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A RECEITA DA VIDA

Experimento da sopa criadora dos primeiros seres vivos chega aos 50 anos cercado de controvrsias
Quando o estudante de qumica Stanley Miller e seu professor Harold Urey conseguiram fabricar
em laboratrio algumas molculas simples usadas por seres vivos, a criao de uma teoria consiste
para explicar a origem da vida parecia no estar longe. Mas no foi o que aconteceu.
O experimento que mudou a maneira de os cientistas pensarem sobre a origem da vida na Terra
completa no dia 15 de maio seu 50 aniversrio de publicao, mas o clima da festa parece ser
diferente daquele vivido em 1953.
Aps meio sculo de pesquisa, cientistas j se deram conta de que o primeiro ser vivo o micrbio
Ado ancestral de todas as formas de vida que j passaram sobre a Terra devia ter uma
bioqumica bem diferente de qualquer organismo conhecido hoje. Quando Miller bolou
experimento h 50 anos, sua inteno era testar uma teoria do russo Alexander Oparin. Ele sups
que h 4 bilhes de ano, quando teria surgido a vida, a atmosfera da Terra no tinha oxignio. As
molculas que formaram o primeiro micrbio teriam surgido pela ao de relmpagos em uma
mistura gasosa de amnio, metano e hidrognio, sobre um caldeiro ocenico emanando vapor da
gua. O cenrio extico ganhou o apelido de sopa primordial.
Reproduzindo essa mistura em laboratrio, Miller surpreendeu a comunidade cientfica ao
revelar que tinha conseguido produzir alguns tipos de aminocidos, os tijolos moleculares que
compes as protenas dos seres vivos.
Aps alguns anos, gelogos mostraram ser improvvel a Terra ter abrigado assa atmosfera
extica. Mas o trabalho de Miller continua motivando pesquisas sobre a origem da vida, um dos
enigmas mais desafiadores da cincia.
Requentando a sopa
Apesar de os dados do experimento de Urey-Miller serem bastante questionveis hoje, muitos
estudiosos que pesquisam a origem da vida o consideram o marco mais importante da rea. At
1953, ainda era disseminada entre cientistas a crena de que a vida seria produto de alguma lei
misteriosa da natureza, e no poderia ser explicada pela qumica convencional. Mas Miller
mostrou que a origem da vida era um assunto que podia ser investigado cientificamente, diz o
qumico Leslie Orgel, do Instituto Salk, da Califrnia, um dos mais influentes hoje nesse campo de
estudo.
Os aminocidos obtidos por Urey e Miller no eram de todos 20 tipos existentes, e at hoje
nenhuma mistura de gases em testes do estilo sopa primordial foi capaz de produzir sozinha
todas as variedades. O ambiente usado no teste de Miller era inspirado na atmosfera de planetas
gigantes, como jpiter, que tem uma composio no-oxidante, diferentemente da Terra primitiva.
bem possvel que alguns aminocidos tenham vindo de outros planetas. Eles podem ter
aparecido l pelo mecanismo proposto por Miller, diz Orgel. No por acaso, j se achou
aminocido em meteoritos.
Primeiro ser vivo sumiu sem deixar pistas materiais

Em 1953, ao mesmo tempo em que um estudo de Urey e Miller sobre o experimento era examinado
para publicao na revista britnica Nature, passava pelas mos dos editores o
manuscrito de Francis Crick e James Watson sobre a estrutura do DNA, a molcula que
guarda informao para o desenvolvimento de todos os seres vivos. A partir daquele anos, os
cientistas teriam mo a lista dos cinco tipos de ingredientes moleculares para fazer um ser
vivo: aminocidos (compem as protenas), acares, fosfatos e bases nitrogenadas
(compem o DNA). O problema que, mesmo que jogssemos essas molculas em uma sopa,
seria impossvel o movimento aleatrio ter formado de uma hora para outra uma estrutura
to complexa quanto um ser vivo. A natureza teve que seguir uma receita em muitos passos,
e os cientistas ainda tentam saber quais foram.
O estudo da origem da vida difere marcadamente de outros problemas cientficos porque tem
como meta reconstruo de um passado remoto do qual conhecemos muito pouco, diz Jos
Fernando Fontanari, professor do Instituto de Fsica de So Carlos (USP). Ele se dedica, com seu
grupo de pesquisas, a resolver alguns dos quebra-cabeas que impedem a formao de uma teoria
consistente e abrangente para a origem da vida. Essa meta, por enquanto, um desafio, pois h
diversas teorias restritas apenas a partes do problema, e muitas no se encaixam umas nas outras.
Fontanari, que tem vrios estudos sobre o assunto publicados na revista Physical Review Letters,
compara seu trabalho com o de um detetive encarregado de resolver um crime sem vestgios
materiais. O melhor que se pode fazer propor cenrios que poderiam ter ocorrido, diz.
A maior das dificuldades para esses cientistas talvez seja a total ausncia de fsseis dos primeiros
seres a habitar a Terra. Mesmo os registros de vida mais antigos que se conhece parecem ser de
micrbios bastante desenvolvidos. J foram encontrados fsseis de estromatlitos (um tipo de
colnia de micrbios) com 3,5 bilhes de anos de idade. Mas os seres unicelulares que os formaram
provavelmente j eram bastante parecidos com bactrias de hoje em dia. Fsseis microbianos, alis,
so um assunto bastante controvertido. Alguns pesquisadores acham que o sinal mais antigo da
vida no possui mais de 2,7 bilhes de anos.
Sem ter fsseis mo, cientistas tentam agora achar alguma pista sobre a origem da estrutura
bioqumica dos seres vivos. O problema que as duas peas-chave da vida de hoje em dia o DNA e
as protenas provavelmente no estavam presentes nos seres vivos que surgiram h cerca de 4
bilhes de anos.
Nem ovo nem galinha
O DNA hoje o guardio de toda a informao gentica das espcies e nele que ficam as
instrues usadas pelo organismo para fazer protenas as molculas que de fato trabalham
para manter uma clula viva. O problema que, poder se reproduzir e deixar descendentes, o
DNA precisa de uma protena, chamada polimerase. Se perguntarmos quem surgiu primeiro,
camos num paradoxo do tipo ovo-galinha; um depende do outro.
DNA e protenas compem a maquinaria celular de qualquer ser vivo conhecido, seja ele um
humano, uma ameba ou uma bactria. Temos essa semelhana com micrbios porque tivemos um
ancestral em comum um ser unicelular tambm baseado em DNA e protenas. Aconteceu que esse
micrbio no foi o primeiro a habitar a Terra, e no temos como deduzir de cara o que veio antes
dele. Mesmo que j tivssemos mapeado o genoma de todos os seres vivos de hoje, o mximo que
poderamos fazer seria mostrar como era o ltimo ancestral comum. O primeiro ser vivo, ancestral
desse ancestral comum, continuaria sendo um mistrio.
A principal soluo que cientistas propem para explicar a origem do sistema interdependente de
DNA e protenas est em uma outra molcula, o RNA (sigla de cido ribonuclico, em ingls). O
RNA hoje uma espcie de intermedirio entre o DNA e a sntese de protenas, mas os cientistas
acreditam que nem sempre ele teve esse papel secundrio.
O RNA tem uma estrutura linear de polmero (molcula em corrente) semelhante ao DNA, por
isso tambm capaz de guardar informao gentica. Na verdade ele quem l a informao do
DNA e transporta para sintetizar protenas. Alm disso, ele capaz de atuar como alguns tipos de
enzimas, protenas que controlam reaes qumicas da clula.

Essa versatilidade do RNA levou o bioqumico Leslie Orgel, do Instituto Salk, na Califrnia, a
criar uma soluo terica tida at hoje como os mais plausvel. Sua idia, lanada no fim da dcada
de 60, era a seguinte: caso uma enzima de RNA fosse capaz de se auto-replicar, poderia ao mesmo
tempo guardar informao gentica e sustentar o metabolismo de um ser vivo tudo isso sem
precisar do DNA e da polimerase. Orgel previa a existncia de um mundo de micrbios de RNA,
que s foram desbancados pela seleo natural aps surgir o primeiro ser vivo com DNA, molcula
muito mais eficaz na tarefa de guardar informao gentica e impulsionar a evoluo.
Molculas que se autocopiam e membrana celular so peas-chaves em teorias sobre a origem da
vida
A grande conquista dos ltimos 50 anos para nosso campo de pesquisa o consenso geral em
torno da proposta do mundo de RNA, disse Orgel. E isso pode ser considerado meio caminho
andado, porque obter consenso nessa rea de pesquisa no fcil. Basta ver o desacordo sobre as
teorias para explicar o mundo pr-RNA. H discusso para saber se a vida surgiu em gua fria ou
quente, doce ou salgada etc. Muitos campos da cincia caminham para um perodo em que h
muita especulao antes que haja tecnologia disponvel para responder questo, diz.
Para Orgel, cedo ou tarde a cincia ser capaz de descartar teorias a ficar com apenas umas
poucas. No sei quando pode demorar, mas deve ser algo entre 5 e 50 anos.
Outro ponto mais ou menos consensual nas teorias sobre a vida primitiva o fato de que o RNA
no foi a primeira molcula auto-replicante a surgir. A ribose, o acar que forma a base do RNA,
tem estrutura frgil demais para ter surgido em concentraes grandes o suficiente para dar incio
vida. O RNA seria a evoluo de uma outra molcula mais simples, s que no to eficiente. A
entramos em territrio desconhecido, pois ningum sabe ainda qual era, diz Orgel. Pode ter
existido mais de uma molcula replicadora antes do RNA.
Resta aos cientistas tentar a elaborar hipteses plausveis, bolando molculas com caractersticas
adequadas para encaixar no quebra-cabea.
Uma dessas criaes de laboratrio foi objeto do estudo mais recente de Stanley Miller, na
Universidade da Califrnia em San Diego. Ele realizou em 1999 um experimento semelhante ao de
1953 (mas com ingredientes diferentes) gerando uma molcula batizada de PNA (sigla de cido
nuclico, em ingls). Outra molcula candidata precursora do RNA tambm foi criada
artificialmente na Califrnia, pelo Instituto Scripps. Ela se encaixa no RNA, mas bem mais
estvel.
Essas invenes bioqumicas ajudam os cientistas a ter uma idia melhor de o que pode ter
acontecido, mas no so capazes de traar o caminho de volta da evoluo da Terra primitiva. No
acho que chegaremos teoria de que uma nica molcula originou a vida, diz Orgel. Teremos
mo uma famlia de molculas em potencial.
Pizza primordial
A origem das molculas replicadoras no a nica etapa desconhecida sobre a origem da vida. No
ano passado, Fontanari publicou um trabalho terico sobre problemas na origem da sntese
protica: uma molcula viva que sasse fabricando protenas a esmo no tiraria proveito de sua
habilidade se fosse incapaz de manter-se perto do seu produto. A resposta para isso que a vida
provavelmente originou-se numa superfcie mineral, talvez dentro de pequenas fendas, e no
solta na sopa primordial. J se fala na noo de uma pizza primordial em lugar da sopa, diz
Fontanari.
A origem da vida em uma superfcie mineral uma idia que tem conquistado cada vez mais
adeptos, com o acmulo de evidncias em seu favor. Na Terra primitiva, alguns minerais podem ter
sido timos catalisadores para a replicao de molculas ainda incapazes de atuar como suas
prprias enzimas. Entre os locais onde poderia residir essa pizza mineral esto s fontes
hidrotermais submersas no oceano, aquecidas por atividade vulcnica. Um dos pesquisadores que
trabalha com essa hiptese o britnico Michael Russell, da Universidade de Glasgow, na Esccia.

Seu estudo mais recente, publicado em dezembro ltimo, diz que o bero da vida seria a estrutura
porosa de pequenas cavidades em minerais de sulfito de ferro, presente nessas fontes.
Sulfito e ferro um material bem macio, diz Russell. Essas microcavidades teriam sido as
primeiras clulas, e dentro delas teriam surgido s condies favorveis para a vida se originar. A
membrana celular, a bolsa que envolve as clulas de hoje, teria surgido a partir da. Ns
achamos que o aspecto mais importante da vida a membrana e que ela foi a primeira coisa a
surgir, afirma. Russell diz que sua teoria deve ser submetida a testes experimentais, algo que
ainda pode demorar.
Origem da vida um problema complicadssimo, com muito poucos cientistas trabalhando nele,
e pouca verba, diz. Acho que dentro de uns 20 anos vamos ver experimento importantes. A
previso at que pode ser encarada com algum otimismo. No seria nada mal levar menos de um
sculo para contar uma histria de 4 bilhes de anos.
A VIDA COMO ELA ERA
TIJOLOS ORGNICOS
Antes do primeiro ser vivo aparecer, era necessrio que estivessem sua disposio as molculas
orgnicas relativamente simples, como aminocidos, acares e bases nitrogenadas, que juntas
formam as molculas mais complexas dos seres vivos. Acredita-se que a maioria desses ingredientes
tenha se formado em reaes qumicas na Terra primitiva, mas algumas podem ter chegado ao
planeta em meteoritos ou cometas.
MOLCULAS AUTO-REPLICADORAS
A condio bsica para a origem da vida um surgimento e polmero (molcula linear formada por
vrias molculas-bases encadeadas) capaz de se auto-copiar sem a ajuda e outras molculas. J se
mostrou que o RNA (cido ribonuclico) seria capaz de fazer isso, mas provavelmente ele foi
precedido por uma molcula (ou molculas) mais simples, um proto-RNA.
PAREDE CELULAR
Outro elemento fundamental da vida terrestre a membrana celular, que nos organismos de hoje
protege o material gentico de degradao e cria um limite fsico para o ser vivo. Alguns
pesquisadores acham que ela pode ter surgido antes da primeira molcula replicadora.
RNA
O RNA provavelmente foi a primeira das molculas genticas conhecidas a surgir, pois seria capaz
de fazer sozinho aquilo que os seres vivos de hoje s conseguem fazer com a ajuda das protenas.
Molculas de RNA atuariam como catalisadoras promotoras de reaes qumicas sendo capazes
de copiar a si prprias.
PROTENAS
Uma grande conquista das molculas replicadoras foi a habilidade de fazer protenas colando
aminocido. Protenas so canalizadoras muito melhores e mais especializadas do que molculas de
RNA cataltico, o cdigo gentico j era capaz de produzir algumas protenas simples.
DNA
Quando a vida ainda era unicelular, mas j tinha se tornado um bocado complexa, o DNA tomou
lugar do RNA como guardio da informao gentica, pois era uma molcula muito mais resistente
degradao. O RNA passou ento a exercer um papel de intermedirio entre o DNA e os
aminocidos, na produo das protenas. Hoje o material gentico incapaz de se replicar sem
ajuda de protenas.

Educao ciberntica
Se voc do tipo que se desespera com o bombardeio de e-mails que o impede de se concentrar no
trabalho, saiba que seu chefe no o nico interessado em mant-lo na ativa. Pesquisadores da
Universidade de Queen, nos Estados Unidos, em parceria com a IBM e a Microsoft, esto
desenvolvendo aparelhos capazes de avaliar seu grau de ateno ao computador e interrompe-lo
somente nos intervalos ociosos.
O movimento de seus olhos a chave para o discernimento do AUI (Attentive User Interface,
ou Interface de Usurio Atencioso), que calcula - preciso duvidosa o momento apropriado
para entregar mensagens externas ou do prprio sistema. Com isso o usurio deve ganhar em
produtividade, mas possivelmente perder em livre-arbtrio, j que ser vigiado por uma cmera em
tempo integral. O grupo planeja ainda inserir mecanismos semelhantes em telefones celulares, que
podero determinar, funo do som ambiente, se uma situao mais propcia para o toque da
campainha ou o alerta vibratrio.

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