo lo dems sobre ella, es adorable.

Harper! Hola, cario! Plasmo mi gran sonrisa y la aprieto contra m. Sus


rizos color chocolate hacen cosquillas en mi barbilla. No. Tu pap no est
enfermo, slo ha tenido una larga noche cuidando a la ta Emily.
Harper suelta unas risitas y se desliza fuera de mi agarre.
Pap. Ta Emily es demasiado vieja para necesitar una niera!
Lo has pensado, cierto?
Mi mam empuja a un lado la cortina y da un paso dentro de la habitacin.
Sonre cariosamente cuando me ve.
Hola, Lane. Perdn por la visita sorpresa, pero ella quera verte.

70

Nunca te disculpes por traer de visita a mi persona favorita! Agarro a


Harper y trato de apretarla en otro abrazo de oso, pero chilla y se retuerce para
liberarse. Evitar mis abrazos es algo que ha comenzado a hacer ms y ms desde
que cumpli diez, y no puedo evitarlo; mi corazn se rompe un poco ms cada vez.
Veo a mi mam. Gracias por cuidarla por m hoy. Hago seas hacia mi agenda
de citas y sealo. Tengo la agenda llena.
Harper para de sonrer.
Aw! Entonces llegars tarde a casa?
Eso temo. Desordeno su cabello. Ya pasada tu hora de dormir.
Tengo diez y es sbado! Qu tal si la abuela me deja quedarme despierta?
No lo har. Apunto con un severo dedo hacia mi mam. No lo hars.
Ella sonre y descarta mi advertencia.
Por favor. Las abuelas son conocidas por su severa aplicacin de la hora de
dormir.
Hago una mueca.
S. Me giro de vuelta hacia Harper, quien an est dndome una mirada
de cachorrito. Maldita sea si eso no me hace querer cancelar todas mis citas y cerrar
la tienda ahora mismo.
Al menos puedes hacerme un tatuaje? pregunta ella, sacando su labio
inferior.
El calor aumenta dentro de m. Al menos no es demasiado mayor para
algunas cosas.
Claro. Abro un cajn, buscando los marcadores lavables que uso para
darle a Harper tatuajes desde que era una nia pequea. En cuanto a la cosa real,

no conseguir uno hasta que tenga dieciocho, justo como cualquier otro. Tengo
slo quince minutos hasta mi prxima cita as que tendr que ser rpido. Qu
quieres?
Seala el borde de su nombre asomndose por el cuello de mi camisa.
Quiero tu nombre, papi, como t tienes el mo.
Me congelo con mi mano agarrando el marcador negro tan apretadamente
que mis nudillos cambian a blanco. Muy lentamente, me giro para enfrentarla.
Cario, qu dice papi sobre conseguir el nombre de alguien tatuando tu
cuerpo?
Ella se deja caer sobre la silla con un resoplido.
Que conseguir el nombre de alguien tatuado es una mala idea porque no
puedes estar seguro que estarn contigo por siempre. Pero nosotros vamos a estar
juntos por siempre, cierto?

71

Maldita sea. Me tiene con eso. Busco a mi mam por ayuda pero est
demasiado ocupada tratando de cubrir su sonrisa con su mano. Le doy una mirada
que claramente dice, Muchas gracias, antes de volverme hacia Harper. Tomo sus
manos en las mas y la jalo cerca as nuestras frentes se tocan.
S, cario, estaremos juntos por siempre. Lo prometo.
Traza su nombre en el borde de mi clavcula.
Es por eso que nunca obtuviste el nombre de mi mam? Siempre supiste
que se ira?
Mi mam deja de rerse y siento como si un puo invisible hubiera rasgado a
travs de mi pecho y se hubiera apoderado de mi corazn. Esta no es la primera
vez que tenemos esta discusin, pero eso no lo hace ms fcil.
Cario. Lucho por decir. Cuando tu mam se enter que estaba
embarazada, era muy, muy joven y estaba muy, muy asustada. En su propia
manera, quiso hacer lo que fuera mejor para ti y pens que eso era dejarme cuidar
de ti.
Harper asiente lentamente, sus ojos vagando por mi rostro como si buscara la
verdad. Algn da, cuando sea mayor, le dir sobre los dos adolescentes de
diecisis aos quienes cometieron un imprudente error y pagaron por eso. Crystal
y yo apenas nos conocamos el uno al otro cuando nos enganchamos en esa fiesta
hace tantos aos. Cuando se enter que estaba embarazada, insisti en dar al beb

en adopcin. Despus de todo, qu demonios saban dos adolescentes de diecisis


aos sobre criar un beb?
Inicialmente, estuve de acuerdo, pero slo hasta el momento en que vi por
primera vez a Harper y supe que podra cortar mis extremidades y donarlas ms
fcilmente de lo que podra renunciar al beb en igual medida, sino es que ms,
una parte de m. Trat de hacerlo funcionar con Crystal as Harper podra tener
una madre, pero al final no haba ningn arreglo para algo que no haba
funcionado en primer lugar. Crystal finalmente se fue, dejndome con toda la
custodia. Despus que pap muriera, con mam incapacitada para trabajar
mientras reciba el tratamiento de quimioterapias, abandon la escuela as podra
trabajar tiempo completo para mantener a mi familia. Pas a travs del infierno
para asegurarme que a Harper, Em y mam nunca les faltara nada. Y lo hara todo
de nuevo.

72

En diez aos, Crystal nunca ha visitado, llamado o incluso escrito para saber
de su hija. Aunque Harper no la recuerde, la ausencia de su mam ha dejado un
agujero en su corazn. Puedo verlo en la manera en que sus cejas se juntan cuando
estudia a otras madres en el parque o en restaurantes. Puedo leer en sus labios las
preguntas que se niega a hacer. Las ms grande es por qu. Y no importa lo mucho
que quiera, slo no puedo responderla.
Porque no tengo una respuesta. Aparentemente, hay personas que pueden
cortar un pedazo de su corazn, tirarlo a la basura y olvidar que alguna vez existi.
No soy una ellas.
Pero estn all afuera.
Es por eso que he trabajado tan duro para crear una buena vida para
nosotros, para asegurarme que Harper tiene toda la seguridad y el amor que
necesita. No puedo permitir que alguien entre a nuestra familia y arriesgue que
deshagan todo por lo que he luchado por construir. S que las relaciones vienen
con riesgos, eso es por lo que he jurado evitarlas.
Harper es mi prioridad nmero uno. Necesita estabilidad y debo asegurarme
que la tenga. El hecho que su madre la abandonara la lastima, as que he dedicado
mi vida a amarla lo suficiente por dos padres. Quizs ser suficiente, quizs no. De
cualquier forma, estar maldito si dejo a alguien ms entrar a nuestras vidas y
arriesgarlas alejndose con otro pedazo del corazn de mi hija.

Captulo 9
Lane
stoy tumbado sobre la silla de tatuajes, encabronado en mi telfono en
un intento de mantener mi furia a raya. Le dije a Ashlyn que est aqu a
las diez para su cita de sombreado. Pero aqu estoy, solo, cerca de las
diez con cuarenta y cinco. Meto el telfono en mi bolsillo. A la mierda
con esto, me voy a casa.
Pero tan pronto como me levanto escucho el timbre de la puerta delantera.

73

Mis msculos hormiguean mientras trato de obtener un control sobre mi agitacin.


Doy zancadas hasta la cortina y con fuerza la abro. Ashlyn est en la puerta
principal, girando el mango de la puerta abriendo y cerrando.
Qu demonios ests haciendo? le pregunto.
Inhala bruscamente, libera la manija. Un rubor se arrastra en sus mejillas.
Lo siento, slo estaba comprobando Pero muerde las palabras antes de
terminar. Olvdalo. Es una tontera.
Tienes alguna idea de qu hora es?
Lo hago. Lo siento mucho. Se inclina contra la puerta y pasa los dedos
por su cabello. El trabajo termin tarde y tuve que correr a casa despus. Mi
compaera de cuarto consigui este cachorro que no va a cuidar. Saba que
probablemente no lo haba sacado todo el tiempo que me haba ido, as que me fui
a casa muy r{pido para que pudiera
Ahrratelo. Las palabras salen ms duras de lo que me propongo y ella
se estremece. No quiero escuchar tus excusas cuando es obvio que no te importa
mi tiempo. Se te ha ocurrido pensar que tengo mejores cosas que hacer que
sentarme toda la noche y esperar a que aparezcas?
No, yo Asiente con la boca cerrada. Lo siento. Retuerce los dedos
juntos y se encoge contra la puerta. Tal vez debera irme?

Hay algo en ella que se ve tan frgil, vulnerable. Mi ira se disuelve y me dej
sintindome como un imbcil. Suspiro y sacudo la cabeza.
No. Mira, lo siento por desquitarme contigo. He tenido un largo da y
pens que me estabas plantando.
Nunca lo hara! Sacude la cabeza y ah es cuando me doy cuenta del
agotamiento tirando de sus hombros y las ojeras bajo sus ojos. Tal vez todava est
sufriendo de la resaca de la noche anterior, o tal vez es algo completamente
distinto.
Mi padre, el polica, nunca dara la espalda a alguien en apuros. Aunque odio
involucrarme en los asuntos de otras personas, existe esa parte de l que vive en
m. Doy un paso hacia ella y sus ojos se abren, sobresaltada.
Ests bien?
Suelta una risa nerviosa.

74

Por supuesto que estoy bien. Estoy bien, mejor que bien. Entonces, todava
tienes tiempo para hacer un poco de sombreado o quieres que vuelva otra noche?
Es obvio que esta chica no tiene mucha experiencia mintiendo. La verdad est
escrita en su rostro como en la pgina de un libro.
No me mientas. No te ves muy bien.
Dos lneas diminutas arrugan la parte de encima de su nariz mientras frunce
el ceo.
No es que sea asunto tuyo, pero mi compaera y yo tenemos muy
diferentes horarios. Me est tomando un poco de tiempo acostumbrarme.
No compro ni por un segundo que esa sea la longitud de sus problemas. Pero
ella tiene razn. Lo que est pasando con ella no es de mi incumbencia. Me encojo
de hombros, ese es mi intento de dejar el tema. No puedo obligarla a abrirse a m, y
pagu mi deber preguntando. Sin embargo, no puedo evitar la sensacin insistente
de que est en algn tipo de problema. Lo que es peor, no puedo entender por qu
me importa.
Vamos. Agito una mano para que me siga, y me dirijo al cuarto de atrs.
Cuando entra, sealo a la silla. Sintete como en casa. Algunas personas se
enferman del estmago cuando estn consiguiendo su tinta. Nervios o lo que sea.
A veces un refresco ayuda, quieres uno?
Asiente mientras camina a la silla.

Por favor dice y se sienta al borde de la silla. Coge uno de los marcadores
que utilic para el "tatuaje" de Harper y levanta una ceja. Coloreando un poco?
Cruzo la habitacin hacia la pequea nevera.
Son para los nios que entran en mi tienda.
Una expresin ilegible cruza su rostro, y me record la advertencia borracha
de Em de la noche anterior.
Ella tiene una cosa sobre los nios.
Vacilo con mi mano en la nevera. Qu tipo de cosas? A ella no le gustan?
Tuvo un aborto? Abandon a su beb con el padre y se larg por todo el
pas, para nunca ms saber de l?
Quiero preguntar acerca de esto, pero s que violara las condiciones de
nuestra tregua. Adems, despus de esta noche nunca ver a Ash de nuevo, as que
no es que me vaya a importar.
Abro la nevera.

75

Qu tipo de refresco quieres?


Niega y baja el marcador.
En realidad no importa. Estaba tan apurada despus del trabajo que no
tuve tiempo para comer, as que voy a ser feliz con cualquier cosa.
Me giro lejos de ella para que no pueda ver mi ceo fruncido. S que est
alimentando ms mentiras. Tan flaca como la chica est, o se olvida de comer muy
seguido, o hay algo ms en juego.
No es mi problema, me recuerdo mientras agarro dos Dr Peppers de la nevera.
Tambin agarro la barra de Snickers que haba estado guardando para ms
adelante y la tiro en el regazo de Ashlyn.
Ella se estremece, algo que me doy cuenta que hace mucho, antes de agarrar
el dulce.
Esto es muy amable de tu parte, pero estoy bien, de verdad dice esto,
pero puedo ver el hambre en sus ojos y la forma en que no puede mirar hacia otro
lado lejos de la barra de chocolate. Voy a comer algo cuando llegue a casa.
Consrvalo. Puse los refrescos en el mostrador y levant ambas pestaas
a la vez.
Ests seguro?

Es una barra de caramelo de mierda, no un anillo de compromiso. Estoy


seguro. Me giro para entregarle el refresco y encuentro su mirada fija en su
regazo, con los labios apretados, y las mejillas encendidas de color rojo. Jess H.
Cristo. No s qu es lo que me parece ms molesto, que esta chica sea tan sensible,
o que realmente me siento como una mierda por hacerla sentir mal.
El cojn de mi banquillo hace un pequeo chillido de protesta cuando me dejo
caer sobre l.
Mira, lo siento. Los dos hemos tenido das largos, y los dos estamos
cansados. Cuanto antes terminemos aqu, antes podremos ir a la cama.
Ella asiente, su mirada todava pegado a su regazo.
Bueno.
Gracias a Dios.
Aqu. Empujo el refresco hacia ella.

76

Mira hacia arriba y, tal vez ella no esperaba encontrarme tan cerca, pero deja
escapar un chillido de sorpresa y su mano vuela. Sus dedos golpean el borde de la
lata de refresco y la sacude liberndola de mi agarre. El Dr Pepper hace espirales a
travs del aire, rociando toda la silla y mi regazo hasta que la lata cae al suelo,
donde el resto del refresco hace un charco de color marrn.
No me muevo. Tal vez porque soy el padre de una nia pequea, los
derrames no son nada nuevo para m. De hecho, la expresin de horror en el rostro
de Ash me hace esbozar una sonrisa.
Bueno, joder le digo, riendo suavemente. Espero que Ash se una, quiero
decir, mi entrepierna esta mojada con Dr Pepper helado, hacindome ver como si
me hubiera meado en los pantalones. Esta mierda es comedia ganadora del oro. Si
Harper estuviera aqu, estara rindose de culo.
Pero no Ash. Ella no se mueve durante varios segundos, no parece respirar.
La sangre se drena de su rostro hasta que su piel coincide con la pintura blanca en
las paredes. Dejo de rer.
Oye. Ests bien?
Se levanta rpidamente.
Yo... Estoy tan lo siento tanto. Sus ojos estn increblemente abiertos
mientras su cabeza se mueve de un lado a otro, buscando no tengo ni idea de
qu.
Qu carajo? Poco a poco me levanto.

No es para tanto
Voy a limpiarlo! Te lo prometo! Su voz se ha elevado a un grito y est
temblando visiblemente. Corre hacia el mostrador y arranca un puado de toallas
de papel de un soporte en la pared. En el proceso, se tropieza con un frasco de
vidrio de bolitas de algodn con alcohol que cae al suelo donde se hace aicos. Ella
se congela, con los ojos cerrados. Oh, Dios mo susurra. Las toallas de papel se
deslizan de sus dedos y cae de rodillas, estoy bastante seguro que cae sobre los
cristales rotos.
Santa mierda. Estoy momentneamente congelado porque no tengo ni
idea de qu hacer. Es como si se estuviera desmoronando ante mis ojos. Doy un
paso tentativo hacia ella y confirmo que s, est de rodillas sobre el vidrio. Lo que
no puedo entender es cmo no se ha dado cuenta.
Ella se extiende por el rollo de toallas de papel slo para golpearlo ms lejos
con sus manos temblorosas.

77

Lo siento mucho. Puedo ser tan torpe, tan estpida. Suelta de forma
entrecortada y aleja sus manos. Un rubor quema su cuello y colorea sus mejillas.
Las lgrimas brillan en sus ojos y se aferran a sus pestaas. Voy a limpiarlo. Lo
prometo. Estoy tan apenada. Se cubre el rostro.
Oye. Camino hacia ella lentamente, como acercndome a un animal
asustado, hasta que estoy directamente frente de ella. Oye! Trato de nuevo.
Ash, mrame.
Pero slo niega y murmura ms disculpas detrs de sus manos.
Bueno, a la mierda esto. He probado el enfoque suave, pero que me aspen si
dejo que esta chica siga desgarrndose sola. Antes de que pueda detenerme, me
agacho y la levanto en mis brazos. Pesa prcticamente nada, lo que confirma mi
sospecha de que no est comiendo lo suficiente.
Deja escapar un pequeo grito y deja caer las manos.
Qu ests haciendo?
No digo nada mientras la llevo al otro lado de la habitacin y deposito su
espalda en la silla. Sinceramente, no s cmo responder a su pregunta, porque ni
yo estoy seguro. Sealo con el dedo.
Voy a limpiar este desastre. Abre su boca para discutir, pero la
interrumpo rpidamente. No te muevas. Lo digo en serio.
Sus ojos se abren y se limpia las mejillas llenas de lgrimas.

Estoy tan
Apenada. Termino por ella. Lo s. Pero fue un accidente, Ash.
Agarro las toallas de papel desde el suelo y miro sus ojos asustados. No
entiendes eso? No tienes que apenarte por los accidentes.
Debera de estar limpiando dice, y comienza a levantarse.
Mi enojo quema como cido, enojo no dirigido a Ash, sino al que la hizo de
esta manera.
Sintate gruo entre dientes.
Se encoge contra la silla, con los ojos fuera de foco. A quienquiera que est
viendo, no es a m.
Lo intento de nuevo, esta vez ms suave.
Yo me encargo.
En lugar de responder, envuelve sus brazos alrededor de su pecho.

78

Movindome tan rpido como puedo, limpio el refresco en el suelo con las
toallas de papel y uso un cepillo y un recogedor para recoger el vidrio. Ash no se
mueve o hace ningn ruido todo el tiempo. Cuando termino, agarro mi botiqun
de primeros auxilios del gabinete y deslizo mi taburete a su lado antes de
sentarme.
Voy a mirar a tus rodillas ahora, est bien? le digo con la misma voz que
utilizo para calmar a Harper cuando despierta de una pesadilla. Debe funcionar,
porque los ojos de Ashlyn se encuentran con los mos y por primera vez desde que
derramo el refresco, estn claros y enfocados.
Por qu?
Cmo diablos es posible que no lo sepa?
Basta con mirarlos.
Mira a la tela rasgada de los vaqueros y la sangre se filtra.
Oh, Dios mo susurra. Yo no... Yo slo... Lo siento mucho. Voy a
limpiar la sangre. Lo juro. Su rostro se arruga.
Mierda. Esto no era mi intencin.
Ash, por favor, no llores. Es slo un poco de sangre. Tendremos que
limpiar.
Ella niega y se atraganta con un sollozo.

Lo siento mucho.
Al verla desmoronarse as hace algo en m que no puedo explicar. Tal vez es
mi deseo de vivir de acuerdo con el honor de mi padre, tal vez es porque soy un
padre, o tal vez es algo completamente distinto. Antes de que me d cuenta de lo
que estoy haciendo, pongo el botiqun de primeros auxilios a un lado y tiro de ella
en mis brazos, acunando su cabeza en la curva de mi cuello. Tengo una fraccin de
segundo para pensar, qu coo ests haciendo, Lane?, antes de que decida apagar mi
cerebro por completo. Dios, por una vez, no quiero analizar cada maldita cosa.
Slo quiero hacer lo que se siente bien, sin importar las consecuencias. Y esto se
siente bien. No s por qu, no quiero saber por qu, slo s que lo hace.
Nadie va a hacerte dao le susurro contra la parte superior de su
cabeza. No mientras te tenga. Y quiero decir cada maldita palabra. En este
momento, mientras acuno a esta chica rota, rasgara los brazos de cualquiera que
trate de poner un dedo sobre ella.

79

Se estremece, y cierra sus brazos alrededor de mi cuello y clava sus dedos en


la tela de mi camiseta. Sus lgrimas se arrastran por mi cuello y sangran en mi
cuello de la camisa. Su control sobre mi cuello casi me ahoga, pero no digo una
palabra. En este momento voy a ser todo lo que ella necesita que sea, incluso si es
slo algo a qu aferrarse.
Envuelvo mis brazos a su alrededor y tiro de ella con fuerza contra m. Se
siente demasiado delgada y demasiado frgil en mis manos. Una pequea voz en
mi cabeza me grita que me detenga, que la deje ir y camine justo fuera de la tienda,
cerrando la puerta detrs de ella. Pero la fuerza requerida para liberarla es ms de
lo que puedo reunir.
No estoy seguro de cunto tiempo pasa. Minutos? Media hora? Poco a
poco, sus sollozos se apagan y su agarre se afloja en mi cuello. Puedo sentir su
cabeza girar debajo de mi barbilla para que me est mirando, pero en el momento
en que me inclino hacia atrs para mirar hacia abajo, aparta la mirada.
Me siento como una idiota dice, su voz apenas un susurro. N-ni
siquiera te agrado.
Eso no es cierto le digo. Alcanzo su rostro y uso mis pulgares para
limpiar las lgrimas de sus ojos.
Irritacin marca lneas por encima de su nariz. Maldita sea si eso no es
adorable.
Por favor. Ella empuja contra mi pecho, forzando que mis brazos se
abran, y se desliza de mi regazo. De repente me siento vaco, y agarro mis rodillas

para no llegar a ella. Mira contina. No necesito tu compasin. Esta


situacin es bastante incmoda ya sin eso.
Crees que me das lstima?
Por supuesto dice con total naturalidad. Por qu eres tan amable
conmigo?
Suspiro y rastrillo una mano por el cabello. No estoy seguro de cmo
responder. Un momento de debilidad? Las hormonas? Quin diablos sabe?
No es por lstima murmuro.
Cierto. Se frota los talones de sus manos contra sus ojos hinchados. Si
hay una cosa que no soporto, es un mentiroso, Lane.

80

S exactamente lo que est haciendo, porque me lo he hecho, demasiadas


veces. Se abri demasiado y me acerqu demasiado, por lo que ahora quiere
alejarme antes que nada suceda. Debo estar feliz de que me est alejando, algo que
debera haber hecho desde el principio. Pero en cambio, mis dedos se enroscan en
el dril de algodn de los vaqueros mientras la ira se hincha dentro de mi pecho.
Me ests llamando mentiroso?
Se detiene frotndose los ojos y hace una mueca.
Puedo ser muchas cosas Lane, pero no soy estpida.
Bien. Deslizo mi mano detrs de su cabeza, entrelazando los dedos en su
cabello as que no hay escapatoria. Tena los ojos desviados. Entonces no tendrs
ningn problema en absoluto en descifrar esto.
Que ests?
Antes de que pueda terminar, la llevo a m hasta que siento el calor de su
jadeo de sorpresa contra mis labios. Me digo que es porque no puedo soportar ser
llamado mentiroso. Me digo que es porque quiero demostrar que estaba
equivocada. Pero al final, no importa lo que me digo. Al segundo que nuestros
labios se tocan, un fuego se enciende dentro de m y s exactamente por qu la bes,
porque malditamente quera.
Sus manos se ponen rgidas en mi pecho, como si pudiera apartarse, y yo
podra tener que dejarla, a continuacin, se ablandan, deslizndose por la tela de
mi camisa, dejando un rastro de escalofros a su paso. Su boca est caliente, una
deliciosa quemadura de caramelo dulce en mi lengua. S que debera dejarla ir,
que nada bueno puede salir de esto, pero luego sus delgados dedos se arrastran a

lo largo de la parte trasera de mi cuello y se rizan en mi cabello. Ella no va a


ninguna parte.
Deslizo mis dedos a travs de los lazos de la correa de sus vaqueros y tiro.
Ash responde moviendo una pierna sobre mi regazo, sorprendindome. El calor de
su piel se funde en la ma, el endurecimiento de mis partes bajas con necesidad. Un
gruido se derrama de mi garganta y Ash lo traga con sus besos. Se vuelve
frentica, devorando. Y por un momento, creo que dejo que ella me consuma.
Sus manos se deslizan desde la parte de atrs de mi cabeza y rastrea mi
mandbula. Se levanta una fraccin, frotndose contra mis jeans y el dolor
palpitante est bloqueado detrs de mi cremallera. Un silbido se derrama de entre
mis dientes mientras corro mis dedos bajo del borde de la camiseta por su piel
sedosa. Los deslizo lentamente hacia arriba hasta encontrar el borde de encaje de
su sostn. Corro mi pulgar a lo largo de la curva de su pecho, la oigo jadear, un
sonido que me vuelve salvaje y me marea. Quiero hacerla gritar una y otra vez.

81

Libero un lado de su camisa, moviendo su cabello, y tira suavemente la


cabeza hacia atrs, dejando al descubierto su garganta. Mi polla palpita al ritmo de
sus respiraciones pesadas. No estoy seguro que voy a ser capaz de alejarme de la
explosin.
Dirijo mis labios a lo largo del arco de su garganta, y sus dedos caen a mis
hombros. Sus uas se clavan en mi piel justo hasta el punto del dolor. Estoy a
segundos de gritar cuando ella empuja sus caderas hacia delante, molindose a lo
largo de mi regazo y enva una ola de calor que surge a travs de mi cuerpo. Sin
querer, muerdo su cuello.
Ash gime y golpea en mi contra, llevando el dolor dentro de m a un nivel
insoportable. Esta vez no puedo luchar contra el gemido contrayndose en mi
garganta. S que debemos parar, antes de llegar al punto de no retorno. Pero por
una vez en mi vida, he perdido el control por completo. Agarro el borde de su
camiseta y lo paso por su cabeza.
Sus pechos, como el resto de ella, son absolutamente perfectos. Dirijo mis
manos a lo largo de la curva de ellos, sintiendo la forma en que se estremece bajo
mi tacto. Toma el dobladillo de mi propia camiseta en sus manos y, con mi ayuda,
me la quita.
Muerde el labio inferior con el borde de los dientes mientras su mirada vaga
valorativamente a travs de mi pecho. El hambre en sus ojos rasga a travs de m,
tirando de todos los msculos de mi cuerpo tenso por la necesidad.

Ash Debo advertirle, necesito asegurarme que quiere esto tanto como
yo lo hago, porque estamos peligrosamente cerca del borde.
Traza un dedo por mi clavcula. Una sensacin como cinta de raso queda
despus de su toque. Poco a poco se acerca ms; sus labios hinchados. Aprieto mi
control sobre ella en la anticipacin.
Pero nuestros labios nunca se encuentran.
Me muevo hacia atrs para encontrar su mirada fija en algo concreto. En un
punto en mi pecho.
Ash?
Oh, Dios mo. Ella niega. Soy una idiota. Antes de que pueda
preguntarle de qu est hablando, se desliza de mi regazo y busca en el suelo su
camiseta.

82

Sigo estando apretado con el deseo, as que no puedo moverme tan rpido
como ella. Me lleva varios segundos antes de que ser capaz de soportarlo. Para
entonces, ella ya tiene su camiseta y se est moviendo hacia la puerta. Esto no tiene
sentido. Un segundo estbamos uno encima del otro, quitndonos la ropa y al
segundo siguiente, no.
Ash, espera. Qu est pasando?
Ella niega.
Estaba confundida y molesta, me hiciste olvidar eso. Pero no puedo ser esa
chica para ti, Lane. Tengo ms respeto por m misma que eso. La oscuridad que
haba desaparecido de sus ojos hace un momento est de vuelta.
No est teniendo ningn puto sentido.
Qu quieres decir con esa chica?
Ella seala un dedo en mi pecho y sigo su mirada hacia donde el nombre de
Harper est grabado en mi piel.
La otra chica. Ash dice y se va por la cortina. Un momento despus oigo
el timbre de la puerta delantera y s que est bien y realmente se ha ido.
Solo, me siento en el borde de la silla de tatuajes y corro mis dedos a travs
de mi cabello.
Mierda. No puedo decir que no lo vi venir. De hecho, me alegra que Ash
tenga la fuerza para acabar con ello, porque claramente no lo hice.

Tan jodidamente dbil. Suspiro y sacudo la cabeza. Por no hablar de


estpido. Esto nunca podra haber funcionado. Ash tiene algo con los nios. Y yo
tambin. Pongo mi mano sobre el nombre de Harper. No puedo creer que
permitiera a alguien llegar a m, a derribar los muros que he construido
cuidadosamente. Le haba dicho a Ash que Harper y yo tenemos algo especial, que
es para siempre, y lo es.
Amar a esa nia con mi ltimo aliento. Har lo que sea para protegerla de
ser herida, y nunca voy a involucrarme con una mujer que podra dejarnos heridos
de nuevo.
Y si Ash me demostr algo esta noche, es que ella es una corredora.

83

Captulo 10
Ashlyn
ierda. Mierda. Mierda.

84

Las palabras continan repitindose en mi cabeza cuando salgo de


mi auto y camino a mi apartamento. Qu demonios estaba
pensando? Bueno, s exactamente lo que estaba pensando. Cada vez que cierro los
ojos, o incluso parpadeo, Lane llena la oscuridad. Llevo una mano a mis labios
para encontrarlos an hinchados por sus besos. Es como si todava pudiera sentir
el calor de los dedos de Lane acariciando a lo largo de mis costillas, y la dureza de
su hinchazn entre mis piernas. Un estremecimiento me recorre y me balanceo
ligeramente.
Mierda!
Sacudo la cabeza para librarme de los recuerdos. S, l es increblemente sexy,
y s, con slo una mirada puede apretar las cosas dentro de m hasta el punto de
romperse, pero eso no lo hace menos indisponible. He sido usada antes, muchas
veces antes, y estoy harta. Me hice una promesa despus de Chris, que iba a poner
mi vida en orden antes incluso de considerar una relacin.
Abro la puerta del edificio y soy recibida por el golpe de un ritmo de bajo.
Pavor gira dentro de mis entraas mientras camino por el pasillo. S qu
apartamento aloja la fiesta antes incluso de llegar a la puerta.
Agarro la perilla, pero no me atrevo a girarla. Bajo el pulso de la msica
escucho voces levantndose sobre risas. Bocanadas de humo desde debajo de la
puerta. Si tuviera alguna lgrima que quedara en m, podra llorar. Todo lo que
quiero es una noche tranquila sola en mi cama para poner mi cabeza en orden. La
ltima cosa con la que quiero lidiar es con los amigos de Selena borrachos y
dopados. Considero darme la vuelta, pero adnde puedo ir? Adems, est Hank,
y la probabilidad de que Selena incluso recuerde que tiene un cachorro son casi
nulas.

Inhalo una bocanada de aire y me preparo mientras abro la puerta. Como era
de esperar, una pared de humo me golpea, una niebla acre de cigarrillo y
marihuana que me veo obligada a inhalar cuando no puedo aguantar la
respiracin por ms tiempo.
Ash! grita Selena sobre la msica. Agita una taza hacia m, el contenido
chapoteando sobre el borde de plstico. El olor dulzn de alcohol impregna el aire,
por lo que mi estmago rueda en oleadas nauseabundas, recordndome mi
borrachera de la noche anterior.
Hola. Mantengo mis ojos fijos en su rostro, as no tengo que mirar el
desastre.
Selena est en el sof, sentada en el regazo de un hombre, l es nuevo, y
tambin lo son la mitad de las otras personas en el apartamento.
Hola, sexy. Un hombre flaco, de nariz larga se inclina contra la pared
junto a m. De dnde vienes?
Lo paso de largo. No estoy de humor para eso.

85

A dnde vas? llama detrs de m.


A encontrar a mi perro respondo. Me toma un minuto darme cuenta de
lo que he dicho, mi perro. Pero tan pronto como digo las palabras, me doy cuenta
de que es verdad. No importa que no quisiera una mascota y que apenas pueda
cuidar de m misma. Ambos fuimos arrastrados a situaciones de mierda y
olvidados por la misma persona que se supona iba a cuidar de nosotros. S lo que
se siente ser abandonado a su suerte, ser arrojado a un lado al segundo en que te
conviertes en un inconveniente, y no voy a darle la espalda a Hank.
El pit bull? pregunta el chico. Esa pequea mierda orin en el suelo
as que alguien lo tir en la baera. Deberas dejarlo all, as aprende su leccin.
Toma todo en m no agarrar al chico por el cuello y encerrarlo a l en el bao.
En cambio, paso por delante de l y abro la puerta. El olor a mierda me golpea en
la cara cuando entro en la habitacin pequea y encuentro a Hank acobardado en
el fondo de la baera, con los ojos muy abiertos por el terror.
Varias pilas de su secrecin de heces corren por la parte inferior de la baera,
con impresiones de patas.
El chico se re detrs de m.
Te dije que era una pequea mierda.

Sin responder, golpeo la puerta en su cara y la cierro detrs de m. Incluso a


travs del pulso de la msica lo escucho llamarme puta. Como si me importara.
Me vuelvo hacia el cachorro temblando.
Oh Hank, siento tanto que tuve que dejarte aqu solo. La culpa llena mi
corazn. S exactamente lo que se siente el estar encerrado dentro de una
habitacin, sola y asustada. Me arrodillo junto a la baera y el cachorro brinca en el
lateral, desesperado por llegar a m.
Regulo el agua en tibia.
Te limpiar y luego vamos a ir... Realmente no tengo idea de dnde.
Despus de dar a Hank un lavado a fondo y secarlo con una toalla, recojo sus
cuencos, comida, y una correa, as como un cambio de ropa para m, y me dirijo
hacia la puerta.
Oye! Selena me llama. Sus ojos estn vidriosos y enrojecidos. A
dnde ests llevando a Diesel?

86

A dar un paseo. No le digo adnde ni por cunto tiempo. Ella est


demasiado jodida para darse cuenta.
Est bien. Sonre y alcanza el porro que la chica junto a ella le extiende.
Tal vez por la maana se olvide que tena un perro.
Cuando llegamos afuera, Hank brinca y gira alrededor de mis piernas. Al
parecer, est tan feliz de salir volando de all como yo. Me detengo en el csped el
tiempo suficiente para que haga sus necesidades antes de subirlo a mi auto.
Sonre felizmente, su cola golpeando contra mi asiento.
Suspiro.
Aunque aprecio tu entusiasmo, me temo que no vamos a ninguna parte
emocionante. Los hoteles son caros, y sin familia que no sea mi mam y mi
padrastro en la zona, parece que estamos destinados para una noche en el auto,
algo a lo que no soy ajena. Cuando me echaron por primera vez de mi casa,
aprend bastante rpido que hay ciertos lugares en los que se puede dormir en tu
auto sin ser acosada por la polica o cualquier otra persona.
Despus de un viaje de quince minutos por la interestatal, apago el auto sobre
una rampa para hacer una parada de descanso. Despus de haber frecuentado
varias en la zona, s que esta en particular es la ms bonita, con los puestos ms
limpios de bao, con ms mquinas expendedoras y estacionamiento mejor
iluminado.

Estaciono al final de la fila y cuidadosamente arrojo camisetas en las ventanas


laterales, mantenindolas en su lugar presionando la tela con la ventana. A
continuacin, despliego un parasol a travs del parabrisas.
Hank me observa, ladeando la cabeza con inters.
Este no es mi primer rodeo le digo. No me gusta que la gente me vea
dormir, algunos de ellos son bastardos muy enfermos. Una de las primeras veces
que haba dormido toda la noche en una parada de descanso me haba despertado
para encontrar un camin estacionado al lado de mi auto y un hombre mirndome
fijamente por la ventana, con la mano claramente acariciando su regazo.
Un estremecimiento de repugnancia me recorre y paso el seguro de la
cerradura de la puerta.
Lamento que no hayan mentas bajo las almohadas le digo a Hank. Esto
es lo mejor que puedo hacer.

87

El cachorro se sube a travs de la consola central y se enrolla en mi regazo.


No puedo evitar sonrer mientras acaricio su piel suave. Esta es la primera vez que
no he estado sola mientras me veo obligada a dormir en mi auto. Tengo que
admitir, con Hank aqu, no es tan malo.
Reclino mi asiento y me recuesto contra el cojn duro lo mejor que puedo. De
hecho, en comparacin con la fiesta ruidosa ocurriendo en mi apartamento, la
tranquila comodidad de mi auto es casi pacfica.
Lstima que no dura.
El segundo en que mis prpados se cierran, encuentro a Lane esperndome
en la oscuridad detrs de ellos. Lane, cuyos ojos arden con el deseo y cuyo toque
enciende el fuego bajo mi piel. Casi puedo sentir la ondulacin de los msculos de
su pecho debajo de mis dedos y oler la especia terrosa de su colonia.
Bah! Abro los ojos mientras gotas de sudor fro pinchan a lo largo de mi
piel.
Hank bosteza y me da una mirada molesta.
Lo siento murmuro. Pero lamento an ms dejar que Lane me afecte.
Emily me advirti que me mantuviera alejada de su hermano, y Lane mismo me
dijo que estaba involucrado con alguien. Mi nica excusa es que haba estado
vulnerable. Despus de derramar el refresco, pude sentir la presencia enojada de
mi padrastro en el estudio de tatuajes, sentir la furia que irradiaba de l a medida
que mil pinchazos se clavaban en mi piel. Pero el segundo en que Lane puso sus

brazos a mi alrededor, mi padrastro se haba ido. Por primera vez en mi vida, me


sent segura.
Y entonces sent otras cosas... un montn de cosas. Pero, quin me puede
culpar por perderme en el momento y en los brazos de Lane?
Paso mis dedos por mi crneo como si pudiera arrancar los recuerdos y
arrojarlos fuera de mi cabeza. Dios, soy una idiota. Lane probablemente se est
riendo a carcajadas de m en este momento, la chica estpida que pensaba que l
poda engaar.
Estpida! Tan estpida! Golpeo mi mano contra el volante.
Sorprendido, Hank salta y me lame la nariz.
Parpadeo hacia l, sorprendida, antes de rerme repentinamente.
Tienes toda la razn, Hank. Rasco detrs de sus orejas hasta que se
instala de nuevo en mi regazo. De ahora en adelante, voy a estar ahorrando mis
besos para cachorros, no perros.

88

Captulo 11
Ashlyn
os rayos de sol, filtrndose a travs de la ventana cubierta por una
camiseta, calientan mi piel y me llevan hacia la consciencia. Me duele
la espalda y llevo una mano a mi cuello para masajear el nudo que se
form. Dios, dormir en un auto es una mierda.
La bola de pelos en mi regazo se revuelve y deja escapar un gemido.

89

Cierto. Mi voz es gruesa por el sueo.


Busco a tientas a lo largo de la consola central y agarro mi telfono y la
correa. Despus de amarrar la correa al cuello de Hank, abro la puerta. Hank salta
hacia afuera mientras tropiezo detrs de l. Caminamos a la zona de csped
designada para perros. Mientras Hank busca el lugar perfecto, miro a mi telfono
para descubrir que tengo un mensaje de texto. Con el telfono en vibrador,
supongo que me dorm a travs del zumbido.
En un primer momento un destello de entusiasmo recorre mi cuerpo cuando
pienso que el emisor podra ser Lane, antes de darme cuenta de que A, no sabe mi
nmero y B, ya est involucrado con alguien. Ashlyn, idiota!
Le el nombre del remitente. La sola palabra haciendo que la ansiedad se
desplome en mi estmago.
Chris.
Salimos por intervalos a lo largo de mi ltimo ao de la escuela secundaria,
incluso alquilamos un apartamento juntos durante tres meses despus de la
graduacin, antes de cansarme de tratar de ser de la manera que Chris quera. Sus
sutiles sugerencias de cmo deba vivir mi vida se hizo ms y ms persistente,
hasta que me di cuenta que no era yo a quien amaba, sino un ideal en el que
pensaba que me poda convertir. Resulta que no era arcilla. Cuanto ms me
esculpa, ms me rompa.

Pens que habamos terminado. Aunque s que deba ignorarlo, mi


curiosidad acerca de lo que podra querer ahora de m es abrumadora, as que hago
clic en el mensaje.
Hola Ash, estaba limpiando mi armario cuando me encontr con algo de ropa
tuya que pens es posible que desearas de regreso. No voy a hacer que vengas aqu.
Qu tal sin nos reunimos para el almuerzo? Panera? Al medioda? Invito. Sin
condiciones.
Me muerdo el labio y releo el texto varias veces. Me fui de su apartamento
con tanta prisa que dej atrs mi suter verde favorito. Realmente me encantara
recuperarlo, pero no a costa de tener que aguantar cualquier mierda de Chris. Sin
embargo, s dijo sin compromisos. Y, puedo realmente rechazar un almuerzo
gratis?
Mi estmago se retuerce dolorosamente ante la idea, han pasado casi
veinticuatro horas desde la ltima vez que com algo. En realidad, al segundo que
mencion comida, me tuvo.

90

Vas conmigo, no? le pregunto a Hank. Chris no se atrevera a meterse


conmigo mientras tenga una bestia cuidndome, verdad?
En respuesta, Hank se recuesta y restriega su espalda a lo largo de la hierba.
S. Chris seguro estar intimidado por l.
****
Chris ya est sentado en el patio del restaurante cuando me presento. Dos
platos de sndwiches y patatas fritas se encuentran en la mesa. A pesar de estar
muerta de hambre, un destello de molestia me atraviesa. Siempre he odiado la
forma en que peda comida para m sin preguntarme, parece que algunas cosas
nunca cambian.
Sonre y se levanta cuando me ve. Su cabello rubio est perfectamente
engominado en su lugar y los pliegues planchados en su camisa son tan fuertes
que parece que podran cortar el pan. Nada nuevo, Chris siempre lo haca todo de
esa manera. Pero puedo decir por la forma en que su sonrisa cae cuando ve la
correa en mi mano y el cachorro detrs de m, que nuestro encuentro no va de
acuerdo con su plan y siempre tiene un plan.
Ahora tienes un perro?
S.
Deslizo el mango de la correa de Hank bajo la pata de la silla antes de
sentarme.

Odio a los perros afirma Chris, con ojos acusatorios. Lo sabes.


En realidad, no. Feliz coincidencia.
Tomo un pedazo de pavo del sndwich y se lo doy a Hank, quien felizmente
se lo traga.
Chris gime.
No hagas eso. No debes darle de comer sobras de la mesa. Vas a hacer que
sea un mendigo.
Vaya. Solo he estado con l durante treinta segundos y ya me est diciendo
qu hacer. Eso tiene que ser un nuevo rcord. Tomo otro pedazo de pavo del
sndwich y alimento a Hank.
Chris frunce el ceo.
Siempre haces eso, Ash. Siempre me ignoras cuando estoy tratando de
ayudar.

91

Tomo un gran bocado del sndwich, la verdadera razn por la que acced a
este encuentro. Han pasado meses desde que he comido en un verdadero
restaurante. Los sabores de la lechuga, el tomate y el pavo deberan explotar en mi
lengua, pero con Chris sentado tan cerca, la comida sabe igual que a basura.
No necesito tu ayuda aseguro entre bocado y bocado.
Chris reclina en la silla y cruza los brazos sobre su pecho.
En primer lugar, no debes hablar con la boca llena.
Pongo los ojos en blanco y tomo otro bocado.
En segundo lugar contina, s que no es verdad, porque tu mam me
llam. Dice que no le has devuelto las llamadas, est preocupada por ti.
El bocado de pavo se hunde en mi estmago como una piedra y dejo el
sndwich.
Qu?
Nunca imagin que mi madre llamara a mi ex-novio para comprobarme. Por
otra parte, no he hablado con ella desde que mi padrastro me ech, probablemente
no saba que Chris era mi ex.
Se inclina sobre la mesa.
Dnde ests viviendo, Ash?
Me echo hacia atrs.

Eso no es asunto tuyo.


Es mi asunto. El hecho de que terminamos, no significa que todava no me
preocupe por ti. Te echo de menos, Ash. S que tuvimos un mal comienzo, que era
demasiado duro contigo y estoy aqu para decirte que lo siento. Se estira para
tomar mis manos, pero retrocedo rpidamente, llevndolas a mi regazo. Voy a
cambiar, hare todo lo que quieras que haga para que te mudes de regreso. Me
ocupar de ti, te lo prometo.
Sus palabras se envuelven alrededor de mis costillas y tiran firmemente,
sofocndome. He escuchado suficientes promesas en mi vida como para saber que
poner fe en ellos es como caminar por una cuerda floja hecha de regaliz. Claro que
son dulces, pero nunca soportan peso.

92

No va a ser fcil admite Chris, pero s que podemos resolver esto. Las
relaciones se tratan de dar y recibir, as que por supuesto que tendras que dar un
poco, tambin. Este perro, por ejemplo. Asiente hacia Hank. Tendra que irse.
Pero estoy dispuesto a ayudarle a encontrar un buen hogar. Mi to vive en una
granja, estoy seguro de que estara dispuesto a llevrselo. Adems, no hablas en
serio sobre esta cosa de escribir, verdad? Todava puedes volver a la universidad.
Por un momento, el cebo del siempre limpio y tranquilo apartamento de
Chris es suficiente como para preguntarme si toda la lucha que he atravesado en el
intento de vivir mi propia vida vale la pena. Ayer por la noche dorm en mi auto,
ya que era una opcin mejor que mi apartamento actual. Estoy muy lejos de tener
el dinero que necesito para vivir por mi cuenta y no he escrito una palabra de mi
poesa en semanas. Para qu diablos estoy luchando?
Hank se queja, sacndome de mis pensamientos. Mi mirada se desplaza a la
correa enrollada por debajo de la pata de mi silla y me doy cuenta de que esa es la
razn por la que estoy luchando. No Hank. No escribir. Ir a la universidad.
Aunque s que Chris nunca me hara dao fsicamente, la correa que me pondra
bajo su techo slo sera una versin ms bonita de la que llevaba bajo la de mi
padrastro.
Y voy a dormir en un camin millones de veces antes de dejar que alguien me
ate y trate de controlarme una vez ms.
Chris. Me inclino hacia delante.
S? Sonre, dndome esa sonrisa arrogante, como si ya pudiera ver mis
maletas hechas.
Realmente, slo quiero mi suter verde de regreso.

93

Captulo 12
Lane
arper explora a travs de las estaciones de radio de mi camioneta y
se decide por una balada cursi cantada por una banda de chicos.
Presiono mis labios en una fina lnea y sujeto el volante para evitar
apagar la msica. Difcilmente estoy de humor para escuchar a un
grupo de chicos de catorce aos cantar sobre el amor eterno.

94

Harper se sienta junto a m sonriendo y cantando junto con la cancin, algo


sobre una fiesta de viernes por la noche y Chica, eres tan hermosa. Si slo las cosas
fueran tan simples. Mi mente se detiene en el recuerdo de Ash en mi regazo, sus
manos vagando por mi cuerpo y me encojo por dentro. Todava no s cmo pude
haber sido tan estpido, cmo pude haber permitido que mis hormonas me
dominaran, y para qu? Un polvo?
No es como que tenga sentimientos reales por Ash, apenas conozco a la chica.
Por lo que s es impulsiva, daada y obviamente est huyendo de algo o de
alguien, no exactamente el pilar de estabilidad que me gustara alrededor de mi
hija. Al mismo tiempo, no hay que negar que Ash es algunas otras cosas:
inteligente, hermosa y si ganara un poco de peso podra ser una de las mujeres ms
atractivas que he conocido.
Tengo hambre anuncia Harper.
Est bien. Golpeo mis pulgares a lo largo del volante, esperando que el
rubor de mi piel y el rpido latido de mi corazn no revelen mis pensamientos.
Reljate, Lane, tiene diez aos por el amor de Dios! Exhalo lentamente. Qu te
gustara?
No lo s Se encoge de hombros. Tal vez una hamburguesa o, ooh!
Apunta a la ventana. Qu hay de Panera?
Panera ser. Golpe el intermitente. Es un lindo da. Tal vez podamos
sentarnos afuera.

S. Harper sonre. Y mira! Alguien tiene un cachorro. No es lindo,


pap? Por qu no podemos tener un perrito?
Sigo la lnea de su dedo y descubro un pequeo cachorro de pit bull
acurrucado debajo de la silla de una chica. Me gustan los perros, pero apenas tengo
suficiente tiempo para dedicarle a Harper.
No lo s. Un perrito es un montn de trabajo. Estaciono la camioneta y
saco la llave de la ignicin.
Yo me encargar del cachorro. No tendras que hacer nada!
Suspiro.
Un perrito necesita mucha atencin. Estas tan ocupada, Harper, con la
gimnasia y el piano
Cuando amas a alguien, encuentras el tiempo responde. Como t lo
haces conmigo.

95

Agarro mi billetera del portavasos y la miro, realmente la miro. Tiene la nariz


puntiaguda de su madre, pero que me condenen si el resto de ella no soy todo yo.
Harper se vuelve hacia la ventana.
Cuando tengamos un perrito, quiero uno justo como ese.
Sigo su mirada, slo que no es sobre el perro donde aterrizan mis ojos, sino
en la chica sentada en la silla, la chica claramente est teniendo un almuerzo con
otro chico.
Ash.
Mierda. Una oleada de celos que no entiendo quema a travs de m como
cido. Despus de todo, de qu tengo que estar celoso? No es que sea mi chica o
algo. Todo lo que hicimos fue tontear, algo que ambos nos dimos cuenta que fue
un gran error. Entonces, por qu carajo debera importarme que est sentada
frente algn idiota oficinista rubio?
Excepto que me importaba. Lo siento en la forma en que cada musculo se
tensa, como si estuviera a punto de rasgar a travs de mi piel. Y eso slo me
molesta ms. Nunca ped esto. Tengo demasiada mierda pasando en mi vida para
desperdiciar el tiempo en sentimientos, especialmente emociones intiles como la
lujuria y los celos.
No ayuda que Ash est presionada hacia atrs contra su silla, su postura
rgida. Todo sobre su lenguaje corporal grita que no quiere estar ah. Entonces por

qu lo est? Necesita ayuda? Realmente puedo irme si la necesita? Paso una


mano por mi cabello.
Harper, cario, ha habido un cambio de planes.
Qu?
No podemos comer aqu.
Su arruga se arruga con decepcin.
Por qu no?
Me estiro por la manija de la puerta.
Te lo explicar cuando seas mayor. Mientras tanto, necesito que me
prometas que te sentaras en el coche y no saldrs bajo ninguna circunstancia.
Entiendes?
Frunce el ceo.
Por qu ests actuando tan raro?

96

Gracias abuela farfullo demasiado bajo para que lo oiga. Deslizo mi


telfono fuera de mi bolsillo y se lo entrego. De todos modos, la mayora de las
aplicaciones ah son de ella. Mantente ocupada y regresar en un minuto. Si te
quedas aqu como te lo ped, te llevar a esa tienda de pastelitos que te gusta.
Sus ojos se amplan.
En serio? Promesa?
Promesa. Vuelvo en seguida.
Salgo de la camioneta y cierro con llave la puerta detrs de m. Harper ya
tiene mi telfono en sus manos, jugando algn juego. Me dirijo en direccin de Ash
y respiro profundamente, tratando de aflojar un poco de la tensin jalando a travs
de mi pecho. Estoy a mitad del estacionamiento cuando mis pasos fallan, no pens
esto exactamente. Qu diablos se supone que diga que no me haga lucir como un
gigantesco acosador?
Antes que pueda ocurrrseme una buena respuesta, sus ojos encuentran los
mos.
Lane?
Mierda. Tratando de actuar genial, asiento mientras me dirijo hacia su mesa.
Hola.

El tipo sentado frente a ella entrecierra sus ojos y me echa un vistazo. Se


inclina hacia adelante, flexionando los tendones a lo largo de su mandbula, y todo
en l grita Mia! Como si me importara la demostracin de dominio de algn idiota
de fraternidad.
Ignorndolo, me agacho junto a la silla de Ash y rasco la cabeza del cachorro.
Quin es este? El cachorro lame mi mano, su cola golpeando
alegremente contra la acera.
Es tuyo contesta el tipo. Nuestro apartamento no permite perros.
No, no lo es. Ashlyn toma al cachorro en sus brazos y lo acuna contra su
pecho. Es mi perrito y su nombre es Hank. Tu apartamento no permite
cachorros, Chris, pero no vivo contigo, recuerdas?
Chris? El idiota cuyo nombre se tatu en el brazo? Si es as, qu hace
almorzando con l? Doblo mis brazos sobre mi pecho y me paro lentamente.
Interrumpo algo?

97

No responde Ash al mismo tiempo que Chris dice:


S.
Se gira hacia ella.
Ashlyn, pens que discutamos nuestro futuro.
Chris, no hay nuestro nada, nunca ms.
l se hunde ms abajo en su silla y me mira.
Sonro. Definitivamente aqu no hay ningn amor perdido.
Ash suspira y presiona dos dedos contra sus sientes. Mis manos se enroscan
en puos. No me gusta este tipo y es obvio que a Ash tampoco. El hecho que la
est estresando me hace querer golpear su rostro.
Lo siento, Lane, qu haces aqu?
Eh No esperaba la pregunta y me carcomo el cerebro por una
respuesta. Pero la verdad es que no s muy bien la respuesta. Por diez aos me he
centrado en construir mi negocio y cuidar de mi familia. He construido una buena
vida para m y para Harper, as que, qu es lo que tiene Ash que me hace tan
imprudente? Hice mi buena accin y me asegur que estuviera bien. Ahora que s
que lo est, si s lo que es bueno para m, lo que es bueno para Harper, dejar las
cosas como estn.

Entonces cmo lo termino? Nunca he sido el tipo de chico que jode con una
chica y despus la manda a volar. Ash vino a m por un tatuaje y le debo terminar
lo que empec. Cuando est terminado, puedo olvidar todo sobre ella.
Estaba haciendo algunas diligencias digo. Cuando te vi record que
nunca terminamos tu sombreado.
Los ojos de ella caen hacia su brazo y al tatuaje oculto bajo su manga.
Correcto. El tatuaje. Podra estar equivocado, pero creo que escuche un
toque de decepcin en su voz.
Tatuaje? pregunta Chris. Qu tatuaje?
Lo ignoro.
De todas formas, puedo terminar esta noche si puedes hacerlo. Cuanto
antes lo termine, ms pronto puedo sacarla de mi cabeza.
S, est bien. Asiente Ash y un mechn de su cabello cae hacia delante,
escondiendo su rostro.

98

Toma toda mi fuerza de voluntad no alcanzarlo y meterlo detrs de su oreja.


Chris se pone de pie de repente, las patas de la silla raspan contra el cemento.
Qu jodido tatuaje? grita l.
Ash se encoje contra la silla.
Mi cuerpo se tensa y levanto mi barbilla.
Tranquilo, amigo.
No me llames amigo, t, pedazo de basura blanca. Sus fosas nasales se
dilatan y se gira hacia Ash. Qu demonios ests pensando al conseguir otro
tatuaje? Quieres terminar luciendo como este perdedor de parque de remolques?
Qu pensar la gente?
Camino lentamente enfrente de Ash, presionando mi puo contra mi palma,
crujiendo mis nudillos. Mis brazos realmente duelen con las ganas de pegarle, pero
con Harper en el auto, no puedo correr el riesgo.
Pensaran que es independiente, no un objeto de algn idiota para escribir
su nombre.
Qu diablos significa eso? pregunta Chris.
Ash se levanta y se mueve a mi lado.
Significa que terminamos, Chris.

Su rostro se suaviza.
No quieres decir eso. Ests molesta. No ests pensando claramente.
No. Sacude su cabeza. Por primera vez en la vida, creo que empiezo a
entender las cosas. Empuja el cachorro en mis brazos. Sobresaltado, lo sostengo
moviendo su gracioso cuerpo cerca de mi pecho. Cuida a Hank por m me
dice. Voy adentro a conseguir una caja para llevar. Comer mi maldito
almuerzo, simplemente que no aqu. Se voltea hacia Chris. Cuando regrese
ser mejor que el maldito suter verde est justo ah. Apunta a su silla vaca. Y
ser mejor que t no lo ests.
Antes que cualquiera de nosotros pueda contestar, se da la vuelta sobre sus
talones y camina hacia el restaurante.
Esa no es la Ashlyn que conozco murmura Chris entre dientes. Quien
malditamente sea, te la puedes quedar.
No puedo luchar con la sonrisa tirando de mis labios.

99

Algo me dice que estoy consiguiendo el mejor trato.

Captulo 13
Ashlyn
on mi suter verde colgado del hombro y Hank acunado en mis brazos,
salgo del auto, pero no tengo prisa por entrar en mi apartamento y
lidiar con el desastre que seguro me est esperando.

100

En cambio, me siento en una zona de csped con sombra a las afueras de la


puerta principal del apartamento y desengancho la correa de Hank. Gira a mi
alrededor, saltando y rodando en la hierba. La visin del cachorro dando volteretas
trae una sonrisa a mi rostro, nadie merece tener una correa todo el tiempo.
A pesar de su nueva libertad, Hank nunca se aleja ms de unos pocos metros
de donde me siento. Encuentra un palo y se sienta a mi lado para masticarlo.
Mientras est ocupado, abro la bolsa para llevar y termino mi sndwich. El pan
est un poco pasado, pero seguro que es mejor que la instantnea Mac con queso
que haba planeado comer.
Al abrir la bolsa de patatas fritas, mi mente se desva a mi anterior encuentro
con Lane y la forma en que mi aliento qued atrapado en mi garganta al ver sus
msculos ondeando bajo su camiseta mientras se acercaba a mi mesa, msculos
que haba trazado con mis dedos la noche anterior.
Un escalofro me atraviesa el cuerpo y rpidamente, agarro la bolsa de salsa
de la caja y lo echo. No me gusta que incluso el recuerdo de Lane pueda elevar la
temperatura de mi cuerpo. Es tan estpido. De todos los chicos que se pueden
meter debajo de mi piel, por qu el que conozco es el menos bueno para m? Al
igual que dijo Emily, debo dejarlo solo, lo cual planeo hacer al segundo que mi
tatuaje termine.
Recojo mi basura, me levanto y cepillo la hierba de mis vaqueros. Si me doy
prisa y limpio el apartamento, voy a tener tiempo para ir a la cafetera para
conseguir escribir algo antes de tener que encontrarme con Lane. Porque eso es lo
que tengo que hacer para centrarme en las cosas que quiero, como conseguir

publicar mi poesa y no a las cosas que son tan obviamente malas para m, al igual
que Lane.
Llamo a Hank con una palmada en la pierna. Una vez que lo tengo en brazos,
abro la puerta principal del apartamento. Si quiero escribir hoy, no hay que
retrasar lo inevitable.
Hank se retuerce cuando entro en el largo pasillo, como si no quisiera estar
ms aqu que yo.
No te preocupes lo calmo. No nos vamos a quedar mucho tiempo.
Nuestro apartamento es uno de los ltimos en el pasillo. A medida que nos
acercamos a la puerta, me doy cuenta de un hombre calvo con sobrepeso agachado
fuera, hacindole algo al pomo con una herramienta elctrica.
Oye!
Apresuro mi ritmo a un trote. Ya me han robado una vez. No necesito que
vuelva a ocurrir

101

Detngase! Qu est haciendo?


El hombre se vuelve hacia m y es entonces que me doy cuenta de la tarjeta de
identificacin cosida en el frente de su camisa azul. Tiene un cinturn de
herramientas manchado de grasa atado a la cintura.
Estoy reemplazando las cerraduras. Sus ojos se estrechan al cachorro en
mis brazos. Usted sabe que no se permiten perros en el edificio.
Lo ignoro, mientras el temor inunda mi estmago.
Por qu estn cambiando las cerraduras? Alguien entr?
No. Alinea el taladro con los tornillos. Es poltica el cambiar las
cerraduras despus de un desalojo.
Estuve a punto de rer de alivio cuando pongo mi mano en el picaporte,
bloquendolo.
No hemos sido desalojados. Debe tener el apartamento equivocado.
El tipo resopla y tira de un cuadrado de papel de su bolsillo. Lo desdobla y
sus ojos escanean la pgina antes de que se vuelva a verme.
No. Apartamento 32A. Lo dice aqu. Empuja cerca de mi rostro. Huele a
tabaco. Dice que se les dio el aviso hace treinta das.
No. Eso no puede estar bien.

Siento como si el suelo hubiese desaparecido a mis pies y, de repente, estoy


cayendo en picada a travs de la tierra.
Hank lloriquea y aseguro mi agarre para evitar que se deslice a travs de mis
brazos.
Nunca vi un aviso de desalojo aseguro.
El hombre voltea la hoja.
Aqu dice que fue entregada a una Selena Garca. Ella no ha pagado el
alquiler en tres meses.
Mis rodillas se tambalean y me inclino contra la pared antes de que pueda
decir:
P-pero eso no puede ser correcto. Le he dado dinero para el alquiler los
ltimos dos meses!
Puede ser. Alega el hombre, doblando el papel y volvindolo a poner
dentro de su bolsillo. Pero ella no ha estado pagando.

102

Esto no me puede estar pasando a m. No otra vez.


Mis ojos queman con nuevas lgrimas. Puse a Hank abajo y presiono las
palmas contra mis ojos para contener que las lgrimas caigan. Un pozo
lacrimgeno dentro de mi garganta y lucho por tragarlo.
Qu se supone que debo hacer ahora? murmuro.
El tipo de mantenimiento me debe escuchar, porque su rostro se ablanda.
Mira, realmente, no debo hacer esto, pero te puedo dar treinta minutos
para agarrar cualquier cosa que puedas, de acuerdo?
No es una solucin, pero al menos es algo. Traigo mis brazos a mi lado y le
doy una dbil sonrisa.
Gracias.
El hombre lleva la pistola con rosca a la perilla de la puerta. Despus de
varios chillidos metlicos, la perilla cae. Aterriza junto a los tornillos cados. Juega
con el funcionamiento interno de la cerradura y, un segundo despus, la puerta se
abre.
Hace gestos para que entre.
Voy a esperar aqu afuera.
Asiento, agradecida por la privacidad si sufro otra crisis. Doy un paso dentro
de la pequea cocina y, como esperaba, es un desastre. Hank me sigue, elevndose

sobre las patas traseras para olfatear las botellas de cerveza vacas y envoltorios de
comida rpida que cubren los cajones. Solo que esta vez, los platos sucios estn
ausentes en el fregadero. Abro varios armarios para encontrar todos los platos que
faltan, as como la comida, incluso la Mac instantnea, Cheerios y fideos ramen que
me pertenecen.
Giro la esquina hacia la sala. Los sofs y la televisin faltan, en cambio hay
botellas de licor y ceniceros dispersos por el suelo. Es evidente que Selena saba
que esto iba a ocurrir, pero despus de haber gastado mi dinero del alquiler en
Dios sabe qu, no tuvo la decencia de avisarme.
Me aparto de la sala de estar y camino a mi habitacin. Presiono la mano
contra la puerta y se abre hacia dentro. Hay un corte profundo en el marco de la
puerta, donde estaba la cerradura. La cmoda y el colchn, el nico mobiliario de
la habitacin, se han ido. Esto no me molesta, ya que no eran mos, para empezar.
Lo que s lo hace es el hecho de que mi ropa parezca como si la hubiese arrojado
del cajn a una pila en el suelo.

103

El borde de mi cuaderno sobresale de debajo de un par de mis vaqueros. Esta


vez no me preocupaba que me hubiesen robado el dinero de las propinas, haba
aprendido a esconderlo en mi auto. Me doy cuenta, sin embargo, que esto significa
que jams recuperar el importe completo robado, lo cual me deja muy lejos de
tener el dinero suficiente para conseguir mi propio lugar.
Una vez ms, estoy sin hogar.
La comprensin cae pesada sobre mis hombros y me hundo hasta las rodillas
en la fina alfombra. Sin embargo, voy a contener las lgrimas. No puedo
romperme, no aqu, no cuando tengo tan poco tiempo para conseguir el resto de
mis cosas. La crisis tendr que esperar. No tengo una bolsa, por lo que reunir
tanta ropa como pueda tomar y llevar a mi auto.
El hombre de mantenimiento est fuera fumando un cigarrillo mientras tiro
mi ropa en el maletero. Frunce el ceo, mirndome.
T, uh, necesitas ayuda? pregunta.
Est bien comento mientras camino de regreso al apartamento para otra
carga.
Quiero aferrarme al poco orgullo que me queda y no hay manera digna de
dejar que un hombre extrao tome puados de tu ropa interior.
Las pertenencias de Hank ya estn en mi auto, por lo que slo me lleva un
par de viajes para llevar el resto de mi ropa, mis cuadernos, los pocos artculos de

higiene personal que tengo en el cuarto de bao, mi almohada y una manta.


Cuando he acabado, cierro la puerta de atrs de pasajeros de mi Jetta y miro a mi
auto. Esto es. Mi vida entera se reduce a el contenido de un maletero y asiento
trasero. Tengo todo embalado, pero literalmente no tengo a dnde ir.
Las lgrimas que he estado luchando por ocultar durante la ltima media
hora, finalmente se liberan. Quiero golpear algo, dar rienda suelta a la hinchazn
que grita dentro de mi pecho. Esto no es cmo se supone que iba a ser mi vida.
Una vez que escapase de la prisin de mi padrastro, se supona que las cosas
mejoraran; pero aqu estoy, con un perrito, un montn de ropa, sin comida, ni
dnde vivir.
Saco el telfono del bolsillo y me quedo mirando la pantalla. Tanto Chris y mi
mam me ofrecieron un lugar para quedarme, pero s que en realidad me estn
ofreciendo una eleccin entre dos jaulas. Por un breve segundo, considero llamar a
Emily, pero su apartamento es demasiado pequeo para ms de una persona y no
es como que nuestra amistad est en el nivel en el que puedo pedir dormir en su
sof. Dios, no tengo ni idea de cunto tiempo me llevar encontrar un nuevo lugar.

104

Recojo a Hank y entro en el auto. Despus de ponerlo en el asiento del


copiloto, pongo la llave en el contacto, pero no lo enciendo. S que no puedo
quedarme aqu, pero, adnde puedo ir? Tengo mi cita de tatuaje esta tarde, as
que no puedo conducir por la ciudad todo el da y desperdiciar gas. Hago trabajar
mi cerebro por una solucin, pero nada me viene a la mente.
Saco un fajo de servilletas de mi guantera y limpio las manchas de lgrimas
de mis ojos. Dios, ni siquiera puede recordar la ltima vez que estuve un da entero
sin llorar y lo odio. No me gusta que las lgrimas se hayan convertido en una parte
tan importante de mi rutina diaria, como cepillarme los dientes. Lo nico que ha
cambiado es la razn por la que lloro. Primero fue porque era tratada como un
prisionero dentro de mi propia casa y, cuando finalmente me liber, llor porque
ya no tena un hogar.
Pattica, susurra la voz de mi padrastro dentro de mi cabeza.
Con un suspiro, alejo las servilletas de mi rostro. Me encuentro con mis
propios ojos en el espejo retrovisor. No soy pattica, ni estoy derrotada. Hundo mis
uas en la servilleta empapada de lgrimas y la rasgo en tiras. He sobrevivido a
cosas peores y voy a sobrevivir a esto.
Hank se queja desde el asiento del pasajero.
Lanzo las servilletas en el compartimiento de la puerta lateral, lo acerco y
acaricio la cabeza de Hank.

Tambin tengo miedo confieso. Solo dame un poco de tiempo, de


acuerdo? Estoy segura de que podemos resolver esto.
Giro la llave en el contacto y me retiro del lugar de estacionamiento. Cuando
llego al borde de la parcela, pongo la luz intermitente y giro a la izquierda hacia el
estudio de tatuajes de Lane. Mi cita no es en varias horas, pero estoy bastante
segura de que hay un parque cercano donde puedo dejar que Hank corra mientras
calculo mi prximo movimiento.
Aprieto los dedos en el volante y mi mirada se centra en la carretera mientras
conduzco. Me niego a mirar en el espejo retrovisor. Me prometo que no voy a
mirar hacia atrs.
Nunca ms voy mirar hacia atrs.

105

Captulo 14
Lane

106

arper se sienta en mi silla de tatuaje, canturreando una de sus


malditas canciones de bandas de chicos mientras termino otro
tatuaje pintado con rotulador en su antebrazo. Solo que esta vez,
porque estoy trabajando, la cancin no me hace querer apretar los
dientes. Ese es el porqu me encanta dibujar, estar con una aguja o un bolgrafo,
puedo perderme en la inclinacin de una lnea y olas de color. Nada puede
tocarme aqu, no una banda de msica, proyectos de ciencia de cuarto grado, o
pensamientos hacindome salir con chicas inestables.
El recuerdo de los labios de Ash, calientes sobre mi piel, parpadea en mi
mente y mi bolgrafo se desliza.
Maldicin murmuro.
Eh-oh, pap. Sonre Harper. Esos son cinco dlares para el tarro de las
malas palabras.
En un intento para vigilar mi lenguaje cerca de Harper, le ense la regla del
tarro de malas palabras hace siete meses. Si las cosas siguen como ahora,
tendremos suficiente dinero para unas vacaciones en Disney para fin de ao.
La puerta de enfrente tintinea, y cada msculo de mi cuerpo se tensa. Rezo
silenciosamente para que Ashlyn no est antes de tiempo. Me niego a dejar que mis
hormonas me traicionen como anoche. Lo que es el porqu necesito recomponerme
antes de enfrentarme a ella de nuevo. Gracias a Dios, despus de esta noche ella
estar fuera de mi vida, y de mi cabeza, para siempre.
Dnde est mi sobrina favorita? llama mi hermana antes de empujar a
un lado la cortina.
Ta Em! Salta Harper de su silla y envuelve sus brazos alrededor de la
cintura de Emily mientras le pongo el tapn al rotulador en mi mano.

Quin est preparado para una fiesta de pijamas? pregunta Emily.


Tengo palomitas, y una tonelada de pelculas. Podemos quedarnos despiertos toda
la noche.
Gruo.
Si toda la noche es hasta las diez en punto.
Emily hace una mueca.
Slo porque tu padre no sepa como divertirse, piensa que tampoco debera
tenerlo nadie ms.
Trago en respuesta, es un poco difcil divertirte cuando eres padre y tienes
diecisis aos, pero no quiero que Harper piense que la culpo. En su lugar,
silenciosamente le echo una mirada a mi hermana hasta que al final deja de
mirarme.
Dnde estn tus cosas? le pregunta a Harper.
Mi hija est saltando sobre sus pies.

107

Ir por ellas. Corre pasando la cortina donde dej su mochila para la


noche bajo el mostrador.
Una vez que ella est fuera de vista, Em se vuelve hacia m con una sonrisa
pcara.
De acuerdo con mam, has estado trabajando hasta bastante tarde esta
semana. Si no te conociera mejor, pensara que tienes una cita ardiente.
Pongo los ojos en blanco mientras me giro para empujar los rotuladores de
nuevo a su estuche.
Pero me conoces mejor, no? No tengo citas.
La sonrisa desaparece de su rostro.
Por Dios, Lane. Cunto tiempo vas a hacerte sufrir por un error que
cometiste cuando eras un nio?
Furia parpadea a travs de m, y me giro hacia ella.
Primero, ese fue el mejor error que tuve jams. Soy padre de una nia
jodidamente increble. Segundo, no me estoy castigando. La estoy protegiendo. La
madre de Harper era una perra psicpata en un mundo lleno de perras psicpatas.
Por qu arriesgara someter a mi hija a otra mujer as? Por qu invitara a alguien
a vivir con nosotros slo para largarse? Cmo podra hacerle eso a Harper otra
vez?

Emily suspira y se desploma en la silla abandonada por Harper.


S, hay muchas psicpatas en el mar, pero tambin hay oro, tambin
mujeres decentes. No le ests hacienda ningn favor a Harper negando tu propia
felicidad.
No lo entiendes? Los marcadores suenan cuando golpeo la caja contra el
mostrador. Nada me jode como cuando mi hermana se convierte en una
sabelotodo. Cuando te conviertes en padre soltero la nica cosa que te importa
es la seguridad y felicidad de tu hijo. Las relaciones conllevan un riesgo, y no har
nada para herir a mi hija si puedo evitarlo. Si proteger a Harper significa que voy a
ser un ermitao durante el resto de mi vida, lo har, har todo para protegerla.
De nuevo pienso sobre la noche con Ashlyn cuando casi perd el control, y
una ola caliente de remordimiento me pasa. No me permitir ser dbil de nuevo.
Harper empuja la cortina a un lado, su mochila colgando sobre su hombre.
Hay una expresin extraa en su rostro, lo que hace que me pregunte si escuch de
lo que estaba hablando.

108

Me doy la vuelta. No quiero discutir mi vida amorosa con mi hermana ms


de lo que quiero hacerlo con mi hija.
La silla de plstico cruje tras de m cuando Emily se levanta.
Preparada, amiga?
S responde Harper. Detrs de m, el sonido de pisadas aproximndose.
Segundos despus, pequeos brazos se deslizan alrededor de mi cuello. Te
quiero, papi susurra en mi oreja.
Como por magia, los nudos hiriendo en mis msculos se aflojan lentamente.
Tambin te quiero, nena.
Sus brazos se deslizan de mi cuello.
No quiero que ests solo ms tiempo. Uno de estos das ir a la universidad
y no sers capaz de cuidar de ti. Entonces estars t solo.
La conmocin por sus palabras me congela en el lugar. Segundos despus,
cuando el aire vuelve a mis pulmones y al final puedo moverme, me vuelvo para
ver si ya se ha ido, dejndome como dijo que estara.
Completamente solo.
Media hora despus, la puerta suena. Empujo a un lado la cortina y camino al
frente de la tienda. Ashlyn est de pie en el recibidor, su cabello largo en una
trenza suelta que cae sobre su hombre. La mirada torturada est de nuevo en sus

ojos y me atrae. Inmediatamente mi cuerpo se tensa con dolor por ir hacia ella,
tocarla, y empujarla contra m.
Hago un puo con mis manos y las guardo en mis bolsillos. Jodidas
feromonas, u hormonas, o lo que sea que me empuja hacia ella. Soy ms fuerte que
eso, tengo que serlo.
Est sosteniendo la cadena del cachorro que tena en el restaurant. Su hocico
est en el suelo y est haciendo crculos en los tobillos de ella mientras olfatea. Ella
se muerde el labio, y hace un gesto hacia el perro.
Lo siento. Esto est bien? No saba qu ms hacer con l.
Un tipo de tensin nerviosa est en el aire entre nosotros. Pero no es lo
suficiente fuerte para evitar que alguno de los dos, o ambos, pasemos. Slo
mirndola, oliendo su maldita colonia de manzana, hace que mis dedos duelan por
alcanzarla.

109

Hay una suavidad en ella que me atrae. Ella es un diamante en bruto, crudo
en su belleza. Est de pie delante de m con su cabello medio peinado, poco
maquillaje, y una camiseta grande que colgaba de su hombro, y estoy literalmente
estupefacto por ella.
Quiero decir algo mordaz, algo como, podas haber dejado tu puto perro en casa
para empezar. No porque me importe que el perro est aqu, que no, pero necesito
que me odie. Quiero ver el disgusto en sus ojos que tuvo la primera noche que me
conoci. Porque, que Dios me ayude, justo ahora, verla nerviosamente frotar el
dobladillo de su camiseta, la quiero.
La quiero. Hay una parte primitiva de m que quiere reclamarla, destrozar
cualquier otro chico que se metiese con ella, porque ella es ma. Pero eso no es
correcto. No debera querer ser de alguien ms, Harper es la nica chica que quiero
en mi vida, la nica chica que necesito.
Deberamos empezar? Doy un paso cauteloso hacia ella. Necesito
sacarla de mi tienda, y de mi vida, tan rpido como sea posible. Si pudiera
hundira una cuchara en las partes de mi cerebro que ella infect y sacarla de mi
cabeza.
Eh, seguro. Se agacha y desengancha al cachorro de su correa.
Inmediatamente empieza a explorar la tienda. Cuando se pone de pie, mantiene su
mirada en el suelo. Estaba pensando, que podamos, eh, hablar primero sobre
anoche?
Mi cuerpo se pone rgido. Anoche es lo ltimo sobre lo que quiero hablar.

Debe haber algo en mi rostro que le divierte pues sonre.


No te preocupes, no es como si fuera a intentar y amarrarte en una relacin
porque nos besamos. En realidad, estaba esperando que pudiramos olvidar que
siquiera pas.
Mis msculos se relajan.
Olvidar que pas qu? Muevo la cortina a un lado y le hago un gesto
para que entre en la habitacin.
Sonre y se mueve hacia delante, detenindose enfrente de m. Su repentina
cercana envuelve cuerdas a mi alrededor, todas conectadas a ella, acercndome. A
pesar del empuje, aprieto mi mandbula y me quedo donde estoy.
Gracias dice. Slo para que lo sepas, no creo que seas un imbcil.
Gracias a Dios. Ahora puedo dormir por la noche.
Su sonrisa se hace ms grande.

110

As que estamos de nuevo donde empezamos. Perfecto. Camina hacia la


silla y se sienta.
Quiero estar de acuerdo, pero en el segundo en el que se estira sobre el vinilo
negro, mis pensamientos vuelven a anoche, cuando se sent a horcajadas en mi
cuerpo en ese sitio, sus dedos dejando caminos ardientes a lo largo de mi cuerpo.
Un dolor pulsante en mi mandbula me regresa de mi ensoacin. Me toma
un segundo darme cuenta de que el dolor es por apretar los dientes. Y ah es
cuando me doy cuenta de algo ms: ella est equivocada.
Nunca estaremos de nuevo donde empezamos. Cuando prendes un fuego,
nunca puedes devolver las cenizas que dej atrs.

Captulo 15
Ashlyn

111

iro fijamente la mquina de escribir en mi brazo. La sangre se


mezcla con el ungento, difuminando la imagen bajo la envoltura
de plstico pegada a mi piel. Aun as, puedo decir que el dibujo es
absolutamente perfecto. No queda rastro del nombre de Chris.
Como Lane dijo la noche en que nos conocimos, siento como si el tatuaje de verdad
ha sido un rito de iniciacin. Mientras que haba perdido mi casa, al igual que la
mayora de mis pertenencias, al menos haba reclamado mi cuerpo.
Ests lista. Lane se desliza lejos de m en su silla rodante y se quita sus
guantes negros de ltex con un chasquido. Recuerdas lo que dije sobre el jabn
antibacterial y la locin, verdad?
Asiento, dndome cuenta que tendr que conseguirlos en Walgreens4. Eso
apesta porque estar gastando mis fondos ya inexistentes. Aun as, sin seguro, un
viaje a la sala de emergencias por una infeccin prevenible sera mucho peor.
l se levanta.
Parece que hemos terminado aqu.
Sus palabras me toman con la guardia baja, y me enderezo. Hemos acabado.
En ms de una forma.
Supongo. Me deslizo de la silla mientras una ola de decepcin rueda a
travs de m. Que estpida, lo s. Lane ya tiene a alguien y necesito resolver mi
vida antes de involucrarme en una relacin. Aun as, el recuerdo de sus labios
deslizndose por mi cuello est grabado a fuego en mi mente como una marca.
Mi respiracin se acelera, y aparto la mirada antes que mis pensamientos me
traicionen. Dios, Ashlyn, por una vez en tu vida puedes no ser tan vergonzosamente

Walgreens. La cadena ms grande de farmacias de los Estados Unidos.

pattica? Retrocedo con un jadeo, sin saber si las palabras susurradas en mi cabeza
son mas, o son las cicatrices dejadas por mi padrastro.
Lane entrecierra sus ojos.
Pasa algo?
Slo de todo. Pero no le digo eso, en cambio sacudo mi cabeza. Mis problemas
son asunto mo.
Gracias por todo, Lane. Me gusta la forma en que su nombre se siente
deslizndose por mi lengua, y en silencio lloro por el hecho de que no podr
decrselo de nuevo.
Est concentrado en desmontar la aguja de la mquina de tatuajes, as que no
levanta la mirada mientras asiente.

112

As que supongo que eso es todo. En serio hemos terminado. Es lo que


quiero Pero si es realmente cierto, por qu hay un dolor creciendo en mi pecho
mientras me alejo? Hank brinca detrs de m. Lo recojo antes de pasar a travs de
la cortina hacia el vestbulo.
Lane no viene. Cuando abro la puerta del frente y la campana suena, tampoco
llama para detenerme.
Bien, pienso mientras salgo a la fra noche de otoo. Una buena y limpia
ruptura es exactamente lo que quiero. Lgicamente, s que l no es bueno para
m. Emily lo declar as. Aun as, cuando estoy con l, me siento ms segura de lo
que jams me he sentido. Despus de todo, no se haba arriesgado a meterse en
una pelea para llevarme a casa a salvo la noche de la fiesta? No me haba dado un
aventn hasta mi auto, cubierto mi tatuaje, y me sostuvo durante un gran ataque
de locura, todo el tiempo sin pedir nada a cambio? Qu tan malo podra ser l de
verdad?
Y luego pienso en sus manos recorriendo mi cuerpo y me pregunto, qu tan
malo quiero que sea?
Jess, Ash! Contrlate.
Sacudo mi cabeza para alejar todos los pensamientos de Lane mientras ato la
correa de Hank. Coloco al cachorro en el suelo para que haga sus asuntos antes de
entrar en el auto. Mientras olisquea el pasto, no puedo evitar mirar por sobre mi
hombro, esperando ver a Lane mirndome detrs de la puerta.
Por supuesta no lo est, y me regao a m misma por esperar que estuviera, o
por esperar que anoche significara algo para l. Por qu debera? Tiene novia, me
recuerdo a m misma por millonsima vez. Slo estaba hacindome sentir mejor

despus que me pusiera como loca, y las cosas se salieran un poco de control.
Adems, por qu importaba si a l le preocupaba o no?
No es como si necesitara el dolor de cabeza de otro tipo en mi vida, de todos
modos. Ellos slo quieren cambiarte, controlarte, y mantenerte atada. Y ahora, por
primera vez en mi vida, soy libre.
Pero mientras subo a mi auto con Hank y pongo la llave en el arranque, se me
ocurre que, las alas son bastante intiles cuando no tienes a dnde volar.
Mierda. Me inclino hacia atrs en mi asiento y cierro los ojos. Siempre
puedo pasar otra noche en mi auto en la parada de descanso. Pero a dnde ir
maana? Y el da despus de ese? Tengo bastantes meses de trabajo antes de
poder tener lo suficiente ahorrado para el depsito de un apartamento. Puedo
vivir en mi auto por tanto tiempo? Y qu hay de Hank? Qu se supone que haga
con l mientras estoy en el trabajo?

113

Abro mis ojos y mir a la pequea bola de pelo acurrucada en el asiento del
pasajero. Una punzada desgarra de lleno mi pecho cuando me doy cuenta que no
tengo ms opcin que entregarlo. Se merece algo mejor que esto. Me pregunto si l
pensara que lo abandon, que perd el inters como Selena.
Estiro la mano para acariciar su peluda cabeza.
Te amo, Hank digo. Las palabras se sienten extraas en mi lengua. No
puedo recordar la ltima vez que las pronunci para alguien o algo, llegado el
caso. Chris me las dijo una vez, pero estbamos teniendo sexo as que no creo que
eso cuente.
Haba chicos en la secundaria que es escabullan avergonzados cuando sus
madres o sus padres les decan, mientras se bajaban del auto, que los amaban.
Recuerdo pensar que jams me escabullira de tal clase de afecto si tuviera algo
propio. En cambio, me imaginaba las palabras como una manta, algo que podra
envolver a mi alrededor, para escudarme del mundo.
Las palabras en mi casa jams fueron suaves. Estas perforaban mi piel como
pas de puercoespn, dentadas y agudas. No importaba lo mucho que trataba de
soltarlas, se quedaron como parte de m. Estpida. Vaga. Intil. Incluso ahora, meses
despus, an poda sentir su aguijn.
Mi rostro se pone ms caliente y me froto las palmas contra mis ojos para
evitar que las lgrimas se derramen. No ms lgrimas, me promet a m misma.
Puedo sentir quebrndome, a punto de romperme en millones de pedacitos. Pero
no puedo permitir derrumbarme. Si eso sucede, estoy casi segura que no podr ser
capaz de juntarme de nuevo.

Alguien golpea la ventana a mi lado y me enderezo con una exclamacin de


sorpresa. Agarro el spray de pimienta que mantengo metido a un lado de mi
asiento. No me gusta ser acosada mientras estoy en mi auto.
Vete! Levanto el spray de pimienta y me giro hacia la ventana.
Afuera de mi auto, Lane frunce el ceo y se cruza de brazos.
Vete o qu? Te vas rociar a ti misma? Tu ventana est cerrada.
Ya s eso. La vergenza quema subiendo por mi cuello hasta mis mejillas.
Miro hacia l mientras bajo mi ventanilla. Iba a usarlo si irrumpas en el auto y
tratabas de sacarme.
Hank abre sus ojos y al ver a Lane en la ventana, mueve su cola.
El ceo de Lane se profundiza.
Es algo de lo que realmente tienes que preocuparte? A travs de qu tipo
de barrios conduces?
Si supiera.

114

Jams puedes estar demasiado preparado murmuro.


Se inclina hacia adelante, apoyando sus manos en la puerta del auto. Los
tatuajes en sus brazos no son ms que sombras oscuras en la noche.
Estoy de acuerdo. Mira todas las cosas que tienes ah atrs. Seala hacia
la montaa de ropa apilada a lo largo del asiento trasero.
Es da de lavar la ropa. Aparto la mirada as no puede leer la mentira en
mi rostro.
Aja. Puedo decir por el tono de su voz que de todas formas lo hizo.
Entonces vas a lavar la ropa con tu cepillo de dientes. Se inclina ms cerca de m
para mirar por sobre mi hombro. Y cuencos de comida para perro?
Me encojo de hombros.
Ya viste toda la ropa que hay ah atrs. Va a ser una cosa de toda la noche.
De hecho, las lavanderas en los barrios buenos no son lugares tan malos para
pasar la noche. Algunas tiene baos, mquinas expendedoras, y televisores, y todo
lo que costaba alojarse era una puado de monedas.
Basta con la mierda, Ash. Lane golpea una mano contra mi auto,
obligndome a mirarlo. Qu demonios est sucediendo?

La vergenza rueda por mis entraas. Soy un maldito fracaso gigante, eso es.
Trat de hacerlo por mi cuenta y, por segunda vez en tres meses, estoy sin casa. Todava,
las palabras no dejarn mi boca. Este es mi problema, no el suyo.
Ash. La voz de Lane es notablemente ms suave, y no puedo evitar
temblar por la forma en que mi nombre suena en sus labios como si la palabra
significara algo hermoso, en lugar de restos carbonizados. Ests en algn tipo
de problema?
Puedo sentir las malditas lgrimas inundando mis ojos al mismo tiempo que
no me permito parpadear. Por qu me est preguntando esto, rascando una costra
que est a punto de sangrar? Habamos acordado que no tendramos nada entre
nosotros.
Lane suspira.
Bueno, eso lo responde. A dnde ests yendo?

115

Ro, incluso cuando la quemazn en mis ojos se vuelve demasiado grande.


Parpadeo y lgrimas frescas se deslizan por mis mejillas. Si tan slo fuera tan
f{cil que existiera un lugar donde pudiera ir y mis problemas no me siguieran.
Frunce el ceo.
No entiendo. Qu es tan gracioso?
Que pienses que estoy huyendo. Limpio mis mejillas hmedas con el
dorso de mi mano. Resulta que ya he intentado eso, no tuve a dnde ir.
Se pone de pie y murmura algo en voz baja que no puedo entender. Se aleja
de m y pasa sus dedos por su cabello.
Esto es exactamente lo que no quiero a nadie, menos an a Lane, incomodo
por mi jodida vida. Alargo la mano a las llaves en el encendido y las giro. El motor
ruge a la vida.
Lane gira sobre sus pies.
A dnde diablos crees que vas?
Me encojo de hombros
No te preocupes por m, de acuerdo? Lo solucionar, usualmente lo hago.
Le doy una sonrisa dbil y pongo mis manos en el volante.
No. Acorta la distancia entre nosotros y se agacha para mirarme
fijamente. No vas a ninguna parte.
Es mi turno de fruncir el ceo.

No ests familiarizado con el funcionamiento de un auto?


Maldicin, Ash! Antes que pueda detenerlo se mete por la ventana, se
inclina sobre mi regazo y me arrebata las llaves del encendido.
Lane! Qu demonios! Se aleja de la ventana y hace sonar las llaves en
sus manos.
Fuera del auto, pastelito.
La ira me recorre en oleadas calientes mientras abro con fuerza la puerta y
piso el asfalto. Estoy agradecida por el calor del mismo, una distraccin bienvenida
de las lgrimas anteriores. Extiendo mi mano.
Regrsamelas
En un minuto. Las mete en el bolsillo de sus vaqueros. Primero, vas a
venir conmigo.

116

No, no voy. Estoy tan cansada de todo el mundo dicindome qu hacer.


No s lo que Lane ha planeado, pero s s que lo mejor para ambos es ir por
caminos separados, no prolongar nuestro tiempo juntos.
Se encoge de hombros.
Bien. Entonces qudate aqu afuera. Se da la vuelta y camina de regreso
al estudio de tatuaje con mis llaves.
Lane! Doy un paso hacia adelante. Mi sangre se siente a punto de
ebullicin. No te atrevas! Vuelve ahora mismo y dame mis llaves!
Sigue caminando. Cuando llega a la parte delantera del estudio de tatuajes, se
gira a la derecha y sube por una escalera de madera al lado del edificio de ladrillo.
Espero, segura que va a volver. En cambio, abre la puerta al final de las escaleras y
desaparece en el interior.
Hijo de puta! Me quedo ah, parpadeando, incapaz de creer que me dej sin
las llaves de mi auto. Considero mis opciones, slo para darme cuenta que no
tengo muchas. Puedo estar de pie en medio de la calle toda la noche, o puedo ir
tras l.
Sin querer dejar a Hank slo, lo saco del auto y cruzo la calle hacia un lado
del edificio. De cerca, las escaleras que Lane subi hacen poco para infundir
confianza. Los escalones frgiles crujen bajo mis pies. Toco el pasamano slo para
retroceder mientras las astillas apualan mi piel.
Abrazo el cachorro retorcindose ms cerca de mi cuerpo. Por qu quiere
Lane que lo siguiera hasta aqu, de todos modos? Mi mente se acelera mientras mis

pasos reducen la velocidad. Qu tan tonta soy para seguir a un chico, que apenas
conozco, a una habitacin desconocida? Estoy considerando regresar por mi spray
de pimiento cuando Lane saca la cabeza por la puerta.
Se puede ser ms lenta?
S. Detengo mi ascenso a paso de tortuga.
Suspira y desaparece en el interior.
Con una sonrisa, termino de subir las escaleras a mi ritmo normal. Entro por
la puerta abierta y me encuentro en lo que parece ser un pequeo, sombro,
apartamento de estudio. Un sof rado de dos plazas se encuentra frente a un viejo
televisor de caja apoyado contra una pared descascarada. Una sola luz ilumina la
habitacin, al igual que varias manchas oscuras en la pared. Lane est examinando
el grifo de la pequea cocina. Una planta muerta yace en la ventana por encima de
su cabeza. En el extremo opuesto de la habitacin, est una cama sin hacer en la
esquina, con una colcha doblada descolorida y sbanas apiladas encima.

117

Mi pulso se acelera al ver la cama, y mi garganta se aprieta. Me han ofrecido


dinero antes a cambio de favores. Por supuesto que no acept entonces, y no voy a
aceptar ahora. Retrocedo lentamente hacia la puerta mientras me invade la
decepcin. No puedo creer Lane sea el tipo de persona que hace este tipo de
ofertas.
Arreglar esta fuga maana. Lane levanta la mirada del grifo y al verme
caminar hacia la puerta sus ojos se entrecierran. A dnde vas?
Niego y tiro de Hank a mi pecho.
Lo siento. S que las cosas se calentaron entre nosotros ayer, pero eso no
quiere decir que yo sea as.
Lneas de confusin se muestran en su frente.
As cmo?
No voy a dormir contigo por dinero o lo que sea.
Hace un ruido de asfixia.
Dormir conmigo? Mierda, Ash! No es por eso que te traje aqu. Camina
por la habitacin, y mis msculos se tensan con cada paso. Se detiene a centmetros
de m, agachando la cabeza para mirarme a los ojos. Es ese realmente el tipo de
persona que crees que soy?
Frunzo el ceo porque no s en realidad qu tipo de persona es. Lo nico que
s con certeza es que mi temperatura corporal se eleva varios grados cada vez que

est cerca. Mi corazn palpita cuando dice mi nombre, y mi pecho se tensa cuando
nos tocamos. En resumen, me hace absolutamente miserable. Al mismo tiempo, me
doy cuenta que estaba tan borracha la noche de la fiesta, que si quera
aprovecharse de m, podra haberlo hecho fcilmente entonces.
Por qu me has trado aqu? pregunto.
Para mostrarte esto! Extiende sus brazos de par en par. S que no es
mucho, y necesita un poco de trabajo, pero el apartamento es tuyo si lo quieres.
Un apartamento? Por mi cuenta? Es como si la habitacin se transformara
delante de mis ojos, cambiando de un cuarto oscuro con pintura descascarada a un
lugar brillante de un sinfn de posibilidades. El sof deshilachado slo necesita una
transformacin para que brille un poco. Los pisos slo necesitan una buena
limpieza y puede drsele fcilmente a las paredes una nueva capa de pintura.
Parpadeo, tratando de atrapar mis pensamientos acelerados. Entonces es
cuando una duda persistente se cuela y casi aplasta mi emocin floreciendo. Me
doy la vuelta.

118

Mira, Lane, realmente aprecio tu oferta, pero no hay manera en que pueda
permitirme alquilar un lugar por mi cuenta en estos momentos.
Ni siquiera te he dicho lo que es de alquiler.
Lo miro.
Mi compaera tuvo una fiesta y alguien entr en mi habitacin y rob
todos mis ahorros. Incluso si el alquiler es sper barato, no puedo permitirme un
depsito. Hablo por experiencia que cuando la gente ofrece ayudarme, por lo
general quiere algo a cambio. No s lo que quieres, Lane, pero probablemente es
ms de lo que soy capaz de dar.
No le doy oportunidad de discutir antes de dar vuelta y salir por la puerta.
No es que haya nada que pueda decir que vaya a hacerme cambiar de opinin. No
tengo nada. No puedo pagar nada. Incluso si pudiera, la gente ha estado tomando
pedazos de m desde que era una nia. Si doy algo ms, puede que no quedar
nada.

Captulo 16
Lane
e quedo ah, inmvil, durante varios segundos despus de que se
va. Maldita sea si esta chica no se va lejos de m otra vez. Eso en s
mismo debera ser suficiente advertencia para que dejara las cosas
como estaban. Una vez una corredora, siempre una corredora.
Pero en vez de escuchar al sentido comn, como el cientfico espacial que soy, la
sigo.

119

Est a mitad de la escalera cuando la llamo.


A dnde vas ahora?
Se vuelve hacia m, con el cachorro aferrado a su pecho.
Voy a averiguarlo.
Claro. Saco las llaves de su auto de mi bolsillo. Creo que vas a tener
que encontrar la manera de manipular los cables para encender el auto mientras
ests en ello.
Hace una pausa, vindose incierta.
Suspiro y camino por las escaleras. Ofrezco las llaves hacia ella, pero cuando
levanta una mano, las jalo a mi pecho.
Antes de irte, me haras el favor de callarte por un maldito segundo?
Con el ceo fruncido, acaricia la cabeza del cachorro.
Est bien.
No quiero nada de ti, Ash. Como te dije antes, tengo suficiente mierda en
mi plato. Sin embargo, mi padre era polica, y el mejor maldito hombre que he
conocido, no haba un mendigo en la calle que no encontrara refugio y comida
caliente gracias a l. Que me aspen si lo deshonro dndole la espalda a alguien que
claramente necesita ayuda.

Abre la boca pero la interrumpo antes de que pueda hablar.


Mira, si no puedes permitirte el lujo de pagar, realmente puedo usar un
poco de ayuda en la tienda. Mi horario es un desastre y no he tocado mis libros en
semanas. Si me puedes ayudar con eso, estaremos a mano. No quiero nada ms de
ti. Sin ataduras.
Se queda callada un momento. Es un puto milagro.
El cachorro gime en sus brazos.
Qu pasa con Hank? pregunta.
Con quin?
Hace un gesto al perro.
Hank es bienvenido a quedarse tambin. Dejo caer las llaves en sus
manos. La decisin es tuya.
Sus dedos se doblan lentamente alrededor de las llaves. Se muerde los labios
y me mira, a su auto, y de nuevo a m otra vez.

120

Creo me gustara quedarme.


Slo me doy cuenta de lo mucho que quera que dijera eso, cuando el alivio se
apodera de m.
Bien. Como dije, el lugar no es el ms grande. Alquilarlo lleg a ser
demasiada molestia, as que no he pasado mucho tiempo limpiando. Voy a
arreglar el grifo que gotea por la maana, si observas cualquier otra cosa, dmelo,
de acuerdo?
Coloca a Hank en el escaln superior y sonre.
Bien. Y puedo ayudar a limpiar aqu.
Asiento y sonro.
Excelente. Entonces, te gustara que te ayudara a llevar tus cosas?
Sus ojos se abren.
Me puedo mudar esta noche? Slo as?
Slo as.
Chilla y lanza sus brazos alrededor de m. Antes de que pueda detenerme,
envuelvo mi brazo alrededor de su hombro, tirando de ella hacia mi pecho. La
comprensin de lo que hice, nuestra repentina cercana, hace que mis brazos se

pongan rgidos. Ash se pone rgida en mis manos. La tensin incmoda entre
nosotros se vuelve gruesa, empujndonos lejos.
Me deslizo junto a ella y desciendo las escaleras.
Voy a ir a buscar tus cosas.
S. Est bien. Oigo sus pasos desaparecer en el apartamento por encima
de m.
Camino a su auto, muevo el asiento trasero, y saco una mochila y una bolsa
de veinte kilos de comida para perros. Llevo ambas arriba, dejndolas junto a la
puerta, y salgo por el resto. Despus de varios viajes vaco su auto, y sin embargo
el apartamento casi no se ve diferente.
Ests segura de esto es todo lo que tienes? Me quedo mirando el
montn de ropa que est apilada en el colchn. Pens que las chicas no tenan
menos de treinta pares de zapatos.

121

Ash se encoge de hombros mientras dobla la ropa y la apila en la cmoda. Me


doy cuenta de la perilla rota del cajn en su mano, hago una nota mental para
arreglarla maana.
Viajo ligera contesta.
S que hay ms que eso. Puedo verlo en su expresin, pero no la presiono.
Alguien llama a la puerta y Ash jadea, dejando caer la camisa que estaba
doblando en el suelo.
Frunzo el ceo y lucho contra la tentacin de ir a ella. En cambio, camino a la
puerta mientras una nueva oleada de ira rueda a travs de m. Claro que me
encantara conocer a todo el que le hizo tener tanto miedo. Abro mis nudillos slo
de pensarlo.
Fuera de la puerta hay un repartidor esperando con la pizza que ped la
primera vez que entr en el apartamento. Haba tenido la ilusin de que Ash
todava estuviera aqu cuando llegara. Pero incluso si decida irse, todava tendra
pizza.
Le pago al tipo y cierro la puerta detrs de m. Ash me mira con expresin
curiosa. Me encojo de hombros.
No hay comida en el apartamento.
Puedo alimentarme a m misma.
Puedes? Arqueo una ceja. Cundo fue la ltima vez que comiste?

Se da la vuelta, con un rubor ardiente sus mejillas. As que ahora s por qu


est tan malditamente flaca. Hago otra nota mental para recogerle algunos
comestibles maana antes del trabajo. Abro la caja y, despus de ofrecerle una
rebanada, voy al estudio para tomar dos refrescos, pero despus de recordar el
incidente de anoche, cambio de opinin y agarro dos botellas de agua en su lugar.
Cuando vuelvo el piso de arriba ella est acurrucada en el viejo silln
reclinable marrn que perteneci a mi padre. Lo haba rescatado de la acera donde
mi madre lo haba colocado. Mam argument que era hora de un cambio, que el
silln era viejo, que estaba rasgado, que mejor conseguira uno nuevo. Puede ser.
Pero al ver a Ash metida en l, con sus rodillas dobladas contra el pecho, me alegro
de haberlo trado hasta aqu. Algunas cosas valen la pena aferrarlas.
Me doy cuenta de que no ha tocado la caja de pizza que est en la mesa de
caf, a pesar de que sus ojos estn prcticamente clavados en la cubierta. Voy al
sof y empujo la caja hacia ella.
No te gusta el pepperoni? Come.

122

Niega, todava sin mirarme.


No se me permite comer primero, sobre todo cuando la comida no es ma.
Qu carajos?
De qu ests hablando? La compr para los dos.
Parpadea y niega.
Lo siento. Olvdalo. Se estira a la caja, voltea la tapa, y toma una
rebanada. La sostiene en sus manos, mirndome, esperando.
Agarro una rebanada por mi cuenta y la levanto a mis labios. Ash sonre
cuando mastico y muerde su propia pieza. Devora el trozo en cuestin de
segundos y con entusiasmo se estira a la caja. Hace una pausa con los dedos
cernindose sobre la pizza, y me mira.
Est bien?
Asiento sin decir nada y ella cava. Me temo que si abro la boca, voy a dejar
soltar el aluvin de insultos que tengo para quien le hizo esto. Acta como si
comer fuera un privilegio, algo que tiene que ganarse. Quin carajos le hizo creer
eso? Chris? Sus padres?
Vindola devorar otra rebanada, desgarro un pedazo de la ma propia.
Mastico con ms fuerza de la necesaria, con mis dientes queriendo expulsar la
rabia creciendo dentro de m.

Terminamos toda la pizza en silencio. Limpio la mesa de caf, deslizando la


caja de pizza y las botellas vacas de agua dentro de una bolsa de plstico.
Voy a llevarme stas conmigo cuando me vaya. Para que lo sepas, hay un
contenedor de reciclaje, as como un contenedor de basura detrs de la tienda.
Echo un vistazo al reloj parpadeando en la estufa. Se arrastra hacia la
medianoche. Poco a poco, me paro.
Debo irme.
Ashlyn aprieta sus rodillas contra el pecho y asiente.
S. A pesar de que me mira, sus ojos estn desenfocados y s que est en
otro lugar por completo. Me pregunto lo que ve cuando se va de esa manera. Dada
la forma apretada en que se sostiene, no puede ser bueno. Deseo como el infierno
poder ir dentro de su mente y ahuyentar a los demonios.

123

Empiezo a ir a la puerta slo para detenerme. Algo me mantiene clavado en


la habitacin, una fuerza que no entiendo, y estoy bastante seguro que no quiero
irme. Me doy vuelta y ella todava est acurrucada en el silln mirando a la nada
por lo que puedo ver. Se ve tan vulnerable, y es todo lo que puedo hacer para
mantenerme firme y no ir a ella y recogerla en mis brazos.
Ash
Parpadea, su mirada se mueve a mi rostro.
Vas a estar bien? le pregunto. Quieres que me quede? Lamento las
palabras al segundo que salen de mi boca. Qu diablos estoy pensando? Se
supone que debo estar poniendo distancia entre nosotros, no pasando la noche con
ella.
La esquina de su boca hace un tic, y ella levanta una ceja.
No es as agrego rpidamente. Es slo, que s que alojarse en un nuevo
lugar puede ser difcil la primera noche, incluso da un poco de miedo.
No ms miedo que dormir en una parada de descanso dice.
Y cmo sabes eso?
Ella frunce los labios, un rubor calienta sus mejillas como si no fuera un
secreto que haba planeado dejarlo deslizar.
Qu te pas? pregunto. Una chica de tu edad no debera estar sin un
lugar donde vivir, o dormir adems de su auto.
Se da la vuelta, pero no antes de que vea la vergenza, pesada en sus ojos.

No conseguimos elegir lo que nos pasa, Lane. Slo decidimos lo que vamos
a hacer con la mierda que nos entregan. No voy a permitir que mi pasado me
tenga. Me mira por encima del hombro. No importa donde viv antes, vivo
aqu ahora. Estira los brazos, haciendo un gesto a la vivienda en mal estado, y
sonre. Gracias a ti.
No estoy muy seguro de cmo responder, as que no lo hago. Adems, he
tratado con mi propia parte justa de mierda y s de dnde viene. Quiero ser
juzgado por ser el adolescente que mete la pata, que tuvo una aventura de una
noche, o trabajar duro para darle a mi hija la mejor vida posible? Si no quiere
hablar del pasado, slo estar muy feliz de obedecerle.
Los minutos pasan. Es mucho ms all de la hora de acostarse de Harper, y
en silencio me regao por no llamarla para darle las buenas noches antes de que
Emily la ponga en la cama. Espero que Harper no est enojada. Voy a tener que
conseguirle donas en la maana para hacer las paces con ella. No s qu tiene Ash,
cmo me puede distraer de manera que ninguna otra mujer ha hecho antes. No es
algo bueno, ni para m ni para Harper.

124

Te ver en la maana le digo, y Ash asiente. Mi nmero est pegado a


la nevera si algo va mal con el apartamento o necesitas Muerdo el final de la
frase, ya que no estoy seguro exactamente de lo que tengo que ofrecerle, de lo que
le puedo ofrecer.
Gracias dice, sin parecer darse cuenta de mi torpeza.
Camino a la mesa de caf y pongo las llaves del apartamento a su lado sobre
una mancha seca de esmalte de uas de color prpura.
Cierra la puerta despus de que me vaya, de acuerdo?
Pone sus brazos alrededor de su pecho y asiente.
Dudo en volver a la puerta. El tirn de permanecer se siente como una cuerda
atada alrededor de mi pecho. Aun as, tengo que pensar en Harper. Ya es bastante
malo que haya dejado que la nica chica en la que no puedo dejar de pensar se
haya mudado sobre mi estudio. Tendr que tener cuidado. Ella est en mi cabeza.
No puede invadir mi corazn, tambin.
La respuesta es s. Ash suelta las palabras en voz tan baja, que no estoy
seguro de que mi mente no est jugndome trucos hasta que miro hacia arriba y
encuentro sus grandes ojos fijos en los mos.
La respuesta a qu?

A tu pregunta de antes. Se abraza a s misma con ms fuerza. Me


preguntaste si quera que te quedaras, y la respuesta es s.
Abro la boca para responder, no es que ni siquiera sepa cmo, pero ella niega
y me interrumpe.
Pero no se puede. Lo s. Ya tienes a alguien en tu vida. Es entonces que
me doy cuenta que no es mi rostro la que est mirando, sino el nombre de Harper
en mi pecho. S, t si nosotros. Niega. Nada bueno puede salir de eso.
Nada bueno. Hago eco. Nos miramos uno al otro, los segundos se
vuelven minutos, mientras los dos estamos tratando de averiguar qu parte de
nosotros mismos realmente tenemos para dar.
Poco a poco, se aparta de m y tengo mi respuesta.
Nada.

125

Captulo 17
Ashlyn
stoy en el medio de la elaboracin de un caf Americano cuando mi
telfono vibra en mi bolsillo. Pongo la tapa sobre la taza humeante y se
la paso a un hombre en un traje de negocios, quien apenas me da un
asentimiento de reconocimiento antes de irse.

126

Le sonro a su forma de retirarse y le grito que vuelva pronto. Su estado de


nimo no me puede hacer decaer, nada puede. Es curioso cmo tener un lugar
para vivir puede hacer eso.
Deslizo el telfono de mi bolsillo y le doy un vistazo a la pantalla, mi madre.
Mi sonrisa se disuelve. Bueno, casi nada puede desanimarme. Golpeo el botn de
rechazar y deslizo el telfono de vuelta dentro de mi delantal. Esta es la tercera vez
que me llama en una semana. No importa. Puede llamar cada minuto de cada da y
aun as nunca volver a ese hoyo del infierno con ella, no mientras permanezca con
l. Y gracias a Lane, no tengo que hacerlo.
Emily est en la registradora atendiendo a la ltima persona de la
ininterrumpida corriente matutina de clientes. Cuando ha terminado, hago el t
chai de la mujer y se lo doy. Ella sonre y me da un dlar, que meto en el bolsillo de
mi delantal. Ha pasado una semana desde que me mud al apartamento de Lane y
todava no me ha dado una respuesta definitiva en cuanto al costo de la renta,
dicindome que mi contabilidad y limpieza de su tienda paga la diferencia. Puesto
que no va a tomar mi dinero, he decidido hacer pequeas mejoras en el lugar
cuando pueda. Me niego a ser una aprovechada, despus de todo. As que lo
primero es una capa nueva de pintura.
En el segundo en que la mujer sale por la puerta, Emily grue y salta sobre el
mostrador.
Jess. Pens que nunca bamos a tener un descanso.

Asiento, aunque estoy ms concentrada en el charco de crema derramado


sobre el mostrador. Despus de limpiarlo con un trapo, mi pecho se afloja y puedo
respirar ms fcilmente.
Emily me observa, mordisqueando un pedazo de bizcocho que sac de la
caja de los pasteles.
Qu pasa con la cosa de limpieza? Es TOC?5
Probablemente digo, porque es ms fcil que admitir la verdadera razn
por la cual limpio, para evitar que la voz de mi padrastro salga a la superficie.
Ah. Balancea sus piernas, migas cayendo de su barbilla. Le acerca de
un tipo con TOC que se despert en medio de la noche para peinar las borlas de su
alfombra oriental.
Pongo mis ojos en blanco y extiendo mi mano por delante de ella para agarrar
una paleta de pastel.

127

No voy a peinar alfombras a la mitad de la noche, si eso es lo que ests


dando a entender.
Se encoge de hombros.
No juzgo. Adems, s que el apartamento de mierda de mi hermano no
tiene alfombras con borlas.
Me quedo mirando la paleta de pastel por un momento, dndome cuenta que
la siempre presente punzada de hambre ya no mastica mi estmago. Debe tener
algo que ver con el hecho que Lane abasteci el refrigerador y las alacenas con
comida; no slo mantequilla de man y fideos ramen. El refrigerador est lleno con
queso, carne, frutas y vegetales. Las alacenas estn llenas con pasta, salsas y cajas
de Hamburger Helper6, adems de palomitas de maz, papas fritas y galletas. No
pude dejar de notar la cantidad de artculos altos en grasa que compr, casi como
si estuviera tratando de decirme algo.
Me encojo de hombros y meto la paleta de pastel cubierta de merengue en mi
boca.

Trastorno obsesivo-compulsivo (TOC): es un trastorno de ansiedad caracterizado por


pensamientos intrusivos, recurrentes y persistentes, que producen inquietud, aprensin, temor o
preocupacin, y conductas repetitivas, denominadas compulsiones dirigidas a reducir la ansiedad
asociada.
6
Hamburger Helper: es una lnea de productos alimenticios envasados General Mills, que se vende
bajo la marca Betty Crocker, que consisten principalmente en pasta en caja que incluye paquete de
salsa en polvo o condimentos.
5

No es un apartamento de mierda.
Pone los ojos en blanco.
Lo dice la chica que iba a vivir en su auto. Jess, Ash! Deberas haberme
dicho algo antes de llegar a ese punto!
Dejo caer mi mirada hacia el suelo. No es que no quisiera pedir ayuda, es slo
que no s cmo. Cuando has sido golpeada durante toda tu vida, aprendes que es
ms fcil aceptar las cosas como son que sufrir las consecuencias de hablar. La
imagen de mi padrastro aparece en mi mente. Se eleva sobre m con su tenso cuello
estirado y sus fosas nasales ensanchadas. Sus ojos estn imposiblemente abiertos y
veteadas con redes rojas de los vasos sanguneos. Sus labios estn fruncidos y s
que tengo segundos antes de que se abran y arrojen cortantes palabras que dejarn
profundas cicatrices por debajo de mi piel.
Mi pulso se acelera y el pastel se vuelve tierra en mi boca. La cuerda
alrededor de mi pecho se aprieta y trato de pensar en algo positivo para alejar el
recuerdo.

128

Voy a pintar digo abruptamente alrededor del palo en mi boca.


Genial. Emily se baja del mostrador. Quieres un poco de ayuda? No
tengo nada para esta noche.
Mi primer instinto es rechazar. Despus de todo, por qu iba a querer que
me ayudara a pintar un srdido apartamento durante un sbado por la noche?
Qu gana ella? El familiar estribillo de cuando la gente ofrece ayuda, generalmente
quieren algo a cambio, se reproduce en mi mente.
Sacudo mi cabeza para silenciarlo. No. No puedo pensar as, siempre
sospechando de las intenciones de todos. Esa es la vieja Ash y ya no quiero ser ella.
La negativa est a medio camino de mi garganta cuando la trago de nuevo hacia
abajo.
Eso sera realmente genial.
Asombroso. Sonre. Te ver en tu casa esta noche. T trae la pintura y
yo traer la cerveza. Suena bien?
Su sonrisa es contagiosa y sonro de vuelta, a pesar de la persistente
inseguridad tejindose a travs de mi cabeza. Todava no puedo entender por qu
querra renunciar a un sbado por la noche para ayudarme a pintar.
Tal vez, susurra una pequea voz dentro de mi cabeza, slo le agradas.

Quiero descartar el pensamiento, tan ridculo como es. Por qu le agradara


alguien como yo? Soy estpida, perezosa, ingrata, una punzada de comprensin
me detiene antes de que pueda aadir a la lista. Esas no son mis palabras, esas son
palabras de mi padrastro. Y como escritora, debo saber la diferencia entre hacer las
palabras y convertirse en ellas.
No me convertir en ellas.
No puedo esperar digo.

Ms tarde esa noche, salgo de mi auto, llevando conmigo dos galones de


pintura verde salvia. Las finas manijas de alambre se encajan en mis palmas
mientras cruzo la calle. Los coloco al pie de las escaleras que conducen a mi
apartamento.

129

Se forma un nudo en mi garganta mientras camino la corta distancia hacia la


puerta de la tienda de Lane. Saber que voy a verlo tiene ese efecto en m, lo cual
odio. Por qu debo desperdiciar el salto de mi corazn o el enganche de mi aliento
en un chico que nunca podr tener? No slo eso, sino que ahora tambin es mi
arrendador y s que no debo mezclar negocios con placer. Este apartamento es la
mejor cosa que me ha sucedido alguna vez y no voy a hacer nada para arriesgarme
a perderlo.
Trago saliva y abro la puerta de cristal. La cortina que divide el vestbulo del
estudio de Lane est cerrada y puedo or el zumbido de su aguja pulsando detrs
de ella. No me atrevo a cruzar el umbral. Comet el error de hacerlo hace varios
das para encontrarlo en medio de meter una barra a travs de la polla de un to.
Lane estaba demasiado ocupado concentrndose en su trabajo y los ojos del chico
se apretaban con fuerza, con lgrimas rodando por sus mejillas. Ninguno de los
dos not mi intromisin, pero un pene empalado no es una imagen que la mente
olvida fcilmente. No hace falta decir que promet nunca volver a abrir la cortina
de Lane sin anunciarme primero.
Lane! grito.
El zumbido se detiene.
S?
Todo lo se necesita es el sonido de su voz y mi garganta se seca.
Eh, tengo un poco de pintura... para arriba.

Bien. Deja el recibo en el mostrador y te lo reembolsar. El zumbido se


inicia de nuevo antes que pueda discutir.
Frunzo el ceo. Vine aqu para asegurarme de que no le importara la pintura,
no para pedirle dinero. Ese es el punto, si no va a tomar mi dinero del alquiler, por
lo menos le debo mejorar el apartamento.
Me aparto del mostrador. Casi estoy en la puerta cuando escucho un largo
suspiro detrs de m. Echando un vistazo por encima de mi hombro, veo a una
joven sentada en una de las sillas a lo largo de la pared del fondo. Su cabeza est
echada hacia atrs y est mirando el techo. Un cuaderno est equilibrado en sus
delgadas rodillas y una mochila de color rosa se sienta en el suelo entre sus pies.
Qu demonios hace una nia en un saln de tatuajes?
Em. Doy un paso hacia ella. Algo est mal?

130

Poco a poco tira su cabeza hacia arriba y me mira con sus grandes ojos azules.
Rizos se han escapado de su cola de caballo y enmarcan su rostro pecoso. No tengo
mucha experiencia con los nios, pero creo que tiene alrededor de nueve o diez
aos.
Cada ao tenemos que hacer un dibujo de nuestra familia. Da golpecitos
a la pgina en blanco sobre su regazo. Es estpido y lo odio.
Dnde est tu familia? pregunto, lentamente sentndome en la silla
junto a ella. A pesar de lo que le dije a Em, realmente me gustan los nios. Y sta,
con sus pequeos labios sobresaliendo en un puchero, parece demasiado miserable
para simplemente ignorarla.
Se encoge de hombros y apunta hacia la cortina.
Pap est ah. Slo estoy esperando que la abuela me recoja.
Lucho para no fruncir el ceo. Puede que no sepa nada de buenos modelos
masculinos, pero estoy bastante segura que llevar a tu hija contigo cuando te haces
un tatuaje no es exactamente tiempo de calidad.
Aun as, no me corresponde juzgar.
Por qu es estpida la asignacin?
Ella se encoge de hombros y baja la mirada hacia su cuaderno.
Todos en mi clase tienen una familia real con una mam y un pap, aunque
Olivia tiene dos paps. Y todos ellos tienen hermanos o hermanas y esas cosas.
Todo lo que tengo es a mi pap.

No estoy segura de qu decir a eso. Reconfortar a otros nunca ha sido una


habilidad ma. De donde vengo, las palabras se usan para herir, nunca para curar.
Esto, por encima de todo lo dems, es por qu estoy segura que sera una madre
horrible. Cmo podra alguien que ha pasado toda su vida rota saber algo acerca
de enmendar? Aun as, quiero ayudar, incluso si eso significa simplemente
sentarme a su lado. Apunto a su cuaderno.
Puedo dibujar contigo? Ella se encoge de hombros y arranco una hoja
de papel de su cuaderno, la coloco sobre una pila de revistas de tatuajes y saco un
lpiz de color verde de la caja en su mochila.
Me acomodo con la espalda contra la silla de vinilo y empiezo a dibujar un
campo, mientras que la chica a mi lado mira. Algo sobre el olor del papel y la
sensacin del lpiz entre mis dedos me transporta de nuevo a mis das de infancia
temprana. Los das en que era feliz, los das antes de l.

131

Despus de dibujar varios tallos, agarro un lpiz de color rosa y aado


margaritas a mi dibujo. Las margaritas siempre han sido mi flor favorita. No son
delicadas como los tulipanes y la rosas, los cuales necesitan atencin constante y
condiciones perfectas para florecer. Algunos incluso las consideran hierba
mala. Admitir que pueden no ser la flor ms bonita que haya, pero no se puede
negar la belleza en su fuerza.
Sabes digo mientras sombreo los ptalos, no creo que sea el tamao de
la familia lo que importa, sino la cantidad de amor que los miembros de la familia
se tengan entre ellos.
Ella saca un lpiz azul de la caja y comienza a esbozar una figura en su
propio papel.
Qu quieres decir?
Bueno. Cambio mi lpiz rosa por el amarillo y dibujo un sol. Tuve una
mam y un padrastro. l no era muy agradable conmigo en absoluto.
La nia jadea.
Eso es tan triste.
La punta del lpiz amarillo se rompe en el centro de mi sol,
sobresaltndome. Inmediatamente, inhalo profundamente y relajo mi agarre.
S, lo fue. El punto es, no creo que ms familia siempre sea igual a ms
amor. Hubiera sido mucho ms feliz slo con mi mam, quien s me amaba, como
estoy segura que tu pap te ama.
Ella asiente y termina de dibujar un rostro ovalado.

l me quiere. Trabaja mucho, pero cuando est en casa juega conmigo y me


lee. Nos divertimos mucho.
Sonro, feliz que realmente haya padres decentes por ah. Nunca he conocido
uno, pero me llena de esperanza saber que existen.
Y tambin mencionaste a una abuela.
La nia sonre.
S. Ella es muy agradable. Cuida de m cuando mi pap no puede. Me
ayuda con mi tarea y me lleva a comprar ropa. Tambin cocina, lo cual es bueno
porque pap nunca lo hace.
Me ro y ella tambin lo hace.
Tu pap suena como un tipo bastante genial.
Lo es. Te agradara. Hay una picarda en su sonrisa. No tiene una
novia y eres muy bonita. Apuesto a que te llevara a ver una pelcula si le
preguntaras.

132

Un jadeo estrangulado escapa de mi garganta y pongo a un lado el lpiz


amarillo. La pequea Cupido confabulando!
Estoy segura que tu pap es realmente genial, cario, pero no estoy
saliendo en este momento.
Por qu no? Se sienta sonrindome, parpadeando sus largas pestaas
inocentemente.
Yo... uh... Cmo demonios le explicas el equipaje emocional a una nia
de diez aos?. Solo tengo una gran cantidad de cosas que estn pasando en este
momento.
Qu tipo de cosas?
Bueno, me acabo de mudar y estoy tratando de arreglar mis finanzas.
Entonces me gustara centrarme en mi escritura y tal vez ir a la universidad... La
chica arruga sus ojos, como tratando de darle sentido a mis palabras. Adems,
necesitaras a alguien en tu vida que pueda cuidar de ti. Apenas puedo cuidar de
m misma.
Ella inclina su cabeza.
Cuidar de m? No soy un beb.
Me remuevo en mi asiento. Esta conversacin ser increblemente incomoda
si no encuentro una salida y rpido. Sealo a una cuarta figura en su papel.

Quin es?
Ella mira su dibujo de una chica con el cabello corto y rubio, y su rostro se
ilumina.
Oh! Es mi ta. Es realmente tonta y divertida dice, riendo. Cuando me
cuida siempre me deja quedarme despierta hasta tarde.
Me animo interiormente porque la distraccin funcionara.
Me suena como que tu familia es bastante asombrosa.
S. Sonre hacia el dibujo de ella con su familia y sonre. Realmente lo
son.
No puedo evitar sonrer. Casi estoy tentada a mirar detrs de la cortina para
ver quin es el chico misterioso en quien Lane est trabajando. Despus de todo, no
puedo pensar en un peor prospecto de cita que alguien quien es tan obviamente un
buen padre.

133

Pero luego me doy cuenta de inmediato de la falla en esa lgica. Nunca


podra salir con un hombre con un nio. Qu pasa si las cosas se ponen serias?
Qu demonios s yo sobre la crianza y el cuidado de un nio? Y qu si mi
crianza txica me infect de alguna manera? Qu si estoy destinada a herir a mis
hijos de la forma en que yo fui herida?
El filo de la navaja de pnico se retuerce dentro de mi pecho y me pongo de
pie. No puedo hacerlo. Involucrarme con alguien con un nio sera absolutamente
lo peor que puedo hacer. Ahora s esto. Tal vez en un nivel subconsciente, he
sabido la verdad todo el tiempo, que estoy rota irreparablemente. Que la
verdadera razn por la que nunca he tenido una relacin seria es porque soy como
mi padrastro y no soy capaz de amar.
El pensamiento se estrella contra m y me tambaleo. Eso no puede ser verdad.
Amo a Hank, cierto?
La nia me mira con curiosidad. Fuerzo una sonrisa y le doy mi dibujo.
Esto es para ti.
Su sonrisa se ensancha a medida que toma mi imagen completa de un
soleado campo de margaritas.
Eres bastante buena. No tan buena como mi pap, pero buena.
Todava estoy sacudida por mi epifana, pero me ro. La nia es adorable, una
razn de ms para alejarme de ella y de su pap lo ms rpido posible.
Aprecio tu honestidad.

Pero realmente me gusta. Agrega rpidamente, doblndolo y metindolo


dentro de su cuaderno. Voy a ponerlo en mi habitacin.
Me encojo de hombros.
Haz lo que quieras con l. Es tu dibujo. Slo quera darte las gracias por
dejarme dibujar contigo. Me divert.
Yo tambin. Agarra un lpiz rojo y vuelve a su dibujo, una sonrisa en su
rostro.
La miro fijamente un momento ms. Tena su edad cuando mi madre se cas
con mi padrastro y todo cambi. Entre las reglas interminables, las puertas
cerradas, las habitaciones prohibidas y las enormes cantidades de tareas, dibujar se
convirti en una cosa del pasado para m.
Pero al menos tena mis cuadernos. Me haban alimentado con tanto veneno
durante mi tiempo en esa casa. Si no hubiera sido capaz de sangrar en las pginas
de mi maltratado diario, no hubiera sobrevivido de ninguna manera.

134

Pero esta chica, con sus lpices de colores, su ta divertida, su abuela amorosa
y su pap que no puede cocinar, bueno, har ms que sobrevivir. Va a vivir.
Empujo la puerta para abrirla y salgo, haciendo una nota mental para
comprarme unos lpices de colores. Porque a partir de ahora, tambin voy a hacer
algo ms que sobrevivir. Es mi turno para vivir.

Captulo 18
Lane
l chico en la silla abre sus ojos cerrados.
Pasa algo?

135

Es slo despus de preguntar, que me doy cuenta que haba apagado la


aguja y no la haba movido en el ltimo par de minutos, no haba respirado
siquiera. Todo eso se detuvo en el momento en que escuch a Ash hablar con
Harper.
Calambre en la mano.
Pongo mi mquina de tatuar a un lado y me quito los guantes, dejando su
viejo tatuaje tribal casi cubierto por un dragn en vuelo.
La puerta suena, s que Ash se ha ido. La nica pregunta es cunta
informacin se llev con ella. La gruesa cortina dividiendo las habitaciones
empa su conversacin en palabras confusas.
Ashlyn sabe que Harper es mi hija? Siquiera importa, desde que jur no
involucrarme con ella?
No es que la promesa est funcionando.
Cada noche visito el apartamento de Ash antes de ir a casa. El apartamento
ha estado vaco por tanto tiempo que necesitaba desesperadamente una
reparacin. Como el arrendador de Ash, tengo una obligacin moral de
asegurarme de que todo est funcionando correctamente. El nico problema es,
que ahora estoy buscando desesperadamente cosas para reparar. As que podra
haber tirado apropsito del anclaje de la barra para toallas de la pared y
deshacerme del tornillo de la bisagra del gabinete de la cocina, slo para tener una
razn para volver esta noche.

No estoy orgulloso de ello. Pero es obvio que alguien lastim a Ash. Parece
tan vulnerable y est sola all arriba. No podra llevar el nombre de mi padre si no
la reviso.
Al menos eso es lo que me dije. Porque es ms fcil que admitir que hay un
cordn invisible que tira de m para subir su escalera al final de cada noche, que el
tirn en mi pecho se alivia slo una fraccin de segundo cuando abre la puerta y
me sonre.
A dnde vas? pregunta el chico.
Volver enseguida.
Paso a travs de la cortina. No es como si l no pudiera usar el descanso.
Tena ms lgrimas bajando por sus mejillas que un nio con una raspadura de
rodilla.
Harper levanta la vista hacia m mientras entro en el recibidor, un lpiz
posado sobre un dibujo en su regazo.

136

Hola, pap.
Hola, ngel. Fuerzo una sonrisa, esperando que mi rostro no revelase el
malestar que me atravesaba. Solo pens que tena que comprobarte.
Me frunce el ceo.
Por qu?
No puede un padre echar de menos pasar algo de tiempo con su hija?
Mis msculos estn recogidos, tensos. Me siento a su lado, estirando mis piernas
delante de m. Adems, la abuela llega tarde y has estado sentada sola aqu
afuera por un tiempo.
Se encoge de hombros.
Slo haciendo mi tarea.
Miro hacia su dibujo y mentalmente me estremezco. El retrato familiar anual.
S por experiencias pasadas, que es una de las tareas ms temidas de Harper.
Nunca ha sido un secreto su anhelo por una familia ms completa. Al inicio lo
intent. Pero las buenas mujeres de mi edad, que estn aceptando a un tipo con un
nio, hay muy pocas y lejos. Las separaciones que siguieron dejaron a Harper
devastada, ah fue cuando decid que las citas no valan la pena, haciendo que mi
hija atravesara un infierno. Lo cual es exactamente lo que necesito recordarme
ahora y por qu la conversacin sobre Ash puede esperar.
Retrato familiar, no?

Asiente, sombreando lo que parece ser una margarita rosada, una de las
varias dibujadas en parches alrededor de nuestros pies.
Quieres hablar sobre eso?
Sobre qu? Coloca el lpiz rosado de vuelta en la caja y agarra uno
amarillo.
Bueno, s que a veces te sientes mal porque no tienes una mam o
hermanos o hermanas como los otros nios en tu clase.
Niega, dibujando un sol sobre nuestras cabezas.
Ya no ms. Esa chica habl conmigo.
Me recuesto, sorprendido. Esta tarea ha molestado a Harper por aos y nunca
la he visto manejarla tan bien.
Qu te dijo?
Se encoje de hombros.

137

Me cont que no importa si tienes una mam y un pap, slo importa si


tienes amor. Algunas familias, incluso con mams y paps, no cuidan el uno por el
otro. Eso es realmente triste. Me mira. T, yo, la abuela, ta Em, todos nosotros
nos amamos los unos a los otros. As que tenemos el mejor tipo de familia.
Ash hizo la nica cosa que he estado tratando de hacer desde el momento que
Harper naci, la convenci de que mi amor es suficiente. No olvidar eso. Mi
garganta apretada hasta el punto en que casi no puedo sacar las palabras.
Mucho mejor. Sonro y aliso sus rizos negros con mi mano.
Vuelve a su dibujo.
Me gusta esa chica. Es buena.
Ciertamente lo parece.
Pienso de nuevo sobre la advertencia de Emily. Cualquiera que sea la
cuestin de Ash con los nios, no puede ser que no le gusten. De lo contrario, por
qu perder tiempo con Harper tratando de hacerla sentir mejor?
Lstima que no puedas invitarla a salir. Harper sacude la cabeza
tristemente mientras termina de sombrear el sol. Tiene demasiado sucediendo
ahora mismo.
Cmo sabes eso?
Pregunt.

Casi me ahogo.
Le pediste salir por m?
Baja el lpiz y hace una mueca.
No. Tengo diez. No s cmo pedirle salir a la gente.
Aparentemente ese no es el caso.
Harper, te pregunto tu nombre? Le dijiste que eres mi hija?
No. Por qu?
Suspiro, aliviado.
Si Ash le dijo a Harper que no quiere una relacin y yo siento lo mismo, no
necesito complicar las cosas an ms. Especialmente teniendo el asunto
desconocido de Ash con los nios. Adems, qu hombre quiere ser conocido
como el tipo quien tiene una hija de diez aos que le pide salir a una chica por l?
Pattico.
Tampoco puedo tener citas. Tengo mis propias cosas sucediendo, cielo.

138

Qu cosas? Se cruza de brazos y nivela su mirada con la ma.


Tiene diez aos y estara condenado si no me sobresalto. Algunas veces creo
que tiene ms de m de lo que me gusta admitir.
Cosas! Como un negocio que echar a andar y una familia que cuidar.
Suspira y vuelve a garabatear.
Si todos los que trabajan y tienen familias que cuidar no tienen citas,
entonces no habra ms gente casada.
Me inunda la irritacin. Nada como ser psicoanalizado por alguien de diez
aos. Ya que s que es mejor no argumentar, me levanto y beso la cima de su
cabeza.
Tengo que volver a trabajar.
Asiente sin mirar hacia arriba.
Dile a la abuela que te d...
Mis vitaminas y medicina para la alergia interrumpe Harper, poniendo
los ojos en blanco. Lo tengo, pap.
Claramente no soy el nico irritado. Levantado las manos en derrota, me
retiro a mi estudio. No estoy seguro de qu hice para enojar a Dios en mi vida

pasada, pero debi de haber sido algo malo para que me rodee en sta con mujeres
quienes, no importa qu haga, ni siquiera parece que puedo hacer feliz.
Me vuelvo a sentar en mi banco, me pongo un nuevo par de guantes y recojo
mi mquina. Inhalando profundamente para aflojar mis tensos msculos, la pongo
en marcha y la coloco contra el brazo del chico. Para ser un tipo grande, seguro que
chilla como una nia. Ignoro sus gemidos mientras continuo con el dragn,
agradecido de que tengo mi trabajo para perderme.
Aun as, tan duro como trato, no puedo dejar de pensar en Ashlyn y en la
manera en que se sent con Harper y la hizo sentir mejor sobre su tarea. No tena
que hacer eso, pudo haber seguido, pasndola, como tantas otras mujeres entrando
en mi tienda. De alguna manera, cualquier que sea la mierda que tuvo que pasar
en la vida, no la endureci, o la hizo enterrar su bondad detrs de una pared de
cicatrices; como lo hizo conmigo.

139

Mientras sombreo las escamas de la espina dorsal del dragn, trato de alejar
todos los pensamientos de Ash de mi mente. Pero no puedo. Puedo escuchar su
risa ahogada en el piso de arriba, siento su tirn a travs del panel de yeso y
madera separndonos.
Accidentalmente hundo la aguja un poco demasiado profundo y el tipo grita.
Agarro algunas gasas para limpiar la sangre, mordindome la mejilla para evitar
sonrer. Al menos tengo mi trabajo. Con toda esta frustracin reprimida, no s
cmo lograra atravesar el da si no consigo hacer a la gente sangrar.

Captulo 19
Ashlyn

140

os paredes listas. Faltan dos ms. Emily alza su cerveza y toma


un largo trago. Tengo que admitir, creo que el lugar est en
realidad empezando a parecer habitable.

Sonro desde mi lugar en el sof y tomo un trago de mi cerveza. Hank est


extendido sobre mi regazo, mirando miserablemente hacia las papas fritas que me
niego a compartir. Sintindome un poco culpable, y con la promesa mental para
darle golosinas, rasco bajo su barbilla y me acomodo hacia atrs para admirar
nuestro trabajo. Ha tomado un par de horas, pero la mitad de las paredes del
apartamento ahora son de un color verde claro salvia.
Le en lnea que el verde se supone que crea una sensacin de confort y
tranquilidad, y siento que la nueva pintura est haciendo precisamente eso. Bueno,
la pintura, junto con la brisa fresca flotando por las ventanas abiertas. Me hundo
ms en el sof desgastado, sintindome ms en paz de lo que recuerdo sentir antes.
Deberamos seguir? Emily pregunta.
Asiento, empujando suavemente a Hank de mi regazo antes de tomar otro
puado de papas fritas y metindolas en mi boca. Mi cuello est rgido y mis
msculos duelen por estar pintando y moviendo los muebles. Aun as, estoy
ansiosa por la pintura terminada. Mi padrastro se neg a dejarme colgar carteles o
imgenes, diciendo que daaran las paredes, y cambiar el color de cscara de
huevo estaba fuera de cuestin. Supongo que es por eso que he estado en una prisa
para pintar. Mientras ms toques personales agrego a este apartamento, ms se
empieza a sentir como mo.
Vamos a hacerlo.
Antes de que pueda estar de pie, hay un golpe en la puerta. Miro el reloj en el
horno. Mi corazn da un vuelco cuando me doy cuenta que es un poco ms de las
diez. Es justo a tiempo. Cada da de esta semana Lane viene al apartamento

despus de que cierra la tienda. La primera noche arregl el grifo que goteaba, a la
siguiente cambi el filtro de aire, y la tercera noche reconect un interruptor
defectuoso. La cuarta y la quinta noche instal un triturador de basura, y la noche
anterior, a pesar de mis protestas de que era innecesario, sustituy el cabezal de la
ducha con uno nuevo.
Cada vez que ha venido, se dedic a su trabajo con unas palabras dirigidas a
m. Lo mismo ocurre cuando estoy trabajando en su taller haciendo los libros y
organizando su agenda. Nos saludamos y tal vez mencionamos el clima, pero esa
es la medida de nuestra interaccin. Lgicamente, me siento aliviada de que una
frontera invisible se haya formado entre nosotros. Es complicado, y estoy
alquilando su apartamento. La complicacin no sera ms que un desastre. Aun
as, mi cuerpo llora por la memoria de su toque, jugando con mi mente cada vez
que est cerca.
Incluso ahora, el hecho de saber que est al otro lado de la puerta enva mi
corazn en un frenes.

141

Hola, todo bien ah dentro? Lane llama. Su voz es ahogada por la


puerta. Suena como que ha habido una manada de elefantes pisando fuerte
sobre mi cabeza toda la noche.
Me estremezco mientras camino a la puerta. Hicimos un montn de ruido al
mover la cama lejos de la pared.
Lane? Emily se gira para mirarme. Qu est haciendo aqu?
Me encojo de hombros, con la esperanza de parecer ms indiferente de lo que
me siento.
Ha estado viniendo despus del trabajo para arreglar algunas cosas.
Con qu frecuencia viene?
Hago una pausa. Hank ha llegado primero a la puerta. Su nariz est atascada
en la grieta mientras su cola gira como una hlice.
Um, todas las noches.
Por primera vez desde que la conoc, Emily no dice nada. Se da la vuelta,
pero no sin antes ver las lneas confusas surcadas por su frente.
Abro la puerta, y mi garganta se aprieta con fuerza. Lane se encuentra a
centmetros de distancia, luciendo muy parecido a un dios del sexo como siempre
lo hace. Cada centmetro de l irradia un calor que hace que mi piel
hormiguee. Por reflejo retrocedo, no porque tengo miedo, sino que cuando est
tan cerca, estoy peligrosamente a cerca de olvidar las reglas que he puesto en su

lugar para m. Nmero uno, no involucrarme con chicos comprometidos y,


nmero dos, no involucrarme con mi casero. La segunda regla es relativamente
nueva, pero es importante no obstante.
Pero Dios, si la visin de su pecho tenso apareciendo a travs de su camiseta
gris con cuello en V no me hace querer olvidar todas mis malditas reglas el tiempo
suficiente para explorar los msculos debajo con mis manos.
Laney! Emily llama, recordndome que no he dicho una palabra desde
que abr la puerta.
Con las mejillas ardiendo, me hago a un lado para que pueda entrar.
Em? Da un paso delante de m, con los ojos persistentes en mi rostro el
tiempo suficiente para hacer que mi estmago aletee. S que estabas pintando,
pero, qu pasa con todo el ruido?
Emily alza un rodillo de pintura.

142

Estamos haciendo una fiesta. Qu piensa que estamos haciendo,


genio? Tuvimos que mover algunas cosas para llegar a las paredes.
Se vuelve hacia las paredes pintadas y se cruza de brazos mientras valora
nuestro trabajo. Est callado, su rostro ilegible.
Mi corazn se cae en picada en mi pecho.
Lo odias, no? l me mira pero no le doy la oportunidad de
responder. Deb haberte preguntado antes de elegir el color. Mierda. No te
preocupes. Puedo cambiar las paredes de nuevo a blanco tan pronto como la
pintura se seque.
No. Se vuelve de nuevo a las paredes. Me encanta.
En serio?
Es un increble color, realmente ilumina el lugar. Se inclina y recoge un
rodillo de la bandeja de la pintura. Dnde puedo empezar?
Ah. Emily apunta a la parte inconclusa de la pared en la cocina.
Estbamos ahorrando esa para el final porque ninguna de nosotras poda mover la
nevera.
Espera. Doy un paso hacia adelante. Mi corazn late un ritmo elctrico en
mis venas. No tienes que quedarte. Emily y yo tenemos esto bajo control.
Adems, s que tienes alguien por quien llegar a casa.
Harper? Emily arquea una ceja. Pero ella est{ con

l la corta.
Estoy muy feliz de ayudar.
Emily le da una mirada peculiar que no puedo interpretar.
Lane mira lejos. l no se da cuenta, o est eligiendo ignorarla.
Eso es todo, me voy a casa. Emily lanza sus brazos en el aire. Pens or
a mi hermano decir que est feliz de ayudar a alguien. Eso es como s que estoy
agotada.
Qu? No! Me muevo frente a ella, bloqueando su camino hacia la
puerta. Puedo manejar el trabajar en la tienda de Lane porque est usualmente
demasiado distrado con un cliente para notar que estoy all. Y luego ms tarde,
cuando trabaja en el apartamento, hago un punto al posicionarme al lado opuesto
de la habitacin con un libro, lejos del alcance accidental. Cuando lo veo trabajar,
doblado bajo el fregadero con sus msculos flexionados. No puedo pensar en nada
excepto correr mis dedos sobre sus msculos. Lo cual es exactamente el porqu no
puedo estar sola con l ahora.

143

No te puedes ir digo. An tenemos dos paredes ms por pintar.


Se encoge de hombros.
Solo tenemos dos rodillos, Ash. Adems, Lane es un pintor mucho ms
rpido que yo. Podras estar acabando en nada de tiempo. Camina a mi
alrededor. Necesitas llamarme maana. Clava un dedo en Lane. Tenemos
cosas de que hablar.
Seguro. Lo que sea. l mira hacia sus botas. Parece avergonzado.
P-pero la cerveza! balbuceo. Compraste esa caja entera y solo tomaste
una.
Ella hace una mueca.
Meh. Mantenlas. Slo no estoy sintindolo est noche. Camina hacia la
puerta.
Doy un paso hacia ella, mi mente corriendo para encontrar una excusa para
hacerla quedarse. Exceptuando el decir; Por favor no te vayas. Tu hermano es sexo
andante y estoy preocupada de que le har cosas inexplicables una vez que te vayas, no
tengo nada.
Ella abre la puerta y camina a travs de ella. Mirando sobre su hombro,
encogindose de hombros.

No me gusta involucrarme en la vida de las otras personas dice en un


susurro que slo yo puedo or. Solo ten cuidado, esto solo podra ir de una de
dos maneras; jodidamente increble, o jodidamente desastroso como la mierda.
Estar animndote. Cierra la puerta sin darme una oportunidad de responder.
Una de dos maneras? Animndome? Qu de demonios quieres decir algo de eso
siquiera? Desafortunadamente, no tengo tiempo para descifrar la misteriosa
advertencia de Emily. Tengo asuntos ms urgentes en manos; principalmente el
metro-ochenta-de-algo-de-sexo-en-un-palo con el que repentinamente me
encuentro sola. Hijo de puta.
Mis palmas estn sudorosas, y las limpio sobre mis jeans mientras lentamente
me doy la vuelta. Lane ya est en la pared, deslizando el rodillo hacia abajo por el
yeso con rpidos, y fuertes golpes. Los nudos de ansiedad dentro de mi pecho se
aflojan una fraccin.

144

Est bien, Ash. Nada est pasando. Claro que Lane es el tipo ms sexy que has
conocido jams, y slo mirndolo las cosas se aprietan abajo en tu cuerpo, pero hey, eres
una chica grande ahora. Puedes controlar tus impulsos como una jodida madre adulta.
En un intento por calmar mis nervios, inhalo profundamente a travs de mi
boca luego agarro el otro rodillo y los deslizo a lo largo de la bandeja de pintura.
Cuando la espuma no puede contener ms pintura, camino hacia el extremo
opuesto de la pared y comienzo a trabajar. Aun as, en este un pequeo
apartamento, Lane est ms cerca de que me gusta. Miro sobre mi hombro,
momentneamente impresionada por sus bceps flexionndose mientras rueda el
rodillo a lo largo de la pared.
Santo infierno. Involuntariamente baj el rodillo a mi lado. Incluso a travs de
los gases de la pintura puedo oler su colonia, clida y picante. La esencia de esta
viaja a travs de mi nariz, llenando mis pulmones, haciendo que me maree. Cierro
mis ojos y lucho por reprimir un escalofro. Cuando estoy segura que me tengo
bajo control, abro mis ojos y reanudo el trabajo. Varios minutos pasan y el silencio
llena el espacio entre nosotros, grueso y palpitante.
Entonces dice Lane finalmente, su atencin nunca dejando la pintura
deslizando sobre la pared. Hay cerveza?
S! Prcticamente grit, dejando caer mi rodillo en la bandeja. Ya beb
una botella con Emily, pero eso fue hace casi una hora. Una ms no puede hacer
dao, especialmente cuando necesito algo tan desesperadamente para salir del
borde.

Me apresuro hacia la nevera, saco dos botellas y las destapo. Despus tomo
un largo trago de mi propia botella, le llevo la segunda a Lane.
l llega a ella sin mirar y nuestras manos se tocan, sus dedos envueltos
alrededor de los mos. Nuestros ojos se encuentran, apretando mi garganta y
bloqueando el aire de mis pulmones. No es hasta que toma la botella de mi agarre
que me doy cuenta que era su intencin desde el principio. La esquina de su
peculiar boca en una sonrisa mientras levanta la botella hacia sus labios y toma un
trago de lado.
Una descarga se arrastra a lo largo de mi cuello, y agacho mi cabeza, con la
esperanza de ocultar mi vergenza detrs de una cortina de cabello. Rpidamente
agarro mi abandonado rodillo y me retiro a mi esquina de la habitacin.
Lane comienza a silbar mientras extiende la pintura a travs de la pared.
Est jugando conmigo? Idiota arrogante. Lstima que mi molestia no hace nada
para ocultar mi excitacin. Con renovado vigor, trabajo furiosamente en mi propia
seccin.

145

Por desgracia, no me distrae del hombre a mi lado, el hombre cuyos hombros


se tensan cada vez que rueda, incluso aplicando la pintura. Tal vez estoy
imaginando cosas, pero jurara que deliberadamente disminuy su ritmo
Lo cual es malo. Muy malo. En respuesta, acelero el mo. Con mi resolucin
agotndose, tengo que terminar esta pared y conseguir sacar a Lane del
apartamento tan rpido como sea posible.
Antes de que no tenga nada de resistencia.

Captulo 20
Ashlyn
ane da un paso atrs y admira su trabajo. Ya ha movido la nevera y
la estufa lejos de la pared, y su lado de la habitacin est casi
completo.

146

Gracias a Dios, porque no s si se trata de la pintura, la cerveza que beb, o los


efectos de vrtigo de ver los brazos de Lane contra sus mangas de la camisa
mientras mova la nevera, pero estoy teniendo problemas para concentrarme a
travs del remolino dentro de mi cabeza. Entre ms pronto se vaya Lane, mejor.
Despus de que Lane moviera la nevera a varios centmetros de la pared,
toma el rodillo y se sienta en el hueco vaco.
Tienes ms pintura?
Asiento, no confiando en mi voz debido a la opresin en mi pecho. Agarro la
lata de pintura en la esquina y la revuelvo con el rodillo. El recipiente todava est
medio lleno, la pequea astilla de alambre se clava en mi palma. Mi respiracin es
inestable, haciendo que mis manos tiemblen. Muevo el recipiente a un lado, pero la
pintura se mueve ms rpido de lo que esperaba, cayendo en la paleta slo para
salpicarse en el suelo.
Dejo escapar un grito ahogado, y agarro el cubo contra mi pecho. Las gotitas
verdes me miran desde el suelo como una docena de ojos furiosos. Eres una torpe
idiota!, grita una voz dentro de mi cabeza. Un nio puede verter pintura en una paleta
sin derramarla. Pero t no, porque eres absolutamente intil.
Las palabras son los fantasmas de aquellos que me han hablado, pero
permanecen dentro de mi cerebro como cuchillas de afeitar, siempre cortando
demasiado profundo.
Ash? Lane est delante de m, curioso, porque no recuerdo que se
moviera. Est bien. Es slo un poco de pintura. Podemos limpiarlo con un trapo
hmedo.

Mis brazos tiemblan y pongo el cubo de pintura en el suelo antes de que haga
ms que un lo. Est pasando por alto el punto. No importa que pueda limpiar el
desorden. Lo que importa es que lo hice en primer lugar.
Lo siento mucho. Soy tan idiota.
Frunce el ceo y agarra mis brazos.
Quin te dijo eso?
No contesto. Estoy demasiado paralizada por la pintura como para formar
palabras.
Ash. Esta vez me da una pequea sacudida, obligndome a mirarlo. Sus
ojos se estrechan, y la ira irradia en clidas oleadas atiborrndose contra mi piel.
Inmediatamente mi corazn salta a mi garganta, y trato de salir de sus brazos, pero
me agarra rpidamente.
Dice algo, pero no puedo entender las palabras por el latido de mi propio
pulso. No puedo correr, no puedo escapar estoy atrapada.

147

He estado en situaciones similares con mi padrastro, el resultado nunca era


bueno.
El miedo me paraliza y mis piernas ceden. Estrujo los brazos de Lane. Me
encierra contra l con un brazo alrededor de mi cintura y toma el bote de pintura
con la otra. Slo s que l va a volcar toda la cosa en el suelo y obligarme a
limpiarlo, eso es lo que hara mi padrastro, despus de todo. Es lo que me merezco
por ser tan torpe.
En cambio, pone la pintura en el mostrador. Trato de desaparecer, pero sus
brazos son fuertes. Mis dedos se aprietan en puos y los escondo debajo de mi
barbilla.
l libera uno de mis puos y tira de l hacia el cubo de pintura. Su rostro es
borroso, pero puedo ver sus labios movindose, derramando palabras que no
puedo or sobre el estruendo dentro de mi cabeza.
Trata de hacer palanca en mis dedos para abrirlos con su pulgar, pero no voy
a ceder; entonces mete toda mi mano. No entiendo lo que est haciendo. La pintura
es pegajosa y fra contra mis dedos. Levanta la mano del cubo, caminos de pintura
verde corren por mi brazo.
Antes de que pueda detenerlo, coloca la mano en su mejilla.
La calidez de l se filtra en mi piel, extendindose por todo mi cuerpo.
Pintura verde tie su mejilla y barba. Suelta mi mueca y sin embargo mis dedos

se quedan en su mandbula y los msculos se mueven debajo de mi palma. Cubre


mi mano con la suya, la pintura pegajosa unindonos como pegamento.
Poco a poco, mi respiracin se estabiliza y la adrenalina dentro de mi cabeza
comienza a tranquilizarse.
Ahora puedo enfocar su rostro, la ira que estaba en sus ojos hace unos
momentos se ha ido, y ha sido reemplazada por la preocupacin.
Ashlyn.
El sonido de mi nombre en sus labios afloja algo en m, y mi mano cae de su
rostro, dejando una amplia franja verde a su paso.
Yo no no entiendo.
Es pintura, Ashlyn. Slo pintura. No importa. Toma su mano, sumerge
su dedo en la pintura, toca ligeramente mi nariz con su dedo pintado.
Por reflejo, me echo hacia atrs.

148

Hey! Golpeo su rostro con mi mano cubierta de pintura, fallo, y hago


una gran raya en su camisa gris.
Con una sonrisa, se balancea hacia m y logra tomar mi mejilla, haciendo un
rastro pegajoso todo el camino hasta mi barbilla.
Lane, detente! Lucho con la sonrisa tirando de mis labios.
Su sonrisa se vuelve malvada.
Oblgame. Llega hasta m, pero me escurro fuera de su alcance.
Me lanzo hacia mi bandeja de pintura y agarro el rodillo, blandindolo frente
a m como una espada.
No te atrevas a dar un paso ms cerca.
Sin dudarlo, da un paso exagerado hacia m. Levanta los brazos, y pregunta:
Y ahora qu?
No puedo evitar rer mientras muevo el rodillo frente a m.
Lo digo en serio!
Ah, s? Lane mira a su alrededor y su mirada aterriza en un pincel
abandonado en el fregadero. Lo toma y lo sumerge en el bote de pintura,
cubriendo las cerdas. Lo sostiene frente a l, la pintura gotea en el suelo.
Mi garganta se aprieta.
El suelo.

Te comprar uno nuevo. Ya sea laminado, de linleo, cermica, el que


quieras. Antes de poder responder, se lanza hacia m. Chillo y salgo del camino
justo al momento en que pasa la brocha por mi rostro. Y cuando se tropieza, le
pego con mi rodillo y pinto una raya en su espalda.
Se da la vuelta con los ojos muy abiertos, tira de su camiseta por el hombro,
mirando a la gran mancha.
No puedo creer que hayas hecho eso.
Luce ridculo con una huella verde en su rostro y una gigante mancha en la
camisa. No puedo dejar de rer.
Algo de la diversin en sus ojos transforma su rostro. Pensaba que antes era
apuesto, pero cuando se re hace caer mi estmago a mis rodillas de manera ohtan-agradable.
Crees que esto es gracioso? Levanta las cejas y eso enva sacudidas de
electricidad a travs de mi pecho. Realmente lo ests pidiendo dice.

149

Dios, si sigue sonriendo as, voy a hacer algo m{s que pedirlo voy a rogar,
suplicar, lo que sea necesario. Lamo mis labios repentinamente secos.
Levanta la barbilla y camina a mi alrededor. Mi ritmo cardaco aumenta en
mi pecho con cada paso. Aprieto mi agarre en el rodillo.
Es mejor que te quedes donde ests advierto. Ya viste lo que pas la
ltima vez.
Se re, un profundo estruendo en su pecho.
Crees que tengo miedo?
Empujo mis hombros
definitivamente no siento.

hacia

atrs,

mostrando

una

confianza

que

No puedes manejar esto.


l se re.
Ya veremos. Se lanza por m.
Con un grito, me lanzo hacia atrs y choco con la pared.
La sonrisa de Lane se ensancha.
No sirve de nada correr ahora, ests atrapada. l ahueca mi barbilla en
su mano y levanta mi cabeza, como un artista evaluando su trabajo. Sabes que la
pared est todava hmeda, no?

Con un suspiro, me tambaleo hacia adelante. Lane me toma del brazo y


desliza una raya de pintura a travs de mi mejilla. En respuesta, tomo el rodillo y
hago una gran lnea de pintura por su brazo. Estoy riendo tan fuerte que mis
pulmones queman y estoy luchando por respirar. Los dos estamos riendo cuando
me tira ms cerca, amenazando mi rostro con su brazo recin pintado. Estoy
luchando contra l cuando mi pie se desliza en un charco de pintura.
Empiezo a caer cuando Lane, todava sosteniendo mi brazo, se las arregla
para girar nuestros cuerpos y evitar que caiga contra el suelo.
Desafortunadamente, el movimiento lo saca de balance y cae al suelo a mi lado.
Sonriendo, rueda de lado y pone la cabeza en su mano.
Luces ridcula.
Seguro que s. Incluso cuando no puedo ver la pintura verde en mi rostro,
puedo sentirla endurecerse mientras se seca.
No eres quin para hablar. Luces como si estuvieras a punto de mudarte de
regreso al pantano con tu burro parlante.

150

Se re fuerte.
Ah s? Bueno, qu es de un ogro sin su princesa ogro? Toma la pintura
y hunde la mano en ella. La transformacin est casi terminada. Parece que falt
un lugar. Apunta con su dedo un lugar en mi frente.
No te atrevas! Pateo con mis piernas para intentar alejarlo. No lo
hagas! Con los dedos pegajosos Lane toma mi mueca, anclndola al suelo. Pasa
una pierna por encima de mi cintura inmovilizndome. Me inclina hacia abajo, su
pecho pesado.
Vas a decir To?
Una carga de electricidad pasa entre nosotros, zumbado debajo de mi piel y
atrapando mi respiracin en mi garganta. Mi sonrisa desaparece mientras un rubor
me cubre. El calor de sus manos se siente como si estuviera quemando mis
muecas y aun as no quiero que me suelte.
Incluso mientras la habitacin se mueve y el mundo se siente como si
estuviera desmoronndose, l se mantiene firme.
To. La palabra es apenas un susurro cuando sale de mi garganta.
Demasiado tarde dice y s que tiene razn. La pared que he trabajado tan
duro para construir entre nosotros se est desmoronando con cada respiracin que
tomo. En realidad tengo que reprimir el impulso de arrojar mis caderas hacia l,

para cerrar la distancia cruel entre nosotros. He estado cayendo durante tanto
tiempo y l es la primera persona a la cual aferrarme.
Sin previo aviso, sus labios chocan contra los mos como un maremoto. Se
traga mi exclamacin de sorpresa cuando su lengua se rene con la ma. Su boca
sabe dulce, hay una urgencia en su beso. Sus manos agarran con ms fuerza y su
boca trabaja ms duro contra la ma, casi como si estuviera tratando de
absorberme. Le devuelvo el beso, tan duro, porque si l me puede absorber, lo
dejara. Y entonces me quedo all por siempre, una parte del hombre que no me
dejara ir.
Une mis muecas y reajusta su agarre con una mano. Con la otra, arrastra sus
dedos por mi brazo rayado de pintura. Un ocano de temblores sigue a su estela
mientras me aferro al aire y me retuerzo entre sus piernas.

151

Su mano encuentra la curva de mi seno y gimo bajo su tacto. Su cabeza se


levanta una fraccin, sus labios oscuros e hinchados. Me arqueo contra sus dedos y
paso mi lengua contra su cuello. Un gruido retumba de entre sus dientes
apretados y baja sus caderas contra las mas. En el segundo en que la dureza de l
cae entre mis piernas, un dolor ardiente se enciende bajo dentro de m.
Un gemido escapa de mi garganta y s que estoy a punto de perder el control
como lo hice la otra noche. Slo que esta vez, no quiero parar. Sus manos se
encuentran al borde de mi camiseta y la suben de a poco sobre mi torso. l desliza
su mano por mi cintura, sus dedos tomando su tiempo, explorando cada
centmetro de mi piel hasta que se detienen en el borde de mi sujetador.
Aguanto la respiracin, mi cuerpo tenso por la anticipacin. Mi pecho en
realidad est temblando, desesperada por su toque, sufriendo por ello. Hasta que,
finalmente, desliza su mano por debajo del borde del alambre de mi sujetador y
ahueca mi seno en su mano.
Gimo, arquendome hacia su toque, tratando de derretirme en sus manos. Su
pulgar roza el borde de mi pezn, me estremezco y choco mis caderas contra las
suyas, molindome contra el bulto debajo de su cierre y apretando la necesidad
entre mis piernas.
Su agarre se afloja en mis muecas y esa es toda la invitacin que necesito
para deslizarme libremente, tomar el borde de su camiseta, y tirar hacia arriba. l
ayuda deslizando sus brazos de las mangas y lanzando su camisa por la
habitacin. Todo su pecho est cubierto de tinta. Trazo mis dedos a lo largo de los
diversos tatuajes. Lane dijo que todos los tatuajes deben tener sentido, y no puedo
evitar preguntarme acerca de l. Una placa de polica se centra sobre su corazn,

un par de gorriones tomando vuelo desde sus costillas, y una mujer esqueltica, el
rostro pintado como un crneo de caramelo, me mira fijamente con los labios rojos
entreabiertos en el lado izquierdo de su abdomen, justo debajo del nombre Harper.
Mis dedos se congelan por debajo de la delicada escritura. Qu coo ests
haciendo, Ashlyn?
Como si sintiera mis pensamientos, Lane coloca una mano en mi rostro,
guiando mi mirada de nuevo a sus ojos.
S lo que ests pensando. Con Harper, no es as.
Quiero preguntarle lo que quiere decir, pero l me interrumpe.
Esta noche, slo eres t Sus labios encuentran los mos y se tragan
cualquier argumento en mi lengua. Esta noche, slo te pertenezco y t a m.

152

Me gustara ser lo suficientemente fuerte como para rechazarlo, para decirle


que no es suficiente, que una noche nunca ser suficiente. Pero la tentacin es
demasiado grande. Tener a Lane como si fuera mo, aunque sea por una noche, es
demasiado para resistir.
Esta noche susurro la palabra contra su cuello. Soy tuya.
Ma. El gruido bajo de esa nica palabra renueva el dolor dentro de m.
Sus manos rasgan mi camiseta sobre mi cabeza y el delicioso calor de su piel
quema en la ma. Deslizo mis manos a lo largo de su musculosa espalda, tirando
de l con tanta fuerza hacia m como me es posible. Si slo tengo esta noche, quiero
sentir cada milmetro de l, para memorizar cada ondulacin de sus msculos con
mis dedos.
Empuja contra m, su firmeza moliendo entre mis piernas. Una pesadez crece
bajo dentro de m. Jadeo, lo cual toma como invitacin a empujar de nuevo, y otra
vez, hasta que me preocupa que voy a perderme all mismo, en el suelo de la
cocina. Y no quiero eso. Porque si slo tengo esta noche, quiero todo de l, cada
milmetro palpitante y duro.
Deslizo mis manos entre nosotros, agarro el botn de sus vaqueros y lo
desabotono. Se tensa cuando deslizo mis dedos bajo el elstico de los calzoncillos.
Cuando rodeo su miembro hinchado, inhala fuertemente antes de dejar escapar un
gemido cuando deslizo mis dedos por la piel aterciopelada.
Ash. Lane cierra los ojos y mete la cabeza en mi cuello. Sus hombros se
estremecen y gime. Me ests matando, te deseo tanto.
Sigo moviendo mi mano, moliendo mis caderas hacia arriba. La presin
dentro de m se hincha como un globo de dulce agona.

Entonces tmame.
Niega.
Nunca me esperaba... No tengo nada.
Me toma un minuto para entender de lo que est hablando.
Un condn? Tengo uno en mi bolso. Le en alguna parte que mantener
condones en la billetera los rompa con el tiempo. Desde entonces he decidido
mantener algunos en mi bolso, por si acaso.
Desliza un brazo detrs de mi espalda y me levanta del suelo en un instante.
Antes de que pueda parpadear, me ha tirado por encima de su hombro.
Lane! No puedo evitar rer. Qu demonios?
Me ignora.
Dnde diablos est el bolso?
All. No me puede ver apuntar, ya que estoy tirada sobre su espalda.
En la mesita de noche.

153

Cruza la habitacin en varias zancadas y me desliza de su hombro,


ponindome suavemente en la cama. Agarra el bolso de la mesilla de noche
maltratada y me lo da.
No me sentira bien buscando en l. Pero estoy perfectamente de acuerdo
con esto. Antes de que pueda preguntar de qu est hablando, desabrocha mis
jeans y los desliza fuera de mi cuerpo.
Despus de arrojarlos a un lado, est por encima de m, lneas de tinta y
msculos tejidos en un hombre demasiado hermoso para ser real. Sus ojos son
salvajes, hambrientos y cada clula de mi cuerpo duele por l. Al mismo tiempo,
una pequea astilla de miedo gira a mi alrededor. Esto no es como soy usualmente,
dormir con un chico que apenas conozco, sobre todo cuando los trminos que ha
establecido son muy claros. Nosotros pertenecemos el uno al otro slo por esta
noche.
Busco a tientas dentro de mi bolso con dedos temblorosos. Descomprimiendo
un bolsillo interior, busco alrededor hasta que encuentro el cuadro de celofn
conteniendo el condn. Lo agarro y lo extiendo hacia Lane.
Lo toma, sube a la cama y me monta a horcajadas. Mis msculos tiemblan de
anticipacin.
Ests absolutamente segura de que quieres esto? pregunta, su voz
ronca.

Oh Dios, s. Sin embargo, un hilo de vacilacin se teje a travs de m. No es


que no he estado con un chico antes, pero algo se siente diferente con Lane,
peligroso de una manera que no puedo explicar. Cada chico con el que he estado,
he sido capaz de alejarme sin pesar, sin dolor, sin ningn sentimiento en absoluto.
Con Lane, tengo este miedo de que si me abro a l, aunque sea un poco, va a
tomar ms de lo que soy capaz de dar. Y entonces, qu me queda? Qu voy a
ser?
Nada de nada.
Lane debe leer mi incertidumbre porque frunce el ceo.
Dios, Ash. Lo siento. Si me estoy moviendo demasiado rpido...
l empieza a deslizarse alejndose de m y rpidamente envuelvo mis brazos
alrededor de su cuello. No. No. No. No voy a dejar que se vaya.
Eres mo por esta noche. Lo prometiste.

154

Se relaja de nuevo contra m, la firmeza de l presionando contra el fino


algodn de mi ropa interior, por lo que mis prpados aletean.
Tienes razn. S, lo promet. Pero no tenemos que hacerlo si no quieres.
S quiero. Por favor. Lo halo ms contra m. Eso es todo el problema, me
doy cuenta. Lo quiero demasiado. Y cuando quiero cosas, tienden a ser apartadas
de m.
Baja la cabeza y la barba de su mejilla roza suavemente la lnea de mi
mandbula.
Qu quieres? Su aliento me hace cosquillas en la piel, hacindome
temblar. Dilo. Sus dedos se encuentran al borde de mis bragas y lentamente
bajan la banda elstica por mis caderas.
Mi respiracin se engancha en mi garganta mientras una ola de deseo recorre
a travs de m. Cada msculo y nervio pulsa con un dolor ardiente.
Te quiero a ti, Lane.
l sonre, un pequeo tirn de los labios. Se mueve a su costado, buscando a
tientas, y oigo el crujido de celofn. Un segundo despus se inclina sobre los codos,
los dedos entrelazndose en mi cabello. Siento la punta de l posarse entre mis
piernas y es todo lo que puedo hacer para no retorcerme hacia abajo y guiarlo
hacia adentro.
Dilo de nuevo.

Palpita en mi contra, encendiendo impulsos de placer donde su piel se


encuentra con la ma. Cierro los ojos y arqueo mi espalda. No s cunto ms puedo
soportar.
Por favor, Lane. Te deseo.
Y luego lo tengo. Todo de l.
Con un gemido, inclino mi cabeza hacia atrs y me aferro a l, levantndome
para encontrarlo como una ola rompiendo en la orilla. Levanto mi pierna,
enganchndola a su cintura mientras una clida presin se construye dentro de m.
Con cada empuje crece, amplindose entre mis caderas hasta que no queda espacio
y se derrama. Grito, inclinndome hacia atrs, mientras mis uas se clavan en su
piel.
Mantuvo su promesa. Esta noche, l me pertenece.
Slo espero que en la maana vaya a tener la fuerza para dejarlo ir.

155

Captulo 21
Ashlyn

156

la maana siguiente en la cafetera, sigo pensando sobre mi noche


con Lane, aunque s que debera de estar concentrada en el latte de
vainilla helado que estoy sirviendo. Lane an estaba dormido,
enredado en las colchas, cuando haba salido de la cama para
alistarme para el trabajo. Dorma sobre su estmago, sus brazos envueltos
alrededor de su almohada y Hank estaba acurrucado en una bola contra sus
piernas. La sabana delgada que lo cubra se haba cado a sus caderas, exponiendo
toda su musculosa espalda tatuada hasta sus hoyuelos, justo por encima de su
coxis.
Me estremezco con el recuerdo y el latte vainilla salpica sobre el borde del
vaso empapando mis dedos. Me echo hacia atrs, derramando ms lquido en el
mostrador. Jess, Ash, toma el control. Tom varias servilletas, limpiando el desastre
y sellando la taza con una tapa. Despus de llamar al cliente y entregarle su bebida,
me di la vuelta para encontrar a Emily mirndome fijamente con una extraa
expresin.
Qu pasa contigo? pregunta, arqueando una ceja. Ests actuando ms
raro de lo normal, lo que es considerablemente muy raro.
No s de lo que ests hablando. Agarro el spray y roco el mostrador
para evitar que se vuelva pegajoso. Simplemente estoy cansada. Estuve despierta
hasta tarde anoche, pintando aado rpidamente.
Aj. Se cruza de brazos. Qu tan tarde fue eso?
Me encojo de hombros y rebusco a lo largo de los estantes por otro paquete
de sujeta-tazas de caf. Tenemos un montn en el mostrador, pero necesito algo
que hacer para evitar su mirada con ojos entornados.
Realmente no lo s. Perd la nocin del tiempo.

De verdad? Debido a que pintar es tan interesante? El indicio de una


sonrisa tira de sus labios.
La miro con el ceo fruncido.
S que est buscando detalles, pero no estoy a punto de darle ninguno,
especialmente cuando el chico en cuestin es su hermano, un chico del que
especficamente me advirti que me mantuviera alejada. Aunque mi noche con
Lane fue increble, no estoy exactamente muy orgullosa del hecho que dej a mis
hormonas dominar mi buen juicio. Quiero decir, tiene el nombre de otra chica
tatuada sobre su corazn por el amor de Cristo! Qu tipo de chica me hace el
querer seguir perdiendo el tiempo con l sabiendo esto?
Emily me da una mirada inquisitiva y me alejo antes de que pueda leer la
culpa en mis ojos.

157

Lane dijo que su relacin con Harper no era as, lo que demonios eso
signifique. Sin embargo, tambin slo me prometi una noche y ahora que ha
terminado, s que es mejor no esperar algo ms. Fue, con diferencia, la noche ms
ardiente de mi vida, debera estar contenta con el recuerdo y dejar las cosas as.
Emily me toca el hombro.
Oye. Ests bien? Quieres hablar de algo?
Estoy a punto de negar cuando suena la campana de la puerta principal.
Emily maldice en voz baja.
Entonces ms tarde, de acuerdo?
Asiento y giro la cabeza hacia el cliente.
Slo para darme cuenta inmediatamente que la mujer entrando a la tienda no
es un cliente. Se me cae el alma a los pies.
La mujer sujeta su chaqueta de punto junta con una mano huesuda, a pesar
de que el clima es demasiado caliente para un suter. Probablemente es de Ralph
Lauren o Calvin Klein. Su cabello color trigo est cortado por encima de sus orejas
y ojeras bordean sus ojos. Mira alrededor de la tienda, asimilndolo todo, sus ojos
alerta, como si nunca hubiese estado dentro de una cafetera antes en su vida.
Estoy dispuesta a apostar que no lo ha estado.
Emily se acerca a la mquina registradora.
Qu podemos hacer para usted?
La mujer parpadea, sus ojos muy abiertos con la atencin.

En realidad, estaba buscando a alguien.


Cada msculo de mi cuerpo se tensa, desesperado por salir corriendo. Agarr
el mostrador para evitar la huida.
La cabeza de la mujer gira en mi direccin, sus ojos encontrndose con los
mos. Sus hombros se desplomaron ligeramente.
Ashlyn.
Lamo mis labios antes de responder.
Hola, mam. La palabra sabe a hiel en mi lengua.
Suelta su suter, dejando al descubierto el marco esqueltico debajo.
Tienes un minuto?
Estoy cayendo. En el segundo en el que la vi sent como si el suelo
desapareci debajo de mis pies. Sigo cayendo en picado ms y ms lejos,
preparndome para el doloroso aterrizaje que est por venir.
Qu ests haciendo aqu?

158

Se muerde el labio, luciendo insegura, como si no estuviera muy segura de s


misma.
Espero que no te importe que me pase por aqu as. Una de las mujeres en
la iglesia, Muriel, vio que trabajas aqu y me lo dijo. Simplemente necesito hablar
contigo. No tomar mucho, lo prometo.
La ira se levanta dentro de m, hasta que creo que podra explotar por la
fuerza de la misma. Cmo se atreve a aparecer en mi trabajo, esperando conseguir
un momento de mi tiempo, cuando permaneci all, sollozando, mientras su
esposo fsicamente me ech a empujones de nuestra casa? No tiene idea de lo que
he pasado en los ltimos seis meses, cmo me he visto obligada a sobrevivir
durmiendo en las paradas de camiones y alojndome junto con strippers. No le
debo nada.
Y, sin embargo, me encuentro asintiendo.
S. Por supuesto. Pero slo un minuto.
Porque por mucho que quiero decirle que se joda, sigue siendo mi madre.
Echo un vistazo sobre mi hombro a Emily para ver si est bien con esto.
Asiente, su frente arrugada con lneas de preocupacin.
Adelante. Puedo manejar las cosas.

Desato mi delantal, lo enrollo en una bola, y lo empujo bajo el mostrador


antes de pasar por la registradora.
Puedo hablar contigo afuera le digo, movindome hacia la terraza
exterior.
Si va a haber una escena, lo cual siempre es posible con mi madre, no quiero
correr el riesgo de perder por eso mi trabajo.
Suena bien.
Mam me sigue fuera de la cafetera. Me siento en una de las mesas de metal
afuera y se sienta enfrente de m. Emily yo no hemos tenido la oportunidad de
poner las sombrillas en las mesas aun, as que el sol de media maana me obliga a
entrecerrar los ojos. Todo que tengo que hacer para arreglar la situacin es poner la
sombrilla, pero no lo hago. Preferira tener mis retinas quemadas con la caliente luz
blanca, que hacer contacto visual con la mujer que estaba ah y no hizo nada
cuando todo lo que tena fue quemado hasta las cenizas.
Mam juguetea con la correa de su bolso antes de dejarlo sobre la mesa.

159

Luces demasiado delgada.


Frunzo el ceo. Por supuesto que estoy delgada. Eso es lo que pasa cuando te
ves obligada a saltarte las comidas para poder pagar el alquiler. Por lo menos
ahora, gracias a mi acuerdo de alquiler con Lane, en realidad tengo dinero para
comida real.
Pero no le digo nada de esto. En el momento en que me fui de casa, la dej
tambin.
Slo tengo unos cuantos minutos le recuerdo, en caso de que est
buscando algo ms que criticar.
Cierto. Se mueve incmodamente en su asiento. Se ve horriblemente
delgada y no por una dieta sino por cualquier cctel de ansiolticos y medicacin
para la bipolaridad que parece tener en este momento. Odio la forma en que las
cosas terminaron entre nosotras. Me preocupo por ti luchando por sobrevivir por
tu cuenta. Quiero que vengas a casa...
No.
Preferira dormir en mil paradas de camiones y no comer nada ms que
vidrio triturado, que terminar en ese infierno de nuevo.
Los hombros de mam se desploman.

Entiendo que las cosas han sido difciles entre t y tu padrastro. Sabes que
ha tenido una vida muy dura, verdad? Qu su mam era una alcohlica abusiva?
Tal vez si todos vamos a terapia juntos...
Me levanto tan abruptamente, que la silla se inclina hacia atrs antes de
enderezarse con un golpe.
Debera haber sabido que haba venido aqu tratando de poner otra excusa
para el comportamiento de l. Cada vez que mi padrastro me llam estpida y sin
valor, las palabras se deslizaron en mi corazn como un cuchillo. Cuando se cans
de los abusos, mam se entrometa con excusas: Tuvo una vida dura. Estaba bajo
mucha presin el trabajo. Las palabras son buenas armas, pero, las excusas malas
curas.

160

Durante aos, la cre, rezando para que mi padrastro se levantase un da


transformado en un hombre que no necesitaba menospreciarme o controlarme. A
los diez aos de edad trat de convencerme que su atencin negativa era mucho
mejor que ninguna atencin en absoluto. Ansiaba un padre, as que tom su abuso,
incluso con avidez, porque era ms atencin de la que haba tenido de un hombre.
Pero estaba equivocada. El abandono hubiera sido ms amable.
El problema con el abuso verbal es que se afianza dentro de ti como un
veneno, dispersndose por tu sangre, infectando tu cerebro hasta que crees todas
las palabras que cortan tan hondo.
Soy estpida.
Soy perezosa.
Soy intil.
Esas palabras han vivido dentro de m durante los ltimos diez aos. Incluso
ahora puedo sentirlas apretando mi corazn como muchos alambres de pas. Y las
excusas son las manos que los mantienen juntos.
Ya no ms. He sido doblegada lo suficiente en mi vida. No dejar que nadie
tome lo poco que queda.
Me tengo que ir.
No! Mam me alcanza a travs de la mesa, pero estoy demasiado lejos
para su toque. Por favor, lo siento mucho. Con lgrimas en los ojos. Eres mi
beb. No puedo perderte. Dime qu hacer para mejorarlo.
Una brizna de furia se desenrosca dentro de m. Mis dedos se contraen tan
fuerte que mis uas se clavan en la piel. Estoy tan harta de sus lgrimas. Mi madre
ha llorado cada da de su vida desde que tengo memoria. Si por una vez hiciera

algo, en lugar que llorar por eso, me pregunto cun diferentes habran sido
nuestras vidas.
Djalo.
Sus ojos se abrieron a la vez que las lgrimas bajaban por sus mejillas.
Qu?
Agarro el borde de la mesa y me inclino hacia ella.
Quieres saber cmo mejorar las cosas? Deja a Charles.
Recula como si la hubiese abofeteado.
No... No puedo hacer eso. Qu hara? Dnde ira? Adems, me necesita.
S que tiene un problema con la ira, pero no es su culpa...
Suficientes excusas! Golpeo mi mano contra la mesa, movindola. La
furia que guardo en mi interior estalla en este momento. Es un monstruo y no va
a cambiar. Lo sabes y yo tambin.

161

El rostro de mam se arruga y las lgrimas bajan por sus mejillas. Est
tranquila, estoy segura de que est buscando otra excusa, luego asiente.
Tienes razn.
Su voz es tan bajita que estoy segura que he odo mal.
Qu? Me siento lentamente en la silla.
Ests en lo cierto. Afirma, ms alto. Limpia las marcas de lgrimas de sus
mejillas con la mano. No est cambiando. Un sollozo sube por su garganta.
ramos felices cuando lo conoc. Supe que tena mal genio, pero pens que podra
suavizarlo. Pens que sera capaz de cuidar de ambas, darte la vida que nunca
pude darte. Estaba equivocada. Dios, cun equivocada estaba.
Esconde el rostro entre sus manos, su pecho agitado. Parece tan frgil sentada
ah, como un ttere de porcelana con las cuerdas rotas. Aun as, he estado
sumergida en el mar de sus lgrimas toda mi vida y me niego a hundirme en l de
nuevo.
Pues djalo.
Para mi sorpresa, se re.
Ashlyn, tengo cincuenta aos y trabajo en una tienda de ropa. Las mujeres
en mi posicin no dejan a sus maridos. Es demasiado tarde para m... Traga
fuerte. Pero no para ti.
Frunzo el ceo.

Qu significa eso?
Echa un vistazo sobre su hombro antes de alcanzar dentro de su bolso y saca
un sobre del banco. Lo desliza sobre la mesa.
No es mucho, pero te comprar un viaje a Atlanta.
Miro el sobre, con miedo de tocarlo. Charles controla obsesivamente las
cuentas del banco. Si mam retira algo de dinero, lo descubrir y habr mucho que
pagar, especialmente si descubre que el dinero es para m.
No te preocupes. Mam desliza el sobre ms cerca. He estado
apartando este dinero desde hace tiempo. Ni siquiera sabe sobre l.
Por qu Atlanta?
Mam se gira lejos, sus ojos concentrados en algo distante en el
estacionamiento.
He estado hablando con tu ta Linda desde que te fuiste.

162

Expulsada, quiero gritar. En su lugar, presiono los labios tan fuerte que mis
dientes muerden la piel.
Mam est inquieta en su silla antes de continuar:
La ta Linda dice que puedes vivir con ella en Atlanta durante el tiempo
que necesites. Se alegra de tenerte ah y si ests dispuesta en tomar algunos cursos
de la universidad, no te cobrar el alquiler. Puedes empezar de nuevo.
Empezar de nuevo.
Las palabras dan vueltas en mi cabeza como guijarros. Todo lo que he
querido en mi vida era una salida, una oportunidad de empezar mi vida de nuevo.
Y ahora, mi billete est literalmente frente a m. Aun as, dudo en tomarlo. Al final
estoy en el punto en el que las cosas se estn poniendo en su lugar. Tengo un buen
trabajo, un amigo, un perro, tiempo para escribir, un apartamento por mi cuenta.
Y a Lane.
Empujo el pensamiento a un lado. Lane dej perfectamente claro que slo
tuvo una noche. Incluso si Lane y yo estuviramos juntos, tendra que ser bastante
estpida para tirar a la basura esta oportunidad perfectamente buena por un chico
que apenas conozco, uno que seguro me har dao como todos los chicos
anteriores.
Toma el dinero, Ashlyn.
Echo un vistazo al sobre para encontrar a mi madre mirndome.

No hay nada para ti aqu.


Sus palabras golpean en mi corazn con un borde dentudo y afilado. Est en
lo cierto? Ta Linda siempre ha sido buena conmigo. Estoy segura que nos
llevaremos bien. Puede que incluso pueda hablar con ella para que me deje
llevarme a Hank. Claro, dejar a Emily atrs, pero puede que haga ms amigos. Y
sera genial ir a la escuela y no preocuparse sobre las facturas.
Curvo mis dedos alrededor del sobre y lo deslizo hacia m.
Pero qu sobre Lane?
Niego, como si pudiera apartar todo mis pensamientos sobre l lejos de mi
mente. Lane no importa, me recuerdo. No es mo.
Mam se aclara la garganta.
La ta Linda est haciendo algunas renovaciones que acabarn en las
prximas semanas, as que no estar preparada para ti hasta final de mes. Estars
bien por tu cuenta hasta entonces?

163

Asiento.
Me alegro de escuchar eso. Agarra su bolso y cuelga la correa sobre su
hombro. De verdad debera irme. Le dije a Charles que estaba haciendo un
pequeo mandado a la tienda de comida. Tengo que recoger algunas cosas y
volver antes de que sospeche.
Sus movimientos prueban que nada ha cambiado.
Se levanta para irse. Quiero levantarme tambin, pero un
entumecimiento pasa por mi cuerpo y me mantiene bloqueada en el lugar.

fro

No hay nada para ti aqu. Sus palabras hacen eco en un sin fin de vueltas en mi
cabeza. De verdad no s qu esperaba, que me dijese que deja a Charles y que soy
bienvenida para mudarme con ella? No. Lo s mejor. Pero tenerla para que me
diga en tantas palabras que nuestra relacin no es nada ms que una cuerda, se
enreda en mi corazn como un rallador. Ya es suficientemente malo que no hiciese
nada mientras mi padrastro me echaba de casa, pero tena que contactar conmigo
despus y explicar por qu lo eligi sobre m de nuevo.
Slo cuando pienso que he empezado a curarme, encuentra otra manera de
romperme.
Oh. Hace una pausa. Encontr unas cuantas de tus cosas cuando
estaba limpiando el tico el fin de semana pasada. Solo algunas cosas viejas de

animales y unos pocos anuarios. Los escond, por ahora pienso que estarn ms
seguros si te los envo antes de...
Las quemen, como con el resto de mis cosas?
Por supuesto, mam no dice eso. Lame sus labios.
De todas formas, si me das tu direccin, las mandar por correo as puedes
llevrtelas a Atlanta. Saca su telfono. Dnde puedo mandarlas?
No quiero darle mi direccin, ya le he dado suficiente de m hoy. Aun as, la
tentacin de conseguir algo de mi niez es demasiado grande para resistirla.
Murmuro la direccin rpido antes de que pueda cambiar de opinin:
Cuatro setenta y cinco Sixth Street. No lo uses para nada, salvo enviarme
mis cosas.
Asiente, mirndome a los ojos.
Hemos acabado. Ambas estamos en silencio mientras pasa entre nosotras,
una sensacin tan incmoda que tiemblo.

164

Se da la vuelta y se dirige a su auto.


En cierto modo, es cmodo. Porque, en realidad, cuando una relacin acaba,
tambin lo hacen las palabras.
Son los trozos rotos los que quedan.

Captulo 22
Lane

165

i ltimo cliente de la noche se fue hace horas, y sin embargo no


puedo decidirme en ir a casa. Pretendo que necesito hacer pedidos
y recibos para los archivos, pero no puedo mentirme. Tengo ms
que suficiente tinta y agujas para llegar hasta fin de mes. No es
hasta que escucho la puerta del apartamento rechinar abrindose por encima de
m, seguido por el sonido de pasos, que relajan los nudos de tensin de mis
msculos que no me haba dado cuenta que tena.
Ella lleg a casa.
Deslizo mi mano por mi cabello, irritado por preocuparme en absoluto. Ya es
bastante malo que me despertara con pnico cuando descubr que Ash no estaba
en mis brazos esta maana. Volvi a surgir el recuerdo del da que llegu a casa del
trabajo para descubrir a Harper, con el rostro rojo e hinchado por el llanto,
asegurada en su asiento de auto, sola en ese mismo apartamento por Dios sabe
cunto tiempo. Todas las pertenencias de su madre se haban ido sin nada ms que
una nota dejada en su lugar. Una nota con solo dos palabras escritas
apresuradamente:
No puedo.
Como desertor de la escuela, apenas de diecisiete aos y trabajando a tiempo
completo, estaba bastante seguro de que tampoco poda. Slo que desde el primer
momento en que vi a mi hija, me enamor por completo, desde sus largas pestaas
oscuras a sus pequeas manos, supe que le deba el intentarlo.
La madre de Harper yndose realmente no fue una gran sorpresa. Despus
de todo, slo nos mudamos juntos porque sus padres la echaron cuando se
enteraron que estaba embarazada. No tenamos nada en comn aparte de unos
momentos borrachos solos en un armario, que nos unir por siempre. Slo espero

que donde quiera que est, sea feliz. No podra haber sido el amor de mi vida, pero
Crystal me dio a alguien que amar para toda la vida.
Y eso es suficiente.
O, por lo menos me lo imagin as hasta que me encontr cerrando las
puertas de la tienda y subiendo las escaleras hasta el apartamento de arriba.
Porque en el segundo en que llegaba a casa, tena que verla. Ni siquiera tengo una
excusa preparada esta noche, sin grifos goteando para arreglar o filtro de aire para
cambiar. Con mi puo en alto para golpear la puerta, me detengo y muevo mis
manos a los bolsillos traseros de mis vaqueros.
Qu demonios estoy haciendo? Ash y yo tenemos un acuerdo: slo tuvimos una
noche, y ahora se acab. Lo entiendo. Si simplemente el resto de mi cuerpo captara
el mensaje.

166

Claro, puedo tratar de hacerlo pasar como deseo, porque, maldita sea, cada
clula de mi cuerpo ansa a esa chica. Pero es ms que eso. Si todo lo que quisiera
fuera un buen polvo, lo tuve. As que, por qu he regresado por ms? Por qu estoy
casi loco con la necesidad de abrir la puerta, tomarla en mis brazos y besarla como hice ayer
por la noche? Podra mentir y decir que siento una especie de obligacin de
cuidarla, de velar por ella como hago con mi hermana. Pero la dura verdad se
asienta en mi estmago como un bloque de plomo. No quiero protegerla por
obligacin o sentido del deber. Quiero cuidarla, protegerla, porque la idea de que
le pase cualquier cosa despierta algo en lo profundo de mi corazn.
Me importa. Ms de lo que debera.
Mierda. Cundo demonios sucedi esto?
La comprensin me asusta mucho, me vuelvo para bajar las escaleras. Detrs
de m oigo la puerta abrirse.
Lane?
Maldicin.
Lentamente, me doy vuelta para encontrar a Ash de pie fuera de la puerta
con la correa de Hank en la mano. Su cabello est recogido y la tela de su camiseta
est tan gastada que puedo ver el contorno de su cuerpo, un cuerpo con el que me
familiaric anoche. El deseo se retuerce a mi alrededor mientras el recuerdo
resurge.
El cachorro deja escapar un quejido, sacndome de mis pensamientos. Se
fuerza contra la correa moviendo la cola, en un intento por llegar a m.

Hola. Pens en pasar por aqu y... Mi cerebro da vueltas, en busca de algo
que no me haga quedar como un perdedor acosador y pattico. Quera ver como
estaba Hank. No estaba seguro de si habas regresado del trabajo. La mentira
suena forzada, incluso para m. Me inclino para frotar su oreja, lo que inicia un
frenes de lamidas.
Oh. Podra ser yo, pero juro que hay una pizca de decepcin en su voz.
Estaba a punto de sacarlo a pasear. Est en silencio durante un minuto, mientras
me defiendo de Hank y de su lengua. Quieres venir con nosotros?
No es una buena idea. Cuanto ms tiempo pase con ella, ms incrustada se
quedar en mi cabeza. Aun as, asiento. No importa lo mucho que quiera, no
puedo negarme. Adems, es tarde, y no me gusta la idea de que deambule por las
calles oscuras sola.

167

Me da un atisbo de sonrisa, y algo dentro de m se contrae. Entonces me doy


cuenta que estoy completamente atrapado por ella, y que eso realmente me pone
en una mala situacin. No he hecho nada en estos ltimos aos, sino dedicarme a
una nia y slo a una nia. No le promet a Harper que no dejara que nadie se
interpusiera entre nosotros? Qu no dejara que nadie le hiciera dao y pasara sobre
nosotros de nuevo?
Ash pasa junto a m e inhalo su vertiginoso aroma de manzanas y caf. Mis
brazos arden con el deseo de llegar a ella. Ahora que s lo que es tenerla
acurrucada a mi lado, con su cabeza en mi pecho, no soporto no tener esa cercana
de nuevo. Solo est un par de pasos delante de m, pero es demasiado. Apresuro
mi ritmo para cerrar la distancia, y es algo bueno. Cuando llega al ltimo escaln,
Hank toma la delantera y le da un tirn, desequilibrndola. Tomo su brazo,
estabilizndola antes de que pueda caer.
Me mira, sus grandes ojos azules parpadean con sorpresa.
Gracias.
Asiento y aflojo mi apretn en su codo, pero me encuentro incapaz de dejarla
ir. En su lugar, deslizo mi mano a su mueca y me detengo.
Esto est bien? Antes de explicar, entrelazo mis dedos con los suyos.
Sus ojos se abren ampliamente, y su voz es suave cuando contesta:
Qu pas con slo una noche? Sin embargo, no se aleja, y aprieto mi
agarre, el calor de nuestras manos nos une.
Empezamos por el lado de la acera de la mano. No puedo recordar la ltima
vez que sostuve la mano de una chica que no fuera en la escuela primaria. Tengo

que admitir, que es agradable, de hecho, ms que agradable. Se siente bien de una
manera que nada ms lo ha hecho hasta ahora. Incluso el maldito sexo caliente de
anoche. Con la mano de Ash en la ma, me siento... completo. Y no estoy dispuesto
a renunciar a eso.
Qu pasa si no se trata solo de una noche? pregunto.
Hank se detiene a olfatear un poste de luz y Ash se tambalea hasta detenerse
a su lado.
Qu?
Mierda. Esa no fue exactamente la reaccin que esperaba. Al menos no aleja
su mano de la ma.
Sera eso tan malo? Si nos viramos ms seguido?
Frunce el ceo hacia m.
Ests buscando una llamada de sexo para la noche o algo as? Porque, a
pesar de anoche, no soy ese tipo de chica.

168

Qu? No! Le doy un tirn a su mano y la atraigo hacia m. Pone una


palma contra mi pecho y las chispas se encienden debajo de mi piel donde me
toca. Ash, no estaba hablando de sexo. Estoy hablando de... diablos, no lo s.
Salir. Llegar a conocernos mejor. Tener citas.
Sus ojos se amplan, de un azul tan profundo que puedo casi sentirme a m
mismo caer en ellos y ahogarme.
Pero qu pasa...? Traga, y su mirada se mueve al nombre tatuado en mi
clavcula.
Harper.
Me doy cuenta de que ahora es el momento de decirle a Ash sobre mi hija.
Pero primero, hay algo que necesito saber.
Ash, mi relacin con Harper no es lo que piensas.
Frunce el ceo hacia m y me encuentro pasando un brazo detrs de su
espalda, acercndola ms.
No s qu significa eso dice.
Lo s. Y quiero explicrtelo. Pero primero tengo que saber que no irs a
ninguna parte. Nosotros. Niego. Quiero decir me cerr antes. Supongo que por
eso he mantenido a las mujeres a distancia. Pero cuanto ms tiempo paso contigo,

ms difcil se est volviendo dejarte ir, y no quiero dejarte ir. Slo necesito saber
que no vas a huir.
Su mirada se mueve al cachorro tirando del extremo de la correa.
Dios, Lane, yo Parpadea, y las lgrimas son intensas en sus pestaas.
Al verlas, siento un nudo doloroso en mi estmago, y suelto su mano. S que
lo que me dir ahora no me va a gustar.
Ash se aleja de m y permite a Hank conducirla por la acera. La sigo medio
paso atrs.
Mi mam me visit hoy dice sin mirarme, dice que mi ta se ofreci a
dejarme vivir con ella en Atlanta, alquiler gratuito, para que pueda ir a la escuela.
Sus palabras me golpean como un puetazo en el estmago, e inhalo
bruscamente. Ira seguida de dolor, araando mi pecho. Aunque no estoy enojado
con Ash, sino conmigo, por dejarme ser puesto en una posicin tan vulnerable.
Dios, soy un maldito idiota. Por lo menos descubr eso antes de involucrar a Harper.

169

Te irs. Milagrosamente, las palabras salen planas, sin emocin.


Agacha la cabeza.
No lo s. Tengo todas las razones para irme, pero slo una para quedarme.
Me mira a los ojos antes de mirar rpidamente hacia otro lado. Y ni siquiera
pens que eras una razn hasta hace un par de minutos. Dejaste muy claro que lo
que pas entre nosotros fue slo por una noche. Me mira fijamente, como si
esperara que discuta, y quiero eso, Dios, cmo lo quiero, pero cmo puedo dar
pelea cuando me siento como si mi corazn hubiera sido arrancado?
Cierto. Paso mis dedos por mi cabello. Por lo menos sabemos en qu
situacin nos encontramos. Y si se va, tal vez eso sea mejor. Si se muda a varios
estados de distancia, ser un corte limpio, sin roces accidentales en el
supermercado o en la estacin de servicio. Poco a poco va a desaparecer de mi
mente y ser como si nunca nos hubiramos conocido. Puedo cubrir su huella en
mi corazn como hice con el tatuaje en su brazo.
Fuerzo una sonrisa.
Supongo que realmente apesta lo de una sola noche.
Abre la boca para decir algo, pero al parecer cambia de opinin. Una torpeza
cuelga entre nosotros, pesada y gruesa. Nos dirigimos a Hank para encontrarlo
sentado, observndonos con expectacin. Al parecer, su asunto exterior est
terminado.

Le da a la correa un suave tirn y se vuelve hacia el apartamento. No quiero


seguir, pero no puedo evitarlo.
Cunto tiempo?
Suspira y se encoge de hombros.
Una semana. Tal vez dos. Quiero darte las gracias por darme un lugar para
quedarme. Te prometo que voy a pagarte por cualquier renta que te deba.
Niego.
No quiero tu dinero. Solo quiero... A ti, creo, pero no soy lo
suficientemente hombre para expresar la palabra en alto. Ladea la cabeza,
esperando una respuesta, por lo que doy una. Ms tiempo termino.
Pone los ojos en blanco.

170

Vamos. T y yo sabemos que esto nunca va a funcionar. Tuvimos una


noche increble. Por qu tentar a la suerte pidiendo ms? Me mira. Tal vez sea
mejor as, que las cosas terminen ahora antes de ir ms lejos. Quiero decir, soy un
maldito desastre. No me necesitas en tu vida.
No me dice nada que no me haya dicho ya a m mismo. Aun as, no puedo
permanecer lejos, sin importar cunto lo intente. Ah est su belleza. Su dulzura
suave. La forma en que hizo a Harper sentirse mejor cuando fui incapaz. Luego
est la sensacin de su piel desnuda contra la ma y la suavidad de sus labios e
incluso su sabor, son drogas que no puedo dejar. Incluso ahora mi cuerpo duele
por cerrar la distancia entre nosotros. Porque no puedo soportar estar sin tocarla,
me acerco y coloco un mechn de cabello detrs de su hombro.
Mi pasado no ha sido precisamente un picnic, tampoco.
Sonre.
Mira, somos una bomba nuclear a punto de estallar. Continuar... lo que sea
que es esto, sera un gran error.
Enorme coincido. Aun as, estoy obsesionado por la forma en que se
sinti en mis brazos anoche, y el peso de su cabeza contra mi pecho mientras
dorma. Por un momento, estaba bien y fue verdaderamente ma, y nada se ha
sentido ms correcto.
El calor se mueve dentro de m y agarro sus brazos, tirando de ella
lentamente hacia m. Viene voluntariamente, mordindose el labio mientras estira
el cuello para mirar hacia m. Paso mi pulgar a lo largo de sus hombros, hasta la
curva de su cuello y hasta su mandbula.

Se estremece bajo mi toque.


Lane. Pens que habamos acordado que esto era un error.
Paso mis dedos en su cabello.
Durante los ltimos diez aos, he trabajado mi trasero por mantener a mi
familia. Sacrifiqu todo para asegurarme que estuvieran contentos y que tenan lo
que necesitaban. No me malinterpretes, no me arrepiento de eso y lo hara todo de
nuevo en un minuto. Pero durante ese tiempo, se me olvid lo que era querer algo
para m. Es decir, hasta que te conoc, Ashlyn. Te deseo. Aunque solo sea por un
corto perodo de tiempo ms.
Hace una pausa antes de deslizar sus manos a lo largo de mi pecho y
envolver sus brazos alrededor de mi cuello.
Si hacemos esto, solo har mi salida mucho peor.

171

Est en lo correcto. Una pequea voz me suplica escuchar, pero en este


momento, nada menos que el fin del mundo puede hacer que la deje. Lo di todo
para mantener a Harper, y me alegraba haberlo hecho. Soaba con ir a la
universidad, convertirme en polica como mi padre. Pero esos sueos eran frgiles
y fciles de perder. No Ash. No ment cuando dije que nunca he querido nada
tanto como la deseo.
Y me quedar con ella durante todo el tiempo que pueda.

Captulo 23
Ashlyn
amino dentro de mi apartamento, desengancho a Hank de su correa y
agarro el recipiente de plstico donde guardo su comida. Todo sobre
Lane se siente como un sueo, y tengo miedo que si doy la vuelta no
estar realmente all. Pero cuando camino por la cocina hacia el tazn
de Hank, Lane est apoyado en la puerta, mirndome con un hambre que no tiene
nada que ver con comida.

172

Alivio desenrolla la banda apretada alrededor de mi pecho. Estpido, porque


s que sera mejor si slo terminara las cosas con Lane. Aun as, no estoy dispuesta
a dejarlo ir.
Echo una taza de croquetas en el tazn de Hank y mete con avidez su cara en
la comida.
Pongo el recipiente a un lado, y Lane se mueve hacia m, con la mandbula
apretada y los hombros rgidos. Electricidad pulsa entre ambos, hormigueando mi
piel y aprieta las cosas dentro de m. La mirada en sus ojos es todo calor y deseo.
Se detiene frente a m, lo suficientemente cerca para tocarme, pero no lo hace.
Ayer por la noche fui tuyo dice con voz ronca. Esta noche quiero que
seas ma. Pero primero quiero tu permiso.
Mi garganta se contrae y lamo mis labios repentinamente secos.
Qu significa eso?
Alguien te lastim, Ash. Alguien te rompi y a tu confianza. Quiero
demostrarte que puedes confiar en m. Pero para hacer eso... Desabrocha su
cinturn y lo libera de un tirn de sus vaqueros. El sonido del cuero deslizndose
contra la tela me hace temblar. Necesitas entregarte a m. Completamente.
Santa Mierda.
Y cmo hago eso?

Da un paso hacia m.
Si ests de acuerdo, vas a hacer todo lo que digo. Si las cosas se vuelven
demasiado intensas, me dices que pare y lo har. Ahora, confas en m?
La oleada de emocin supera a mi miedo y asiento.
l sonre.
Qutate la ropa.
Qu? Le doy una risa nerviosa, pero la expresin de Lane no vacila.
Obviamente no est bromeando.
Qutate la ropa repite. Dobla el cinturn por la mitad y hace sonar el
cuero, hacindome jadear.

173

Mi pulso salta en mi garganta, y agarro el dobladillo de mi camiseta. No


puedo negar la necesidad de estar con Lane, el dolor palpitante en la parte baja
dentro de m. Hay algo peligroso en la forma en que me est mirando, como si
quisiera devorarme completamente. La mirada en sus ojos enva temblores por mi
espina dorsal.
Retuerzo mis manos en la tela de la camiseta, estirndola.
Prometes que parars si te lo pido?
No voy a hacer algo que no quieras que haga. Quiero que confes en m.
Y lo hago, me doy cuenta, mientras poco a poco saco mi camiseta sobre mi
cabeza. Lane no ha hecho otra cosa ms que protegerme desde el momento en que
nos conocimos, que es ms de lo que mi propio padre ha hecho. Confo en l ms
que nadie en el mundo.
Pantaln Lane dice y la palabra prcticamente sale como un gruido.
Pateo mis zapatos y lo desabrocho con dedos temblorosos. Nunca me he
desnudado delante de un hombre antes, y estoy segura que parezco torpe, dedos
torpes y extremidades temblorosas. Por no hablar que mi ropa interior es una
combinacin ridcula de sujetador de un simple color arena y bragas de algodn
blanco. Dios, si tuviera el dinero para comprar ropa interior real.
Detente.
Demasiado tarde. Mis pantalones caen hasta mis tobillos. Levanto la vista
hacia Lane para preguntarle por qu me detuvo. Tal vez tambin piensa que me
veo estpida. Pero en vez de encontrar una mirada de disgusto, sus ojos barren
sobre mi cuerpo y hace un sonido bajo en su garganta.

Dios, eres sexy dice.


Frunzo el ceo.
Pero dijiste que parara.
S. Camina hacia m y mi cuerpo prcticamente zumba con emocin.
Eres tan condenadamente evidente. Sean cual sean los pensamientos que ests
teniendo de ti misma, quiero que dejes de hacerlo. Eres hermosa, Ash. De hecho,
me est matando no arrancarte la ropa interior y tomarte en este momento.
Mis mejillas arden de sonrojo y aparto la mirada.
Para mi sorpresa, Lane camina hacia m y agarra la parte posterior de una
silla de madera. La aleja de la pequea mesa de la cocina y hace gestos a la misma.
Sintate.
Por qu?

174

Sin preguntas. De hecho, a menos que vayas a decirme que me detenga, no


quiero que hables en absoluto. No vas a sobre analizar esto, Ash. Eres ma esta
noche, recuerdas? Eso significa que no slo quiero tu cuerpo, sino tu confianza
tambin. Lo entiendes?
Asiento. La reaccin de mi cuerpo a su demanda es inesperada. La emocin
de este nuevo juego hace que mi corazn rebote contra mis costillas. Ningn
hombre me ha mirado de la forma que Lane lo hace ahora, como si fuera algo
deseable, algo de valor. Y me desea, puedo ver el hambre en sus ojos. Toda mi
vida, los hombres han querido controlarme y usarme. Lane me quiere tal y como
soy, y hasta me ha dado el derecho de rechazarlo. Nadie ha hecho eso por m antes.
Incluso si est dando las rdenes, todava tengo el poder para terminarlo. Tener la
seguridad de una salida ha hecho que el juego de Lane sea an ms emocionante.
Camino a la silla. Mis nervios canturrean como cuerdas de guitarra
conectadas. Poco a poco, me vuelvo y me siento, dejando a Lane de pie detrs de
m.
Dilo. El calor de su aliento en mi cuello me sobresalta, y me
estremezco. Dime que eres ma.
Arqueo mi cuello mientras una ondulacin de piel de gallina recorre mi piel.
Trato de hacer lo que me pide, aclarar mi mente de cualquier pensamiento del
maana o en el futuro, simplemente estar en este momento y existir en un mundo
donde no hay ms que Lane y yo.
Soy tuya.

Toma mis manos y tira de ellas detrs de la silla. Antes que me d cuenta de
lo que va a hacer, envuelve su cinturn alrededor de mis muecas y las sujeta a la
varilla de madera en mi espalda.
Inhalo fuertemente a medida que mi pulso se acelera. No s lo que esperaba,
pero no era esto. Halo en contra de mis ataduras, pero se mantienen firme. Pnico
aprieta mi garganta. En la antigua casa, era encerrada en mi habitacin por la
menor infraccin, olvidada durante horas y horas. Qu fcil sera para Lane
dejarme atada as, sola, en un lugar donde nadie vendra a buscarme.
Tan pronto como un gemido escapa de mis labios, Lane est enfrente de m,
de rodillas. Toca mi rostro con su mano.
Ash, no te asustes. Nos detendremos en el segundo que me digas que lo
haga. T tienes el control.
T tienes el control. Sus palabras se arremolinan dentro de mi cabeza, y mi
pulso vuelve a su ritmo normal. Asiento.
Sonre.

175

Bien. Permteme probrtelo. Djate ir. Slo por la noche. Puedes entregarte
a m y no te har dao. La sonrisa se derrite de sus labios y sus manos se
deslizan hasta mis muslos, encendiendo chispas por debajo de mi piel. Nunca te
har dao.
Se inclina hacia adelante y besa la piel por encima de mi rodilla. Sus labios
son como el roce de una pluma flotando a lo largo de mi muslo interno, dejando
deliciosos destellos de placer a su paso. Sus besos construyen un fuego entre mis
piernas que crece cuanto ms sube, hasta que est lamiendo la piel a lo largo del
borde de mi ropa interior y me retuerzo del dolor que ha construido dentro de m.
Engancha sus dedos debajo de la banda de mis bragas y las desliza por mis
caderas hasta mis tobillos. Llamaradas de calor corren por mis mejillas. A pesar
que ya hemos dormido juntos, una timidez repentina se apodera de m. Nunca he
tenido a un chico mirndome como Lane lo hace ahora. No estoy segura de a qu
est acostumbrado, o si estoy a la altura. Trato de mantener las cosas tan
adornadas como puedo, pero no es como si una chica sin hogar pueda permitirse
una depilada.
Como si oyera mis pensamientos, sus ojos se encuentran con los mos.
Eres hermosa.
Abro la boca para discutir, pero l me hace callar con un gruido.

No hables, a menos que quieras que me detenga. Arquea una ceja.


Quieres que lo haga? Desliza sus manos de regreso a mis piernas y hunde sus
dedos en mis caderas, tirando de m, y la silla, hacia l, reclamndome.
Sacudo mi cabeza. Seguro, estoy asustada, pero detener esto es lo ltimo que
quiero.
Se inclina hacia adelante y cada msculo en mi cuerpo se tensa. Nunca he
sido besada all, y no tengo ni idea de qu esperar. El primer movimiento de su
lengua saca un jadeo de mi garganta. El segundo hace que mis ojos rueden
mientras una oleada de placer recorre desde mi centro, sintindolo hasta en mi
cuero cabelludo. El siguiente hace que arquee mi espalda, hacindome sacudir
contra la silla. Lane simplemente aprieta su agarre y me acerca.

176

Gimo y echo mi cabeza hacia atrs. La dulce presin construyndose dentro


de m es casi imposible de soportar. A medida que el calor entre nosotros sigue
construyndose, ya no puedo decir dnde termino y comienza Lane. Cada nervio
de mi cuerpo ha revivido con fuego, quema ms y ms y ms caliente, llenando
cada centmetro de mi piel con fuego. Y justo cuando creo que el fuego saldr de
m, Lane se detiene y se inclina hacia atrs.
Dime que me deseas.
Parpadeo, forzando mi visin a enfocarse. Espero encontrar a Lane
mirndome con la misma expresin de hambre que llevaba hace unos segundos.
Pero no.
En su lugar, hay una suavidad en sus ojos, una vulnerabilidad que no haba
notado antes.
Quiero escucharte decirlo dice.
No. Me siento tan derecha como mis restricciones me permiten. No es deseo
lo que llena sus ojos con desesperacin, sino necesidad. Puedo ver el anhelo escrito
en su rostro. Dijo que me atara a la silla para demostrar que poda confiar en l,
pero qu si la verdadera razn no es tan simple? Y si est tratando de
convencerse a s mismo que puede confiar en m?
Tal vez no soy la nica que ha sido herida.
Te deseo, Lane. Y no estoy hablando slo del dolor construyndose entre
mis piernas. Claro, l es un poco brusco en el exterior, pero es suave como un
gatito en el interior. Es ferozmente protector con su hermana, y lo suficientemente
compasivo para ofrecer ayuda a una chica sin hogar sin esperar nada a cambio.
Cmo podra no enamorarme de l? Quiero llamarlo mo y caer en sus brazos

cada vez que haya tenido un mal da. Quiero pasar maanas en la cama trazando
crculos perezosamente en su pecho con mi dedo, y quiero pasar noches enredada
con l entre las sbanas.
Pero conmigo yndome pronto y su misteriosa relacin con Harper, eso
nunca va a suceder. Eso no significa que no voy a aprovechar el tiempo que me
queda con l.
Se levanta de repente.
Un destello de pnico me recorre.
Adnde vas?
Condn.
Oh, gracias a Dios. Me relajo en la silla. No estoy segura de cunto ms juego
previo pueda aguantar.
Despus de tomar un condn de mi bolso, rodea la silla y desata mis brazos.
Pero en lugar de liberarme, ata mis muecas frente a m.

177

No te vas a alejar de m dice sonriendo. Por lo menos, no esta noche.


Su sonrisa vacila un poco, y siento un tirn en mi corazn.
Por supuesto. Soy tuya esta noche. Lo promet.
Su sonrisa regresa. Pone sus dedos en el borde de su camiseta y se la saca. Al
igual que la noche anterior, la visin de l con el torso desnudo me quita el aliento.
Es msculos y tinta, una obra de arte, tanto para los ojos y los dedos para disfrutar.
Me acerco a l pero toma mis muecas atadas y las desliza sobre su cabeza,
atndome a l.
El calor de su piel contra la ma me marea de deseo. La dureza contenida por
sus vaqueros presiona contra mi ombligo, hacindome moverme contra l,
anhelando que se mueva ms hacia abajo.
Re suavemente, dejando caer sus manos para desabrocharse los vaqueros. La
anticipacin es demasiada, y contengo la respiracin. Si mis manos estuvieran
libres, yo misma se los sacara. Parece que le gusta verme retorcerme y se toma su
dulce tiempo quitndose los vaqueros. Atada tan cerca de l, no puedo ver lo que
est pasando, pero puedo decir el instante en que su longitud aterciopelada
empuja entre mis piernas, cernindose justo fuera de m.
Gimo. Cada clula de mi cuerpo est a punto de estallar. Si no me toma
pronto, estoy segura que voy a explotar. Muevo mis caderas, tratando de darle un
ngulo para que entre, pero slo se aleja.

Espera un segundo. Pone sus manos detrs de mi espalda y oigo el


crujido de papel. Un segundo despus, mueve sus manos entre nosotros y su polla
est de regreso, presionando entre mis piernas, slo que esta vez est resbaladizo
por el condn puesto.
Empuja sus caderas hacia delante, su longitud deslizndose entre mis
pliegues y presionando contra el botn de mi nervio que me hace gritar mientras
mis piernas se debilitan.
Mi pulso late en mi cabeza como una onda mientras electricidad se dispara a
travs de m.
Lane. Mi voz es jadeante. No puedo aguantar mucho ms tiempo. Por
favor. Ahora.
Sonre satisfecho y tira de m hacia atrs, hasta que sus piernas se unen al
respaldo de la silla. Se sienta, as que estoy de pie entre sus piernas, mis brazos
todava bloqueados alrededor de su cuello.
Mustrame cunto me deseas. Mntame.

178

Hago una pausa por un segundo. Esta ser otra primera vez para m, pero si
es tan divertida como la ltima vez, y ciertamente parece serla, estoy dentro.
Muevo mis piernas, as que estoy a horcajadas encima de l, me muevo hacia
adelante hasta que la punta de su polla se encuentra con el punto dulce justo por
encima de mi apertura, y mis prpados aletean.
Santa mierda jadeo.
l re.
An no hemos llegado a la parte buena. Antes que pueda responder,
agarra mis caderas y me empuja hacia abajo sobre su regazo.
Grito mientras su polla llena cada centmetro de m, golpeando un punto por
debajo de mi ombligo que nunca ha sido tocado antes, un lugar que hace que
fuegos artificiales estallen en la oscuridad detrs de mis ojos cerrados. Una ola de
espasmos llega desde ese lugar hasta los dedos de mis manos y pies. Cuando
recupero el aliento le pregunto:
Qu demonios fue eso?
Lane arquea su cuello y responde con un gemido.
Dios, Ash, me ests matando.
Empuja ms duro mis caderas, enterrndose ms profundamente de lo que
crea posible. Grito y me sacudo hacia adelante, antes de deslizarme hacia abajo.

Una presin dulce se construye entre mis piernas, creciendo cada vez que tira de
m hacia l. El placer viene de todas partes, desde mis pechos deslizndose a lo
largo de su pecho, hasta la masa de nervios entre mis piernas moliendo contra su
pelvis, al punto dulce en mi interior, que late cada vez que su cabeza se estrella
contra l.
Justo cuando estoy en el borde, Lane agarra mi sujetador y tira de l hacia
abajo para que mis pechos se derramen sobre la tela. Toma un pezn en su boca y
chupa con fuerza, provocando un jadeo en mi garganta.
Lane...Estoy tan cerca, y si sigue as no voy a ser capaz de detenerme.
Muerde mi pezn pero en lugar de dolor, un destello de placer serpentea hasta
llegar entre mis piernas y me empuja por el borde.
Muevo mis caderas y grito mientras la primera ola me recorre en una rfaga
de miel y calor.

179

Lane agarra mis hombros y tira de mi cuerpo contra l, golpeando el punto


dulce ms y ms duro, intensificando cada espasmo. Arqueo mi espalda y empuo
mis dedos. Cada centmetro de m est electrificada mientras ola tras ola de calor
aterciopelado me recorre.
A pesar que la ltima ola me recorre, sigo montando las caderas de Lane
hasta que se queda sin aliento y lo siento estremecerse entre mis piernas, el condn
repentinamente ms clido de lo que era momentos antes. El agarre de Lane en mis
hombros se afloja, pero me sigue el ritmo, una y otra vez, hasta que su pesado
pulso termina en un latido suave.
Por ltimo, sus dedos se arrastran por mis brazos y su empuje se detiene. Se
debilita dentro de m, pero no estoy dispuesta a liberarlo, as que no hago
movimiento para dejarlo ir.
Lane niega con el rostro enrojecido.
Santa mierda, eso fue increble. Sus ojos se encuentran con los mos.
Eres increble.
No puedo evitar sonrer. Chris se suba en m, gruendo, empujando, y luego
se quedaba dormido inmediatamente despus, no es exactamente bueno para el
ego. Pero Lane es diferente. l me hace sentir sexy, incluso especial.
Con cuidado, levanta mis manos sobre su cabeza y desenrolla el cinturn,
liberndome. Empiezo a ponerme en pie cuando toma mi rostro y tira de m hacia
l. Me besa. A diferencia de los otros besos, este es un dulce roce aterciopelado
seguido por su lengua contra mi labio inferior. Me estremezco felizmente.

Sin soltar mi rostro de entre sus manos, se aleja.


Ya has comido?
Parpadeo, un poco sorprendida por la pregunta.
Creo que ests confundido. Se supone que tienes que comprarle la cena a la
chica antes del sexo.
Frunce el ceo.
Ya cenaste?
Tengo que pensarlo por un momento. Lo ltimo que com fue el cupcake a la
hora del almuerzo.
No.
Agarra mis caderas y suavemente me desliza de su regazo.
Vstete. Te voy a llevar a cenar. Los nicos lugares abiertos a esta hora son
las cafeteras, as que nuestras opciones son bastante limitadas.

180

No tienes que hacerlo. Tengo bastante comida aqu. Comida que me


compraste, me recuerdo. Puedo hacerme un sndwich.
Entrecierra sus ojos.
Vstete.
Cruzo mis brazos sobre mi pecho.
Eso es tonto. Podemos ahorrar dinero al comer aqu.
No es tonto. Mereces salir.
Lane.
Estuviste o no estuviste de acuerdo en ser ma por la noche?
Asiento lentamente.
Recoge mi ropa interior del piso y me la entrega.
Entonces te voy a llevar a cenar. Empiezo a discutir y l me silencia con
un movimiento de su mano. Esto es algo que necesitas saber acerca de m, Ash:
Siempre cuido lo que es mo. Y por esta noche, eres ma. Y entonces tal vez, cuando
volvamos, cuidar de ti otra vez. Me guia un ojo mientras desliza el cinturn a
travs de las presillas de sus vaqueros.
Inmediatamente, la presin entre mis piernas regresa.
De verdad?

Sonre.
Bueno, la noche no ha terminado todava.

181

Captulo 24
Ashlyn
Inicios
La disolucin de las cosas que vinieron antes
Dejando caminos viejos de nuevo
Lavando manchas blancas
Inicios, nos dicen, es donde encontraremos esperanza

182

Lo que no nos dicen es que los inicios son terminaciones disfrazadas.

Muerdo la tapa de mi pluma, ya desgastada con marcas de dientes; releo las


palabras del poema que acabo de terminar. Un poco ms y de hecho tendr
suficiente para todo un libro de poesa. Y cuando eso suceda yo
Trato de publicarlo?
Un nudo se aloja en mi garganta ante la perspectiva de la gente realmente
leyendo las palabras que han sangrado de mi corazn en estos ltimos meses. Y si
las odian? Y si todo esto de la poesa es un fracaso ms a punto de ocurrir?
El aire a principios del otoo es clido, y una brisa susurra a travs de las
cortinas, haciendo cosquillas con los cabellos alrededor de mi cuello que han cado
sueltos de mi cola de caballo. Puse mi porttil a un lado e inclino mi cabeza contra
el sof desgastado, y disfruto el viento rozando mi rostro. A pesar de mis protestas,
Lane sustituyo el aire acondicionado con fugas de donde slo sala aire tibio, con
una unidad nueva. Las espinosas noches clidas no son ni de lejos tan incmodas
como la sensacin de estar atrapada. Adems, las noches son ms frescas en los
das que he vivido aqu, haciendo alusin al cambio de temporada a la vuelta de la
esquina.

Normalmente estara emocionada. Entre lattes condimentados de calabaza,


suteres y el cambio de hojas, otoo siempre ha sido una de mis estaciones
favoritas en el Medio Oeste. Slo que no voy a estar aqu para vivirlo.
Y el otoo no es lo nico que voy a extraar.
Mi mirada se desplaza a la cama sin hacer en la esquina. Un escalofro se
sacude por mi espalda cuando los recuerdos de hacer el amor la noche anterior con
Lane se apresuran a la parte delantera de mi mente. Sus manos fijando mis
muecas al colchn, sus dientes en mi cuello, el sabor de su piel salada en mi
lengua. Las imgenes vienen ms rpido y mi temperatura se dispara. Los
recuerdos hacen girar mi cabeza y tomo mi cuaderno antes que me olvide ni un
solo detalle.

Lane
Dime que me quieres susurra en la oscuridad
Atrapado en cuero, su toque ms ligero que la seda

183

l me tiene en una jaula con la puerta abierta


Dime que pare dice, y lo har.
Pero no quiero que se detenga
Al segundo que me deje ir, ah es cuando realmente estar perdida.

Las palabras se clavan en mi corazn como la mquina de tatuaje de Lane,


cada letra es un centenar de pualadas de una aguja. Dejo el porttil a un lado y
me pongo de pie, a pesar que no tengo dnde ir.
Mierda!
Hank, deja de masticar su hueso lo suficiente como para girar su cabeza por
mi comportamiento.
Yo no ped esto le digo al cachorro. No puedo permitirme tener
sentimientos por nadie en este momento. Nos vamos en menos de una semana!
Al da siguiente, despus de que Lane me at a la silla, una caja apareci en
mi puerta con mi oso panda de peluche de mi niez, varios anuarios, y un folleto
para una agrupacin en la universidad de Atlanta. Para poder ir a la escuela a
tiempo completo, sin tener que trabajar, es algo que nunca pens que sera posible.

Hace un mes una oportunidad como esta hubiera sido un sueo hecho realidad. Yo
sera feliz.
Pero no es as.
Con un suspiro, voy al suelo junto a Hank y froto su vientre. Gira sobre su
espalda dndome un acceso ms fcil, su descomunal cola se sacude alegremente
contra el suelo. Ha pasado casi una semana desde que le dije a Lane que me voy a
Atlanta y l no se queda lejos para hacer la mudanza ms fcil. Me trajo la cena
cada noche. Y aunque no siempre se queda, antes de irse se asegura que voy a
conseguir una buena noche de sueo.
No le pido quedarse a pesar de que quiero desesperadamente que lo haga. S
que hay una chica llamada Harper en la foto, pero no s cmo encaja. Lane me ha
hablado de su relacin no es as. Quiero preguntarle lo que eso significa, pero
al mismo tiempo, si me voy, por qu hacer las cosas ms complicadas de lo que ya
son?

184

Acostada en el piso, puedo or el sonido apagado de la radio en la tienda de


Lane, as como el zumbido de su aguja. Durante la ltima semana, estos sonidos
han llegado a representar algo que nunca he probado antes, hogar. Por primera vez
en mi vida tengo un lugar que me hace sentir segura y protegida.
Una pequea voz susurra en mi cabeza. Realmente el apartamento te hace
sentir de esa manera? O Lane?
Empujo la idea de la cabeza. A pesar de mis mejores intentos para mantenerlo
a distancia, Lane se infiltr en mi vida en ms formas de las que puedo admitir. Su
aroma perdura en mis sbanas, su arte decora mi piel, y su toque atormenta mis
sueos.
Qu se supone que debo hacer? le pregunto a Hank. He trabajado muy
duro para guardar los pedazos restantes de mi corazn, sin darme cuenta que los
haba entregado. Y ahora es demasiado tarde.
l estira su cuello y me lame la nariz.
Hay un colegio comunitario aqu en la ciudad, la voz susurra. S, tendras que
trabajar mientras asistes, porque no eres una aprovechada, y no va a ser fcil hacer
malabares con la escuela y el trabajo, pero puedes hacerlo. Y no vale la pena?
Mastico mi ua mientras reflexiono sobre la idea. Es una posibilidad,
quedarse. Estoy segura de que califico para algn tipo de ayuda financiera. No
sera la primera persona en la historia que trabaja mientras va a la universidad. Y

con el acceso a las computadoras en la escuela, puedo perseguir opciones de


publicacin para mi poesa.
Puedo mantener la vida que he construido.
Puedo tener a Lane.
Es decir, si l me quiere.
Porque tiene el nombre de una chica tatuada en su pecho. Eso tiene que
significar algo, no? Incluso si l dijo que No es as. Qu coo significa eso? Y si
l quiere que me quede, por qu no acaba de decirlo?
Me quejo y ruedo sobre mi espalda. Hank toma esto como una invitacin a
subir encima de m y lame mi rostro de nuevo. Riendo, le empujo fuera.
No ests ayudando a la situacin.
Sonre como si me entendiera.
Correcto.
Me siento y tiro el cachorro en mi regazo.

185

Qu hacemos? le pregunto. Hay un milln de razones para irnos y


slo una para quedarse. Arriesgo todo mi futuro si no me voy, pero arriesgo mi
corazn si lo hago. Qu pasa si Lane no siente lo mismo por m? Y si en realidad
no puede estar conmigo porque ya est involucrado? Qu pasa si contino por
este camino de locura y termino en una sala mental?
Hank resopla y descansa su cabeza en mi pierna.
Gracias por tu ayuda.
Mi telfono zumba y lo tomo de la mesa de caf.
Lane.
Mi corazn palpita cuando su nombre aparece en la pantalla.
Su mensaje es una sola palabra.
Cena?
No puedo dejar de rer. Ese muchacho tonto est obsesionado con
alimentarme. Escribo rpidamente de nuevo.
Seguro.
Su respuesta es inmediata.
Excelente. Mi ltima cita fue cancelada. Nos vemos a las seis.

Sonre, echo un vistazo al reloj. Son casi las cinco, lo que me da una hora para
prepararme. Necesito todo el tiempo que pueda conseguir. A pesar de que una
ducha y la aplicacin del maquillaje rpido tomarn una media hora, necesito los
minutos restantes para mentalizarme. Con mi fecha de mudanza acercndose
rpidamente, lo que necesito saber es cmo Lane se siente por m, y si mi estancia
es algo que siquiera quiere. Est enamorndose de m ms duro de lo que me he
enamorado de l? He sido usada toda mi vida, as que no voy a arriesgar mi futuro
ni mi corazn por un tal vez. Ya he terminado con los juegos, las respuestas vagas,
y adivinar.
Lane vale la pena con los sacrificios y el duro trabajo que tendra que hacer
para quedarme. Estoy contenta con Lane. Estoy en casa. Pero para que esto suceda,
va a tener que responder a mis preguntas.
Necesito saber quin es Harper y si hay espacio en la vida de Lane, y en su
corazn, para m.
Y esta noche tengo la intencin de preguntarle.

186

Captulo 25
Lane
stoy de pie en el mostrador, volviendo a revisar la bolsa que empaqu
para Harper asegurndome que incluye sus medicamentos de alergia
as como un cepillo de dientes, cuando suena el timbre de la puerta.
Hola, pap! Antes que pueda salir desde detrs del mostrador, Harper
se apresura hacia m, envolviendo sus delgados brazos alrededor de mi cintura.

187

Hola, nena. Una punzada de culpabilidad se dispara a travs de m por


el poco tiempo que he pasado con ella esta semana. Ignorndolo, la aprieto contra
m hasta que chilla. Esperemos que, si todo va bien esta noche, ya no tenga que
sentirme culpable.
Emily pasa por la puerta con una hebra de regaliz colgando de su boca.
Hola, hermano mayor.
Cmo estuvo la pelcula? pregunto.
Grandiosa! Harper responde primero. La ta Em compr una
tonelada de caramelos y los col en su bolso.
Entrecierro mis ojos hacia mi hermana.
Cuntos son una tonelada?
Sonriendo, saca la tira de regaliz de su boca.
Reljate, Laney. No hay tal cosa como demasiados ositos de goma.
S. Te lo recordar cuando Harper tenga caries.
Te preocupas demasiado. Em se estira y revuelve mi cabello. Metiste
en la bolsa de la chica todo lo que necesita? Estamos ansiosas por seguir adelante
con nuestro fin de semana de chicas.
S. Harper libera mi cintura y sonre. Vamos a ir de compras, a cenar
algo, y luego veremos pelculas hasta que nos quedemos dormidas.

Frunzo el ceo.
Qu hay de hasta las diez?
S, claro. Emily toma la mochila de la encimera y la desliza por encima de
su hombro. Hasta las diez. Le hace un guio a Harper, quien se re.
Suspiro. Supongo que hay cosas peores para una nia que ser mimada
demasiado por su ta.
Entonces... Emily sonre y arquea una ceja. Trabajando tarde otra vez?
Ignorndola, me dirijo a Harper.
Sabes qu? Creo que olvid empacar el cargador de tu telfono. Est en la
parte de atrs del mostrador. Por qu no vas a buscarlo?
Se encoge de hombros.
Por supuesto.
Un segundo despus desaparece detrs de la cortina, y me vuelvo a Em.

188

Voy a decrselo.
Qu significa eso?
A Ashlyn. Voy a contarle lo de Harper. Esta noche. Voy a contarle todo.
La sonrisa de Em se disuelve.
Qu? Por qu? Sabes que se ir en menos de una semana, verdad?
Lo s. Es slo que... Suspirando, meto las manos en mis bolsillos
traseros. No quiero que se vaya, Em. Tal vez no tenga que hacerlo. Tal vez se
quede.
El regaliz restante cae de la boca de Em al suelo.
Mierda santa, no crea que fuera posible.
Qu?
Agarra mi brazo.
T. Lane. Lane Garrett. Hombre con un corazn de hierro. Te gusta.
Hago una mueca.
Corazn de hierro?
Sin soltar mi brazo, comienza a saltar arriba y abajo.
Te gusta, como ella. Oh, Dios mo. Estira el cuello hacia la ventana.
Estoy soando? Hay zombies afuera? Es el fin del mundo? Qu est sucediendo?

Tiro mi brazo de su agarre.


Clmate. Slo porque me guste no significa que se quedar. El recuerdo
de entrar en un apartamento vaco y encontrarme con que la madre de Harper se
haba ido me golpea directo en el intestino, y me volteo. Podra no ser suficiente.
Dijiste que no le gustan los nios.
Es lo que me dijo, pero no lo creo. Despus de todo, no fuiste t quien me
dijo qu bien estaba con Harper?
S. Pero, por qu iba a mentir sobre algo as? pregunto.
Em se encoge de hombros y coloca una mano sobre mi mejilla, obligndome a
mirarla.
No lo s. Pero s s esto; eres suficiente. Eres ms que suficiente. Apuesto
que cuando te vea como el increble padre que eres, se va a enamorar de ti an
ms.

189

Qu? Retrocedo, sorprendido por esa revelacin. Crees que est


enamorada de m?
Por favor. Deja caer su mano y sonre. No estoy ciega, Laney. La chica
lo tena mal por ti desde el momento en que te vio.
En serio? A pesar de mi mejor esfuerzo, una sonrisa tira de mis labios.
No ests diciendo eso slo para que tu hermano haga un tarado real de s mismo
esta noche?
Cruza los brazos sobre su pecho.
Slo porque eres mi molesto, sobre protector, hermano mayor no quiere
decir que no quiera que seas feliz. Su rostro se suaviza. Porque lo hago. Es
todo lo que quiero para ti.
La jalo hacia m. Grita y trata de apartarse, pero slo me hace abrazarla con
ms fuerza hasta que se re. Es curioso cmo cada vez que la miro, veo a la nia
que estaba llorando al lado de la fresca tumba de nuestro padre, la chica a la que le
promet al socio de pap que cuidara.
Cundo creciste para ser una increble, mujer tan fuerte?
Mueve la cabeza hacia arriba y sonre.
Tuve un gran hermano mayor que me guio.
Engancho un brazo alrededor de su cuello y beso la parte superior de su
cabeza.

Y ahora?
Ahora estoy bien.
Las palabras que no est diciendo se mueven dentro de mi pecho,
apretndolo.
Ya no necesitas a tu viejo, hermano mayor?
Inclina su cabeza en mi hombro.
Siempre voy a necesitar a mi hermano mayor, pero no tanto. Eso no
significa que vaya a alguna parte. Envuelve sus brazos alrededor de mi cintura y
me da un apretn. Ests atrapado conmigo.

190

Me alegro que est escondida debajo de mi barbilla para que no pueda ver el
impacto que sus palabras me hicieron. Eso no significa que vaya a alguna parte. Las
palabras se hacen eco dentro de mi cabeza, tocando la fibra sensible que vibra a
travs de todo mi cuerpo. Siempre me dije que estaba haciendo lo que pap quera
que hiciera, siguindola a las fiestas y siguiendo todos sus movimientos. Pero y si
mi sobreproteccin no se trataba de cumplir con mi obligacin de cuidar de la
familia, sino que era ms sobre el miedo a perder a alguien que quera?
Me ro suavemente.
Creo que puedes estar un poco jodida de la cabeza, Em.
Se encoge de hombros.
Todos lo estamos, Laney. Por lo menos no tienes miedo de admitirlo.
No, no tengo miedo de admitirlo. Slo hay una cosa que me aterra.
Tengo miedo de perderla, Em.
Ella se empuja de mi pecho.
Entonces tienes que decirle la verdad. Tienes que decirle exactamente cmo
te sientes. No ms guardarlo todo en tu interior.
No guardo las cosas en mi interior.
Se cruza de brazos y hace una mueca.
Gruo y paso mis dedos por mi cabello.
Bien. Quizs lo haga. Es que... y si le digo todo, sobre cmo me siento, y
no es suficiente?
Se queda callada un momento, presionando sus labios en una lnea apretada.
Finalmente, me toca ligeramente en el brazo.

Entonces tendrs que ser lo suficientemente fuerte como para dejarla ir

191

Captulo 26
Ashlyn
ay un fuerte golpe en mi puerta. Hank ladra, y agarro un lazo para
el cabello del pequeo lavabo en el bao y me amarro el cabello en
una coleta alta. Salgo del bao y miro el reloj del horno. Cinco
cuarenta y cinco. Lane lleg temprano.

192

Estoy llena de una mezcla de emocin y temor mientras camino a la puerta.


Esta noche determinar si Lane siente lo mismo por m como yo con l. Esta noche
ser o bien el comienzo de algo increble o el final de todo.
Me doy una pequea sacudida antes de abrir el cerrojo. Pase lo que pase, mi
futuro est al otro lado. Pongo la mano en el picaporte. No hay vuelta atrs.
Apenas abro la puerta cuando vuela hacia adentro. Con un grito, tropiezo
fuera del camino, pero no soy lo suficientemente rpida. El cerrojo de la puerta
golpea mi hombro, enviando olas de dolor ardiente por mi brazo.
El sol est detrs del hombre en mi puerta, por lo que slo veo una silueta de
color rojo. Parpadeo hasta que mis ojos se enfocan. Incluso entonces no estoy
segura de creer lo que estoy viendo, mi peor pesadilla se manifest ante m.
No susurro, mi garganta est tan apretada que est a punto de cerrarse.
Crees que puedes esconderte de m? Yo lo llamara estpido, pero eso
implicara que tienes cerebro. Sus pasos van dentro de mi apartamento y cierra
la puerta con fuerza suficiente para sacudir las paredes. Su cuerpo se queda rgido,
desde sus brazos a los tendones que doblan su mandbula. Sus manos son puos, y
sus ojos son tan amplios que puedo ver la telaraa roja de las venas alrededor de
los bordes. La ira irradia fuera de l en olas tan calientes que queman mi piel.
Me apresuro alejndome solamente para golpear el reposabrazos del sof con
la parte posterior de las rodillas. Caigo sobre el borde, aterrizando sobre un cojn.
Q-qu ests haciendo aqu?

l grue, Hank muerde el tobillo de Charles. Antes de que el cachorro pueda


hundir sus dientes en l, Charles le da una patada en el costado. Hank alla
mientras cae hacia atrs.
Hank. Un destello de ira quema a travs de mi miedo, y me da el coraje
para defenderme. Me empujo del sof y voy hacia la esquina donde Hank est
encogido, pero Charles bloquea mi camino.
Mira alrededor de la habitacin, sus labios estn encrespados en una mueca
de desprecio.
Debera haber sabido que terminaras en un basurero como este.
El impulso de acurrucarme en una bola es abrumador. Un gemido se empuja
en mi garganta y lo trago. Si no fuera por el latido en mi hombro, estara
convencida de que estoy teniendo una pesadilla. Charles tom todo lo que tena,
mi casa, mi madre, mis pertenencias. Qu ms puede querer?
Por qu ests aqu? le pregunto de nuevo, con un ligero titubeo en mi
voz.

193

Se re y se cruza de brazos. No es un hombre grande, es ms bajo que Lane


por varios centmetros, pero su presencia llena cada espacio del pequeo
apartamento, hasta el punto de que ya no puedo respirar.
Como si no lo supieras.
Cuando no digo nada, l hace un sonido de disgusto.
Realmente eres tan estpida. Antes de que pueda responder, agarra mi
brazo. Su mano es fuego caliente y resbaladizo por el sudor. Trato de retroceder,
pero l slo aprieta ms fuerte, lo suficiente para traerme dolor, pero no lo
suficiente como para hacerme moretn. Es un maestro en saber la diferencia.
Esta vez, no puedo contener el gemido, y me estremezco como la pattica que
soy. l jala mi brazo hacia adelante y me acerca, agachando la cabeza para que
nuestras frentes casi se toquen. Vuelvo la cabeza hacia otro lado pero l me aprieta
el brazo, hacindome gemir.
Mrame cuando te hablo! Las palabras son un rugido, tronando en mi
cabeza y reverberando a travs de mis huesos. Mis rodillas se vuelven dbiles, y se
necesita toda la fuerza que me queda para permanecer de pie. Sabes por qu
estoy aqu.
Su aliento es amargo, y manchas de su saliva brincan a mi mejilla. Hago una
mueca.

Me robaste estpida muchacha sin valor! Y estoy aqu para recuperar lo


que es mo.
Siempre supe que estaba un poco desquiciado. Quiero decir, qu clase de
hombre puede encantar a un perfecto desconocido en un minuto y aterrorizar a su
propia familia despus? Seguramente tiene que ver con alguna de mis escasas
pertenencias que nunca le pertenecieron. Niego.
No tengo nada tuyo.
Mentirosa! Con su mano en mi brazo, me empuja hacia atrs. Me
robaste dinero, mi dinero, que trabaj duro por algo de lo que tu trasero perezoso
no sabe nada. Cmo conseguiste este lugar, de todos modos? Ests vendiendo
drogas? Tu cuerpo? Me suelta de repente, con una mirada de disgusto en su
rostro.

194

Me apresuro lejos de l, frotando mi brazo que quema mientras lo hago. No


me molesto en corregirlo. Aos con l asumiendo lo peor me ensearon que es
intil tratar de explicarme. En su lugar, llevo la conversacin de vuelta a donde
comenz.
Cul dinero crees que me rob? Mira alrededor. No tengo nada.
Sus ojos se estrechan.
Crees que soy idiota? Crees que no averiguara del dinero por el cual
engaaste a tu madre para que te lo diera?
Mierda. Se enter del dinero que mam me dio para mudarme. No creo que
me mintiera que lo haba ahorrado de sus ganancias. Para Charles, todo le
pertenece a l.
De alguna manera, a pesar del nudo de terror encajado en mi garganta,
encuentro mi voz.
Tienes que irte. Este es mi apartamento y no eres bienvenido aqu. Si no te
vas... Miro el telfono que est en mi mesa de caf slo a unos pocos metros de
distancia. Llamar a la polica.
Por todos los medios. l saca el telfono de su bolsillo trasero. Yo les
voy a llamar para reportar tu robo. Hace un gesto alrededor. De hecho, te
estara haciendo un favor. Pasar la noche en una celda de la crcel te aseguro que
ser un paso adelante respecto a este lugar.
Casi cedo. Si hay algo que Charles sabe hacer, que es influenciar a la gente.
Incluso sin pruebas, en realidad podra convencer a los policas de que soy una
ladrona. Es un maestro en mantener su personalidad real, oculta tras la mscara de

un hombre respetable de cuello blanco que va a la iglesia. Por primera vez en mi


vida, la ira domina mi miedo. Quema a travs de mis venas como cido, doblando
mis dedos en puos.
Cmo te atreves a venir a mi casa, patear mi perro, y a amenazarme!
Doy un paso hacia l.
Por un segundo, sus ojos se abren por la sorpresa antes de que regresen a su
expresin habitual de desprecio. Contino:
No eres ms que un hombre triste, viejo, que es tan pattico que tiene que
intimidar a una chica que se supona que deba cuidar.
Sus mejillas se mueven de rabia.

195

T, pequea perra. Cmo te atreves a hablarme as? Escupe la ltima


palabra con los dientes apretados. Aunque me estremezco por dentro, mi rabia me
da el coraje para mantenerme firme. Pas toda mi infancia viviendo en el terror con
l, pero desde que me fui, aprend que hay cosas ms aterradoras que un gordo,
calvo, banquero de inversiones de cincuenta y tantos aos. De hecho, en
comparacin con los vendedores de metanfetaminas, con los camioneros
pervertidos y los traficantes de drogas que encontr, l no es nada.
Absolutamente nada.
Su pecho golpea el mo, slo que esta vez no doy marcha atrs.
Por qu me molesto en cuidar la intil prdida de piel que eres? No lo
entiendes? Eres una intil. No eres nada.
No. Levanto mi cabeza, encontrando su mirada de acero. Soy ms de
lo que incluso t nunca sers. Slo tienes la cabeza metida en tu trasero, no puedes
ver nada ms que tu propia mierda.
Un empujn me agarra con la guardia baja. Por los diez aos que viv con el
hombre, siempre usaba palabras como su arma, cuidando de mantener las manos
quietas, o cuando las utilizaba, saba que no deba dejar un moretn. Cuando
choc contra m hace un tiempo, envindome en espiral por las escaleras y
rompindome una costilla, haba pensado que haba sido un accidente. Ahora no
estoy tan segura.
Grito mientras choco con la mesa de centro y ruedo por el suelo. El dolor
explota de mi cadera y rodilla, enviando ondas de conmocin a travs de mi
cuerpo. Nunca ha sido tan descarado como para tratarme as antes. Est claro que
lo empuj ms all del punto de preocuparse por su imagen.
Est por encima de m, su cara es carmes y sus puos tiemblan.

Cmo te atreves a hablarme de esa manera.


Mi propia ira y miedo se apresuran surgir. Sin pensarlo, pinch al oso con un
palo.
Y ahora voy a pagar.

196

Captulo 27
Lane

ncontr el cargador! Harper empuja la cortina y se


detiene en seco. Por qu t y la ta Em se ven tan serios?

Ven aqu, Harper. Me pongo sobre mi rodilla y la


muevo hacia m. Vindose insegura, ella da pasos reacios
lentos, detenindose cuando llega a m.

197

Estoy en problemas?
Sonro y sacudo la cabeza.
Por supuesto que no, cario. Slo necesito hablar contigo de algo
importante antes de que te vayas a la noche de chicas con la ta Em.
Ella frunce el ceo.
Bueno. Qu sucede?
Abro la boca pero las palabras no vienen inmediatamente. Dios, esto es ms
difcil de lo que pens. Qu pasa si Harper se asusta? Slo hemos sido nosotros
durante tanto tiempo. Y si odia la idea de tener a alguien ms en nuestra vida? El
trabajo me mantiene lo suficientemente ocupado, y si la adicin de Ashlyn a
nuestras vidas nos da an menos tiempo juntos? Eso me hace un padre tan
horrible?
Emily hace una rabieta impaciente detrs de m.
Caray Louise, nadie se muri. Tu padre slo quiere saber cmo te sentiras
acerca de que salga en citas con alguien.
Estaba llegando a eso. Le disparo una mirada de enojo por encima de mi
hombro.
Em slo se encoge de hombros.
S, pero para cuando lo escupas, Harper ser la que estar saliendo en citas.

Ugh. La sola idea me hace estremecer.


Harper chilla y agarra mis hombros. Sus ojos se vuelven anchos.
Hablas en serio? Quin es ella? Te vas a casar? Vas a tener hijos? Voy a
ser hermana mayor?
Vaya! Tengo mis manos arriba, su aluvin de preguntas hacen mi
cabeza nadar. Tranquila, chica. No es as. Hay una chica que me gusta, pero
tengo que saber si le gusto antes de que ocurra algo ms. No hay boda. No hay
bebs. Slo un par de citas, de acuerdo? Tenemos que ver si esto va a funcionar.
Adems agrego, necesitas conocerla. Todas las mujeres de mi vida deben
obtener tu voto de aprobacin o estarn afuera de la puerta. Lo entiendes?
Harper se re de eso.
Lo tengo. Entonces, cundo la conocer? Hoy? Salta de puntillas con
entusiasmo.
No puedo evitar sonrer ante su entusiasmo.

198

Hoy no. Pero si todo va bien, pronto.


Su sonrisa vacila.
Aw!
Qu quieres decir, con aw? Em toca ligeramente su brazo. Tu pap
menciona una nueva chica y de pronto la ta Em es noticia vieja?
Harper pone los ojos en blanco.
Eso no es cierto.
Bien. Emily levanta la mochila de Harper ms alto en su hombro.
Porque hay diversin que debemos tener y ms dulces para comer.
No, no los habr. Frunzo un ceo.
Por supuesto que no. Dije caramelos? Me refera a brcoli. Em le hace
un guio a Harper. Antes de que pueda seguir discutiendo, ella me mira, su
sonrisa desapareci. Buena suerte, hermano mayor. Tendr mis dedos cruzados.
Podra acostumbrarme a verte feliz. Te queda.
Abro la boca para responder, cuando oigo un golpe fuerte, seguido de un
grito ahogado.
Qu demonios fue eso? pregunta Em, con su cara apuntando hacia el
techo.
El calor surge en mis venas.

Ash murmuro. Se haba cado? Estaba herida? Empiezo a ir por la


puerta cuando escucho el tono enojado gritando de un hombre.
Mierda.
Mi pulso late tan fuerte en mis odos que no hay nada ms que un sonido.
Estoy en la puerta en un instante, haciendo una pausa el tiempo suficiente para
mirar hacia atrs a Em y a Harper.
No vayan a ninguna parte hasta que vuelva. Entienden?
Los ojos de Harper estn vidriosos de miedo.
Qu est pasando?
Niego y me giro otra vez a la puerta.
No tengo ni idea, pero voy a averiguarlo.

199

Captulo 28
Ashlyn

nde est mi dinero? grita Charles inclinndose sobre m.

Con mi corazn latiendo a un ritmo frentico contra mis


costillas, me alejo hasta que mi espalda se golpea con el
frente del sof. Mi cadera y mis rodillas se estremecen de
dolor nublando mi visin.

200

Qu hice? Siempre supe que mi padrastro era mentalmente inestable, pero


siempre imagin que una vez que me fuera de la casa, nunca tendra que volver a
lidiar con l. Especialmente no esperaba que irrumpiera en mi apartamento y me
empujara.
Se inclina y toma la parte delantera de mi camiseta, retorciendo la tela.
Lo gastaste en malditas drogas, puta? Me sacude tan fuerte que mi
cerebro se golpea contra mi crneo. Aun as, sus palabras duelen ms que los
moretones floreciendo en mis piernas.
Abro la boca para decirle que puede tener el dinero, cualquier cosa para
conseguir que se vaya, cuando una gran sombra aparece en mi puerta.
Qu demonios est pasando aqu?
Lane. Una parte de m se alegra al verlo, mientras que la otra parte odia que
me vea de esta manera, literalmente acurrucada frente al demonio de mi pasado.
Sin soltar mi camiseta, Charles gira su cabeza con una mirada de sorpresa en
su rostro.
Quin diablos eres t?
Preguntara lo mismo dice Lane, con la mandbula apretada, entra en la
habitacin con pasos largos y rgidos, pero realmente me importa una mierda.
Antes de que Charles pueda reaccionar, Lane sujeta su hombro y lo empuja lejos
de m, haciendo que tropiece hacia atrs contra el silln del rincn.

Quin eres? Se pone de pie, pero su postura es menos segura. Dirige su


mirada hacia la puerta abierta. Su proxeneta? Su traficante de drogas?
Un gruido bajo escapa de entre los dientes apretados de Lane y sus dedos se
aprietan en puos.
No te atrevas a hablar mal de Ashlyn. Si sabes lo que te conviene, te irs de
este apartamento y no volvers nunca. O de lo contrario Inclina su cabeza de
lado a lado, tronando su cuello.
Lentamente, me pongo de pie. Quiero acercarme a Lane, decirle que esta no
es su lucha, pero Charles reacciona primero.
Empuja sus hombros hacia atrs, pero su intento de hinchar el pecho luce ms
ridculo que intimidante comparado con Lane. No s si es mi tiempo fuera de casa,
o la apariencia de Lane, pero la presencia de Charles ya no llena la habitacin. Es
como si se encogiera ante mis ojos, hasta que lo veo por lo que realmente es: un
anciano, pattico, con sobrepeso y calvo. Seala con un dedo hacia m y, para mi
sorpresa, no me inmuto.

201

No voy a ninguna parte hasta que esa perra me d mi dinero.


Lane niega.
Respuesta equivocada. Antes de que pueda reaccionar, se acerca, toma a
Charles de la parte delantera de la camisa, y lo lanza por la habitacin, donde se
estrella contra una mesita. Mi grito se quiebra por el sonido de cristales
rompindose de la lmpara que cae al suelo.
Lane se vuelve hacia m.
Te comprar una nueva.
Cmo te atreves! Charles se pone de pie tambalendose. Vas a pagar
por eso. Cierra su mano en un puo y lo eleva por encima del hombro.
Antes de que ataque, Lane golpea su mandbula. El chasquido de la piel y el
hueso hacen que mi estmago se retuerza, y grito.
Curvo mis dedos contra mis labios.
Alto. Sorprendentemente, ver a Charles sufrir no me agrada. Ha trado
tanta miseria a mi vida, he soado con este momento, cuando me mirara y sus ojos
estaran llenos de miedo. Pero ahora que ha llegado el momento, es ms amargo
que dulce.
Todo lo que quera era que Charles me aceptara. He seguido sus reglas, no
funcion. Trat de hacerme invisible, tampoco. Incluso me fui, tampoco sali bien.

Y ahora, mirando a este miserable hombre delante de m, no puedo entender por


qu alguna vez me import. Lo nico que quiero ahora es que salga de mi vida de
una vez por todas.
Lane
Pero no responde. Hay un brillo salvaje en sus ojos que me estremece hasta el
fondo del alma, se ve como Lane, pero el hombre de pie en su lugar no es el que
me abraza hasta que me duermo.
Charles se tambalea hacia atrs, pero lanza un puetazo inofensivamente a
Lane en la barbilla.
Lane toma represalias golpeando a Charles en la nariz. La cual empieza a
sangrar, manchando su camisa con carmes.
Presiono mi mano contra mi estmago. No. Esto no es lo que quiero. No ms
sangre. No ms dolor.
Charles est parpadeando, sus ojos desenfocados. Levanta el puo.
Lane cuadra sus hombros y empua las manos frente a su rostro.

202

No. No s cunto est dispuesto a luchar Charles, pero no puedo aguantar


ms.
Charles golpea y Lane esquiva el golpe fcilmente. Se mueve para atacar otra
vez cuando agarro su bceps, detenindolo.
No!
Lentamente, se vuelve hacia m, los msculos de su brazo se relajan bajo mis
dedos. Me mira a los ojos, su rostro curioso.
Te hizo dao dice, las palabras como la sentencia de un juez.
Mi pulso resuena tan fuerte dentro de mi cabeza como el eco de un trueno.
S. Sigo tirando de su brazo hasta que cae a su lado. Pero ya no puede
hacerme dao. Se acab.
Con el pecho hinchado, frunce el ceo. Arrugando su frente con confusin.
Charles me mira a travs de su mano ensangrentada presionada sobre su
rostro. Cada vez que entra en mi vida la destroza an ms. Mis muebles estn
rotos y astillados, mi perrito est temblando en un rincn, y mi hermoso Lane tiene
sangre en sus nudillos.
Estoy poniendo fin a esto.
Quieres tu dinero?

Charles estrecha sus ojos, pero no dice nada.


Camino hacia mi bolso y reviso a travs de un bolsillo interior hasta que
encuentro los billetes que mi madre me dio.
Aqu. Sostengo el fajo por encima de mi cabeza. No quiero tener nada
que ver contigo, lo entiendes? No creo ni por un segundo que esto sea tuyo, pero
si va a sacarte de mi vida, voy a pagarlo. Doy un paso hacia l, mi voz se ahoga
con emocin. Solo s que esto es todo. No quiero volver a verte de nuevo. Eres
un hombre horrible y un padre incluso peor. Una parte de m quiere ser una
persona madura, pero, sinceramente, espero que tomes este dinero y te atragantes
con l.
Aleja su mano de su rostro, revelando el hinchado, desastre sangriento que
Lane hizo de su nariz.
Ambos tienen suerte de que no llamara a la polica por robo y asalto.
Lane se cruza de brazos y re.

203

Amigo, mi padre era polica y tengo un montn de amigos en la fuerza.


Haz la llamada y vers qu pasa. De mi parte, parece entrada forzada y
autodefensa. Supongo que ser tu palabra contra la ma.
Charles abre sus ojos ampliamente, y aprieta sus labios en un ceo fruncido.
Tengo que presionar una mano sobre mi boca para luchar contra las ganas de
rer.
Ve esto y grue:
Mi dinero! Chasquea sus dedos hacia m.
Doy un paso hacia Charles y Lane se tensa a mi lado. Lo miro por encima del
hombro para hacerle saber que voy a estar bien. Camino por delante de mi
padrastro y me paro junto a la puerta abierta. Levanto el dinero por encima de mi
cabeza y lo suelto. La brisa captura los billetes, quitndolos de mis dedos.
Revolotean por las escaleras hacia la planta baja.
Vete.
Puta! Se apresura hacia la puerta, pero me detengo en su camino,
bloqueando su salida. Aprtate del camino.
Claro. Me encojo de hombros. Pero primero, esto es por mi perro.
Siguiendo una pgina del libro de Emily, levanto mi rodilla y golpeo su ingle.

Se dobla, con sus ojos desorbitados y respirando con dificultad. Le doy un


empujn y se cae fuera de la puerta. La cierro de un portazo detrs de l.
Lane me mira fijamente, con la boca abierta.
No puedo creer que hayas hecho eso.
Una sonrisa se forma en mis labios.
Yo tampoco! Una risa brota de mi garganta. Ya he terminado con l!
Realmente he terminado con l!
Su sonrisa es insegura.
Pero el dinero... No lo necesitas?
As de fcil, la burbuja de felicidad hinchada dentro de m desaparece en un
instante. Por qu a Lane le importa el dinero? Quiere que me vaya?
Debe sentir el cambio en m porque niega y se acerca a m.
Ashlyn, no quise molestarte. Slo estoy tratando de averiguar lo que
quieres. Quiero que seas feliz, no importa qu.

204

Quiero decirle que me hace feliz, pero las palabras se enredan en mi lengua.
Qu quieres?
A ti.
La forma en que responde sin dudarlo hace que mi corazn se detenga.
Eres lo nico en que pienso, Ashlyn contina, desde el da que entraste
en mi vida. Sonre, intensificando cosas dentro de m. Desde el momento en
que nos besamos, me di cuenta de algo, eres mi luna, Ashlyn. Me atraes como la
luna atrae las jodidas mareas. No puedo luchar contra ella. No puedo resistir. Solo
puedo ir a ti. Siempre voy a ti. Pero tambin s que no puedo hacer que te quedes
si no quieres.
Tantas palabras y tantas emociones fluyen dentro de m, agitndose en un
enredado caos. No hay manera de que esto pueda estar sucediendo. A pesar de
que estas son las palabras que he estado anhelando, el deseo de darme vuelta y
huir me hace tensar mis msculos. No soy lo suficientemente buena, estoy
demasiado daada, y soy un milln de otras cosas que hacen que una relacin sea
imposible. Mi padrastro, si bien fue expulsado de mi vida, va a ser ms difcil
quitarlo de mi mente. Lane no merece algo mejor? Mi vida est tan jodida e
insegura, quedarme con Lane solamente traera mi mierda a su mundo.
Ash. Su mano vacila en el aire, todava cerca. Por favor di algo.

Lentamente, dirijo mi mirada hacia la suya.


Dime. Quiero orte decirlo.
Retrocede.
Qu?
Tengo miedo. Soy un maldito desastre. Ya viste como es mi padrastro.
Sabes lo que me hizo. No voy a resolverlo de un da para el otro. Soy un desastre
andante. Lloro mucho, y las puertas cerradas me aterrorizan. Algunos das estoy
demasiado asustada para salir de la casa, y otros quiero conducir hasta llegar a un
ocano, dar la vuelta, e ir al siguiente. Hay un milln de razones por las que
deberas dejarme ir, Lane. Soy un desastre andante. Es eso lo que quieres?
Cierra la distancia entre nosotros en dos zancadas rpidas y coloca sus manos
a cada lado de mi rostro. Cuando habla, su aliento es clido contra mi piel.

205

Te quiero, Ash, neurtico desastre, desastre andante, todo de ti. Mi padre


falleci a una edad temprana, dejndome a cargo. Soy extremadamente
sobreprotector con mi familia y estoy aterrorizado de no ser el hombre que mi
padre esperaba que me convierta. Tengo mal humor y soy ambicioso. Hay das en
que lo nico que s hacer es trabajar, y otros cuando me siento tan agobiado por la
responsabilidad que quiero estar en mi camioneta y conducir hasta llegar a un
ocano, dar la vuelta, e ir al siguiente. Estoy bastante jodido, tambin.
Sonriendo, llevo mis brazos alrededor de su cuello y presiono mi cuerpo
contra el suyo. El calor de su piel se filtra en la ma, atenuando los nudos
enterrados dentro de mi pecho.
Si hacemos esto, no va a ser fcil.
Sonre e inclina su cabeza hacia la ma.
Quin dice que me gusta fcil?

Captulo 29
Lane
undo mis dedos a su alrededor mientras una mezcla de alivio y
cansancio me recorre. La sangre en mis nudillos se sec y se
extiende firmemente a travs de mi piel. Casi pierdo mi mente
cuando entr y vi al hombre de pie junto a Ash. El deseo de
lastimarlo, de hacerlo sangrar, me consumi, hacindose cargo de todo
pensamiento.

206

Protege a tu familia. Igual que el tatuaje en mis brazos, las palabras de los
socios de mi padre estn escritas en mi corazn, las slabas pulsan a tiempo con
cada latido. Protege a tu familia. Ash es ma. Ella susurr eso a travs de
extremidades enredadas y estremecidos jadeos. Y nadie lastima lo que me
pertenece.
Al entrar en el apartamento y ver sus ojos tan abiertos, tan asustados, movi
un interruptor dentro de m. Estaba lleno del impulso de destruir a la persona
responsable, podra haber hecho lo mismo si ella no me hubiera agarrado del brazo
y tirado de m hacia atrs.
Entierro mi nariz contra la parte superior de su cabeza. Su cabello est
hmedo y huele a champ. Inhalo su aroma manzanas, sin la habitual mezcla de
caf mantenindolo dentro de m mientras la tengo en mis brazos. Tengo miedo
de soltarla. No puedo estar seguro que se quedar cuando sepa todo sobre m, del
error que comet a los diecisis aos, sobre la chica que arranc un trozo de mi
corazn y de la beb que llen el agujero. Necesita saber que Harper es una parte
de m, y que no puede amarme sin quererla a ella.
Ahora s que debera haber sido sincero con ella desde el principio. En
cambio, he estado tan concentrado en mantenerla a distancia, que para el momento
en que me di cuenta que se meti en mi corazn, ya era demasiado tarde.
As que es ahora o nunca.

Ashlyn?
Mmm? murmura el sonido en mi pecho.
Dios, casi me pregunto si debo esperar. Despus del da que atraves, me
pregunto si sera cruel darle otra sorpresa. Al mismo tiempo, s que no puedo
esperar. Ella est conmocionada, puedo sentir el ligero temblor de sus hombros, sin
embargo s que si hago esto a un lado, traicionara la lnea de confianza que se
abri entre nosotros.
Agarro sus hombros y la empujo lejos suavemente.
Tenemos que hablar.
Su frente se arruga con preocupacin.
Todo est bien?

207

Caray, no lo s. Slo hay una manera de averiguarlo. Sus ojos estn tan
concentrados, tan preocupados, ya no puedo sostener su mirada. Echo un vistazo
alrededor de la habitacin, al desorden dejado atrs. Tantas cosas rotas, muchas
que no se pueden arreglar. Slo espero no hacerle lo mismo a ella. Paso una mano
mi cabello.
Quera hablar de esto en la cena, pero creo que ahora es un momento tan
bueno como cualquier otro.
Sus manos caen de mi cintura.
Lane, me ests asustando.
Suspiro y me muevo al sof.
Quieres sentarte?
Cruza los brazos sobre el pecho y niega.
No tengo ganas de sentarme.
Cierto. No puedo sentarme tampoco. Lneas de energa nerviosa me
atraviesan, picando mi piel y aflojando mis msculos. Recorro el camino corto a
travs de la sala de estar, mis botas suenan sobre los cristales rotos sobre el
suelo. No es justo de mi parte pedirte que te quedes sin que sepas la verdad
sobre m, sin que sepas de mi pasado.
Asiente lentamente.
Ash, cuando tena diecisis aos, fui a una fiesta y beb demasiado.
Hace una mueca.

Si el consumo de alcohol es el mayor secreto, puedo manejar eso.


No lo es. Vers, mi padre haba muerto un ao antes y me dej a cargo de
la familia. La responsabilidad era aplastante. Fui a la fiesta en busca de un buen
momento. No quera pensar en mi madre o en mi hermana, slo quera diversin,
algo que apenas poda recordar haber tenido. Conoc a esta chica y, bueno, ella era
diferente a cualquier chica que hubiera conocido antes. Fue emocionante. Me hizo
olvidar todo sobre la escuela, mi familia, mi pap, mi responsabilidad.
Ash frunce el ceo con eso, su mirada se vuelve inquisitiva.
Una cosa llev a la otra, y perd mi virginidad en un maldito armario de
abrigos. Las palabras tienen un sabor amargo en mi lengua y mis labios se
doblan en disgusto. Odio decirle esa historia, dejar escapar mi error y dejar que
llene el espacio entre nosotros.
Lane, no somos nios. S que has estado con otras mujeres, igual que yo he
estado con otros chicos.

208

Lo s. Eso no es a lo que quiero llegar. Mi garganta se siente como si


estuviera a punto de cerrarse, como si mi cuerpo estuviera trabajando en contra de
m, para que no derrame mi secreto. Algo ms sucedi en ese armario, algo
adems del sexo.
Lentamente, se reduce a s misma en el sof.
Qu?
Dios, esto es mucho ms difcil de lo que esperaba. Ojal pudiera escupir las
palabras, que no se enterraran profundamente dentro de m. S que una vez que
estn fuera, no podr regresarlas. Tienen el poder de hacer que Ash se vaya para
siempre. Mi cuerpo se tensa, preparndose para lo peor.
Despus de la fiesta, nunca esper ver a la chica de nuevo. Nos estbamos
divirtiendo, sin ataduras. Aun as, alrededor de un mes ms tarde, ella apareci en
mi puerta.
Ash se inclina hacia adelante, con los ojos muy abiertos, con realizacin.
Lane, sea cual sea
Antes de que pueda terminar, la puerta de su apartamento se abre. Me doy la
vuelta, casi esperando encontrar a su padrastro. En su lugar, Emily se encuentra en
la puerta, con los labios entreabiertos mientras ve la mesa tirada y la lmpara rota.
Qu diablos pas aqu? pregunta. Hubo todos esos ruidos fuertes y
gritos. Dijiste que estaras de vuelta en un minuto.

Lo s. Tuvimos un incidente y slo estaba tratando de explicarle algunas


cosas a Ash antes de irnos. Hago un gesto, con la esperanza de que capte la
indirecta.
No lo hace.
Cul maldito incidente? Da pasos al interior del apartamento y examina
el dao. Todos estn bien? Harper y yo estbamos volvindonos locas.
Harper? Ash se levanta, su mirada es acusadora. Ella est aqu?
S. Em asiente hacia la puerta. Est justo...
Antes de que pueda terminar, Harper aparece en la puerta, con los ojos muy
abiertos.
Pap, todo est bien? La ta Em y yo omos gritos. Ve de m a Em, antes
de que su mirada descanse sobre Ash. Oh. Te conozco. Qu ests haciendo
aqu?

209

El silencio que sigue resuena en mi corazn. El rubor en las mejillas de Ash


palidece mientras entendimiento se filtra en ella. Aun as, no dice nada, hasta que
las palabras que no est diciendo se estrechan e hinchan, excavando un can
entre nosotros.
El pnico rueda por mi piel en oleadas espinosas. Estoy desesperado porque
diga algo, cualquier cosa, slo para llenar el vaco.
En cambio, parpadea lentamente, como si estuviera aturdida, y coloca una
mano sobre su frente.
Espera. Si t eres Harper, y l es t Me mira, su rostro es una mezcla
de horror y comprensin. Oh Dios mo. Tienes una nia.
Emily coloca una mano sobre su boca.
Mierda. Pens que ya te lo haba dicho. Se apoya a travs de la puerta y
agarra la mano de Harper. Vamos a tomar un helado.
Harper arruga la nariz con confusin.
Lo haremos?
S. Emily asiente. Ahora mismo. Helado. De los grandes. Gua a
Harper a las escaleras. Lane, llmame tan pronto como sea posible, de acuerdo?
Antes de que pueda responder, desaparecen de la vista.
Tienes una nia repite Ash. A pesar de que est mirando hacia m, su
mirada est fuera de enfoque, ms como si estuviera mirando a travs de m.

Mierda. Esto es exactamente lo que no quera que sucediera.


Ash, si pudieras darme un segundo para explicarte.
Parpadea de nuevo, esta vez sus ojos se centran en los mos.
Tienes una nia. No es tanto una pregunta, sino la respuesta a una.
S. Harper es mi hija.
Jesucristo!
El volumen de su voz me sorprende, y me pongo rgido.
Oh Dios mo. Es que... no puedo... Joder! Se da vuelta, pasando los
dedos por su cabello, tirando de su cola de caballo hasta que cae sobre su rostro.
Ash, por favor. Me estiro hacia ella, sin llegar a tocarla realmente.
Podemos hablar de esto?
Ella se da vuelta, con las mejillas encendidas y los ojos llenos de lgrimas.
No hay nada de qu hablar, Lane. Esto lo cambia todo!

210

Doy un tirn de mi mano.


No tiene por qu hacerlo.
Simplemente no lo entiendes, verdad? Se re a medias, incluso mientras
las lgrimas se derraman por su rostro. Soy una tormenta de mierda caminante.
Viste a mi padrastro, y mi mam no es mucho mejor. No s nada sobre cmo se
supone que debe operar una familia, apenas logr sobrevivir este tiempo por mi
cuenta. Mueve un dedo hacia la puerta vaca. No voy a ser responsable de
joderle la vida a una pequea. No voy a hacerlo, Lane.
Ash, no le joders nada. Si tan solo te calmas
Cmo lo sabes? Tienes poderes psquicos de los que no me has dicho?
Slo lo s.
Inclina la barbilla, encontrndose con mi mirada.
Bueno, ese es uno de nosotros. Y esa no es una apuesta que est dispuesta a
correr con una nia. T tampoco deberas hacerlo.
Va ms all de m, y yo engancho su brazo.
Ash, te conozco. Eres una persona increble. Eres amable, e inteligente, y
Estoy daada. Me corta, soltndose de mi agarre. Ms de lo que
puedes saber, Lane. Una chica como yo no tiene nada que hacer en la vida de una
nia. Te estoy haciendo un favor.

Sus palabras apualan mi corazn como una daga.


Qu ests diciendo?
Se congela, pero no se vuelve.
Es bastante obvio no?
Puede ser. Sin embargo, tengo que escuchar las palabras en alto. Slo
entonces podrn llegar a ser reales.
Dilo, Ash.
Sus hombros se desploman. Aun as, no se voltea.
Adis, Lane se ahoga.

211

Captulo 30
Ashlyn

212

shlyn Lane llama detrs de m mientras desciendo las


escaleras. Por favor, no hagas esto.

Casi me detengo. Casi. Lane es el primer tiro de la felicidad que


he tenido, y ahora estoy corriendo de l. Levanto la bolsa de la ropa encima de mi
hombro y ajusto mi puo en la correa de Hank. No tengo un plan. Slo s que
tengo que irme antes de que Lane me pueda convencer para quedarme. No voy a
ser la distraccin en la vida de Lane. No voy a hacerle a su hija lo que me hicieron
durante diez aos.
Hank se queja mientras vamos a mi coche. Echo un vistazo y lo encuentro
mirndome, con las orejas puestas planas contra su cabeza mirando. l obviamente
sabe que algo no est bien.
Detrs de m, el ruido de pasos pesados desciende las escaleras.
Ashlyn. La voz de Lane est ms cerca de lo que esperaba, y me
inmut. Ni siquiera me dars una oportunidad.
La gente siempre habla del desamor, pero eso no se acerca a describir lo que
siento. Para m, cuando se rompe algo, el dao es inmediato y los cortes limpios.
Mi corazn, por el contrario, se siente como si estuviera siendo desgarrado,
destrozado a golpes. El dolor es insoportable, por lo que me tambaleo el ltimo par
de pasos hacia mi coche.
Te voy a dar todas las posibilidades. A pesar de mi mejor juicio, giro y lo
enfrento. Al instante me arrepiento. Su rostro es una mezcla de dolor y
desesperacin. Y soy la responsable de poner esas emociones all. Te voy a dar
una oportunidad de una vida feliz con tu hija. Ella se merece algo mejor que yo.
Sacude la cabeza, su mandbula tensa.
No hay mejor que t.

Otra herida ms profunda en mi pecho precede una onda angustiosa del


dolor. Estpido, tonto, muchacho. l slo puede ver lo que hay en la superficie. No
tiene idea de lo lejos que se arraigan mis races daadas. Uno de estos das, lo
entender. Incluso podra darme las gracias si alguna vez lo veo de nuevo, que no
lo har.
Me aparto. S que estoy haciendo lo correcto. Los nios nunca fueron parte
de mi plan. Teniendo en cuenta mis propias influencias parentales, estoy segura de
joderlo magnficamente. No puedo, no correr el riesgo.
Sobre todo cuando la vida de una nia est en juego, una chica que se ve
exactamente de la edad que yo tena cuando mi mam conoci a Charles,
cambiando para siempre mi vida para peor. Si hubiera sabido de su hija antes de
que nada de esto sucediera, habra podido poner algo de distancia entre nosotros.
Podra tener

213

Mis hombros se desploman. A quin estoy engaando? La nica cosa que


podra mantenerme lejos de Lane sera no haberlo conocido en absoluto. Y ahora
que lo he hecho, ahora que me he enamorado completamente de l, la nica cosa
que me va a liberar es la distancia y mucha de ella.
Abro la puerta y tiro mi bolsa de ropa en el asiento trasero.
Ashlyn. Hay una nota de splica en su voz que se engancha en mi
corazn. Maldicin. Me detengo el tiempo suficiente para sacudir la cabeza. Tengo
que irme antes de que cambie de opinin.
Golpeo la puerta cerrada atrs y abro la puerta del conductor. Recojo a Hank
y lo coloco en el asiento del pasajero, antes de subir en el asiento del conductor.
No te vayas dice Lane.
Manos invisibles exprimen mi corazn. Suspiro. Despus de todos estos aos
de no ser deseada y no querida, finalmente encontr a alguien que quiere que me
quede.
Pero no puedo. Estoy haciendo esto por m, por la chica que podra haber
sido, la infancia que podra haber tenido si mi padrastro nunca hubiese entrado en
mi vida. Golpeo la puerta, colocando un muro de metal y vidrio entre Lane y yo.
Slo entonces los remaches roscados en mis msculos se aflojan. Con dedos
temblorosos, puse la llave en el encendido y arranqu el coche.
Lane da un paso atrs. Atasca las manos en sus bolsillos traseros con
resignacin, y presiona sus labios en una delgada lnea.
Adnde vas?

Slo puedo mover la cabeza y poner mi coche en marcha. No puedo hablar


por el nudo dentro de mi garganta. Incluso si pudiera, no tendra una respuesta.
No tengo ni idea.

Captulo 31
Lane

214

lla se fue. Mucho tiempo despus de que se aleja me quedo mirando el


espacio vaco donde su auto estaba estacionado. Se fue, igual que la
otra chica a la que le abr mi corazn, como mi padre, e incluso como
algn da lo har Harper, cuando se case y comience una familia
propia, sin m.
Un gruido se empuja a travs de mis dientes apretados. Me giro sobre mis
talones y voy por las escaleras hasta el desocupado apartamento. En el interior, me
doy la vuelta, en busca de cualquier seal de Ash, algo que pudiera haber
olvidado, algo que pudiera aferrar, algo real.
Pero aparte del dolor de la inflamacin dentro de mi pecho, la mesa y una
lmpara rota, no hay rastro de ella, como si nunca hubiera existido.
La rabia explota dentro de m. Con un grito enojado, levanto la mesa de caf.
Se estrella sobre su lado con un sonido satisfactorio, una de sus patas se rompe en
el proceso. La descarga de adrenalina sigue quemando y alejando la mayor parte
del dolor hueco dentro de mi pecho. Aun as, una punzada persistente de dolor
permanece.
Agarro el respaldo de la silla en la que hicimos el amor y la arrojo contra la
pared donde se rompe en pedazos, dejando una marca en los paneles de yeso,
arruinando el nuevo trabajo de pintura. No importa, creo. Cuando slo unos
segundos atrs estaba desesperado por un pedazo de Ash, ahora no quiero nada
que me recuerde a ella.
Marcho a la pequea cocina y paso mi brazo a lo largo del corto mostrador,
tirando tazas, botes de cermica, y un florero con una rosa marchita al suelo. En

cualquier lugar donde el fantasma de ella pudiera persistir, lo arrojo al suelo hasta
que los fragmentos rotos de vidrio y arena de cermica estn sobre el linleo,
cubriendo la mancha de pintura de la noche en que Ash y yo nos acostamos por
primera vez.
Pero no es suficiente. El dolor dentro de m sigue creciendo, amenazando con
tragarme entero.
Sigo derribando muebles, tirando los accesorios de las paredes, poniendo de
cabeza los colchones, hasta que el sudor empapa la parte delantera de mi camiseta
y estoy jadeando de agotamiento. Mis msculos estn flojos como fideos y mis
entraas confortablemente entumecidas. Hago una pausa, mirando alrededor del
estudio arrasado. Cada milmetro ha sido diezmado.
Tal como yo.

215

Satisfecho, doy la vuelta y me dirijo a la puerta. Paso mis ojos sobre los restos
por ltima vez y es entonces cuando descubro el borde de papel que sobresale
desde abajo del sof. Pateando los escombros a un lado, me dirijo al sof. El papel
tiene mi nombre escrito en la parte superior en un guion descabelladamente
femenino. Primero, creo que es una carta, pero slo me lleva un par de lneas
darme cuenta de que es un poema.
Al segundo que me deje ir, ah es cuando realmente estar perdida.
Releo las palabras varias veces, luchando contra el impulso de arrugar el
papel en mi mano. En cambio, lo doblo en un cuadrado perfecto y lo meto dentro
de mi bolsillo. Incluso perdido de mi vista, las palabras escritas en la pgina siguen
pasando por mi mente, marcando mi cerebro.
Pero no quiero detenerlo
Al segundo que me deje ir, ah es cuando realmente estar perdida.
Supongo que no es exactamente cierto. No slo me solt, sino que ni siquiera
se molest en mirar hacia atrs mientras hua.
Trago y empujo ese pensamiento, centrando mi atencin en cambio en la
habitacin demolida. Tan malo como parece, no he hecho nada que no pueda ser
reparado o reemplazado.
Por desgracia, un poco de pintura y masilla no repararn lo que est roto
dentro de m.
Hay cosas que no se pueden arreglar.

Captulo 32
Ashlyn
odas las ventanillas estn abiertas y una rfaga de aire fluye a travs
de los autos, azotando mi cabello y secando las lgrimas cayendo
por mis mejillas. Ojal pudiera hacer explotar mi cabeza y borrar el
recuerdo de Lane de pie en el camino, hacindose ms pequeo
mientras me alejaba en el auto, hasta desaparecer por completo.

216

Estoy haciendo lo correcto, me recuerdo una y otra vez, hasta que las palabras
son una maraa de letras sin sentido en mi mente. Si es lo correcto, por qu se siente
tan mal?
Porque eres egosta, otra voz interviene, la voz de mi padrastro. Eres un desastre
que daar irreparablemente a esa nia si te quedas. Pero no te importa, verdad? Slo
piensas en ti misma.
No. Niego, mis labios tiemblan. No estoy pensando en m. Har esto. Me ir.
Y debido a que la tentacin de ver a Lane sera demasiado grande si me
quedaba en la zona, decid conducir a Atlanta. Llamar a mi ta tan pronto como
pueda estar segura de que no voy a llorar al telfono. Estoy segura que
entender{ al menos eso espero.
Las chimeneas gemelas en el borde de Springfield se desvanecen en mi espejo
retrovisor mientras viajo por la I-55, saliendo de la ciudad, y dejando a Lane detrs
de m. Aguanto la respiracin despus de la ltima salida, la salida que conduce a
mi antigua casa, como si pudiera asfixiarme accidentalmente con el veneno que
emana. No es hasta que conduzco otros treinta y dos kilmetros que tomo mi
primera respiracin profunda y aflojo mi apretn con los nudillos blancos en el
volante.
Tal vez esto es exactamente lo que necesito. Distancia. Seguido de tiempo.

Apenas pienso en la idea cuando un ding desconocido suena en el tablero.


Bajo la mirada para encontrar la aguja del indicador de gasolina muy por debajo de
la lnea roja.
Mierda! Me fui con tanta prisa que no pens en comprobar la gasolina.
No queriendo quedarme varada al lado de la carretera, enciendo la intermitente en
la prxima salida. Mi corazn se desploma cuando leo el letrero.
Zona de descanso.
Est ms alejado de los lugares en los que sola dormir, as que no estoy
familiarizada con l. Aun as, la irona de que termin en uno no se pierde para m.
La ansiedad me recorre, mientras entro en un lugar de estacionamiento y apago mi
auto.
No nos vamos a quedar le digo a Hank, quien me mira con atencin. Por
una vez, somos viajeros reales, vagabundos sin hogar, haciendo lo que espero sea
una pequea parada antes de seguir adelante.

217

El pequeo edificio cuadrado de ladrillo no es diferente de las otras zonas de


descanso en las que he dormido, es lo suficientemente grande para tener baos y
mquinas expendedoras. El sol se desvaneci, los bancos de los parques y botes de
basura oxidados se encuentran dispersos a lo largo de un campo de hierba
necesitando desesperadamente ser segado.
Mis msculos se tensan y mi pecho se estremece. No me quedar, me recuerdo.
Tomo mi bolso del suelo y abro mi billetera. Un billete de cinco dlares y un
poco de cambio es todo lo que encuentro.
Mierda. Eso es poco ms que un galn de gasolina, ni de lejos lo que necesito
para llegar a Atlanta. No tena ni idea, cuando haba tirado el dinero por la puerta
que mi mam me dio, que estara tirando mi dinero para gasolina. Tengo una
tarjeta de dbito, pero con el da de pago a un par de das de distancia, slo tengo
quince dlares en mi cuenta. El pnico aprieta mis costillas mientras cierro mi
billetera. Mantn la calma, Ashlyn. Puedes resolver esto. Tomo mi telfono y marco el
nmero de mi ta. Luego de varios tonos, la llamada pasa al correo de voz.
Despus de dejarle un mensaje, termino la llamada y guardo mi telfono en
mi bolso.
Mierda! S que es mejor no llamar a mi mam, as que no tengo
opciones.

Nuevas lgrimas se forman en el rabillo de mis ojos y parpadeo rpidamente


para alejarlas. No me extraa. Esto es lo que me pasa por tratar de hacer lo
correcto.
Hank gimotea, y me vuelvo para encontrarlo mirndome, la preocupacin
grabada en sus ojos.
Mantn la calma, Ash.
Est bien, amigo. Estaremos bien. Rasco el suave pelo detrs de sus
orejas y su cola golpea el asiento. Slo tenemos que esperar a que la ta Karen
nos devuelva la llamada. Nos va a ayudar.
Slo tenemos que esperar. Cuando el sol baja y la posibilidad de pasar la
noche se hace ms probable cada segundo, un nudo se forma en mi garganta
Quieres ir al bao?
La cola de Hank golpea ms duro.

218

Est bien. Sujetando al cachorro, abro la puerta del auto y lo pongo sobre
el csped afuera. Despus de husmear por varios minutos, encuentra un lugar para
hacer sus necesidades y utilizo una de las bolsas de plstico de un dispensador
cercano para limpiarlas. Luego, me acomodo en el frgil banco de una mesa de
picnic cercana y veo a los viajeros y conductores de camiones entrar y salir del
edificio, mientras Hank mastica un palo que encontr en la hierba.
En cualquier momento la ta Karen llamar, y sabr qu hacer. Doy un
vistazo al reloj de mi telfono. Pasan diez minutos, y luego diez ms. El cielo se
oscurece a un naranja mandarina mientras el sol comienza a ocultarse en el
horizonte. La ansiedad tuerce cuerdas alrededor de mi pecho, tirando ms fuerte
cada minuto que pasa. No puedo quedarme aqu. No voy a pasar otra noche en
una parada de descanso.
Una sensacin de malestar rueda a travs de mi estmago mientras considero
mis opciones. He estado en esta situacin antes, y realmente hay slo una salida.
Tengo que hacer algo que odio ms que nada.
Tengo que mendigar.
Un hombre y una mujer, ambos pareciendo estar en sus aos sesenta, se
estacionan en un Buick de aspecto agradable. Van hasta la pasarela de los baos.
Me pongo de pie, mi estmago es un nudo de ansiedad cuando me acerco.
Disclpenme.
Se detienen. La mujer me mira con leve curiosidad y el hombre con fastidio.

Siento mucho molestarlos. Vern, estoy en camino a visitar a mi ta y casi


me qued sin gasolina. Para empeorar las cosas, se me olvid mi billetera y no
tengo dinero. Me estremezco interiormente ante la mentira, pero en mi
experiencia, las personas son ms tolerantes del olvido que a la falta de vivienda.
Me preguntaba si tendran cambio que pudiera
No! El hombre prcticamente grita antes de que pueda terminar. Toma a
su mujer por el brazo y tira de ella al edificio.
Exhalo y camino de nuevo hacia el banco. Esto es lo que pasa a veces, mi
espritu se entristece con cada rechazo durante horas y horas, y sin un dlar
ganado. El agotamiento se hunde a travs de m como plomo, llevndome hacia
abajo. Me dejo caer sobre el banco y espero a que la siguiente persona se acerque.
Es curioso que, hace apenas unas horas, estaba feliz. Por primera vez en mi
vida tena un plan, tena un lugar al cual llamar mo, y tena a Lane. Ahora no
tengo ninguna de esas cosas y mi futuro es tan incierto como lo fue siempre.

219

Mi telfono vibra en mi bolsillo. Lo saco, mi pecho se llena de esperanza hasta


que veo la persona que llama.
Lane.
Por un segundo considero contestarla, decirle que comet un gran error, y
rogarle que me deje volver. Trago esas palabras dentro de m, que se mezclan con
los pedazos de mi corazn roto. He llegado demasiado lejos para ser dbil ahora.
Hank levanta la vista de su montn de astillas, todo lo que queda de su
antiguo palo, como si preguntara por mi decisin.
Vamos a esperar a que la ta Karen llame digo. Estaremos bien.
Grue y baja la cabeza entre sus patas.
Qu estoy pensando? Cmo puedo esperar que me crea cuando no acabo de creerlo
yo misma? Con un suspiro, me recuesto contra la mesa, miro hacia el cielo oscuro, y
rezo por un milagro.

Captulo 33
Lane
urmurando una maldicin baja, cuelgo el telfono y lo pongo en el
portavasos de mi camioneta. Sinceramente, no s por qu me
molesto en llamar, tal vez slo necesitaba esa ltima cosa para
convencerme a m mismo.
Ella real y verdaderamente se fue.

220

Miro a travs del parabrisas, apretando mis manos en el volante. Las ganas de
conducir tras Ash son abrumadoras, pero no tengo idea de dnde buscar. Podra
estar en la casa de una amiga, en camino a Atlanta, o estacionada a la orilla de la
carretera como la encontr la noche en que le di el apartamento.
Mi estmago se agita ante la idea de que pudiera estar sola, Dios sabe dnde.
Y si le pasa algo? Y si su auto se descompone? Y si alguien se mete con ella?
Niego, como si pudiera desalojar las ideas de mi cerebro. Si slo la sangre de
pap polica no fluyera dentro de mis venas. No puedo protegerlos a todos,
especialmente cuando no quieren mi proteccin, ni a m. Me han dejado antes.
Debera saber cmo funciona esto.
No fuiste suficiente, susurra una voz en mi cabeza. Doy vuelta a la llave del
contacto y pongo msica con la esperanza de que ahogue las palabras dando
vueltas en mi cabeza.
Ella dijo que no iba a irse, pero cuando se enter de la verdad acerca de ti, no fuiste
suficiente para hacer que se quedara.
Apretando los dientes, golpeo mi palma contra el volante.
Maldita sea! La palabra es un gruido, rasgando mi garganta. Una mujer
paseando a su caniche a varios metros de distancia mira hacia arriba, sorprendida.
Como el infierno si me importa lo que piensa, o lo que alguien piense para el caso.
Termin.

Por lo menos, debera estar feliz porque las cosas se esfumaron entre Ash y yo
antes de que pudieran empezar. Infiernos, su marcha es probablemente una
bendicin. Quiero decir, si mi hija es un factor decisivo para ella, entonces es un
factor decisivo para m. Mi hija es jodidamente increble, y si Ash no puede ver eso,
o no se molesta en verlo, entonces no se merece estar en mi vida.
As que eso es todo.
Poniendo mi camioneta en marcha, salgo a la calle con mis ventanas abajo y
la msica a todo volumen. No estoy muy seguro de a dnde me dirijo, pero en la
esquina doy vuelta a la derecha, asegurndome de ir en la direccin opuesta a la
que Ash tom.

221

Captulo 34
Ashlyn
l resto de las luces del techo se encienden tan pronto como termino mi
llamada con la ta Karen. Exhalo, pero hace poco para aliviar los nudos
de tensin enrollados en mi pecho.

222

Ella puede enviarnos dinero le digo a Hank, quien est demasiado


ocupado mordiendo la parte superior de un diente de len como para escuchar.
Pero no lo tendremos hasta maana. As que hasta que piense qu hacer, parece
que estamos atrapados aqu.
Odio la idea de pasar otra noche en la parada de descanso.
Desafortunadamente, sin dinero suficiente para un hotel, no tengo ms opcin que
dormir en mi auto. Los policas te acosan si te atrapan durmiendo en el
estacionamiento de una tienda, as que mis opciones para la noche son limitadas.
Hank estornuda, lanzando pelusas de diente de len por el csped. Al menos
uno de nosotros no est preocupado.
Mi cabeza late ms fuerte, llena hasta el tope de pensamientos. La dejo caer
en mi mano y me apoyo contra el banco del parque. Debera estar feliz de tener mi
problema parcialmente resuelto. En la maana, encontrar el Wester Union ms
cercano y la ta Karen me transferir el dinero suficiente para conducir hasta
Atlanta. Con suerte, Hank y yo estaremos all para esta hora maana.
En lugar de sentirme aliviada por esto, mi estmago se revuelve ante la idea.
No puedo evitar sentirme triste por todo lo que estar dejando atrs, mi
apartamento, mi trabajo, Emily Lane. Pensar en cmo se terminaron las cosas
entre nosotros, y en que nunca lo ver otra vez, me afecta mucho. Siento el peso de
su ausencia como un ancla dentro de m, o quizs es una lnea de vida.
Una lnea del poema que escrib por la maana entra en mi mente.
Al segundo que me deje ir, ah es cuando realmente estar perdida.

Y ahora, estoy justo as, tan malditamente prdida. Y no porque me dej ir,
sino porque lo obligu a hacerlo.
Un dolor carcome mi corazn y aplasto mis palmas contra mis ojos, incluso
aunque mis lgrimas se han secado hace tiempo.
Si irme es lo
despedazndome?

correcto,

por

qu

se

siente

como

si

estuvieran

Disculpa.
Con un jadeo sorprendido, levanto la vista para encontrar un hombre de pie
frente a m. Su lgubre camiseta se tensa sobre su vientre protuberante, y su
cabello gris esta hacia atrs en una grasosa cola de caballo. Sonre, mostrando sus
dientes manchados por el cigarrillo.
Escuch que necesitabas dinero para combustible.
Un temblor de inquietud pasa por mi espina, poniendo mis vellos de punta.
Ya no ms. Me ocup de ello.

223

Hmm. Ests segura de eso? El tipo lleva una mano a su rostro y rasca la
incipiente barba en su mentn. Ests a ochenta kilmetros de la siguiente ciudad.
Digamos que te doy veinte dlares? Eso debera ser ms que suficiente para
llegar. Saca un billete arrugado de su bolsillo y lo agita frente a m. Qu
dices?
Con un nudo en mi garganta, me alejo del sucio billete.
No, gracias.
Riendo, lo mete dentro de su camiseta.
Eres alguien difcil con quien negociar, nia. Qu tal si duplico esa
cantidad y haces algo por m? Mi camin esta por all. Seala un gran camin
plateado. Vienes, me das un poco de atencin, y te doy cuarenta.
Qu? Retrocedo, trepando sobre la mesa para poner la mayor distancia
posible entre nosotros. Abandonando el diente de len, Hank se pone de pie.
Aljate de m, pervertido!
El camionero levanta sus manos.
Tranquila, chica. No ests entendiendo bien. No estoy hablando de sexo,
solo una mamada. Qu dices?

Digo que eres un maldito pervertido, y si no te alejas de m en este


instante, llamar al 911! Saco el telfono de mi bolsillo y lo sostengo como un
arma.
Hace una mueca.
Por qu tienes que ser una perra? Solo estoy intentando ayudarte.
Da un paso hacia m.
Un profundo gruido sale del pecho de Hank y sus labios se curvan,
revelando todos sus dientes.
Wow! El tipo se tambalea hacia atrs. Controla a tu perro.
Est controlado respondo. Gruendo, Hank se adelanta y no hago
ningn movimiento para detenerlo. Aljate de m.

224

Bien. Lo que sea. El camionero retrocede lentamente hasta que sus botas
golpean la calle. Desde all, se da la vuelta y trota hasta su camin. Solo cuando el
pervertido est dentro de su camin Hank deja de gruir. Aun as, sus ojos nunca
dejan el camin, y mis msculos se niegan a aflojarse.
Mierda susurro.
Hank no se mueve, su cuerpo rgido. Es entonces, cuando noto cunto ha
crecido en las ltimas semanas, que el cachorro regordete se ha perdido en el perro
esbelto ante m. No puedo evitar sentirme triste por el beb que fue, el cachorro
que amaba a todos, hasta que fue pateado esta noche. Ahora, por mi culpa, sabe
que el mundo alberga personas que lo lastimarn.
La comprensin reafirma mi decisin de irme. Le pasar lo mismo a Harper
si me quedo? Cunto dolor le traer a su vida slo por existir en ella? No
arriesgar su inocencia para averiguarlo.
No. Sin importar que se sienta como si estuvieran arrancndome el corazn,
lo mejor que puedo hacer por la vida de Lane y Harper es dejarlos.
Miro mi telfono, todava apretado en mi mano con los nudillos blancos.
Gracias al camionero, no puedo quedarme aqu. Rebusco entre los nmeros hasta
encontrar el nombre que estoy buscando. Solo espero que responda, que a pesar de
todas las cosas que he perdido esta noche, todava tenga una amiga.

Captulo 35
Lane
l tono de mi telfono corta la msica sonando por los parlantes de mi
camin, gracias al Bluetooth. Una mirada a mi tablero muestra el
nmero de mi hermana en la pantalla. Apretando mis dientes, dudo un
segundo antes de responder. S que Em va a querer todos los detalles
de lo que sucedi entre Ash y yo y no es algo de lo que realmente quiera discutir
de nuevo en este momento.

225

Aun as, el padre responsable en m no puede no contestar si hay una


posibilidad que mi hija pueda necesitarme.
Lane? La voz preocupada de Em se filtra por los parlantes y llena la
cabina.
S? Reviso mi espejo retrovisor antes de cambiar de carril. He estado
conduciendo sin rumbo por ms de una hora, rodeando la ciudad con la esperanza
de encontrar un poco de paz entre el asfalto y los vapores del disel. Pero el
camino abierto que normalmente calma mis nervios me llena con creciente
incomodidad.
Se dnde est dice Em.
Mi pecho se aprieta.
S, yo tambin. Probablemente a un tercio de camino a Atlanta para este
momento. Y si es lo mismo contigo, prefiero no hablar de eso justo ahora.
Em se queda callada por un minuto antes de responder.
Si. Est bien. Pero no est en ningn lugar cerca de Atlanta. Esta varada en
una parada de descanso cerca de cuarenta minutos hacia el sur. Se qued sin
combustible y me llam para pedir ayuda. Cre que tal vez podras

No. Aprieto tan fuerte el volante que mis nudillos arden. Lo que sea
que ests pensando, slo no. No puedo involucrarme. Nosotros yo hemos
terminado. Si necesitas ayudarla, ir a buscar a Harper. Ests en tu apartamento?
En serio, Lane? Slo vas a dejarla ir sin luchar?
Me pidi que la dejara ir. La imagen de Ash desnuda y atada resurge en
mi mente. Soy tuya. El recuerdo de su voz gira como miel dentro de mi cabeza y me
estremezco. Le promet que si me peda que la dejara ir, lo hara.
Emily resopla.
Bien. As que la dejaste ir. Eso no quiere decir que no debas decirle cmo te
sientes.
Sacudo mi cabeza incluso aunque s que no puede verme.
Honestamente, Em. No s cmo carajos me siento.

226

Esas son tonteras. Soy una espectadora e incluso yo puedo decir que ests
loco por ella, y ella est loca por ti. Est asustada justo ahora. Me dijo por telfono
sobre su padrastro apareciendo y luego Harper
Exacto. La interrumpo. Harper es mi mundo. Si Ashlyn no puede
manejar eso, entonces no tiene lugar en mi vida.
Emily da un impaciente suspiro.
Eso no es justo. Le ests pidiendo a esta pobre chica que sea comprensiva
cuando t no has sido exactamente directo con la informacin.
No digo nada, ignorando la insistente culpa carcomiendo mis entraas.
Adems contina ella, Ash no est yndose porque no puede
compartirte con tu hija, est yndose porque no quiere lastimarla.
Qu? Eso no tiene sentido. Cmo la lastimara?
Creo que le preocupaba no ser lo suficientemente buena para ser un
ejemplo o algo. No estoy segura. Por eso por lo que creo que deberas ir y hablar
con ella.
Em, realmente esa no es una buena idea. Incluso mientras digo las
palabras, puedo sentir mi resolucin agrietndose. Cada msculo en mi cuerpo,
cada nervio, cada clula est gritando para que la encuentre y la lleve a casa, donde
pertenece. Porque joder si no lo siento en mi corazn, ella me pertenece.
En serio, Lane? Por qu no es esta mierda de rescate como tu estilo? No
es eso para lo que vives?

Recuerdo el rostro de pap en los momentos previos a su muerte, tan plido y


cansado debajo de la mscara de oxgeno. Por primera vez en mi vida, su agarre de
hierro estaba flojo en el mo. Cuida de la familia. Aun cuando no tena fuerza para
decir las palabras, estaban ah, escritas en sus ojos.
Cuida de la familia.
Y Ash es ma. Lo sent cuando nuestros ojos se encontraron por primera vez y
algo que estaba dormido dentro de m finalmente se despert. La quiero como a
nadie ms. Desde el momento que la saqu de la fiesta, supe que tena que
protegerla. Cuando tom sus llaves para llevarla dentro del departamento, supe
que tena que cuidar de ella y cuando se entreg a m y nos vinimos juntos,
derritindonos bajo las sabanas, supe que tena que amarla.
Manteniendo una mano en el volante, paso la otra por mi cabello mientras
busco en la carretera por una salida. Deseara poder chasquear mis dedos y
evaporar la distancia entre nosotros. Fui un idiota por dejarla llegar tan lejos.
Dnde est, Em? pregunto.

227

Por qu? pregunta, su voz repentinamente evasiva.


Sabes por qu. Voy a buscarla y a traerla a casa.

Lo que debi ser un viaje de cuarenta minutos lo hice en treinta. Arriesgado,


porque pap era un polica de ciudad, as que no tena amigos en la polica estatal
para librarme de una multa. Pero a la mierda si me importaba. Qu son un par de
cientos de dlares cuando Ash est involucrada?
Tomo la rampa de salida hacia la parada de descanso, mis msculos
aflojndose cuando veo el Jetta azul estacionado bajo la luz de la calle. En lugar de
estacionarme junto a ella, decido hacerlo en el extremo opuesto del lote as el ruido
de mi motor de disel no me delata. Puedo usar los minutos adicionales para
pensar, especialmente cuando no he decidido qu decirle o cmo convencerla para
que vuelva conmigo.
No soy exactamente un experto en mantener a las mujeres cerca.
Los msculos de mi cuello estn adoloridos de apretar mi mandbula todo el
camino hasta aqu. Qu si todo esto es para nada? Qu si no soy suficiente para
hacerla que se quede?

Mientras me acerco a su auto, paso a dos camioneros pasando el rato fuera de


sus cabinas, fumando. Atrapo un pedazo de su conversacin.
dulce pedazo de culo dice uno de ellos.
S concuerda el otro. Pero es rgida. Apuesto que una buena follada la
hara ms flexible.
Ambos ren.
Me congelo. Una ola de calor pasa a travs de m. No estoy seguro de cmo lo
s, pero estoy seguro que hablan de Ash.
Mis dedos se curvan en puos, me doy la vuelta y camino hacia ellos. No me
notan hasta que estoy casi sobre ellos. No s si pueden sentir la ira irradiando de
m o si es porque los estoy mirando con muerte en mis ojos, pero ambos
intercambian miradas de incomodidad despus que me detengo frente a ellos.
Ustedes chicos estn hablando de la chica en el auto azul de por all?
Sealo el auto de Ash con sobresalto de mi barbilla.

228

No te molestes dice el de la panza de cerveza, extinguiendo su colilla con


el taln de su bota. Es muy rgida. Intent ayudarla, le ofrec algo de dinero pero
aparentemente es una perra muy creda.
Antes de darme cuenta qu estoy haciendo, tengo la camiseta del tipo
arrugada en mis manos. Lo golpeo contra el costado de su camin con un ruido
satisfactorio.
No te atrevas a hablar de ella de esa forma. Si tan solo la miras o a
cualquier chica, y me entero de ello. Te golpear hasta casi matarte, entiendes eso?
Tranquilo, hombre dice el tipo detrs de m. Toca mi hombro y suelto mi
agarre antes de darme la vuelta.
El segundo tipo es ms rpido. Salta fuera de mi alcance antes de poder
agarrarlo.
Lo mismo va para ti digo.
El tipo levanta sus manos.
Est bien, hombre. Lo que digas. No queremos ningn problema.
Y crees que cualquier chica los quiere? Especialmente a gente como t?
Camino hacia l, mis manos se aprietan en puos.
Jess, amigo. Tmatelo con calma. Qu es para ti, de todos modos?
Levanto mi puo.

No un qu. Un quin. Y ella lo es todo.


Mis msculos duelen por el esfuerzo de controlarme, tanto que quiero
estrellar mi puo en los rostros de estos tipos para evitar que busquen a una chica
de nuevo alguna vez. El pensamiento es tan atractivo que casi me dejo llevar.
Lane?
La voz de Ash es como una brisa fresca soplando a travs de m. El rojo
inundando mi visin slo unos segundos atrs, se desvanece.
Est de pie en la banqueta al otro lado del estacionamiento, mirndome, una
lata de Sprite en una mano y la correa de Hank en la otra. El perro lucha contra la
correa de nailon para llegar a m, su cola agitndose furiosamente.
Qu demonios est{s haciendo aqu? Habl con Em y dijo que Frunce
el ceo antes que el entendimiento destelle en sus ojos. Oh. Presiona sus labios
en una fina lnea. Em. Deb haberlo sabido.

229

Si. Em me llam y me dijo que estabas en problemas. Abandonando mi


plan de golpear a los camioneros hasta una masa sangrienta, cruzo el
estacionamiento hacia ella, sus ojos hacindose ms grande a medida que me
acerco. Las cosas pasaron tan rpido entre nosotros ms temprano, slo quera
una oportunidad de hablar contigo antes que te No puedo decir la palabra
fueras, como si decirlo pudiera hacer que sucediera. Antes de que hagas lo que
sea que necesitas hacer.
Me detengo frente a ella, tan cerca que puedo oler su perfume de manzana,
tan cerca que puedo tocarla si quiero. Pero no. No har nada para retenerla si en
verdad quiere ser libre. Aun as, el deseo de alcanzarla, de tomarla en mis brazos,
me rodea como un alambre de acero.
Lane No se acerca, pero tampoco se aleja. No debiste haber venido.
Ya he dicho que lo necesitaba que decir. Mi decisin est tomada.
Sus palabras se sienten como una bofetada. Me obligo a no encogerme.
Eso est bien. No estoy aqu para hacerte hacer algo que no quieras hacer,
Ash. Si necesitas irte, lo entiendo, incluso aunque ser miserable cada segundo que
no ests.
Su rostro se suaviza.
Lane, he pensado mucho en esto

No esperara menos digo, interrumpindola. Para este momento me he


dado cuenta que no haces nada impulsivamente. Bueno, excepto por tatuajes de
exnovios.
Frunce el ceo y toca la mquina de escribir sobre su brazo.
Solo quiero asegurarme contino, que antes que te vayas, ests viendo
las cosas desde todos los ngulos. No quiero que te vayas, Ash. Pero tampoco voy
a hacer que te quedes. Meto la mano en mi bolsillo y saco un billete de cien
dlares. Para ti. Debera ser ms que suficiente para llevarte donde vas.
Sus ojos estn fijos en el dinero.
Lo es. En realidad, es demasiado. No puedo tomar eso de ti, Lane.
Sacudo mi cabeza.
Oh, no te lo estoy dando, Ash. Tienes que hacer algo por m, primero.
Pone una mano en su cadera y me mira escpticamente.
Qu es eso?

230

Necesitas escuchar.

Captulo 36
Ashlyn
n fruncimiento cruza a travs de mi rostro. Estoy tan cansada de ser
manipulada.
Y si digo que no?
Se encoge de hombros.

231

Todava te dar el dinero. Slo esperaba que pudieras escucharme.


Despus de todo, t llegaste a decir lo que necesitabas, pero yo nunca lo hice.
El fruncimiento se derrite de mis labios. Tiene razn. Me deshice de l
bastante rpido. Y despus de todo lo que hemos pasado juntos, no le debo al
menos esto? No es como si pudiera cambiar mi decisin o algo.
Bien. Te escuchar, pero no es por el dinero. El cual, por cierto, voy a
devolverte tan pronto como llegue a Atlanta.
Suficientemente justo. Lane toma mi mano y presiona el billete en ella.
Nuestra piel se roza y es suficiente para enviar una descarga de calor vibrando a
travs de m. Rpidamente, libero mi mano de su agarre antes que el calor pueda
viajar hacia mi cabeza y derrita la poca resolucin que me queda.
Si Lane lo nota, no dice nada. En lugar de eso, mete sus manos en su bolsillo
trasero.
Conduciendo hasta aqu, intentaba resolver qu decirte, cmo podra
posiblemente convencerte de no irte. Tena todas estas palabras planeadas. Re
suavemente. Cientos y cientos de palabras. Pero ahora que estoy aqu contigo
frente a m, solo vienen tres palabras a mi mente: qudate conmigo, Ash.
Siento como si perforara a travs de mi pecho y escarbara en mi corazn.
Abro mi boca para protestar, pero no me da la oportunidad.

Ya s lo que vas a decir, que irte es lo mejor. Em me dijo por telfono que
no crees ser lo suficientemente buena para ser una parte de la vida de Harper. Pero
nada podra estar ms alejado de la verdad.
Hago un ruido para interrumpir, pero l contina.
Eres absolutamente increble. Habiendo conocido a tu padrastro hoy, estoy
comenzando a entender cmo debi haber sido la vida para ti mientras crecas.
Creo que la mayora de los nios en tu situacin se hubieran desmoronado, pero
no t. T prosperaste. Te convertiste en esta mujer asombrosa, fuerte, y
trabajadora, una chica que no depende de otras personas para cuidar de ella Te
convertiste exactamente en el ejemplo que siempre esper que Harper tuviera.
Sus palabras me golpean como dardos. No s por qu est dicindome estas
cosas, palabras que no pueden ser verdad. Quedarme slo lo lastimar a l y a su
hija a largo plazo. Por qu no puede ver eso? Qu debo hacer para mostrarle?

232

No lo merezco. La parte egosta de m, la parte que se niega a rendirse, se resa


a decir las palabras en voz alta. Aun as, s que son verdad. Me doy la vuelta,
vergenza quemando a travs de m como una rfaga de llamas. Doy un paso
hacia mi auto, pero toma mi brazo, su agarre flojo alrededor de mi mueca,
hacindome fcil soltarme si quisiera, pero no quiero. S que lo correcto es dejarlo
ir, pero no soy lo suficientemente fuerte. Quizs nunca ser lo suficientemente
fuerte.
Voy a lastimarte, Lane. No quiero hacerlo.
Me empuja hacia l y no me resisto, no puedo resistirme.
La nica manera en que me lastimaras es si te vas.
Siento mi voluntad desmoronarse al momento. Me vuelvo hacia l pero
mantengo mi mirada fija en el suelo. Lo ltimo que necesito es mirarlo a la cara y
caer en sus ojos y ahogarme en sus oscuras profundidades.
Qudate dice, su voz suave.
No puedo evitarlo. Lo miro y me hundo en las piscinas oscuras de sus iris.
Nunca tuve una oportunidad. Desde el momento que lo vi por primera vez, supe
que era malas noticias. Y lo es, porque por primera vez en aos, puedo sentir el
muro alrededor de mi corazn desmoronndose y el dolor inundndome. Las
lgrimas llenan mis ojos, quemando mientras se derraman sobre mis pestaas.
Lane estira una mano para limpiarlas, pero me alejo antes que pueda. Hay
tanto dolor en mis lgrimas, tanta vergenza. La ltima cosa que quiero es que

Lane tome eso de m. Mi dolor es mo y solo mo. Por qu no puede ver eso? Por
qu no entiende que est mejor sin m?
Yo no soy buena para ti tartamudeo.
Sus manos caen a su costado y niega.
Por qu crees eso?
Porque estoy rota! Mereces a alguien mejor, alguien que sepa cmo amar
sin miedo, alguien que no te lastime a ti o a tu hija.
Su mandbula se tensa.

233

Maldicin, Ash, no ests rota. Las cosas rotas no pueden ser arregladas.
Odio que alguien te lastimara, que alguien te mintiera y te hiciera creer que no
vales nada. Pero eso no es verdad. T vales todo para m. Dices que no puedes
amar sin miedo? nete al club. Estoy malditamente aterrorizado en este momento,
Ash. Estoy en una parada de camiones, desnudando mi corazn ante ti, sabiendo
muy bien que puedes destruirlo. Pero no me importa. Para m, vales la pena el
riesgo.
Mi garganta se cierra, hacindome casi imposible tragar.
Qu pasa si?
Qu pasa si no funciona? pregunta. Qu pasa si un meteorito cae
desde el cielo y aterriza sobre nosotros? Qu si el sol se extingue? Hay millones de
qu pasa si, Ash, pero solo hay dos que me preocupan, solo dos que importan. Qu
pasa si no lo intentamos? Qu pasa si te vas justo ahora y pierdo una de las mejores
cosas que me sucedieron alguna vez?
Las lgrimas caen libremente ahora. Intento limpiarlas con la parte de atrs
de mi mano pero caen ms por mi mejilla. Lo que dijo resuena dentro de m.
Nunca me he sentido del modo que me siento por Lane y no puedo verme
sintindome de esta manera por nadie ms. Porque solo hay un Lane, y est
parado justo enfrente de m, pidindome que me quede. Cmo se supone que me
vaya? Cmo puedo irme?
Ahogo un sollozo. Todava hay que pensar en su hija. Qu va a pensar de
m? No soy una madre, ni tampoco quiero ser una, al menos hasta que ponga mi
mierda junta.
Qu hay de Harper?

No te estoy pidiendo que seas algo dice, como si leyera mi mente.


Harper es una parte importante de mi vida, as que estar conmigo significa estar
con ella.
Pero qu pasa si?
Lo tomaremos un da a la vez. Arreglar el departamento y las presentar
lentamente. Creo que van a amarse.
Habiendo conocido a su pequea, ya creo que es bastante genial. Me gustara
estar tan segura que ella pensar lo mismo de m. Aun as, vale la pena intentarlo.
Podemos agonizar sobre esto por siempre, Ash dice. Podemos
diseccionar cada posible resultado y prepararnos para lo peor. Un milln de cosas
pueden salir mal, s eso. Pero slo necesitamos que salga bien una cosa. Y estamos
bien, Ash, nosotros dos juntos. Puedo sentirlo. No soy perfecto y s que no ser
fcil. Pero estoy dispuesto a arriesgarme si t lo estas.

234

Muerdo mi labio, dejando sus palabras rodar a travs de m. Tiene razn


sobre todas las cosas que pueden salir mal. Aun as, no puedo negar cunto anhelo
estar con l. Incluso ahora tengo que apretar mis puos para evitar tomarlo y
cerrar la distancia entre nosotros.
Solo necesitamos que salga bien una cosa.
Parece estpido no intentarlo, no cuando todo lo que siempre quise: un
hombre que se preocupe por m, estabilidad, una familia, est justo frente a m.
Est bien. Sonro. No puedo prometer que esto funcione, pero estoy
dispuesta a intentarlo.
Me devuelve la sonrisa y eso electrifica mi sangre.
Es todo lo que estoy pidiendo. Levanta su brazo, sus dedos estirados
hacia m. Salgamos de aqu, est bien?
Est bien. Deslizo mi mano en la suya, e inmediatamente se instala en m
una calidez. Estoy a salvo. A dnde iremos?
Inclina la cabeza haca un lado como si la respuesta debiera ser obvia.
A casa.

Captulo 37
Ashlyn
Seis meses despus
arper se re cuando vierto un ro de salsa de chocolate en mi helado.
Gotea sobre el platillo encima de la mesa de la cocina de Lane. A
pesar del impulso dejo el chocolate donde est.

235

La cocina de Lane es del tamao de mi departamento. Aun as Lane, Harper


y yo hemos juntados nuestras sillas, as que estamos acurrucados en la mesa. Me
encanta la cercana, la sensacin de familiaridad. Por primera vez en mi vida,
siento que pertenezco.
Hasta Hank acta maravillosamente feliz, acurrucado a nuestros pies, sus
ojos revoloteando por el sueo. No le importa los grandes arcos y ostentosos
collares de princesas con los que Harper insiste en vestirlo. No tengo el corazn
para decirle que Hank no es una chica.
Oye. Lane trata de tomar la salsa de chocolate pero muevo la botella
antes de que la agarre. Guarda un poco para nosotros.
Es mi fiesta de celebracin. Vierto rpidamente varias cucharadas ms
antes de que pueda detenerme. Eso significa que puedo tener la cantidad de
salsa de chocolate que quiera. Verdad, Harper?
Sonriendo abiertamente, agita un frasco para espolvorear sobre su helado.
As es como esto funciona.
Lane cruza sus brazos sobre su pecho.
Cielos, consigues un psimo contrato de edicin y de repente eres la reina
del mundo. Me guia un ojo, convirtiendo mis extraas en gelatina.
Gracias digo sonriendo, tomo una cucharada de helado y lo llevo hacia
mi boca. El contrato de edicin todava se siente como si fuera un sueo, y tal vez

lo va a ser hasta que sostenga el libro en mi mano. Mi libro de poemas no fue


vendido por mucho, pero no lo hice por el dinero sino para probar que poda
hacerlo. La voz de mi conciencia se ha vuelvo ms tranquila. Por el momento, eso
es suficiente.
Harper coloca la cuchara en su platillo y me mira seriamente.
Ahora que eres famosa, vas a dejarnos?
Qu? Me congelo y rpidamente bajo mi cuchara. Por qu pensaste
eso?
Su mirada se dirige hacia sus rodillas y se encoge de hombros.
A veces las personas se van.
Sus palabras apualan mi corazn como pinchazos.

236

S, eso es cierto. Pero no me voy a ningn lado. Me voy a quedar tanto


tiempo como quieras que est a tu alrededor. Sin pensarlo, agrego: Los amo
chicos. Mis ojos revolotean y miro rpidamente hacia Lane. Aunque hemos
pasado casi todas las noches juntos an no puedo imaginar mi vida sin l o
Harper, todava no hemos hablado de la palabra con A. Y ahora que lo he hecho, es
muy tarde para volver atrs. Cuando lleg a recogerme a la parada de descanso,
ambos estuvimos de acuerdo en tomar las cosas lentamente. Ahora me pregunto si
he arruinado todo. El terror me desgarra e intento descifrar cul ser la reaccin de
Lane.
No se encuentra con mis ojos. En cambio, se levanta de repente, las patas de
su silla chillan contra el piso.
Disclpenme dice. Antes de que pueda responder, se marcha de la
habitacin.
Demonios. Qu he hecho? Mi pulso late a un ritmo nervioso. Ya no tengo
hambre por lo que aparto mi helado.
Harper no parece notar los cambios de humor por la noticia porque termina
su helado en varios grandes bocados. Despus de lamer su cuchara, se levanta de
su silla.
Puedo jugar con Hank en el patio?
Claro, cario respondo distradamente. Dnde demonios se fue Lane? Mi
confesin le molest? Si fue as, tendra que volver a mi departamento que se encuentra
arriba de su estudio para darle un poco de tiempo? Dios mo, y si lo estropee todo?

Harper toma una pelota de tenis del mostrador y, como por arte de magia,
los ojos de Hank se abren y se tambalea ponindose de pie. Ambos cruzan las
puertas francesas y se dirigen hacia el patio, dejndome sola.
Tomo un largo respiro, tratando de aliviar la opresin en mi pecho. Pero no
funciona. Entonces me levanto, sintiendo mis piernas como gelatina, y limpio los
platillos de la mesa. Es lo menos que puedo hacer antes de que me vaya.
Despus de colocar el bote de helado en el congelador, me doy vuelta y casi
choco con Lane. Jadeo y doy un paso hacia atrs contra el refrigerador de acero
inoxidable. La intensidad de su mirada me atemoriza, porque rara vez las
conversaciones serias que tenemos terminan bien para m.
No lo hagas dice, agarrando mi mueca y me aleja del refrigerador.
Esta es tu fiesta. No deberas estar limpiando. Yo lo hago.
Le permito que me conduzca al centro de la cocina, mis pasos son lentos e
inseguros.
A dnde debera ir?

237

Ignora mi pregunta e inmediatamente pregunta:


En verdad me amas? En verdad nos amas?
Demonios. Esto es exactamente a lo que le tena miedo, y maldigo a mi maldita
lengua viperina. Acordamos ir despacio en nuestra relacin por el bien de Harper,
pero las cosas no funcionaron de esa manera. Qu fue lo que hice? Abr mi estpida
boca y le declar mi amor, eso no fue exactamente lento o sutil.
Aunque no voy a mentir. Los quiero a ambos. El tiempo que he pasado con
Lane y Harper ha sido el mejor de mi vida y no puedo imaginarme una existencia
sin ellos. Si piensa que estamos yendo rpido, y quiere tomarse un tiempo debido a
esto, lo entiendo. Su actitud protectora hacia su hija es una de las razones de
porqu lo amo.
Trago con fuerza antes de responder.
Lo hago.
Sus labios estn sobre los mos, fuertes y rpidos. Sus dedos estn en mi
cabello y me atrae hacia l. Doy un grito de sorpresa, el cual traga, antes de
fundirme en la dureza de su pecho. Calor latente dentro de m, desparramndose
a travs de mis extremidades hasta mis dedos de los pies.
Su beso es profundo y urgente, con pequeos mordiscos en mi labio inferior,
antes de que inunde mi boca con el calor de su lengua. Inclino mi cabeza hacia

atrs y rodeo su cuello con mis brazos, rindindome, lo quiero todo de l, quiero
que tome todo de m.
Lane toma mis muecas de su cuello, y suavemente se aparta, rompiendo
nuestro beso en el proceso.
Parpadeo hacia l, mis labios hormiguean hambrientos por ms. Me inclino
hacia adelante y da un paso hacia atrs.
Espera un segundo
Confundida, y ligeramente herida, trato de retirarme, pero no suelta mis
muecas, as que no me puedo escapar
Lane balancea su peso de un pie a otro y lame sus labios. Por primera vez
desde que no conocimos, luce nervioso.
Quiero darte algo. Libera mis muecas, busca en su bolsillo trasero,
sacando una pequea negra caja, y la sostiene ante m.
Un nudo se forma dentro de mi garganta y me tambaleo.

238

Qu es es esto?
No. Niega. Esto no es un anillo de compromiso. Pens que era
demasiado para ti yendo a la escuela y escribiendo. Pero cuando termines la
escuela, y ests lista, nosotros podemos Se encoge de hombros. Si quieres.
No puedo hacer ms que sonrer. Nunca he visto a Lane tan vulnerable, y
maldicin si no es adorable.
Es un anillo de promesa? Crea que slo los adolescentes hacan eso?
Demonios. No saba sobre eso. Pasa sus dedos por su cabello. Esto slo
es un te amo anillo, est{ bien?
Mi aliento se atasca en mi garganta.
Me amas?
Su expresin se vuelve seria, el calor de sus ojos hace fusin a travs de m.
Desde el momento que puse mis ojos en ti. Me volviste loco de una manera
que nunca nadie lo hizo antes. No puedo imaginarme una vida sin ti. Yo slo
quiero que sepas esto. Respira. Ahora por favor toma el anillo. El maldito
perro tiene ms ostentosidad y esto es vergonzoso para m siendo un hombre. Esto
significa que no estoy haciendo mi trabajo.
Ro con lgrimas en mis ojos y tomo la caja pequea.

Lane, no tenas porque que hacer esto. Sabes que no soy ese tipo de chica,
no? No necesito que me compres nada para probar que te preocupas.
Nunca he dicho eso. Pero mereces esto. Mereces esto y mucho ms. Quiero
darte cosas. Quiero protegerte, cuidar de ti, y hacerte feliz. Quiero darte la vida
que te mereces, y quiero amarte por siempre, si t quieres.
Muchas emociones se elevan dentro de m, arremolinndose y amplindose
por lo que no soy capaz de hablar. Con las manos temblorosas, abro la pequea
caja. Adentro, el ms magnifico anillo que alguna vez he visto espera por m. Es
una margarita. De alguna manera l saba acerca de mi amor por la pequea flor
que crece fuerte frente a la adversidad. Ovalo blanco de diamantes alrededor de un
solitario diamante circular amarillo en una cinta de oro delgada. Mi respiracin
todava est en mi pecho. Pero est bien. Porque en este momento, no necesito
respirar, tampoco el aire, no necesito nada para estar viva excepto a Lane.
Es hermoso susurro finalmente.
Sonre.

239

Entonces te gust?
Me encanta.
Arquea una ceja.
Entonces ahora me vas a venir con eso? Y yo ac pensando que soy
especial.
Lo golpeo con mi mano libre.
Eres un idiota.
As que como es esto? Te compro una joya, e inmediatamente te
conviertes en una diva?
Oye! Lo golpeo otra vez, pero agarra mi mueca en el aire y me atrae
hacia l.
Su aroma a ctricos calientes llena mis pulmones. Mis rodillas se debilitan y
las familiares cuerdas del deseo me atraviesan.
Tienes tarea para hacer esta noche? pregunta en voz baja. Tienes
algunos exmenes para los que necesitas estudiar?
Me toma severos intentos antes de ser capaz de hablar, ms all del nudo en
mi garganta.
No. Hice mi ltimo final ayer.

Entonces no hay razones para irte a tu departamento esta noche?


Enrolla un brazo alrededor de mi cintura, me tira firmemente. Mi pulso se
acelera.
No.
Sus labios bajan a mi odo. Su respiracin es caliente en mi cuello y tiemblo.
Entonces no vayas a casa. Qudate. Se ma esta noche. Presiona sus
dedos en mi piel, alegndome, y una quemadura se enciende dentro de m porque
quiero ser reclamada. Qudate. Acenta su peticin agarrando mis caderas y
reparando su bulto en sus jeans contra m.
Mi respiracin se acelera, y mis msculos se enroscan con necesidad.
Pero acordamos que Harper
Te quiere concluye. Sus labios rozan mi oreja, enviando un hormigueo
por mi cuerpo. Y yo tambin.

240

Sus palabras se dirigen hacia mi corazn donde arden gratamente, como el


dolor persistente de un tatuaje. Dios, me cansar de escucharlo decir eso alguna vez?
Es tiempo de que Harper vaya a dormir contina. Despus que la lleve
a su cama podr mostrarte cunto te quiero.
Sonro abiertamente y alcanzo su cinturn.
Realmente quieres que me quede?
Su respuesta es un ruido mitad gemido y gruido.
Con dedos agiles, desabrocho su hebilla rpidamente y deslizo la correa de
sus lazos en un movimiento fluido.
Se inclina hacia atrs y arquea una ceja seductoramente. De repente tengo el
loco deseo de lamer su ceja, entre otras cosas.
Que ests haciendo?
Quieres que me quede? Doblo el cinturn y hago chasquear ambos
extremos. Quiero que me tome como lo hizo antes, que me reclame como suya
antes de conducirme hacia el borde y atrs otra vez. Vas a tener que
convencerme.
As es como va a ser? Su sonrisa es diablica. Desliza su mano en mi
cabello y tira de mi cabeza hacia atrs, obligndome a mirarlo.
La emocin de ser atrapada se dispara a travs de m y jadeo.

Si quieres que lo haga, lo voy a hacer. El estruendo de su pecho retumba


en mi piel. Slo recuerda decir cundo.

241

Sobre la autora
Cole Gibsen

242

A los diecisiete aos Cole se encontr sin hogar


con slo un destartalado Volkswagen Jetta y una
bolsa de ropa de caridad con su nombre. Las
nicas cosas que le recibieron a travs de las
noches que pas estacionada en las paradas de
camiones y campos de maz fueron las pilas de
libros que obtena de la biblioteca junto con su
linterna de confianza. Debido al indulto que estos
libros le dieron de sus problemas, Cole se
comprometi a convertirse en una escritora que
pudiera proporcionar el mismo escape para los
lectores que necesitan un descanso de la realidad
de sus propias vidas.

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