COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEP TOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESAR ROLLO SUSTENTA B L E

9.

ENERGÍA Y AMBIENTE

9.1.

LA ENERGÍA Y EL HOMBRE

El ser humano necesita energía para cocinar sus alimentos y protegerse del frío, para transportar a las personas, las materias primas y los productos; para mover las maquinarias y calentar los
hornos y calderas. En efecto, sin energía no es posible concebir la existencia del hombre, por lo
que su Historia está estrechamente ligada a la disponibilidad de fuentes de energía.
Las sociedades primitivas (preneolíticas) de recolectores y cazadores vivieron como parte de las
cadenas tróficas en ecosistemas naturales, alcanzando su máxima densidad de población en las
zonas costeras y en las riberas de los ríos, donde existía un subsidio energético adicional. Al aparecer la agricultura y la acuicultura, aumentó la capacidad de producción en forma significativa,
una vez que los seres humanos aprendieron a incorporar nuevas formas de energía a los procesos naturales de producción de alimentos.
Durante siglos, la leña, los residuos agrícolas, los excrementos animales y el carbón vegetal constituyeron la principal fuente de energía, junto con la fuerza motriz eólica, fluvial, animal o humana. Más tarde se incorporaron los combustibles fósiles, las máquinas de combustión interna y,
durante el siglo XX, la energía eléctrica y nuclear.
Tal como se ilustra en la Figura 9.1, casi todas las fuentes de energía utilizadas por el hombre están sustentadas por la energía solar. La radiación solar que llega a la Tierra es utilizada por los
organismos fotosintéticos, quienes sintetizan los compuestos orgánicos de mayor contenido
energético, que servirán de base a los diferentes combustibles.
Tales compuestos orgánicos sirven de alimento al hombre y al resto de los animales y permiten
que éstos puedan liberar la energía química y transformarla en trabajo. En efecto, los combustibles fósiles existentes en la actualidad fueron parte de la biomasa vegetal que quedó sepultada
debido a los cataclismos geológicos hace millones de años atrás. Esa biomasa sufrió complejos
procesos biológicos, físicos y químicos que dieron origen al gas natural, al carbón y al petróleo
que hoy consumimos. Cuando un trabajador acarrea una bolsa de cemento, o un buey tira del
arado o cuando la leña genera calor para producir vapor de agua en una caldera, se está liberando energía que tuvo su origen en la radiación solar.
Además, la radiación solar es responsable del calentamiento de la atmósfera y del suelo, produce la evaporación del agua que luego caerá como lluvia o nieve, dando origen a las corrientes
superficiales de agua dulce (ríos) y a los embalses lacustres, provoca los vientos y las corrientes
de agua en los mares por el calentamiento diferencial de distintas masas de agua. Por lo tanto,
aprovecha los vientos y las corrientes de agua para navegar y mover molinos o para hacer funcionar las turbinas de una central hidroeléctrica, está explotando la acción física del Sol.
A escala humana, el suministro de energía solar es relativamente constante, puesto que el Sol no
cesa de emitir radiaciones que alcanzan la superficie de la Tierra. Por esta razón, la energía solar en una fuente de energía renovable, ya que se puede utilizar sin que se agote su suministro.
Se estima que la energía radiante que llega a la superficie terrestre es alrededor de 340 W por
cada m 2. Alrededor del 0,1% de esta energía se utiliza para sostener los procesos fotosintéticos
existentes, el 0,2% sirve para la producción de vientos, olas y corrientes, y el 23% se utiliza en el
funcionamiento del ciclo hidrológico.

163

El consumo eléctrico que aparece en la Figura 9. donde se prevé un incremento del 100%. CONSUMO ENERGÉTICO MUNDIAL El consumo mundial de combustibles ha crecido 10 veces en los últimos cien años.2. la cantidad de agua existente en el planeta es también finita. contribuyendo al efecto invernadero.2. constituyen la base energética de la sociedad industrial (Figura 9. el carbón y el gas natural se consumen principalmente como fuente de calor para la producción de vapor y de electri164 FIGURA 9. La magnitud de esConsumo total mundial (año 2000) = 7 1010 barriles de tas cifras se puede visualizar si consipetróleo (equivalente) deramos que ello equivale a la energía desplegada por 3 caballos trabajando las 24 horas del día. en la generación de electricidad. El uso masivo de los combustibles en la sociedad moderna es causante de contaminación atmosférica y es responsable del incremento de la concentración de CO2 en la atmósfera. más recientemente. Figura 9. el gas natural.3.1: Fuentes primarias de energía 9. lo cual limita la generación de leña o de otros combustibles de origen vegetal. Expresado como equivalente a barriles de petróleoReservas totales (año 2000) = 7 1012 barriles de petróleo (equivalente) 165 . LOS COMBUSTIBLES FÓSILES El carbón. La Figura 9.2.2. el petróleo y. El consumo de leña ha generado enormes pérdidas de bosques nativos y erosión de suelos en todos los continentes. ilustra el consumo energético mundial en la actualidad. 9. se requieren millones de años para regenerar cada tonelada de combustible fósil que se consume hoy. solar y eólica. en menor medida. El principal impacto ambiental que generan los combustibles fósiles se debe a las emisiones de CO2 que se emiten debido a la combustión. A su vez. equivalente a un consumo de 5 litros Expresado como equivalente a barriles de petróleo de petróleo al día. Es interesante notar que el gasto energéFIGURA 9. donde el petróleo y el carbón aparecen como las principales fuentes energéticas. principalmente en los países en desarrollo de Asia y América Latina. principalmente en países del Tercer Mundo. la combustión de biomasa incluye la leña y los residuos agrícolas utilizados como fuente de energía calórica en actividades domésticas e industriales. El primero es utilizado como combustible en los motores de los vehículos de transporte y. se debe tener presente que la cantidad de energía solar utilizable por el hombre no es ilimitada. por cada habitante de este planeta. Más aún. DISTRIBUCIÓN DEL CONSUMO ENERGÉTICO tico per cápita promedio mundial es MUNDIAL. El CO 2 generado por la combustión devuelve a la atmósfera el carbono que fue capturado por fotosíntesis hace millones de años atrás. Estos datos demuestran un predominio de los combustibles fósiles. Los 3 combustibles provienen de organismos vivientes fosilizados en procesos de varios millones de años de duración. ya que dicha energía debe ser captada en forma aprovechable.3).3. cidad. ya que más del 70% del gasto energético mundial ocurre en los países industrializados. En efecto. por lo que estos recursos energéticos se consideran como no renovables. Finalmente. por lo que el uso de agua para generación hidroeléctrica viene limitada por los usos alternativos y por el espacio disponible para la construcción de embalses.COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENT E • CONCEPTOS BÁSICOS SOBRE MED IO A MBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E COLECCI ÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEP TOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E Sin embargo. Por su parte. la superficie de suelos aptos para la producción de biomasa forestal y agrícola es finita. RESERVAS MUNDIALES DE COMBUSTIBLES FÓSILES. Se debe tener presente que dicho consumo no es homogéneo. Si bien estos combustibles fósiles tienen su origen en la energía solar. se debe señalar que el consumo energético a lo largo de la historia de la Humanidad ha generado crecientes impactos ambientales. nuclear. Dicho aumento en el consumo energético aún continúa y se estima que crecerá en un 60% entre 2001 y 2020. incluye la generación hidroeléctrica.

Alrededor del 67% de las reservas mundiales de petróleo se encuentran en el Medio Oriente. La reducción de costo en estos sistemas ha permitido su implementación en muchas regiones del mundo. y en el calentamiento de agua de 167 . y a las bajas emisiones de SO2 y material particulado. el consumo de carbón ha disminuido en forma significativa en las últimas décadas.1 ton CO 2 /MJ. provocaron cambios físicos y químicos en los restos orgánicos y los transformaron en lo que hoy conocemos como carbón. Desgraciadamente. 9. El petróleo se formó a partir de grandes acumulaciones de biomasa en los fondos marinos (ej. Su mayor incremento ha sido en la generación de electricidad. Además. diatomeas. ya que éste genera sólo 1. Las grandes plantas termoeléctricas en base a carbón mineral. lo que implica una altísima relación reserva-consumo (ie. representa un impresionante potencial energético.2. las reservas explotables de gas natural se estarían agotando hacia el 2060.1. al agotarse el suministro de petróleo y gas natural. 166 La producción mundial de petróleo es del orden de 3. su uso masivo comenzó a partir de la Revolución Industrial. La radiación solar se puede captar directamente mediante paneles solares para calentar agua o paneles fotovoltaicos que transforman la radiación solar en electricidad. encontrándose en las zonas superiores de los yacimientos de petróleo.200 millones de toneladas al año y se estima un incremento de más de 40% en los próximos 20 años. ya que una molécula de metano tiene un efecto equivalente a 20 moléculas de CO 2. Comenzó a utilizarse en forma creciente a partir de comienzos del siglo XX y hoy es el principal insumo energético en el mundo. 9.100 años). lo cual representa una disponibilidad suficiente para más de 200 años. El carbón es el combustible fósil más abundante en la Tierra. Casi el 80% del consumo de carbón se destina a la generación termoeléctrica.5 ton CO2 por cada MJ de energía calórica liberada.1. A pesar de su relativa abundancia. la materia orgánica fue enriqueciéndose en carbono.4. Más aún. Argentina posee reservas de carbón estimadas en 424 millones de ton. El gas natural está constituido. Esta fuente de energía calórica es "renovable" y. de mantenerse la tendencia de consumo actual. algas.400 millones de toneladas de petróleo y un consumo diario de 4 millones de toneladas. 9. sólo una ínfima parte de la energía solar que llega a la superficie terrestre es utilizada por los seres humanos en forma directa para proveer energía calórica. sobre 2.3. mientras que el resto se utiliza en metalurgia y como combustible en calderas. siendo cubiertos por plegamientos tectónicos o sedimentos. Desgraciadamente. se encuentran bajo fuerte presión para reducir sus emisiones de SO2 y de material particulado atmosférico. EL PETRÓLEO. ya que las turbinas de gas de ciclo combinado ofrecen altas eficiencias. a la tasa de consumo actual de 5 109 ton anuales. Sin embargo. se espera que el aumento del precio del crudo estimule la exploración de nuevos depósitos y la extracción desde yacimientos con costos más altos. Posee un poder calorífico mayor que el del carbón y se utiliza principalmente como combustible para los vehículos de transporte. principalmente. y la energía motriz y eléctrica que se puede obtener de los vientos y del agua. El gas natural es la fuente de energía primaria de más rápido crecimiento en los años recientes. El carbón mineral se formó a partir de la descomposición anaeróbica de grandes masas vegetales sepultadas hace 300 millones de años. ENERGÍA SOLAR La energía solar es la principal fuente de energía calórica existente en la Naturaleza.000 109 ton. debido a su mayor poder calorífico. lo que implica que las actuales existencias se agotarían antes del 2040. las reservas comprobadas alcanzan a 124.2.000 años. el carbón genera 1.3. Las medidas incorporadas en muchos países para reducir su contribución al efecto invernadero.3. Las reservas mundiales de gas natural conocidas hasta hoy son del orden de 150 1012 m3. que se duplicaría para el año 2020. con un consumo mundial anual de 2. Aquí se incluyen todas aquellas formas de energía que derivan directamente de la energía solar. debido a que posee un poder calorífico inferior a los otros combustibles fósiles y su alto contenido de azufre y cenizas genera serios problemas ambientales. Debido a la acción de las bacterias anaeróbicas.5 1012 m3 en la actualidad. lo que es casi un 30% superior a las emisiones de los otros combustibles fósiles. Aún cuando se descubrió hace más de 4. por metano (CH 4) generado por la degradación anaeróbica de la materia orgánica. Es muy probable que dentro de la próxima década. Sin embargo. lo que implica altos costos asociados al control ambiental. mientras que los países más industrializados poseen menos del 10% de dichas reservas. lo que es equivalente al poder calorífico de las reservas mundiales de petróleo. en procesos de evaporación y cristalización. Al respecto. como se mencionó anteriormente. En efecto. incrementando el horizonte de vida de la producción petrolera.COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEPTO S BÁSICOS SOBRE MED IO A MBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E 9. Por su parte. Sin embargo. de mantenerse la tasa de explotación. plancton. La utilización productiva directa de la energía solar se da en la producción y secado de productos alimenticios.3. tal como se ilustra en la Figura 9. incluyen la introducción del gas natural para la generación termoeléctrica. cabe destacar que la FUENTES RENOVABLES DE ENERGÍA Se consideran fuentes de energía renovables todas aquellas formas de energía cuyo suministro en el tiempo está asegurado o cuya velocidad de reposición natural es superior a la velocidad de consumo. EL CARBÓN. lo que sumado a los incrementos de presión y temperatura con el paso del tiempo. COLECCI ÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEP TOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E República Argentina posee reservas probadas de casi 15. tales como la biomasa vegetal. sirve como materia prima para la producción de plásticos y otros compuestos orgánicos de interés industrial. Es importante destacar que las reservas de gas natural de la República Argentina se estiman en 764 109 m3. lo que representa una relación reserva-consumo de sólo 10 años. EL GAS NATURAL. con un consumo anual inferior a 200 mil toneladas. etc. al escasear la leña y el carbón vegetal en Europa. Gran parte de los materiales sintéticos que nos rodean provienen del petróleo. el consumo de carbón argentino incrementará substancialmente. lo que representa una duración de 18 años.000 millones de toneladas de petróleo. las reservas mundiales de carbón se estiman en 1. 9.4. con menor impacto ambiental que el petróleo y el carbón.). las emisiones de metano debido a escapes accidentales de gas desde los depósitos y gaseoductos pueden contribuir a incrementar el efecto invernadero. debido a su menor poder calorífico.

Estos alcoholes se pueden obtener utilizando distintas fuentes de carbono renovables: • • • materias ricas en sacarosa. sus aplicaciones productivas nacen durante el siglo XIX. al dínamo.4.5. Ampère. que dieron vida a la batería. el consumo anual de leña en la Argentina se estima en casi 4 millones de m3.4% de pureza) se puede utili- • • • • • • La energía química de combustibles fósiles (termoeléctricidad). ENERGÍA ELÉCTRICA Al mirar a nuestro alrededor. En Brasil se utiliza bio-etanol desde hace ya varias décadas en 4. Oersted. Para revertir dicha situación. materias ricas en almidón. La energía potencial hidráulica (hidroelectricidad). Galvani. principalmente en África. Las fuentes renovables constituyen alrededor de un tercio de la generación eléctrica total. la explotación descontrolada de la biomasa vegetal ha provocado una significativa deforestación y pérdidas de suelo en muchos países. muestra la distribución del consumo de leña y carbón vegetal en el mundo. 99.000 millones de m3. con un marcado predominio de las fuentes termoeléctricas.000 de automóviles.3. como los cereales y los tubérculos. para impulsar los motores eléctricos. impulsado por el aumento del precio de los combustibles derivados del petróleo. y todos los ingenios basados en dichos fenómenos. Fuente: Elaboración propia A pesar de que el descubrimiento de los fenómenos eléctrico-magnéticos data de hace más de 2. El uso directo de la energía solar constituye la opción ideal desde un punto de vista ambiental. sustituyendo a la gasolina en forma parcial y/o total.000. BIO-COMBUSTIBLES 168 Además de su utilización directa como combustible. La utilización de paneles colectores y fotovoltaicos ha incrementado significativamente en las últimas décadas y se espera que esta tendencia continúe en forma sostenida. Sin embargo. lo que representa un 60% de aumento en los últimos 30 años. alcohol etílico deshidratado. debido al incremento del precio de los combustibles fósiles que ocurrirá a medida que las reservas se agoten y las fuertes presiones ambientales para reducir las emisiones de gases invernadero. para darle vida a todos los ingenios electrónicos que modelan nuestra existencia actual. La Figura 9. En efecto. Asia y América Latina. es fácil darse cuenta de que el mundo moderno depende de la electricidad para su funcionamiento en cada ámbito de nuestra actividad: para generar luz y calor.000 millones de m 3 leña 9. incentivando la reforestación y limitando el consumo de leña de acuerdo a la capacidad local de renovación del recurso. CONSUMO DE LEÑA EN EL MUNDO (1994) Consumo total mundial (1994) = 2. materias ricas en celulosa. al telégrafo. los residuos agrícolas y el carbón vegetal. han acompañado el desarrollo de la sociedad humana durante miles de años y aún se utilizan masivamente como combustible doméstico e industrial en muchos países.4. Estos bio-combustibles provienen de una fuente renovable y son menos contaminantes que el combustible derivado del petróleo. a la ampolleta.COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CO NCEPTOS BÁS ICOS SOBRE MED IO AMBIEN TE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E procesos utilizando colectores solares. Volta. 9. aún cuando se prevé un significativo incremento de la contribución de este tipo de fuentes. ya que no contamina el aire ni el agua y su suministro es ilimitado.4. ya que su contenido de azufre es mucho menor. dicho recurso puede ser regenerado dentro de unos pocos años. Se observa que la fuente termoeléctrica es predominante en la generación de electricidad. La energía eólica La luz solar (fotoelectricidad) La energía geotérmica La Figura 9. al teléfono. BIOMASA La leña. Al igual que los combustibles fósiles. ilustra las principales fuentes primarias de energía eléctrica en el mundo. 169 . Faraday. Por su parte. COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEP TOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESAR ROLLO SUSTENTA B L E zar en motores de ciclo Otto. liberando el carbono que fue fijado por fotosíntesis. La generación de electricidad en la República Argentina presenta una distribución parecida a la que ocurre a nivel mundial. el siglo XX será conocido como el siglo de la energía eléctrica.2. es necesario implementar prácticas sustentables. por lo que se considera un recurso renovable.4. La electricidad se puede generar a partir de: FIGURA 9.4. la combustión de biomasa genera CO 2. 9. la melaza y el sorgo dulce. Se prevé un incremento significativo de la producción y uso de bio-combustibles. como la madera y los residuos agrícolas. al motor eléctrico. principalmente en las comunidades rurales. Desgraciadamente. gracias a las contribuciones de físicos e inventores como Coulomb.000 años. la biomasa vegetal se ha utilizado como fuente de carbono para producir alcohol por fermentación o para producir ésteres a partir de los aceites de semillas oleaginosas. La energía nuclear.4. como la caña de azúcar. Ohm y muchos otros. El consumo total de leña a mediados de la década del 90 fue de alrededor de 2. El bioetanol (ie.

Estos parques. Las centrales hidroeléctricas contribuyen con más de un tercio de la 170 171 . lo que permitiría satisfacer la demanda futura. en las industrias textiles y madereras y en el transporte. con altos niveles de temperatura (entre 150°C y 350°C). data de la época de los griegos. La eficiencia real de una planta geotérmica es del 11 al 13% y la duración promedio de un pozo geotérmico es de aproximadamente 10 años.300 GW. La capacidad instalada mundial de generación eléctrica mediante sistemas eólicos se estima en alrededor de 12 GW. se estima que la capacidad potencial de generación hidroeléctrica del país es de 45 GW. en las minas. aún cuando su contribución a la producción total de electricidad en el mundo es de apenas un 21%. lo que permitiría duplicar la capacidad instalada actual.6. El desarrollo de este tipo de fuente energética alternativa se ve limitado por los altos costos asociados a la búsqueda de acuíferos con alto contenido térmico y por las bajas potencias que se pueden lograr.4. el consumo promedio diario de energía eléctrica es de alrededor de 6 KWh por cada habitante. LA ENERGÍA GEOTÉRMICA En la República Argentina. Más aún. En efecto. Esta tecnología permite la transformación de la energía contenida en el viento en energía cinética y ésta. la energía hidroeléctrica es la principal energía renovable usada por el hombre. FUENTES PRIMARIAS DE ENERGÍA ELÉCTRICA EN EL MUNDO (2001) Capacidad instalada mundial = 3. Dado que el suministro de calor del núcleo terrestre es inagotable dentro de la escala humana. Se estima que el potencial hidroeléctrico a nivel mundial es de 3. A medida que nos acercamos hacia el interior de la Tierra.COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBI ENTE • CO NCEPTOS BÁS ICOS SOBRE MEDIO AMBIEN TE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBI ENTE • CONCEPTOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E capacidad instalada total del país. principalmen te en Estados Unidos. En la actualidad. 9. debido a que normalmente se ubican en parajes con alto valor ecológico. En la actualidad. formando parques eólicos. El vapor a alta presión obtenido de estas fuentes geotérmicas se puede utilizar para generación eléctrica. Fuente: Secretaría de Turismo Las plantas hidroeléctricas generan electricidad al transformar la energía cinética del agua en energía eléctrica.5). aquellos que se encuentran cercanos a una cámara magmática. a su vez. son fruto de múltiples controversias.4% de la capacidad instalada total para generación eléctrica (Figura 9. especialmente en Europa.6. en electricidad.350 GW 9. tal como se observa en la Figura 9. lo que sólo permite suministrar electricidad para usos locales. ENERGÍA EÓLICA A pesar de que el hombre ha utilizado la fuerza de los vientos para impulsar sus barcos y sus molinos. la producción mundial de electricidad a través de centrales geotérmicas es de 5 GW. con un fuerte incremento a partir del nuevo milenio. el uso de esta fuente para generar electricidad comienza a masificarse en las últimas 3 décadas. HIDROELECTRICIDAD 9.4. es posible encontrar acuíferos a profundidades menores de 5 km.5. lo que representa menos del 0. A mediados del siglo XIX se inventó la turbina hidroeléctrica y la producción de electricidad a gran escala empezó a fines de ese siglo. quienes empleaban la rueda hidráulica para bombear agua.7 El aprovechamiento de las caídas de agua en los ríos. particularmente.5 MW y se pueden utilizar en zonas con vientos superiores a 6 m/s. causando contaminación visual e impactos negativos sobre la fauna avícola. Filipinas y México.6. pese a generar una energía libre de cargas contaminantes. en la agricultura. alejado de los principales centros de consumo. La disponibilidad de agua como recurso energético depende del ciclo hidrológico. cuando se construyó la presa de 4 MW en las cataratas del Niágara. aún cuando una parte importante de dicho potencial se encuentra ubicado en el extremo Sur del país. La primera central geotérmica se diseñó en Italia a comienzos del siglo XX.000°C. FIGURA 9. esta forma de energía se puede considerar como renovable. la temperatura incrementa a razón de 30°C por cada kilómetro.4. FUENTES PRIMARIAS DE ENERGÍA ELÉCTRICA EN ARGENTINA (2001) Capacidad instalada = 27 GW Otras fuentes incluyen: energía eólica.5. FIGURA 9. geotérmica y fotoeléctrica Los aero-generadores actuales tienen potencias de hasta 1. como los existentes en la zona de la Patagonia. Los sistemas más desarrollados consisten en agrupaciones de varias máquinas eólicas. Las ruedas hidráulicas se utilizaron masivamente en la Edad Media y el Renacimiento. aún cuando puede existir un límite a la cantidad de acuíferos subterráneos explotables para fines energéticos. El núcleo de la Tierra se encuentra a una temperatura de alrededor de 4.

Heinke G. (México).A. A comienzos del nuevo milenio. Henry J.ec • Reacciones de fusión: en estas reacciones. debido a los altos riesgos involucrados en su transporte y disposición final. la Humanidad debe buscar rápidamente un modelo energético alternativo. en el transporte y en la vida doméstica. "Ingeniería Ambiental". los núcleos de los átomos de uranio o de plutonio son fraccionados dando como resultado átomos más pequeños. ORGANIZACIÓN LATINOAMERICANA DE ENERGÍA: www. Quienes argumentan a favor de su aplicación. así como la corta vida de los elementos radiactivos como el tritio. el Sol y todas las demás estrellas producen su energía a partir de reacciones nucleares de fusión. COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENTE • CONCEPTOS BÁSICOS SOBRE MEDIO AMBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E 9.5. abrió las puertas para una fuente casi inagotable de energía. Debemos reconocer que la aplicación masiva de energías fósiles ha permitido un salto espectacular en la productividad del trabajo humano. los residuos nucleares generados por estas plantas constituyen un serio problema. han sido verdaderas advertencias de lo que puede suceder si esta energía se escapa de control. la energía nuclear es utilizada en muchos otros campos: la agricultura. ya que no genera emisiones gaseosas ni contribuye al efecto invernadero. se clasifican como reacciones de fisión o reacciones de fusión: • Reacciones de fisión: en este caso. Sin embargo. La Humanidad no podrá seguir desarrollándose por el camino que ha recorrido en los últimos dos siglos y se requiere un rediseño del modelo energético. se han constatado interesantes avances en esta área y existe una visión optimista acerca de la implementación de esta fuente de energía para fines pacíficos. La instalación de nuevas centrales nucleares se detuvo a partir de 1986. que en realidad es el principal producto radiactivo de las reacciones de fusión. Los accidentes nucleares como los Three Mile Island (Estados Unidos). la medicina y la industria eléctrica están entre sus beneficiarios.G. después de ocurrido el accidente de Chernobyl. "El Efecto Invernadero: El desastre de mañana. es la escasa radiación producida. McGraw-Hill Interamericana de España S. Una de las grandes ventajas de la fusión controlada. Dadas las serias limitaciones de suministro de estos combustibles y de las graves consecuencias ambientales asociadas a su uso. produciendo átomos más pesados. los núcleos de átomos ligeros. si se logra una tecnología confiable y segura para utilizar las reacciones de fusión nuclear en la generación de energía eléctrica en gran escala. ha llegado la hora del cambio urgente y necesario. Estas reacciones liberan 4 veces más calor que las reacciones de fisión y son las que dieron origen a la bomba de hidrógeno (Bomba H).. UN FUTURO ENERGÉTICO SUSTENTABLE Alrededor de un 89% de la energía consumida en el mundo proviene de fuentes fósiles. (1992). a pesar de sus promesas.org Las reacciones nucleares utilizadas por el hombre. aún cuando las aplicaciones benéficas de la energía nuclear han continuado incrementando. la energía nuclear evita la contaminación que generan los combustibles fósiles como el carbón o el petróleo.7.A. sino también por las consecuencias de los accidentes producidos en su utilización. REFERENCIAS BIBLIOGRÁFICAS AGENCIA INTERNACIONAL DE ENERGÍA (I. Las soluciones tecnológicas están disponibles y falta la voluntad política y las condiciones económicas que permitan cristalizar esta alternativa. ha sido denunciado vehementemente. En los últimos años. Sin embargo. hoy". Erickson J. Prentice Hall Hispanoamericana S. alrededor del 11% de la energía eléctrica mundial es provista por plantas nucleares. o el más reciente de Tokaimura (Japón). Este cambio técnico-productivo no habría sido posible con las técnicas de aprovechamiento de energías renovables existentes en el pasado. resaltan que bajo condiciones ideales. Estas reacciones liberan grandes cantidades de energía y son las que ocurren cuando se detona una bomba atómica. (1999). tales como isótopos de hidrógeno (deuterio o tirtio) y helio. El traslado de la basura nuclear hacia países en vías de desarrollo.): www. Sin embargo. Chernobyl (Ucrania). la energía nuclear sigue siendo un tema controvertido y sus grandes promesas todavía siguen acompañadas de grandes peligros. la Humanidad habrá dado un paso gigantesco para lograr una sustentabilidad energética. Más aún. 172 173 .olade. 9. En la actualidad. De hecho.iea. en la actividad industrial y agrícola. (Madrid). alimentando así la polémica y los problemas políticos de la aplicación de la energía nuclear. Debemos maximizar el uso de las fuentes renovables de energía y minimizar el consumo innecesario de los recursos fósiles.W.org. son unidos o fusionados.E. Estos principios se utilizan en todos los reactores nucleares de uso actual. LA ENERGÍA NUCLEAR Cuando el físico alemán Albert Einstein descubrió su famosa relación entre masa y energía. Más aún. Más allá del aspecto bélico. la energía nuclear implica riesgos no sólo por sus aplicaciones militares.COLECCIÓN EDUCAR PARA EL AMBIENT E • CONCEPTO S BÁSICOS SOBRE MED IO A MBIENTE Y DESARROLLO SUSTENTA B L E 9. ha sido bastante difícil desarrollar una tecnología capaz de utilizar las reacciones de fusión bajo condiciones controladas y generar electricidad.A.6.