COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEP TOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESAR ROLLO SUSTENTA B L E

9.

ENERGÍA Y AMBIENTE

9.1.

LA ENERGÍA Y EL HOMBRE

El ser humano necesita energía para cocinar sus alimentos y protegerse del frío, para transportar a las personas, las materias primas y los productos; para mover las maquinarias y calentar los
hornos y calderas. En efecto, sin energía no es posible concebir la existencia del hombre, por lo
que su Historia está estrechamente ligada a la disponibilidad de fuentes de energía.
Las sociedades primitivas (preneolíticas) de recolectores y cazadores vivieron como parte de las
cadenas tróficas en ecosistemas naturales, alcanzando su máxima densidad de población en las
zonas costeras y en las riberas de los ríos, donde existía un subsidio energético adicional. Al aparecer la agricultura y la acuicultura, aumentó la capacidad de producción en forma significativa,
una vez que los seres humanos aprendieron a incorporar nuevas formas de energía a los procesos naturales de producción de alimentos.
Durante siglos, la leña, los residuos agrícolas, los excrementos animales y el carbón vegetal constituyeron la principal fuente de energía, junto con la fuerza motriz eólica, fluvial, animal o humana. Más tarde se incorporaron los combustibles fósiles, las máquinas de combustión interna y,
durante el siglo XX, la energía eléctrica y nuclear.
Tal como se ilustra en la Figura 9.1, casi todas las fuentes de energía utilizadas por el hombre están sustentadas por la energía solar. La radiación solar que llega a la Tierra es utilizada por los
organismos fotosintéticos, quienes sintetizan los compuestos orgánicos de mayor contenido
energético, que servirán de base a los diferentes combustibles.
Tales compuestos orgánicos sirven de alimento al hombre y al resto de los animales y permiten
que éstos puedan liberar la energía química y transformarla en trabajo. En efecto, los combustibles fósiles existentes en la actualidad fueron parte de la biomasa vegetal que quedó sepultada
debido a los cataclismos geológicos hace millones de años atrás. Esa biomasa sufrió complejos
procesos biológicos, físicos y químicos que dieron origen al gas natural, al carbón y al petróleo
que hoy consumimos. Cuando un trabajador acarrea una bolsa de cemento, o un buey tira del
arado o cuando la leña genera calor para producir vapor de agua en una caldera, se está liberando energía que tuvo su origen en la radiación solar.
Además, la radiación solar es responsable del calentamiento de la atmósfera y del suelo, produce la evaporación del agua que luego caerá como lluvia o nieve, dando origen a las corrientes
superficiales de agua dulce (ríos) y a los embalses lacustres, provoca los vientos y las corrientes
de agua en los mares por el calentamiento diferencial de distintas masas de agua. Por lo tanto,
aprovecha los vientos y las corrientes de agua para navegar y mover molinos o para hacer funcionar las turbinas de una central hidroeléctrica, está explotando la acción física del Sol.
A escala humana, el suministro de energía solar es relativamente constante, puesto que el Sol no
cesa de emitir radiaciones que alcanzan la superficie de la Tierra. Por esta razón, la energía solar en una fuente de energía renovable, ya que se puede utilizar sin que se agote su suministro.
Se estima que la energía radiante que llega a la superficie terrestre es alrededor de 340 W por
cada m 2. Alrededor del 0,1% de esta energía se utiliza para sostener los procesos fotosintéticos
existentes, el 0,2% sirve para la producción de vientos, olas y corrientes, y el 23% se utiliza en el
funcionamiento del ciclo hidrológico.

163

Figura 9. ilustra el consumo energético mundial en la actualidad. Se debe tener presente que dicho consumo no es homogéneo. por lo que el uso de agua para generación hidroeléctrica viene limitada por los usos alternativos y por el espacio disponible para la construcción de embalses. incluye la generación hidroeléctrica. 9. solar y eólica. por cada habitante de este planeta. en la generación de electricidad. donde se prevé un incremento del 100%. se requieren millones de años para regenerar cada tonelada de combustible fósil que se consume hoy. principalmente en los países en desarrollo de Asia y América Latina. RESERVAS MUNDIALES DE COMBUSTIBLES FÓSILES. Si bien estos combustibles fósiles tienen su origen en la energía solar.3. El consumo de leña ha generado enormes pérdidas de bosques nativos y erosión de suelos en todos los continentes. por lo que estos recursos energéticos se consideran como no renovables. El consumo eléctrico que aparece en la Figura 9. contribuyendo al efecto invernadero. Estos datos demuestran un predominio de los combustibles fósiles. más recientemente. Expresado como equivalente a barriles de petróleoReservas totales (año 2000) = 7 1012 barriles de petróleo (equivalente) 165 . constituyen la base energética de la sociedad industrial (Figura 9. Es interesante notar que el gasto energéFIGURA 9. la superficie de suelos aptos para la producción de biomasa forestal y agrícola es finita. El uso masivo de los combustibles en la sociedad moderna es causante de contaminación atmosférica y es responsable del incremento de la concentración de CO2 en la atmósfera. El primero es utilizado como combustible en los motores de los vehículos de transporte y.2. equivalente a un consumo de 5 litros Expresado como equivalente a barriles de petróleo de petróleo al día.COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENT E • CONCEPTOS BÁSICOS SOBRE MED IO A MBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E COLECCI ÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEP TOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E Sin embargo. LOS COMBUSTIBLES FÓSILES El carbón. se debe tener presente que la cantidad de energía solar utilizable por el hombre no es ilimitada. Dicho aumento en el consumo energético aún continúa y se estima que crecerá en un 60% entre 2001 y 2020. Los 3 combustibles provienen de organismos vivientes fosilizados en procesos de varios millones de años de duración. en menor medida.3).2.3. el gas natural. donde el petróleo y el carbón aparecen como las principales fuentes energéticas.2.1: Fuentes primarias de energía 9. ya que dicha energía debe ser captada en forma aprovechable. Por su parte. se debe señalar que el consumo energético a lo largo de la historia de la Humanidad ha generado crecientes impactos ambientales. el carbón y el gas natural se consumen principalmente como fuente de calor para la producción de vapor y de electri164 FIGURA 9. nuclear. El CO 2 generado por la combustión devuelve a la atmósfera el carbono que fue capturado por fotosíntesis hace millones de años atrás. Finalmente. A su vez.2. lo cual limita la generación de leña o de otros combustibles de origen vegetal. CONSUMO ENERGÉTICO MUNDIAL El consumo mundial de combustibles ha crecido 10 veces en los últimos cien años. La magnitud de esConsumo total mundial (año 2000) = 7 1010 barriles de tas cifras se puede visualizar si consipetróleo (equivalente) deramos que ello equivale a la energía desplegada por 3 caballos trabajando las 24 horas del día. la cantidad de agua existente en el planeta es también finita. DISTRIBUCIÓN DEL CONSUMO ENERGÉTICO tico per cápita promedio mundial es MUNDIAL. principalmente en países del Tercer Mundo. La Figura 9. cidad. ya que más del 70% del gasto energético mundial ocurre en los países industrializados. El principal impacto ambiental que generan los combustibles fósiles se debe a las emisiones de CO2 que se emiten debido a la combustión. En efecto. la combustión de biomasa incluye la leña y los residuos agrícolas utilizados como fuente de energía calórica en actividades domésticas e industriales. Más aún. el petróleo y.

Debido a la acción de las bacterias anaeróbicas. las reservas comprobadas alcanzan a 124. debido a que posee un poder calorífico inferior a los otros combustibles fósiles y su alto contenido de azufre y cenizas genera serios problemas ambientales. Desgraciadamente.3. mientras que el resto se utiliza en metalurgia y como combustible en calderas. como se mencionó anteriormente. Por su parte. Aún cuando se descubrió hace más de 4. Desgraciadamente. Su mayor incremento ha sido en la generación de electricidad. Casi el 80% del consumo de carbón se destina a la generación termoeléctrica. sirve como materia prima para la producción de plásticos y otros compuestos orgánicos de interés industrial. y a las bajas emisiones de SO2 y material particulado.000 millones de toneladas de petróleo. ya que las turbinas de gas de ciclo combinado ofrecen altas eficiencias. ENERGÍA SOLAR La energía solar es la principal fuente de energía calórica existente en la Naturaleza. La reducción de costo en estos sistemas ha permitido su implementación en muchas regiones del mundo. 9.3. las reservas explotables de gas natural se estarían agotando hacia el 2060. lo cual representa una disponibilidad suficiente para más de 200 años.1. Alrededor del 67% de las reservas mundiales de petróleo se encuentran en el Medio Oriente. lo que representa una relación reserva-consumo de sólo 10 años. su uso masivo comenzó a partir de la Revolución Industrial.100 años).2. de mantenerse la tasa de explotación. Posee un poder calorífico mayor que el del carbón y se utiliza principalmente como combustible para los vehículos de transporte. al agotarse el suministro de petróleo y gas natural.4. con un consumo mundial anual de 2.4. Al respecto. lo que implica altos costos asociados al control ambiental. y la energía motriz y eléctrica que se puede obtener de los vientos y del agua. El carbón mineral se formó a partir de la descomposición anaeróbica de grandes masas vegetales sepultadas hace 300 millones de años. siendo cubiertos por plegamientos tectónicos o sedimentos. Es muy probable que dentro de la próxima década. las emisiones de metano debido a escapes accidentales de gas desde los depósitos y gaseoductos pueden contribuir a incrementar el efecto invernadero. el consumo de carbón ha disminuido en forma significativa en las últimas décadas. EL PETRÓLEO. y en el calentamiento de agua de 167 .3. lo que implica que las actuales existencias se agotarían antes del 2040. incrementando el horizonte de vida de la producción petrolera. EL CARBÓN. 9. algas. se encuentran bajo fuerte presión para reducir sus emisiones de SO2 y de material particulado atmosférico. cabe destacar que la FUENTES RENOVABLES DE ENERGÍA Se consideran fuentes de energía renovables todas aquellas formas de energía cuyo suministro en el tiempo está asegurado o cuya velocidad de reposición natural es superior a la velocidad de consumo.000 años. con un consumo anual inferior a 200 mil toneladas.).200 millones de toneladas al año y se estima un incremento de más de 40% en los próximos 20 años. etc. incluyen la introducción del gas natural para la generación termoeléctrica. con menor impacto ambiental que el petróleo y el carbón. Argentina posee reservas de carbón estimadas en 424 millones de ton. lo que es casi un 30% superior a las emisiones de los otros combustibles fósiles. debido a su mayor poder calorífico. El carbón es el combustible fósil más abundante en la Tierra. representa un impresionante potencial energético. tales como la biomasa vegetal. Aquí se incluyen todas aquellas formas de energía que derivan directamente de la energía solar. EL GAS NATURAL. Esta fuente de energía calórica es "renovable" y. lo que es equivalente al poder calorífico de las reservas mundiales de petróleo.1.000 109 ton.5 ton CO2 por cada MJ de energía calórica liberada. se espera que el aumento del precio del crudo estimule la exploración de nuevos depósitos y la extracción desde yacimientos con costos más altos. el consumo de carbón argentino incrementará substancialmente. en procesos de evaporación y cristalización. 166 La producción mundial de petróleo es del orden de 3. principalmente. mientras que los países más industrializados poseen menos del 10% de dichas reservas. debido a su menor poder calorífico.1 ton CO 2 /MJ. lo que sumado a los incrementos de presión y temperatura con el paso del tiempo. sólo una ínfima parte de la energía solar que llega a la superficie terrestre es utilizada por los seres humanos en forma directa para proveer energía calórica. El gas natural es la fuente de energía primaria de más rápido crecimiento en los años recientes. el carbón genera 1. las reservas mundiales de carbón se estiman en 1. El petróleo se formó a partir de grandes acumulaciones de biomasa en los fondos marinos (ej. 9. que se duplicaría para el año 2020. Sin embargo. sobre 2. Comenzó a utilizarse en forma creciente a partir de comienzos del siglo XX y hoy es el principal insumo energético en el mundo. de mantenerse la tendencia de consumo actual. La utilización productiva directa de la energía solar se da en la producción y secado de productos alimenticios. Las medidas incorporadas en muchos países para reducir su contribución al efecto invernadero. al escasear la leña y el carbón vegetal en Europa. El gas natural está constituido. Las grandes plantas termoeléctricas en base a carbón mineral. a la tasa de consumo actual de 5 109 ton anuales. Además. Las reservas mundiales de gas natural conocidas hasta hoy son del orden de 150 1012 m3.2. Sin embargo. diatomeas. ya que una molécula de metano tiene un efecto equivalente a 20 moléculas de CO 2. lo que representa una duración de 18 años. COLECCI ÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEP TOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E República Argentina posee reservas probadas de casi 15. ya que éste genera sólo 1. provocaron cambios físicos y químicos en los restos orgánicos y los transformaron en lo que hoy conocemos como carbón. Sin embargo.COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEPTO S BÁSICOS SOBRE MED IO A MBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E 9. Más aún.3. la materia orgánica fue enriqueciéndose en carbono. Es importante destacar que las reservas de gas natural de la República Argentina se estiman en 764 109 m3. A pesar de su relativa abundancia. lo que implica una altísima relación reserva-consumo (ie. por metano (CH 4) generado por la degradación anaeróbica de la materia orgánica. Gran parte de los materiales sintéticos que nos rodean provienen del petróleo. plancton.400 millones de toneladas de petróleo y un consumo diario de 4 millones de toneladas. La radiación solar se puede captar directamente mediante paneles solares para calentar agua o paneles fotovoltaicos que transforman la radiación solar en electricidad. tal como se ilustra en la Figura 9. 9. encontrándose en las zonas superiores de los yacimientos de petróleo. En efecto.5 1012 m3 en la actualidad.

han acompañado el desarrollo de la sociedad humana durante miles de años y aún se utilizan masivamente como combustible doméstico e industrial en muchos países. a la ampolleta. 99. BIOMASA La leña. la explotación descontrolada de la biomasa vegetal ha provocado una significativa deforestación y pérdidas de suelo en muchos países. Las fuentes renovables constituyen alrededor de un tercio de la generación eléctrica total.000. alcohol etílico deshidratado. Al igual que los combustibles fósiles. Estos bio-combustibles provienen de una fuente renovable y son menos contaminantes que el combustible derivado del petróleo. como los cereales y los tubérculos. Fuente: Elaboración propia A pesar de que el descubrimiento de los fenómenos eléctrico-magnéticos data de hace más de 2. Volta. incentivando la reforestación y limitando el consumo de leña de acuerdo a la capacidad local de renovación del recurso. COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEP TOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESAR ROLLO SUSTENTA B L E zar en motores de ciclo Otto. el consumo anual de leña en la Argentina se estima en casi 4 millones de m3. como la caña de azúcar. por lo que se considera un recurso renovable. La energía potencial hidráulica (hidroelectricidad). lo que representa un 60% de aumento en los últimos 30 años. El uso directo de la energía solar constituye la opción ideal desde un punto de vista ambiental. Por su parte. aún cuando se prevé un significativo incremento de la contribución de este tipo de fuentes. debido al incremento del precio de los combustibles fósiles que ocurrirá a medida que las reservas se agoten y las fuertes presiones ambientales para reducir las emisiones de gases invernadero. La energía eólica La luz solar (fotoelectricidad) La energía geotérmica La Figura 9. es necesario implementar prácticas sustentables. ya que su contenido de azufre es mucho menor.4. y todos los ingenios basados en dichos fenómenos. al telégrafo. Faraday.COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CO NCEPTOS BÁS ICOS SOBRE MED IO AMBIEN TE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E procesos utilizando colectores solares.000 millones de m 3 leña 9. Para revertir dicha situación. 9.000 años.4% de pureza) se puede utili- • • • • • • La energía química de combustibles fósiles (termoeléctricidad). los residuos agrícolas y el carbón vegetal. que dieron vida a la batería. gracias a las contribuciones de físicos e inventores como Coulomb. sus aplicaciones productivas nacen durante el siglo XIX.4. con un marcado predominio de las fuentes termoeléctricas. Desgraciadamente. El consumo total de leña a mediados de la década del 90 fue de alrededor de 2. Ampère. la combustión de biomasa genera CO 2. muestra la distribución del consumo de leña y carbón vegetal en el mundo. En Brasil se utiliza bio-etanol desde hace ya varias décadas en 4. La energía nuclear. La Figura 9. La electricidad se puede generar a partir de: FIGURA 9. Se prevé un incremento significativo de la producción y uso de bio-combustibles. liberando el carbono que fue fijado por fotosíntesis. Oersted. la biomasa vegetal se ha utilizado como fuente de carbono para producir alcohol por fermentación o para producir ésteres a partir de los aceites de semillas oleaginosas. principalmente en África.000 de automóviles. ya que no contamina el aire ni el agua y su suministro es ilimitado. como la madera y los residuos agrícolas. Asia y América Latina. Se observa que la fuente termoeléctrica es predominante en la generación de electricidad. BIO-COMBUSTIBLES 168 Además de su utilización directa como combustible. la melaza y el sorgo dulce. La utilización de paneles colectores y fotovoltaicos ha incrementado significativamente en las últimas décadas y se espera que esta tendencia continúe en forma sostenida. principalmente en las comunidades rurales. materias ricas en celulosa.2. CONSUMO DE LEÑA EN EL MUNDO (1994) Consumo total mundial (1994) = 2. Sin embargo. ilustra las principales fuentes primarias de energía eléctrica en el mundo. La generación de electricidad en la República Argentina presenta una distribución parecida a la que ocurre a nivel mundial. 169 .4. 9.4. sustituyendo a la gasolina en forma parcial y/o total.3. Estos alcoholes se pueden obtener utilizando distintas fuentes de carbono renovables: • • • materias ricas en sacarosa. al motor eléctrico. En efecto. Ohm y muchos otros. al teléfono. materias ricas en almidón.5. para darle vida a todos los ingenios electrónicos que modelan nuestra existencia actual. impulsado por el aumento del precio de los combustibles derivados del petróleo.000 millones de m3. para impulsar los motores eléctricos. Galvani. ENERGÍA ELÉCTRICA Al mirar a nuestro alrededor. el siglo XX será conocido como el siglo de la energía eléctrica. al dínamo.4. es fácil darse cuenta de que el mundo moderno depende de la electricidad para su funcionamiento en cada ámbito de nuestra actividad: para generar luz y calor. dicho recurso puede ser regenerado dentro de unos pocos años. El bioetanol (ie.4.

como los existentes en la zona de la Patagonia. en la agricultura. alejado de los principales centros de consumo. FIGURA 9. es posible encontrar acuíferos a profundidades menores de 5 km. Dado que el suministro de calor del núcleo terrestre es inagotable dentro de la escala humana. 9. son fruto de múltiples controversias. lo que permitiría duplicar la capacidad instalada actual. quienes empleaban la rueda hidráulica para bombear agua. En efecto. la energía hidroeléctrica es la principal energía renovable usada por el hombre.6. FUENTES PRIMARIAS DE ENERGÍA ELÉCTRICA EN EL MUNDO (2001) Capacidad instalada mundial = 3.4. La eficiencia real de una planta geotérmica es del 11 al 13% y la duración promedio de un pozo geotérmico es de aproximadamente 10 años. aún cuando puede existir un límite a la cantidad de acuíferos subterráneos explotables para fines energéticos.000°C.5 MW y se pueden utilizar en zonas con vientos superiores a 6 m/s. cuando se construyó la presa de 4 MW en las cataratas del Niágara. HIDROELECTRICIDAD 9. formando parques eólicos. se estima que la capacidad potencial de generación hidroeléctrica del país es de 45 GW.5). Las ruedas hidráulicas se utilizaron masivamente en la Edad Media y el Renacimiento.4% de la capacidad instalada total para generación eléctrica (Figura 9. en las industrias textiles y madereras y en el transporte. en electricidad. en las minas. particularmente. El vapor a alta presión obtenido de estas fuentes geotérmicas se puede utilizar para generación eléctrica.300 GW.5. a su vez.5.6. la temperatura incrementa a razón de 30°C por cada kilómetro. La disponibilidad de agua como recurso energético depende del ciclo hidrológico. aún cuando su contribución a la producción total de electricidad en el mundo es de apenas un 21%. Se estima que el potencial hidroeléctrico a nivel mundial es de 3. La primera central geotérmica se diseñó en Italia a comienzos del siglo XX. A medida que nos acercamos hacia el interior de la Tierra.COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBI ENTE • CO NCEPTOS BÁS ICOS SOBRE MEDIO AMBIEN TE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBI ENTE • CONCEPTOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E capacidad instalada total del país. geotérmica y fotoeléctrica Los aero-generadores actuales tienen potencias de hasta 1. aún cuando una parte importante de dicho potencial se encuentra ubicado en el extremo Sur del país. esta forma de energía se puede considerar como renovable. La capacidad instalada mundial de generación eléctrica mediante sistemas eólicos se estima en alrededor de 12 GW. LA ENERGÍA GEOTÉRMICA En la República Argentina. causando contaminación visual e impactos negativos sobre la fauna avícola. En la actualidad. el consumo promedio diario de energía eléctrica es de alrededor de 6 KWh por cada habitante. tal como se observa en la Figura 9.4. debido a que normalmente se ubican en parajes con alto valor ecológico. pese a generar una energía libre de cargas contaminantes. Más aún. Las centrales hidroeléctricas contribuyen con más de un tercio de la 170 171 . FUENTES PRIMARIAS DE ENERGÍA ELÉCTRICA EN ARGENTINA (2001) Capacidad instalada = 27 GW Otras fuentes incluyen: energía eólica.7 El aprovechamiento de las caídas de agua en los ríos. la producción mundial de electricidad a través de centrales geotérmicas es de 5 GW. lo que representa menos del 0. Los sistemas más desarrollados consisten en agrupaciones de varias máquinas eólicas.6. ENERGÍA EÓLICA A pesar de que el hombre ha utilizado la fuerza de los vientos para impulsar sus barcos y sus molinos. con altos niveles de temperatura (entre 150°C y 350°C). El desarrollo de este tipo de fuente energética alternativa se ve limitado por los altos costos asociados a la búsqueda de acuíferos con alto contenido térmico y por las bajas potencias que se pueden lograr. aquellos que se encuentran cercanos a una cámara magmática. A mediados del siglo XIX se inventó la turbina hidroeléctrica y la producción de electricidad a gran escala empezó a fines de ese siglo. con un fuerte incremento a partir del nuevo milenio.350 GW 9. principalmen te en Estados Unidos. Filipinas y México. especialmente en Europa. El núcleo de la Tierra se encuentra a una temperatura de alrededor de 4. el uso de esta fuente para generar electricidad comienza a masificarse en las últimas 3 décadas.4. En la actualidad. lo que sólo permite suministrar electricidad para usos locales. FIGURA 9. Esta tecnología permite la transformación de la energía contenida en el viento en energía cinética y ésta. Fuente: Secretaría de Turismo Las plantas hidroeléctricas generan electricidad al transformar la energía cinética del agua en energía eléctrica. lo que permitiría satisfacer la demanda futura. data de la época de los griegos. Estos parques.

después de ocurrido el accidente de Chernobyl. a pesar de sus promesas.5. produciendo átomos más pesados. en el transporte y en la vida doméstica. los núcleos de los átomos de uranio o de plutonio son fraccionados dando como resultado átomos más pequeños. En los últimos años. resaltan que bajo condiciones ideales. La Humanidad no podrá seguir desarrollándose por el camino que ha recorrido en los últimos dos siglos y se requiere un rediseño del modelo energético. "El Efecto Invernadero: El desastre de mañana. la energía nuclear es utilizada en muchos otros campos: la agricultura. Henry J.E. Los accidentes nucleares como los Three Mile Island (Estados Unidos). los residuos nucleares generados por estas plantas constituyen un serio problema. son unidos o fusionados. la Humanidad debe buscar rápidamente un modelo energético alternativo. Más aún. Este cambio técnico-productivo no habría sido posible con las técnicas de aprovechamiento de energías renovables existentes en el pasado.): www. tales como isótopos de hidrógeno (deuterio o tirtio) y helio. Prentice Hall Hispanoamericana S.iea.A.6. 9.A. (México). COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEPTOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E 9. alrededor del 11% de la energía eléctrica mundial es provista por plantas nucleares.. han sido verdaderas advertencias de lo que puede suceder si esta energía se escapa de control. Más allá del aspecto bélico. abrió las puertas para una fuente casi inagotable de energía. es la escasa radiación producida. se clasifican como reacciones de fisión o reacciones de fusión: • Reacciones de fisión: en este caso. Erickson J. Sin embargo.org Las reacciones nucleares utilizadas por el hombre. Más aún. Heinke G. así como la corta vida de los elementos radiactivos como el tritio.G. la Humanidad habrá dado un paso gigantesco para lograr una sustentabilidad energética. la medicina y la industria eléctrica están entre sus beneficiarios. Sin embargo. ORGANIZACIÓN LATINOAMERICANA DE ENERGÍA: www. Dadas las serias limitaciones de suministro de estos combustibles y de las graves consecuencias ambientales asociadas a su uso. "Ingeniería Ambiental". alimentando así la polémica y los problemas políticos de la aplicación de la energía nuclear. hoy". (1999). A comienzos del nuevo milenio. o el más reciente de Tokaimura (Japón). ha llegado la hora del cambio urgente y necesario. ha sido denunciado vehementemente.A. Estos principios se utilizan en todos los reactores nucleares de uso actual. Las soluciones tecnológicas están disponibles y falta la voluntad política y las condiciones económicas que permitan cristalizar esta alternativa.COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENT E • CONCEPTO S BÁSICOS SOBRE MED IO A MBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E 9. UN FUTURO ENERGÉTICO SUSTENTABLE Alrededor de un 89% de la energía consumida en el mundo proviene de fuentes fósiles.W. De hecho. que en realidad es el principal producto radiactivo de las reacciones de fusión. sino también por las consecuencias de los accidentes producidos en su utilización. LA ENERGÍA NUCLEAR Cuando el físico alemán Albert Einstein descubrió su famosa relación entre masa y energía. la energía nuclear implica riesgos no sólo por sus aplicaciones militares. la energía nuclear sigue siendo un tema controvertido y sus grandes promesas todavía siguen acompañadas de grandes peligros. la energía nuclear evita la contaminación que generan los combustibles fósiles como el carbón o el petróleo. el Sol y todas las demás estrellas producen su energía a partir de reacciones nucleares de fusión. se han constatado interesantes avances en esta área y existe una visión optimista acerca de la implementación de esta fuente de energía para fines pacíficos. Estas reacciones liberan grandes cantidades de energía y son las que ocurren cuando se detona una bomba atómica. los núcleos de átomos ligeros. si se logra una tecnología confiable y segura para utilizar las reacciones de fusión nuclear en la generación de energía eléctrica en gran escala.ec • Reacciones de fusión: en estas reacciones. (Madrid). Chernobyl (Ucrania). Quienes argumentan a favor de su aplicación. 172 173 . Debemos reconocer que la aplicación masiva de energías fósiles ha permitido un salto espectacular en la productividad del trabajo humano. en la actividad industrial y agrícola. (1992). En la actualidad. Debemos maximizar el uso de las fuentes renovables de energía y minimizar el consumo innecesario de los recursos fósiles. ya que no genera emisiones gaseosas ni contribuye al efecto invernadero. El traslado de la basura nuclear hacia países en vías de desarrollo. McGraw-Hill Interamericana de España S. Una de las grandes ventajas de la fusión controlada. aún cuando las aplicaciones benéficas de la energía nuclear han continuado incrementando. debido a los altos riesgos involucrados en su transporte y disposición final.org. La instalación de nuevas centrales nucleares se detuvo a partir de 1986.7.olade. Sin embargo. ha sido bastante difícil desarrollar una tecnología capaz de utilizar las reacciones de fusión bajo condiciones controladas y generar electricidad. REFERENCIAS BIBLIOGRÁFICAS AGENCIA INTERNACIONAL DE ENERGÍA (I. Estas reacciones liberan 4 veces más calor que las reacciones de fisión y son las que dieron origen a la bomba de hidrógeno (Bomba H).

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