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Aparato respiratorio

19. Estructura y funciones del aparato respiratorio


Introduccin
Normalmente con el trmino respiracin se define el intercambio de gases entre el medio
ambiente externo y el medio interno. Sin embargo, bajo esta definicin tan simple se incluye
no solamente el movimiento de aire entre el interior y exterior de los pulmones, sino tambin
el paso de los mismos del interior pulmonar a la sangre; el transporte mediante la va
sangunea hasta las clulas y su posterior difusin a travs de las membranas celulares.
Todos estos pasos permiten a las clulas el consumo de O2 y la liberacin de CO2. Desde un
punto de vista ms limitado, como es el celular, la respiracin (o respiracin celular) se
refiere al metabolismo oxidativo (oxidacin de nutrientes) para la generacin de energa
metablica; y en este proceso es dnde se consume el oxgeno y se forma anhdrido
carbnico.
Para poder realizar todas las funciones descritas se requiere la participacin de otros
aparatos adems del respiratorio. As el aparato cardiovascular o la sangre son piezas tan
importantes e imprescindibles como el propio aparato respiratorio.

Funciones no respiratorias del aparato respiratorio


Adems del intercambio gaseoso, el aparato respiratorio desarrollas otras funciones. As:
El lecho capilar pulmonar acta como un filtro para la sangre, ya que pequeos
cogulos, restos celulares o burbujas de aire son eliminados en este aparato.
Las vas areas ejercen una gran accin de defensa del organismo, impidiendo
la entrada de agentes patgenos en el cuerpo.
Participa en mecanismos homeostticos como el control de la temperatura,
control de lquidos corporales, control cido-bsico, etc.
El lecho capilar pulmonar es un importante reservorio de sangre.
Tiene importantes acciones metablicas.

ESTRUCTURA DEL APARATO RESPIRATORIO


El aparato respiratorio se divide en dos partes desde el punto de vista funcional:

a. Sistema de conduccin o vas areas


b. Sistema de intercambio o superficie alveolar

Vas respiratorias o sistema respiratorio conductor


Vas areas altas: Fosas nasales y faringe.
Vas areas bajas: Laringe, trquea y bronquios.
La faringe es un conducto complejo que conecta la cavidad nasal y la cavidad oral con el
esfago y con la laringe. Es una zona de paso mixta para el alimento y el aire respirado.
La laringe tiene una regin denominada la glotis, formada por dos pares de pliegues o
cuerdas vocales, siendo los pliegues superiores las cuerdas vocales falsas y los pliegues

inferiores las cuerdas vocales verdadera. Las cuerdas vocales verdaderas son las
responsables de la emisin de los sonidos propios del habla al vibrar cuando entre ellas pasa
el aire espirado.
La trquea es un conducto de unos 12 cm de longitud y 2.5-3.5 cm de dimetro, que
conecta la laringe con los bronquios. Su mucosa tiene clulas pseudoestratificadas y ciliadas,
que actan de lnea defensiva frente a la entrada de partculas. Contiene unos 16-20 anillos
de cartlago hialino en forma de C o de U localizados uno encima de otro. La porcin abierta
de los anillos se orienta hacia atrs, donde est el esfago, permitiendo su distensin durante
la deglucin de los alimentos. La trquea se divide en dos conductos o bronquios
primarios, uno dirigido hacia el pulmn izquierdo y otro dirigido hacia el derecho. Dentro de
cada pulmn, los bronquios primarios van subdividindose en bronquios secundarios,
terciarios y as sucesivamente hasta llegar a las vas areas de conduccin de menor calibre o
bronquiolos terminales.

Pulmones
Los pulmones son dos masas esponjosas situadas en la caja torcica, formados por los
bronquios, bronquiolos y alvolos, adems de los vasos sanguneos para el intercambio. El
pulmn derecho es mayor que el izquierdo y presenta tres lbulos. El izquierdo es ms
pequeo debido al espacio ocupado por el corazn y slo tiene dos lbulos.
El nmero total de alvolos en los pulmones oscila entre 300-600 millones; al final de la
espiracin, su dimetro medio es de unas 100 , lo cual hace que la superficie o rea total
conjunta para el intercambio gaseoso sea de 100 m2, rea de tamao suficientemente grande
como para garantizar los intercambios con toda eficacia.
Los alvolos son estructuras en forma esfrica, llenas de aire, y de pared muy fina donde
se realiza el intercambio de gases.
El epitelio alveolar es muy plano y est rodeado de capilares. Formado por clulas
epiteliales denominadas neumocitos o clulas alveolares. Por fuera de estas clulas hay
fibroblastos que sintetizan fibras elsticas y conectivas que le proporcionan soporte al alvolo
y son responsables del comportamiento elstico de este rgano.

Pleura
Es una membrana serosa que tapiza los pulmones doblada sobre s misma. Dispone de
dos hojas, la externa o parietal, adherida a la cara interna de la pared costal; y la interna o
visceral, que se encuentra adherida firmemente a los pulmones. Entre ellas prcticamente no
hay separacin, tan slo un poco de lquido que las mantiene an ms adheridas entre s.
El espacio pleural (tambin denominado intra o interpleural) separa ambas pleuras unas
5-10 y est relleno de unos 20 ml de lquido pleural, obtenidos por ultrafiltracin del
plasma, que se estn renovando continuamente. Este espacio intrapleural es virtual, pero
cuando entre las hojas aparece aire o lquido, se separan y puede apreciarse la existencia
individualizada de cada hoja. La pleura tiene dos funciones: a) mantener en contacto el
pulmn con la pared torcica, de forma que sus movimientos vayan al unsono, y actuar

como lubricante permitiendo que las hojas resbalen entre s y no haya mucha friccin en un
rgano en continuo movimiento. La presencia de esa pequea cantidad de lquido favorece de
forma extraordinaria la adherencia. La presin en la cavidad pleural es negativa, y puede
mantenerse gracias a los capilares linfticos que drenan el lquido y generan con su
aspiracin una presin negativa. La entrada de aire a la cavidad pleural elimina la presin
negativa, provocando el colapso del pulmn y limitando de forma importante la respiracin.

Vascularizacin e inervacin de los pulmones


El aporte de sangre a los pulmones es tan importante para la respiracin como la
entrada de aire al espacio alveolar. La circulacin pulmonar dispone de una extensa red de
capilares (300 millones) que rodean cada uno de los alvolos. La superficie total de este
lecho capilar es de unos 70 m2, lo que permite una estrecha correlacin entre las superficies
alveolares y endoteliales. De esta forma se garantiza una correcta difusin de los gases
respiratorios.
Hasta las vas respiratorias llegan fibras procedente del sistema nervioso autnomo que
inervan las fibras musculares lisas de esta zona.

Funciones del sistema de conduccin


En las cavidades nasales la presencia de los cornetes da lugar a un incremento de
superficie recubierta por un epitelio columnar ciliado y con gran cantidad de clulas mucosas.
Adems tambin hay pelos o vibrisas y una densa red de capilares a nivel de la submucosa.
Estas caractersticas estructurales, permite que el aire al penetrar en las fosas nasales,
desarrolle, por lo tortuoso de su recorrido, un flujo turbulento que golpea contra las paredes,
permitiendo as las funciones siguientes:
Filtrado del aire inspirado, eliminando las partculas en suspensin que
tengan un dimetro superior a las 4-6 micras.
Calentamiento del aire, por contacto con el flujo sanguneo, pudiendo
elevarse la temperatura del aire de 2 a 3C.
Humidificacin del aire, el recorrido por las vas areas altas produce una
saturacin de vapor de agua (100%).
Proteccin, ya que la presencia de terminaciones nerviosas sensoriales del
nervio trigmino detectan la presencia de irritantes y produce el reflejo del estornudo.
La faringe es un conducto que conecta la cavidad nasal con la laringe, y tambin la
cavidad oral con el esfago y la cavidad nasal con el odo medio. La faringe es una
encrucijada de paso tanto para el aparato respiratorio como para el digestivo, durante la
deglucin el alimento procedente de la cavidad bucal es desviado de la laringe por una
lengeta cartilaginosa, la epiglotis. La laringe es una estructura cartilaginosa tapizada
tambin por una mucosa ciliada que ayuda a limpiar, humidificar y calentar el aire. Por su
estructura y posicin protege de la entrada de slidos o lquidos al aparato respiratorio y en
ella se realiza la fonacin o formacin de sonidos.

La pared bronquiolar est formada por un epitelio cbico simple sin cilios en los
bronquiolos terminales, fibras musculares lisas y fibras elsticas. Las fibras musculares lisas
estn inervadas por el parasimptico (vago) que produce broncoconstriccin. Existen
terminaciones sensoriales que son estimuladas por la presencia de irritantes o por
estiramiento de las paredes bronquiolares. En el epitelio hay clulas mucosas que, junto con
las glndulas submucosas, producen un fludo mucoso que ayuda en el proceso de la
humidificacin y limpieza del aire inspirado. Este sistema se denomina sistema escalador
muco-ciliar, ya que la cubierta de mucus es arrastrada por los cilios de las clulas epiteliales ,
empujndole hacia la faringe a una velocidad media de 2 cm/min.

Barrera hemato-gaseosa
La barrera entre el gas situado en el interior del alvolo y la sangre en la densa red
capilar que tapiza los alvolos, barrera hemato-gaseosa o membrana alvolo-capilar, es de
aproximadamente 0,5 . Los elementos que conforman esta barrera de separacin son:
La capa de agua que tapiza el alvolo en su interior
El epitelio alveolar con su membrana basal
El lquido intersticial
El endotelio capilar con su membrana basal
El epitelio alveolar est formado por clulas de dos tipos:

1. Clulas alveolares o neumocitos tipo I


2. Clulas alveolares o neumocitos tipo II
Las clulas alveolares tipo I son las ms abundantes (95%) y son clulas epiteliales
planas o escamosas; las de tipo II son clulas cbicas ms grandes, con microvellosidades en
su superficie apical, su metabolismo es mucho ms activo, sintetizan surfactante que
acumulan en cuerpos lamelares y secretan a la capa lquida que baa los alvolos. El
surfactante es una sustancia tensoactiva, mezcla de protenas y fosfolpidos, principalmente
dipalmitoilfosfatidilcolina (lecitina), protenas e iones, que reduce la tensin superficial entre
aire respirado y sangre, disminuye el trabajo respiratorio y proporciona estabilidad a los
alvolos impidiendo su colapso. Tambin se encuentran macrfagos alveolares que recorren
la superficie alveolar y fagocitan las partculas extraas que alcanzan el epitelio alveolar,
constituyendo la ltima barrera defensiva.