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L'Etat et ses limites : suivi

d'essais politiques sur Alexis


de Tocqueville, l'instruction
publique, les finances, le [...]

Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Laboulaye, douard (1811-1883). L'Etat et ses limites : suivi


d'essais politiques sur Alexis de Tocqueville, l'instruction
publique, les finances, le droit de ptition (3e d.) par douard
Laboulaye,.... 1865.
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Paris. Imp. de P.-A. BOURDIER et Cie, rue des Poitevins, 6.

L'TAT
ET SES LIMITES

PAR DOUARD LABOULAYE


MEMBRE DE L'INSTITUT
AVOCAT A LA COUR IMPRIALE DE PARIS
PROFESSEUR AU COLLGE DE FRANCE

TROISIME DITION

PARIS
CHARPENTIER, LIBRAIRE-DITEUR
28,

QUAI DE L'COLE

1865
Tous droits rservs.

PRFACE

J'ai runi dans ce volume un certain nombre


d'tudes politiques qui, pour la plupart, ont un
mme objet : dterminer la sphre du pouvoir et
celle de la libert, montrer que l'tat n'est bienfaisant que dans la limite de ses attributions lgitimes, prouver qu'il ne peut pas remplacer l'activit
de l'individu par le mcanisme d'une administration. S'il est une vrit mconnue en France, c'est
celle-l ; Dieu sait si notre ignorance nous cote
cher! Quand on observe la longue suite de nos rvolutions depuis 1789, on voit que les partis diviss sur tout le reste sont toujours d'accord en
un point; ils regardent le pouvoir et la libert
comme deux ennemis irrconciliables qui se disputent l'humanit. Pour les libraux de la vieille
cole, affaiblir le pouvoir, c'est fortifier la libert ;
pour les partisans de l'ordre tout prix, craser la
libert, c'est fortifier le pouvoir; double et fatale
illusion qui n'enfante que l'anarchie ou le despo-

VI

PRFACE.

tisme. Quand l'autorit est dsarme, la libert dgnre en licence, et se perd par ses propres excs :
Ce que vous voulez faible vous opprimer, dit
justement Bossuet, devient impuissant vous
protger. Quand, au contraire, la libert est sacrifie, vous avez un pouvoir qui n'est ni soutenu,
ni contenu ; c'est le rgne" de l'intrigue et de l'ambition. Ces systmes absolus sont mauvais par cela
mme que chacun d'eux touffe une des forces
vives de la socit.
O donc est la conciliation du pouvoir et de la
libert? Dans une juste vue des choses. Il faut en
arriver comprendre que l'autorit et la libert ne
sont pas deux puissances ennemies, faites pour
s'entre-dvorer ternellement; ce sont deux lments distincts qui font partie d'un mme organisme ; la libert reprsente la vie individuelle;
l'tat reprsente les intrts communs de la socit.
Ce sont deux cercles d'action qui n'ont ni le mme
centre, ni la mme circonfrence; ils se touchent
en plus d'un point, ils ne doivent jamais se confondre.
Les intrts que l'tat est charg de dfendre
ne s'tendent point tout; c'est ce que j'ai tch de
prouver dans l'lude sur l'Etat et ses limites; j'ai
montr en mme temps que cette dlimitation tait
aujourd'hui le grand problme de la science politique, et que tous les esprits clairs en donnaient

PRFACE.

VII

la mme solution. A l'tat les intrts gnraux ou


politiques, la paix et la justice; l'association les
intrts sociaux, l'individu le soin et la responsabilit de sa personne et de sa vie ; c'est par cette
juste conception que les socits modernes diffrent
des socits antiques, qui, places dans d'autres
conditions, rduites au mur d'une cit, trangres
au christianisme, n'ont jamais eu le respect de
l'individu.
On ne s'tonnera pas de trouver dans ce volume
des tudes sur M. de Tocqueville et sur les tatsUnis. De tous les publicistes franais M. de Tocqueville est celui qui a le mieux senti que la faiblesse des socits modernes, c'est la centralisation;
que leur vraie force, c'est la libert individuelle et
l'association. Il est notre prcurseur dans la voie
fconde o s'engage la civilisation. Quant aux Amricains, nos anciens et fidles allis, c'est le peuple
qui a le mieux rsolu les questions qui nous agitent.
Depuis soixante-dix ans nous nous puisons conqurir la libert; depuis soixante-dix ans l'Amrique
en vit ; c'est sa fortune et sa gloire. Les tristes convulsions de la guerre civile ont branl des mes faibles ;
c'est la libert qu'ils accusent de ce qui est le crime
de l'esclavage; pour nous, vieil ami de l'Amrique,
ces preuves si noblement affrontes n'ont fait que
nous rendre plus chre la patrie de Washington ;
tous nos voeux sont pour une Amrique grande,

VIII

PRFACE.

forte, unie et libre. Il nous la faut pour faire


contrepoids l'Angleterre, et maintenir l'indpendance des mers ; il nous la faut pour donner au
monde l'exemple d'une dmocratie riche, pacifique, morale et claire ; il nous la faut enfin pour
qu'au milieu de tous nos orages il y ait au del
de l'Ocan un abri sr o la libert brille comme
un phare inextinguible, et jette ses rayons sur le
vieux continent.
Versailles, 1er aot 1863.

L'TAT
ET

SES LIMITES
I
Depuis que les mthodes d'observation ont renouvel
les sciences physiques, en montrant partout des lois

gnrales qui rglent et expliquent l'infinie varit des


phnomnes, il s'est fait une rvolution de mme ordre
dans les tudes qui ont l'homme pour objet. Que se
proposent aujourd'hui la philosophie de l'histoire, l'conomie politique, la statistique, sinon de rechercher les
lois naturelles et morales qui gouvernent les socits?
Entre l'homme et la nature il y a sans doute cette diffrence, que l'un est libre tandis que l'autre suit une
course inflexible ; mais cette condition nouvelle complique le problme et ne le change pas. Quelle que soit
la libert de l'individu, quelque abus qu'il en fasse, on
sent que Celui qui nous a crs a d faire entrer ces
diversits dans son plan ; le jeu mme de la' libert est
1. Ideen zu einem Versuch die Grenzen der Wirksamkeit des Staats
zu bestimmen, von Wilhelm von Humboldt, Berlin, 1851. Der Einfluss
der herrschenden Ideen des 19 Jahrhunderts auf den Staat, von baron
Joseph Eoetvoes ; Leipzig, 1854. On Liberty, by John Stuart Mill ;
London, 1859. La Libert, par Jules Simon ; Paris, 1859.
1

L'TAT ET SES LIMITES.

prvu et ordonn. En ce sens il est vrai de dire avec


Fnelon que l'homme s'agite et que Dieu le mne. Nos
vertus, nos erreurs, nos vices, nos malheurs mme,
tout en dcidant de notre sort, n'en servent pas moins
l'accomplissement de la suprme volont.
Dcouvrir ces lois qui rgissent le monde moral, telle
est l'oeuvre que se propose le philosophe politique. Aujourd'hui on ne croit plus que Dieu, ml sans cesse
nos passions et nos misres, soit toujours prt sortir
du nuage, la foudre en main, pour venger l'innocence
et chtier le crime. Nous avons de Dieu une ide plus
haute ; Dieu choisit son heure et ses moyens, non pas
les nt Veut-il nous punir ou nous ramener, il lui
suffit de nous livrer notre propre coeur; c'est de nos
dsordres mmes que sort l'expiation.
Si on n'attend plus de la justice divine ces coups de
thtre qui dnouent le drame de faon terrible et soudaine, encore moins s'imagine-t-on qu'un grand homme
paraissesubitement au milieu d'une socit inerte, pour la
ptrir son gr, et l'animer de son souffle, ainsi qu'un autre Promthe. Le gnie a sa place dans l'histoire, et plus
large qu'on ne la lui mesure de nos jours, mais le hros n'arrive qu' son heure ; il faut que la scne lui soit
prpare. A vrai dire, ce n'est qu'un acteur favori
qui joue le premier rle dans une pice qu'il n'a pas
faite. Pour que Csar soit possible, il faut que la plbe
romaine, avilie et corrompue, en soit tombe demander un matre. A quoi bon la vertu de Washington, si
te grand homme de bien n'et t compris et soutenu
par un peuple amoureux de la libert?

L'TAT ET SES LIMITES.

On sent cela; mais par malheur la science est nouvelle

et mal tablie. Rassembler les faits est une oeuvre pnible et sans clat; il est plus ais d'imaginer des systmes, d'riger un lment particulier en principe universel, et de rendre raison de tout par un mot. De l ces
belles thories qui poussent et tombent en une saison :
influence de la.race ou du climat, loi de dcadence, de
retour, d'opposition, de progrs. Rien de plus ingnieux
que les ides de Vico, de Herder, de Saint-Simon, de
Hegel; mais il est trop vident que, malgr des parties
brillantes, ces constructions ambitieuses ne reposent sur
rien. Au travers de ces forces fatales qui entranent
l'humanit vers une destine qu'elle ne peut fuir, o
placer la libert? Quelle part d'action et de responsabilit
reste-t-il l'individu ? On dpense beaucoup d'esprit
pour tourner le problme au lieu de le rsoudre; mais
qu'importent ces potiques chimres?la seule chose qui
nous intresse est la seule qu'on ne nous dise pas.
Si l'on veut crire une philosophie de l'histoire que
puisse avouer la science, il faut changer de mthode et
revenir l'observation. Il ne suffit pas d'tudier les vnements qui ne sont que des effets, il faut tudier les ides
qui ont amen ces vnements, car ces ides sont les
causes, et c'est l que parat la libert. Quand on aura
dress la gnalogie des ides, quand on saura quelle
ducation chaque sicle a reue, comment il a corrig
et complt l'exprience des anctres, alors il sera possible de comprendre la course du pass, peut-tre mme
de pressentir la marche de l'avenir.
Qu'on ne s'y trompe pas. La vie des socits, comme

L'TAT ET SES LIMITES.

celle des individus, est toujours rgie et dtermine par


certaines opinions, par une certaine foi. Alors mme
que nous n'en avons pas conscience, nos actions les plus

indiffrentes ont un principe arrt, un fondement solide. C'est ce qui explique l'universelle influence de la
religion. Si l'on prend un homme au hasard, ce qui
frappe premire vue, c'est son gosme et ses passions ; peut-tre mme en toute sa conduite n'aperoiton pas d'autre mobile; si l'on prend toute une nation,
on voit qu'au-dessous de ces passions individuelles qui
se contrarient et se balancent, il y a un courant d'ides
communes qui finit toujours par l'emporter. Ouvrez
l'histoire; il n'est pas un grand peuple qui n'ait t le
porteur et le reprsentant d'une ide. La Grce n'estelle pas la patrie des arts et de la philosophie, Rome le
modle du gouvernement et de la politique, Isral l'expression du monothisme le plus pur? Aujourd'hui,
qu'est-ce qui reprsente pour nous la science, n'est-ce
pas l'Allemagne? l'unit, n'est-ce pas la France? la libert politique, n'est-ce pas l'Angleterre? Voil une de
ces vrits videntes qui s'imposent la science, et qu'il
lui faut examiner.
Faire l'histoire des ides, en suivre pas pas la naissance, le dveloppement, la chute ou la transformation,
c'est aujourd'hui l'tude la plus ncessaire, celle qui
chassera de l'histoire ce nom de hasard qui n'est que
l'excuse de notre ignorance. Ainsi observes, la religion, la politique, la science, les lettres, les arts ne sent
plus quelque chose d'extrieur, l'objet d'une noble
curiosit, c'est une part de nous-mmes, un lment

L'TAT ET SES LIMITES.

de notre vie morale. Cet lment, nous l'avons reu


de nos pres comme le sang qu'ils nous ont donn; le
rejeter est impossible; le modifier, voil notre oeuvre
de chaque jour. C'est l le rgne de la libert.
Ces altrations qui se font peu peu par l'effort de
l'esprit humain, c'est le plus curieux et le plus utile
spectacle que nous offre l'histoire. Les gnrations sont
entranes par certains courants qui, partis d'une faible

origine, grossissent lentement, puis s'pandent au loin,


et aprs avoir tout couvert du bruit de leurs eaux, s'affaiblissent et se perdent comme le Rhin en des sables
sans nom. Cherchez l'origine de la rforme, il vous faudra remonter en ttonnant jusque dans la nuit du moyen
ge ; mais au temps de Wiclef et de Jean Hus, on entend l'ide qui monte et qui gronde, prte tout renverser. Deux sicles aprs Luther le fleuve est rentr
dans son lit ; de cette furie religieuse qui a boulevers
l'Europe il ne reste que des querelles de thologiens;
c'est d'autres dsirs que l'humanit s'abandonne. O
commence ce violent amour d'galit qui triomphe avec
la rvolution franaise? nul ne le saurait dire, mais
longtemps avant 1789 on sent le souffle de l'orage, on
voit tomber pierre pierre cette socit dcrpite, que
ne relie plus ni la foi politique ni la foi religieuse ; chaque
jour prcipite la ruine qui va tout craser. Ce vieux chne
fodal, l'ombre duquel tant de gnrations ont grandi,
qui le fait clater? une ide!
Ces forces terribles qui changent la face du monde,
ne peut-on les suivre que dans l'histoire ? Faut-il que
l'explosion les ait puises pour qu'elles nous livrent

L'TAT ET SES LIMITES.

leur secret. Quand l'ide est toute vivante, n'en peut-on


mesurer la puissance? est-il impossible d'en calculer la
courbe et la projection? Pourquoi non? L'humanit
n'a-t-elle pas assez vcu pour se connatre elle-mme?
Qui empche de constituer les sciences morales l'aide
de l'observation ? En viendra-t-on la dcouverte de lois
certaines, finira-t-on par prvoir l'avenir? oui et non,
suivant le sens qu'on attache au mot de prvision. L'astronomie nous annonce jour fixe une clipse qui n'aura
lieu que dans un sicle, elle ne peut nous dire quel temps
il fera demain ; elle connat la marche fixe des corps clestes, mais les phnomnes variables de l'atmosphre
lui chappent. Ainsi en est-il de la science politique.
Elle ne dira pas ce que la France fera ou voudra dans
six mois; il y a dans nos passions une inconstance qui
dfie le calcul; mais peut-tre dira-t-elle avec assez
de vraisemblance ce que la France ou l'Europe penseront dans dix ans sur un point donn.
Cette assertion, mme ainsi rduite, paratra sans
doute tmraire; j'en veux faire l'exprience mes dpens. Au risque de passer pour faux prophte, je me
propose d'tudier une ide qui, mconnue aujourd'hui,
russira, selon moi, dans un prochain avenir. Cette
ide, qui du reste n'est pas nouvelle, mais dont l'heure
n'a pas encore sonn, c'est que l'tat, ou si l'on veut
la souverainet, a des limites naturelles o finit son
pouvoir et son droit. En ce moment, si l'on excepte
l'Angleterre, la Belgique, la Hollande et la Suisse, une
pareille ide n'a point de cours en Europe. L'tat est
tout, la souverainet n'a pas de bornes, la centralisation

L'TAT ET SES LIMITES.

grandit chaque jour. A ne considrer que la pratique,


jamais l'omnipotence de l'tat n'a t plus visiblement
reconnue; considrer la thorie, cette omnipotence
est sur le dclin. Tandis que l'administration avance de
plus en plus, la science combat cet envahissement, elle
en signale l'injustice et le danger. Combien de temps
durera cette lutte? il est difficile de le dire; mais il y a
une loi pour les intelligences, et il est permis de croire
sans trop de prsomption que si aujourd'hui une minorit d'lite combat pour la vrit, cette minorit finira
par avoir avec elle le pays tout entier.
Pour connatre fond l'ide rgnante, l'ide que se
font de l'tat ceux qui, en Europe, sont la tte des affaires, il faut rechercher comment cette ide s'est forme, car elle a une gnalogie; elle est fille des sicles,
et c'est justement parce qu'elle a grandi peu peu
qu'elle veillira de mme. Son pass nous rpond de
l'avenir.
Chez les Grecs et chez les Romains (ce sont nos anctres politiques), l'tat ne ressemble qu'en apparence
nos gouvernements modernes. Il y a un abme entre
les deux socits. Chez les anciens, point d'industrie,
point de commerce, la culture aux mains des esclaves ;
on n'estime, on ne considre que le loisir ; la guerre et
la politique, voil les seules occupations du Romain.
Quand il ne se bat pas au loin, il vit sur la place publique dans le perptuel exercice de la souverainet ; c'est
une fonction que d'tre citoyen. lecteur, orateur,
jur, juge, magistrat, snateur, le Romain n'a et ne
peut avoir qu'une vertu ; le patriotisme; qu'un vice :

L'TAT ET SES LIMITES.

l'ambition. Ajoutez qu'il n'y a point de classe moyenne,


et qu' Rome on trouve de bonne heure l'extrme misre prs de l'extrme opulence, vous comprendrez que
chez les anciens la libert n'est que l'empire de' quelques privilgis.
Sous un pareil rgime, on n'imagine point que personne ait des droits contre la cit ; l'tat est le matre
absolu des citoyens. Ce n'est pas dire que le Romain
soit opprim; mais, s'il a des droits, ce n'est pas en sa
qualit d'homme, c'est comme souverain. Il ne songe
pas une autre religion que celle de ses pres; le Jupiter Capitolin peut seul dfendre les enfants de Romulus.
La pense n'est pas gne, car on peut tout dire sur le
Forum; la parole est publique, l'loquence gouverne. La
libert n'est pas menace, qui oserait mettre la main sur
un citoyen, ft-il en haillons?On pousse si loin le respect du nom romain, que la peine s'arrte devant le
coupable. Que le condamn abdique, comme un roi qui
descend de son trne, qu'il se fasse inscrire en quelque
autre cit, la loi ne le connat plus, la vengeance publique est dsarme.
Il est peu ncessaire de juger ces antiques constitutions, elles n'ont pour nous qu'un intrt de curiosit;
nous avons d'autres besoins et d'autres ides. Une socit industrieuse et commerante a mieux faire qu'
passer des journes oisives au forum; la vie publique
n'est plus qu'une faible part de notre existence ; on est
homme avant d'tre citoyen, et si les modernes ont une
prtention politique, c'est moins de gouverner par euxmmes que de contrler le/gouvernement. D'un autre

L'TAT ET SES LIMITES.

ct, l'imprimerie a dtruit l'importance de la place publique, et cr une force autrement redoutable qu'une
centaine de plbiens rassembls autour de la tribune :
c'est l'opinion, lment insaisissable, et avec lequel cependant, il faut compter. Enfin la religion n'est pas
pour nous une vaine crmonie, elle nous impose des
devoirs et nous donne des droits sur lesquels l'tat n'a
point de juridiction. L'imitation de l'antiquit ne peut
donc que nous garer ; nos pres en ont fait la rude exprience quand des lgislateurs malhabiles ont essay
de les travestir tour tour en Spartiates et en Romains ;
mais peut-tre nous reste-t-il de cet antique levain plus
que ne le comporte notre socit.
Tant que Rome fut une rpublique, c'est--dire une
aristocratie toute-puissante, cette noblesse qui jouissait
d'une libert souveraine ne sentit pas le danger de sa
thorie de l'tat. Cette poigne de privilgis pillait le
monde sans se soucier de la servitude qu'elle rpandait
au dehors, de la corruption qu'elle semait au dedans ;
mais quand le peuple eut appris se vendre, il suffit
d'une main hardie pour en finir avec le monopole de
quelques grandes familles ; sous la pression de la servitude universelle, la libert romaine fut crase ; tout fut
province, il n'y eut plus dans le monde d'autre loi que
le caprice de l'empereur.

qu'tait ce despotisme, qui embrassait tout, et


auquel on ne pouvait chapper que par la mort, il
nous est difficile de l'imaginer, nous qui vivons au milieu d'une civilisation adoucie par le christianisme, et
tempre par le voisinage d'autres peuples libres et
Ce

10

L'TAT ET SES LIMITES.

chrtiens. Tout tait dans la main de Csar, arme,


finances, administration, justice, religion, ducation,
opinion, tout jusqu' la proprit et la vie du moindre
citoyen. Aussi ne faut-il pas s'tonner que de bonne
heure les Romains aient ador l'empereur. Vivant, c'est
un Numen, une divinit protectrice : mort, c'est un Divus, un des gnies tutlaires de l'empire. Dans le langage de la chancellerie, cette main qui scelle les lois
est divine, les paroles de l'empereur sont des oracles;
dans ses titres pompeux, ce souverain d'un jour ne
laisse mme pas Dieu son ternit.
Comment gouvernait l'empereur? par lui-mme sous
les premiers Csars, comme on en peut juger par les
lettres de Trajan Pline ; plus tard, mesure que les
dernires liberts municipales s'vanouissent, c'est l'administration, ce sont les bureaux qui pensent et agissent pour le monde entier. Qui tudie les inscriptions,
qui ouvre le code de Thodose ou celui de Justinien, se
trouve en face d'une centralisation qui va toujours en
grandissant, jusqu' ce qu'elle ait touff la socit
sous son effroyable tutelle. Si l'on veut se faire une notion juste de ce que pouvait tre l'empire au moment
de l'invasion barbare, que l'on considre la Chine d'aujourd'hui. On y apprendra comment, par l'excs mme
du gouvernement, les rgles les plus sages, appliques
par des magistrats intelligents, peuvent en quelques
sicles nerver un peuple obissant et le mener l'esclavage et la mort.
Parmi les causes de la dcadence impriale, il faut
placer, et non au dernier rang, la fausse ide que les Ro-

L'TAT ET SES LIMITES.

11

mains se faisaient de l'tat. C'tait l'antique notion de


la souverainet populaire. En thorie la rpublique durait toujours, le prince n'tait que le reprsentait de la
dmocratie, le tribun perptuel de la plbe. Quand les
jurisconsultes du troisime sicle tudient le pouvoir de
l'empereur, ils en arrivent cette conclusion : que la
volont du prince a force de loi; Quod principi placuit
legis habet vigorem la raison qu'ils en donnent est
que le peuple lui a transmis tous ses pouvoirs. C'est
ainsi que de l'extrme libert ils tirent l'extrme servitude.
Contre cette thorie qui les crasait, on ne voit pas
que les Romains aientjamais protest. Tacite regrette la
rpublique, et flicite Trajan d'avoir ml deux choses
qui, Rome, n'allaient gure de compagnie : le principat et la libert ; mais il n'imagine pas qu'on puisse limiter la souverainet. Des magistratures divises, annuelles et responsables, voil tout ce qu'avait imagin
la sagesse des anciens; c'tait une garantie politique
qui protgeait l'indpendance du citoyen; la garantie
dtruite, tout fut perdu et sans retour.
Pour introduire dans le monde une meilleure notion
de l'tat, il fallut une religion nouvelle. C'est l'vangile
qui a renvers les ides antiques, et qui par cela mme
a ruin l'ancienne socit et cr les temps nouveaux.
Rendez Csar ce qui est Csar et Dieu ce qui est
Dieu est un adage que nous rptons souvent, sans
nous douter que dans cette maxime aujourd'hui vulgaire il y avait un dmenti donn la politique romaine, une dclaration de guerre au despotisme imp-

12

L'TAT ET SES LIMITES.

rial. L o rgnait une violente unit, le Christ proclamait la sparation; dsormais dans le mme homme il
fallait distinguer le citoyen et le fidle, respecter les
droits du chrtien, s'incliner devant la conscience de
l'individu; c'tait une rvolution.
Les empereurs ne s'y tromprent pas, les grands
empereurs moins que les autres. De l le caractre des
perscutions, caractre qu'on n'a pas assez remarqu.
C'est au fanatisme, c'est la cruaut des princes qu'on
fait remonter la cause des perscutions; rien n'est
moins vrai : le crime fut tout politique. Ce fut au nom
de l'tat, au nom de la souverainet enfreinte et des
lois violes qu'on emprisonna et qu'on tua les chrtiens.
Ot ce monstre de Nron qui livre les premiers fidles
au supplice pour dtourner la haine populaire sur une
secte mprise, quels sont les empereurs qui perscutent? Est-ce Commode ? il est entour de chrtiens; est-ce
Hliogabale ? il ne pense qu' sa divinit syrienne ; est-ce
Caracalla ? il n'y a gure de martyrs sous le rgne du fratricide. Ceux qui versent le sang des chrtiens, ce sont les
princes les plus sages, les plus grands administrateurs :
Trajan, Marc-Aurle, Svre, Dce, Diocltien. Et pourquoi? c'est qu'ils veulent maintenir tout prix l'unit
de l'tat; or, cette unit est absolue; elle comprend
la conscience comme le reste; il lui faut l'homme tout
entier. Quels reproches fait-on aux chrtiens? ce sont
des athes, des ennemis de l'tat, des sditieux en rvolte contre les lois. Ces accusations nous semblent
aussi puriles qu'odieuses, les Romains les trouvaient
justes; leur point de vue ils avaient raison. Les chr-

L'TAT ET SES LIMITES.

13

tiens taient des athes au sens des lois romaines, puisqu'ils n'adoraient pas les dieux de la patrie, et que pour
les anciens il n'y en avait point d'autres ; ils taient des
ennemis de l'tat, puisque toute la police de l'empire
reposait sur la religion et l'absolue soumission du citoyen ; c'taient des sditieux, puisqu'ils se runissaient
secrtement au mpris des lois jalouses qui dfendaient
toute espce de collge ou d'association. Les reproches
que les paens adressaient aux chrtiens sont ceux-l
mme que sous Louis XIV on faisait aux protestants.
Dans une socit, qui par l'ide de l'tat se rapprochait
de la socit romaine, les protestants taient aussi des
gens qui mprisaient la religion nationale, qui brisaient
l'unit de gouvernement, qui se runissaient malgr la
dfense des lois; c'taient d'abominables sditieux que
le juge envoyait aux galres sans douter de leur crime.
Les premiers chrtiens, les protestants du dix-septime
sicle avaient-ils raison de ne point obir la loi politique? Je rponds oui, c'tait leur droit et leur devoir;
ils suivaient l'ordre que donne l'vangile. Mais ce
devoir et ce droit, les magistrats, romains ou franais,
ne le comprenaient pas; il en sera ainsi chaque fois que
l'tat, tirant tout soi, ne voudra rien reconnatre en
dehors de sa souverainet; monarchie ou rpublique,
ce sera toujours la tyrannie.
A. vrai dire, cette conception de l'tat tait si gnrale et si forte, que les premiers chrtiens ne se rvoltent qu' demi contre la loi qui les crase ; ils n'ont
mme pas l'ide d'une rforme politique qui leur ferait
une place dans l'empire. Tout ce qu'ils demandent, c'est
2

14

L'TAT ET SES LIMITES.

qu'on ferme les yeux sur leurs paisibles runions, c'est


qu'on les tolre, de la mme faon qu'on a tolr les
juifs au moyen ge, comme un peuple infrieur dont
l'tat ne s'inquite pas. Tertullien est convaincu que si
l'empire romain venait tomber, le monde finirait; il
lui est plus facile de croire au bouleversement de toutes
choses qu' la transformation de ce gouvernement qui
l'opprime. Origne est, je crois, le premier, qui, avec
la hardiesse et le gnie d'un Grec, ait envisag d'une
autre faon l'avenir; lui seul en son temps osa prvoir
que le christianisme pourrait devenir la religion universelle sans que la terre et les cieux en fussent branls1.
C'tait l un de ces clairs qui passent et s'teignent
dans la nuit. Personne ne releva l'ide d'Origne, personne ne mit en doute l'ternit de l'empire. La souverainet de l'tat n'tait pas un article de foi politique
moins arrt ; cette ide avait jet de si profondes racines que le christianisme n'en put triompher; vrai
dire, l'glise ne l'essaya mme pas. Lorsque Constantin, qui devait aux chrtiens une part de sa fortune,
associa l'glise sa puissance, il n'y eut gure qu'Athanase qui eut je ne sais quelle noble inquitude, et qui
s'effraya de voir des magistrats poursuivre violemment
l'hrsie. Les vques entrrent avec joie dans les cadres de l'administration impriale; ils prirent aux pontifes paens leurs privilges, leurs titres, leurs honneurs,
comme ils prenaient au paganisme ses temples et ses
fondations; rien ne fut chang dans l'tat, il n'y eut
1. Origne, Contre Celse, VIII, 68.

L'TAT ET SES LIMITES.

15

que quelques fonctionnaires de plus, et au-dessus d'eux


l'empereur, espce de Janus religieux, grand pontife
des paens, vque extrieur des chrtiens. Qu'on me
comprenne bien; autant que personne je reconnais que
le christianisme a fait une rvolution morale, et la plus
grande qu'ait vue le monde ; l'vangile a rpandu sur
la terre une doctrine et une vie nouvelles; nous en vivons depuis dix-huit sicles, et je ne vois pas que cette
sve divine s'affaiblisse; tout ce que je veux dire, c'est
qu'au quatrime sicle, l'glise, la hirarchie, prit dans
l'tat la place de l'ancien pontificat paen, avec quelques
prrogatives de plus. Les vques furent bientt de vrais
officiers publics, inspecteurs des magistrats, dfenseurs
des cits, protecteurs des pauvres et des opprims; parfois aussi sujets plus que dvous et agents trop dociles
du divin empereur. Qu'on ne m'oppose pas Ambroise,
repoussant du parvis de son glise Thodose encore tout
sanglant d'une vengeance abominable; tous les vques
n'taient pas des Ambroises ni des Athanases ; avant
mme d'tre baptis, Constantin rougissait de l'indiscrte et sacrilge flatterie d'un vque, qui publiquement ne craignait pas de comparer l'empereur au
fils de Dieu ; cet vque ne laissa que trop de successeurs.
tait-ce bassesse d'me, ambition vulgaire; n'tait-ce
pas l'excs d'un respect religieux pour l'empereur? Les
vques ne voyaient-ils pas dans le chef de l'tat un
agent divin, un reprsentant de Dieu sur la terre? Ce
sentiment n'expliquerait-il point, sans le justifier, un
dvouement qui trop souvent alla jusqu' la servilit?

16

L'TAT ET SES LIMITES.

C'est cette opinion que j'incline; autrement, comment


comprendre cette troite liaison de l'piscopat et de la
royaut qui a dur jusqu' nos jours? Bossuet ne va
gure moins loin que les vques de Byzance, cependant ce n'tait pas une me ordinaire. Au fond, c'est la
vieille ide de la souverainet de l'tat qui a pris un
dguisement chrtien. Pourvu que le prince serve l'glise et dfende les saines doctrines, tout lui appartient,
l'me aussi bien que le corps de ses sujets. Sous ce
masque, on reconnat l'idoltrie paenne, le mpris de
la conscience et l'adoration de l'empereur. Veut-on savoir ce qu'une pareille thorie emportait de danger pour
la religion, que l'on voie ce que devint l'glise grecque.
De Constantin Justinien, la lgislation ne change pas
d'esprit, l'empereur ne fait rien sans consulter les
vques qui emplissent sa cour ; o en arrive-t-on ?
la servitude de l'glise, servitude qui ne s'est jamais

relche et qu'aujourd'hui on peut tudier en.Orient,


et mieux encore Moscou.
Tandis que l'empire tend chaque jour cette administration qui l'puise, les barbares s'approchent, et
sont bientt au coeur des provinces. Des bandes farouches ont facilement raison d'une socit qui, depuis
longtemps dsarme par la jalousie de l'tat, n'a mme
plus le dsir de se dfendre. Ces barbares apportent
avec eux une ide nouvelle, qui fait leur force; ils ont
un souverain mpris pour cette prodigieuse machine
qui charme les modernes. Ils ne comprennent rien au
peuple qu'ils dfendent ou qu'ils pillent. Pour le Romain, l'tat est tout, le citoyen n'est rien; pour le Ger-

17

L'TAT ET SES LIMITES.

main, l'tat n'est rien, l'individu est tout. Chaque chef;


de,famille s'tablit o il veut, ut fons, ut nemus placuit, gouverne sa maison comme il l'entend, reoit la
justice de ses pairs ou la leur rend, s'enrle en guerre
suprieur
de
que
choisit,
reconnat
chef
qu'il
le
ne
sous
celui qui il se donne, ne paye d'impt que s'il le vote,
et pour la moindre injustice en appelle Dieu et son
pe. C'est le renversement de toutes les ides romaines,
c'est le contre-pied de la socit impriale. Chez les Germains une prodigieuse libert, une scurit mdiocre ;
chez les Romains une scurit trs-grande, sauf la
crainte du prince et de ses agents, une police vigilante:
et inquite, point de libert.
Cette fire indpendance dura plus d'un jour. Quand
le Germain se fut tabli en matre dans les provinces
que lui abandonnait la faiblesse impriale, il faonna la
proprit son image, et la voulut libre comme lui.
Sous les deux premires races, quelle est l'ambition
des grands et de l'glise, qui, elle aussi, devient un
pouvoir barbare? c'est d'obtenir une immunit, c'est-dire le droit de gouverner sans contrle un domaine
peupl de nombreux vassaux. La justice, la police, l'impt tiennent la terre, et la suivent en toutes mains.
La fodalit n'est que la floraison de ce systme ; c'est
la confusion de la proprit et de la souverainet.
Chaque baron est matre de sa terre, chef dans la
guerre, juge dans la paix. C'est envers lui seul que ses
vassaux ont des devoirs, seul il est oblig envers le suzerain ou le roi. Nous voil bien loin de l'empire. Plus
de centralisation, plus d'unit, une hirarchie confuse ;
2

18

L'TAT ET SES LIMITES.

chaque chelon, des droits diffrents, des engagements divers ; le contrat partout, nulle part l'tat. Aucune administration, point d'arme, point d'impt; rien
qui ressemble ni au systme romain, ni notre socit
moderne.
Cependant il ne faut pas prendre cette confusion
pour l'anarchie ; l'anarchie ne dure pas cinq sicles;
quel peuple la supporterait aussi longtemps ? Si odieuse
que la fodalit soit reste dans l'histoire, il ne faut pas
non plus lui attribuer toutes les misres du temps.
C'est une erreur commune que de s'en prendre une
institution tombe, et de rejeter sur elle tous les vices
et toutes les souffrances; rien ne prouve que le servage
n'et pas t aussi rude sous une royaut sans limites.
Les colons romains n' taient pas moins fouls que les
serfs du moyen ge ; la Russie nous montre des paysans
esclaves sous une noblesse impuissante et un empereur
absolu. Tout au contraire, l'tat o les barons prirent
le dessus, l'Angleterre, fut aussi le premier pays o
s'affaiblit et disparut la servitude. Il y avait donc dans
la fodalit autre chose que le despotisme des seigneurs,
il y avait une sve fconde; cette sve qui se cachait
sous le privilge, c'tait la libert. Autrement, comment
expliquer cette floraison du treizime sicle qu'on ne
peut comparer qu'aux plus beaux ges de l'histoire?
Un art nouveau nat et s'panouit, les potes chantent
et transforment des patois vulgaires en des langues qui
ne doivent plus mourir; la France, l'Allemagne, l'Angleterre, se couvrent de cathdrales, de monastres, de
chteaux. Bien aveugle ou bien injuste qui dans ce

L'TAT ET SES LIMITES.

;
;

19

renouvellement de toutes choses ne reconnat pas la


seule force qui rgnre l'humanit.
Toutefois, l'esprit germanique ne suffit pas pour
rendre raison de cette renaissance ; il faut faire une
grande part l'glise, vritable mre de la socit moderne ; mais cette glise, qui nous devons ce que nous
Sommes, ce n'est plus l'glise impriale, c'est une
glise transforme, et si je puis me servir de ce mot,
germanise.
En effet, quand les barbares eurent bris l'empire;
ils se trouvrent camps au milieu d'un peuple qui
n'avait ni leur langue, ni leurs ides, ni leurs moeurs;.
Entre les vainqueurs et les vaincus il n'y avait qu'un
lien commun, la religion. Ce fut l'glise qui rapprocha
et qui fondit ensemble ce qu'on nommait la civilisation
et ce qu'on nommait la barbarie ; deux tats relatifs,
et alors moins spars que jamais.
Ce rle tutlaire de l'glise explique l'influence qu'elle
eut sous les deux premires races, et qu'elle conserva
durant le moyen ge. mancips par la chute de l'empire, les vques se trouvaient la fois chefs des cits,
conseillers du roi germain, dpositaires de la tradition
romaine, aussi puissants par leurs lumires que par
leur caractre sacr. Tout les soutenait : l'amour des
"vaincus, le respect des conqurants, le courant des
ides. Ds le premier jour de l'invasion, l'glise, ressaisie de son indpendance naturelle, suivit une politique
qui lui livra le monde. Ce fut, toute proportion garde,
la politique romaine applique au gouvernement des
esprits. Et d'abord l'glise n'entendit plus se soumettre

20

L'TAT ET SES LIMITES.

aux autorits de la terre, mais elle ne s'en tint pas l.


Porte par l'opinion, Rome, d'auxiliaire se fit matresse,
et rva de s'assujettir le pouvoir temporel; non pas
toutefois qu'elle voult rgner par les prtres, la fiert
germanique ou fodale y et rsist : tout ce que demandait un Grgoire VII ou Innocent III, c'est que les
rois s'avouassent vassaux spirituels, fils obissants de
l'glise, et lui reconnussent le dernier ressort.
Ds lors il y eut une conception de l'tat toute diffrente de l'ide romaine, deux puissances se partagrent
le monde, et ce ne fut pas la force brutale, mais
l'autorit religieuse, c'est--dire au pouvoir moral et intellectuel, qu'on assigna la suprme direction des affaires
humaines. Clovis aux genoux de saint Remy, Charlemagne couronn par le pape, rendaient hommage au
droit nouveau. Dsormais la religion tait en dehors et
au-dessus de l'tat. C'est la premire et la plus grande
conqute des temps modernes, elle nous a dlivrs de la
divinit des empereurs, cette honte du peuple romain.
Sans doute l'glise et l'tat ont trop souvent nou
une alliance dont la conscience a t victime, mais du
moins n'a-t-on jamais vu un prince qui, en vertu de la
souverainet, s'attribut le droit de rgler la croyance
et d'imposer la foi. Ce n'est pas comme Csar, c'est
comme fils an de l'glise que Louis XIV perscutait
les protestants; il s'inclinait devant l'vangile en le
violant. La loi mme dont il se rclamait dposait contre
lui et rservait l'avenir.
L'glise fodale comme l'glise barbare prit au srieux ce gouvernement des esprits que l'opinion lui

L'TAT ET SES LIMITES.

21

dfrait. Il lui fallut l'me tout entire des gnrations


nouvelles, elle ne laissa au prince que le corps. Foi,
culte, morale, ducation, lettres, arts, sciences, lois
civiles et criminelles, tout fut en sa main. C'est de cette
faon que le moyen ge rsolvait la difficile question
des limites de l'tat.
Ce partage entre le pouvoir temporel et l'glise n'tait-il qu'un despotisme deux ttes? Non, l'glise fut
longtemps librale, et, l'hrsie mise de ct, ne s'effraya pas de la libert. Rien de plus libre, par exemple,
que cette turbulente universit de Paris, o l'on accourait de toute l'Europe pour remuer les problmes les
plus tmraires. En un temps o le doute n'tait que la
maladie de quelques mes aventureuses, comme celle
du malheureux Abailard, cette libert, il est vrai, offrait
peu. de dangers; on peut tout discuter quand les solutions sont connues d'avance ; mais ne soyons pas injustes envers l'glise, c'est la libert qu'elle croyait
donner, l'opinion ne lui demandait pas plus qu'elle
n'accordait. A tout prendre, au temps de Gerson, l'enseignement tait plus hardi qu'au temps de Bossuet, et
l'universit plus indpendante qu'on ne le permettrait

aujourd'hui.
La fodalit n'avait pas touff les ides romaines, il y
eut ds l'origine une sourde raction contre les abus et
les violences de la conqute; plus tard, contre le pillage
des barons. Sous le rgne de Philippe le Bel, la raction est victorieuse, le droit romain est sorti de la poudre; c'est avec le Digeste et le Code que les lgistes
commencent miner les liberts fodales. Leur idal,

22

L'TAT ET SES LIMITES,

c'est l'tat romain, c'est l'unit et l'galit sous un chef


qui ne relve que de Dieu. Une foi, une loi, un roi, c'est
leur devise; le roi de France, disent-ils, est empereur
en son pays; ils ont traduit son profit la maxime impriale, Quod principi placuit legis habet vigorem : SI
VEUT LE ROI, SI VEUT LA LOI.

La guerre contre la fodalit dura plus de trois sicles.


Le peuple opprim y soutint vaillamment ceux qui prenaient sa cause en main ; mais tandis qu'en Angleterre
les barons, pour dfendre leurs privilges, y associaient
le pays et tiraient des coutumes nationales tout ce
qu'elles pouvaient contenir de liberts, les rois de France
se contentrent d'accorder au peuple qui les avait appuys ces garanties civiles que tout pouvoir absolu peut
donner sans s'affaiblir. Philippe le Bel et ses successeurs
abattirent les barons et rduisirent l'obissance ces
tyrans subalternes, mais ce fut pour employer leur
seul profit toutes les forces de la France. L'galit y
gagna, mais non la libert.
Ce serait une trop longue histoire que de suivre cette
lutte perptuelle de la royaut contre le vieil esprit d'indpendance. L'habilet, la force, la ruse, les armes, les
lois, les jugements, rien ne fut pargn pour reconqurir la souverainet, pour reconstruire pierre pierre
l'difice imprial. Soumettre au roi les chteaux, les
villes, les campagnes, contraindre les ttes les plus
fires plier sous le joug commun, prparer l'unit
lgislative, agrandir l'administration, centraliser le gouvernement, ce fut le travail constant de nos rois et de
leurs conseillers. Les princes changent, non pas la tra-

L'TAT ET SES LIMITES.

23

dition ; Charles V et Louis XI, Franois 1er et Henri IV,


Richelieu et Louis XIV poursuivent une mme pense :

tablir l'unit par le despotisme de l'tat. L'ide tait


grande, le moyen excessif; on peut se demander o il
menait la France. Admirer en bloc l'oeuvre de nos rois,
comme l'a fait longtemps l'cole librale, c'est pousser
trop loin l'amour de l'uniformit. Nous avons pay assez
cher les fautes du pouvoir absolu pour qu'il nous soit
permis de critiquer cette politique outrance, qui,
aprs avoir tout nivel, n'a pas mme pu maintenir la
monarchie.
Ce n'est pas qu'on puisse regretter la chute de la
noblesse fodale ; les barons ne dfendirent que leurs
privilges, et ne firent rien pour les liberts nationales.
Leur gosme les perdit. La noblesse franaise a de
brillants souvenirs ; elle tait brave et chevaleresque,
mais elle n'eut jamais d'esprit politique, et courut
Versailles pour y solliciter, comme un honneur, la domesticit royale. Ce n'est pas ainsi que dure une aristocratie.
Quant au clerg, il semble qu'il aurait pu jouer un
autre rle, et mieux rsister aux empitements de la
royaut. Au quinzime sicle, parmi les misres du
schisme, l'glise gallicane est toute vivante ; dans les
conciles de Ble et de Constance, l'Europe n'coute que
des prlats et des docteurs franais l'universit de Paris
;
est l'honneur et le rempart de la chrtient. Un sicle
plus tard, tout est teint. Le concordat a scell la servitude de l'glise ; elle est retombe au point o l'avait
mise Constantin. Le prince la protge et l'enrichit ; au

24

L'TAT ET SES LIMlTES.

besoin mme, il la dfend contre l'hrsie, mais en


mme temps il en nomme les chefs, et se sert de l' piscopat comme d'un moyen de gouvernement. On sait
quel est le rsultat de ces alliances ingales ; la force
d'une glise est une force d'opinion qui ne vaut que
par la libert ; se mettre dans la main de l'tat, c'est
abdiquer.
Le rgne* de Louis XIV est l'apoge de la monarchie,
Si l'on veut chercher dans l'histoire un gouvernement
qui ressemble celui de Trajan ou d'Adrien, c'est l
qu'il faut s'arrter. L'unit est faite, les dernires rsistances se sont vanouies avec la Fronde ; ce qui restait
de liberts fodales ou municipales a t dtruit ; le
parlement est muet ; on a extermin le schisme et l'hrsie ; c'est le prince qui protge la religion, les sciences
et les lettres; en d'autres termes, la conscience et la
pense lui appartiennent, comme la vie et les biens
de ses sujets. L'oeuvre est accomplie, l'tat n'a plus de
limites ; c'est le systme romain dans ses beaux jours.
Voil ce qu'ont admir nos pres, et au premier rang
Voltaire, qui n'aurait pas conduit l'opinion s'il n'avait
eu les dfauts autant que les qualits de l'esprit franais.
Quand il donne au sicle le nom du grand roi, c'est
peine s'il aperoit quelques ombres sur ce soleil si brillant son aurore, si triste son dclin. Voltaire ne sent
pas qu'Auguste, Louis XIV, et tous ces princes qui
lvent leur grandeur sur la ruine de la libert, rie
laissent aprs eux que des gnrations sans nergie. Ce
sont des prodigues qui dissipent les conomies de leurs
pres, et ne lguent que la misre leurs hritiers.

25

L'TAT ET SES LIMITES.

grandeur du roi cachait les vices du rgime ;


Bossuet, ce beau gnie, crivait, en toute sincrit, la
Politique tire de l'criture sainte, vritable apologie
du despotisme. Ce n'est pas qu'au milieu de ces centons
sacrs on ne trouve de sages conseils offerts aux souverains, mais ce sont des conseils, rien de plus. Pour
Bossuet, qui confond l'anarchie et la libert, les sujets
n'ont aucun droit, non pas mme la proprit, qui ne
soit une concession de l'autorit ; par consquent, ils
ne peuvent prtendre aucune garantie. On ne partage
pas avec le prince. Les rois sont choses sacres ; c'est
Dieu seul qu'il appartient de les punir, s'ils abusent
du troupeau raisonnable que le Ciel leur a confi. La
pit, la crainte de Dieu, voil le seul contre-poids de la
puissance absolue ; la dsobissance du sujet est un
crime de lse-majest divine et humaine. La thorie de
l'vque de Meaux, c'est la servitude sanctifie. Quand
on part de pareils principes, on en arrive forcment
trouver l'esclavage un tat juste et raisonnable; Bossuet
est descendu jusque-l !
Il en est tout autrement de Fnelon. Dans ses plans
de gouvernement, que M. de Larcy vient de remettre
dans leur vritable jour , on trouve des rformes chimriques ; Fnelon ne peut dpouiller le personnage
de Mentor ; mais il a des vues politiques, le sentiment
que la monarchie absolue ne peut durer. Fnelon, qui
n'a pas oubli les vieilles franchises de la nation, n'attaque pas le droit du prince ; mais, pour lui, ce droit
-

La

1. Des vicissitudes politiques de

la France, Paris, 1860.


3

26

L'TAT ET SES LIMITES.

est limit par les antiques franchises ; aussi rclame-t-il


la libert municipale et provinciale ainsi que les tats
gnraux. Enfin, et ceci dpasse de beaucoup la porte
de son temps, il veut une glise indpendante, allie et
non pas sujette de l'tat. Si le duc de Bourgogne et
vcu, s'il et appliqu les conseils de son prcepteur,
qui peut dire si ds le commencement du dix-huitime
sicle la France ne serait pas entre paisiblement dans
les voies de la libert?
Tandis que Louis XIV s'enivrait de sa puissance,
l'Angleterre s'agitait au milieu des rvolutions ; ces
rvolutions se faisaient sous l'empire d'ides toutes diffrentes des ntres. La rforme religieuse entranait
une rnovation politique ; une fois encore un changement de religion amenait un changement dans l'tat,
C'est ce double lment spirituel et politique qu'il nous

faut tudier.
La Rforme ouvre une re nouvelle dans le monde ;
c'est le retour du principe individuel, une protestation
contre le pouvoir absolu, qu'il porte la tiare ou la couronne. Que Luther n'ait pas senti o sa doctrine le
portait, qu'il ait cru simplement ramener l'glise sa
puret originelle, qu'il ait vu dans la Bible un livre divin, qui, librement consult, donnerait aux fidles,
clairs par le Saint-Esprit, des rponses infaillibles et
toujours les mmes, cela se peut ; Luther n'est ni le
premier, ni le seul qui ait t surpris par l'orage mme
qu'il avait dchan ; ce qui n'est pas moins certain,
c'est que le moine de Wittemberg renversait du mme
coup le principe catholique et monarchique ; il rendait

L'TAT ET SES LIMITES.

27

l'individu le dernier ressort qui, jusque-l, appartenait


l'glise et l'tat. Volontairement ou non il brisait
les cadres de l'ancienne socit, et Leibnitz a pu lui
adresser ce magnifique loge :

Cui genus humanum sperasse recentibus annis


Debet, et ingenio liberiore frui.

qui se trouvait au fond de la Rforme, c'tait, on


ne l'a pas assez vu, la vieille indpendance germanique.
A. chacun le droit d'obir sa conscience, de choisir sa
foi, de constituer son glise, voil ce que rclamrent
'bientt les protestants. De l discuter l'obissance civile, mettre dans l'tat la libert qui rgnait dans l'glise, il n'y avait qu'un pas; ce pas fut aisment franchi.
C'tait si bien un rveil de l'esprit germanique, que la
Rforme ne conquit que les peuples de race allemande
ou gothique. Reue sans obstacle dans les pays scandinaves, triomphante en Angleterre, en Hollande, et dans
le nord de l'Allemangne, elle choua en Pologne, aussi
bien que chez les nations de langue latine. En Allemagne
mme elle ne put russir le long du Rhin et du Danube,
l o d'anciennes tribus celtiques, colonises par les
Romains, faisaient le fond de populations encore reconnaissables sous l'corce germanique. Je ne pousse
point outrance l'influence de la race ; je ne prtends
pas que le sang d'un -peuple dcide seul de la religion
qu'il adopte; il y eut des protestants en France, en Italie,
enEspagne ; ce que je soutiens, l'histoire la main,
c'est que l o le protestantisme trouva le vieux levain
germanique, il fut matre des mes et emporta tout.
Ce

28

L'TAT ET SES LIMITES.

La Rforme inquita les princes; c'tait une rvolution semblable celle que le christianisme tait venu
faire dans l'empire romain. L'organisation politique,
fonde sur l'troite alliance de l'glise et de l'tat, craquait de toutes parts ; la conscience et la pense chappaient au souverain. Ces esclaves rvoltes revendiquaient non-seulement la libert, mais l'empire. On ne
voulut point cder ce souffle terrible ; on essaya de
noyer les nouveauts dans le sang des martyrs ; la perscution enfanta la rvolte et la guerre. Ces guerres
intrieures, ces luttes fratricides qui puisrent l'Europe, aboutirent ce fait considrable, qu'aprs l'acharnement du combat, les deux communions, impuissantes
se rduire et s'entamer l'une l'autre, furent obliges
de se tolrer mutuellement. En France comme en Allemagne, il fallut souffrir que la minorit gardt sa religion ; en d'autres termes, l'tat fut forc d'abdiquer
devant la conscience, le nombre fut oblig de respecter
te droit. La libert religieuse, c'est l'me des socits
modernes, c'est la racine de toutes les autres liberts.
On ne coupe pas en deux l'esprit humain ; si l'individu
a le droit de croire, il a le droit de penser, de parler et
d'agir ; les sujets n'appartiennent plus au prince, l'tat
est fait pour eux, non pour lui. C'est ce que sentit
Louis XIV ; son instinct despotique ne s'y trompa gure.
Le protestantisme tait la ngation du droit divin, un
dmenti donn la politique traditionnelle de la monarchie. En crasant les rforms, on croyait assurer
jamais l'unit ; mais, derrire les protestants, on rencontra les jansnistes, et quand on eut ras Port-Royal,

29

L'TAT ET SES LIMITES.

on se trouva en face des philosophes. La pense tait


libre, et se riait du grand roi.
En Angleterre, la Rforme prit deux faces diverses.
Pour la noblesse et le clerg, ce ne fut qu'une rupture
l'tat.
l'glise
unie
troitement

Pour
Rome,
resta
avec
la bourgeoisie et le peuple, ce fut une mancipation
politique autant que religieuse; la foi populaire, c'tait
le calvinisme qui rompait avec l'tat, et faisait de
chaque communaut de fidles une rpublique qui se
gouvernait elle-mme, et dans laquelle chacun avait le
droit de prophtiser, c'est--dire de parler sur toutes
choses. Poursuivi par la royaut, le puritanisme triompha avec Cromwell. Ce triomphe politique fut de courte
dure, mais le germe rpublicain resta dans la socit
anglaise, et ce qui en fut port dans les plantations du
nouveau monde enfanta les tats-Unis.
Si la premire rvolution avait t calviniste et dmocratique, la seconde, celle de 1688, fut anglicane et
conservatrice. Le changement politique se fit, comme
la rforme religieuse, aux moindres frais possibles. On
renversa le roi, mais non la royaut ; on reprit la tradition nationale, ddaigne par Charles II, attaque par
son frre ; c'tait une tradition de libert. Quand on lit
l'histoire de Henri VIII ou de l'imprieuse Elisabeth,
on ne voit pas que l'Angleterre ft moins assujettie que
le continent ; les ides du sicle et la ncessit de rsister la monarchie espagnole avaient concentr le
pouvoir entre les mains d'un matre ; mais sous ce
despotisme accept comme le rempart de l'indpen,
dance et de la grandeur nationales, s'tait conserv le
3.

30

L'TAT ET SES LIMITES.

vieil esprit saxon. Les ides et les lois romaines n'avaient


jamais pntr en Angleterre ; la libert y tait clipse, mais non dtruite. L'indpendance communale, le
jury civil et criminel, le parlement, le vote de l'impt,
ne sont pas des conqutes et n'ont pas de date chez les
Anglais, c'estla common law qui les tablit, en d'autres
termes, ce sont les coutumes que les Saxons ont apportes dans la Grande-Bretagne, coutumes dont le dveloppement a t quelquefois retard, mais qui n'ont
jamais cess de vivre. C'est ce qui explique comment,
en 1688, l'Angleterre, reprenant possession d'ellemme, constitua, sans trop de secousses, ce libre gouvernement qui l'a mise la tte de la civilisation.
La rvolution de 1688 eut son politique : c'est Locke.
Quand on lit le Trait du gouvernement civil, il faut
quelque effort pour se persuader que l'auteur de ce livre
est contemporain de Bossuet. Locke pense et crit
moiti
de
franais
la
seconde
philosophes
les
comme
du dix-huitime sicle ; il a de plus qu'eux le bon sens
et la modration qui tiennent l'exprience, deux qualits qui, en gnral, ont manqu nos thoriciens.
Pour Locke, la socit civile est un contrat par lequel
chaque homme abandonne une part de son indpendance naturelle, afin de jouir en paix, comme citoyen,
de la libert qu'il rserve. Par consquent, l'tat n'est
pas tout. Il est institu pour une certaine fin, qui est
la conservation des proprits, c'est--dire de ce que
chacun possde en propre : la vie, la libert, les biens.
Ces choses-l ne sont pas des concessions de l'autorit ;
elles nous appartiennent en notre qualit d'hommes ;

L'TAT ET SES LIMITES.

31

sont
droits
naturels auxquels on ne peut renondes
ce
cer. Si le prince envahit ces liberts, il viole le contrat
d'o il tire son pouvoir ; les sujets sont dgags de leur
obissance, l'insurrection est l'ultima ratio des peuples
que la tyrannie dpouille de leurs droits. Ce n'est pas
ici le lieu de discuter un systme qui a plus d'une partie
faible ; ce qu'on ne peut contester Locke, c'est le
mrite d'avoir nettement proclam qu'il y a des bornes
la puissance publique, et que si l'tat est souverain,
il ne s'ensuit pas qu'il soit absolu.
L'influence des ides anglaises sur la France fut considrable au dernier sicle ; deux de nos plus grands
publicistes, Voltaire et Montesquieu, ont emprunt
Locke, ou rapport de la Grande-Bretagne, leurs vues
les plus hardies. Le doute religieux et le doute politique
nous venaient d'Angleterre en mme temps ; or, c'est
toujours par le doute que commencent les rformes ;
le changement des affaires humaines n'est que la traduction matrielle du changement des ides.
Voltaire s'attacha deux nobles causes : la tolrance
et l'humanit. Si les protestants sont rentrs dans la
grande famille, si la torture et les supplices ont t
chasss de nos lois, on le doit au dfenseur de Sirven,
de La Barre et de Calas ; ce n'est pas son moindre titre
devant la postrit. Mais ces rformes criminelles que
Voltaire rclamait avec tant d'esprit et de passion, c'tait
une nouvelle conqute sur le droit absolu du prince,
un nouvel effort pour faire rentrer l'autorit civile dans
les limites qu'elle ne doit pas franchir. Luther avait enlev l'tat la conscience humaine, Voltaire lui arra-

32

L'TAT ET SES LIMITES.

chait le corps du citoyen. Ce n'tait pas une mdiocre


victoire. Les lois criminelles sont toujours en rapport
avec la constitution. A Rome, sous la rpublique, elles
taient douces et protectrices ; sous l'empire, elles devinrent froces et sanguinaires. Dans un pays libre, l'accus est un innocent jusqu'au jugement prononc ;
dans un pays despotique, l'accus est un coupable ds
que la main de la police l'a saisi ; les gards que mrite
le malheur, les droits sacrs de la dfense, tout disparat
devant l'intrt de l'tat. Adoucir les lois criminelles,
faire pntrer le jour dans les procdures, intresser le
magistrat la protection de l'accus c'est une des
,
oeuvres les plus saintes que puisse se proposer un ami
de l'humanit. C'est au respect de la personne qu'on
mesure la vraie grandeur de la civilisation.
Montesquieu passa deux annes en Angleterre ; il en
revint fortement touch de ce qu'il avait vu ; on sent
qu'en crivant l'Esprit des lois il a toujours la constitution anglaise sous les yeux. Pour un Franais du dixhuitime sicle, en un temps o l'on ne s'occupait du
gouvernement que pour le chansonner, c'tait un spectacle trange que celui d'un pays o un couvreur se
faisait apporter la gazette sur les toits pour la lire 1.
Les pages o Montesquieu expose le jeu des pouvoirs
publics en Angleterre sont des plus justes et des plus
profondes ; aussi, un des meilleurs jurisconsultes de la
Grande-Bretagne,Blackstone, ne fait-il que suivre Montesquieu quand il veut expliquer aux Anglais leur propre
1. Montesquieu, Notes sur l'Angleterre.

L'TAT ET SES LIMITES.

33

gouvernement. Il y a, dans l'Esprit des lois, plus d'un


chapitre qui n'a pas moins d'importance que celui de
la Constitution d'Angleterre ; mais ce dernier, bientt
dvelopp et systmatis par Delolme, fit une fortune
singulire ; plus d'une fois il a exerc une influence
visible sur notre destine politique. Cette influence a
eu peut-tre quelques inconvnients ; je me hte de
dire que ce n'est pas la faute de Montesquieu.
Quand on tudie l' Esprit des lois, on voit que l'auteur envisage la politique comme un problme des plus
complexes, et qu'il en recherche successivement toutes
les donnes. Les lois, dit-il 1, doivent tre relatives au
physique du pays, au climat..., la qualit du terrain,
a sa situation, sa grandeur, au genre de vie des peuples ; elles doivent se rapporter au degr de libert que
la constitution peut souffrir, la religion des habitants,
leurs inclinations, leurs richesses, leur nombre,
leur commerce, leurs moeurs, leurs manires. Enfin,
elles ont des rapports entre elles ; elles en ont avec leur
origine, avec l'objet du lgislateur, avec l'ordre des
choses sur lesquelles elles sont tablies. C'est sous toutes
ces vues qu'il faut les considrer. C'est ce que j'entreprends de faire dans cet ouvrage. J'examinerai tous ces
rapports ; ils forment tous ensemble ce que l'on appelle
l'ESPRIT DES LOIS.

Rien de plus clair que cette dclaration ; mais les


contemporains de Montesquieu n'ont pas eu l'intelligence aussi large. blouis par l'aspect extrieur de la
1. Esprit des lois, livre I, chap. III.

34

L'TAT ET SES LIMITES.

constitution britannique, sduits par le mcanisme ingnieux dont on leur expliquait la marche et le secret,
surtout presss d'agir, ils ont laiss l'cart toutes ces
liberts personnelles et locales qui sont le fond mme
des institutions anglaises ; ils ont cru qu'il suffisait
d'emprunter l'Angleterre son organisation politique,
pour lui emprunter son gnie et rpandre aussitt la
libert sur le continent. Ce fut l'erreur des constituants
les plus sages, ce fut l'illusion de l'auteur de la Charte,
et plus tard du parti libral. Tous se rclamaient de
Montesquieu, et avec raison ; mais il fallait le suivre
jusqu'au bout, et ne pas prendre une faade pour l'difice tout entier.
A ct de l'cole anglaise, dont Voltaire, Montesquieu
et Delolme sont les reprsentants, il y eut une cole
franaise, qui assaillit par un autre ct le despotisme
de l'tat, c'est l'cole des physiocrates. Ce n'est pas que
Quesnay ni Turgot soient jaloux de l'autorit ; au contraire, c'est du prince qu'ils attendent la rforme des
abus, et une meilleure direction de la socit ; mais en
un point considrable, ils attaquent l'omnipotence de
l'tat. Ils veulent la libert de l'agriculture et du commerce avec la rforme de l'impt. Leur devise, qu'on a
souvent raille (ce qui est plus ais que de comprendre),
est : laissez faire, laissez passer; applique au travail
national, cette devise est d'une grande justesse. Quesnay ne dispute l'tat ni la dfense du pays au dehors, ni le maintien de l'ordre et de la scurit au dedans. Il ne marchande pas l'autorit ses prrogatives
comme le fait l'cole d'Adam Smith ; mais en ce qui

L'TAT ET SES LIMITES.

35

touche l'industrie, il se dfie de l'administration, et avec


raison. Presque toujours elle gne, et l mme o elle
croit protger, le plus souvent elle dtruit. J'en donnerai un curieux exemple pour l'ancienne France. Tout
le monde sait que, sous le rgne de Louis XVI, Parmentier a popularis la culture de la pomme de terre ;
c'est cet excellent homme, ses efforts, ses sacrifices que nous devons cette prcieuse ressource contre
la disette. Mais la pomme de terre avait t apporte en
Europe la fin du seizime sicle ; comment s'est-il
coul deux cents ans avant qu'on s'apert de son utilit ? Pour la France, la rponse est aise : son arrive, la pomme de terre donnait la lpre, disaient les
mdecins du temps ; au dix-septime sicle, elle donnait
la fivre ; l'administration, toujours claire, avait suivi
l'opinion des mdecins ; elle ne cessa de protger la sant
publique contre un danger chimrique qu'en 1 771, aprs
qu'un avis de la Facult eut rassur les esprits 1. Nous
nous croyons plus sages. Y a-t-il si longtemps qu'un
illustre marchal dclarait que, pour notre agriculture,
l'entre des Cosaques serait moins dsastreuse qu'une
invasion de moutons trangers? Cependant, malgr cette
menace, une courte exprience a montr aux plus aveugles qu'il y avait tout au moins une libert que la France
pouvait supporter sans trouble et sans ruine : la libert
de la boucherie.
Quel que ft leur amour de l'autorit, Quesnay et ses
disciples n'en revendiquaient pas moins une libert f1. J'emprunte ces dtails l'loge de Parmentier, par Cuvier.

36

L'TAT ET SES LIMITES.

conde et qui tient toutes les autres. Ds qu'on veut


mnager le travail et la richesse, ne faut-il pas des garanties contre les dpenses excessives de l'tat, contre
les folies de la guerre ou de la paix? Qu'est-ce que ces
garanties, sinon la libert politique? Les rformes de
Turgot, les assembles provinciales de Necker furent un
premier essai d'mancipation que la rvolution crasa
dans sa fleur, mais qu'il serait injuste d'oublier. Il faut
lire les procs-verbaux de ces assembles pour voir avec
quelle ardeur le clerg, la noblesse et le tiers tat s'occuprent d'amliorations populaires : suppression de la
corve, extinction de la mendicit, routes, canaux, instruction publique, toutes ces questions sont rsolues
avec une admirable libralit. On dit que la France ne
sait pas user de sa libert ; il est vrai que souvent elle est
reste trs-froide l'endroit de ses privilges lectoraux,
qui ne lui profitaient gure ; mais chaque lois qu'on a
charg la province, le dpartement ou la commune du
soin de leurs propres affaires, je ne vois pas que le pays
se soit montr ni indiffrent ni incapable. Turgot et
Necker nous avaient bien jugs en mettant la libert
la base de l'difice ; c'est toujours l qu'il en faut revenir.
la veille de 1789, il y avait donc en France des
gens clairs, qui, partis de points diffrents, lves de
Voltaire, de Montesquieu ou de Turgot, avaient ceci
de commun qu'ils sentaient la ncessit de rduire le
despotisme de l'tat ; mais, par malheur, ct de cette
cole librale, grandissait un parti ardent qui confondait
le pouvoir du peuple avec la libert, et qui tait prt

37

L'TAT ET SES LIMITES.

sacrifier tous les droits la souverainet populaire ; ce


parti, qui devait triompher, se rattachait Rousseau.
Quand on lit tte repose le Contrat social, ou les
rveries de l'honnte Mably, rveries qui sont de mme
origine que le, Contrat social, on se demande comment
des modernes se sont laiss prendre ces pastiches de
l'antiquit, ces sophismes transparents ; cependant il
est visible que la doctrine de Rousseau, si fausse qu'elle
soit, n'a rien perdu de son influence. On la trouve au
fond de toutes nos rvolutions ; c'est toujours la thorie
paenne : la libert, c'est la souverainet ; le droit, c'est
la volont de la nation.
coutons Rousseau. Pour lui, le problme de la politique, c'est de trouver une forme d'association qui
dfende et protge de toute la force commune la personne et les biens de chaque associ, et par laquelle
chacun, s'unissant tous, n'obisse pourtant qu'
lui-mme, et reste aussi libre qu'auparavant. Pour en
arrive
cette solution, qui ne semble pas trs-facile,
Rousseau ne voit qu'un moyen, c'est l'alination totale
de chaque associ, l'abandon de sa personne et de ses
droits que chacun fait la communaut. Cette alination, c'est une mort civile, c'est l'entre du moine dans
son couvent ; mais suivant Rousseau, elle est sans danger, par deux raisons : 1 Chacun se donnant tout
entier, la condition est gale pour tous nul n'a intrt
;
la rendre onreuse aux autres 2 chacun donnant
;
se
tous ne se donne
et
comme
pa
s
il n'y a
personne,
un seul associ sur lequel on n'acquire le mme droit
qu'on lui cde sur soi, on gagne l'quivalent de qu'on
ce

38

L'TAT ET SES LIMITES.

perd, et plus de force pour conserver ce qu'on a. Cder la communaut notre me, notre libert et nos
biens, pour obtenir en change que nos concitoyens en
fassent autant, c'est premire vue un march o personne ne gagne ; chacun se sacrifie au profit d'un tre
abstrait qu'on nomme le souverain ou l'tal.
Mais ce souverain, dit Rousseau, c'est tout le monde;
je le nie. Il y a l une confusion d'ides et de mots,
Quand on en vient la pratique, quand on nomme des
magistrats et des chefs, on s'aperoit que le peuple qui
exerce le pouvoir n'est pas le mme peuple que celui
sur lequel on l'exerce ; le gouvernement du Contrat
social, au lieu d'tre le gouvernement de chacun par
soi-mme, comme Rousseau le croit, est en thorie le
gouvernement de chacun par tous les autres ; en fait,
c'est le rgne d'une majorit, le plus souvent mme
d'une minorit hardie et turbulente. La rpublique est
libre, les citoyens sont esclaves. Sur ce point, je renvoie
la Convention.
Que cette tyrannie soit menaante dans son systme,
Rousseau l'a senti ; il n'y a vu qu'un remde, c'est que
le souverain, c'est--dire le peuple, ft toujours occup
du soin des affaires publiques. Nous voil revenus
Y agora et au forum. Mais pour qu'une socit passe
sa vie couter des orateurs, faire des lections ou
rendre des jugements, il faut qu'il y ait des classes infrieures qui travaillent pour elle; l'esclavage est la premire condition de la libert politique ainsi entendue.
Cette objection n'effraye pas Rousseau. Quoi ! la libert
ne se maintient qu' l'appui de la servitude? Peut-tre.

L'TAT ET SES LIMITES.

39

Ls deux excs se touchent. Tout ce qui n'est pas dans


la nature a ses inconvnients, et la socit civile plus
que tout le reste. Il y a telles positions malheureuses

o l'on ne peut conserver sa libert qu'aux dpens de


Celle d'autrui, o le citoyen ne peut tre parfaitement
libre que l'esclave ne soit extrmement esclave. Telle
tait la position de Sparte. Pour vous, peuples modernes, vous n'avez point d'esclaves, mais vous l'tes;
vous payez leur libert de la vtre. Vous avez beau
vanter cette prfrence, j'y trove plus de lchet que
d'humanit.
Que Rousseau s'amust de pareils paradoxes, cela
ne m'tonne pas; mais que tout un sicle et un sicle
clair l'ait pris au srieux, voil de quoi nous inspirer
Une grande modestie, et je comprends ce cri d'un
homme d'esprit : O bon sens, on t'adore au sortir des
rvolutions !
Admettons que le systme du Contrat social soit possible. Tous les citoyens votent et s'occupent des affaires
publiques, la majorit dcide ; quelles sont les garanties
des minorits et des individus? Il n'y en a point. Un
nouveau paradoxe de Rousseau (celui-l a fait fortune)
nous apprend que le souverain est infaillible, le peuple
a toujours raison. Le souverain, n'tant form que
des particuliers qui le composent, n'a ni ne peut avoir
d'intrt qui soit contraire au leur; par consquent, la
puissance souveraine n'a nul besoin de garant envers
les sujets, parce qu'il est impossible que le corps veuille
nuire tous ses membres... Le souverain, par cela seul
qu'il est, est toujours ce qu'il doit tre. Nron et la

40

L'TAT ET SES LIMITES.

Convention n'ont jamais dit autre chose. Ils reprsentaient le peuple, et le peuple pouvait tout.

qu'un empereur romain, c'est--dire un dieu


mortel osait prtendre, une autorit chrtienne nele
peut pas faire. La religion n'appartient pas Csar, h
conscience est en dehors de l'tat. Rousseau l'a compris ; l'imitation des Romains, il institue une religion
politique, et fait du souverain le grand pontife de la socit. Il y a une profession de foi purement civile dont
il appartient au souverain de fixer les articles, non pas
Mais ce

prcisment comme dogme de religion, mais comme


sentiments de sociabilit, sans lesquels il est impossible
d'tre bon citoyen ni sujet fidle. Sans pouvoir obliger
personne les croire, le souverain peut bannir de l'tat
quiconque ne les croit pas; il peut le bannir non pas
comme impie, mais comme insociable, comme incapable d'aimer sincrement les lois, la justice, et d'immoler au besoin sa vie son devoir. Que si quelqu'un,
aprs avoir reconnu publiquement ces mmes dogmes,
se conduit comme ne les croyant pas, qu'il soit puni de
mort ; il a commis le plus grand des crimes : il a menti
devant les lois. On voit o Robespierre a pris son tre
suprme; en religion comme en politique, il ne connat
que le Contrat social; Saint-Just et lui sont deux
aptres fanatiques de Rousseau, tous deux prchent,
l'aide de la guillotine, un vangile qui n'est pas celui
de la libert.
Il est triste de l'avouer : dans l'Assemble constituante, compose d'hommes de talent, de coeurs gnreux, ce fut l'influence de Rousseau qui l'emporta. On

41

L'TAT ET SES LIMITES.

rduisit le pouvoir excutif, on donna au peuple l'lection des administrateurs et des juges, on chercha srieusement organiser des institutions libres ; mais au
travers de toutes ces mesures, bonnes ou mauvaises, il
y eut un principe qui domina tout, ce fut l'omnipotence
de l'assemble. Comme organe du peuple, elle s'attribua le droit de tout faire, et rforma l'glise aussi bien
que la monarchie. Pour les constituants comme pour
Rousseau, la libert c'est la souverainet populaire;
donnez un bulletin chaque citoyen, que ses mandataires dcident de toutes choses, l'oeuvre est accomplie.
Cette erreur de la Constituante fut celle des patriotes de
l'an III et de bien d'autres. Si la libert ne tenait qu'
une constitution, il y a longtemps que l'Europe jouirait
en paix de ce bien qu'elle poursuit toujours et qui toujours lui chappe.
Le consulat fut une restauration, madame de Stal
l'a justement remarqu. Bonaparte accepta la succession de la monarchie et reprit la tradition, hommes et
choses. Il ne releva pas ce reste de privilges dont la
destruction et souri Richelieu, mais il acheva l'oeuvre
de nos rois en ramenant tout une centralisation plus
rgulire et plus forte. Une administration nergique,
une galit complte et point de libert, tel fut le rgime
que rtablit le premier consul. C'est Louis XIV avec plus
de gnie et moins de scrupules. Aussi jaloux de son
pouvoir que le grand roi, il ressaisit l'glise catholique
au moment o elle et accept la libert avec reconnaissance ; il reconstitua l'universit, il rtablit la censure, il
lui fallait l'me aussi bien que le bras des Franais.
4.

42

L'TAT ET SES LIMITES.

La Restauration fut le retour de la famille royale,


mais non pas de l'ancienne royaut. La Charte se rattache aux ides de Montesquieu, et non pas aux principes de la vieille monarchie, quoi qu'en dise un prambule crit pour sauver les apparences et populariser la
lgitimit. Louis XVIII se souvenait des opinions du
comte de Provence, et l'exil lui avait servi. Par malheur,
la Restauration, venue la suite de l'tranger, et compromise par les rancunes de l'migration, avait un pass
qui l'crasait. Pour la rconcilier avec la France il et
fallu un gnie prudent et ferme, un nouvel Henri IV ; le
sort nous donna Charles X, un de ces esprits honntes
mais troits qui semblent crs pour perdre les empires,
Sous la Restauration, nanmoins, la France prit got
la libert; mais ce fut toujours la libert politique,
Il y eut des combats de tribune, on fit et on dfit des
lois lectorales; mais l'administration ne faiblit pas;
l'tat, compos du roi et des chambres, fut toujours
l'tat absolu; on ne donna point ces liberts particulires
qui passent dans les moeurs et dfient les rvolutions.
Les vnements de 1830 amenrent au pouvoir ceux
qui, sous le dernier rgne, avaient lutt pour la libert
des lections, de la tribune, de la presse, et avec eux les
crivains patriotes qui avaient dfendu la gloire de nos
armes contre la haine et les injures de l'migration,
L'oeuvre qui leur chut tait difficile; mal vus par le
clerg, attaqus par le parti lgitimiste n'ayant pour
eux que la faveur inconstante des classes moyennes,
c'est au milieu des meutes, et sous le feu de la presse,
qu'il leur fallait fonder la libert.

L'TAT ET SES LIMITES.

43

Je ne veux pas juger ce rgne de dix-huit annes qui


finit si tristement. Avec les vivants, la critique est difficile, et je n'ai pas de got pour attaquer des vaincus.
D'ailleurs, si je n'ai pas servi ce gouvernement, je l'ai
aim, j'en ai partag les illusions avec toute la France ;
je regrette les nobles institutions qui sont tombes avec
lui. Mais il me sera permis de signaler l'erreur qui empcha la libert de prendre racine dans les mes, erreur
qui ne fut pas celle d'un ministre, mais de la France
entire. Ce qui nous a perdus, c'est toujours la fausse
notion de l'tat. Nous aussi nous avons confondu la
souverainet lectorale et parlementaire avec la libert.
Pour la premire fois il y avait une tribune et une
presse o l'on pouvait tout dire ; ce sont l des garanties admirables, mais encore faut-il que ces garanties
gardent quelque chose, et que derrire les remparts il
y ait des soldats intresss les dfendre. Avec la presse
et la tribune, certes, un pays est libre; mais il ne s'ensuit pas que ce pays prenne got ses institutions.
Pour attacher les citoyens leurs privilges politiques,
il faut les habituer de bonne heure la vie publique en
les associant aux affaires de la commune, du dpartement, de l'glise, de l'hospice, de l'cole; il faut les
faire jouir de ces liberts particulires qui, dans la socit
moderne, nous touchent plus qu'une part infinitsimale
de la souverainet. En ce point, par malheur, on ne
fit pas tout ce qu'il fallait faire. On accorda quelques
liberts municipales, mais
en mme temps on resserra
ce rseau de centralisation qui gne et fatigue la
France.

44

L'TAT ET SES LIMITES.

Le systme protecteur, soutenu par l'influence

de

grands industriels, fut peine entam ; l'ducation fut


largement rpandue, mais toujours par la main de l'tat, qui repoussa la libert d'enseignement. En donnant
l'glise catholique l'indpendance dont elle jouit en
Belgique, on l'et occupe et dsarme, on garda une
lgislation qu'on n'osait plus appliquer; on irrita
clerg et on lui cda. Le droit d'association, le grand
ressort de l'Angleterre, fut interdit; la presse charge
d'entraves, et par l mme concentre en un petit nombre de journaux, fut un danger, quand il et t facile,
en la dissminant, de la rendre inoffensive, sinon mme
de s'en faire un appui. En somme, on eut toujours l'administration impriale, anime, il est vrai, d'un esprit
libral et tempre par la publicit; mais si le vice originel fut palli, il ne fut pas guri. C'est par une autre
voie qu'on mne un peuple la libert.
L'opinion, dira-t-on, n'en rclamait pas davantage.
A la tribune et dans la presse, on se disputait le pouvoir plus qu'on n'entendait le limiter. C'tait un parti
qui demandait la libert d'enseignement, pour la confisquer son profit. L'association n'et servi qu' des
sectes violentes, qui menaaient l'tat, la famille et la
proprit. Une presse sans cautionnement et sans timbre et chapp la rpression. Ces raisons taient
spcieuses; je conois qu'on y ait cd; j'avoue aussi
que des ministres, sans cesse menacs la tribune, et
ne vivant qu'au jour le jour, avaient grand'peine prparer les rformes les plus ncessaires. Il n'en est pas
moins vrai qu'en Belgique, au milieu des mmes diffide

L'TAT ET SES LIMITES.

45

cults, et dans le mme espace de temps, on sut organiser la libert, tandis qu'en France tout se passa en;
des luttes de tribunes, magnifiques mais striles. C'tait
de l'loquence, ce n'tait point de la politique. On s'en
aperut, mais trop tard, quand on fut au bord de l'abme. Le pays, dgot de ces querelles qui ne lui servaient de rien, resta indiffrent ses propres destines ;
il suffit d'une meute pour emporter un gouvernement
qui avait sincrement aim la France, et lui avait donn
dix-huit ans de bien-tre et de scurit.
La rvolution de 1848 montra combien notre gnration est trangre aux ides librales. Sous la Restauration, on avait dfendu les vrais principes. Benjamin
Constant, madame de Stal, J.-B. Say et son cole avaient
le sentiment de la libert ; le rgime imprial leur avait
ouvert les yeux. En 1848, aprs trente-trois ans de gou-

vernement constitutionnel, on reculait jusqu'aux plus


fatales erreurs de la premire rvolution. Des publicistes, soi-disant avancs, proclamaient que l'individu
tait fait pour la socit, et non pas la socit pour l'individu ; c'tait retourner au Contrat social et la tyrannie de la Convention; des utopistes supprimaient la
famille, et proposaient de caserner la France dans un
atelier; des lgislateurs, imbus des prjugs et des
jalousies de 1789, n'imaginaient rien de mieux pour
fonder le rgne de la dmocratie que d'avilir le pouvoir
excutif, comme si une autorit nergique n'tait pas
la premire garantie de la libert.
L'issue de cette politique n'tait pas douteuse; elle
est crite toutes les pages de l'histoire. Le peuple se

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L'TAT ET SES LIMITES.

servit de sa souverainet pour se dbarrasser de l'anarchie. Aprs les meutes, la guerre civile, les menace
et les fureurs de la presse, on avait horreur du nom
mme de la libert, quoique la libert n'ait rien de commun avec de pareils excs. La France, qui vit de son
travail, tait lasse de ces dsordres, elle demanda le
repos et la paix tout prix.
L'histoire de la France en 1848 est celle de l'Allemagne, de l'Espagne, de l'Italie, de tous les pays o la libert n'tait pas entre dans les moeurs. Tandis que
l'Angleterre, la Hollande, la Belgique, fires de leurs
institutions, voyaient sans inquitude l'orage qui grondait autour d'elles, partout ailleurs sur le continent on
proclamait la souverainet populaire, et on discutait des
constitutions impossibles; tout cela durait un jour. Les
conqutes de mars 1848, comme on les nomme en Allemagne, disparaissaient aussi vite qu'elles avaient t
faites, sans que personne se levt pour les dfendre. On
revenait au point de dpart, et mme en de, mcontent de s'tre tromp une fois de plus. Cependant tout
n'tait point chimrique dans ces dsirs de rgnration
politique ; il ne fallait pas une grande exprience pour
prvoir qu'aprs dix ans de silence et d'oubli, les mmes
problmes sortiraient de terre, et viendraient de nouveau agiter les esprits. Il n'y a pas de mort pour les
ides, la dfaite les pure ; quand ils aiment, les peuples,
comme les hommes, s'attachent par leurs souffrances
plus que par leurs succs.
On en est l dans toute l'Europe ; de nouveaux dsirs, d'anciennes esprances se rveillent. C'est une

L'TAT ET SES LIMITES.

47

uvelle phase du mouvement d'ides qui depuis

xante-dix ans nous emporte vers un avenir inconnu ;


st cette phase qu'il faut maintenant tudier.

II
L'exprience fait payer ses leons, mais elle profite
gens qui rflchissent. Le lendemain de leur chute
S partis peuvent s'imaginer qu'avec des prcautions
jeux prises, un bataillon ou une barricade de plus, on
et aisment triomph; ce sont l des illusions qui ne
compent pas les hommes de sens. Ds le mois de
mars 1848 il tait ais de prvoir qu'on faisait fausse
toute, et qu'on n'tablirait pas la rpublique, en reprenant la premire rvolution des institutions qui n'avaient pas vcu. Dcrter le suffrage universel, introduire partout l'lection, concentrer le pouvoir dans une
assemble, c'tait rentrer purement et simplement dans
es traditions de la Constituante ; c'tait encore une fois
donner au pays une part de la souverainet, mais non
pas la libert. Or, s'il est une chose que dsirent les peuples modernes, s'il est un bien qui leur manque, aujourd'hui surtout qu'ils ont conquis l'galit civile, ce n'est
pas le pouvoir, c'est la libert ! De quoi souffre-t-on, de
quoi se plaint-on sur le continent, sinon des entraves
qui gnent l'industrie, le commerce, la pense, la conscience? Ce qu'on accuse, ce n'est pas la forme du gouvernement, c'est le despotisme, qu'il vienne d'un homme
ou d'une majorit; c'est la centralisation, ce sont les
lois prventives, en deux mots, c'est tout ce qui gne le
aux

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L'TAT ET SES LIMITES.

libre et complet dveloppement de l'individu. Le problme n'est plus d'imaginer une constitution nouvelle;
on a eu trop de mcomptes pour croire que le bonheur
d'un peuple tienne la vertu magique d'un morceau de
papier; le problme, c'est de tirer des gouvernements,
tels qu'ils existent, toutes les liberts qu'un gouvernement peut et doit donner ; c'est de faire la part de l'tat
et la part de l'individu ; c'est de respecter et au besoin de
fortifier les justes prrogatives du pouvoir, mais d'exiger
en retour que l'administration reste sur son terrain et
n'empite pas sur le domaine du citoyen.
Il ne faut pas croire que ce soit seulement en France
qu'on s'inquite de cette grave question ; en toute l'Europe, elle est l'ordre du jour; on s'en occupe en Angleterre aussi bien qu'en Allemagne, en Espagne comme
en Italie. Aussi, est-ce l'tranger que je me propose
de l'tudier. En France, ds qu'on parle de libert, il y
a des gens qui s'inquitent et qui essayent de vous couvrir la voix. On suppose des intentions perfides, on crie
l'injustice, on accuse les partis; il est plus difficile d'en
user de faon aussi cavalire avec des hommes qui crivent dans une autre langue, et pour un autre pays. On
peut dire qu'ils se trompent, mais encore faut-il les
couter; nous n'en voulons pas davantage ; si l'erreur
est de notre ct, qu'on nous la montre, et qu'on se
donne la peine d'avoir raison.
Un des meilleurs livres qu'on ait crits sur les vritables attributions de l'tat, est celui de Guillaume de
Humboldt. En France, il n'est personne qui n'ait entendu

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L'TAT ET SES LIMITES.

parler d'Alexandre de Humboldt, ce gnie universel


que la science a perdu rcemment, mais on connat
moins son frre an; en Allemagne, on les met tous
deux au mme rang. Crateur de la philologie moderne,
philosophe chrtien, homme d'tat minent, dfenseur
de la libert constitutionnelle une poque o le ddain
de cette libert menait la fortune, Guillaume de Humboldt tait un de ces esprits originaux qui cherchent
toujours la raison des choses, et creusent tout ce qu'ils
touchent. C'est en 1792, qu' la prire du baron de Dalberg, coadjuteur de Mayence, et futur lecteur de l'Empire, il rdigea son Essai sur les limites de l'action de
l'Etat; les guerres de la rvolution empchrent sans
doute Humboldt d'imprimer un livre qui n'aurait plus
trouv de lecteurs. Qui songeait alors la libert, sinon
pour la maudire? L'essai fut mis dans un carton et oubli. C'est en 1851, seize ans aprs la mort de l'auteur,
qu'on a eu l'heureuse pense de l'imprimer; et, chose
trange ! il s'est trouv que ce livre, vieux de soixante
ans, tait une nouveaut.
Ceci s'explique aisment. Les ides que Humboldt
dfendait en 1792, c'taient les ides de l'cole constitutionnelle qui, en 1789, eut les premires faveurs de
l'opinion ; Humboldt est un disciple de Necker et de
Mirabeau. C'est au fameux discours sur l'ducation
publique, vritable testament politique de Mirabeau,
qu'il a emprunt la devise et la pense de son livre : Le
difficile est de ne promulguer que des lois ncessai" res, de rester jamais fidle ce principe, vraiment
constitutionnel de la socit, de se mettre en garde
5

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L'TAT ET SES LIMITES.

contre la fureur de gouverner, la plus funeste mala" die des gouvernements modernes. Ces ides fcondes, la Rvolution les a touffes, l'empire les a ddaignes, la Restauration en a tenu peu de compte ; mais,
comme elles sont vraies, elles reparaissent toujours ; il
y a des moments o elles entrent dans l'me, comme
un glaive; nous sommes dans un de ces moments.
Le mrite de Humboldt, c'est d'avoir donn une forme
philosophique ces ides, c'est d'avoir ramen la libert
un principe moral, c'est d'avoir montr que cette
libert, mconnue par ceux qui la calomnient ou qui la
craignent, n'est autre chose que la vie mme des individus, la force mme de la socit.
Suivant Humboldt, la fin suprme, la fin la plus leve que l'homme puisse se proposer ici-bas, celle que
lui prescrivent les rgles immuables de la raison, c'est
de dvelopper l'ensemble de ses facults; s'amliorer,
mme au prix de la souffrance, voil l'oeuvre de l'homme,
du chrtien, du citoyen. Pour que cette amlioration
soit complte, pour que ce dveloppement soit harmonieux, deux conditions sont ncessaires : libert d'action, diversit de situation.
Cette dernire condition tonne, peut-tre mme ne
la comprend-on pas tout d'abord. C'est cependant la
partie originale de la thorie,; c'est une des vues les plus
profondes qu'un homme d'tat ait jamais eues; en ce
point Humboldt tait d'un demi-sicle en avant de
ses contemporains.
L'idal du moyen ge, comme du sicle de Louis XIV,
c'est l'unit, l'unit en toutes choses, en religion, en

L'TAT ET SES LIMITES.

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orale, dans les sciences, dans l'industrie. Cette unit,


en cherche l'obtenir par des
moyens artificiels ; c'est
'tat qui l'impose et qui la maintient. On a ainsi, non
as l'unit vritable qui tient l'accord des esprits,
mais l'uniformit, c'est--dire
une rgle extrieure, une
formule vide qu'on fait accepter de vive force, en brisant toute opposition. Le peuple ne croit pas, mais il se
tait ; c'est le rgne du silence et de l'immobilit. Aujourd'hui il n'en est plus ainsi. Une conception plus
exacte et plus vraie de l'me humaine nous a donn
une ide plus juste de l'unit. Dans l'homme comme
dans la nature, nous admettons des varits infinies;
c'est l'ensemble, c'est l'harmonie de ces notes diverses
qui produit l'unit vivante que nous cherchons.
Colbert croyait rgnrer l'industrie en rglant par
des lois la qualit, la largeur, la couleur d'une toffe;
nous savons aujourd'hui qu'il n'y a qu' laisser faire ;
l'intrt personnel du fabricant suffit et au del pour
rpondre tous les besoins. Tolrer une poigne de
protestants inoffensifs, c'tait pour Louis XIV une politique aveugle qui ruinait la monarchie ; nous nous
sommes rsigns ne pas tre plus sages que Dieu,
nous souffrons ce qu'il permet,.et l'exprience nous
apprend tous les jours que la libert des glises ne nuit
pas l'tat et profite la religion. Le catholicisme est
plus vivant dans l'hrtique Angleterre que dans la
fidle Espagne. Dans les universits d'Allemagne, chacun peut devenir professeur et enseigner ce qu'il veut ;
on n'impose l'tudiant, ni matre, ni mthode; de
quel ct du Rhin la science et les tudes sont-elles

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L'TAT ET SES LIMITES.

florissantes ? Partout, et dans toutes les branches de


l'activit humaine, c'est la diversit qui fait le progrs
et la vie.
Ces vues nouvelles ont ruin l'ancienne politique.
On a compris enfin, qu'imposer l'uniformit par le despotisme de la loi, c'est poursuivre une oeuvre mauvaise
et strile. Pour qu'un pays soit riche, industrieux, moral, religieux, il faut que rien n'y gne l'expansion infinie des aptitudes humaines, en d'autres termes, il faut
avant tout mnager et respecter la libert des individus.
Quel est donc le rle de l'tat ? Humboldt le rduit
deux choses : au dehors, protger l'indpendance nationale; au dedans, maintenir la paix. Voil les limites du
gouvernement. En d'autres termes, Humboldt attribue
l'tat l'arme, la marine, la diplomatie, les finances,
la police suprme, la justice, la tutelle des orphelins et
des incapables; il lui retire la religion, l'ducation, la
morale, le commerce et l'industrie ; et tout cela en vertu
de ses deux principes : libert d'action, diversit de situation. Cherchez, en effet, quelle est l'influence de
l'tat l mme o la conscience ne rsiste pas. Que peut
faire l'administration, sinon d'tablir par des rglements
je ne sais quelle uniformit mcanique, calcule sur la
moyenne la plus basse? Mais agir ainsi, n'est-ce pas
affaiblir l'nergie individuelle, endormir la pense, nerver le caractre, supprimer la responsabilit? Quand on
a mutil la socit sur ce lit de Procruste, qu'y gagnet-on, sinon de charger l'tat d'un fardeau qui l'crase?
Mler le gouvernement toutes choses, le rendre la
fois despotique, taquin et coteux, est-ce le fortifier ou

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L'TAT ET SES LIMITES.

l'affaiblir? Et s'il en est ainsi quand il n'y a en jeu que


des intrts, qu'est-ce donc lorsque c'est l'me humaine
qui souffre et s'agite sous une oppression que rien ne
justifie ?
Est-ce dire que Humboldt refuse l'tat un caractre moral, et rduise le pouvoir au mtier d'un gendarme charg de maintenir la police des rues? En aucune faon; comment une ide semblable serait-elle
venue l'auteur des charmantes Lettres une amie,
me honnte et religieuse s'il en fut jamais? Une socit
ne peut vivre sans religion, sans morale, sans ducation, sans industrie, sans commerce; mais elle vit trsbien sans une glise tablie, sans une morale officielle,
sans une ducation nationale, sans castes industrielles,
sans monopoles commerciaux. Qu'est-ce qu'un pays
religieux et moral? est-ce celui o les citoyens sont
pieux et sincres? est-ce celui o l'tat dcrte une rgle
de foi ou de conduite, et condamne les sujets l'hypocrisie? Qu'est-ce qui produit la vertu, la vrit, la
science? est-ce un ordre du prince, est-ce le libre travail de l'me humaine? Toute la question est l. Humboldt ne dtruit et n'affaiblit aucun des lments de la
socit ; tout au contraire, il veut leur donner plus de
ressort et plus d'action. Ce sont des forces comprimes
auxquelles il rend l'lasticit; il veut que chaque citoyen vaille davantage, afin que l'nergie de tous accroisse la puissance de l'tat.
Les ides de Humboldt ont visiblement inspir le livre
de M. Mill sur la Libert. conomiste hardi, philosophe
5.

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L'TAT ET SES LIMITES.

ingnieux, raisonneur subtil, M. John Stuart Mill a


tendu le problme. Ce n'est pas seulement l'tat, c'est
la socit qu'il veut renfermer en de justes limites; on
sent aussi la nettet de sa parole qu'il est Anglais et
non pas Allemand, qu'il vit en un pays o chacun met
sa pense en pleine lumire ; mais ces diffrences ne
sont qu'extrieures; si la forme n'est pas la mme, le
fond est identique; par un autre chemin, M. Mill en
arrive aux conclusions mmes de Humboldt.
Le sujet que s'est propos M. Mill, c'est, il le dit luimme, de rechercher la nature et les bornes du pouvoir
que la socit peut lgitimement exercer sur l'individu.
C'est, ajoute-t-il, une question qu'on a rarement pose et qu'on n'a gure discute en termes gnraux;
mais, par sa prsence latente, cette question a une profonde influence sur les controverses politiques du jour,
on y reconnatra bientt la question vitale de l'avenir.
Elle est si loin d'tre nouvelle, qu'en un sens elle a divis l'humanit depuis les ges les plus reculs ; mais
dans la priode de progrs o sont entrs les peuples
civiliss, elle se prsente en des conditions nouvelles et
demande tre traite de faon diffrente, et .fond.
Quelle est donc la limite o la socit doit s'arrter,
o l'opinion mme doit reconnatre son incomptence?
Suivant M. Mill, il est ais de la dterminer. La seule
raison qui puisse autoriser un homme, ou une collection
d'hommes, gner la libert d'autrui, c'est la ncessit de se dfendre, la self protection. Dans une socit
civilise, l'tat ne peut intervenir dans la vie d'un individu que pour l'empcher de nuire autrui. Ne peut-on

L'TAT ET SES LIMITES.

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aller plus loin ? ne peut-on obliger le citoyen agir,


ou s'abstenir, parce qu'il est de son intrt de suivre
telle ou telle direction, parce que son bonheur y est engag, parce que l'opinion publique trouve qu'il est juste
et sage d'obir en ce point l'autorit? Non, rpond
M. Mill, ces raisons particulires peuvent avoir leur mrite, mais il n'y a pas l un titre qui autorise l'action de
l'tat. La seule partie de notre conduite qui nous rende
justiciables de la socit, c'est celle qui concerne ls

autres; ce qui ne touche que nous ne tombe sous


aucune autre juridiction que la ntre. L'individu est
matre de lui-mme, de son corps et de son me;
c'est l une souverainet que nul tranger n'a le droit
d'entamer.
Il y a donc pour chacun de nous un domaine rserv
o la socit ne peut entrer sans injustice ; c'est toute
cette part de notre vie qui ne touche que nous-mmes,
ou qui ne touche les autres qu'indirectement. Voil
l'empire de la libert. Rien ne doit donc entraver la
conscience ni la pense, qui sont choses personnelles;
rien ne' doit empcher un homme d'exprimer ses opinions sur toute espce de sujet; rien ne doit s'opposer
ce que chacun choisisse son gr sa profession, et
rgle sa vie comme il l'entend ; rien non plus ne doit
arrter un citoyen qui veut s'associer d'autres citoyens
pour jouir en commun de ces liberts individuelles.
Que certaines personnes, que la majorit mme de la
socit trouve notre conduite sotte, perverse, dangereuse, il n'importe ; aussi longtemps que nous n'empitons pas sur la libert d'autrui, chacun a le droit de

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L'TAT ET SES LIMITES.

nous blmer, mais nul n'a le droit de nous dire : lu


feras ou tu ne feras point cela.
Quelle que soit la forme de son gouvernement, toute
socit qui ne respecte pas ces liberts n'est pas une
socit libre; aucune socit n'est entirement libre, si
ces liberts n'y sont absolues et sans condition. Poursuivre notre propre bien par la voie qu'il nous plat de
choisir, et n'avoir rien craindre tant que nous n'envahissons pas le domaine d'autrui, voil la seule libert
qui mrite ce nom. Tout le reste est un vain simulacre,
bon pour amuser ceux qui se payent de mots.
En thorie on ne conteste pas le principe, et cependant, comme le remarque M. Mill, il y a aujourd'hui
chez tous les peuples civiliss un penchant soumettre
l'individu la socit par la force de l'opinion aussi bien
que par celle des lois. En certains points il y a plus
d'intolrance aux tats-Unis que dans la vieille Europe.
Quand la dmocratie croit, qu'elle a raison, elle devient
aisment despotique, et ne supporte mme pas une diversit de sentiment. Il y a l un germe de tyrannie que
M. Mill signale; c'est contre cet envahissement social
qu'il proteste avec toute l'nergie de son talent.
Avant tout il dfend la libert de pense et de parole. En apparence, c'est une thse philosophique ; au
fond, c'est la grande question du jour, la question pratique par excellence, car cette libert comprend la libert religieuse, la libert d'enseignement, et la libert
de la presse, condition et garantie de tous les droits.
M. Mill traite le problme avec autant de dcision que
de finesse. Pour lui, la libert de pense et de parole est

L'TAT ET SES LIMITES.

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Quand
l'humanit
serait
d'un
absolu.
droit
toute
un
ct, moins un seul homme, cet homme, on n'aurait
pas le droit de lui imposer silence ; car, en parlant, il
use de ses propres facults, et n'empite sur personne.
M. Mill va plus loin; pour lui ce n'est pas seulement le
droit individuel, c'est l'intrt social qui est engag en
ce point. Pour dmontrer cette vrit trop peu sentie,
M. Mill examine trois hypothses, afin de prouver qu'en
aucun cas il n'est bon de faire taire celui qui veut professer publiquement son opinion.
D'abord, il est possible que cette opinion soit vraie;
nier cette supposition, c'est nous attribuer l'infaillibilit. Il est inutile de faire de grandes phrases, d'invoquer la religion, la morale, l'intrt de la socit. Socrate a t mis mort comme athe et corrupteur de la
jeunesse, Jsus-Christ a t crucifi comme blasphmateur. Avons-nous plus d'esprit que les Athniens ? Sommes-nous plus religieux que les Juifs ? Quel a t l'un
des premiers perscuteurs? Saint Paul avant sa conversion. Qui a martyris les chrtiens comme des impies et
des sditieux? Marc-Aurle. Aprs de pareils exemples,
que nous reste-t-il faire, sinon d'tre modestes, et de
nous rsigner la libre discussion? Combien de vrits
anciennes qui ne sont plus pour nous que de grossires
absurdits ! Dans vingt ans, combien d'opinions, aujourd'hui sages et indubitables, qui ne seront plus que
de vieilles et dangereuses folies !
Supposons maintenant que l'opinion qu'on proscrit
soit errone; elle peut nanmoins contenir une part de
vrit ; c'est l'histoire ordinaire des connaissances hu-

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L'TAT ET SES LIMITES.

maines ; l'erreur n'est, en gnral, qu'une vue incomplte des choses, un ct de la vrit dmesurment
grossi. La science politique est encombre de prtendus axiomes qui ne sont ni tout fait faux ni tout
fait vrais ; ils nous trompent par ce mlange mme de
justesse et d'erreur; empcher la discussion, c'est nous
condamner ne jamais sortir de la confusion.
Enfin, supposons que l'opinion reue soit la vrit
complte, supposons, de plus (l'hypothse est hardie),
que nous en ayons l'entire certitude, il faudrait encore
accepter la discussion. Pourquoi? c'est que la vrit
n'est pas une chose extrieure, une formule magique
dont le seul nom fasse des miracles. Pour que la vrit
agisse sur notre esprit, il faut qu'elle devienne une conviction, il faut que notre coeur s'en pntre et en fasse
une part de notre vie. Il n'y a que la contradiction qui
nous rende ce service. L'histoire ne nous dit-elle pas
qu'en tout pays o l'hrsie est proscrite, la foi s'affaiblit? ne voyons-nous pas que partout o la presse est
muette, la corruption arrive et la dcadence la suite?
Il n'y a pas plus de vrit sans erreur qu'il n'y a de lumire sans ombre; touffer l'une, c'est les touffer
toutes deux.
En passant, M. Mill fait justice d'un sophisme qui,
pour tre la mode, n'en est pas moins faux. La discussion est permise, dit-on, pourvu qu'elle soit modre. Soit; mais qu'est-ce qui constitue la modration?
Ne ngliger aucun argument, ne supprimer aucun fait,
ne point dfigurer l'opinion contraire, ne point raisonner faux, ce sont l d'excellentes conditions pour

L'TAT ET SES LIMITES.

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trouver la vrit ; mais on est oblig de reconnatre


qu'en toute polmique, on les oublie des deux cts
avec une gale bonne foi. Au moins, dira-t-on, respectez le caractre, point de sarcasmes, point d'injures.
Trs-bien, rpond M. Mil, pourvu que les armes soient
gales des deux parts, et qu'on n'appelle pas violence, ex-

qu'on appelle zle, ardeur


pieuse, ou sainte indignation chez les autres. Qui ne
voit qu'en tout ceci, il n'y a qu'un juge des convenances : ce n'est pas la loi, c'est le public.
De la libert de pense et de parole, M. Mil passe
la libert d'action; c'est le mme problme, ce sont les
mmes raisons de dcider. S'il est utile qu'il y ait diffrentes opinions, il n'est pas moins ncessaire qu'il y
ait des existences diverses, et que, le droit des tiers
toujours rserv, on laisse pleine carrire tous les caprices comme tous les talents.
L'individualit, ou, sous un autre nom, l'originalit,
c'est la condition, l'lment ncessaire de tout ce que
nous nommons sciences, arts, ducation, civilisation.
C'est ce que ne voient pas les socialistes, qui veulent jeter l'humanit dans un moule invariable ; c'est ce que ne
comprennent pas les politiques, qui se croient toujours
les seuls sages et les seuls raisonnables, et qui feraient
volontiers de la socit un rgiment; c'est ce que ne
sent pas la socit elle-mme, qui s'tonne de ce que les
grandes routes ne plaisent pas tout le monde, et qui a
l'horreur des esprits originaux, quoiqu'elle n'avance
que par eux.
La chose importante, dit M. Mill avec sa profondeur
cs, perfidie chez les uns, ce

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L'TAT ET SES LIMITES.

habituelle, ce n'est pas ce que font les hommes, mais ce


qu'ils sont. De toutes les oeuvres qui sortent de nos
mains, la plus grande, c'est l'homme lui-mme. Si demain on inventait des automates semant le grain, livrant
des batailles, plaidant et jugeant des procs, btissant
des glises et s'y mettant genoux, ces automates, qui
feraient tout ce que nous faisons, vaudraient-ils autant
que le dernier des humains ? Il y a donc dans l'homme
autre chose que l'effet produit, il y a la force qui produit cet effet ; cette force, c'est l'individualit, ou, sous
un autre nom, la libert. La nature humaine n'est pas
une machine, invariable dans sa marche et dans son
travail, c'est une chose vivante qui grandit et varie sans
cesse; elle a besoin d'indpendance pour s'panouir
dans tous les sens.
Mais, disent les politiques, pourquoi l'tat ne rglerait-il pas ce dveloppement, lui qui dispose de toutes
les lumires, de toutes les ressources de la socit? Pourquoi? Parce qu'il ne sait pas et qu'il ne peut pas savoir
o se jettera cette sve qui bouillonne dans l'arbre. Il
n'en est [pas de l'humanit comme d'une machine. Dans
une machine, on connat le jeu de chaque organe, mais
ce qui fermente dans l'esprit de l'homme, qui le sait?
L'tat vit du pass, il ne sait rien de l'avenir ; tout ce qu'il
peut faire avec sa prtendue sagesse, c'est d'arrter la
socit dans le sillon dj creus, et de la condamner
l'immobilit, ce qui, pour un tre vivant, est la mort.
Prenez garde la Chine, ajoute M. Mill ; les Chinois sont un peuple de beaucoup de talent, et, certains gards, de beaucoup de sagesse ; ils ont eu la

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L'TAT ET SES LIMITES.

bonne fortune de recevoir dans les temps anciens de


trs-bonnes coutumes, oeuvres d'hommes qui l'on ne
peut refuser le titre de philosophes. Les Chinois ont invent un excellent systme pour imprimer leur sagesse
et leur science dans l'me et dans l'esprit de chaque citoyen; ils ont assur les places, l'honneur et le pouvoir
ceux qui possdent le mieux cet antique savoir. Un
peuple qui a fait cela a sans doute dcouvert la loi du
progrs humain, il doit tenir la tte de la civilisation;
pas du tout, il est stationnaire, il en est rest au mme
point depuis des milliers d'annes; si jamais il s'amliore, il le devra aux trangers. Les Chinois ont russi
au del de toute esprance atteindre le but que les
philanthropes anglais poursuivent avec tant de zle, ils
ont fait un peuple tout pareil ; les mmes maximes, les
mmes usages rglent la pense et la conduite de chacun des Chinois ; on voit quel est le fruit de ce systme.
Eh bien! qu'on ne s'y trompe pas. Le despotisme de
l'opinion, c'est le rgime chinois, moins l'organisation;
si l'individualit ne secoue pas le joug, l'Europe, malgr son noble pass, quoiqu'elle se dise chrtienne,
finira comme la Chine.
On voit que M. Mill arrte la socit aux limites que
M. de Humboldt pose l'tat, et il a raison. Que je
sois pieux, instruit, honnte, laborieux, cela, sans
doute, est dans l'intrt de tous ; mais cet intrt donnet-il mon voisin le droit de me dicter ma conduite et
mes ides? De mon ct, ai-je le droit d'obliger personne penser et agir comme moi? Et si un individu
n'a point cette autorit, comment appartiendrait-elle
6

62

L'TAT ET SES LIMITES.

la socit, qui n'est qu'une agrgation d'individus,


l'tat qui n'est que l'organe de la socit? Y a-t-il dans
la somme de ces units indpendantes une vertu mystique, un droit, qu'aucune de ces units ne possde?
Relisez l'histoire. C'est au nom de l'intrt social que
l'tat a pris en sa main la religion, la morale, l'industrie ; o en est-il arriv ? Pour contraindre les gens
tre religieux, il a fallu recourir aux bchers, l'exil,
l'inquisition ; on a rcolt l'incrdulit, la superstition
et l'ignorance. Le soin des moeurs a amen la plus immorale de toutes les institutions, la police. Les nations
claires sont sans doute celles o le gouvernement rprime les dsordres de la presse et dispense seul la vrit? Demandez l'Autriche et la Russie ? Cherchez
enfin un pays o le travail national soit protg par des
prohibitions et des monopoles, y trouverez-vous des citoyens riches et actifs, ou, tout au contraire, un peuple
indolent et misrable? La raison de ces ternels mcomptes est visible; on ne force pas la nature des choses;
la religion, la. morale, la vrit, l'art, la. science, ne sont
pas des cocardes qu'on porte au chapeau par ordre suprieur, ce sont des sentiments, des ides, des volonts
qui ont leur sige dans le coeur et dans l'esprit de l'individu. C'est la libert seule, qui les enfante et qui les
nourrit. Contraindre les gens croire, sentir, vouloir, c'est les forcer d'tre libres. Rousseau, qui ne craignait pas le paradoxe, allait jusque-l dans son Contrat
social, sans voir qu'il y a l une impossibilit logique
aussi bien que matrielle, et qu'on ne peut concilier
deux termes qui se contredisent et s'excluent. Ce sont

L'TAT ET SES LIMITES.

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des vrits videntes ; mais en France, elles ont contre


elles trois sicles d'habitudes et de prjugs.
Il est un dernier point qu'Humboldt a nglig, que
M. Mill a touch avec une finesse admirable. Dterminer le domaine de l'tat et celui de l'individu ne sufft
pas ; il y a entre les deux un terrain neutre o depuis

longtemps l'tat s'est install. M. Mill veut en carter


l'administration pour faire plus de place la libert.
Voici les objections qu'il adresse l'intervention de
l'tat, objections originales et qui mritent l'attention.
En premier lien, dit-il, toutes les fois que la chose
l'tat,
mieux
faite
les
particuliers
et
sera
que par
par
c'est l'ordinaire, confiez-vous l'industrie prive. C'est
l un problme conomique qui a t cent fois dbattu
et que l'exprience a cent fois rsolu contre l'administration ; il est inutile d'insister.
La seconde objection tient de plus prs notre sujet.
Il y a dans la socit une foule de choses que les particuliers feront peut-tre moins bien que des fonctionnaires publics; cependant il est dsirable qu'on s'en
remette aux citoyens. M. Mill cite pour exemple le jury
civil, l'administration municipale, les hospices, les bureaux de bienfaisance, les caisses d'pargne. On pourrait y joindre certaines industries telles que les assurances, les banques, les grandes compagnies de chemins
de fer ou de navigation. Ce ne sont pas l seulement des
questions de libert, ce sont des questions d'ducation
et de dveloppement. La commune et l'association, voil
les deux coles o le citoyen doit s'instruire et s'habituer la vie publique, voil l'occupation qui le tire de

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L'TAT ET SES LIMITES.

son gosme ou du cercle troit de la famille ; c'est l


qu'il apprend agir par des motifs d'intrt gnral;
c'est l qu'il trouve et qu'il sent la patrie. Otez ces habitudes, une libre constitution ne peut ni marcher ni
durer; en France nous en avons fait l'preuve. Quand
toute la vie politique est concentre dans une tribune,
le pays se coupe en deux, opposition et gouvernement;
contre cette opposition, grossie de tous les mcontentements particuliers, de toutes les ambitions et de toutes
les rancunes de clocher, le gouvernement se trouve rduit une rsistance aveugle, et tt ou tard impuissante.
Diviser le fleuve en mille canaux qui portent partout la
fcondit, c'est le seul moyen d'empcher qu' un jour
donn les flots accumuls n'emportent et ne ravagent

tout.
Une dernire raison, et non pas la moins forte, pour
rduire l'intervention de l'tat, c'est qu'il est mauvais
d'augmenter sans ncessit la puissance de l'adminis-

tration. Toute fonction nouvelle attribue au gouvernement ajoute l'influence qu'il exerce, et appelle lui
toutes les ambitions et toutes les convoitises. Si, dit
M. Mill, si les routes, les chemins de fer, les banques,
les assurances, les grandes compagnies par actions, les
universits, les hospices devenaient des branches de
gouvernement ; si, en outre, les corporations municipales et les bureaux qui en dpendent devenaient autant de dpartements d'une administration centrale ; si
les employs de toutes ces' entreprises diverses taient
nomms et pays par l'tat, si c'est de l'tat seul qu'il
leur fallait attendre l'avancement et la fortune, ni la

65

L'TAT ET SES LIMITES.

libert de la presse, ni la constitution populaire de notre


lgislation n'empcheraient que l'Angleterre ne ft libre
que de nom. Plus la machine administrative serait ingnieuse et efficace, plus on y runirait d'intelligence
et d'nergie, et plus le mal serait grand.
S'il tait possible que tous les talents du pays fussent enrls au service du gouvernement, si toutes les
affaires qui dans la socit demandent un concours organis, des vues larges et comprhensives taient dans
la main de l'tat, si les emplois publics taient remplis
par les hommes les plus habiles, toute l'intelligence et
toute la capacit du pays, hormis la pure spculation,
seraient concentres en une nombreuse bureaucratie
vers laquelle le pays tournerait sans cesse les yeux, la
foule pour en recevoir l'ordre et la direction, les gens
capables ou cupides pour en obtenir un avancement
personnel. Entrer dans l'administration, et une fois
entr, s'y lever, ce serait la seule ambition. Sous un
pareil rgime, non-seulement le public, qui manque
la pratique, est mal qualifi pour critiquer ou arrter
les bureaux; mais alors mme que les circonstances
amnent au pouvoir un chef ayant le got des rformes,
nulle rforme ne peut se faire si elle contrarie l'intrt
de la bureaucratie. Telle est la triste condition de l'empire russe ; le czar peut envoyer en Sibrie qui il veut,
mais il ne peut gouverner ni sans les bureaux ni contre
eux. Sur chacun des dcrets impriaux, ils ont un veto
tacite, il leur suffit de ne pas l'excuter. En des pays
plus avancs et moins patients, o le public est accoutum ce que tout se fasse par l'tat, ou du moins est
6.

66

L'TAT ET SES LIMITES.

habitu ne rien faire sans demander l'tat une permission et une direction, on tient naturellement le
gouvernement pour responsable de tout le mal dont on
souffre; quand ce mal est plus fort que la patience, on
se soulve, on fait ce qui s'appelle une rvolution; sur
quoi une autre personne s'installe dans le sige royal.
envoie des ordres aux bureaux, et tout marche comme
devant, les bureaux ne changeant pas et personne
n'tant capable de les remplacer.
Un peuple habitu faire ses propres affaires offre
un spectacle tout diffrent. Laissez des Amricains sans
gouvernement, aussitt ils en improvisent un, et mnent les affaires communes avec intelligence, ordre et
dcision. Voil comme doit tre un peuple libre, et tout
peuple qui a cette capacit est certain d'tre libre ; il ne
se laissera jamais asservir par un homme ou par une
corporation, parce qu'il saura toujours prendre et tenir les rnes de l'administration centrale. Mais en un
pays o tout est conduit par les bureaux, on ne fera
jamais rien contre leur opposition. Concentrer l'exprience et l'habilet de la nation en un corps qui gouverne le reste du pays, c'est une organisation fatale;
plus le systme est parfait, plus on russit dresser et
enrler les hommes capables, et plus est grande la
servitude de tous, y compris les fonctionnaires publics
eux-mmes. Les administrateurs sont aussi esclaves de
leur machine que les administrs sont esclaves des
administrateurs. Un mandarin chinois est l'instrument
et la chose du despotisme tout autant que le plus humble paysan. Un jsuite est l'esclave de son ordre, quoi-

L'TAT ET SES LIMITES.

67

que l'ordre lui-mme existe pour la puissance et l'importance collective de tous les membres.
tat,
parfaire
valeur
d'un
qui
finit
toujours
la
Ce

c'est la valeur des individus qui le composent. Un tat


qui sacrifie l'lvation et l'lasticit intellectuelle des
citoyens un peu plus d'habilet administrative, ou
cette apparence d'habilet que donne toujours la pratique des dtails, un tat qui, mme avec des vues
bienfaisantes, rapetisse les individus pour en faire des
instruments plus dociles, verra un jour qu'avec de petits hommes on ne fait pas de grandes choses ; la perfection mcanique laquelle il immole tout finira par
ne lui servir de rien, faute de cet lment vital qu'il a
chass pour que la machine marcht plus aisment.
Telle est la conclusion de M. Mill: c'est un dmenti
donn la sagesse du jour; l'auteur se met en travers
du courant, il rsiste une opinion toute-puissante sur
le continent, et qui gagne du terrain mme en Angleterre. Il n'aura pas pour lui les politiques. On rptera
sur tous les tons que les peuples sont incapables de se
conduire, on criera au thoricien : tout cela est peu
effrayant; une fois le mal signal, une fois la vrit connue, le succs n'est plus qu'une question de temps;
ces thoriciens que ddaignent des esprits courts et
superbes, sont toujours ceux qui crivent la pice que
jouera l'avenir.
Le seul reproche que je ferais M. Mill, en lui laissant la responsabilit de quelques ides particulires,
c'est que son livre ne montre qu'un ct de la question;
on y voit la libert, on n'y voit pas l'tat. Le gouverne-

68

L'TAT ET SES LIMITES.

ment y parait comme un ennemi qu'il faut combattre,


l'administration comme une plaie qu'il faut rduire.
C'tait l'opinion des conomistes franais au commencement du sicle; elle n'a pas russi parce qu'elle va
trop loin ; aujourd'hui on a tort de se jeter dans l'excs
contraire, mais tout n'est pas erreur dans ce penchant.
C'est ce qu'a senti M. le baron Eoetvoes 1, c'est ce qui
lui a fait crire le livre intitul : De l'influence des ides
rgnantes au dix-neuvime sicle sur l'Etat. M. Eoetvoes
est peu connu en France ; c'est cependant un des hommes
les plus remarquables et les plus clbres de la Hongrie.
Pote, romancier, crivain politique, il a jou un assez
grand rle dans la dernire rvolution, il a mme t
ministre de l'instruction publique. Aujourd'hui il est
prsident de l'acadmie de Pesth ; il a t appel au
conseil de l'Empire, et sans doute sa vie politique est
loin d'tre acheve. Toutefois, si M. Eoetvoes est superstitieux, il doit avoir une ambition modre. En effet,
si l'on en croit une lgende que Pulszky a mise en tte
de la traduction anglaise du Notaire de village, le meil-

leur roman qu'ait crit M. Eoetvoes, une devineresse


franaise a tir la bonne aventure du politique Hongrois
en 1837, et lui a dit : Vous tes riche, vous serez
pauvre; vous pouserez une femme riche; vous serez
ministre, et vous mourrez sur l'chafaud. La prdiction s'est accomplie, dit-on, sauf le dernier point, qui,
il faut l'esprer, n'est qu'un mensonge. Mais quand on
1. Prononcez Etvesch.

L'TAT ET SES LIMITES.

69

se rappelle le martyre du noble Bathyani, l'ami de


M. Eoetvoes, on est oblig de se dire qu'avec le gouver-

nement autrichien ni la modration ni le patriotisme ne


peuvent garantir un honnte homme qu'il ne mourra
point par la main du bourreau.
Quoi qu'il en soit de cette prdiction, M. Eoetvoes a
crit un livre considrable qui, sous une forme un peu
savante pour nous autres Franais, contient des vues
trs-justes sur les trois grandes questions qui agitent
les peuples modernes, la nationalit, l'galit, la libert.
Le problme de la libert, auquel l'auteur donne le premier rang en y ramenant tous les autres, est envisag
d'une faon plus large que dans l'crit de M.Mill. Plac
sur un thtre diffrent, M. Eoetvoes a mieux dfini le
rle de l'tat; la politique qu'il dfend, sans tre foncirement diffrente de celle de M. Mill, est plus tempre et va mieux au continent.
L'histoire en main, M. Eoetvoes dmontre qu'aujourd'hui l'existence des grands empires est chose ncessaire ; c'est la garantie de la nationalit et de l'indpendance ; mais il n'y a pas de grands empires, sans
que l'tat n'ait une grande puissance. Les ides du
moyen ge, les ides municipales et fdrales ont fait
leur temps; le problme n'est plus de briser la force
centrale par des privilges locaux; le problme, c'est
de favoriser le dveloppement de l'individu, sans affaiblir la lgitime autorit de l'tat.
Sur ce problme, voici quelles sont les ides de l'auteur, ides aussi ingnieuses que neuves et bien dduites.

70

L'TAT ET SES LIMITES.

La fin de l'tat, c'est la protection des intrts moraux et matriels de tous les citoyens. Le maintien de
l'tat est donc la premire garantie de la libert ; sans
lui point de scurit.
Pour dfendre au dehors l'indpendance nationale,
pour protger au dedans les droits de chacun, il faut
l'tat une force considrable. Or, il n'y a de force que
l o on runit les moyens et la volont. Mais avec la
multiplication et la complication des lments dont se
compose la civilisation moderne, le temps des hros,
qui voient et font tout par eux-mmes, est pass; aujourd'hui il n'y a qu'une organisation, un systme qui
puisse donner l'unit de moyens et de volont : c'est la
centralisation. Pour que l'tat remplisse la fonction
que personne ne lui dispute, il faut donc qu'il repose

sur une centralisation nergique.


Seulement cette centralisation a des limites, elle ne
comprend pas tout. Quelles sont ces limites? Celles
mme de l'action lgitime de l'tat. Le problme est
identique. L'tat n'est pas la socit, ni l'individu;.par
consquentil y a une vie sociale et individuelle qui n'est
pas de son ressort ; mais partout o l'tat doit agir, il
faut qu'il ait le dernier mot. Son pouvoir doit tre absolu, ou sous un autre nom, centralis. Imperium nisi
unum sit, esse nullum potest, disait dj Scipion dans la
Rpublique de Cicron 1.
C'est en ce point que les thories de Rousseau sont
vraies. Ds que l'indpendance et la paix publique sont
1. De rep., I, 30, 60.

L'TAT ET SES LIMITES.

71

jeu, on a raison de dire que l'tat est la somme de


tous les citoyens, que le bien commun est le bien de
tous, que la volont gnrale est la volont de chacun.
Vienne la guerre ou l'meute, qui donc n'est pas menac?
Mais il n'en est plus de mme quand on entre sur un
autre terrain et qu'on parle seulement au nom de l'intrt gnral ; c'est ici que le systme de Rousseau ne
se soutient plus. Ds qu'il s'agit de questions intrieures
qui ne touchent plus la scurit commune, il est visible que, mme en un pays de suffrage universel, la
volont de l'tat n'est plus que le voeu d'une majorit.
Ce voeu, l'exprience le prouve, est souvent injuste, il
en

tourne facilement l'oppression des minorits et des


individus.
O trouver des garanties contre cette tyrannie des
majorits? Dans le gouvernement constitutionnel? Non,
c'est un gouvernement de majorits; lui aussi peut se
montrer inique et violent. Ce n'est pas que M. Eoetvoes
estime peu les institutions constitutionnelles ; depuis
douze ans, il les dfend, et on avouera qu'en Hongrie,
et de notre temps, cette fidlit suppose un amour sincre; mais M. Eoetvoes ne demande pas ces institutions ce qu'elles ne peuvent pas donner. Une reprsentation nationale, une presse et une tribune libres
temprent le gouvernement l'intrieur, et le' rendent
tout-puissant pour dfendre l'honneur national contre
l'ennemi ; mais, si grandes et si ncessaires que soient
ces garanties, elles ne suffisent pas la protection de
l'individu. Quand les passions religieuses ou politiques
enflamment un pays, qui empche l'opinion de pousser

72

L'TAT ET SES LIMITES.

la violence, qui empche les chambres de voter la


perscution? Au dix-septime sicle, les lois anglaises
qui atteignent les catholiques sont aussi dures et aussi
injustes que les lois franaises qui crasent les protestants ; cependant elles ont t rendues par un parlement. Je choisis cet exemple un peu loin, pour viter
une critique trop vive ; mais on n'aura pas besoin de
chercher longtemps dans sa mmoire pour s'assurer
qu' certains moments la presse n'est pas infaillible, et
qu'il ne faut pas toujours demander aux chambres l'impartialit.
O donc trouver des garanties efficaces qui protgent
l'individu contre l'administration et contre les majorits
politiques? Il n'y a qu'un moyen, c'est de limiter l'tat,
c'est de dterminer la sphre o il exerce une autorit
absolue, mais dont il ne doit pas sortir. En d'autres
termes, la centralisation, bonne et lgitime quand
elle dfend l'indpendance et la paix du pays, despotique et rvolutionnaire quand elle sort de son domaine,
il faut opposer le libre gouvernement de l'individu par
lui-mme, le self government; le mot nous manque,
parce que nous n'avons pas la chose.
La libert individuelle, la libert religieuse, la libert
d'enseignement, la libert de la presse, la libert municipale, la libert d'association arrivent la suite, comme
les consquences naturelles et ncessaires de ce rgime
individuel. Sur ce terrain, M. Eoetvoes parle comme
Humboldt et M. Mill ; marque certaine de la vrit, lorsque des esprits divers, partis de points diffrents, se
rencontrent ainsi sans se chercher.

73

L'TAT ET SES LIMITES.

sanction de l'exprience? Il suffit d'ouvrir les yeux. Quels sont les pays qui souffrent
de la maladie rvolutionnaire? est-ce l'Angleterre ou
l'Autriche? est-ce la France ou l'Amrique? est-ce Naples ou la Belgique ? On dirait que la centralisation et la
rvolution s'appellent mutuellement.
Qui s'oppose cette rforme, dont l'tat n'a point
souffrir, puisqu'il gagne en influence et en force vritable ce qu'il perd de prrogatives embarrassantes et
dangereuses? Ce qui s'y oppose, c'est le prjug. Nous
sommes imbus des ides grecques et romaines, ce sont
elles qu'on trouve au fond des thories dmocratiques
et socialistes. Tous ces systmes, prtendus libraux,
donnent au peuple une souverainet illusoire, et fondent en ralit le despotisme de l'tat. Si l'on veut que
la civilisation entre dans une voie de progrs, si l'on
veut dsarmer la rvolution, il faut affranchir l'individu,
il faut dvelopper les liberts personnelles.
Des gens qui ont peu de foi ou peu de courage nous
rptent sans cesse qu'aujourd'hui le progrs est imposble. On compare notre ge aux derniers temps de l'empire romain, on parle d'une dcadence qui sortit aussi
d'un excs de civilisation; mme apptit des jouissances
matrielles, nous dit-on; mme absence de principes
chez l'individu et chez les masses ; mme bassesse devant le pouvoir, quel qu'il soit; mme mpris de tout ce
que les sicles ont respect; mme vide dans l'me humaine. Ce sont l des vues superficielles ; heureusement
pour nous, il y a un abme entre les deux socits.
Quand l'antique civilisation a pri, son oeuvre tait
Ces ides ont-elles la

74

L'TAT ET SES LIMITES.

acheve; elle avait asservi l'individu l'tat. Tous ces


fameux jurisconsultes, les Papinien, les Paul, les Ulpien, n'ont jamais enseign que le citoyen, en sa qualit d'homme, et des droits que l'empereur lui-mme
ft oblig de respecter ; cette saintet de l'individu est
une ide chrtienne, le paganisme ne l'a pas mme souponne. Aujourd'hui cette ide fait le fond de notre civilisation. Le dogme a faibli peut-tre, mais les sentiments
d'humanit, de fraternit, d'galit qui sont l'essence
du christianisme, sont plus vivaces que jamais.
Dans les derniers temps de l'empire, l'treinte du
despotisme avait touff l'amour de la patrie et de
la libert, l'me de l'ancienne civilisation s'tait vanouie. Aujourd'hui la passion de la libert mais de la
,
libert civile, individuelle, chrtienne, grandit et gagne du terrain. Au travers de toutes les rvolutions,
sous le nom d'galit, de nationalit, de constitution,
que cherchent, que demandent les peuples, sinon
la libert? Une socit qui a de pareils dsirs n'est
pas une socit qui s'teint.. Une civilisation tombe
quand vient lui manquer l'ide qui la faisait vivre;
nous, au contraire, nous sommes dans le pnible enfantement d'une ide nouvelle, c'est elle que nous poursuivons sans qu'aucun chec nous lasse, sans qu'aucune misre nous abatte. Ne nous laissons pas effrayer
par de vaines apparences. Un vin vieilli et qui s'altre,
un vin nouveau et qui fermente, sont galement troubles, mais de l'un sort la corruption, et de l'autre une
liqueur gnreuse. Ayons foi dans l'avenir.
La lutte est difficile, le jour est sombre; ce qui meut

L'TAT ET SES LIMITES.

75

continent, ce n'est pas un combat entre deux partis qui


se disputent le pouvoir, c'est
un combat entre deux civilisations. Rome et la Germanie recommencent leur duel
ternel ; une fois encore, l'ide paenne et l'ide chilienne, le despotisme et la libert se disputent l'empire
du monde ; mais, si terrible que soit l'preuve, l'issue
n'en peut tre douteuse. Quand une vrit se fait jour,
quand les yeux se tournent vers un nouvel astre qui se
lve, le succs n'est plus qu'une question de temps. Les
passions vieillissent et changent, les partis s'affaiblissent, la vrit ne meurt pas. Sans doute en un pays
comme la France (c'est toujours M. Eoetvoes qui parle),
o l'on a dtruit toute organisation particulire, o l'on
a habitu le citoyen la tutelle de l'tat, o l'on a pour
ainsi dire t l'individu la capacit de se gouverner
lui-mme, il faudra plus d'un jour pour changer un
systme envieilli. L'arbre que pendant un demi-sicle
on a taill la franaise ne poussera pas en une nuit
des branches libres et vigoureuses ; il fera longtemps
attendre son ombre protectrice ; mais qu'importe ? L'ide
fera son chemin, elle s'emparera des esprits ; l'tat finira
par comprendre son vritable intrt, ds lors la rvolution sera faite; aussitt que l'tat ne psera plus sur
le citoyen, la libert sortira du sol avec une prodigieuse
nergie.
Du courage, dit en finissant M. Eoetvoes ; nous ne
marchons pas la destruction, mais l'achvement du
christianisme ; plus le flot est menaant, plus le navire
est battu, et plus nous sommes assurs que nous approchons du port. Les dceptions qui nous ont atteints, les
se

76

L'TAT ET SES LIMITES.

rvolutions qui nous ont abattus, taient des preuves


ncessaires pour nous tirer de la fausse voie o la politique tait engage ; il ne faut plus qu'un peu d'nergie
et de dvouement. Le devoir est trac, la victoire certaine. Dans le monde des ides elle appartient toujours
la vrit, et au courage mis au service de la vrit.
C'est sur le christianisme et sa morale que des mains
pures lveront la demeure o s'abriteront nos enfants.
Il y a six ans que M. Eoetvoes crivait ces paroles loquentes ; c'tait alors un rveur ; l'Autriche croyait grandir en forant vingt peuples divers subir le joug de la
centralisation; aujourd'hui c'est ce thoricien ddaign
dont les ides triomphent. Puisse seulement la Hongrie
couter ces sages conseils, et comprendre qu'en notre
sicle il y a d'autres conditions de libert qu'au temps
des vieilles constitutions fodales; aujourd'hui, comme
le dit si justement M. Eoetvoes, le problme n'est plus
d'affaiblir l'tat, mais de fortifier l'individu.

III
Rentrons en France, nous y trouverons le mme courant d'ides. Peut-tre n'a-t-on pas encore une conviction aussi nette des droits individuels, mais on a le
sentiment que nos pres ont fait fausse route. Il y a
soixante-dix ans qu'on vit sur le thme de la rvolution;
on commence faire un triage ncessaire ; c'est avec
des rserves qu'on accueille ces dogmes que pendant
longtemps il a t interdit de discuter. C'est surtout

77

L'TAT ET SES LIMITES.

dans les tudes historiques qu'on peut saisir ce retour


de l'opinion. M. Thierry, qui a laiss un nom si justement respect, ne voit dans toute l'histoire de France
qu'un mouvement irrsistible vers l'unit; il est toujours prt amnistier les hommes d'tat qui ont tout
rduit au mme niveau ; aujourd'hui on distingue la
fin et les moyens ; on demande si cette unit, que la
royaut tablit son profit, n'a pas t trop chrement
vendue au pays. Louis XI est redevenu un tyran ; on
est tout prs de juger Richelieu comme le faisait Montesquieu ; le terrible ministre n'est plus qu'un homme
qui avait le despotisme dans la tte et dans le coeur.
Sous la Restauration, Louis XIV tait encore un demidieu ; maintenant on est plus svre que Saint-Simon
lui-mme; il y a contre le grand roi une raction violente jusqu' l'injustice. C'est un signe du temps; l'histoire est comme une galerie o sont runis tous les
portraits des anctres; chaque gnration y met au
grand jour l'aeul qui lui ressemble, et laisse dans
l'ombre l'image o elle ne se reconnat plus. Dites-moi
les noms que vous honorez dans le pass, je vous dirai
les vices ou les vertus que vous avez dans le coeur.
Ce changement d'ides n'est pas ancien ; en politique,
je ne vois pas qu'il remonte plus haut que M. de Tocqueville. On n'a pas oubli l'effet produit, il y a vingtcinq ans, par le livre De la Dmocratie en Amrique.
Ce qui fit le succs de l'ouvrage, ce ne fut pas seulement
le talent de l'auteur et la nouveaut du sujet; on se
sentait en prsence d'une socit laquelle appartient
l'avenir. Plus que personne, M. de Tocqueville avait ce
7.

78

L'TAT ET SES LIMITES.

pressentiment. De famille noble, de gots lgants, il


n'avait aucun faible pour la foule, je dirais presque qu'il
avait peur de la dmocratie ; cependant il tait attir
vers elle par un charme inconnu; c'est que l'ancienne
aristocratie, comme la dmocratie amricaine, ont un
point de ressemblance : la grandeur de l'individu.
Chose trange! M. de Tocqueville ne sut point dgager le sentiment qui l'obsdait. La cause du prodigieux
spectacle qu'il a devant les yeux, il la cherche tour
tour dans la race, dans le pays, dans la croyance,
dans l'ducation, dans les institutions, tandis qu'un
mme principe, une mme loi et tout expliqu. En
Amrique, tout part de l'individu; dans notre vieille
Europe, tout vient de l'tat. L-bas la socit, sortie de
l'glise puritaine, ne connat que l'homme, et lui laisse
le soin de sa vie comme de sa conscience ; ici nous
sommes emprisonns dans le cercle troit et variable
que trace autour de nous la main du pouvoir. Cette
vrit reconnue, tout devient clair dans l'apparente confusion de l'Amrique ; c'est l qu'il faut chercher l'ordre
vritable, l'ordre qui nat de la communaut des ides,
du respect mutuel de la libert individuelle. En France,
on allgue avec un certain plaisir les troubles d'une
ville sans police, comme New-York, ou les violences et
les outrages de quelques planteurs perdus dans les solitudes du Sud ; mais c'est par l'ensemble des choses
qu'il faut juger un pays. O la vie est-elle plus intense,
et le progrs plus visible? Avec nos procds" rguliers
et artificiels, qu'avons-nous fond en Algrie depuis
trente ans? Voyez, au contraire, ce qu'une poigne d'A-

L'TAT ET. SES LIMITES.

Amricains, prise au

79

hasard, a fait en quelques annes

des rivages dserts de la Californie.


Tandis que M. de Tocqueville cherchait en ttonnant
la loi de la civilisation moderne, un moraliste admirable, Channing, la faisait luire tous les yeux. Channing
partait de l'vangile. Il montrait que le christianisme
est par essence une religion individuelle ; mais il allait
plus loin, il annonait que si le monde voulait chapper
la dcadence, il lui fallait imprgner de l'esprit chrtien les moeurs et les institutions. Qu'on lise ce qu'il a
crit contr l'esclavage et contre la guerre, on sentira
que la politique moderne est trouve ; pour la faire
triompher, il ne faut qu'un peu de.courage et de foi.
Le dernier livre de M. de Tocqueville, l'Ancien rgime et la Rvolution, est une attaque des plus vives

contre la centralisation. Prouver que cette administration trop vante est un legs de la monarchie, et non pas
une conqute de la rvolution, c'tait dtruire un prjug funeste, et enlever la centralisation la popularit
qui la protge. Le coup a port; aujourd'hui les partisans de la centralisation en sont rduits se dfendre
contre des assauts sans cesse rpts. C'est une situation difficile quand la place est faible ; on peut prvoir
qu'avant peu il faudra cder l'opinion ; on ne tient
pas longtemps en tutelle un peuple qui se sent majeur
et veut user de ses droits.
A ct de M. de Tocqueville, il faut citer M. Jules
Simon. Son livre de la Libert a le grand mrite d'tre
complet; morale, histoire, jurisprudence, vues d'avenir, tout s'y trouve ; c'est l qu'il faut mesurer le che-

80

L'TAT ET SES LIMITES.

min que nous avons parcouru et celui qui nous reste


faire. Le seul reproche que j'adresserais M. Simon,
c'est que ses premiers principes ne sont pas aussi nets
que ceux de M. Mill ou de M. Eoetvoes. Dites-moi que
la conscience, la pense, la volont, l'action sont choses
individuelles, et que l'tat n'y peut toucher qu'autant
qu'elles dbordent sur la libert d'autrui, voil une ide
qui m'entre dans l'esprit. Ds que l'administration se
met ma place, je sens l'usurpation. Si, au contraire,
comme fait M. Simon, on me parle de la loi naturelle
qui doit rgir la socit, je ne vois plus clairement
ce que je puis prtendre, car, cette loi naturelle, chacun l'entend sa faon. Qui empche l'tat de s'en dclarer l'interprte et l'excuteur? N'est-ce pas ainsi
qu'on a tourn la religion en instrument de despotisme,
et qu'on l'a fait servir au bon plaisir des gouvernements?
Je n'aime pas non plus qu'on nous dise que les
droits de l'tat, naissant uniquement de la ncessit
sociale, doivent tre strictement mesurs sur cette ncessit, de telle sorte qu' mesure que cette ncessit
diminue par le progrs de la civilisation, le devoir de
l'tat est de diminuer sa propre action, et de laisser
plus de place la libert. En d'autres termes, l'homme
a droit en thorie la plus grande libert possible;
mais, en fait, il n'y a droit qu' mesure qu'il en est
capable. Si ma capacit d'tre libre est la mesure de
l'tat
droit,
si
et
est juge de cette capacit, j'imamon
gine qu'il faudra plus d'un jour pour obtenir l'indpendance. L'tat est comme les tuteurs et les pres ; ceux

L'TAT ET SES LIMITES,

81

qu'il a levs sont toujours pour lui des enfants; on


Depuis
ternelle
minorit.
vieillir
dans
fera
une
nous
trente ans, toutes les fois qu'on rclame une libert,
j'entends toujours la mme rponse. L'tat ne demande
pas mieux que de l'accorder, mais le peuple n'est pas
mr; il faut attendre une sagesse qui ne vient jamais.
C'est ce qu'on dit aux ngres pour se dispenser de les
affranchir. Combien la doctrine de M. Mill et de
M. Eoetvoes n'est-elle pas plus juste et plus vraie ! plus
juste, car, en renfermant l'tat dans ses attributions
ncessaires, on en finit avec une tutelle fatale; plus
vraie, car il est faux que le progrs de la civilisation
rduise l'action de l'tat. Nous en voyons quelque
chose. mesure que les rapports des hommes se dveloppent et se compliquent, la tche du gouvernement
devient ncessairement plus considrable ; toute la
question est que l'accroissement se fasse dans la sphre
de l'tat. La vie des peuples n'est pas une quantit fixe
qui ne peut augmenter d'un ct sans diminuer de
l'autre, c'est une force qui crot indfiniment ; on conoit donc sans peine que dans une civilisation avance
le peuple soit trs-libre, et le gouvernement trs-occup.
Tandis qu'un philosophe politique comme M. Jules
Simon rassemble en un faisceau toutes les liberts, et
nous montre le lien commun qui les unit, des publicistes, vues moins larges, combattent sparment pour
chacun de ces droits. Il y a l des efforts divers, ingaux,
qui, par leur diversit mme, nous donnent une indication exacte de l'opinion.
Et d'abord, il est remarquable qu'on ne parle plus de

82

L'TAT ET SES LIMITES.

liberts politiques. C'est un fait que je constate sans le


juger. Il y a trente ans, on ne trouvait pas un homme
bien lev qui n'et fait sa constitution. Les questions
l'ordre du jour, c'tait la nature du pouvoir royal, le
droit de paix et de guerre, l'initiative des chambres, la
responsabilit des ministres et des agents du pouvoir, la
juridiction administrative ; aujourd'hui de pareilles discussions n'ont plus d'cho. De cette indiffrence on
pourrait donner plus d'une raison ; mais il en est une
qui me frappe entre toutes, c'est que nous avons eu de
telles dceptions, que nous n'attachons plus qu'une valeur mdiocre aux thories politiques. Nous sentons par
instinct qu'avec deux chambres, une tribune et la
presse, un peuple sera toujours libre, si l'esprit public
est vivant, si l'opinion est active; nous sentons aussi
que des dputs et des journaux ne serviront de rien
un peuple qui s'abandonne, et qui n'a plus le got de
la libert.
On ne se passionne donc plus pour ces garanties politiques, si dignes cependant d'intresser le citoyen, et
dont l'heure reviendra; en revanche, on se proccupe
plus qu'on ne faisait autrefois des liberts civiles, individuelles, de ces droits qui nous touchent dans la vie de
tous les jours ; c'est ainsi que, sans concert arrt, on
en arrive agiter l'un aprs l'autre les problmes qui
occupent M. Mill et M. Eoetvoes.
De toutes ces liberts, celle que l'on rclame avec le
plus de vivacit, c'est la libert religieuse. Il y a trente
ans, quand Vinet demandait la sparation politique de
l'glise et de l'tat, quand Samuel Vincent exposait

L'TAT ET SES LIMITES,

83

ses vues profondes sur le protestantisme franais, leur


voix se perdait dans le dsert; aujourd'hui il n'en est
plus de mme, chacun coute M. de Pressens, M. Jules

'

Simon, M. Paradol ; on sent que nous sommes dans


une priode de transition, et par cela mme dans une
situation fausse. On veut en finir avec les restes d'un
systme que la rvolution a renvers. Autrefois, quand
l'glise et l'tat taient unis par un vritable mariage,
quand le roi de France tait un personnage sacr, l'oint
du Seigneur, le fils an de l'glise catholique, on
comprend que la religion soutnt la royaut, et que la
royaut dfendt la religion. C'tait une erreur, mais
l'tat
Aujourd'hui
logique.
protge galeune erreur
ment les catholiques, les protestants, les juifs, et au
besoin les musulmans. L'esprit du gouvernement est
un esprit laque, la loi est indiffrente. Que peut tre la
protection dont on couvre ces glises diverses, sinon
une servitude administrative? Pour l'tat, ce n'est pas
un avantage ; son intervention encourage des prtentions qu'il ne peut satisfaire, et l'encombre de difficults
qu'il ne peut viter. Voyez les motions diverses, les
passions brlantes que soulvent les affaires d'Italie. A
l'intrieur, il y a aussi plus d'un inconvnient ; les lois
ne sont plus d'accord avec ce grand principe de libert
religieuse qui est la gloire des temps modernes. Des
protestants ou des catholiques se dtachent d'une glise
autorise, et se runissent afin de lire en commun l'vangile. On les traduit en police correctionnelle pour
un acte que la loi qualifie de dlit, et que tout honnte
homme respecte. Condamne par le magistrat, amnis-

84

L'TAT ET SES LIMITES.

tie par l'opinion, la nouvelle glise recommence ses


runions; on envoie en prison pasteurs et fidles. Sur
cet clat, l'esprit public s'veille, et quand les prtendus coupables ont perdu leur procs, le gouvernement
leur accorde l'autorisation qu'ils avaient en vain sollicite. Qui donc gagne cette faon d'agir? Est-ce la
religion, est-ce la magistrature, est-ce le pouvoir? Ne
serait-il pas plus simple et plus quitable de laisser
chacun matre de sa foi, en confiant la justice le soin
de punir ceux qui, par impossible, tabliraient un simulacre d'glise pour y cacher un club politique. Certes,
l'tat;
rforme
n'affaiblirait
elle
rien
pareille
en
une
n'en aurait pas moins une porte immense. On ne sait
pas jusqu' quel point la religion domine et rgle toutes
nos ides. Si dchue qu'on la croie, elle est encore la
reine des mes ; pour ressaisir l'empire, il ne lui faut
que la libert. D'ailleurs, ce n'est pas aux seuls chrtiens que profiterait cette mancipation; quand on reconnat au fidle le droit de se runir et de s'associer,
comment le refuser au citoyen ?
La libert de runion et d'association est inconnue
en France, si inconnue qu' peine on y songe. Le peu
qui en subsistait a t supprim sous le dernier rgne
par une loi rigide qui n'aurait pas d survivre aux circonstances. Dans un passage de ses Mmoires o il se
juge lui-mme avec une svrit de bon got, M. Guizot
regrette qu'on ait entrav indfiniment et de faon gnrale un des droits civiques les plus prcieux, une des
conditions essentielles de la civilisation moderne. Il suffit
de regarder l'Angleterre pour y voir les miracles que

85

L'TAT ET SES LIMITES.

produit l'association. C'est la'force des pays libres; elle


contribue plus que tout le reste contenir l'Etat, en
faisant faire volontairement par la socit ce que l'administration fait sans nous, quelquefois malgr nous, et
toujours avec notre argent. Aux tats-Unis, comme en
Angleterre, l'association suffit tout. Religion, ducation, lettres, sciences, arts, hospices, tablissements de
bienfaisance, caisses d'pargne, assurances, banques,
chemins de fer, industrie, navigation, tout cela vit et
prospre par le libre effort des citoyens. Voit-on que les
glises y soient moins nombreuses et moins bien dotes,
les missions moins ardentes, la charit moins active,
l'esprit d'entreprise moins rpandu? C'est une nouvelle
preuve d'une vrit qu'il ne faut pas se lasser de rpter. Les adversaires de la centralisation ne veulent pas
affaiblir ce que je nommerai l'oeuvre sociale ; tout au
contraire, ils entendent la fortifier et l'agrandir. En demandant que le pouvoir agisse moins, ils entendent
bien que la socit agira davantage.
La France, dira-t-on, est habitue compter sur
l'tat; je le sais, c'est l notre faiblesse. Mais, sous prtexte d'une mauvaise ducation qu'on nous a donne et
des fcheuses habitudes qu'on nous impose, il ne faut
pas nous dclarer incapables. Les compagnies de chemins de fer et de navigation ont russi ; les socits
de secours mutuels sont en pleine activit; jamais nous
n'avons manqu la libert quand on nous a laisss
faire. On pourrait se fier davantage au pays. L'tat,
dira-t-on, ne refuse pas d'autoriser ce qui est bon,
honnte et sage; soit, c'est toujours la tutelle, et
une
8

86

L'TAT ET SES LIMITES.

tutelle que rien ne justifie. Pour clairer ou servir mes


concitoyens, pour fonder une cole, un hospice ou une
glise, pour dpenser ma fortune mes risques et prils, il me faut solliciter l'autorisation des bureaux et
me plier leurs prjugs. Trop heureux si, aprs mille
dlais et mille ennuis, on m'accorde comme une faveur
ce qui m'appartient comme un droit. L'administration,
ajoute-t-on, est compose d'hommes de talent, anims
des meilleures intentions; soit encore; mais, outre
qu'ils ne sont pas infaillibles, et que leurs devanciers se
sont tromps plus d'une fois, il y a dj plus de vingt
sicles que les anciens dfinissaient la libert un rgime
o l'on obit non pas l'homme, mais aux lois.
Les catholiques ont attaqu le monopole de l'Universit; ils ont fini par y faire brche. Sous la monarchie
de 1830, on a rsist leurs prtentions; on y a vu la
manoeuvre d'un parti, et ce qui n'est pas rare en France,
on a rejet la libert, de peur qu'elle ne profitt d'autres qu' des amis. Si les chambres avaient eu plus de
confiance dans le pays, M. Guizot aurait achev la rforme qu'il avait heureusement commence; nous joui-

rions aujourd'hui d'institutions qui nous seraient fort


ncessaires, quoiqu'en ce point l'opinion publique soit
tout fait endormie. Nous n'avons pas la moindre ide
de ce que doit tre l'enseignement suprieur chez un
peuple civilis; cependant c'est dans nos Facults que
la gnration qui, un jour, viendra aux affaires devrait
prendre des ides larges et saines. Y a-t-il donc un
danger politique manciper les professeurs et les tudiants? La Belgique a laiss le clerg fonder une uni-

L'TAT ET SES LIMITES.

87

versit libre Louvain, les libraux en ont tabli une


autre Bruxelles : voit-on que l'esprit de dsordre
rgne nos portes? En Allemagne le professeur est dix
fois plus indpendant qu'en France ; on y parle de tout
le
rQuel
tonne.
qui
hardiesse
est
nous
une
avec
sultat de cette prtendue licence? c'est que grce elle
l'Allemagne trompe ce besoin de libert politique qui
l'agite depuis 1815 ; la rvolution est en permanence
dans les universits; mais ce qu'on y renverse, ce sont
des systmes de philosophie, et non pas des gouvernements. Quand la premire furie de la jeunesse est passe, on rentre dans la vie relle avec le got de la science
et l'amour de la patrie. Est-ce l ce que nous rapportons de nos tablissements si bien rglements?
La libert de la presse est une des conqutes que
nous devons la charte de 1830. C'est une des grandes
causes de l'influence franaise en Europe. Grce la
clart de notre langue, au talent de nos crivains, nos
ides s'insinuent chez les gouvernements qui nous
craignent le plus, chez les peuples qui nous aiment le
moins. Mais la libert de la presse est incomplte aussi

longtemps que n'existe pas l'entire libert du journal.


Je sais qu'on distingue et qu'on fait du journal une
espce d'instrument politique, un organe privilgi, un
monopole concd par l'tat et que l'tat a droit de
rgler. Ce sont l des thories si ingnieuses et si subtiles que leur mrite m'chappe ; je n'en vois que la
fausset et le danger. Le journal est le forum des
peuples modernes, la place publique o chacun droit de
a
proposer ses ides et de faire entendre ses plaintes. S'il

88

L'TAT ET SES LIMITES.

est autre chose, la faute en est, non pas lui, mais aux
lois jalouses, qui depuis trente ans n'ont accord qu'une
demi-libert. Quand avec le timbre, le cautionnement,
l'autorisation administrative, l'avertissement, le privilge du grant et de l'imprimeur, on a rduit le nombre
des journaux, qu'a-t-on fait, sinon de contraindre les
partis se runir autour d'un petit nombre de drapeaux? Il leur faut oublier leurs dissensions intestines,
effacer les nuances qui les divisent, accepter une direction commune, prendre une cocarde, recevoir un mot
d'ordre, en un mot agir comme une arme. Cette discipline, cette unit qui effraye l'tat, c'est lui qui la
constitue. Ce qui lui donne l'horreur du journal, c'est
la force factice qu'il a cre.
En Angleterre, o la presse est entirement libre, les
divisions sont infinies; ce n'est pas un parti qui a un
organe, c'est chacune des petites Eglises qui appartiennent de nom au mme parti. Il n'y a pas une nuance
religieuse, politique, littraire, qui ne soit reprsente
par un journal. Qu'en arrive-t-il ? c'est que la presse
n'est pas un pouvoir politique. Le Times ne fait ni ne
dfait de ministres. La presse est mieux qu'un quatrime pouvoir dans l'Etat, c'est la voix mme de l'opinion, cette voix qu'un gouvernement a toujours besoin
d'entendre. Chaque matin, ces milliers de feuilles imprimes apprennent l'Angleterre ce que pense, ce que
veut, ce que fait, ce que souffre le moindre de ses enfants ; c'est la police la mieux faite, et une police qui ne
cote rien, c'est une ducation universelle et gratuite,
c'est la garantie de tous les droits et une garantie que

89

L'TAT ET SES LIMITES.

rien ne remplace; en deux mots, c'est la libert en action. Il en est de mme aux tats-Unis. Tandis qu'en
France le journal fait l'opinion, et par consquent est
une puissance avec laquelle il faut compter, en Amrique, c'est l'opinion qui fait le journal; le journal, par
lui-mme, n'est rien. Il en sera ainsi partout o peu
de frais chaque citoyen pourra s'adresser librement au
public. J'vite de toucher aux cts brlants de la question; il serait facile de prouver, l'histoire la main,
qu'une presse libre est une force pour l'tat, tandis
qu'une presse administre le compromet au dehors,
sans le servir au dedans. Elle trompe le gouvernement
et l'enivre, elle ne trompe pas le public. Quand donc
sentirons-nous que la vrit est l'intelligence ce que
la libert est l'activit humaine? Tout ce qui la comprime nerve l'individu ; ce qui affaiblit le citoyen ne
peut fortifier l'tat.
La libert individuelle est un sujet qui passionnait
nos pres ; aujourd'hui il n'y a gure que des jurisconsultes qui s'en occupent; on est habitu un rgime
qu'on entend souvent louer comme une des conqutes
de la Rvolution. Le caractre honorable de nos magistrats, leur douceur que je ne saurais trop approuver,
l'indulgence et quelquefois mme la faiblesse du jury,
nous cachent heureusement le dfaut de nos lois criminelles. L'esprit de ces lois est encore le vieil esprit d'inquisition, elles cherchent des coupables plus que des
innocents. La prison prventive y est prodigue, l'instruction faite en secret ne laisse l'accus d'autre garantie que l'honneur et les lumires du juge. En cour
8.

90

L'TAT ET SES LIMITES.

d'assises, c'est le prsident seul qui dirige l'interrogatoire des prvenus et des tmoins, c'est lui qui par son
rsum tient d'ordinaire en ses mains le sort de l'accus;
tout cela est le contraire des lois anglaises et amricaines. Elles favorisent la libert sous caution, elles mettent
la publicit tous les degrs de la procdure, elles font
du prsident d'assises le protecteur de l'accus. Il n'y a
pas d'accus qui en Angleterre puisse s'en prendre aux
institutions ou aux hommes; s'il tombe, c'est sous le
poids de sa propre infamie. Combien il serait dsirer
que l'opinion s'animt comme autrefois pour ces grandes rformes ! nos magistrats, j'en suis sr, s'y associeraient volontiers ; l'tat n'y perdrait rien de sa puissance; le triomphe de la justice et de l'humanit est le
sien.
Parlerai-je de la libert industrielle et commerciale?
cela est peu ncessaire; c'est une cause gagne. De
toutes les liberts individuelles, c'est celle que l'tat
comprend le mieux. L'intrt financier l'a rendu clairvoyant. On sait enfin que la richesse des particuliers
fait la fortune publique, et que cette richesse est toujours
en proportion de la libert. Venise, la Hollande, l'Angleterre, sont des exemples frappants de cette vrit.
Que de temps il a fallu pour en venir l! Pendant
combien de sicles l'administration, aveugle par sa
propre sagesse, n'a-t-elle pas considr l'individu
comme incapable de marcher sans lisires! Que de
rglements dont le moindre dfaut tait l'inutilit ! Lois
de culture, lois de fabrication, lois de navigation, rien
n'a lass le zle malheureux de nos rois et de leurs

L'TAT ET SES LIMITES.

91

conseillers. C'est avec l'amour du bien, avec une bonne


foi parfaite qu'ils ont perptu l'ignorance, la routine
et la misre. Enfin la lumire s'est faite, elle nous est
de
avait
n'y
qu'il
compris
dehors.
On
du
pas
a
venue
science ni d'habilet administrative qui valt l'intrt
priv; ce dsordre apparent qui terrifiait nos pres s'est
montr plus fcond que l'uniformit strile o se complaisait la prudence des hommes d'tat. Grande leon,
si on avait le courage de suivre jusqu'au bout un principe qui ne s'applique pas seulement l'industrie.
Rendons justice aux conomistes franais, MM. DuBaudrillart
Wolowski,
;
Chevalier,
Michel
Passy,
noyer,
tous ont senti que l'conomie politique tait moins la
science de la richesse que la science de l'activit
humaine; le pays le plus riche est toujours celui o
l'homme travaille et produit le plus. Par l ils ont rattach l'conomie politique la morale, et la libert industrielle toutes les liberts. Y a-t-il pour un tat un

intrt plus pressant que l'alimentatation publique?


Tibre, seul matre du monde, ne tremblait-il pas la
pense qu'un jour de retard dans sa flotte d'Alexandrie
pouvait renverser l'empire et mettre Rome en cendres?
Notre ancienne monarchie a-t-elle eu de souci plus
cuisant que de songer ce difficile problme 1? N'est-ce
pas un de ceux qui occuprent le plus la Convention ?
Depuis quand, nanmoins, ne craint-on plus la famine,
sinon depuis que l'tat a remis l'industrie prive un
1. Voyez les excellents articles de M. Charles Louandre sur l'Alimentation publique sous l'ancienne monarchie; Magasin de Librairie,
tomes X et XI.

92

L'TAT ET SES LIMITES.

soin si dlicat? Du jour o le pouvoir ne s'en est plus


ml, la question a t tranche. Mais si les citoyens sont
capables de se nourrir seuls et sans la main de l'tat,
pourquoi seraient-ils moins capables de connatre seuls
le Dieu qu'ils adorent, le culte qui rpond aux besoins
de leur me, la vrit qui doit clairer leur intelligence?
La religion souffre-t-elle aux tats-Unis, la science estelle touffe en Allemagne, l'opinion est-elle moins sage
en Angleterre que sur le continent? Quand donc auronsnous foi dans l'humanit ?
Il y a longtemps qu'on demande la libert municipale, la France en a grand besoin ; mais en ce point je
me rattache aux ides de M. Eoetvoes, je crois qu'il y a
ici deux lments en prsence, deux lments que confondent trop souvent les partisans et les adversaires de
la centralisation. On attaque et on se dfend sur un
terrain mal dfini.
Convaincu que, dans l'intrt mme de la libert, il
faut l'tat un pouvoir nergique, et que ce pouvoir ne
peut exister que par la centralisation, il me semble
qu'on ne peut revenir aux ides municipales du moyen
ge; il faut que l'action politique du gouvernement arrive jusque dans la commune la plus oublie; rien ne
doit affaiblir cette unit qui fait la force et la grandeur
de la France ; mais l'unit politique n'est pas l'uniformit administrative. Charger l'tat du soin des affaires
locales, l'encombrer d'une foule de questions qui ne le
touchent pas et qu'on ne peut juger que sur place, c'est
l'affaiblir en l'embarrassant d'une inutile responsabilit.
L est la rforme possible, rforme demande par toutes

L'TAT ET SES LIMITES.

93

les opinions, et qui ne serait pas moins utile au gouver-

nement qu'aux citoyens.


C'est aujourd'hui une vrit triviale que la commune
est l'cole de la libert. C'est l que se forment les esprits pratiques ; c'est l qu'on voit de prs ce que sont
les affaires, qu'on en connat les conditions et les difficults. On y vit avec ses concitoyens, on s'y attache
la petite patrie, on y apprend aimer la grande ; on y
satisfait honorablement une lgitime ambition. Quarante mille municipalits, c'est de quoi intresser deux
cent mille personnes la chose commune ; c'est satisfaire ce besoin d'activit politique qui agite les mes
ardentes et les nobles coeurs. Tel est venu se perdre .
Paris ou y pousser au dsordre, qui dans sa petite ville
et t un maire honorable ou un conseiller difiant.
Qu'oppose-t-on cette reforme? que les communes
seront des foyers de rvolution. Cela n'est pas craindre ;
ce qui fait les rvolutions, c'est la runion de tous les
mcontentements. Voil pourquoi les pays centraliss
sont les plus exposs aux meutes et aux coups de
main. Les pays o la vie municipale est nergique
sont l'abri de ces terribles maladies. N'y a-t-il pas l
une leon? Diviser pour rgner est une maxime abominable quand elle s'applique aux mauvaises passions des
hommes; diviser les intrts, c'est--dire les satisfaire

en dtail, et ne garder en main que la souverainet politique, c'est au contraire un principe excellent. C'est ce
qui explique la force et la dure des institutions britanniques. Pour un Franais imbu des prjugs de son
enfance, qu'y a-t-il de plus faible que cette royaut an-

94

L'TAT ET SES LIMITES.

glaise dont on sent peine l'action? Pour un observateur impartial, qu'y a-t-il de plus fort que ce pouvoir
que rien n'embarrasse? Gardien des liberts publiques,
soutenu par l'affection raisonne de tous ceux qui jouissent de ces liberts, il est le pays tout entier. Il peut
s'engager dans une guerre ou dans une rforme sans
craindre que l'opinion l'abandonne ni que l'meute clate
sous ses pas. Sur le continent, l'administration est un

corps, je dirais presque une arme, qui a un esprit et


des intrts particuliers; elle a des lois, des tribunaux,
des privilges qui la mettent en dehors et au-dessus
du droit commun; aussi a-t-elle pour ennemis tous
ceux que gne ou que blesse le moindre de ses agents;
nous nous en prenons l'tat de l'injure que nous fait
un garde champtre. En Angleterre, on peut se plaindre
d'un fonctionnaire quelque petit ou quelque grand qu'il
soit, on peut l'attaquer en justice; mais l s'arrtent la
plainte et la rancune; l'tat, qui n'est pour rien dans
l'acte incrimin, n'en est point responsable aux yeux
mmes de celui qui souffre. O est le germe d'une rvolution?
On cherche une autre raison, qui cette fois n'est plus
politique; les communes, dit-on , seront mal administres, elles se ruineront. C'est l'ternelle rponse de l'administration toutes les demandes d'indpendance,
rponse ternellement dmentie par les faits. Si l'tat
se mlait de nos fortunes, il y en aurait sans doute un
certain nombre qui seraient mieux conduites ; combien
n'y en aurait-il pas qui dpriraient, grce cette tutelle de tous les instants ! C'est toujours le mme pro-

L'TAT ET SES LIMITES.

95

blme. Laissez aux communes, laissez aux individus la


libert de se ruiner, car c'est cette mme libert qui
leur permet de s'enrichir ; fiez-vous cette force qui
maintient l'homme dans les voies de la raison, et le garantit de ses propres folies : la responsabilit ! Cherchez
dans l'histoire les pays qui ont fait de grandes choses
et qui sont la gloire de la civilisation. Athnes, Rome,
Venise, Florence, la Flandre, la Hollande, la Suisse,
l'Angleterre, les tats-Unis, tout cela ce sont des pays
municipaux, o la commune, abandonne elle-mme,
a toujours eu le droit de se ruiner; cherchez maintenant les tats qui, malgr une apparente grandeur, se
sont affaisss sans pouvoir jamais se relever de leur dcadence : l'Egypte, l'empire romain, Byzance, la Chine ;
ce sont des gouvernements sans vie municipale, des
tats centraliss. Ou l'exprience est un mensonge, ou
il faut toujours en revenir la libert.
Rsumons ce long travail. En toute l'Europe on sent
aujourd'hui la ncessit d'un pouvoir fort; c'est la garantie de l'indpendance et de la libert. A ce pouvoir
personne ne dispute ce qui lui assure le respect au dedans comme au dehors : l'arme, la marine, la diplomatie, les finances, la lgislation, la justice, l'administration et la police suprmes. Sans doute, chez tous les
peuples libres, on veut que les reprsentants du pays
aient un contrle effectif sur l'administration, l'impt
et la guerre; nos longues misres ne nous ont pas rconcilis avec le pouvoir absolu; mais ce contrle n'affaiblit en rien la souverainet de l'tat. Une fois la dcision prise, tout plie devant la volont suprme, car

90

L'TAT ET SES LIMITES.

elle est la volont mme du pays. Le peuple le plus libre


est celui qui, une fois engag, donne le plus facilement
son dernier homme et son dernier cu. La force d'un
tat est donc en proportion mme de sa libert. Il suffit d'un coup.d'oeil jet sur la carte de l'Europe pour

n'en pas douter.


Mais en mme temps on a senti que pour donner
l'tat le plus haut degr de puissance, il fallait ne le
charger que de ce qu'il doit faire ncessairement ; autrement, c'est employer les forces de tous paralyser
l'nergie de chacun, et dtruire ce qu'on croit lever,
De l l'ide de dterminer les limites naturelles de l'tat,
et de l'y renfermer. Reprsentant de la nationalit et de
la justice, l'tat est ce qu'il y a de plus grand et de plus
saint parmi les institutions humaines ; c'est la forme visible de la patrie. Jet hors de son domaine, ce n'est
plus qu'une tyrannie; il est malfaisant, ruineux et
faible; rien ne l'arrte, il est vrai, mais rien ne le sou-

tient.
Quelles sont les liberts que le citoyen peut revendiquer? nous les avons numres : ce sont toutes celles
qui ont pour objet la conscience, la pense, l'activit

individuelle. Ce n'est pas l, dira-t-on, une grande dcouverte ; il n'y a pas de dclaration de droits qui ne
renferme toutes ces liberts. Ce sont les principes
de 1789: Il est vrai; c'est la preuve, qu'au travers de
toutes nos rvolutions, ce sont toujours ces liberts
que nous avons dsires; mais il sera permis d'ajouter
que toutes les constitutions nous les ont promises, et
qu'aucune ne nous les a donnes. Ce sont de magnifi-

L'TAT ET SES LIMITES.

97

l'difice,
de
fronton
qu'on
inscriptions
met
au
ques
mais le dieu est absent du temple qui porte son nom ;
qui
fantme
c'est
place,
adore
qu'on

nous
un
sa
ce
chappe et nous trompe, c'est la souverainet.
Encore une fois, je ne mconnais pas l'oeuvre de nos
pres; ils ont sincrement voulu la libert, ils ont cru
l'tablir. Ce que je leur reproche, c'est d'avoir abord
le problme par le mauvais ct, et de n'en avoir saisi
que la moiti. Je n'attaque aucune des garanties constitutionnelles qu'on rclamait il y a quinze ans, je crois
mme qu'on n'allait pas assez loin, et que, notamment,
sans une responsabilit effective de tous les agents du
pouvoir, et sans une indpendance absolue de la presse,
un pays n'est pas en possession complte de la libert
politique ; mais ces garanties je voudrais donner un
fonds solide; en deux mots, je voudrais que ces garanties ne fussent pas des formes vides et qu'elles protgeassent des droits vivaces. Ce sont ces droits qu'il
faut tablir; quand ces liberts particulires auront
pris racine dans nos moeurs, il y a dans la constitution
de 1852 assez d'lasticit pour qu'elle se prte sans peine
tout ce que l'opinion en exigera.

98

L'TAT ET SES LIMITES.

ment que la justice remplace l'administration,.et que la


tutelle de l'tat cde la responsabilit du citoyen. En
appeler aux lois, grandir la magistrature, c'est, ce me
semble, donner la paix publique des gages suffisants.
Prvenir, dit-on, vaut mieux que rprimer ; c'est l un
paradoxe dont on ne veut mme plus en ducation. Empcher le bien pour empcher le mal, c'est l'enfance de
la politique; suivre ce systme brutal, le monde se serait arrt au lendemain de la cration. Ce qu'il faut,
au contraire, c'est arrter le mal et laisser pleine carrire au bien. Est-ce chose difficile ? Le moyen est trouv
depuis longtemps ; on l'applique de plus en plus dans
l'es socits civilises; ce moyen, c'est la responsabilit,
une responsabilit srieuse, qui, sans entraver l'honnte homme, effraye le mchant, et au besoin le frappe
et l'abatte. Que cette responsabilit soit lourde, que la
loi soit svre et le magistrat rigide, il n'importe ; la loi
la plus dure vaudra toujours mieux que l'arbitraire le
plus doux. La loi est connue, elle est gale pour tous,
elle laisse au citoyen la dignit et l'indpendance, elle ne
le force pas intriguer, plier ou ne rien faire qu'au
gr d'autrui. De l le faible que les vrais libraux ont
pour la justice, le peu de got qu'ils ont pour l'administration. Libert et justice sont deux termes insparables ; elles se supposent et s'appellent mutuellement :
l'une est le droit, l'autre est la garantie. Ce sont les deux
faces d'une mme mdaille, elles ont mme centre et
mme rayon.
Est-il vrai qu'aujourd'hui l'opinion, si faible qu'elle
soit, commence s'inquiter de ces liberts indivi-

L'TAT ET SES LIMITES.

99

duelles ? c'est au lecteur en juger. Pour moi, simple


observateur, il me semble qu'il y a un certain rveil de
l'esprit public ; si je ne me trompe, c'est de ce ct
qu'on tourne les yeux. Depuis douze ans une gnration nouvelle est entre sur la scne du monde. Cette
gnration n'a pas eu nos illusions et nos dboires ; elle
n'a pas non plus nos regrets et nos souvenirs. Les hommes de trente ans ne savent que par ou-dire ce qu'tait
cette tribune qui passionnait leurs pres, j'ignore ce
qu'ils pensent du gouvernement parlementaire dont ils
n'ont vu que la ruine. Mais, quelle que soit l'ide qu'ils
se fassent du pass, une chose est certaine, c'est qu'en
pleine civilisation, dans une socit qui vit par l'intelligence et le travail, il est impossible que ces hommes
nouveaux, ne dsirent pas la libert. Les ides et les intrts en font une ncessit. Hier c'tait la libert industrielle qu'on saluait avec transport, demain on demandera la libert municipale. La vie religieuse se ranime
de toutes parts; refusera-t-on de briser ce reste de
chane qui entrave l'autorit non moins que le citoyen?
Et si chacun de son ct rclame la libert qui le touche,
ira-t-on loin sans s'apercevoir que toutes les liberts
se tiennent, et qu'il y a un intrt commun ne pas
les sparer? La grande industrie est-elle possible, peuton engager des affaires de longue dure si la presse ne

peut toucher hardiment aux questions politiques, contrler les dpenses, faire entendre la voix du pays sur
la paix et la guerre, blmer ou dfendre l'administration et ses projets ? La libert religieuse n'entranet-elle pas la libert d'ducation? Que sont ces deux li-

100

L'TAT ET SES LIMITES.

berts si on n'a pas le droit de s'associer et de se runir?


A quoi servent-elles si la commune ne peut s'intresser
ni l'glise ni l'cole? Plus on avancera sur le terrain de la pratique, plus on sentira combien M. Mill
a raison de dire que cette question des liberts individuelles se trouve au fond de toutes nos proccupations;
elle est le problme vital de l'avenir.
Ajoutez que les peuples sont solidaires, et que jamais cette solidarit n'a t plus visible qu'en notre
temps. Il n'est pas une dcouverte scientifique, industrielle, maritime, militaire, que les nations civilises ne
s'empruntent aussitt; leur grandeur est ce prix.
Qu'on aime ou qu'on hasse ses voisins, il faut vivre de la
vie commune et marcher du mme pas. S'isoler, c'est
dchoir. En serait-il autrement de la libert? Serait-ce
un outil qu'on puisse ddaigner ? Voyez ce qui se passe
en Autriche ; les hommes d'tat y sentent ce que Napolon nommait si justement l'impuissance de la force;
pour se dfendre contre le flot qui monte, l'Autriche
fait appel ces institutions qu'elle crasait il y a douze
ans, et que hier encore elle faisait insulter par ses
journaux officiels ou officieux. Que de cruauts, de
misres et de hontes elle se serait pargnes si elle et
compris plus tt ce que demande aujourd'hui la civilisation !
Est-ce l'tat qui doit s'effrayer de semblables rformes? S'appuyer sur l'intrt commun, garder pour soi
la puissance publique dans toute son intgrit, rester
l'organe de la volont nationale, mais laisser les intrts
privs chercher eux-mmes une satisfaction que l'ad-

101

L'TAT ET SES LIMITES.

ministration la plus sage ne leur donnera jamais, est-ce


l un programme qu'un gouvernement ne puisse avouer ?
Est-ce une politique courte vue ou une politique d'avenir? En France, quand on parle de la libert, chaqu'on
farouche
divinit
aussitt
figure
cette
cun se
poing
pique
la
tte
bonnet
peint
le
et
;
au
rouge
en
nous
n'est
dsir
pres,
qu'ont
cela
n'est
pas
ce
nos
pas
ce
cela que nous demandons. Que chacun de nous soit
matre de sa pense et de ses actes, sauf en rpondre
devant les tribunaux; qu'on nous donne une part dans
les affaires de la commune qui sont les ntres, qu'on
laisse nos reprsentants le contrle effectif des
affaires publiques, voil notre idal, il n'a rien de rvolutionnaire. C'est celui de tous les constitutionnels
depuis 1789, c'est ce qu'ont voulu Mirabeau, Malouet,
Clermont-Tonnerre, Royer-Collard,Benjamin Constant,
le gnral Foy, tout ce que la France a aim, tout ce
que la France a respect ! Ne se trouvera-t-il jamais un
gouvernement pour exaucer un voeu si profond et si
lgitime? Chez nous la politique est toujours arme, il
semble que l'tat soit en duel rgl avec les partis ;
leurs passions, leurs ides, il oppose des passions et
des ides contraires ; c'est une lutte acharne qui finit
d'ordinaire par la ruine commune des combattants. Ce
n'est pas ainsi qu'on fonde un difice durable et qu'on
assure l'avenir. Laissez aux partis leurs passions, emparez-vous de leurs ides, quand elles sont justes et gnreuses, vous aurez bientt dsarm et noblement
vaincu ceux que vous craignez. Pourquoi ne pas entrer
dans cette voie fconde, pourquoi ne pas chercher
9.

102

L'TAT ET SES LIMITES.

pacifier les mes, faire enfin de la France un seul peuple et un seul pays? J'ai toujours dfendu la libert
des autres, disait Burke, noble devise que devraient
prendre tous les hommes d'tat. Il est beau de prsenter au monde un pays riche et industrieux, une arme
hroque, une marine puissante, des villes embellies,
des monuments splendides ; mais il y a quelque chose
de plus admirable et de plus grand que toutes ces merveilles, c'est la force qui les produit. Cette force, qu'on
ne peut trop mnager (c'est l tout le secret de la politique), cette force que trop de gouvernements mconnaissent et ngligent, c'est l'individu, et s'il est une
vrit que la science dmontre et que l'histoire nous
crie, c'est qu'en religion, en morale, en politique, en
industrie, dans les sciences, dans les lettres, dans les
arts, l'individu n'est rien que par la libert.
Novembre 1660.

LA LIBERT ANTIQUE
ET

LIBERT
MODERNE
LA

Pour tudier la politique, c'est--dire la science du


gouvernement, c'est aux Grecs qu'il faut remonter. Ils
ont t
leurs
puis
soit
matres,
ayons
que
nous
nos
ides la source mme, soit que nous les ayons reues
les Romains, qui en philosophie politique, comme en
toute autre doctrine, n'ont rien invent. L'Orient a vu
de vastes empires, mais ces grandes monarchies n'ont
t que des despotismes politiques et religieux. Hormis
la Chine, il ne parat pas qu'on ait rien crit sous ces
gouvernements. La raison en est simple. D'une part il
est difficile de rassembler des rgles gnrales et d'difier un systme chez des peuples o rgne le caprice
d'un matre ; de l'autre il n'est pas facile de juger un
pouvoir absolu. Le despotisme aime par-dessus tout le
silence, les loges mme l'inquitent ; la lumire l'effraye; si on le discute, il est perdu.
Il en fut tout autrement en Grce. Dans ce pays, partag entre tant de peuples et de gouvernements divers,
l'attention des philosophes fut appele de bonne heure

104

LA LIBERT ANTIQUE

l'tat
socit,
la
et ses lois. Une dmocratie aussi
sur
mobile que celle d'Athnes, une cit o les rvolutions
se succdaient sans cesse, c'tait l un sujet d'tudes
qui s'imposait forcment aux esprits rflchis. Si le
pays tait petit, l'exprience tait grande; Athnes
puisa vite toutes les formes de la libert. Son histoire
mettait en plein jour les vices de la dmagogie; il tait
ais de reconnatre, dans les convulsions de la rpublique, cette loi naturelle qui de l'anarchie tire l'ordre, et
fait succder la tyrannie la licence d'un peuple que
les flatteurs ont enivr.
De tous les hommes qui ont tudi la politique, le
plus profond et le plus sage est Aristote ; ni Machiavel,
ni Montesquieu ne l'ont gal. Que des philosophes et
des thologiens prfrent Platon son disciple, je ne
critiquerai pas leur opinion; je n'entends point dcider un procs qui occupera encore nos arrire-neveux;
mais en politique, la question me parat juge sans
appel. Platon, ce pote dcousu, comme le nomme
Montaigne, est un admirable moraliste. Malgr la bizarrerie de certaines ides, on lira toujours avec plaisir la
Rpublique et les Lois : mais si Platon nous inspire
l'amour de la justice, il ne nous apprend que peu de
chose sur la science du gouvernement ; Aristote, au
contraire, dcrit ce qu'il a sous les yeux. L'tude et la
comparaison des constitutions libres lui font dcouvrir
des rgles qui n'ont pas vieilli, des lois naturelles qui
n'ont pas chang plus que l'humanit. Ce n'est pas
un idal qu'il imagine, c'est une histoire qu'il crit.
Par sa faon d'tudier, Aristote est un moderne ; le

ET LA LIBERT MODERNE.

105

champ d'observations a grandi, la mthode n'a point


vari.
De toutes ses comparaisons, de toutes ses remarques,
Aristote tire un tat modle, un gouvernement parfait.
Quel est cet tat? C'est quelque chose qui, aujourd'hui,
ne rpond plus nos besoins ni nos ides ; il est visible que toutes les conditions de la libert ont chang ;
le mot mme de libert n'a pas le mme sens chez
les anciens et chez les modernes. Faute d'avoir fait
cette distinction, Rousseau et Mably se sont tout
fait gars, et des disciples maladroits et fanatiques
nous ont fait payer cher l'erreur de leurs matres. En
politique comme dans les arts, il sera toujours utile
d'tudier l'antiquit, il sera toujours puril et dangereux de l'imiter.
Chez les Grecs (Aristote regarde le reste des peuples
comme des barbares) la socit se divise en hommes
libres et en esclaves. Ces derniers ne sont que des instruments vivants, des animaux domestiques. La loi ne
les connat pas.
Parmi les hommes libres, le lgislateur et le politique
ne considrent que ceux qui ne vivent pas d'un travail
manuel, et qui par consquent peuvent se donner tout
entiers aux affaires gnrales. L'artisan, pour Aristote,
n'est qu'un esclave sous un autre nom ; il sert le public ;
jamais dans une rpublique parfaite on ne fera un citoyen d'un ouvrier 1. Des gens de loisir, des propritaires qui vivent de leur revenu et du travail de leurs
1.

Polit., III, ch. III.

106

LA LIBERT ANTIQUE

esclaves, voil l'lment actif de la cit. Le reste est fait


pour obir. La plus dmocratique des rpubliques grec-

ques n'est qu'une troite aristocratie.


Ce peuple de privilgis est souverain, c'est lui qui
fait les lois, dcide de la paix et de la guerre, nomme
les gnraux et les magistrats, et au besoin les destitue et les juge. Tout part du peuple et tout y aboutit,
Cette souverainet, qui s'exerce sur la place publique, est ce qu'Aristote et les Grecs appellent la libert.
tre libre Athnes, c'est tre un membre du souverain.
Telle est la conception gnrale des rpubliques grecques ; c'est la mme ide qui rgne Rome, avec cette
diffrence qu'aux beaux jours des Scipions, le patriciat
et la noblesse ont une puissance qu'Athnes n'a point
connue. Quand Cicron crit sa Rpublique, et met
dans le pass l'idal de la grandeur et de la libert romaine, il ne fait que copier Polybe et mler ensemble
Aristote et Platon. Les Romains sont de bien plus
grands administrateurs que les Grecs ; ils ont pouss
plus loin l'art de gouverner et de s'assimiler les peuples
vaincus ; mais leur notion de la libert est la mme ; la
thorie n'a point fait un pas en avant.
De ce principe que la libert est la souverainet, et
que le peuple est roi, rsulte tout un ensemble d'usages et de lois qui nous tonne premire vue, et qui
cependant s'explique aisment. Ce n'est point la logique
qui a manqu aux anciens.
S'il est une vrit confirme par l'exprience, c'est
qu'un roi ne s'appartient pas ; il est fait pour l'tat

ET LA LIBERT MODERNE.

107

qu'il gouverne. La religion, l'ducation, les ides, la


fortune du prince, sont choses d'intrt public, et dont;
s'occupent les constitutions modernes.
Transportez cette ide Athnes, songez que le prince
est l'ensemble des citoyens, vous ne serez point surpris
jusqu'
la
l'ducation,
religion,
rgle
et
loi
la
la
que
proprit du moindre Athnien.
De l ce spectacle trange d'un peuple la fois trslibre et trs-esclave ; libre jusqu' la souverainet, pour
tout ce qui touche au gouvernement, esclave l'endroit
de la religion, de l'ducation, de la vie. Sparte se croit
libre et n'est qu'un couvent de soldats.
L'antiquit ne s'est jamais leve au-dessus de cette
notion : ni ls Grecs, ni les Romains n'auraient rien
compris notre thorie des droits individuels. Chez
l'tat
l'tat,
fait
point
citoyen
le
est
et
non
pour
eux
pour le citoyen 1. Des intrts particuliers distincts
de l'intrt gnral, c'et t une hrsie Athnes
comme Rome. Membre du souverain, le citoyen
a toutes les charges et tous les devoirs de la souverainet.
La petitesse des cits grecques diminuait le danger
de ce systme et n'en faisait sentir que la grandeur.
C'est ce que Benjamin Constant a trs-bien vu et trsbien exprim. La part que, dans l'antiquit, chacun
prenait la souverainet nationale, n'tait point comme
de nos jours une supposition abstraite. La volont de
chacun avait une influence relle, l'exercice de cette
1. Aristote, Polit., I, ch. II.

108

LA LIBERT ANTIQUE

volont tait un plaisir vif et rpt. En consquence,


les anciens taient disposs faire beaucoup de sacrifices pour la conservation de leurs droits politiques et
de leur part dans l'administration de l'tat. Chacun,
sentant avec orgueil tout ce que valait son suffrage,
trouvait dans cette conscience de son importance personnelle un ample ddommagement 1.
tre tour tour, et quelquefois tout ensemble, gouvernant et gouvern, souverain et sujet, tel est l'idal
le la libert antique. C'est ce qui nous explique comment, chez les Grecs et les Romains, on passe sans
transition de l'extrme libert l'extrme servitude. Il
suffit qu'un tyran s'empare du pouvoir, pour qu'aussitt le despotisme s'tablisse; la seule garantie du
citoyen, c'est sa part de souverainet.
L'exemple de Rome est la preuve de ce fait curieux.
A Rome le citoyen est roi, aussi l'entoure-t-on de privilges de toute espce. La libert individuelle n'a jamais
t plus nergiquement garantie. Les lois Valriennes
sont de vritables lois d'habeas corpus; la custodia
libera exclut toute prison prventive; les tribuns, personnages sacrs et inviolables, sont toujours prts
protger le citoyen menac; ce sont des jurs, judices
iurati, qui prononcent dans les procs criminels; enfin
l'exil volontaire soustrait l'accus toute vengeance
populaire, et quivaut l'abolition de la peine de mort
en matire politique. Cicron a pu rendre cette justice
aux vieux Romains, que chez aucun peuple il n'y avait
Se lu Libert des aneiens compare celle des modernes,
de politique constit., t. II, p. 547. Paris, 1861,
1.

Cours

109

ET LA LIBERT MODERNE.

s'y
douces;
mais
qu'on
plus
des
peines
lois
des
et
ne
eu
trompe pas, toutes ces liberts ne sont que des privilges de la souverainet.
Du jour o Sylla s'empare du pouvoir, la tyrannie
entre dans Rome, pour n'en plus sortir. Les tribuns
rduits au silence, les comices domins, sduits ou supprims, il n'y a plus de place que pour la servitude, et
quelle servitude! On ne voit mme pas que les anciens
disputent au matre du monde ce qui nous semble aujourd'hui le droit le plus sacr de l'individu; je veux
dire : la conscience, l'intelligence, le travail. Religion,
ducation, lettres, commerce, industrie, tout est dans
la main de l'empereur, le jour o le peuple, volontairement ou non, a transmis aux Csars sa souverainet.
Ni Trajan, ni Marc-Aurle ne doutent un instant que
leur pouvoir ne soit sans bornes. Ils gouvernent au nom
du peuple; prtendre limiter cette puissance infinie,
c'est un crime de lse-majest.
Si Jsus-Christ n'avait point paru sur la terre, j'ignore
comment le monde aurait rsist ce despotisme qui
l'touffait. Je ne parle point ici en chrtien, je laisse de
ct toute question religieuse, et ne suis qu'historien.
C'est en cette qualit que j'affirme qu'en politique, aussi
bien qu'en morale et en philosophie, l'vangile a renouvel les mes. C'est avec raison que nous datons
de l're chrtienne ; car une socit nouvelle est sortie
de l'vangile.
Ce n'est point qu' premire
l'vangile
semble
vue
fait pour changer la politique. Mon
royaume n'est pas
de ce monde; rendez Csar qui est Csar, disait
ce
10

110

LA LIBERT ANTIQUE

Jsus-Christ ; et Paul 1 ajoute : Rendez chacun ce


qui lui est d, le tribut qui le tribut, les impts qui
les impts, la crainte qui la crainte, l'honneur qui
l'honneur. L'obissance au pouvoir tabli est la loi de
l'vangile.
Mais lorsque le Christ ajoute : Rendez Dieu ce qui
est Dieu ; il proclame un principe nouveau en contradiction avec toutes les ides antiques. Chez les anciens,
les dieux sont attachs aux murs de la cit, et n'existent
qu'avec la permission du Snat, ou de Csar. Proclamer
que Dieu a des droits, c'est dchirer l'unit du despotisme. L est le germe de la rvolution qui spare le
monde ancien du monde moderne. Rousseau l'a bien
senti, mais pour s'en plaindre 2; il nous propose gravement l'exemple de Hobbes, " le seul qui ait bien vu le
mal et le remde, qui ait os proposer de runir les deux
ttes de l'aigle, et de tout ramener l'unit politique,
tat
laquelle
jamais
ni gouvernement ne sera bien
sans
constitu 3. D'accord sur le fait avec Rousseau, nous
en tirons des consquences toutes contraires. C'est la
souverainet de Dieu qui a bris jamais la tyrannie
des Csars. En effet, du jour o cette souverainet est
reconnue, il y a des devoirs, et par consquent des
droits pour l'me immortelle, droits et devoirs indpendants de l'tat, sur lesquels le prince n'a point d'auto1. Rom., ch. XIII.
2. Contrat social, liv. IV, ch. VIII. " Jsus vint tablir sur la terre
un royaume spirituel : ce qui, sparant le systme thologique du systme politique, fit que l'tat cessa d'tre un, et causa les divisions intestines qui n'ont jamais cess d'agiter les peuples chrtiens.
3. Contrat social, liv. IV, ch. VIII.

ET LA LIBERT MODERNE.

111

rit. La conscience est affranchie, l'individu existe.


Est-ce simplement le culte qui est mancip; ce serait
dj une rvolution; mais les paroles du Christ ont une
tout autre porte. Le culte ancien n'est qu'une vains
crmonie, le culte chrtien au contraire comprend
une morale qui embrasse toute la vie; saint Paul nous
explique la pense du Christ 1.
Acquittez-vous envers tous de tout ce que vous
leur devez, ne demeurant redevables que de l'amour
qu'on se doit les uns aux autres; car celui qui aime le
prochain accomplit la loi.
Ces commandements de Dieu : Vous ne commettrez point d'adultre; vous ne tuerez point; vous ne
droberez point; vous ne porterez point de faux tmoignage; vous ne dsirerez point le bien d'autrui.... sont
compris en abrg dans cette parole ; Vous aimerez le
prochain comme vous-mme
L'amour est l'accomplissement de la loi.
Au lendemain de l'vangile, il y a donc en prsence
deux conceptions politiques; d'un ct l'ancienne thorie qui prend la souverainet pour la libert ; dans ce
systme l'tat est un, la Cit tout, le citoyen roi, et
l'homme rien. De l'autre ct est l'ide nouvelle qui
donne le premier rang la conscience ou l'individu,
le systme qui rduit le rle de l'tat une mission de
justice et de paix, et qui fait de la souverainetpolitique
la garantie des droits individuels. Dans la thorie
paenne la souverainet est absolue, rien ne la limite
1. Rom., XIII,8.

112

LA LIBERT ANTIQUE

dans la thorie chrtienne elle a des droits limits, et


des devoirs certains. Il y a une sphre o elle ne peut
entrer; l'me ne lui appartient pas.
C'est entre ces deux ides, l'une paenne, l'autre
chrtienne, que la lutte s'tablit ds le temps des aptres; elle dure encore aujourd'hui dans les esprits, et,
par une consquence naturelle, dans les institutions.
La plupart des politiques modernes, et non pas les
moins clbres, sont encore infects du vieux levain de
l'antiquit.
Pour faire entrer l'ide nouvelle dans l'humanit, il
fallut un combat de trois sicles; c'est l'poque des
martyrs, l'ge hroque du christianisme. Les martyrs
sans doute ne faisaient pas de politique, non plus que
les aptres; ils taient mme convaincus qu'il n'y avait
point de place pour eux dans la socit paenne, et que
la chute de l'Empire serait la fin du monde et l'avnement de l'Antchrist. Ils n'en sont pas moins les prcurseurs de la libert moderne. C'est sur le terrain de
la religion et de la conscience qu'ils rsistaient, ils ne
demandaient qu' adorer en paix le Dieu de l'vangile;
mais la foi comprend toute la vie morale, les institutions d'un peuple tiennent toujours sa religion. Si
l'Inde n'est jamais sortie du rgime des castes, si l'Orient arabe n'a pu chapper an despotisme, c'est que sa
foi l'asservit. Vous ne trouverez la libert moderne que
chez les chrtiens, parce que le christianisme seul a
spar la religion de la politique, et distingu le fidle
du citoyen.
Sur quoi portait la lutte, et comment se fait-il qu'

113

ET LA LIBERT MODERNE.

une poque de scepticisme universel, les Romains, trstolrants d'ailleurs pour toutes les superstitions, aient
dclar au christianisme une guerre mort? Le discours
de Mcne Auguste, tel que le rapporte Dion Cassius 1,
montre que ds le premier jour, et mme avant le
christianisme, les empereurs avaient senti qu'il leur
fallait dominer l'me humaine tout entire; la scurit
du despotisme est ce prix.
Honore les dieux partout et toujours, suivant les
rites de la patrie, et force les autres t'imiter. Dteste
les novateurs et punis-les, non-seulement cause des
dieux, mais parce que l'introduction de nouveaux dieux
amne sa suite des coutumes trangres. De l des
associations, des confrries, des conciliabules, toutes
choses qui ne conviennent pas la monarchie. Ne souffre donc ni athes, ni devins qui par leurs mensonges
poussent aux nouveauts. Et mfie-toi des philosophes,
car ils en font autant.
Que Mcne et peur des philosophes, cela n'a rien
de singulier; ils reprsentaient la libert d'opinions; ils
taient la presse de ce temps-l. Un prfet de la ville, un
homme qui voulait l'ordre tout prix, ne pouvait avoir
aucun got pour cette agitation de la pense qui prcde toutes les autres. Il lui fallait le silence et le repos
de la mort. Mais ce qui est plus trange, c'est qu'en
fait de religion, Cicron parle comme Mcne, Trajan
parle comme Cicron. Il ne leur vient pas l'esprit que
chacun ait le droit d'adorer Dieu sa facon. Qu'on croie
1. Dion Cassius, LII, 36.

10.

114

LA LIBERT ANTIQUE

en son for intrieur ce qu'on voudra, personne ne s'en


soucie; l'impit mme est de bon got; mais il y a un
culte publie qui fait partie des institutions. Celui qui ne
respecte pas les dieux de la patrie, les dieux officiels,
celui-l est un athe.
Ainsi s'explique un des faits les plus tristes de l'histoire, la perscution des chrtiens. Si l'on excepte
Nron, les princes qui envoient les chrtiens au martyre sont de grands hommes, des administrateurs habiles, des politiques austres; c'est un Trajan, un
Marc-Aurle, un Svre, un Dcius, un Diocttien ;
les mauvais princes sont tolrants, c'est--dire indiffrents. Commode a des chrtiens autour de lui; Hliogabale ne leur fait point de mal. Les empereurs,
qui sont tout entiers leur plaisir, laissent aller les
choses; l'empire n'est pour eux qu'une possession
viagre ; ceux qui sont plus soucieux de la grandeur romaine rvent un retour au pass. Ce qu'il leur faut, c'est
le rtablissement d'une impossible unit. Pour eux les
chrtiens sont des athes et des ennemis, double reproche o la politique a plus de place que la haine,
quoi qu'en disent les apologistes. Aux yeux des vieux
Romains, les chrtiens sont des athes, car ils n'adorent
point les dieux nationaux ; des ennemis, car ils portent
un coup de mort au systme imprial-et paen. La vue
tait juste ; ce qui ne l'tait point, c'tait la prtention de
rduire par le fer et le feu des gens qui, aprs tout, ne
rclamaient que la libert. Ce n'tait point la conscience plier, c'tait l'empire se transformer. D'un
ct il y avait un intrt, de l'autre il y avait un droit.

ET LA LIBERT MODERNE.

115

Dans cette lutte entre la force et la conscience, entre

la raison d'tat et la foi, je ne sais rien d'aussi beau


plus
L'antiquit
n'a
rien
de
des
martys.
le
que courage
glorieux. Mourir comme Caton, pour ne pas voir un
matre, est un trait d'hroque dsespoir; mourir pour
c'est
vrit,
la

offenser
Dieu
et
manquer
pas
ne
ne pas
quelque chose de plus grand : c'est la saintet.
C'est cette saintet que nous devons la libert moderne. Il y a l des souvenirs que rien ne peut effacer.
Si grande qu'ait t plus tard l'ambition des papes,
quelques fautes que cette ambition leur ait fait commettre, la Rome chrtienne n'a pu prescrire contre ses
origines. Les palais des papes ont remplac les palais
des Csars, le Vatican parle de puissance l'glise;
mais au-dessous de cet difice splendide il y a les catacombes, qui parlent de libert.
Quand une ide est vraie, elle s'empare des mes, et
finit toujours par triompher. Les politiques tuent les
hommes, mais le sang des martyrs est la semence des
fidles; peu peu les passions s'usent, les intrts
changent, l'ide envahit et conquiert jusqu' ses ennemis. Il vient un moment o la force d'attaque s'quilibre avec la force de rsistance, prte l'emporter le
lendemain.
Dans les affaires du monde, c'est ce moment indcis
que saisissent les habiles. C'est ce que fit Constantin. Il
n'tait pas chrtien, il tenait plus d'une superstition
paenne ; mais il sentait que le parti chrtien, jet dans
la balance, lui donnerait l'empire. Il se mit la tte des
novateurs et devint le matre de l'univers.

116

LA LIBERT ANTIQUE

Aprs la victoire, quelle fut sa politique? Cette politique, qu'on loue encore aujourd'hui, fut de faire cesser le divorce ncessaire de la conscience et de l'tat.
Constantin ne voulut pas seulement donner la paix aux
chrtiens, en leur garantissant la libert, ce qui et t
admirable, il voulut rtablir l'unit de gouvernement,
en faisant entrer l'glise dans les cadres de l'empire, et
par malheur il y russit.
Constantin, ou plutt l'empereur, fut alors une espce
de Janus religieux, un personnage deux faces, l'une
tourne vers le pass, l'autre tourne vers l'avenir. Grand
pontife des paens, vque extrieur et protecteur des
chrtiens, arbitre entre deux socits, les mnageant
et les dominant toutes deux, essayant de balancer le
mensonge vieilli et la vrit nouvelle, Constantin tablit
cette alliance intime de l'glise et de l'tat qui a t la
grande erreur du moyen ge ; car elle allie ensemble
des intrts passagers, changeants, misrables, et des
droits ternels, sur lesquels on ne transige pas.
L'effet de cet accord fut dsastreux. Les vques devenus fonctionnaires et la religion loi de l'tat, le mouvement des esprits s'arrta ; l'glise grecque fut ptrifie du jour o Constantin l'pousa. Ce bras humain l'a
dessche. Une fois constitue la faon impriale et
paenne, la socit chrtienne resta immobile ; et pour
les socits comme pour les hommes, ne plus crotre,

c'est mourir.
L'empire tombait pas sa propre dcrpitude, quand
les Barbares l'envahirent. Ces hommes cheveux roux,
qui sentaient l'ail et le suif, et qui ne connaissaient

ET LA LIBERT MODERNE.

117

d'autre plaisir que la bataille et le pillage, apportaient


dans le monde effray un principe nouveau, qui en plus
d'un point s'accordait avec le christianisme; c'est ce qui
explique le penchant que ds le premier jour l'glise
eut pour les Germains. C'taient des auxiliaires puissants et des coliers dociles que la fortune lui donnait.
Ces Barbares ne savaient pas ce que c'est que l'tat,
les villes mme leur faisaient horreur; c'tait pour eux
des piges loup, busta ferarum. Ils ne connaissaient
que l'individu. Chez les Grecs et les Romains, c'est la
cit qui est souveraine ; chez les. Germains, c'est
l'homme ; chacun est roi dans son domaine et dans sa
maison.
C'est l une libert farouche, qui ne pouvait donner
que l'anarchie ; mais dans ce dsordre il y avait un germe
d'indpendance, une force et une nergie individuelle,
que le monde antique n'a jamais connue.
Rests paens, les Barbares avaient peu chang. Les
Germains de Tacite ressemblent ceux de Csar ; les
Francs d'Ammien-Marcellin rappellent les Chrusques
de Tacite. Le christianisme les transforma; la conqute,
en mettant leur porte les ressources d'une vieille civilisation, acheva cette mtamorphose. La corruption
mle la barbarie la rendit plus hideuse ; mais cette
corruption raffine fut le vice des grands ; le peuple prit
le germe chrtien, et entra rsolment au service de
l'glise. Ainsi commena, au milieu des tnbres et des
dsordres, une nouvelle civilisation.
De l deux faons de juger les Barbares. Si l'on ne
considre que ce qu'ils ont dtruit, ce reste d'art et de

118

LA LIBERT ANTIQUE

richesse, leur brutalit nous effraye; si l'on regarde les


qualits solides qu'ils apportaient avec eux, le courage,
l'indpendance, l'honneur, on sent que l'avenir leur appartient. C'est comme un vase qui sort de la fonte couvert de poussire et de scories; mais dj le connaisseur
devine le chef-d'oeuvre et regrette presque ce que l'art
du ciseleur enlvera la navet du premier jet.
Une fois matres de l'empire, les Barbares organisrent la souverainet leur mode ou plutt ils la dtruisirent pour la remplacer par l'ide de proprit. La libert pour eux, ce fut le domaine ; l'indpendance et le
pouvoir tenaient la proprit. De l sortit la fodalit,
rgime qu'on peut blmer ou louer, suivant le point de
vue o l'on se place. Parle-t-on des propritaires: glises, Universits, barons fodaux, communes, corporations, il y a partout une libert d'action qu'on peut regretter aujourd'hui; parle-t-on des non-propritaires :
serfs, vilains, il y a une oppression et des misres sans
nombre. Cherche-t-on l'tat; il est en pices : la nation, elle n'existe pas. Mais si ce rgime, qui eut sa grandeur et sa floraison au treizime sicle., nous est rest
justement odieux par la faon dont il pesa sur nos
pres, il faut cependant reconnatre qu'il y avait l des
germes excellents que nos rois ont crass et dont les
Anglais ont tir toutes leurs liberts. En Angleterre
on a rform peu peu les abus, on a lev les classes
opprimes au rang et aux privilges de la noblesse;
chez nous on s'est rattach violemment l'antiquit, on
a tout nivel par en bas, tout abattu, tout ras. La vieille
thorie de l'unit de l'tat a reparu de bonne heure

ET LA LIBERT MODERNE.

119

en France ; ds Philippe le Bel, les lgistes ont t


rechercher Bologne les traditions de la Lex regia
et de la souveraint absolue.
Comment ces traditions impriales, et avant tout
paennes, se sont-elles releves? Ce fut l'glise qui reprit

l'hritage romain. L'unit lui tait chre, c'tait pour


elle la condition de la vrit ; l'glise voulut remplacer
le vieil Empire par l'unit de foi, et donner tous les
chrtiens une mme patrie qui serait la Chrtient. tablir la Cit de Dieu sur la terre, c'tait une ide qui ne
manquait pas de grandeur; elle fut soutenue par de
nobles esprits. Les papes n'pargnrent rien pour civiliser les Germains. Le droit canonique fondit ensemble
les ides romaines, germaniques et chrtiennes ; c'tait
une oeuvre excellente : il serait ingrat et puril de nier
que l'glise ait lev et civilis les nations modernes ;
mais l'erreur des papes fut de prendre modle sur le
pass, et de ressusciter la politique des Csars. Non
contente de conserver dans les diocses les cadres
de l'administration romaine, ils s'imaginrent, et
l'glise avec eux, qu'il appartenait l'autorit matrielle de garder et de maintenir la vrit. Au lieu de
comprendre l'unit la faon de l'vangile, comme
l'accord moral des mes rapproches par la mme foi et
le mme amour, l'glise voulut tablir l'uniformit,
la mode impriale et paenne, en faisant dcrter la vrit, comme une loi, par les conciles, en la faisant respecter comme une loi, l'aide de la force et du bourreau.
Cette conception de la vrit, ce dsir de faonner la
socit chrtienne l'image de l'empire romain, expli-

120

LA LIBERT ANTIQUE

que les fautes, les misres, l'impuissance du moyen


ge. Convaincue qu'elle possdait la vrit absolue, et
que cette vrit tait une loi que des sclrats seuls pouvaient mconnatre et violer, l'glise arrta court la
pense humaine. Elle s'empara de la science non moins
que du dogme ; elle voulut faire rgner dans les mes
une foi immobile, et enfermer la raison humaine dans
des bornes qu'elle ne franchirait plus.
C'est ainsi que la Bible et Aristote devinrent la loi suprme des esprits. Tout tait fix, et fix jamais, le
dogme et la science. On pouvait tout expliquer, on ne
pouvait rien changer. Voil pourquoi toute la thologie
et toute la philosophie du moyen ge se rduit au syllogisme. La vrit, donne par la Bible ou par Aristote,
est une majeure infaillible, il ne reste plus que les consquences en tirer.
Ce n'est pas l sans doute la libert que promet l'vangile; nous sommes loin de la touchante parabole
qui ordonne d'attendre la moisson pour sparer l'ivraie
et le bon gain. Ce n'est pas davantage ce qu'Aristote
avait enseign, lui, l'intelligence la plus large et la plus
chercheuse que le monde ait jamais vue. Il et certes
dsavou des disciples qui adoraient jusqu' ses fautes,
ce n'est pas le matre de la science qui et enchan
l'esprit humain. Cette trange transformation tenait
cette fausse conception qui, faisant de la vrit une loi,
la ptrifiait du mme coup.
Le docteur, ou, pour lui laisser son titre, l'ange de
cette cole, c'est saint Thomas. Il est impossible d'tudier ce vigoureux logicien, sans admirer sa patience,

121

ET LA LIBERT MODERNE.

visible que le
il
mais
est
trop
labeur
force
et
;
son
sa
dernier mot de sa science, c'est l'immobilit, le dernier
mot de sa politique, la souverainet du pape, matre de
la conscience et de la pense humaine, vritable empereur de la chrtient.
Du douzime au quinzime sicle, les lgistes de Bologne reprirent, avec le droit romain, la thorie impriale, mais non plus au compte de la papaut. Saint Thomas donne tout au vicaire de Jsus-Christ, en vertu de
sa suprmatie spirituelle. Dans son fameux trait de la
monarchie, Dante, le philosophe de l'autre cole, donne
tout l'empereur en vertu de sa supriorit temporelle. Un Dieu, une loi, un empereur, telle est sa
devise. Au fond, c'est la doctrine de saint Thomas, mais
retourne au profit d'un autre matre. Des deux parts,
sans doute, ce n'est pas le despotisme qu'on revendique, c'est la suprme juridiction ; mais la diffrence
est dans les mots plus que dans les choses. C'est toujours l'humanit condamne obir aveuglment, et
ne plus sortir des remparts qu'on dresse autour de la
pense. Il y a lutte entre le pape et l'empereur; c'est la
querelle de deux ambitions qui se disputent le monde;
la libert n'y gagne rien, ou, pour mieux dire, la querelle lui permet de respirer ; le succs d'un des deux
rivaux, quel qu'il ft, l'et touffe.
En ramenant aux ides de l'antiquit, la Renaissance
contribua sans doute manciper l'esprit humain ; ce
n'est pas en vain que les sciences et les lettres reconquirent leur indpendance et qu'elles vont se retremper aux sources les plus pures; mais on ne voit pas que
11

122

LA LIBERT ANTIQUE

la Renaissance ait beaucoup servi la libert. Elle concide


avec l'avnement des grandes monarchies qui apportent
aux peuples l'unit nationale qui est un bien, le despotisme administratif qui est un mal. Le philosophe de
cette cole est Machiavel ; son dernier mot est le Prince,
On avait subordonn la politique la religion ; Machiavel l'affranchit de la religion et de la morale, et rduit
tout l'habilet. Cette triste conclusion a effray les
amis de Machiavel, ils lui ont prt des intentions que
selon moi il n'avait pas, et qu'il ne pouvait pas avoir,
Machiavel, dit Rousseau, tait un honnte homme et
un bon citoyen ; mais, attach la maison de Mdicis,
il tait forc, dans l'oppression de sa patrie, de dguiser son amour pour la libert. Le choix seul de son
excrable hros (Csar Borgia) manifeste assez son intention secrte ; et l'opposition des maximes de son livre du Prince celles de ses Discours sur Tite-Live et
de son Histoire de Florence, dmontre que ce profond
politique n'a eu jusqu'ici que des lecteurs superficiels et
corrompus. La cour de Rome a svrement dfendu son
livre ; je le crois bien, c'est elle qu'il dpeint le plus
clairement 1.
N'en dplaise Rousseau et son ddain, l'opposition de maximes qu'il attribue Machiavel n'existe
point. Que le secrtaire florentin ait eu l'me d'un patriote, qu'il ait chri par-dessus tout l'indpendance
nationale, je l'accorde; mais la libert qu'en des temps
plus heureux il et aime dans une rpublique, il l'at1. Contrat social, liv.

III, ch.

VI,

la note.

ET LA LIBERT MODERNE.

123

tendait et il l'acceptait de la main d'un matre plus


adroit ou plus sclrat que les autres. Avant tout, Machiavel veut la grandeur et l'unit de l'Italie. Ce qu'il y
a de moral et de divin dans la libert, il ne le voit pas ;
l'exemple
de
matrialiste,

toute
politique
et,
est
sa
doctrine matrialiste, elle aboutit, comme conclusion
dernire, au rgne de la force. Un hros qui mne
la triste humanit, c'est le dernier mot d'une cole qui
n'a et qui ne peut avoir ni le respect ni l'amour de l'individu. Si cette terre fragile qui fait le corps de l'homme
ne contient pas une essence immortelle, quel en peut
tre le prix?
Avec la Rforme, nous entrons dans un monde nouveau. C'est le rveil de l'esprit germanique et de l'esprit
chrtien; c'est la vritable renaissance, celle qui,
en mancipant la conscience, revivifie le catholicisme
lui-mme, et du mme coup brise le vieux joug des
Csars.
Ce ne fut pas, sans doute, la pense des premiers
rformateurs; mais les ides nouvelles portent toujours
plus loin que leurs premiers inventeurs ne l'ont vu. On

croyait retourner au primitif vangile, la pure doctrine des aptres ; on ne s'inquitait point de la politique. Tout au contraire, pour rsister au pape, on ne
s'appuyait que trop sur le bras sculier ; mais comment
revenir aux premiers temps de l'vangile sans proclamer que l'me n'appartient qu' Dieu, qu'elle est libre
de se sauver ou de se perdre, et que personne, par consquent, n'a droit de lui imposer la vrit ?
Pour qui ne rflchit pas, il semble qu'il n'y ait l

124

LA LIBERT ANTIQUE

que des questions thologiques ou dogmatiques, qui


ne doivent pas sortir du sanctuaire; mais quoi! si
l'homme a le droit de chercher la vrit librement, il a
droit de rpandre et de communiquer cette vrit ; il a
droit de se runir ceux qui pensent comme lui, de
les aider, de les secourir. glise libre, ducation libre,
libre association, droit de parler et d'crire, voil les
consquences de cette libert de la conscience que proclamaient les rformateurs. Sans le savoir et sans le
vouloir, ils apportaient avec eux une rvolution.
On s'en aperut bientt. L'Angleterre surtout en fit
l'exprience. Les doctrines du droit divin, de la lgitimit, de la toute-puissance des rois, tombrent avec le
vieil difice catholique. Le droit naturel, c'est--dire le
droit pour chaque individu de vivre et de dvelopper
ses facults, devint le fondement du droit politique. En
thorie, l'ordre social fut renvers ; jusque-l tout partait du pape ou du roi, la libert tait une gracieuse
concession du souverain; aprs la rforme, et surtout
aprs la rvolution de 1688, tout partit de l'individu. Le
gouvernement ne fut plus qu'une garantie des liberts
particulires, le prince ne fut plus qu'un mandataire,
qu'on pouvait rvoquer pour cause d'incapacit ou d'infidlit.
Locke est le politique de cette nouvelle cole. Le
trait du Gouvernement civil a. t le manuel de la libert moderne. Sans doute il y a plus d'une erreur
dans ce livre ; la thorie qui fait sortir la socit d'un
contrat a men Rousseau aux abmes ; mais, si la socit
est un fait naturel, comme l'a dj vu Aristote, et non

125

ET LA LIBERT MODERNE.

Locke
suppos
Rousl'ont
et
contrat,
comme
pas un
du
Qu'il
de
mme
n'en
gouvernement.
il
est
pas
seau,
droit
l'origine,
le
sign

et
pacte
ait
non
un
ou
eu
y
le devoir des princes n'en est pas moins le mme en tout
qu'ils
rpeuple
le
et
C'est
non
pour
eux
pour
pays.
gnent, et par une consquence force leur pouvoir n'est
l'intrt
finit
l
o
autorit
s'arrte
absolu.
Leur
pas
commun, la o commence le droit naturel de l'individu.
Tandis que l'Angleterre, envahie par l'ide nouvelle,
se dbattait au milieu des rvolutions, tandis que la
Hollande grandissait au milieu des orages, et ouvrait
tous les perscuts ses villes hospitalires, l'Espagne
resserrait son unit et fortifiait l'Inquisition ; la France
se mettait tout entire dans la main de Louis XIV ; Bossuet, ce grand dfenseur de la tradition, crivait la Politique tire de l'criture sainte ou fulminait contre
les protestants ce sixime avertissement, chef-d'oeuvre
d'loquence, mais impuissant dfi jet la force nouvelle qui s'emparait de l'humanit.
Depuis lors, ce souffle puissant et qui ne s'arrte pas
a renouvel le monde. Jetons les yeux autour de nous ;
ce qui fait la grandeur et la richesse des nations modernes, ce n'est ni le territoire, ni le climat, ni l'anciennet, ni la race; c'est la libert. L'Espagne, dernier
rempart de l'uniformit, est tombe, malgr sa bravoure
et sa chevalerie; tandis que Angleterre a pris le premier rang. Depuis deux sicles, cette prosprit tonne
des gens qui ont des yeux pour ne point voir ; depuis
deux sicles, des prophtes mal inspirs nous annoncent la dcadence et la ruine prochaine de l'Angleterre,

l'

11.

126

LA LIBERT ANTIQUE

et cependant ce peuple vivace, qui a rsist Louis XIV


comme Napolon, semble se jouer des orages ; il est
aujourd'hui plus riche, plus fort, et surtout plus libre
et plus moral que jamais.
D'o vient ce dmenti donn aux politiques de la
vieille cole? Comment se fait-il qu'un pays, sans unit
matrielle, sans uniformit administrative, soit anim
d'un patriotisme si jaloux? Comment se fait-il qu'un
peuple rempli de dissidents, d'illumins, de charlatans, fasse la religion une si grande place dans
la vie ? Comment se fait-il que la presse soit agite,
les chambres mues, et les esprits tranquilles? Tout
cela tient la libert. On aime d'autant plus la patrie,
qu'on est plus fier de ses droits de citoyen. On est d'autant plus religieux qu'on a choisi soi-mme sa foi, et
que la main des hommes ne vient point troubler nos
rapports avec Dieu. On est d'autant plus tranquille
qu'on a plus de moyens de dfendre ses ides, et qu'on
attend de son courage et de sa patience le triomphe de
la vrit.
Voyez l'Amrique, cette fille de l'Angleterre, ou pour
mieux dire l'Angleterre elle-mme migre dans le
Nouveau Monde, mais laissant dans la vieille patrie l'glise tablie, la noblesse, les privilges et les abus. C'est
une pure dmocratie, mais une dmocratie chrtienne.
Elle nous parat faible, parce qu'elle n'a pas ces institutions romaines, cette centralisation administrative qui,
chez nous, entre dans l'ide de l'tat ; mais elle est forte
par ce qui nous manque, par la libert de la commune
et de l'glise, par l'ducation populaire, par l'associa-

ET LA LIBERT MODERNE.

127

tion, par le faisceau de toutes les liberts individuelles.


L'tat est petit; l'individu est grand. Aussi quelle vitalit dans une lutte gigantesque ? Quel autre pays aurait
soutenu deux ans de guerre civile, et quelle guerre !
sans que l'ordre public soit troubl, sans que la libert
soit menace par le pouvoir, trahie par les ambitieux ou
insulte par les poltrons ?
Voil le triomphe de la libert moderne ; mais, si nous
remontons le chemin que nous avons parcouru, il est
facile de voir que cette libert est le contre-pied des ides
d'Aristote. C'est la souverainet de l'individu, oppose
l'antique souverainet de l'tat.
Cette diffrence des deux liberts, Benjamin Constant
l'a exprime, il y a plus de quarante ans, dans un passage qui n'a rien perdu de sa vrit 1.
Demandez-vous ce que de nos jours un Anglais..... entend
par le mot de libert?
C'est pour chacun le droit ne n'tre soumis qu'aux lois, de ne
pouvoir tre ni arrte, ni dtenu, ni mis mort, ni maltrait
d'aucune manire, par l'effet de la volont arbitraire d'un ou de
plusieurs individus. C'est pour chacun le droit de dire son opinion, de choisir son industrie et de l'exercer ; de disposer de sa
proprit, d'en abuser mme ; d'aller, de venir, sans en obtenir
la permission et sans rendre compte de ses motifs ou de ses dmarches. C'est pour chacun le droit de se runir d'autres individus, soit pour confrer sur ses intrts, soit pour professer le
culte que lui et ses associs prfrent, soit simplement pour remplir ses jours et ses heures d'une manire plus conforme ses
inclinations et ses fantaisies. Enfin c'est le droit pour chacun
d'influer sur l'administration du gouvernement, soit par la nomination de tous ou certains fonctionnaires, soit par des reprsen

1. De la Libert chez les anciens compare celle des modernes,


Cours de politique constit., t. II, p. 541.

128

LA LIBERT ANTIQUE

tations, des ptitions, des demandes que l'autorit est plus ou


moins oblige de prendre en considration.
Comparez maintenant cette libert celle des anciens.
Celle-ci consistait. exercer collectivement, mais directement, plusieurs parties de la souverainet tout entire, dlibrer, sur la place publique, de la guerre et de la paix, conclure
avec les trangers des traits d'alliance, voter les lois, prononcer les jugements, examiner les comptes, les actes, la gestion des magistrats, les faire comparatre devant tout le peuple,
les mettre en accusation, les condamner ou les absoudre;
mais en mme temps que c'tait l ce que les anciens nommaient
libert, ils admettaient comme compatible avec cette libert collective, l'assujettissement complet de l'individu l'autorit de
l'ensemble
Toutes les actions prives sont soumises une surveillance svre. Rien n'est accord l'indpendance individuelle,
ni sous le rapport des opinions, ni sous celui de l'industrie, ni
surtout sous le rapport de la religion. La facult de choisir son
culte, facult que nous regardons comme l'un de nos droits les
plus prcieux, aurait paru aux anciens un crime et un sacrilge.
Dans les choses qui nous semblent les plus futiles, l'autorit du
corps social s'interpose et gne la volont des individus. Terpandre
ne peut, chez les Spartiates, ajouter une corde sa lyre sans que
les phores ne s'en offensent
Les lois rglent les moeurs, et
comme les moeurs tiennent tout, il n'y a rien que les lois ne
rglent.
Ainsi chez les anciens l'individu, souverain dans les affaires
publiques, est esclave dans tous ses rapports privs
Chez les
modernes, au contraire, l'individu, indpendant dans la vie prive,
n'est, mme dans les tats les plus libres, souverain qu'en apparence. Sa souverainet est restreinte, presque toujours suspendue;
et si des poques fixes, mais rares, durant lesquelles il est encore entour de prcautions et d'entraves, il exerce cette souverainet, ce n'est jamais que pour l'abdiquer.

Cette conception si nette de la libert moderne, ces


ides si simples, si vraies, si pratiques, sont-elles entres

dans notre esprit et dans nos institutions? Il s'en faut


de beaucoup, et, depuis 1789, on peut dire que la

ET LA LIBERT MODERNE.

129

France, travaille en sens contraire, a pench tantt


l'antique
tantt
moderne,
libert
et
souvela
vers
vers
rainet. Des politiques entichs de l'antiquit n'ont jamais pu s'lever jusqu' comprendre que dans nos
grands tats modernes, o le peuple vit d'industrie et
publique,
place
la
heure
rassemble

toute
sur
pas
ne se
la souverainet la grecque n'est qu'un leurre et un
danger.
En 1789 on en est aux ides de la libert moderne.
L'influence de Montesquieu, celle des physiocrates, celle
de Lafayette et de ses amis, les Amricains comme on
les appelle, est prpondrante. Les fameux principes
de 89, si souvent lous sur parole, comme une admirable invention du gnie franais, ne sont qu'une traduction du bill des droits de 1689, ou des articles
additionnels de la constitution des tats-Unis. Par malheur, nous en sommes rests une proclamation
strile; nous attendons encore ces liberts dont nos
pres ne se croyaient pas indignes il y a soixante-dix
ans.
Avec la Lgislative et la Convention, nous retombons,
par Rousseau et Mably, dans la souverainet antique ;

nos institutions, comme nos modes, sont renouveles


des Grecs ; ridicule et fausse imitation.
C'est Robespierre, fanatique lve de Rousseau, qui,
l'exemple de son matre, veut une religion civile et
une ducation de l'tat, afin de runir entre les mains
du souverain les deux ttes de l'aigle que Jsus-Christ
a spares; ce sont des disciples de Mably, qui, la
suite de ce grave rveur, nous dclarent que la libert

130

LA LIBERT ANTIQUE

individuelle est un flau, que la proprit est un mal, et


enfin que l'autorit lgislative est illimite et s'tend
tout. Plus on est esclave comme individu, plus on est
souverain comme peuple, et par consquent plus on
est libre. En vain on rclam contre cette singulire libert qui nat de la servitude ; Saint-Just et Robespierre
ont une phrase de Rousseau pour fermer la bouche
quiconque ose murmurer : Les lois de la libert sont
mille fois plus austres que n'est le joug des tyrans.
Songez que ces terribles logiciens ont, l'appui de leur
raisonnement, la confiscation, l'exil et la guillotine:
vous comprendrez comment la France a pris en horreur
une libert qui n'tait qu'une des plus mauvaises formes
de la tyrannie.
Avec la Constitution de l'an III, on retourne aux
ides modernes; aussi Montesquieu redevient-il populaire, et fait-on son loge dans les assembles. Il y a l
une oeuvre d'honntes gens et de patriotes clairs; on
y sent la main de Daunou. Si cet essai de libert choue,
c'est qu'il y a en France des souvenirs sanglants, c'est
que les passions et les haines sont souleves, c'est que
le pays a soif de repos et d'oubli.
Ce repos, le Consulat le donne la France, en y ajoutant la gloire; mais c'tait nous vendre la gloire trop
cher que de nous la faire payer au prix de la libert.
Dans toutes les histoires, il est de mode d'exalter le
gnie organisateur du premier Consul ; on fait de Napolon un Lycurgue imaginant des institutions nouvelles,
pour un peuple que les rvolutions ont rduit en poudre ; c'est aller trop loin. On peut louer l'nergique

ET LA LIBERT MODERNE.

131

volont, mais non pas les ides politiques de Bonaparte,


seule
Faire
rduisent

ides
toutes
une
:
se
ces
car
rentrer la France dans le sillon de l'ancienne monarchie.
Sans doute le premier Consul ne rtablit ni l'ancienne
noblesse avec ses privilges fodaux, ni le clerg avec
tats
provinciaux
ni
les
proprits,
grandes
avec
ses
leurs privilges politiques, ni le Parlement avec ses
droits suranns. Il respecta tout ce que la Rvolution
avait fait en faveur de l'galit, par la raison toute simple que l'galit plaisait la France, et ne gnait en
rien, si mme elle ne servait la suprme puissance du
chef de l'tat. Mais l'administration religieuse, politique, financire, judiciaire fut un emprunt ou une
imitation de l'ancienne monarchie; on reprit les institutions, les ides et les hommes ; ce fut une vritable
restauration. Le bras tait nergique, la France avait
besoin d'ordre, mais on ne fit rien pour l'avenir. Comme
le disait Napolon lui-mme : Je suis un signet mis
au livre de la Rvolution ; aprs moi elle recommencera
la page et la ligne o je l'ai laisse. Cette phrase
d'une parfaite vrit porte avec elle le jugement de
l'Empire-, chez le plus grand nombre elle excitera l'admiration de cette main puissante qui arrte le pays tout
entier et le fait rebrousser en arrire; chez des esprits
plus difficiles elle veillera quelque doute. On se demandera si un politique qui a dix ans devant lui, et un
peuple docile et confiant, n'a pas un champ d'expriences suffisant pour faire l'ducation de la libert, et
pour transformer une rvolution en une rforme,

132

LA LIBERT ANTIQUE

c'est--dire pour changer une maldiction en bienfait,


Avec la Charte reparaissent les principes de 1789 ;
Benjamin Constant et madame de Stal en sont les dfenseurs les plus clairs et les plus habiles; mais sans
parler des souvenirs et des passions qui devaient troubler le rgne des Bourbons, il est visible que ds le
premier jour la lutte s'engage entre les traditions du
pass et la libert moderne, entre l'individu qui veut
se gouverner lui-mme, et l'administration qui veut
tout confisquer et tout diriger.
Depuis cinquante ans cette guerre a dur avec des
fortunes diverses. Le commerce et l'industrie ont de
plus en plus rpandu le got de l'action individuelle;
mais, d'un autre ct l'administration a de plus en plus
tendu son rseau. Si l'on mesure le terrain que la centralisation a conquis, il semble qu'il lui reste peu de
chose faire pour nous rendre l'tat antique sous une
forme adoucie. L'administration appelle et concentre
en elle toute la souverainet, toute la vie politique; c'est
elle qui est la nation.
S'il n'y avait point l'nergique rsistance de l'intrt
priv, si l'industrie, par sa nature mme, n'chappait
au contrle de l'administration, si surtout on coutait
une cole qui se croit nationale, parce qu'elle vit de
vieux prjugs, l'tat, personnification de la nation,
reprsentant du peuple franais, serait bientt matre
de tout. Protecteur des glises reconnues, il carterait
au besoin le schisme et l'hrsie, comme des causes de
trouble et d'agitation; charg de l'ducation, il instruirait tous nos enfants, et faonnerait leur esprit une

133

ET LA LIBERT MODERNE.

triomphante uniformit; ordonnateur de la charit, il


ferait pour nous l'aumne et remplacerait l'association
libre par une administration rgle; tuteur des communes, il prendrait soin de tous les intrts locaux ;
seul gardien de l'ordre, il organiserait une police universelle, qui veillerait pour nous, en nous dirigeant
comme des enfants, se chargerait de notre bonheur et
ne nous demanderait que de vivre et d'obir en paix.
Cette forme de gouvernement sourit aux libraux
classiques, qui, au fond, n'ont pour la libert qu'une
mdiocre estime. On est persuad que non-seulement
c'est l un systme qui convient au temprament de la
France, mais que ce systme est le dernier mot de la
civilisation. Je connais de trs-honntes gens qui comptent bien qu'avant peu l'Angleterre, renonant sa
barbarie fodale, et l'Amrique, abdiquant sa sauvage
anarchie, viendront l'cole de la France, et lui emprunteront sa centralisation. C'est tourner le dos la
lumire, c'est ne pas voir que l'ide chrtienne, sortie
du dogme, est passe dans les moeurs; que le rgne de
l'individu approche, et que tout l'effort de la politique
doit tre de seconder ce nouveau progrs de l'humanit.
Dj dans l'industrie et le commerce la rvolution
est faite. C'est l'individu, c'est la libre association
que nous abandonnons le soin de notre corps et de
notre vie. On a bris les dernires barrires de la protection, l'tat en a-t-il souffert? En est-il moins tranquille ou moins riche? Pour ne parler que du pain, la
principale nourriture des Franais, jamais l'approvisionnement a-t-il t plus abondant, plus rgulier et
12

134

LA

LIBERT ANTIQUE

plus sr que depuis que l'administration force, bien


malgr elle, d'abdiquer son rle de providence, a tout
abandonn l'anarchie des intrts privs? Quel dmenti donn la sagesse de Colbert et la science de
ses hritiers !
Est-ce l un phnomne isol? Ce qui est vrai en industrie est-il faux en religion ou en politique? Non,
toutes les liberts se tiennent; car, sous des noms divers,
toutes les liberts ne sont que le jeu de notre activit,
l'effort de notre esprit plus que de nos bras. Libert
religieuse, libert d'ducation, libert d'association,
libert communale, libert de la presse, tous ces fantmes qui effrayent de prtendus sages, seront des forces
bienfaisantes, le jour o une politique intelligente leur
ouvrira pleine carrire. Non-seulement elles lveront
les esprits, mais elles les purifieront; loin d'tre un danl'tat,
elles seront pour lui une cause de scuger pour
rit. En divisant l'activit humaine, en l'occupant rgulirement, en crant l'individu des intrts nouveaux
et considrables, elles prviendront ces espces d'pidmies politiques, qui un moment donn s'abattent sur
un peuple lass de son repos et corrompu par son loisir.
C'est ce que prouve l'exemple de tous les peuples
qui, au lieu de combattre et d'entraver la libert, trouvent plus simple d'en vivre, et de lui demander la
fortune, le bonheur et la paix. Quel pays plus foncirement tranquille et plus fort que l'Angleterre! L'orage
peut gronder au dehors, la confiance est dans les
coeurs. Alors mme qu'on se querelle, le champ de la
lutte est born; c'est un droit nouveau qu'on veut con-

ET LA LIBERT MODERNE.

135

qurir; ce n'est pas un gouvernement qu'on veut renverser.


La France, dit-on, n'a ni l'esprit ni les moeurs de la
libert. Je n'ai pas la modestie de ces hommes d'tat

qui nous dlivrent gnreusement un brevet d'incapacit; je tiens cet arrt svre pour un prjug. Quand
donc nous a-t-on laisss jouir de la libert, pour -nous
dclarer incapables d'en user? Croit-on qu'en ce moment s'il tait lgalement permis de parler, de se runir, de former des comits, la France saurait moins
bien secourir la misre que ne le fait la libre Angleterre ?
Quel peuple est mieux n pour s'associer que le peuple
sociable par excellence? Avant de--nous dclarer incapables, que ne nous permet-on d'user un mois ou
deux de l'association?
Toute libert, dit-on, est une ducation; elle n'existe
vraiment que lorsque l'usage et l'habitude l'ont fait
passer dans les moeurs. Je reconnais la vrit de cette
maxime, mais j'en tire une conclusion fort diffrente
de celle qu'on en dduit ordinairement. Si toute libert
est une ducation, quel autre moyen y a-t-il d'lever et
d'instruire la France, que de nous laisser vivre librement? Quand nous aurons t tenus en lisire pendant
un demi-sicle de plus, serons-nous plus capables de
marcher? Est-ce en ne forgeant pas qu'on devient forgeron? Est-ce en restant au coin du feu qu'on devient
soldat?
Il serait bon d'en finir avec ces sophismes et de comprendre enfin son temps et son pays. En plein dixneuvime sicle, en Europe, parmi des peuples chr-

136

LA LIBERT ANTIQUE

tiens, la libert n'est pas une question de race, c'est


une question de civilisation, c'est--dire de pratique et
d'ducation. Les plus instruits, les plus intelligents,
les plus hardis se servent de cet admirable outil, et
marchent la tte des nations; les plus ignorants ou
les plus timides se dfient de cette force merveilleuse,
et restent en arrire. Puissance, richesse, intelligence,
moralit, foi, tout est en proportion de la libert individuelle. Dire la France qu'elle n'a ni assez de modration, ni assez de prudence, ni assez d'esprit pour
prtendre au premier rang, c'est une singulire sagesse,
ou un singulier patriotisme. On me permettra d'en appeler de ces dcisions rendues par des juges plus lgers
que comptents. L'Angleterre nous a prcds d'un
demi-sicle dans la carrire de la libert industrielle,
ne voit-on pas qu'avec notre furie franaise nous regagnons grands pas le terrain perdu? Pourquoi donc
serions-nous incapables le jour o il s'agira de religion,
d'ducation, ou de dvouement?
On suppose souvent que ce grand nom de libert est
un de ces mots magiques qui charment la jeunesse et
la sduisent comme tant d'autres illusions. L'ge mr,
dit-on, nous corrige de ces premires et trompeuses
amours. C'est encore l un prjug; on peut tre vieux
et libral ; j'ajoute mme qu'il faut peut-tre avoir vcu
longtemps pour comprendre l'impuissance de tous les
mcanismes administratifs, la fconde nergie de la
libert. Quand on est jeune, les systmes ont quelque
chose qui plat, on aime la symtrie et l'unit ; il semble beau de faire le bonheur des peuples avec un coup

ET LA LIBERT MODERNE.

137

de baguette; c'est l qu'est le rve. La vie des peuples,


comme celle de l'homme, est le rgne de la diversit ;
la libert seule peut suffire ces besoins multiples et varis qui naissent et se succdent toute heure. La folie
n'est pas de comprendre et d'aimer la libert ; la folie,
c'est de croire des formules striles, une impuis-

sante et mortelle uniformit.


Hier encore on nous criait que la France tait perdue, si l'on abaissait nos frontires devant la libert
commerciale. L'preuve est faite, la France n'a pas
pri. Un jour viendra de mme o l'on comprendra
que les droits et les intrts du moindre citoyen ont
leur garantie suprme dans ces journaux qu'aujourd'hui il est de bon ton de maudire; le plus ignorant,

instruit et rassur par l'exprience, saura que sans la


libert de la presse il n'y a ni justice complte, ni administration fconde, ni finances prospres, ni paix
assure, ni gouvernement vraiment fort; on rira de ces
oracles qui nous ont effrays trop longtemps. Ce jourl, peut-tre, on sentira que nos erreurs sont venues
de cette conception politique que nous avons eu le tort
d'emprunter l'antiquit ; on rtablira le problme dans
[ses donnes vritables, et,
au lieu de s'effrayer les uns
du christianisme et les autres de la libert, on verra
clairement que tous deux ont la mme origine, et que
si aujourd'hui l'individu a droit d'tre souverain, c'est
que le Christ a affranchi notre me et bris pour jamais
le despotisme de l'tat.
Janvier 1863.
12.

ALEXIS
DE

TOCQUEVILLE

Quand un noble esprit quitte la terre, c'est ses amis


qu'il appartient de le louer. Seuls ils ont vu de prs
l'homme priv, seuls ils ont pntr dans son me,
seuls ils peuvent rvler au pays toute l'tendue de la
perte qu'il a faite. Les amis de M. de Tocqueville n'ont
pas manqu ce devoir de pit, dernire et triste consolation de ceux qui survivent. M. de Barante devant la
Socit de l' Histoire de France, M. Ampre dans le Correspondant, M. de Lomnie dans la Revue des Deux
Mondes, nous ont dvoil toute la vie de M. de Tocqueville, cette vie qui n'a rien cacher. En nous faisant
mieux connatre le citoyen que la France a perdu, ces
pages excellentes ont ajout notre admiration et nos

regrets.
Je ne viens point joindre ma voix ces loges trop
mrits, je n'ai fait qu'entrevoir M. de Tocqueville, et
n'ai pu l'aimer que de loin. Mais prsent que le si-

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

139

lence se fait autour d'un tombeau, peut-tre le moment


est-il venu de rendre justice au politique et l'crivain ;

peut-tre mme n'y a-t-il point de temps perdre si


l'on veut tre quitable envers M. de Tocqueville et reconnatre tout ce qu'on lui doit. Quand le pote a termin son oeuvre, il nous laisse sa pense, embaume
pour ainsi dire dans la forme qu'il a cre ; sa couronne
plit, elle ne s'effeuille pas. Racine a moins d'admirateurs qu'au sicle de Louis XIV, mais son thtre subsiste tout entier, personne ne lui dispute Athalie. Il
n'en est pas ainsi des hommes qui s'occupent de morale,
de philosophie, de religion, de politique; avec le temps,
leur oeuvre s'amoindrit, et souvent la postrit se demande d'o vient cette renomme qu'elle ne comprend
plus. Les ides d'un Montesquieu tonnent et quelquefois rvoltent les contemporains; la nouvelle gnration
s'en empare, la dcouverte du gnie devient le patrimoine de tous. A l'crivain qui a remu son sicle les
ges suivants ne laissent que ses erreurs, ou des ides
incomprises ; plus il a pouss la socit en avant, plus
vite il est distanc; il recule par son succs mme, et
d'ordinaire on est ingrat pour lui en raison mme des
services qu'il a rendus.
Dj plusieurs des ides de M. de Tocqueville nous
sont devenues si familires, que nous en avons oubli
l'inventeur; c'est donc maintenant, quand la postrit
commence pour l'auteur de la Dmocratie en Amrique,
qu'il convient de dire ce qu'il a apport de nouveau
dans la politique. Encore quelques annes, ces ides
seront tous, ou peut-tre la France, entre dans des

140

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

voies nouvelles, se sera-t-elle loigne de M. de Tocqueville comme d'un rveur, double raison pour payer au
plus tt la dette de la reconnaissance. M. de Tocqueville
a t l'un des ntres, nous avons partag ses esprances et ses craintes; rendons-lui justice avant d'em-

porter comme lui dans la tombe les convictions auxquelles il a d son talent et sa grandeur.
M. Alexis de Tocqueville tait n en 1805. Il tait le
troisime fils de M. le comte de Tocqueville, prfet et
pair de France sous la Restauration. Sa mre tait une
demoiselle de Rosambo, petite-fille de Malesherbes ; par
sa naissance il appartenait donc l'aristocratie. Ce n'est
pas la premire fois que la noblesse a donn au peuple
ses plus sincres amis. Au besoin il suffirait de citer
Malesherbes. Il semble que quand un noble pouse la
cause populaire, il porte dans son dvouement dsintress et plus d'ardeur et moins d'illusions qu'un nouveau venu.
Aprs une ducation incomplte, mais qui eut au
moins l'avantage de forcer un esprit naturellement rflchi rentrer en lui-mme et chercher dans les
livres ce que les matres n'enseignent gure, M. de
Tocqueville fut nomm juge auditeur Versailles, dans
la ville mme o son pre tait prfet. C'tait vers la fin
de la Restauration. Jeune, intelligent, de figure et de
manires agrables, parlant avec facilit, il semble que
M. de Tocqueville, aid comme il l'tait par la naissance et la richesse, n'et qu' se laisser porter par la
fortune ; mais il avait deux dfauts dont il ne s'est jamais
corrig, deux dfauts qui ne gnent point la mdiocrit,

ALEXIS DE TOCQUEVILLE

141

mais qui plus d'une fois ont entrav le mrite ; il tait


fort indpendant de caractre ; il poussait la modestie
jusqu' la timidit. Avant 1830, on le trouvait trop
libral, il n'avait eu de sympathie que pour le ministre
Martignac, ce ministre d'honntes gens qui donna de
si belles esprances; aprs 1830, on se souciait peu

d'avancer un jeune homme inconnu, qui par sa naissance et ses relations tenait au parti lgitimiste. M. de
Tocqueville ne s'inquita gure de l'obscurit o on le
laissa; il n'eut jamais de got pour tre fonctionnaire :
ce ne fut pas sa moindre originalit.

Quelque honorable que soit le rle de magistrat, les


occupations de juge supplant ne pouvaient suffire
une tte aussi active. Vers la fin de 1830, M. de Tocqueville demanda une mission gratuite pour aller aux tatsUnis tudier la rforme des prisons. C'tait alors une

grosse question. La victoire de 1830 avait ramen sur


la scne l'ancien parti constitutionnel; on reprenait
avec chaleur les gnreuses ides de 1789. Pour assurer le rgne de la libert, on voulait clairer le peuple
et le moraliser. Rpandre l'ducation primaire, suppri-

mer ou du moins rduire le pauprisme, multiplier les


caisses d'pargne, adoucir le Code pnal, rgnrer les
condamns, voil quelques-uns des problmes que les
Chambres agitaient en ces jours d'enthousiasme qui
suivirent la Rvolution. La demande de M. de Tocqueville venait donc propos ; aussi fut-elle favorablement
accueillie par le ministre de l'intrieur, M. de Montalivet. Jeune lui-mme et plein de bonne volont,
comment n'et-il pas t touch de l'ardeur d'un

142

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

jeune homme qui, par dvouement l'humanit, entreprenait un voyage lointain et alors difficile et coteux?
M. de Tocqueville partit au mois d'aot 1831. Il n'tait pas seul. Au tribunal de Versailles il avait rencontr
chez un substitut, M. Gustave de Beaumont, une me
digne de le comprendre; il s'tait li avec lui d'une
amiti que la mort seule pouvait rompre ici-bas. C'est
ensemble que les deux amis voulaient tudier sur place
la question pnitentiaire, unissant leurs fatigues, leurs
penses, leurs recherches. Accueillis avec une grande
bienveillance par les Amricains, qui taient tonns et
charms de voir le vieux monde venir leur cole,
MM. de Tocqueville et de Beaumont employrent prs
d'une anne visiter les tats-Unis; le fruit de leurs
tudes fut un livre qu'ils crivirent en commun et qui
parut en 1832 sous ce titre : Du Systme pnitentiaire
France.
Etats-Unis
de
application
et
aux
son
en
Ds son apparition, l'ouvrage fut reu avec faveur,
et non pas seulement dans notre pays. Couronn par
l'Acadmie franaise, qui lui dcerna le prix Montyon,.
le Systme pnitentiaire fut aussitt traduit en anglais,
en allemand, en portugais; il a toujours t considr
en Europe comme le livre classique sur cette question
dlicate. A l'tranger on ne se contenta pas de le traduire ; l'Angleterre et l'Allemagne ne voulurent pas
laisser deux Franais, inconnus de la veille, l'honneur
d'avoir tudi seuls un problme aussi considrable :
M. William Crawford et le docteur Julius furent envoys
officiellement de Londres et de Berlin pour examiner
nouveau les rformes amricaines; leurs rapports ne

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

143

firent que confirmer les aperus du Systme pniten-

tiaire, et ds l'anne 1835 l'Angleterre commena courageusement la rforme de ses prisons.


En France, on marcha moins vite, mais on marcha
cependant. Un homme dont le nom n'est pas dplac
auprs de celui de M. de Tocqueville, car il fut aussi
jusqu' la fin un sincre ami de l'humanit et de la libert, M. Lon Faucher, publia un livre sur la Rforme
des prisons qui acheva de porter la conviction chez les
bons esprits. Le gouvernement fut plus lent se dcider, son rle n'est pas de devancer l'opinion, mais il
fallait agir, car, la honte de la civilisation, les crimes
croissaient (hlas! et croissent encore!) plus vite que
la population. D'un autre ct, les voeux des conseils
gnraux et d'heureux essais Paris et Lyon ne permettaient plus d'hsiter. En moins de neuf ans les thories
amricaines avaient fait assez de chemin en France pour
que la Chambre des Dputs ft saisie d'un projet de
loi sur les prisons. De ce projet, repris deux sessions
diffrentes, et qui par malheur n'a pas abouti, M. de
Tocqueville fut deux fois le rapporteur. En 1841 comme
en 1843, il lui fut donn de dfendre la tribune les
ides qu'il avait propages en Europe. Le rapport de
1843 n'est que son livre abrg et triomphant.
Quelles sont les ides que soutient M. de Tocqueville,
ou, pour mieux dire, que soutiennent les deux amis,
car il n'est pas permis de distinguer dans un livre o
les deux auteurs ont confondu
avec amour leur commune pense? En relisant le Systme pnitentiaire, ce
qui m'a frapp, aujourd'hui surtout qu'on est trs-re-

144

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

froidi sur les essais d'amlioration morale, c'est la sagesse des conclusions. Certes il tait permis deux jeunes gens de s'animer pour un systme qu'ils avaient
t chercher au loin, un systme auquel les inventeurs
ne demandaient pas un moindre miracle que la rgnration de ce qu'il y a de plus gangren dans l'humanit; mais chez MM. de Tocqueville et de Beaumont,
on ne voit rien de cet enthousiasme qui ne raisonne
pas. Le mal qu'ils veulent gurir est un mal prochain
et visible ; quant la rforme qu'ils proposent, ils n'en
attendent rien que cette rforme ne puisse donner.
Le rgime qu'ils dfendent, c'est le rgime cellulaire
de Philadelphie, c'est--dire l'isolement du dtenu durant le jour comme durant la nuit. Cet isolement n'est
pas une solitude complte et sans travail, un pareil supplice serait intolrable ; on en a essay Pittsburg, il a
fallu y renoncer. Pour vivre seul, disait Aristote, il faut
tre un dieu ou une brute; qu'est-ce donc que la solitude double d'un cachot ? Le dsespoir accablerait les
ttes les plus fortes ou les exalterait jusqu' la folie. A
Philadelphie, on spare les condamns de faon ce
qu'ils ne se voient jamais entre eux ; mais on entoure
le prisonnier des soins de la religion ; on le visite, on
l'instruit, on le console ; on lui apprend travailler,
lire, rflchir ; on tche d'veiller le repentir dans ces
mes endurcies par le vice, par l'ducation, par l'ignorance ; on essaye de reconqurir des hommes perdus
pour eux-mmes et pour la socit. Tel est le systme
de Philadelphie ; qu'on l'admette ou qu'on le repousse,
on ne peut nier que l'ide n'en soit grande et gn-

145

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

reuse ; c'est la premire fois que dans la peine on a vu


autre chose qu'un moyen d'craser le criminel.
Comme toutes les tentatives de mme genre, cette
rforme a rencontr ds le premier jour des adversaires
dclars et des amis plus dangereux que des ennemis.
MM. de Tocqueville et de Beaumont ont rpondu d'avance aux uns et aux autres ; je ne vois pas que depuis
seize

ans on ait trouv un argument qui leur ait

chapp.

L'homme
sociable,
disaient
tre
les
adverest
un

saires du systme; l'isolement l'abrutit et le tue. Malgr


tous les adoucissements, la cellule n'en est pas moins
une peine terrible et contre nature; cette peine, la socit n'a pas le droit de l'infliger.
socit,
La
rpon
daient les deux amis, a le droit de se dfendre contre le
crime qui l'envahit; mais le crime est-il seulement
craindre quand il est libre? Si des prisons malfaisantes
dpravent le dtenu au lieu de le corriger,,ne voit-on
pas que la socit nourrit plaisir le mal qui la ronge ?
Il y a en France quarante mille librs qui ont pass
par les bagnes et les maisons centrales ; qu'a-t-on fait
pendant la dure de la peine pour dsarmer ces ennemis de l'ordre et du travail? Condamns, on les a jets
ple-mle dans des dortoirs et des ateliers communs;
enfance et vieillesse, endurcissement et remords, faiblesse et corruption, on a tout confondu. De l une
contagion effroyable. Aussitt qu'ils vivent ensemble,
les dtenus, mme les moins coupables, perdent ce reste
de pudeur qui pouvait les sauver. L'arme du mal s'organise; au dedans comme au dehors de la prison elle a ses
13

146
ALEXIS DE TOCQUEVILLE.
lieutenants et ses capitaines : ce sont les plus effronts et
les plus abominables. C'est sur ces chefs que chacun prend
modle. Il y a au bagne une opinion publique qui elle
aussi donne la puissance ; cette opinion pousse au crime.
Comme le plus infme est le plus admir, l'ambition
gnrale, c'est de se signaler un jour par un forfait clatant et d'effacer les plus sclrats. Quel moyen y a-t-il
de briser cette association qui depuis tant d'annes dfie tous les efforts? Il n'y en a qu'un : c'est d'empcher
que la conjuration ne se forme, c'est de sparer si compltement les dtenus, que dans la prison comme ailleurs ils se sentent toujours seuls et n'aient d'espoir que
dans une vie rgulire. La cellule et la crainte qu'elle
inspire, telle est la vraie dfense de la socit; isoler les
mchants de faon ce qu'ils ne puissent jamais ni
s'entre-corrompre ni s'unir, c'est le droit de l'tat; c'est
son premier devoir.
Plus de prisons ! s'criaient des philanthropes qui
avaient foi dans leurs rves. Les condamns sont plus
malheureux que coupables; la socit est presque
toujours complice de leurs fautes; son premier de" voir, c'est de rgnrer des mes ignorantes ou ga res. Avec la cellule nous ferons ce miracle! La soli tude, le travail, la lecture, la rflexion rformeront
le dtenu; en quelques annes nous vous le rendrons
repentant et corrig. MM. de Tocqueville et de
Beaumont n'ont jamais partag une illusion qui n'est
pas sans danger. Proposer au lgislateur l'amlioration
du coupable comme le but unique ou principal du Code
pnal, s'imaginer qu'avec un rglement administratif et

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

147

quatre murailles on transformera les coquins en honntes gens, ce n'est pas seulement nourrir une chimre,
c'est nerver la rpression, c'est dtruire l'ide d'expiation, c'est affaiblir l'horreur du crime, c'est dtourner
l'intrt de la socit sur la moins respectable et la
plus dsespre de toutes les misres. Que la charit
prive choisisse de prfrence les maux incurables,
qu'elle descende dans les prisons, qu'elle prenne en
main la cause du repentir, rien de plus louable ; le lgislateur a d'autres devoirs. A lui de maintenir l'ordre
et la paix, lui de protger le travail et la vertu. Changer le caractre de la peine, remplacer la justice par la
misricorde, ce n'est pas dsarmer le crime, c'est dsarmer la socit.
Voil ce qu'ont senti les deux amis; voil les ides
qu'ils ont soutenues avec autant d'nergie que de sagesse. C'est au nom de la socit outrage qu'ils ont demand l'tablissement d'un rgime qui, sans cruauts
inutiles, rend la peine effective et lui donne une grande
force d'intimidation. Mais en mme temps il leur a t
permis de faire la part de l'humanit et de montrer
qu'une fois la justice satisfaite, la cellule tait de toutes
les institutions pnitentiaires la seule qui prt soin du
condamn et lui rservt l'avenir. Rappeler la vertu
celui qui s'en est cart ne peut pas tre le premier soin
du lgislateur; mais si, tout en assurant la socit
les plus solides garanties, il y a un moyen de rgnrer
le criminel,
ce moyen, on ne doit pas le ngliger, ne

dt-on sauver qu'une poigne d'hommes perdus. C'est


au prix qu'elle attache l'individu que se mesure la

148

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

valeur d'une civilisation. Or, non-seulement la cellule


place le dtenu en face de lui-mme et le force se repentir, si son me n'est pas entirement pourrie; mais
quand il sort de prison, elle lui rend la pleine possession de lui-mme. C'est le seul rgime qui ne le livre
pas la tyrannie de ceux qui sont tombs comme
lui. Aux tats-Unis, s'il est un condamn qui veuille
remonter la pente fatale, il le peut; car il n'est pas
entr dans la socit des sclrats, il n'a pas craindre
qu'un ancien compagnon de bagne menace de le perdre
et le place entre un nouveau crime et l'infamie. La rcidive en Amrique suppose une dpravation sans
remde ; chez nous, elle n'est trop souvent que la suite
fatale d'une premire condamnation.
En Angleterre, on a conserv le systme de Philadelphie ; mais il y est l'objet de vives attaques. Dans la
cellule, dit-on, le dtenu est trait comme une bte froce dans sa cage ; on le livre sans dfense aux railleries
et aux cruauts de ses geliers ; de prtendus philanthropes se font un jeu de sa misre et de ses larmes.Voil
les horreurs qu'un rival de Dickens, M. Charles Read, a
dnonces l'indignation publique dans un roman qui
a fait sensation 1. Les couleurs du tableau sont charges,
mais il y a dans ce livre un fonds de vrit.Le rgime cellulaire est d'une application dlicate ; c'est ce qui en
fait la fois le danger et l'honneur. Pour que la cellule soit bienfaisante, il ne faut pas que le prisonnier
1. It is never to late to mend, ou II n'est jamais trop tard pour se
corriger, tel est le titre de ce roman qui prche en faveur de la dportation ou plutt de l'exil.

149

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

soit jet dans une solitude qui l'effarouche et abandonn


des mains brutales ou indiffrentes ; il faut qu'on s'occupe de lui, qu'on le relve, qu'on lui rende la fois

et l'espoir. Ce n'est pas l une oeuvre administrative, c'est une oeuvre que la socit seule peut mener
bien, j'entends une socit chrtienne et libre, qui
fait elle-mme ses affaires et prend l'vangile au srieux. Si depuis trente ans on russit Philadelphie,
tandis qu'ailleurs on choue, la faute n'en est pas aux
thories gnreuses que MM. de Tocqueville et de Beaumont ont si bien dfendues.
En France, la rforme n'a jamais t complte. La
loi qui devait introduire le rgime cellulaire dans toutes
les prisons a t emporte par les vnements de 1848 ;
il n'en est rest que l'excellent rapport de M. Brenger.
Depuis lors la question a t dlaisse avec tant d'autres. Je ne vois que l'Acadmie des sciences morales et
politiques qui s'en soit occupe. Nous lui devons la
mission de M. Brenger en Angleterre, et le grand et
solide travail que ce magistrat a publi sous ce titre : De
la rpression pnale, de ses formes et d ses effets 1. C'est
la confirmation des ides de M. de Tocqueville, c'est une
dfense nergique du systme de Philadelphie, systme
qui, pour avoir perdu la faveur passagre de l'opinion,
n'a rien perdu ni de son importance ni de sa vrit.
Dans la pratique, le rgime cellulaire, abandonn par
l'Etat, a reu plus d'un chec. Certains dpartements,
et non pas les moins clairs, ont gard la cellule de
la honte

1. Paris, 1855, 2 vol. in-8.

13.

150

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

jour et de nuit. A Paris,

M. Delangle

s'est prononc

fortement pour le maintien d'un tat de choses prouv.


En d'autres prisons, on a conserv l'isolement complet pour les prvenus, on y a renonc pour les condamns. C'est le systme d'Auburn qui l'emporte : cellule pendant la nuit, travail en commun et silence absolu
durant le jour. Ce rgime, dit-on, est moins rude pour le
prisonnier, plus commode et plus productif pour l'Administration; je l'accorde et je reconnais que dans les
maisons centrales il rgne une discipline svre qui intimide les dtenus. Pendant la dure de la peine, le rgime est suffisant : on a corrig les abus et les dsordres des anciennes prisons; mais quand les portes
s'ouvrent, quelle garantie nouvelle le systme d'Auburn
offre-t-il la socit? de quel avantage est-il pour le
libr? Au fond, rien n'a chang. Le condamn a t
enrl dans une troupe maudite qui ne le lchera plus.
Pour se dfendre contre la rcidive, la socit est oblige de mettre sous la main de la police l'homme qu'elle
vient d'affranchir. Nous avons aboli la marque qu'un
fer rouge incrustait dans la peau, mais il est rest une
marque d'infamie que rien n'efface. Pour celui qui a
pass dans une maison centrale il n'y a plus d'esprance: la socit est son ennemie mortelle, et il demeure jusqu' la fin l'ennemi de la socit. Voil le mal
qu'vite le systme de Philadelphie ; il est le seul qui,
fidle aux promesses de la loi, ne fasse pas d'un chtiment temporaire un supplice ternel: il est le seul qui
protge la fois la socit et l'individu ; le seul qui prvienne une organisation fatale; le seul qui laisse place

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

151

au repentir. Quand on portera aux condamns une piti vritable; quand on voudra les relever sans danger

pour les honntes gens, on sera forcment ramen la


cellule de jour et de nuit. Avec son apparente rigueur,
c'est de tous les rgimes le plus quitable et le plus humain.
Quel que ft l'intrt que M. de Tocqueville prt la
rforme pnitentiaire, ce n'tait pas la seule philanthropie qui le conduisait en Amrique ; il y tait pouss par

une pense plus haute, par une crainte patriotique. Ce


qu'il voulait tudier aux tats-Unis, c'taient les conditions de la libert dans une dmocratie. Si jeune que
ft M. de Tocqueville, les vnements de 1830 l'avaient
trop vivement frapp pour qu'il ne rflcht pas sur ces
perptuelles rvolutions qui depuis 1789 troublent la
France et tour tour emportent tous les gouvernements. Dans ces convulsions qui pouvantent des es-.
prits moins fermes, M. de Tocqueville voyait, non pas
l'agonie d'une socit perdue, mais l'effort d'une socit
nouvelle, qui soulve et rejette les dcombres du passe.
Ce flot qui gronde et qui cume, ce n'est pas un orage
qui pass, c'est la dmocratie qui monte, et qui en montant engloutit les privilges de l'ancien rgime dans sa

toute-puissanteunit.
Pour ce monde nouveau qui se dbat en entrant
dans la vie, M. de Tocqueville cherchait une politique
nouvelle. La dmocratie ne l'effrayait pas ; il tait de son
temps et de son pays. En politique il datait de 1789 ;
il aimait les conqutes de la Rvolution. C'tait un citoyen de la France moderne, mais un citoyen clair
et qui ne se payait pas de mots. C'est un beau nom que

152

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

celui de dmocratie, mais ce nom n'a pas une vertu


magique qui fasse le bonheur des peuples sans qu'ils
s'en mlent. Comme tout autre rgime, le gouvernement
populaire a son ct faible et son danger. Ce danger,
que personne ne souponnait au lendemain de 1830,
M. de Tocqueville l'apercevait l'horizon. Seul, au milieu de la scurit gnrale, il signalait avec inquitude
ce point noir, ce nuage peine visible qui bientt allait
grossir et tout emporter.
Le symbole politique de M. de Tocqueville tait
celui de la Constituante : Libert, galit. De ces deux
mots, le second a l'ait fortune ; il n'est pas de rvolution qui ne l'ait respect et grandi; du premier il n'en
est pas de mme ; plus d'une fois le pays l'a oubli,
plus d'une fois on a voulu l'effacer de notre mmoire
comme de nos monuments. Voil ce qui troublait M. de
Tocqueville : il ne sparait pas ces deux lments essentiels de la socit moderne: il ne voulait pas de l'galit
sans la libert. Il voyait ce que peu de Franais ont vu
avant ou aprs lui, c'est que l'galit, qui est un grand
fait social, n'a qu'un rle secondaire en politique; tous
les gouvernements peuvent l'accueillir, car elle s'accommode de tous les rgimes. Aujourd'hui l'galit
existe en Turquie, en Egypte, en Chine, aussi bien
qu'aux tats-Unis, au Mexique, en France ou en Suisse.
L'galit rgnait Rome quand les comices envoyaient
le jeune Scipion en Afrique ; mais elle rgnait en Italie
quand les tribus abdiquaient entre les mains de Csar.
Loin de s'en effrayer, les successeurs d'Auguste la rpandirent dans le monde entier ; ce fut sur elle qu'ils ap-

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

153

puyrent leur despotisme. L'galit est donc une arme


a deux tranchants : elle peut tour tour servir la libert ou la dtruire. Peu importe qu'on donne des droits
politiques tous les citoyens, l'galit ne change pas
pour cela de nature. Voyez la rpublique du Contrat
social, l'idal de Robespierre et de ses amis; c'est un

gouvernement fond sur l'galit absolue, sur la souverainet du nombre. C'est au peuple tout entier qu'est
remis le soin de sa propre libert. En apparence, c'est
un systme irrprochable ; Rousseau ne se croyait certes
pas le dfenseur de la tyrannie. Voyons cependant o
la logique le mne une fois qu'il a fait de l'galit,
c'est--dire du nombre, l'unique fondement de la socit. Il s'empare de l'ducation, il confisque l'me du
citoyen, il dfend au fidle d'avoir une autre religion
que celle de la majorit, en deux mots, n'ayant point
fait de part la libert, il fonde sur l'galit le plus abominable de tous les despotismes, le despotisme d'une
foule sans responsabilit. M. de Tocqueville tait de
l'cole de Montesquieu, il n'avait pas de got pour
la tyrannie, mme dmocratique :
Pour moi, dit-il
avec raison, quand je sens la main du pouvoir qui
s'appesantit sur mon front, il m'importe peu de sa voir qui m'opprime, et je ne suis pas mieux dispos
passer ma tte dans le joug parce qu'un million de
bras me le prsentent 1.
La libert et l'galit ne sont donc pas la mme chose ;
mais en France on ne comprend gure cette diversit ;
1. De la Dmocratie en Amrique, 13e dition, ln-12. Paris, 1850.

T. II, p. 13.

134

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

il n'est pas de pays o l'on prenne plus volontiers


l'galit pour la libert ; il semble mme qu'on n'ait
tant de got pour la premire qu'afin de se dbarrasser
de la seconde. Cette erreur tient notre caractre national et notre pass. Nos pres ont longtemps souffert du privilge ; ils nous ont lgu une telle haine de
l'ancien rgime, un amour de l'galit si jaloux, que
l'ombre mme d'une distinction nous effarouche. La
libert a un faux air d'aristocratie ; en donnant pleine
carrire aux facults humaines, en encourageant le
travail et l'conomie, elle fait ressortir les supriorits
naturelles ou acquises, elle lve le talent et la richesse,
elle cre des caractres, elle enfante une noblesse personnelle; c'en est assez pour ranger contre elle l'ambition, la mdiocrit et l'envie. La libert n'est populaire
que chez les nations qui en ont la longue habitude et
qui en connaissent par exprience tous les bienfaits,
partout ailleurs ce n'est pas elle qui a la faveur de la
foule. C'est l ce qui effrayait M. de Tocqueville. Sa
crainte perptuelle, c'tait que, par ignorance ou par
dgot, la France n'en vnt un jour repousser la libert et n'acceptt l'obissance universelle comme le
triomphe de l'galit.
Les peuples dmocratiques, dit-il 1, aiment l'galit dans
tous les temps ; mais il est de certaines poques o ils poussent
jusqu'au dlire la passion qu'ils ressentent pour elle. Ceci arrive
au moment o l'ancienne hirarchie sociale, longtemps menace,
achve de se dtruire, aprs une dernire lutte intestine, et que
les barrires qui sparaient les citoyens sont enfin renverses.

1. De la Dmocratie,

t. II, p. 108.

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

155

prcipitent alors sur l'galit comme sur une conqute, et s'y attachent comme un bien prcieux qu'on veut
leur ravir. La passion d'galit pntre de toutes parts dans le
coeur humain; elle s'y tend, elle le remplit tout entier. Ne dites
point aux hommes qu'en se livrant ainsi aveuglment une passion exclusive, ils compromettent leurs intrts les plus chers :
ils sont sourds. Ne leur montrez pas la libert qui s'chappe de
leurs mains tandis qu'ils regardent ailleurs ; ils sont aveugles,
ou plutt ils n'aperoivent dans l'univers qu'un seul bien digne
Les hommes se

d'envie.

Je pense que les peuples dmocratiques ont un got


naturel pour la libert ; livrs eux-mmes, ils la cherchent, ils
l'aiment, et ils ne voient qu'avec douleur qu'on les en carte.
Mais ils ont pour l'galit
une passion ardente, insatiable, ternelle, invincible; ils veulent l'galit dans la libert, et s'ils ne
peuvent l'obtenir, ils la veulent encore dans l'esclavage. Ils souffriront la pauvret, l'asservissement, la barbarie"; mais ils ne souffriront pas l'aristocratie.
Cela est vrai dans tous les temps et surtout dans le ntre.
Tous les hommes et tous les pouvoirs qui voudront lutter contre
cette puissance irrsistible seront renverss et dtruits par elle.
De nos jours la libert
ne peut s'tablir sans son appui, et le despotisme lui-mme ne saurait rgner sans elle.

n'est pas seulement la clairvoyance du politique


que nous rvlent ces paroles ; leur vivacit, leur trouble mme nous font sentir plus fortement encore les
inquitudes du citoyen.
Ce

II
Pour conjurer le pril qui menaait l'avenir, M. de
Tocqueville se proposait d'tudier un peuple qui et
rsolu le difficile problme de la libert unie l'galit.
Voil pourquoi il allait en Amrique. En 1831, une pareille pense n'tait pas d'un esprit ordinaire ; c'est

156

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

l'Angleterre que nos hommes d'tat demandaient alors


des leons. On pouvait plus mal choisir ; mais, comme
le sentait M. de Tocqueville, si jamais la France se convertit aux ides librales, ce n'est pas l'exemple de l'Angleterre qui fera ce miracle. Sans parler de notre orgueil national qui craindra toujours d'imiter des rivaux,
il y a pour nous quelque chose d'trange dans la socit et dans les institutions anglaises ; nous en sommes
plus tonns que sduits. Chez nos voisins, la libert
rgne en souveraine, mais elle est sortie du privilge, et
elle en garde un aspect surann; la justice jouit d'une
indpendance admirable, mais les formes en sont gothiques ; enfin si la libert est partout, partout aussi nous
voyons l'aristocratie auprs d'elle; les moeurs, sinon
les lois, soutiennent et perptuent les distinctions sociales, rien ne se fait de grand qu'aux dpens de l'galit.
L'Amrique nous offre un tout autre spectacle-, ses
moeurs et ses ides la rapprochent de la France : loin de
nous repousser, elle nous attire, ne ft-ce que par le
souvenir d'une vieille amiti.
Bien des gens s'imaginent qu'en politique les tatsUnis n'ont rien nous apprendre. L'Amrique est une
terre nouvelle ; ils en concluent que le peuple qui l'habite est un peuple nouveau. Si par hasard les journaux
racontent quelque duel la carabine qui a eu lieu dans
le dsert, huit cents lieues de Boston ou de Philadelphie, nos sages rptent qu'il y a l-bas une civilisation
au berceau, et qu'il serait puril de l'tudier. Ce ddain,
si commode pour l'ignorance, M. de Tocqueville tait
loin de le partager. Il voyait clairement que la libert

157

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

des tats-Unis n'est autre chose que la libert anglaise

dpouille de l'corce fodale. L'Amrique du Nord, c'est

l'Angleterre migre, mais laissant dans l'ancien monde


la royaut, l'glise tablie, la pairie, la noblesse et le
privilge ; si j'ose le dire, c'est la libre Angleterre accommode notre faiblesse et nos prjugs. Loin d'tre
une socit nouvelle, l'Amrique est la plus ancienne
dmocratie des temps modernes. Au moment o
Louis XIV dissipait jusqu' l'ombre de nos liberts municipales, les puritains plantaient leur glise et leur
commune rpublicaines dans le pays qu'ils nommaient
si justement la Nouvelle-Angleterre. Aussi jaloux de l'galit que nous le sommes aujourd'hui, ils n'ont jamais
connu d'autre condition ; mais, plus heureux que nous,
ils n'ont pas eu besoin de faonner la libert un peuple
qui n'en connt que le nom. En fuyant une terre martre, les plerins avaient emport avec eux toutes les
franchises de la patrie. Le problme que nous poursuivons depuis 1789, il y a deux sicles que les Anglo-Amricains l'ont rsolu, il y a deux sicles que, sans sacrifier
la libert ni l'galit, ils jouissent paisiblement de ce
double bienfait. C'est donc l, et non pas en Angleterre,
qu'il faut chercher des leons. L'Atlantique nous spare
moins que la Manche. En Amrique, crivait il y a vingt cinq ans M. de Tocqueville, la dmocratie est livre ses
propres pentes. Ses allures sont naturelles et tous ses
mouvements sont libres. C'est l qu'il faut la juger.
Et pour qui cette tude serait-elle intressante et profi table, si ce n'tait pour nous, qu'un mouvement irr sistible entrane chaque jour, et qui marchons en
14

158

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

aveugles, peut-tre vers le despotisme, peut-tre vers


la rpublique, mais coup sr vers un tat social
dmocratique ?
Ce fut en 1835 que M. de Tocqueville publia le rsultat de ses observations sous le titre de la Dmocratie en Amrique ; le succs fut clatant, et, chose rare
pour un ouvrage aussi srieux, ce succs fut populaire.
Le livre eut treize ditions en quinze ans. Les suffrages
les plus illustres ne manqurent pas l'auteur; l'Acadmie Franaise, M. Villemain le rappelait dernirement
avec tout le charme de sa parole, voulut tre la premire
couronner la Dmocratie en Amrique : elle lui dcerna le prix Montyon et sans partage. De son ct,
M. Royer-Collard, si avare d'loges et si cout, pronona que depuis Montesquieu il n'avait paru aucun ouvrage pareil. Ce n'est pas la seule fois qu'on a plac le
nom de M. de Tocqueville prs de celui de Montesquieu ; mais, si j'ose le dire, ce rapprochement est plus
honorable que juste. Chez les deux crivains tout diffre, le sujet, la conception, le style. D'un coup d'oeil,
l'auteur de l'Esprit des Lois embrasse l'humanit tout
entire, il voit tout, il abrge tout; sa parole est aussi
varie que son sujet, il prend tous les tons, il est loquent, il est gai, il est ironique et toujours brillant. La
Dmocratie en Amrique est un livre fait avec une
seule ide qui revient sous toutes les formes-, le style en
est quelquefois austre jusqu' la monotonie. M. de
Tocqueville fuit les dtails et les anecdotes o se plat

1. De la Dmocratie, t. 1er, p. 235.

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

159

Montesquieu ; il recherche les termes abstraits, il gnralise chacun des faits qu'il observe, au risque de nous
donner le portrait de l'Amrique ou de-la France pour
l'image de la dmocratie ; son oeuvre n'a ni la vivacit,
ni la grce, ni la profonde originalit de l'Esprit des
Lois, mais on y trouve des qualits que n'a pas Montesquieu. Dans cette ardente poursuite d'un seul problme, dans ce perptuel signalement des dangers qui
menacent la socit moderne, il y a une passion concentre qui manque l'heureux prsident. On sent
qu'un sicle de rvolutions spare ces deux hommes.
Le gnie de Montesquieu nous blouit, la tristesse de
M. de Tocqueville nous attache, ses inquitudes sont les
ntres ; cet avenir qui l'effraye, c'est celui de la France
et de la civilisation.
Analyser un livre que tout le monde a lu serait chose
inutile, j'aime mieux renvoyer au spirituel jugement que
M. de Sacy en a port 1; mais je voudrais indiquer la
situation d'esprit o se trouvait M. de Tocqueville en

quittant

France : c'est la situation du lecteur qui


ouvre la Dmocratie en Amrique : de cette faon on
sentira mieux ce qui, de l'autre ct de l'Ocan, frappa
le voyageur, ce qui acheva de donner son esprit le
tour libral qu'il a toujours gard.
On a souvent reproch aux Franais de ne connatre
que leur langue et de ddaigner les littratures trangres ; c'est ce qu'au dehors on nomme la vanit franaise, et ce qui n'est le plus souvent qu'une confiance
la

Journal des Dbats du 9 octobre 1840, rimprim dans les Varits


littraires de M. de Sacy, t. II, p. 107.
t;

160

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

nave dans la supriorit de notre pays. Dfaut ou vertu,


ce n'est pas seulement dans les lettres que nous portons
cette foi aveugle, qui fait notre force en guerre et notre faiblesse en politique. Nous savons bien que chez les
Anglais et les Amricains l'tat est constitu tout autrement qu'en France ; mais, vrai dire, nous ne comprenons et nous n'estimons qu'un seul rgime, c'est le
ntre. Dans un moment de passion, nous renversons le
souverain, mais non la monarchie. Les formes politiques ont singulirement vari depuis soixante ans ; le
fond mme du gouvernement a peu chang. Aprs chaque rvolution, on rcrpit la faade de l'difice, et on
y met une autre ddicace ; mais, malgr de longs discours et de belles promesses, on ne va pas plus loin.
Une centralisation qui confisque et absorbe l'activit de
la province et de la commune, un budget norme, une
glise d'tat, ou du moins une religion de la majorit,
une ducation officielle, une justice hirarchique, une
presse toujours rglemente et constitue en monopole,
voil ce qu'on retrouve sous tous les rgimes. L'image
de notre gouvernement, c'est le tlgraphe lectrique ;
l'ordre part d'un point unique, la vie se rpand du centre aux extrmits. C'est l'empire romain, adouci par le
christianisme et la civilisation. Dans ce rseau d'institutions dont tous les fils aboutissent la puissante main
de l'tat, Auguste reconnatrait son esprit et ses lois.
Voil le modle qu'en 1831 M. de Tocqueville emportait dans sa pense, voil l'idal que les libraux du
temps lui faisaient admirer. Cette centralisation que
l'Europe nous envie tait alors une phrase effet qu'on

161

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

ne rptait jamais la tribune sans qu'elle ft salue d'applaudissements. Je crois qu'aujourd'hui c'est

encore un systme populaire et qui n'a pas seulement


pour lui la faveur de l'Etat.
Un an plus tard, M. de Tocqueville rentrait dans son
pays avec la tristesse d'un homme dont la foi a fait naufrage et qui se sent tranger dans l'glise o il est n.
Tous ces principes qui, disait-on, faisaient la grandeur
de la France, on les lui dnonait aux tats-Unis comme

une erreur fatale, comme une cause de faiblesse. Le


gouvernement qu'avaient fond Washington et ses
amis, cette oeuvre de justice et de raison laquelle
l'Amrique reconnaissante attribue son incomparable
fortune, c'tait le contre-pied du systme franais. Entre
les institutions des deux pays il n'y avait pas seulement
de profondes diffrences, il y avait une opposition radicale que rien ne pouvait concilier.

En France, M. de Tocqueville n'avait vu que l'tat;


en Amrique, c'est toujours l'individu qu'il trouvait
devant lui ; l-bas la religion est abandonne aux fidles,
la loi ne connat pas d'glise; cependant, si l'glise n'a
aucune influence politique, elle est plus puissante et
plus riche qu'en aucun pays du vieux continent; l'ducation, l'tat ne s'en mle pas : c'est l'affaire de la commune et de la province ; et pourtant l'ducation est rpandue partout avec une libralit sans gale. Devant la
justice, gardienne de la Constitution, il faut que l'administration et les Chambres elles-mmes s'inclinent;
mais le pouvoir ne souffre pas de cette obissance, et le
juge n'en abuse pas. La presse enfin est entirement
14.

162

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

libre, le Congrs lui-mme ne peut la rgler; elle est


injurieuse et violente; mais avec tous ses abus elle est
moins dangereuse qu'en France ; la concurrence illimite fait du journal non plus le matre, mais le serviteur
de l'opinion. Que de dmentis donns notre sagesse!
Un esprit moins ferme que M. de Tocqueville en et t
profondment branl.
Combien de gens en effet qui, au lieu de se rendre
l'vidence, aiment mieux se tromper eux-mmes, et dclarent que le gouvernement des tats-Unis est une espce d'anarchie qui ne se maintient, depuis soixante-dix
ans, que grce l'immensit du territoire, la raret
de la population, la facilit du travail, toutes conditions qui manquent notre vieux continent ! Singulire anarchie, qui appelle dans les dserts de la Californie tous les aventuriers de la terre, les abandonne
eux-mmes, et cependant, sans police et sans arme,
en moins de deux ans, tire de cette cume une socit
rgulire et un libre gouvernement ; singulire anarchie, qui chaque anne, fait reculer la solitude et rpand
au loin l'abondance et la paix. Pour peu qu'elle dure jusqu' la fin du sicle, elle nous offrira le plus grand
spectacle qu'ait jamais vu l'histoire : un peuple de cent
millions d'hommes, matre des deux ocans, lui seul
contre-pesant l'Europe, et lui disputant la suprmatie
des mers, c'est--dire la souverainet du monde !
Entre ces deux systmes de gouvernement, adopts
chacun par une socit o rgne l'galit, il faut qu'un
ami de la libert se dcide. Si grande qu'on fasse la
part des diversits humaines, il est visible qu'entre

ALEXIS DE TOCQUEVILLE

163

deux rgimes contraires, il y en a un qui doit se prter


plus facilement la libert. Et si l'on va au fond des
choses, on rencontre bientt o gt l'opposition, et

comment ce qui parat admirable un Franais prend un


tout autre aspect aux yeux d'un Amricain.
Le systme franais repose sur l'ide romaine de la
souverainet de l'tat. Le gouvernement n'est pas seulement le bras de la nation, il en est l'me. Sans doute
l'tat cherche s'clairer, il s'entoure de Chambres, de
conseils, d'hommes rompus aux affaires; mais politi-

quement c'est l'tat seul qui veut et qui agit. Rpublique ou monarchie, la France est toujours une arme
qui doit vivre de la pense de ses chefs. Cette faon de
concevoir le rle du gouvernement n'est pas nouvelle :
c'tait celle de Richelieu et de Louis XIV ; depuis 1789,
c'est celle de tous les partis.
Les hommes de nos jours, disait M. de Tocqueville, sont bien
moins diviss qu'on ne l'imagine; ils se disputent sans cesse pour
savoir dans quelles mains la souverainet sera remise; mais ils
s'entendent aisment sur les devoirs et les droits de la souverainet. Tous conoivent le gouvernement sous l'image d'un pouvoir
unique, simple, providentiel et crateur 1. La plupart estiment
que le gouvernement agit mal ; mais tous pensent que le gouvernement doit sans cesse agir et mettre tout la main. Ceux mme
qui se font le plus rudement la guerre ne laissent pas de s'accorder sur ce point. L'unit, l'ubiquit, l'omnipotence du pouvoir
social, l'uniformit de ses rgles, forment le trait saillant qui
caractrise tous les systmes politiques enfants de nos jours. On
les retrouve au fond des plus bizarres utopies. L'esprit humain
poursuit encore ses images quand il rve2. "

1. De la Dmocratie, t. II, p. 330.


2. Ibid., p. 329.

164

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

En Amrique, on ne connat point cette doctrine ; on


ne comprend ni la centralisation ni cette caricature de
la centralisation qui s'appelle le socialisme. Cette abstraction, que nous adorons sous le nom d'tat, et qui reprsente et concentre toutes les nergies de la nation, n'a jamais pass les mers. L-bas le souverain, c'est le peuple,
souverain toujours en action, et qui exerce son pouvoir
par une suite de dlgations lectives, aussi bornes
dans leur objet que dans leur dure. Le gouvernement
y est tout-puissant, mais dans un cercle troit qu'il ne
peut franchir. C'est le gardien de la paix publique et le
reprsentant de la nation ; lui, l'arme, la marine, la
diplomatie, les postes, les douanes. Le commerce intrieur, l'industrie, la Banque sont en dehors de sa sphre;
il ne lui appartient de diriger ni l'individu, ni la commune, ni la province ; la justice, soustraite son influence, le domine; enfin il lui est interdit de toucher
l'glise, l'ducation, la presse, c'est--dire la
pense. Par la force des choses, il n'est donc que le
serviteur de la volont publique ; il suit l'opinion, il ne
la dirige pas. Notre idal nous, c'est la hirarchie de
l'glise catholique, hirarchie que l'glise elle-mme a
emprunte aux cadres de l'administration romaine ; la
direction vient d'en haut. L'idal amricain, c'est l'glise puritaine, o chacun est prtre et charg seul du
soin de son salut. En dehors des fidles, il n'y a rien;
c'est une socit qui ne reconnat d'autre autorit que
la rgle qu'elle a librement accepte. Aussi, comme
le remarquait M. de Tocqueville avec une grande justesse,

ALEXIS DE TOCQUEVILLE

165

Aux tats-Unis, le dogme de la souverainet du peuple n'est

pas une doctrine isole qui ne tienne ni aux habitudes ni l'ensemble des ides dominantes ; on peut, au contraire, l'envisager

dernier anneau d'une chane d'opinions qui enveloppe


le monde anglo-amricain tout entier. La Providence a donn
chaque individu, quel qu'il soit, le degr de raison ncessaire
pour qu'il puisse se diriger lui-mme dans les choses qui l'intessent exclusivement. Telle est la grande maxime sur laquelle,
aux tats-Unis, repose la socit civile et politique : le pre de
famille en fait l'application ses enfants, le matre ses serviteurs, la commune ses administrs, le pouvoir aux communes,
l'tat aux provinces, l'Union aux tats. tendue l'ensemble de
la nation, elle devient le dogme de la souverainet du peuple.
comme le

A une socit ainsi faite il ne faut demander ni la

rgularit ni la douceur de notre civilisation. L'individu, livr lui-mme, y est plus pre et plus rude,
l'existence y est plus bruyante et plus agite. C'est un
atelier o chacun cherche sa place, sans rien attendre
que de son courage et de son travail; mais sous ce
dsordre apparent qui effraye les mes timides, comme
on sent la vie qui dborde! Combien le citoyen,
matre de sa destine, parat-il plus nergique et plus
grand !

Entre ces deux socits, M. de Tocqueville avait fait


son choix. Au risque de blesser plus d'un prjug, il
prfrait l'Amrique. Non pas qu'il entendt imposer
la France des institutions trangres c'est l une vieille
;
erreur qui ne trompe plus personne : ce qu'il admirait
aux tats-Unis, ce qu'il aurait voulu nous donner, c'tait l'esprit de libert. Il n'tait pas de ces fatalistes qui
condamnent une nation ne jamais sortir de l'ornire
que lui ont creuse,ses aeux; il croyait que la gran-

166

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

deur des empires, comme celle des individus, dpend


toujours de l'idal qu'ils choisissent, et qu'il suffit un
peuple d'aimer et de comprendre la libert, pour que
peu peu et sans rvolutions la libert pntre dans les
lois et cre elle-mme la forme qui lui convient. M. de
Tocqueville aimait l'unit nationale ; il y voyait l'oeuvre
du temps, le produit naturel du gnie franais ; mais
cette unit a des bornes lgitimes ; ce n'est pas l'affaiblir que d'y introduire la libert, et de rendre la fois
le citoyen plus sage et plus fort.
Les rformes qu'il demandait ne touchaient donc pas
au vif de la souverainet. manciper la commune, en
faire l'cole primaire de la libert, c'tait une utopie en
1835 ; aujourd'hui c'est une rforme dont peu peu se
rapprochent tous les partis. M. de Tocqueville ne s'en
tenait pas l. Sincrement chrtien et catholique, il aurait voulu que la religion et plus de prise sur la socit.
Pour moi, disait-il, je doute que l'homme puisse ja mais supporter la fois une complte indpendance
religieuse (il entendait par l l'absence de toute reli gion) et une entire libert politique ; et je suis port
penser que s'il n'a pas de foi, il faut qu'il serve, et
s'il est libre, qu'il croie 1. Pour ranimer la foi,
M. de Tocqueville voulait sparer l'glise de l'tat et
affranchir la religion d'un patronage qu'il regardait
comme aussi fatal pour le protecteur que pour le protg. Il croyait grandir la religion en la retirant de la
politique ; il esprait rconcilier ainsi l'glise avec l'
1. De la Dmocratie, t. II, p. 22.

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

167

galit qu'elle aime dans le temple, et avec la libert


qu'elle maudit un peu partout, tandis qu'en imitant

l'exemple de l'Amrique, il lui serait facile de s'en faire


un appui.
Affranchir compltement la presse tait encore une
des ides favorites que M. de Tocqueville avait rapportes des tats-Unis. Il ne se faisait pas illusion sur les
vices de la presse; en Amrique, les journaux, sauf
quelques exceptions, ont plus de violence que les ntres
et moins de respect d'eux-mmes ; mais, avec tous ces
dfauts, la presse, aux yeux de M. de Tocqueville, n'en
tait pas moins l'instrument ncessaire et constitutif de
la libert, la garantie des minorits, la sauvegarde des

individus'. Au lieu donc de rduire les journaux pour


en faire les. organes puissants d'un parti, il voulait
les multiplier indfiniment pour que la voix de chaque
citoyen trouvt un cho. Il y a vingt-cinq ans qu'avec
une sagacit admirable il crivait les lignes suivantes,
dont trop peu de gens, mme aujourd'hui, sentent la
vrit :
Aux tats-Unis, il n'y a pas de patente pour les imprimeurs
ni de timbre pour les journaux, enfin la rgle des cautionnements

est inconnue. La cration des journaux est une entreprise simple


et facile; peu d'abonns suffisent pour que le journal couvre ses
frais; aussi le nombre des crits priodiques aux tats-Unis dpasse-t-il toute croyance. Les Amricains les plus clairs attribuent cette incroyable dissmination des forces de la presse
son peu de puissance : c'est un axiome de la science politique aux
tats-Unis
que le seul moyen de neutraliser les effets des journaux est d'en multiplier le nombre. Je ne saurais me figurer qu'une
1. De la Dmocratie, t. 1er, p. 210-228.

168

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

vrit aussi vidente ne soit pas encore devenue chez nous plus
vulgaire. Que ceux qui veulent faire des rvolutions l'aide de
la presse cherchent ne lui donner que quelques puissants organes, je le comprends sans peine ; mais que les partisans officiels
de l'ordre tabli et les soutiens naturels des lois existantes croient
attnuer l'action de la presse en la concentrant, voil ce que je
ne saurais absolument concevoir. Les gouvernements d'Europe
me semblent agir vis--vis de la presse de la mme faon qu'agissaient jadis les chevaliers envers leurs adversaires ; ils ont remarqu par leur propre usage que la centralisation tait une
arme puissante, et ils veulent en pourvoir leur ennemi, afin sans
doute d'avoir plus de gloire lui rsister .

Enfin M. de Tocqueville voulait donner la magistrature la place qui lui appartient dans un pays libre,
c'est--dire la rendre souveraine. En ce point, il tait si
en avant des ides franaises que je ne sais si on l'a
compris. Notre magistrature est trs-considre, et
avec juste raison ; mais si nos tribunaux assurent aux
plaideurs ordinaires une justice impartiale et claire,
ils ne constituent pas une garantie politique pour le
citoyen. Toutes nos Chartes rptent l'envi que la sparation des trois pouvoirs, excutif, lgislatif et judiciaire, est la condition de la libert; mais depuis 1789
jamais en France la justice n'a march de pair avec
l'autorit des Chambres ou du prince; ce pouvoir indpendant a toujours t subordonn. L'administration
lui chappe par le privilge de ses juridictions, et quelquefois mme le domine par des conflits. Le citoyen a
beau se plaindre, le juge n'a pas d'action sur le fonctionnaire, qui obit un ordre rgulier. Alors mme
1. De la Dmocratie, t. 1er, p. 221.

169

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

que l'officier public abuse ouvertement de son pouvoir,


il faut la permission de l'tat pour citer le coupable
devant les tribunaux. Ce n'est pas ainsi que les choses
se passent en Amrique et en Angleterre. Tout agent
de l'autorit est personnellement responsable de l'ordre

qu'il excute ; il n'est pas de fonctionnaire qu'un citoyen


ne puisse toute heure amener devant la justice pour
le forcer respecter la loi. Dans ces conflits invitables
qui en tout pays s'lvent entre les particuliers et l'tat,
chez nous le dernier mot est l'administration ; chez
les Anglais et les Amricains, le dernier mot est la
justice. Il n'est gure de question politique ou administrative qui en France n'aboutisse une ordonnance, et
en Amrique

un procs. La raison en est simple :


dans un gouvernement centralis, l'intrt gnral,
reprsent par l'tat, passe avant le droit de l'individu ;
dans un pays Iibre, le droit de l'individu tient en chec
les prtentions de l'tat ; c'est au juge qu'il appartient
de prononcer. En Amrique, disait M. de Tocqueville,
l'homme n'obit jamais l'homme, mais la justice
et loi 1.
De l ce profond respect qui environne le magistrat
chez tous les peuples de race anglaise ; c'est dans les
mains du juge qu'est la garantie de la loi et de la libert.
Nous connaissons ce rgime, dira-t-on ; vous nous
ramenez aux Parlements. Une des conqutes de la Rvolution-, c'est d'avoir rform ce vieil abus que vous
louez; c'est d'avoir spar tout jamais l'administra

1. De la Dmocratie,

t.

1er,

p. 114.
15

170

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

tion et la justice. M. de Tocqueville avait des doutes


sur cette nouvelle vrit politique qui a chapp nos
voisins; non pas qu'il rclamt pour les tribunaux
une action politique dont les Parlements ont abus;
mais il ne comprenait pas que pour assurer cette division de pouvoirs il ft ncessaire, en cas de conflit, de
soumettre la justice l'administration. Il voyait bien
que la sparation ainsi entendue donnait l'tat une
force qui brise toutes les rsistances ; il cherchait seulement ce qu'y avait gagn la libert.
Telles taient les ides de M. de Tocqueville, ides
si vieilles en Amrique, et si bien justifies par l'exprience, qu'elles y ont pass l'tat d'axiome ; ides si
neuves en France, qu'aprs un quart de sicle elles
nous tonnent encore par leur hardiesse. Sans avoir
l'excuse de nos pres, nous en restons aux thories de
la Rvolution ; nous identifions la libert et l'galit ;
nous croyons qu'il suffit de renverser ce qui dpasse
le niveau commun pour qu'aussitt la libert sorte du
sol. Attribuer tous les citoyens les mmes droits politiques, crer un mcanisme puissant et rapide qui
transforme en loi la volont nationale, c'est--dire le voeu
du plus grand nombre, tel est l'idal de nos dmocrates
les plus avancs; ils n'imaginent pas qu'avec tout cela
un pays n'a point de libert. Ce n'est pas pour les majorits que la libert a t invente; l'opinion et la force
leur suffisent ; c'est l'individu, c'est aux minorits que
la libert est ncessaire. L'habeas corpus, la sparation
de l'glise et de l'tat, le droit d'association et de runion, la libert d'ducation, la libert de la presse, n'ont

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

171

pas pour objet d'assurer le triomphe des doctrines rgnantes ni des droits reconnus: tout au contraire, c'est
contre la tyrannie du nombre, c'est contre l'oppression
de l'tat qu'elles protgent les ides naissantes, les
droits nouveaux qui essayent de conqurir une place au
soleil. Pour organiser la libert, il faut donc des garanties lgales, des barrires protectrices qui arrtent et
refroidissent la passion populaire ; c'est l une oeuvre
complexe o les Amricains et les Anglais ont toujours
russi; quant aux Franais, il est vrai de dire qu'ils ne
s'y sont jamais essays. De ce ct-ci de la Manche, les
partis se disputent le pouvoir, mais non pas pour l'affaiblir ni le limiter une fois qu'ils en sont matres. M. de
Tocqueville, et c'est l sa gloire, se faisait au contraire
l'avocat de la libert ; avocat fort dsintress, car c'est
une clientle qui n'a jamais donn les honneurs ni la
fortune. Rompre en visire au prjug national, remonter le courant de l'opinion n'tait pas chose facile ; mais
ce n'est pas une vaine popularit que poursuivait l'auteur de la Dmocratie. Servir la justice et la libert
tait sa seule ambition, " En crivant ce livre, disait-il,
je n'ai entendu servir ni combattre aucun parti; j'ai
entrepris de voir non pas autrement, mais plus loin
que les partis ; et tandis qu'ils s'occupent du lende main, j'ai voulu songer l'avenir1. Nobles et fires
paroles ; mais, j'en appelle aux lecteurs de M. de Tocqueville, disent-elles plus que la vrit?
1. De la Dmocratie,

t.

1er,

p. 19.

172

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

III
En 1 840, M. de Tocqueville publia une suite de son
livre ; il y recherchait l'influence de la dmocratie sur
les ides, les sentiments et les moeurs de l'Amrique, et
aussi de la France. Cette seconde partie eut moins de
succs que la premire ; mon avis, on ne doit pas s'en
tonner. Le sujet qu'avait choisi l'auteur n'tait pas de
ceux qu'on peut aborder par un seul ct. Montrer que
la libert est ncessaire pour temprer l'galit, c'est
sans doute un problme dlicat, mais ce problme est
simple; aussi M. de Tocqueville l'a-t-il rsolu. Au contraire, dterminer l'action de la dmocratie sur les lettres, les arts et les moeurs, c'est, selon moi, une ques-

tion insoluble, tant qu'on l'tudie isolment. Combien


n'y a-t-il pas d'autres causes qui modifient les ides,
les gots, les sentiments d'une nation? La religion, l'ducation, la jeunesse ou la vieillesse d'un peuple, sa
pauvret ou sa richesse, les traditions de son pass, le
sicle o il vit, sont autant d'lments qui n'ont pas
moins d'influence que l'galit sur le caractre d'une
civilisation. Ne s'occuper que d'une seule de ces
forces, tout en reconnaissant les autres, c'est la grandir
outre mesure ; en mme temps c'est se condamner
tre incomplet, et par cela mme inexact.
Ce dfaut est sensible dans l'ouvrage de M. de Tocqueville ; trop souvent il rend la dmocratie responsable de vices et de faiblesses qui ne lui appartiennent
pas. Si le got du bien-tre forme le trait saillant de

173

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

notre ge, est-ce bien l'galit qui en est coupable? Ne


faut-il pas en chercher la cause dans le dveloppement

jouissances d'une longue paix, le progrs de la richesse gnrale ? L'Angleterre n'est point
une dmocratie, le commerce y est-il moins ardent
qu'en Amrique ? L'industrie ne transforme-t-elle pas
la socit en Allemagne aussi bien qu'en Belgique et en
Suisse? A Boston et New-York, dit M. de Tocqueville, on rduit les sciences l'utile, on n'en cherche
que l'application immdiate. D'accord ; mais est-ce la
faute de l'tat social, ou ne serait-ce pas simplementque
l'esprit pratique des Anglais a migr dans le Nouveau
Monde ? La petite rpublique de Genve n'a-t-elle pas produit des naturalistes, ds botanistes, des physiciens de
premierordre ? Voit-on qu'en France on manque de thoriciens depuis 1789 ? Je ne nie pas que dans une dmocratie les arts et les lettres n'aient un cachet particulier ;
mais je ne puis conclure, avec M. de Tocqueville, que
l'agrable et le joli l'emporteront ncessairement sur le
grand et le beau. Athnes et Florence ont enfant leurs
chefs-d'oeuvre au milieu d'un peuple jaloux et dfiant ; je
ne sache pas que la royaut et l'aristocratie aient produit
de plus nobles potes
que Sophocle, Dante ou Milton.
L'erreur de M. de Tocqueville, c'est de n'avoir pas
senti que le nom de dmocratie couvre les socits les
plus diverses, et que dans chacune de ces socits il y
a en jeu mille influences qui se mlent et qui se combinent avec la vie politique : voil pourquoi toute conclusion gnrale me parat hasarde et presque toujours dmentie la rflexion. Les aperus de M. de Tocqueville
de l'industrie, les

15.

174

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

me semblent au moins contestables quand il les prsente


comme les lois de la dmocratie ; il sont fins et presque
toujours vrais quand on les rduit dans les justes limites de l'observation faite. J'accepterais presque toutes
ses ides si on lisait Amrique l o il crit Dmocratie.
Toutefois, si dans cette suite d'un beau livre il y a
des parties faibles, je considre le dernier chapitre, intitul De l'influence des ides dmocratiques sur la socit politique, comme le chef-d'oeuvre de M. de Tocqueville. Nulle part il n'a signal plus vivement le danger d'une galit que rien ne tempre ; nulle part il n'a
attaqu la centralisation avec plus d'loquence et de
raison. Parvenu au terme de son oeuvre, mont sur ces
hauteurs sereines o n'arrivent ni le bruit des partis ni
la fume des systmes, toutes ses tudes, toutes ses rflexions le menaient vers une vrit qu'il apercevait enfin dans tout son jour : c'est que l'objet principal, l'objet essentiel de la politique, ce n'est pas l'tat, mais
l'individu. L'individu, c'est la seule force relle et vi-

vante; l'amoindrir pour grandir l'tat, c'est tout sacrifier une strile uniformit. Dvelopper l'individu, lui
donner le sentiment de sa puissance et de sa responsabilit, l'affranchir de tout ce qui gne sa pense, sa volont, son action, ne mettre sa libert d'autre limite
que la justice, c'est l le problme de l'avenir. Cette vrit si simple, mais si fconde, c'est l'aurore d'une politique nouvelle ; c'est l qu'il faut chercher le salut des
socits modernes, et non pas" dans ces formes vides
qui tant de fois nous ont gars et perdus. Aujourd'hui
on commence sentir que c'est de ce ct qu'il faut

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

175

marcher : il y a vingt-cinq ans que M. de Tocqueville


suppliait la France de s'engager dans cette voie, mais
par malheur on ne l'coutait pas. la mme poque, un
grand citoyen, un vrai chrtien, Channing, se faisait
aux tats-Unis l'aptre de cette grande ide. Je ne sais
si M. de Tocqueville a connu Channing ; mais, plac sur
le mme terrain, mu des mmes craintes, il parle sou
vent comme lui ; la page suivante, une des meilleures
qu'ait crites M. de Tocqueville, pourrait tre signe par
le Fnelon amricain :
Dans les sicles d'aristocratie qui ont prcd le ntre, il y
avait des particuliers trs-puissants et une autorit sociale fort
dbile. L'image mme de la socit tait obscure et se perdait

sans cesse au milieu de tous les pouvoirs diffrents qui rgissaient


les citoyens. Le principal effort des hommes de ces temps-l dut
se porter grandir et fortifier le pouvoir social, accrotre

et

assurer ses prrogatives, et au contraire resserrer l'indpendance individuelle dans des bornes plus troites, et subordonner
l'intrt particulier l'intrt gnral.
D'autres prils et d'autres soins attendent les hommes de nos
jours.
Chez la plupart des nations modernes, le souverain, quels
que soient son origine, sa Constitution et son nom, est devenu
presque tout-puissant, et les particuliers tombent de plus en plus
dans le dernier degr de la faiblesse et de la dpendance.
Tout tait diffrent dans les anciennes socits. L'unit et
'"uniformit
ne s'y rencontraient nulle part. Tout menace de devenir si semblable dans les ntres, que la figure particulire de
chaque individu se perdra bientt entirement dans la physionomie
commune. Nos pres taient toujours prts abuser de cette ide
que les droits particuliers sont respectables, et nous sommes naturellement ports exagrer cette autre que l'intrt d'un individu doit toujours plier devant l'intrt de plusieurs.
Le monde politique change ; il faut dsormais chercher de
nouveaux remdes des maux nouveaux.

176

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

Fixer au pouvoir social des limites tendues, mais visibles et


immobiles ; donner aux particuliers certains droits et leur garantir la jouissance inconteste de ces droits ; conserver l'individu le peu d'indpendance, de force et d'originalit qui lui restent ; le relever ct de la socit et le soutenir en face d'elle,
tel me parat tre le premier objet du lgislateur, dans l'ge o
nous vivons.
On dirait que les souverains de notre temps ne cherchent
qu' faire avec les hommes des choses grandes. Je voudrais qu'ils
songeassent un peu plus faire de grands hommes ; qu'ils attachassent moins de prix l'oeuvre et plus l'ouvrier, et qu'ils se
souvinssent sans cesse qu'une nation ne peut rester longtemps
forte quand chaque homme y est individuellement faible, et qu'on
n'a point encore trouv de formes sociales ni de combinaisons
politiques qui puissent faire un peuple nergique en le composant
de citoyens pusillanimes et mous 1.

Le succs de la Dmocratie en Amrique ouvrit les


portes de l'Institut M. de Tocqueville. En 1839 il fut
nomm de l'Acadmie des sciences morales; en 1841,
de l'Acadmie franaise. Son discours de rception a
un cachet particulier ; c'est une profession de foi.
M. Mol, qui rpondait au nouvel lu, en fit la remarque avec cette politesse un peu ironique o il excellait.

c'est vous-mme. Ce qui


vous distingue le plus de tous vos contemporains, ce
sont ces convictions profondes qui se reproduisent
toujours sous votre plume, et vous ramnent inces" samment sur le mme sujet. M. de Tocqueville
remplaait M. Lacue de Cessac, rpublicain fort modr sous la Rpublique, et plus tard ministre de Napolon. M. de Cessac laissait un nom plus connu dans
l'administration que dans les lettres. Sa vie, fort hono Votre discours, Monsieur,

1. De la Dmocratie, t. II, p. 369.

177

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

rable du reste, prtait peu l'loge acadmique. Aussi


M. de Tocqueville fut-il bref en parlant de son devancier ; il le reprsenta comme l'excuteur intelligent, inflexible et probe des grands desseins de Napolon, mais
en mme temps comme un de ces hommes qui mettent

leur gloire excuter la volont du matre, et leur patriotisme bien tenir le pays dans l'ordre et l'obissance o ils sont eux-mmes. Ce fut peu prs toute la
justice rendue M. de Cessac, qui l'Acadmie n'en
pouvait rclamer beaucoup plus. Le vrai sujet du discours fut l'Empire et l'Empereur. L on retrouve M. de
Tocqueville tout entier.

Suivant lui, la Rvolution s'est faite par un double courant d'ides: la haine du privilge, le dsir de la libert.
De ces deux courants, l'un menait aux institutions constitutionnelles, l'autre, sous le nom d'galit et de souverainet du peuple, entranait le pays vers la centralisation
et le pouvoir absolu. C'est ce que sentit Napolon ; il
laissa le flot libral que les orages de la Rvolution avaient
troubl et plus d'une fois ensanglant ; ce fut sur l'autre courant qu'il embarqua sa fortune. Il mit son gnie
au service de l'galit, et bientt, comme les Csars, il
put dire qu'il avait' droit de tout commander parce
que seul il parlait au nom du peuple, qui l'avait choisi
pour son reprsentant. Tel fut le portrait de Napolon
que M. de Tocqueville esquissa d'une main hardie,
et que, suivant l'usage acadmique, il acheva par un
trait effet. Celui qui avait fond cet Empire, dit-il,
et qui le soutenait, tait le phnomne le plus ex traordinaire qui et paru depuis des sicles dans le
12

178

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

Il
monde.
tait aussi grand qu'un homme puisse

" l'tre sans vertu.


La rponse de M. Mol fut une dfense du 18 brumaire et de Napolon, dfense ingnieuse et telle qu'on
pouvait l'attendre d'un ancien ministre de l'Empire,
que la Restauration avait converti la libert. Il dclara qu'au 18 brumaire la France implorait le despotisme comme un expdient ncessaire, et que l'Empereur ne s'tait jamais tromp sur l nature de son
pouvoir. Aprs moi, disait-il un jour M. Mol, la
Rvolution, ou plutt les ides qui l'ont faite, repren" dront leur cours. Ce sera comme un livre dont on
tera le signet, en recommenant la lecture la page
o on l'avait laisse. Qu'avait donc voulu l'Empereur et qu'avait-il fait? M. Mol le disait avec le respect d'un ancien serviteur et la sincrit d'un homme
d'tat; Napolon employait le despotisme comme un
" moyen de raccoutumer la France rvolutionnaire
l'ordre et l'obissance, de donner chacun le temps
d'oublier ce qu'il avait fait, ce qu'il avait dit, et d'ouvrir
une nouvelle re. Quant au but, il n'en eut jamais
" qu'un : sa plus grande gloire, en faisant de la France
" le pays le plus puissant de l'univers. Voil Napolon
" tel que je l'ai vu.
Si je rappelle cette belle sance, c'est que les jugements contraires des deux acadmiciens reprsentent
assez bien les deux coles qui aujourd'hui se partagent
la politique. Napolon est la plus haute personnification d'un rgime trs-populaire en France : la centralisation dans toute sa force, l'action de l'tat dans toute

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

179

libert.
remplaant
la
l'ordre
la
gloire
splendeur,
et
sa
Cette grande figure pouvait plaire M. Mol, elle en a
sduit bien d'autres ; elle ne pouvait blouir M. de Tocqueville, dont les yeux avaient vu une lumire plus
douce et plus pure. Son idal, c'tait Washington, ce
gnie bienveillant, toujours prt se sacrifier pour mnager l'indpendance de ses concitoyens, et plus jaloux
de la libert commune que le peuple mme qui lui remit sa destine. M. Mol tait dans son rle ainsi que
M. de Tocqueville ; chacun d'eux dfendait les ides
qu'il avait adoptes comme rgle de sa vie ; seulement
j'imagine que, dans ce duel courtois, si les deux nobles
adversaires avaient eu pour tmoins leurs anctres, d'un
ct l'hroque prsident de la Fronde, de l'autre le
stoque et vnrable dfenseur de Louis XVI, Malesherbes est celui qui se serait le plus vite reconnu dans
son petit-fils.
Les tudes et les gots de M. de Tocqueville l'appelaient la vie politique. N dans la province, vivant
dans le manoir de ses pres, connu ds l'enfance et
aim de tous ses concitoyens, il lui fut ais de satisfaire
une ambition lgitime. Il entra la Chambre en 1839,
libre de tout engagement, sans titre et sans fonctions.
En 1832, au retour d'Amrique, M. de Beaumont avait
quitt la magistrature par l'excs d'un scrupule honorable ; M. de Tocqueville, sans avoir les mmes motifs,
avait suivi l'exemple de son ami. La libert lui tait ncessaire pour se livrer tout entier aux grandes penses
qui l'occupaient.
Comme dput, M. de Tocqueville fut presque tou-

180

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

jours dans l'opposition. Ce n'tait pas un homme de


parti ; mais il tenait au succs de ses ides, et ses
ides n'taient pas en faveur. Loin de moi de blmer
le sage gouvernement qui a donn la France dix-huit
ans de prosprit et de paix; mais, il faut le reconnatre, la garantie de la libert tait alors dans les
hommes plus que dans les institutions. On fit peu de
chose pour rompre ce rseau de centralisation qui enserrait toute la France ; on ne fit rien pour habituer et
attacher la libert la masse de la nation qui n'avait pas
de droits politiques; tout se rduisit pour les ministres
administrer libralement dans les cadres de l'Empire;
pour les Chambres, affaiblir le pouvoir, au lieu de le
limiter. L'opinion n'en demandait pas beaucoup plus;
mais M. de Tocqueville voyait plus loin que l'opinion,
l'avenir de la libert l'inquitait toujours. C'est ainsi
qu'il se trouva dans l'opposition, tandis que M. Guizot
tait au ministre : spectacle trange et trop frquent
en politique! Que de fois les esprits les mieux faits pour
s'entendre sont-ils spars par les questions du jour!
Combien d'hommes d'tat qui sont obligs de combattre un adversaire qui pense comme eux, et de marcher avec un parti qui les retarde et souvent ne les comprend pas !
Du reste, si M. de Tocqueville se trouvait en dehors
du gouvernement par ses opinions, il n'en jouit pas
moins d'un grand crdit la Chambre ; on avait foi
dans ses lumires et dans son honntet. C'est ainsi
qu'en 1839 et en 1840 il fut rapporteur de la commission qui, sur une proposition de M. de Tracy, cherchait

181

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

prparer l'abolition de l'esclavage dans les colonies.


J'ai parl plus haut des rapports de 1840 et de 1843
sur la rforme des prisons. En 1841 et 1846, il fit deux
voyages en Algrie, avec M. de Beaumont, pour se faire
une juste ide de la colonie et de son avenir. C'est en
risquant une sant dj fort branle qu'il voulait acqurir le droit de parler la Chambre sur ce sujet important ; partout et toujours on retrouve en M. de Tocqueville cet amour de la vrit et de la justice qui est la
marque des amis de la libert.
Les vnements de 1848 l'attristrent sans le surprendre; plus que personne il avait senti le frmissement de l'orage ; dans un discours prophtique prononc le 27 janvier 1848, il avait signal l'approche de
la rvolution; sa voix avait t touffe par le bruit des
passions. Ce n'est pas au milieu d'un combat qu'on
coute les prires d'un honnte homme qui s'effraye
de l'avenir; de tout temps les partis ont mieux aim se
perdre que de cder au cri de la raison.
Envoy l'Assemble constituante par le suffrage universel, M. de Tocqueville accepta sincrement le nouveau
rgime. Il ne s'abusait point sur les instincts de la France,
mais ce n'tait pas lui qui devait craindre un essai de
rpublique; le pays s'en lassa le premier. M. de Tocqueville fut un des membres de la commission de Constitution. Quelle part prit-il ce travail, je l'ignore ; il est
vident que ce ne furent pas ses ides qui triomphrent.
Loin de choisir l'Amrique pour modle, la majorit de
la commission se plut reproduire toutes les
erreurs qui
ont perdu nos constitutionsrvolutionnaires et dgot
16

182

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

la France de la libert. Pour ne citer que l'imitation la


plus fatale, confier le gouvernement du pays et la garde
de la libert une chambre unique, s'imaginer que
d'une assemble sans contre-poids il peut sortir autre
chose qu'un despotisme tour tour incertain et violent,
c'tait une illusion qui n'tait plus permise. Dans toute
l'histoire il n'y a pas d'exemple qu'un pareil systme
ait produit autre chose qu'une des plus mauvaises
formes de la tyrannie. Quand on donne de pareils dmentis l'exprience, le bon sens se venge par des rvolutions. M. de Tocqueville ne pouvait s'y tromper;
je regrette seulement que par amour de la concorde, par
un scrupule excessif, il ait accept, au moins par son
silence, des institutions plus funestes encore que chimriques. On ne transige pas avec l'erreur; si on ne
l'abat pas, elle vous dvore; le premier devoir d'un citoyen, c'est de la combattre en face. Qu'importe la dfaite du jour ! c'est souvent cette bataille perdue qui fait
la victoire de l'avenir.
En 1849, M. de Tocqueville fut lu l'Assemble
lgislative, qui le choisit pour un de ses vice-prsidents. Quelques jours aprs cette nomination, le Prsident de la Rpublique lui confia le dpartement des
affaires trangres. Il y trouva une grosse question qui
ds lors occupait les politiques : la question d'Italie.
M. de Tocqueville s'tait dj ml de ce difficile problme. En 1848, au moment o l'Autriche, dchire
et affaiblie par la rvolte de ses provinces, songeait se
retirer dans la Vntie, l'Angleterre et la France avaient
eu l'ide d'offrir une mdiation commune. Le gnral

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

183

Cavaignac avait dsign M. de Tocqueville pour repr-

senter la France dans un congrs qui devait s'ouvrir


Bruxelles. On sait comment l'pe de Radetzky rendit
le congrs inutile, et comment l'Autriche, une seconde
fois matresse de la Lombardie, usa de cette fortune
qu'elle ne devait plus retrouver.
En entrant au ministre, c'tait l'affaire de Rome qui
rclamait l'attention de M. de Tocqueville ; cette affaire tait dj fort engage. Pie IX tait Gate, Mazzini dans Rome, notre arme aux portes de la ville.
L'Autriche et Naples. dcides rtablir le pape, avaient
mis le gouvernement franais en demeure de prendre
un parti; c'tait l'influence sculaire de la France qui
se trouvait en jeu; la question tait brlante, et ce
n'tait pas en Italie seulement qu'elle offrait des
dangers.
Je n'ai point juger l'expdition de Rome, qui mit
en feu l'Assemble lgislative; c'tait le terrain que les
partis avaient choisi pour se compter. M. de Tocqueville, qui sans doute approuvait l'entreprise

puisqu'il
restait au ministre, n'eut jouer un rle actif qu'aprs notre entre dans Rome, quand vint l'heure de la
diplomatie. Ce qu'il dsirait, et sur ce point il, tait en

parfait accord avec le chef du gouvernement, c'est que


la victoire profitt aux Romains ; c'est
que le pape, ramen par les armes de la France, rendt son peuple
les institutions librales qu'il lui avait accordes de
son
plein gr en 1847 c'est qu'on
en fint avec une poli;
tique arrire qui n'est
pas moins mauvaise pour l'glise
que pour l'Italie et pour l'Europe. Si c'tait une illusion,

184

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

au moins tait-ce l'erreur d'une me gnreuse et qui


veut toujours le bien.
On sait qu' Rome, aprs le retour de Pie IX, tout se
borna une amnistie incomplte et de vains palliatifs.
Faut-il en blmer M. de Tocqueville ou la politique
qu'il reprsentait? Ne pouvait-on exiger davantage? Je
ne le crois pas. Le pape n'est point un souverain ordinaire. On ne peut gure obtenir de lui que ce qu'il lui
plat de cder. Il en est un peu de la Cour de Rome
comme des femmes : leur force est dans leur faiblesse
mme; elles savent qu'on ne peut employer la contrainte
avec elles, et trop souvent elles se servent du "respect
mme qu'elles inspirent pour faire leur volont et se
dispenser d'avoir raison.
M. de Tocqueville ne resta que quatre mois au ministre. Il avait espr que l'amour de la patrie, la crainte
commune d'une crise rapprocheraient les partis, et que
le bon accord pourrait s'tablir entre le Prsident et
l'Assemble. Du jour o il fallut renoncer cet espoir,
il reprit sa place sur les bancs de la Chambre, dcid,
quel que ft l'avenir, ne point se sparer des reprsentants du pays.
En 1851, M. de Tocqueville fut charg du rapport
sur la rvision de la Constitution. On n'a point oubli
cette discussion o se jouait le sort de la France. Sur ce
point de la rvision, comme sur la question des deux
Chambres, l'Assemble constituante, fidle son ftichisme rvolutionnaire, avait adopt les fausses ides
de nos pres ; une minorit d'un tiers forait le pays
plier indfiniment sous une loi qui l'touffait. L'tude et

185

ALEXIS DE TOCQUEVILLE

m'ont appris tre indulgent pour les


hommes et pour les systmes ; mais, je l'avoue, je n'ai
jamais compris comment des rpublicains peuvent proles annes

clamer que le peuple est souverain et en mme temps


l'enchaner une Constitution qui, n'tant faite que
pour lui, ne peut l'engager avec personne. C'est l une
hrsie particulire la France. Jamais nation libre n'y
est tombe. Qu'est-ce qu'une souverainet nationale
qui n'a point la majorit pour organe? En Angleterre,
il n'y a point de Charte crite; la Constitution repose
sur des prcdents qu'on peut modifier tous les jours.
En Amrique, la rvision est facile, et dans les tats
particuliers de l'Union elle est journalire. Enfin si nos

lgislateurs avaient regard auprs d'eux, ils auraient


vu comment en 1847 la Suisse s'tait donn une Constitution viable. Certes M. Druey, qui eut une grande
part la nouvelle loi fdrale, ne devait pas effrayer nos
dmocrates par sa modration ni par ses scrupules;
mais M. Druey, au milieu de ses violences, tait un
Suisse, c'est--dire un esprit pratique. Pour que la rforme durt, il avait eu grand soin de partager le pouvoir lgislatif et de laisser au pays le droit de reviser la
Constitution aussitt qu'on le voudrait. Aveugls par
leurs prjugs historiques, les rpublicains de 1848
s'imaginrent que, pour assurer la dure de leur oeuvre,
il leur suffisait d'un dcret. Ce fut l'illusion de la premire Constituante. Peu de gens se souviennent aujourd'hui qu'il tait dfendu de toucher avant 1821
ce grand difice qu'on mit plus de deux annes construire, et qui s'croula dans une nuit de 1792. Com16.

186

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

ment se fait-il que de pareilles leons soient si vite


oublies?
Que devait faire l'Assemble en 1851, quand des
milliers de ptitions lui demandaient la rvision? Il me
sera permis de maintenir une opinion toute personnelle,
que j'ai dfendue en 1851 1, et de dire que, selon moi,
dans une rpublique, une assemble, constituante ou
non, aura toujours le droit d'en appeler au pays. La
mtaphysique n'est pas faite pour un peuple qui souffre;
la souverainet nationale est un principe qui ne souffre
pas d'exception, quand la justice et le droit des tiers ne
sont pas en jeu. Ce n'est pas ainsi qu'en jugea la commission de l'Assemble lgislative; place entre le
droit imprescriptible du peuple et une lgalit creuse,
elle n'osa prendre un parti. M. de Tocqueville exposa
avec un grand sens les difficults de la situation ; il reconnut que, par la faute des lgislateurs de 1848, la
France n'tait pas dans les conditions d'un gouvernement rgulier ; il dit qu'une inquitude croissante gagnait les esprits, il prdit la ruine prochaine de la Constitution si elle n'tait pas corrige de ses vices les plus
sensibles; mais, organe d'une commission divise, il
ne conclut pas, et rejeta sur l'Assemble la responsabilit d'une dcision o l'avenir de la France tait engag. Pour modifier la Constitution, il fallait les deux
tiers des suffrages ; on sait que la rvision ne les runit
pas.
La conduite de M. de Tocqueville tait dicte par le
1. La Rvision de la Constitution, lettres un ami, publies en 1851.

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

187

patriotisme le plus pur; et pourtant j'aurais rv pour


lui un rle plus difficile et plus grand. Je me rappelais
comment, dans des circonstances presque aussi graves,
Hamilton et une poigne de citoyens dvous avaient
fait appel au patriotisme de l'Amrique, et tir d'une
socit en ruine cette belle Constitution fdrale qui
depuis soixante-dix ans protge la libert des tatsUnis. M. de Tocqueville avait les qualits et les vertus
ncessaires pour remplir cette mission dlicate; mais
peut-tre avait-il un caractre trop chevaleresque pour
rompre en visire son parti dans un moment de danger. Nous avons gard en France le point d'honneur
de nos pres : quand nos amis vont l'abme, nous
n'osons pas nous en sparer; plutt que de leur rsister en face, nous les suivons sans esprance, et nous
nous perdons avec eux, victimes volontaires d'un aveuglement que nous ne partageons pas. Il n'y a que les
coeurs gnreux pour se sacrifier de la sorte ; mais trop
souvent c'est un dvouement strile et qui ne sert ni
la patrie ni la libert.
IV

Aprs le 2 dcembre 1851, M. de Tocqueville rentra


dans la vie prive pour n'en plus sortir. Mais il n'tait
pas homme se consumer en regrets inutiles ; il reprit
ses tudes politiques, estimant que si la tribune lui

tait ferme, il pouvait au moins servir la France avec


sa plume.
C'tait un esprit rflchi et une me religieuse; il

188

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

croyait Dieu et non pas au hasard. Dans les vnements qui trompaient ses calculs et ses esprances,
il cherchait une leon pour le pays et pour lui. La rvolution de 1830 lui avait appris le rle de la dmocratie
dans l'avenir ; la chute d'un gouvernement qui avait
son affection l'amena se demander pourquoi le rgime
parlementaire n'avait point jet racine en France,
et pourquoi le peuple l'avait si peu compris et si peu
aim.
Pour arriver la vrit, il lui suffit de rassembler des
faits qu'il avait dj tudis, et de reprendre une ide
qui depuis longtemps lui tait familire. Il vit bientt
qu'en France il n'y a jamais eu de libert politique
qu' la surface. Nous avons eu des chartes, des constitutions, c'est- -dire l garantie de la libert ; mais le
fond mme de la libert nous a manqu. Ces formes
brillantes n'avaient rien protger ; cette machine, si
savamment combine, s'usait en tournant sur ellemme, au lieu de fournir des produits journaliers,
visibles, qui servissent aux plus petits comme aux plus
grands.
Le rsultat de ces rflexions fut un livre qui parut
en 1856 sous le titre de l'Ancien rgime et la Rvolution.
Pour se rendre compte des principes nouveaux que
la Rvolution a introduits en France, pour estimer
leur juste prix les conqutes qu'elle a faites, M. de Tocqueville se mit tudier la situation de notre pays la
veille de 1789. Il voulut pntrer jusqu'au coeur de cet
ancien rgime, si prs de nous par le nombre des an-

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

189

nes, si loin dj par la foule d'vnements qui nous en


spare. Ces recherches, pousses avec ardeur et persvrance, ramenrent constater un fait aussi curieux

pour l'histoire qu'important pour la politique : c'est


que, malgr tous les efforts qu'ils firent pour rompre
avec le pass, nos pres russirent assez mal dans cette
oeuvre impossible ; c'est que la France administrative
du dix-neuvime sicle diffre moins qu'on ne l'imagine de la France de Louis XV ; c'est enfin que la
centralisation est un legs de l'ancienne monarchie, legs
accept et grossi par la Rvolution.
A premire vue, ce rsultat est fait pour tonner ;
la rflexion, on sent que M. de Tocqueville a bien observ et bien jug. Que nous fait-on admirer chez
Philippe le Bel, chez Louis XI, chez Richelieu, chez
Louis XIV ? Quel est le grand objet de cette politique,
peu difficile sur le choix des moyens, mais laquelle
les historiens pardonnent jusqu' ses crimes, cause

du but qu'elle poursuit? C'est l'unit franaise, c'est


l'abaissement de la noblesse, c'est la rduction du privilge, c'est la prpondrance de la royaut, en d'autres
termes, c'est un effort constant vers la centralisation.
Cette politique, suivie avec tant de calcul et quelquefois
de gnie par nos rois et leurs ministres, enfanta la monarchie de Louis XIV. Tandis qu'en Angleterre c'tait
la libert qui peu peu faisait clater l'corce fodale,
en France, ce fut l'tat qui nivela tout son profit.
Au dernier sicle, comme aujourd'hui', les communes
taient en tutelle ; le fonctionnaire tait protg contre
le citoyen par une juridiction privilgie; Paris impo-

190

ALEXIS

DE TOCQUEVILLE.

sait ses ides et ses volonts au pays; enfin, pour que


rien ne manqut la ressemblance, il y avait une foule
de places que distribuaient les ministres et une foule
de gens qui se disputaient les faveurs du pouvoir. Les
noms ont chang, non pas les choses, ni les hommes.
Dans l'administration intrieure, la plus grande rforme
de la rvolution a t d'affaiblir les provinces en les
coupant par dpartements, et d'appeler prfets et sousprfets ceux que nos pres respectaient et craignaient
sous le nom d'intendants et de subdlgus.
Est-il vrai qu'en ce point le changement n'ait t
que dans les mots? coutons les hommes d'tat du dernier sicle ; ils parlent comme nos contemporains. D'Argenson rapporte dans ses Mmoires une conversation
qu'il eut avec Law, au moment o le contrleur gnral quittait la France aprs l'avoir ruine par son systme : Jamais, lui dit Law, je n'aurais cru ce que j'ai
vu quand j'tais contrleur des finances. Sachez que
ce royaume de France est gouvern par trente intentats,
dants.
n'avez
Parlements,
ni
ni
ni gouVous

verneurs ; ce sont trente matres des requtes, commis


aux provinces, de qui dpendent le bonheur ou le
malheur de ces provinces, leur abondance ou leur
strilit 1.
Quel tait l'effet de ce rgime qui faisait vivre la nation d'une vie emprunte, et pour ainsi dire du souffle
venu d'en haut? Turgot va nous l'apprendre dans une
pice peu suspecte, un rapport secret qu'il adressait au
1. L'Ancien rgime et la Rvolution, p. 55.

ALEXIS DE TOCQUEVILLE;

191

nation, lui dit-il avec la tristesse


d'un citoyen, la nation est une socit compose de
diffrents ordres mal unis, et d'un peuple dont les
membres n'ont entre eux que trs-peu de liens, et
o par consquent personne n'est occup que de son
intrt particulier. Nulle part il n'y a d'intrt com mun visible. Les villages, les villes n'ont pas plus de
" rapports mutuels que les arrondissements auxquels
ils sont attribus. Ils ne peuvent mme s'entendre
entre eux pour mener les travaux publics qui leur
sont ncessaires. Dans cette guerre perptuelle de
prtentions et d'entreprises, Votre Majest est oblige
de tout dcider par elle-mme ou par ses mandatai res. On attend vos ordres spciaux pour contribuer
au bien public, pour respecter les droits d'autrui,
quelquefois pour exercer les siens propres 1.
Est-ce dire que la Rvolution n'ait t qu'un mot
vide et une oeuvre strile ? Ce n'tait point la pense de
M. de Tocqueville. La Rvolution a t fconde par ses
destructions, elle a ruin tout ce qui gnait l'galit.
Elle a supprim la noblesse, qui, hors de l'arme, n'tait
plus qu'une caste inutile; elle a dtruit la puissance
territoriale du clerg, puissance qui n'avait plus de raison d'tre; elle a dbarrass le sol de charges lourdes
et non rachetables qui gnaient l'agriclture ; elle a
mancip l'industrie ; elle a tabli l'uniformit d'impt ;
en deux mots, elle a t une grande rforme sociale ;
mais ce niveau pass sur toutes les conditions n'a fait
roi Louis XVI. La

1. l'Ancien rgime et la Rvolution, p. 165.

192

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

que rendre l'action de l'tat plus directe et plus


forte. La preuve en est qu'il n'est pas en Europe
une monarchie absolue qui n'ait pris l'administration
franaise pour modle; la Russie, par exemple, s'en
rapproche sans cesse, sans qu'on puisse lui supposer
un amour immodr pour les ides de 1789, pour
celles au moins que dfendaient Lafayette, Barnave et
Mirabeau.
Dtruire le privilge, dira-t-on, n'est-ce pas du mme
coup affranchir le peuple et lui donner la libert ? C'est
ce que croyaient nos pres, c'est ce qu'on nous enseigne
depuis soixante ans, c'est ce que niait M. de Tocqueville. Au fond, la destruction du privilge n'intresse
que l'galit, et l'galit, on l'a dj vu, n'est pas ncessairement la libert. L'Orient, qui ne connat point
de distinctions sociales, n'a jamais eu que des gouvernements despotiques, tandis qu'en Occident, au moyen
ge, on trouve une foule de pays, y compris la France,
o le privilge n'empche point qu'il n'y et dans la nation une assez grande somme de libert, quoique fort
ingalement rpartie. Comme le remarquait justement
M. de Tocqueville, le privilge est une force double :
oppression pour ceux qui en souffrent, dfense pour
ceux qui en jouissent; servitude par en bas, libert par
en haut. Suivant le ct par o on l'envisage, on juge
de faon diffrente la Rvolution de 1789. La France
de saint Louis, divise en nobles, clercs, bourgeois, roturiers et vilains, avec des tats, des conciles, des assembles, tait sans doute une socit imparfaite ; les
plus pauvres y portaient seuls le poids du jour. Mais un

193

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

noble, qui ne pouvait tre jug que par ses pairs, un


docteur de l'Universit qui pouvait enseigner sans relelever que du recteur, un bourgeois protg par sa com-

mune, un artisan soutenu par sa corporation, avaient


tout prendre une indpendance et une force de rsistance que n'a pas aujourd'hui un simple citoyen plac
seul en face de l'tat. En ce sens, madame de Stal
avait raison de dire qu'en France c'est la libert qui est
ancienne et le despotisme qui est nouveau.
Ces privilges gnaient deux sortes de personnes :
ceux qui en taient victimes, et le souverain qui trouvait toujours une barrire dresse devant lui. De l un
accord constant entre nos rois et le peuple pour briser
le privilge et craser les privilgis; de la le travail
souterraindes lgistes pour glisser partout les principes
de la loi romaine, principes d'galit tablis en un
temps o la libert n'avait plus mme de nom. Telle fut
l'oeuvre de la royaut franaise ; c'est bien l ce qu'acheva la Rvolution en balayant les ruines du pass. On
voulait en finir avec les restes du privilge, restes d'autant plus odieux que rien ne les justifiait plus ; on brisa
la noblesse, le clerg, les Parlements ; on anantit
toute rsistance ; on mit toute action, toute nergie, tout
pouvoir dans la main de l'tat ; et quand on eut renvers la dernire barrire, cras tout ce qui s'levait
au-dessus du sol, on s'imagina qu'on avait fond la
libert.
Mirabeau y voyait plus loin ; sans cesser d'aimer la
libert, il regardait cette victoire de l'galit comme le
triomphe d la monarchie. Voici ce qu'il crivait au roi
17

194

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

moins d'un an aprs la Rvolution commence : Com parez le nouvel tat de choses avec l'ancien rgime;
c'est l que naissent les consolations et les esprances.
Une partie des actes de l'Assemble nationale, et
c'est la plus considrable, est videmment favorable
au gouvernement monarchique. N'est-ce donc rien
d'tats,
Parlements,
d'tre
sans
sans
pays
que
sans

corps de clerg, de privilgis, de noblesse? L'ide


de ne former qu'une seule classe de citoyens aurait
plu Richelieu. Cette surface gale facilite l'exercice
du pouvoir. Plusieurs rgnes d'un gouvernement abfait autant que cette seule anne
solu n'auraient pas
de rvolution pour l'autorit royale 1. C'tait prsenter Louis XVI les rformes de 1 789 du ct par o
plus tard Napolon s'en saisit.
En dvoilant les origines de la centralisation, en lui
restituant sa vritable physionomie, M. de Tocqueville faisait la part de l'ancien rgime et de la Rvolution; du mme coup il dissipait un malentendu fcheux
qui n'a dur que trop longtemps. Aprs l'avoir lu, il
faut une foi robuste pour croire encore que la libell
moderne puisse s'accommoder' d'un systme invent
par les lgistes pour anantir toutes nos anciennes franchises. Nous devons nos rois l'unit de la France,
c'est un bienfait qui mrite notre reconnaissance; mais
l'unit n'implique pas la centralisation administrative; il est, ais de concevoir un rgime qui, sans
amoindrir l'Etat, fasse la part de l'individu. Grand par1. L'Ancien rgime et la Rvolution, p. 12.

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

195

tisan de l'unit franaise, M. de Tocqueville ne rvait


pas un gouvernement qui rompt avec la tradition nationale; il laissait entre les mains de l'tat l'arme, la
marine, la diplomatie, la lgislation, la justice, l'impt,
les finances, la direction des intrts gnraux, la police
suprme ; il demandait seulement qu'on desserrt ce
noeud administratifqui touffe l'individu sans profit pour
la socit. Il voulait qu'on laisst la commune et le citoyen rgler eux-mmes leurs propres affaires, sans que
le pouvoir se mlt d'intrts qui ne touchent point la
souverainet. L'excs de gouvernement, M. de Tocqueville n'avait point de peine le prouver, est pour l'Etat
une cause de faiblesse. Au lieu d'un peuple nergique,
habitu vouloir et agir, il n'a devant lui que des sujets
gostes et nervs. Sans doute l'obissance est plus facile, on ne discute mme pas la volont du prince; mais
la paix publique ne gagne rien cette indiffrence politique; tous les jours, il est vrai, on plie devant un
commis; mais vienne un moment d'erreur et de colre,
on renverse un gouvernement, on chasse une dynastie.
En Angleterre et en Amrique, chacun dfend ses
droits; on s'agite, on crie, mais on ne fait pas de rvolution ; double avantage pour l'tat et pour la libert.
Comme on le voit, c'est toujours le mme problme
que poursuivait M. de Tocqueville. Qu'il tudit l'ancienne Constitution franaise ou les institutions des
Etats-Unis, ce qu'il cherchait partout et toujours, c'tait
l'alliance de l'galit et de la libert. Des deux ouvrages
qu'il a consacrs ce grand problme, le dernier, selon
moi, est son chef-d'oeuvre. Non pas qu'il y ait progrs

196

ALEXIS DE TOCQUIVILLE.

dans les ides ; une fois qu'on a vu que la libert est le


mnagement de l'individu, il est difficile qu'on ne tire pas
du premier coup toutes les consquences de ce principe
fcond ; mais l'auteur est plus matre de son sujet et de
son talent. Sorti de la vie politique sans avoir rien se
reprocher et sans rien attendre de l'avenir, M. de Tocqueville, on le sent la gravit de sa parole, n'a d'autre
passion que la vrit. Point de regrets personnels,
rien qui trahisse l'ambition due, tout y respire le
patriotisme le plus sincre et le plus intelligent. C'est
l'oeuvre d'un citoyen qui a souffert sans doute; mais
de ses esprances renverses M. de Tocqueville n'accuse personne ; les preuves mme qu'il a traverses
ne sont pour lui qu'un nouveau moyen d'instruire et
de servir son pays.
Le livre s'arrte la fin de l'ancien rgime ; il ne
nous dit pas ce que les assembles rvolutionnaires et
l'Empire ont fait de la libert et de la centralisation ;
l'auteur rservait cette tude pour un second volume
dont, par malheur, il ne nous a laiss que le plan.
Dans ma pense, dit-il 1, l'oeuvre que j'ai entreprise ne doit
pas en rester l. Mon intention est, si le temps et les forces ne
me manquent point, de suivre, travers les vicissitudes de cette
longue rvolution, ces mmes Franais avec lesquels je viens de
vivre si familirement sous l'ancien rgime, et que cet ancien rgime avait forms, de les voir se modifiant et se transformant
suivant les vnements, sans changer pourtant de nature, et reparaissant sans cesse devant nous avec une physionomie un pet.
diffrente, mais toujours reconnaissable.
Je parcourrai d'abord avec eux cette premire poque de 1789,

1. L'Ancien rgime et la Rvolution. Avant-propos,

p. XI.

197

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

partagent leur coeur ;


institutions dmocratiques, mais des institutions libres ; non-seulement dtruire des
privilges, mais reconnatre et consacrer des droits ; temps de
jeunesse, d'enthousiasme, de fiert, de passions gnreuses et
sincres, dont, malgr les erreurs, les hommes conserveront ternellement la mmoire, et qui, pendant longtemps encore, troublera le sommeil de tous ceux qui voudront les corrompre ou les
asservir.
Tout en suivant rapidement le cours de cette mme rvolution, je tcherai de montrer par quels vnements, quelles fautes,
quels mcomptes ces mmes Franais en sont arrivs abandonner
leur premire vise, et, oubliant la libert, n'ont plus voulu que
devenir les serviteurs gaux du matre du monde ; comment un
gouvernement plus fort et beaucoup plus absolu que celui que la
Rvolution avait renvers, ressaisit alors et concentra tous les
pouvoirs et supprima toutes ces liberts si chrement payes
Je m'arrterai au moment o la Rvolution me paratra avoir
peu prs accompli son oeuvre et enfant la socit nouvelle. Je
considrerai alors cette socit mme ; je tcherai de discerner
en quoi elle ressemble ce qui l'a prcd, en quoi elle en diffre;
ce que nous avons perdu dans cet immense remuement de toutes
choses, ce que nous y avons gagn, et j'essayerai enfin d'entrevoir
notre avenir.
Une partie de ce second ouvrage est bauche, mais encore
indigne d'tre offerte au public. Me sera-t-il donn de l'achever ?
Qui peut le dire? La destine des individus est encore bien plus
obscure que celle des peuples.

o l'amour de l'galit et celui de la libert


o ils ne veulent pas seulement fonder des

Dans ces dernires paroles il y a une tristesse visible.

Atteint d'une de ces terribles maladies qui ne trompent


que leur victime, M. de Tocqueville, tout en comptant sur un avenir qui lui a manqu, ne pouvait se
dfendre d'une secrte inquitude. La faiblesse de
sa
poitrine l'obligeait chercher des hivers moins rudes
que les ntres; une fivre lente, tout en excitant
chez lui la pense, lui tait la force ncessaire
pour
17.

198

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

achever l'oeuvre qui l'occupait tout entier. Le temps lui


chappait, et il en avait besoin, car il tait difficile avec
lui-mme; il lui fallait voir le fond des choses, rien
ne le contentait que la vrit. Cette anne les mdecins
l'avaient envoy Cannes pour chercher sous.un ciel
plus doux un peu de calme et de loisir. C'est l que la
mort l'attendait. Il s'est teint le 16 avril dernier. Il
n'tait g que de cinquante-trois ans.
A considrer les choses humainement, il semble que
M. de Tocqueville ait se plaindre de la fortune. L'lvation et la droiture de son caractre, la solidit de son
esprit, l'tendue de ses connaissances, la facilit de sa
parole lui assuraient un bel avenir politique. La tribune
s'est ferme pour lui au moment o son exprience
l'appelait servir et peut-tre diriger son pays. Rfugi dans l'tude, il ne lui a pas t permis de donner
toute sa pense ; le travail, qui a t sa consolation,
a peut-tre achev la ruine d'une sant toujours dlicate et trop peu mnage. Deux fois ses plus lgitimes
esprances ont t brusquement brises, par la Rvolution et par la mort.
Et cependant quelle carrire plus digne d'envie que
celle de cet homme qui a sacrifi la plus belle des
causes son ambition, sa sant, sa vie ! M. de Tocqueville a t emport par l'orage ; il a vu sombrer les institutions qu'il aimait; les vnements l'ont trahi; mais
il a t grand par lui-mme ; ses travaux, inspirs par
une seule ide, sa constance d'opinion, sa foi sincre
dans la libert, son amour des hommes lui ont valu
l'affection universelle. L'Amrique l'avait adopt

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

199

comme un de ses plus dignes enfants ; l'Angleterre, si

ddaigneuse des trangers, lui portait une estime profonde ; l'Europe tout entire coutait sa voix et pesait
ses avis. Il y a eu de nos jours des noms qui ont fait
plus de bruit ; je ne connais pas de gloire plus pure et
plus respecte.
La fin prmature de M. de Tocqueville a t pour ses
amis un coup terrible, pour toutes les opinions un deuil
public. Mais dans cette mort que de grandeur et de noblesse ! La vie du meilleur d'entre nous est mle de
fange et d'cume ; notre coeur n'a pas toujours gard
ses premires affections, notre esprit a vari comme
notre coeur. O sont les croyances et les amis de notre
jeunesse ? Que de fois, par faiblesse, par dgot, par
lchet, nous avons transig avec le monde et la fortune ! Qui de nous peut rentrer en soi-mme sans avoir
rien regretter du pass ? Dans l'enivrement du succs,
nous avons peine regarder au fond de notre conscience ; que sera-ce donc dans le trouble de la mort,
quand notre vie tout entire se dressera devant nous et
nous jugera ?
M. de Tocqueville n'avait point chang la main qui
;
essuyait la sueur de son front mourant, c'tait la main
de la seule femme qu'il et aime, de la compagne qu'il
avait choisie pour les qualits de l'me, de celle qui depuis vingt-cinq ans l'environnait de bonheur et d'amour. Les amis qui accouraient pour le voir une fois
encore, c'taient les amis de sa jeunesse, ceux qui depuis trente ans partageaient ses ides et ses rves. Sa
foi religieuse tait celle de
ses pres ; sa foi politique

200

ALEXIS DE TOCQUEVILLE.

tait celle de son grand aeul ; comme Malesherbes, il


avait vou sa vie la libert, et c'est encore la libert
qu'il voulait consacrer cet avenir qui ne lui appartenait
plus. En paix avec Dieu et avec lui-mme, entour de
tout ce qu'il aimait, berc par les illusions les plus
douces, il s'est endormi plein de confiance pour se rveiller en ce monde meilleur o les belles mes assouvissent enfin cette soif de justice et de vrit qui les a
consumes ici-bas.
Non, de pareilles morts ne sont qu'apparentes. C'est
le privilge de ces nobles natures, que leur dpart
mme a une action bienfaisante. Sorties de nos misrables querelles, leves au-dessus de nos passions et de
nos vices, elles brillent d'un clat plus pur, comme ces
clarts sereines qui dans l'obscurit des nuits sont l'espoir et le guide du marin battu par les flots. Quand un
homme de talent, quand un crivain patriote quitte la
terre, son oeuvre prend quelque chose de la srnit et
de la saintet de la mort. Les sages du jour n'cartent
plus ses ides comme d'importunes rveries : c'est une
autorit qu'on invoque, un appui dont on a besoin. Vivant, on ne l'coute gure ; mort, le silence se fait autour de lui ; c'est le pays tout entier, ce sont les gnrations nouvelles qui veulent entendre cette voix qui
sort du tombeau. Pour tous ceux qui ont connu M. de
Tocqueville, rien sans doute ne peut remplacer l'ami
qu'ils ont perdu ; pour nous, il vit plus que jamais dans
ses livres ; ses ides nous appartiennent, sa gloire est
notre hritage. Son nom n'est pas de ceux qui
s'teignent avec les annes ; dsormais il est insparable

ALEXIS DE TOCQUEVILLE

201

qu'il a dfendue. Aussi longtemps qu'il y


aura en France des coeurs gnreux, on conservera avec
un respect religieux la mmoire de celui qui, au travers
de toutes les preuves, s'attacha la libert avec un
amour invincible, et qui essayait encore de la servir
quand la mort lui,a glac la main.
de la cause

Octobre 1859.

L'INSTRUCTION PUBLIQUE
ET

LE SUFFRAGE UNIVERSEL

Sous le titre de l'Instruction publique et le suffrage


universel, un anonyme, que tout le monde a reconnu,
M. Hachette, vient de publier une brochure qu'on ne
saurait trop recommander l'attention des esprits libraux. Ce ne sont que quelques pages; mais elles sont
crites par un homme de sens et d'exprience. Elles
disent beaucoup, et font encore, plus rflchir. Elles
touchent la libert de la presse par le ct le mieux
fait pour intresser les honntes gens. On se dfie de la
presse, on lui reproche des dsordres dont elle n'est pas
la plus coupable, on ne lui sait pas gr du bien qu'elle
a fait, du mal qu'elle a empch ; il faut pourtant se rconcilier avec elle, puisqu'aussi bien on ne peut s'en
passer. C'est la grande question du jour ; quoi qu'on
fasse, on y est sans cesse ramen. Qu'on ait peur de la
presse, ou qu'on la hasse, elle seule, on le sent chaque
jour davantage, elle seule peut rsoudre le mystrieux
problme de l'avenir.
Qu'est-ce, en effet, qu'un gouvernement fond sur le
suffrage universel? S'imagine-t-on qu'il y ait dans le

L'INSTR. PUBL. ET LE SUFFR. UNIV.

203

nombre une vertu magique, et qu'il suffise d'assembler


les hommes pour les rendre infaillibles ? N'y a-t-il jamais eu de dmocraties violentes, injustes, tyranniques ?
N'y a-t-il pas mille exemples de peuples qui ne se sont
servis de leur vote que pour ruiner la libert et se dchirer de leurs propres mains? Le suffrage universel
n'est bon qu' une condition, c'est que la grande majorit des citoyens soit sage, modre, amie de la justice et de la vrit. D'o peut venir cette sagesse, sinon
de l'ducation ? O a-t-on jamais
vu des dmocraties
raisonnables, sinon en Hollande, en Suisse, aux tatsUnis, c'est--dire partout o l'instruction du peuple
a
t considre comme le premier intrt et le premier

devoir.du gouvernement?

I
La question de l'ducation publique est de date rcente dans l'histoire. Avant la Rforme, on ne voit pas

qu'on s'en soit occup. Le moyen ge mettait la puissance et la vie sociale dans la royaut, l'glise, la noblesse, et quelques corporations privilgies le peuple
;
tait fait pour servir. Le laboureur et l'ouvrier n'avaient
voix ni dans l'glise ni dans l'tat. Comme
on ne leur
donnait aucune part
au gouvernement, on ne s'inquitait gure de les instruire ; au fond mme on regardait
l'ducation comme plus nuisible qu'utile,
car l'ducation avait le danger d'veiller des ides nouvelles elle
;
donnait au peuple des gots et des dsirs au-dessus de
sa condition.

204

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

Il en fut autrement quand l'invention de l'imprimerie


eut mis la porte de chacun les moyens de s'instruire;
et sutout quand Luther introduisit dans la socit chrtienne un principe nouveau. Appeler tous les chrtiens
lire la Bible, et juger par eux-mmes du mrite de
leur foi, ce n'tait pas seulement fonder une Eglise
nouvelle, et forcer le catholicisme se rgnrer pour
soutenir une terrible concurrence ; c'tait, que Luther
en -et ou non conscience, c'tait donner l'empire du
monde l'intelligence et la raison.
Quoi qu'il en soit, Luther fut le premier sentir
que des coles chrtiennes taient d'une ncessit absolue; Dans un crit clbre, adress en 1524 aux conseillers municipaux de l'empire, il demanda la cration
de ces coles dans toutes les villes de l'Allemagne.
Souffrir l'ignorance, c'tait, dans le langage nergique
du rformateur, faire cause commune avec le diable ;
le pre de famille qui abandonnait son fils aux tnbres

tait un fripon consomm ! Est-ce la dpense qui


vous effraye? crivait-il ses chers Allemands. Mais on
dpense annuellement tant d'argent pour des arquebuses, pourquoi n'en dpenserait-on pas un peu pour
donner la pauvre jeunesse un ou deux matres d'cole?... Magistrats! rappelez-vous que Dieu commande
formellement qu'on instruise les enfants. Ce divin commandement, les parents le transgressent par insouciance, par faute d'intelligence, par surcharge de travail; c'est vous, magistrats, qu'incombe le devoir de
rappeler aux pres leur devoir, et d'empcher le retour
des maux dont nous souffrons aujourd'hui.

205

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

Occupez-vous

de vos enfants ; beaucoup de parents

sont comme les autruches;... contents d'avoir pondu


l'oeuf, ils ne s'en soucient plus. Or, ce qui fait la prosprit d'une ville, ce ne sont pas des. trsors, de fortes

murailles, de belles maisons, des armes brillantes ; la


richesse vritable d'une cit, son salut et sa force, c'est
de compter beaucoup de citoyens instruits, honntes,
bien levs. Si de nos jours il est si rare de rencontrer
de pareils citoyens, qui s'en prendre, si ce n'est
vous, magistrats, qui avez laiss grandir la jeunesse
comme la futaie dans le bois? L'ignorance est plus dan-

gereuse pour un peuple que les armes de l'ennemi 1.


Cette loquence familire et vraie ne

fut pas perdue ;

il n'y a pas

un pays protestant qui ds lors n'ait mis au


rang de ses devoirs l'tablissement et l'entretien d'coles populaires. Qui donc a voyag en Allemagne sans

rencontrer ces joyeuses bandes de garons et de filles,


qui, dans le moindre village, s'chappent heure fixe
de toutes les maisons, portant la main leur ardoise
et leurs livres ? Pas un enfant qui reste dans la rue, pas
un qui n'aille l'cole. Il suffit d'ailleurs de regarder
autour de soi pour voir qu'aujourd'hui encore, en Europe comme dans le Nouveau Monde, l'ducation est
moins rpandue chez les peuples catholiques que chez
les peuples rforms. En point, la Prusse, la Hollande,
ce
la Suisse, l'Ecosse, les tats-Unis sont la tte des
pays civiliss. Cela se comprend pour le temps qui a
prcd la Rvolution ; tant que l'ducation du peuple
1. Ad, Schaeffer, De l'Influence de Luther sur l'ducation du peuple,
Paris, 1853, p. 76-78.
18

206

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

n'a t qu'une question religieuse, les catholiques n'y


ont pas attach autant d'importance que les protestants ;
mais aujourd'hui la question est politique ; la libert a
pour condition premire l'ducation de tous les citoyens ;
comment donc justifier cette infriorit ?
Parmi les pays qui ont le mieux senti la grandeur du
problme, il faut citer les tats-Unis. A l'origine, sans
doute, ce fut le zle religieux qui fit faire des sacrifices
incroyables pour combattre l'ignorance ; c'est ce qui
explique le haut degr de lumires et de moralit auquel est parvenu un peuple que, d'ordinaire, nous aimons mieux dnigrer qu'tudier. Mais l'intrt politique s'est bientt joint l'intrt religieux. A mesure
que la libert s'est affermie aux tats-Unis, on a compris que l'ducation populaire n'intressait pas seulement le fidle; on a vu, on a senti qu'il y avait l pour
la rpublique une question de vie ou de mort. Une dmocratie ignorante est une dmocratie condamne. De
l'autre ct de l'Ocan, on ne se fait pas d'illusion sur
ce point. Qu'on coute, par exemple, ce que disait en
1821 un des plus clbres citoyens de l'Amrique, Daniel Webster, au moment o le Massachusetts rformait
sa constitution et profitait de cette rforme pour donner une impulsion nouvelle aux coles.
En ce qui touche les coles, la Nouvelle-Angleterre est en
droit de prtendre une gloire toute particulire. Elle adopta
ds le premier jour, et elle a constamment maintenu ce principe,
que pourvoir l'instruction de toute la jeunesse est pour l'tat
un droit incontestable et un devoir rigoureux. Ce qu'en d'autres
pays on laisse au hasard ou la charit, nous l'assurons par la
loi. Quand il s'agit de l'instruction publique, nous tenons que

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

207

tout homme est sujet l'impt en proportion de sa fortune; et


cela, sans nous inquiter de savoir s'il a ou non des enfants
qui profiteront de l'ducation qu'il paye. Il y a l pour nous un
systme d'administration sage et librale, qui assure tout la
fois la proprit; la vie des citoyens et la paix de la socit.
Nous cherchons prvenir dans une certaine mesure l'application du Code pnal, en inspirant ds le premier ge des principes

salutaires, conservateurs de la vertu comme de la socit. En


dveloppant l'esprit, en agrandissant les jouissances intellectuelles, nous habituons l'individu se respecter davantage, et
avoir plus de confiance en lui-mme. Par l'instruction gnrale,
nous cherchons, autant que possible, purifier l'atmosphre
morale, donner le dessus aux bons sentiments, tourner le
courant des ides et des opinions contre le crime et l'immoralit, secondant ainsi les menaces de la loi et les prceptes de la
religion. En dveloppant le sens moral, en faisant prvaloir les
principes et les lumires, nous esprons trouver des garanties
en dehors et au-dessus des lois; nous esprons continuer et prolonger le temps o, dans les villages et dans les fermes de la
Nouvelle-Angleterre, on puisse dormir en paix derrire des portes
sans verrous. Et sachant que notre gouvernement repose directement sur la volont publique, nous essayons de donner cette
volont une bonne et sre direction.
Nous ne comptons pas sans doute que tous nos lves deviendront des philosophes ni des hommes d'tat ; mais nous
esprons, et notre espoir clans la dure de notre gouvernement
repose sur cette confiance, que, par la diffusion des lumires et
des bons et vertueux sentiments, l'difice politique sera aussi bien
dfendu contre les violences ouvertes et les ruines subites, que
contr l'action lente et souterraine, mais non moins destructive,
de la licence 1.

Voil parler en homme d'tat; et qu'on ne s'imagine


pas que ce soit l un langage isol, une opinion par-

ticulire: c'est ainsi qu'aux tats-Unis pensent et s'ext.

Laboulaye, Histoire politique des tats-Unis. Paris, 1855 ;


t. I, p. 284.
Ed :

208

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

priment tous les amis de la libert et de la dmocratie,


et ils sont nombreux. Les coles libres, dit le clbre
gologue anglais, M. Lyell, dans son Voyage en Amrique, ces coles, o se runissent les enfants de toutes
les sectes religieuses et de toutes les classes de la socit, sont ce que le Nouveau Monde a produit de plus
original; les Amricains ont le droit d'en tre fiers.
Quand on sait ce que M. Horace Mann a fait pour le
Massachusetts, ce que M. Henri Barnard a fait pour
Rhode-Island et le Connecticut, on se demande si, malgr notre vieille civilisation, nous n'avons rien apprendre de la Nouvelle-Angleterre. Des coles admirablement tenues, des livres d'ducation aussi bien imprims que bien faits, des matres et des matresses largement rtribus, voil ce que l'Europe peut envier aux
tats-Unis. En 1832, sur cent townships ou communes
du Massachusetts, comptant peu prs 200,000 habitants, on ne trouva parmi les jeunes gens de quatorze
vingt ans que dix personnes qui ne savaient pas lire. Il y
tat
dj
longtemps
dans
le
petit
de Connecticut
a
que
il serait impossible de rencontrer un homme n dans
le pays qui ne sache pas lire, crire et compter 1. Trouverait-on sur le continent, mme en Prusse, un exemple pareil ? Et comprend- on sur quelles bases profondes
reposent la force et la dure de la dmocratie dans les
vieilles provinces des tats-Unis ? Sans doute, l'esclavage
peut couper en deux la toute-puissante rpublique,
mais il ne dtruira pas les assises sur lesquelles repose
1. Wimmer, Die Kirche und Schule in Nord-Amerika. Leipzig, 1853,
p. 128.

209

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

cette robuste socit ; si jamais la libert tait chasse


d'Europe, elle aurait un asile sr chez les populations

laborieuses, instruites, morales, religieuses du Massachusetts et du Connecticut.

II
Rentrons en France ; nous aussi, nous sommes une
dmocratie depuis 1789, dmocratie aussi agite, aussi
turbulente que celle de la Nouvelle-Angleterre est pacifique et rgle. C'est le suffrage universel qui a fait
l'Empire, c'est le suffrage universel qui le soutient.
Voil le principe de la constitution et du gouvernement,
le principe qu'on ne permet point de discuter. Mais
qu'est-ce que le suffrage universel, sinon le rgne de
l'opinion? Cette opinion, le pouvoir se croit sr de la diriger son gr. Cela se peut, si le gouvernement est
sage et libral. Mais comment diriger l'opinion si le
peuple n'est pas instruit et moral? Vienne une querre
une disette, une crise agricole ou industrielle, degue,
fausses doctrines ou de vaines alarmes s'emparent des
esprits, que le peuple souffre et s'exalte, comment le
conduira-t-on ? A des gens qui raisonnent, on peut tout
faire accepter, mme la misre; mais qu'y a-t-il de
plus entt, de plus sourd, de plus violent que l'ignorance? Qui ne sent que le suffrage universel est une
force aussi puissante pour le bien que pour le mal ;
en un jour d'orage, une explosion terrible peut tout
emporter?
Eclairer et moraliser le suffrage universel, c'est donc
18.

210

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

aujourd'hui le plus grand problme, non-seulement


l'tat,
mais pour la socit. O en sommes-nous,
pour
cependant, aprs la loi de 1833, qui fait tant d'honneur
M. Guizot, aprs les efforts sincres du dernier gouvernement ? Les chiffres donns par la statistique officielle sont des plus tristes. Dans l'arme, en 1857, plus.
d'un tiers des jeunes soldats ne savait ni lire ni crire.
Un cinquime de la population ne va pas aux coles ; la
moiti des enfants inscrits n'y appartient que sur le papier. Joignez l'ignorance des enfants celle des pres
et des mres, vous en arriverez cette affligeante conclusion : qu'en France le nombre d'hommes, de femmes et d'enfants qui ont appris lire et crire ne doit
pas dpasser de beaucoup la moiti de la population,
soit vingt millions environ.
Mais, dit M. Hachette, si l'on demande maintenant combien dans cette moiti il y a d'individus qui
utilisent l'admirable instrument de la lecture mis ds
l'enfance entre leurs mains;.;, on sera bien oblig de
rpondre que l'instrument reste sans emploi et se rouille
chez les neuf diximes au moins de ceux qui le possdent, et qu'un dixime seulement soit deux millions
de Franais au plus en font rellement usage.
Que cette observation soit malheureusement vraie,
c'est ce que prouve la statistique criminelle. Sur
mille accuss, jugs contradictoirement en 1857 (suivant le dernier travail publi par le ministre de la
justice ), sept cent quatre-vingt-six taient compltement illettrs, ou savaient seulement lire et crire
imparfaitement. M. Hachette conclut de ce chiffre que

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

211

l'ignorance mne aisment au crime ; je suis, jusqu'


un certain point, de son avis ; mais la passion entrane
aussi les gens qui lisent. L'instruction est une force qui
peut servir faire le mal comme faire le bien, et je
crois que lorsque la statistique nous dit que les quatre
cinquimes des accuss sont ignorants, elle nonce une
vrit malheureusement universelle. A parler du pays
tout entier, on pourrait en dire autant des innocents
que des coupables. Un cinquime de la population qui
sache lire, et un vingtime qui lise en effet, telle est,
suivant toute apparence, la vrit sur notre situation. Il
y a l de quoi tre modeste.
Ainsi donc, il ne faut pas s'y tromper : cette vieille
civilisation, qui a produit de si grandes choses, n'a jamais exist qu' la surface. Ds qu'on enfonce on trouve
l'ignorance, la crdulit, la faiblesse. C'est l qu'est le
danger ; c'est l que l'erreur et la passion recrutent des
adeptes et des victimes ; c'est l que les rvolutions
trouvent des soldats. Voil o il faut porter la lumire.
Voil ls quartiers qu'il faut assainir et purifier. En un
sicle qui parle si haut de charit, d'amour du peuple,
y a-t-il une croisade plus sainte que celle qu'on dirigerait contre la plus triste et cependant la plus gurissable
des misres' ? On ne peut donner le bien-tre tous
les hommes mais on peut leur apprendre se servir
,
de leur me et s'estimer ce qu'ils valent. On peut, en
leur levant l'esprit, les sauver de la dgradation et de
la barbarie.

212

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

III
Pour cela que faut-il faire ? Il faut rpandre l'instruction primaire, il faut la faire entrer jusque dans le
plus misrable foyer. Car la premire condition pour
agir sur le peuple, c'est de lui parler, et aujourd'hui,
c'est avec des crits qu'on parle. Un homme qui ne sait
pas lire est au milieu de la civilisation comme un
aveugle-n. Il n'y a pas moyen de lui ouvrir les yeux,
Parmi les rformes qui seraient ncessaires pour
amliorer l'ducation populaire, on a depuis longtemps
signal la ncessit de donner aux instituteurs primaires
un traitement plus convenable, une condition plus indpendante et plus respecte. Aujourd'hui la position de
l'instituteur est misrable et prcaire. Moins.pay que
le journalier, il est pauvre, et ce titre fort peu considr du paysan, qui n'estime le savoir que par ce qu'il
rapporte ; il est en outre la merci de tous les agents de
l'autorit. On peut le changer de rsidence, le suspendre, le rvoquer, sans mme donner de motifs.
Cela ne vaut rien ; la premire condition pour appeler
dans une carrire des hommes capables, c'est de leur
assurer la scurit morale aussi bien que matrielle, de
les mettre au-dessus d'un caprice tranger comme audessus du besoin.
Sait-on ce qu'on paye en Amrique aux matres des
coles primaires? Au Massachusetts le prix moyen
(logement non compris) est pour l'instituteur de 47 dollars (235 francs) par mois, et de 20 dollars ou 100 francs

213

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

pour l'institutrice 1. Au Connectieut on donne l'instituteur 30 dollars ou 150 francs par mois, l'institutrice
16 dollars ou 80 francs. A ce prix on trouve des gens
capables et moraux qui se dvouent la plus dlicate
des missions sociales. En outre, et ce n'est pas un faible attrait, l'opinion protge les instituteurs, le matre

est considr comme un des hommes les plus utiles et


les plus dvous ; on le place ct du pasteur et on
,

ne l'honore pas moins.

Au reste, et sans entrer dans des dtails infinis, saiton quel est, aux tats-Unis, le budget moyen de chaque
tat pour l'instruction publique? Il s'lve
gnral

en

un dollar ou 5 francs 35 centimes par tte d'habitant 2.


Les trois quarts de ces fonds sont consacrs l'ensei-

gnement primaire beaucoup plus dvelopp, il est vrai,


que le ntre. Ce serait pour la France un budget qui
pour l'instruction populaire irait deux cents millions
de francs. En 1 855 nous avons dpens pour l'enseignement primaire un peu plus de 32 millions 3. Joignez
1. L'enseignement se partage en deux semestres d't et d'hiver,
qui n'occupent gure que huit mois. J'ignore si le matre est pay toute
l'anne, ou seulement pendant le temps qu'il enseigne ; dans cette dernire supposition, la plus dfavorable, ce serait encore 1,880 francs
que toucheraient les hommes, et 800 francs que loucheraient les femmes, avec facilit d'occuper quatre mois de l'anne leur seul profit.
2. American Almanach, 1859, p, 258. New-York, avec une population d'un peu plus de 3 millions d'habitants, a un budget d'cole de
3,413,109 dollars, et paye aux matres de toute espce plus de 2. millions de dollars, ou plus de 10 millions de francs. Dans les tals de la
Nouvelle-Angleterre, la dpense est dans la mme proportion.
3. Ch. Jourdain. Le Budget de l'instruction publique, p. 325. Dans
cette somme, la part de l'tat est de 5,737,957 francs, celle des d-

214

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

cela les efforts que fait le clerg, nous arriverons une


cinquantaine de millions, tout au plus ; c'est le quart de
ce qu'il faudrait faire pour rivaliser avec un peuple dont

nous parlons souvent avec une hauteur qui n'accuse que


notre ignorance. On voit si nous sommes loin de l'Amrique; il est vrai que l-bas, en temps ordinaire, il
n'est pas ncessaire d'avoir une arme; on consacre
aux coles ce que nous dpensons pour des casernes et
des canons.
M. Hachette ne fait pas d'autre observation sur l'organisation de l'enseignement. Ce n'tait pas l l'objet
principal de sa brochure; autrement, avec sa profonde exprience, il aurait pu nous en dire davantage.
Par exemple, toutes ces merveilles de l'enseignement
aux tats-Unis, quoi les doit-on, sinon une force
que nous touffons au lieu de nous en servir? L-bas ce
sont ds associations libres, des bureaux ( boards ) gratruits, qui secondent, stimulent et souvent remplacent
l'activit de l'tat. Ce sont les hommes les plus considrables par leur talent, leur fortune, leur position qui
tiennent honneur de surveiller et de diriger l'enseignement. Quelle garantie pour les matres ! quel moyen de
relever leurs yeux et ceux des enfants la dignit de
la profession ! Quel moyen de faire sentir tous que
l'ducation est le grand intrt de la socit, et d'honol'tat
fois
la

et
et ceux qui enseignent !
rer
Chez nous, au contraire, l'association est sinon proscrite, au moins mal vue et dcourage. Mler l'dupartements de 5,412,860, celle des communes de 11,564,405,
des familles de 8,981,817 francs.

celle

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

215

cation des hommes considrables qui n'ont rien esprer ni craindre du pouvoir nous semblerait introduire la rvolution dans l'tat. C'est toujours cette

lourde machine de l'administration que nous nous


fions de toutes choses. Aussi ne se passe-t-il pas dix ans
sans que le pays ne soit tout coup tonn et souvent
effray d'avoir si peu fait avec un mcanisme si puissant
en apparence, si faible en ralit. Il en sera toujours
ainsi jusqu' ce que nous comprenions que pour un
peuple la libert consiste faire lui-mme ses propres
affaires, surveiller lui-mme ses propres intrts.
C'est en mlant la socit au gouvernement qu'on rend
le gouvernement libral, et la socit pacifique et dvoue. Tant que nous.n'aurons pas saisi cette vrit
fconde, nous tournerons toujours dans le mme cercle ;

l'administration vivra de son ct, la socit restera


trangre son gouvernement, et pour corriger un
abus on fera une rvolution.

IV
Supposons maintenant que les coles primaires
soient assez bien organises pour que la grande majorit des Franais sache lire, crire et compter ; la
rforme ne sera qu' moiti faite; nous aurons mis
entre les mains de tous les citoyens un instrument sans
gal; mais il faut maintenant qu'ils s'en servent. Ils
ont le moyen de lire, il faut maintenant qu'ils lisent.
Comment faire pntrer le livre ou le journal jusque
dans le coin le plus recul?

216

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

On a eu l'ide de faire des bibliothques communales;


la pense est bonne, le rsultat et t excellent si on
avait laiss les citoyens libres comme en Angleterre,
d'organiser des cabinets de lecture ou des. bibliothques
pour l'ouvrier et pour le paysan. Cela se fait Londres,
Manchester et dans cent autres villes de la Grande-

Bretagne; les ouvriers, les femmes d'ouvriers surtout,


ont largement profit de ces libres fondations qui sont
en pleine prosprit. En France, ce n'est pas ainsi qu'on
entend les choses; on a command ou encourag quelques livres, soi-disant populaires, destins donner au
peuple un certain enseignement. On a chou comme
on choue' toujours en pareil cas. On ne fait pas de
bons livres par ordre ministriel, et sur commande de
l'tat. J'ajoute qu'il n'y a en gnral rien de plus niais
et d'un sentiment plus faux que ces livres crits pour
le peuple par de beaux esprits. Ce qu'il faut l'ouvrier
comme au paysan, ce sont les chefs-d'oeuvre littraires,
qui plaisent au plus simple comme au plus dlicat,
et cela par une raison aise comprendre : le chefd'oeuvre de l'art, c'est de reproduire la nature, et pour
sentir la nature, il suffit d'avoir le coeur et l'me d'un
homme. Un paysan comprendra mieux Homre, Molire, de Fo ou Channing que tous ces petits livres o
on lui parle comme autrefois parlaient les grands seigneurs, avec une politesse ddaigneuse et affecte. Ce
qu'il faut au peuple, ce sont des bibliothques o soient
les meilleurs livres anciens et modernes. Qu'on laisse
les citoyens s'associer pour de pareilles fondations sans
que l'administration intervienne, il y en aura bientt

217

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

dans toutes les villes de France, et mme en plus d'un


village. On ne sait pas quel ressort il y a dans notre
pays, car depuis des" sicles il semble que l'tat n'ait
pas de fonction plus chre que de tout empcher.
Mais, avant de fonder des bibliothques communales,
il y aurait un moyen simple de mettre les livres la
porte de l'ouvrier et du paysan, ce serait de ne pas les

arrter en route par des prcautions qui ne sont plus


de notre temps. Il est rest dans notre lgislation
avec beaucoup de legs administratifs qui ne valent pas
mieux, une institution qu'on nomme les brevets de libraire. Cette institution, autant qu'on peut le voir dans
les discussions du conseil d'tat imprial sur la libert
de la presse 1, n'avait qu'un objet: s'assurer qu'on ne
publierait rien contre l'intrt et la sret de l'tat. En

d'autres termes, c'tait une mainmise sur les diteurs ;


ce sont eux seulement qu'on voulait assujettir une
surveillance constante ; on ne songeait pas y comprendre les simples vendeurs de livres, ou, comme
on les nommait ddaigneusement, les bouquinistes. Par
malheur, on. est toujours dispos dans notre pays
tendre la police, et on n'exempta aucun libraire de la
terrible protection de l'tat.
Il n'y a donc aujourd'hui en France que quatre mille
deux cent vingt-cinq personnes qui aient le droit de
vendre des livres; ce n'est pas le dixime de ce qu'il
faudrait; ou, pour mieux dire, on ne voit gure pourquoi il faut un brevet pour vendre un livre plutt

1. Publies par Locr.

en 1819.

19

218

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

que toute autre marchandise. Est-ce parce qu'il faut


une surveillance? Mais on peut surveiller les libraires tout comme on surveille les laitiers, les bouchers et les marchands de vins. Est-ce pour empcher
la publication de livres dangereux ou immoraux? Mais
cela regarde les diteurs et non pas les simples vendeurs. Nous avons des lois svres qui ne laissent point
paratre une feuille de papier avant qu'elle ait pass
sous l'oeil de la justice. C'est l qu'est la garantie, c'est
l qu'est la protection de la socit. Une fois le livre
dit, et en quelque sorte reconnu non coupable, pourquoi faut-il un privilge pour le vendre. S'il est criminel, saisissez-le; s'il est innocent, laissez-le circuler
au village comme la ville. Le danger commencerait-il
la barrire, et ce qui est la ville une nourriture
sans danger serait-il un poison dans les champs?
Pour remdier cette gne inutile, on a autoris le
colportage en se rservant de timbrer, c'est--dire de
choisir les livres colports. Je ne discute pas ce qu'il y
a d'arbitraire dans ces choix ; je crois que si l'on publiait la liste des livres autoriss et celle des livres prohibs, on serait aussi tonn de certaines permissions
que de certaines exclusions ; mais qui ne voit que si la
morale publique est le premier souci de la police, rien
n'est plus dangereux que le colportage, c'est--dire
une vente sans responsabilit? Un individu qui passe
et ne reviendra pas peut laisser dans un village quelques-uns de ces livres corrupteurs que tous les gouvernements ont raison de poursuivre ; un libraire tabli,
sufmarchand
Il
qui
vend
des
livres,
le
un
ne peut pas.

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

219

fira toujours de l'indiscrtion d'un paysan, de la plainte

d'une mre ou d'une femme pour attirer sur lui un


juste chtiment. Tout commerant sdentaire est facilement punissable, et, de plus, il y a une responsabilit
morale qui pse sur lui ; n'est-ce pas l une de ces vrits lmentaires qu'on ne devrait plus avoir besoin

d'tablir?
Laisser l'picier, le mercier, le marchand de tabac
vendre des livres, ce serait une rforme qui aurait beaucoup plus de porte qu'on n'imagine. Le dsir d'acheter un livre ne nat en gnral que quand on l'a
sous les yeux, qu'on peut le feuilleter, et en entrevoir
le contenu ; il faut qu'il aille au-devant du consommateur. C'est ce qu'on sait bien en Allemagne ; c'est sur
ce principe que toute la librairie allemande est organise; le livre vient vous chercher; on vous l'adresse
domicile, on vous laisse le temps de l'examiner tout
loisir. C'est un tentateur qui chaque semaine frappe
votre porte. Aussi dans le moindre village allemand
trouverez-vous partout des livres et de toute espce :
histoire, pit, voyages, romans, agriculture et le reste.
Or, ce n'est pas l un mdiocre appt, surtout pour les
enfants; savoir lire est une raison pour rechercher les
livres; mais voir des livres, et surtout des livres images, est une raison pour vouloir apprendre lire ; et ce
dsir on l'a tout ge; demandez aux ouvriers de
Paris, ces ouvriers tte grise qui vont aux classes du
soir. C'est la vue d'un livre, c'est la science du voisin
qui les fait redevenir enfants.

220

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

Jusqu' prsent nous n'avons parl que des livres.


Mais M. Hachette connat trop bien sa profession, les
besoins et les ressources de la librairie, pour ne pas savoir qu'aujourd'hui les livres n'ont plus qu'une part
dans l'ducation nationale. Le grand agent d'instruction dans les pays libres, c'est le journal, c'est l'crit
priodique qui parat tous les mois, toutes les semaines,
tous les jours. L est le suprme moyen d'action ; c'est
par les journaux du dimanche qu'en Angleterre comme
en Amrique on civilise jusqu'aux coins les plus reculs
du pays. Il n'est pas de planteur, perdu dans les solitudes de l'Ouest, qui, au lieu de perdre son dimanche
au cabaret, ne s'occupe lire ce que son journal lui dit
de religion, de politique ou d'agriculture. Par son bon
march, par sa priodicit, le journal entre partout; il
est au livre ce que le chemin de fer est la diligence;
en un mme espace de temps il fait dix lois plus de
chemin.
Mais en France un journal ne peut exister sans autorisation, et une fois autoris il est soumis l'administration. On peut non-seulement le condamner s'il est
coupable, ce qui est de toute justice, mais l'avertir s'il
dplat, et au besoin le supprimer sans avertissement.
Quel est le rsultat de ce systme ? C'est que le journal
s'efforce de plaire l'administration ou ne dit rien ;
quand il n'est pas muet, c'est un cho et rien de plus.

" Le gouvernement, dit M. Hachette, est loin d'tre sa-

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

221

tisfait de ce silence complet. Il appelle lui-mme sur ses


actes la publicit et le contrle. Il veut s'appuyer sur

l'opinion publique; mais il ne peut y avoir de publicit


relle, ni de contrle srieux, ni d'opinion claire avec
les entraves qui arrtent en France la diffusion des
journaux.
M. Hachette a cent fois raison; nous aimons voir une
pareille vrit proclame par un homme pratique, et
qu'on n'accusera pas d'hostilit politique. Gomment
veut-on qu'un journal se rpande s'il ne dit rien? Comment peut-il parler quand, au risque de le ruiner, on
l'avertira, s'il a l'audace d'attaquer un engrais qui a les
bonnes grces de la prfecture? Comment veut-on qu'il
engage le paysan ou l'ouvrier ne pas porter son argent
quelque emprunt ruineux quand un ministre peut voir
un dlit administratif (les deux mots jurent ensemble)
dans une critique trop vive de la Turquie? Si quelque
chose touche le paysan ou l'ouvrier, c'est le prix du
pain ; il ne peut pas tre indiffrent la valeur d'un ali-

ment ncessaire ; cependant n'a-t-on pas vu avertir un


journal qui signalait le danger de certaine combinaison
administrative, imagine, nous le voulons bien, avec les
meilleures intentions, mais qui, si l'on en croit un rapport fait au conseil d'tat, n'tait rien moins qu'cononomique ? Il est temps de s'arrter sur cette pente mauvaise; quand on veut srieusement arriver un grand
rsultat, quand on veut servir et clairer le peuple, il
faut agir en homme pratique, et accepter la libert avec
ses avantages et ses inconvnients. En sommes-nous
savoir que dans toute application sincre de la libert
19.

222

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

le bien est sr, et dpasse de beaucoup un mal incer-

tain et douteux?
Veut-on que le journal pntre partout, et porte avec
lui cet enseignement universel qui suit ncessairement
toute feuille imprime, supprimez les autorisations, et
rendez aux tribunaux la juridiction de la presse. Alors
vous aurez non pas cinq six journaux qui peuvent
garer l'opinion, mais des milliers de journaux de
toute espce qui rpandront les ides et l'instruction.
Journaux de grandes villes, jaloux des journaux de Paris, et occups d'affaires municipales, journaux des
campagnes plaidant pour l'agriculture et l'ducation,
journaux des ports rclamant la libert commerciale,
journaux des fabriques soutenant un reste de prohibition, journaux catholiques essayant de moraliser le
peuple, journaux protestants rivalisant dans la mme
voie; partout l'activit, le mouvement, la vie.
Qu'est-ce que le gouvernement peut redouter d'une
pareille agitation? Qu'a-t-il craindre de partis diviss,
mietts, spars par mille nuances diverses? Est-ce
que la presse, quand elle est libre, n'est pas l'image de
l'opinion? Est-ce de l'opinon qu'on a peur?
Non, dira-t-on, c'est de la politique. Nous ne voulons pas qu'on agite les esprits ; faites des journaux non
politiques, nous vous laissons pleine libert. De quoi
vous plaignez-vous?
Le systme a t essay; le rsultat est singulier. On
dirait que le gouvernement a donn une prime aux
romans, c'est--dire que, pour moraliser le peuple, il a
choisi la forme qui de toutes est la moins morale de sa

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

223

nature, car elle s'adresse de prfrence l'imagination


et aux passions. Qu'il y ait de bons romans, je l'accorde ; que ce soit une lecture attachante et qui fasse
pntrer quelquefois de bonnes et saines ides dans les
jeunes mes, je le veux bien; mais ce n'est pas avec des
romans qu'on lve un peuple et qu'on fait des hommes.
Si vous voulez faire une nation politique qui connaisse
ses devoirs et sache dfendre ses droits, parlez aux citoyens de leurs intrts de chaque jour. Ces intrts,
quels sont-ils? Aprs l'agriculture, le commerce, l'industrie, n'est-ce pas l'ducation de leurs enfants,
n'est-ce pas l'administration de leur commune, les
coles, les chemins vicinaux, les marchs et le reste?
Pouvez-vous leur parler de leur commerce et de leur
culture sans leur dire quel est l'impt, et s'il y aura
des charges nouvelles? La paix ou la guerre, est-ce
l une question qui soit moins conomique que politique ? N'intresse-t-elle pas le paysan autant que
l'homme d'tat? Ne lui prend-elle pas son argent et
son fils? La politique nous enserre de tous cts, les
affaires publiques sont les ntres ; s'imaginer qu'on
peut lever une nation et la moraliser sans lui parler
politique, c'est une chimre qui ne peut tromper que
ceux qui, suivant l'expression du prophte, ont des
yeux pour ne point voir.
Si l'on se dcide accorder la libert de la presse, il
faut que cette libert soit complte; et pour cela il y
faut joindre deux rformes essentielles : suppression
du timbre, diminution des droits de poste.
Le timbre est un impt qui rapporte peu l'tat, et

224

L'INSTRUCTION, PUBLIQUE

qu'on pourrait aisment retrouver en le plaant mieux,


par exemple en lui faisant frapper les annonces,
suivant le systme anglais. Tel qu'il est constitu, c'est
moins une mesure fiscale qu'une entrave apporte
la presse. On a voulu, suivant toute apparence, grever
le journal de frais considrables, pour en lever le prix et
en rendre plus difficiles l'tablissement et la propagation.
On peut aujourd'hui, avec les ressources de l'imprimerie, donner un numro de journal pour cinq centimes. A ce chiffre, qui reprsente les frais matriels et
la rmunration littraire, l'tat ajoute cinq ou six centimes de timbre; c'est un impt de plus de cent pour
cent. Sur qui pse cet impt?
Sur le consommateur, c'est:--dire sur l'ouvrier ou
le paysan qui veut s'instruire. Que dirait-on d'un gouvernement qui mettrait une taxe sur les rverbres?
Est-il beaucoup plus sens d'touffer le journal et d'empcher l'ducation?
En Belgique, il n'y a pas de timbre, et l'affranchissement des journaux ou des livres est d'un centime la
feuille. Aussi livres et journaux sont-ils rpandus partout. Voit-on que les Belges soient moins raisonnables
que nous? Et parce qu'ils lisent davantage, sont-ce
des ouvriers moins habiles, des agriculteurs plus ignorants, des sujets plus turbulents? Chose trange pour
qui ne rflchit pas, c'est la pleine libert qui leur
l'hispeuple
inspir
modration;
la
toute
ce
que
a
toire nous peint comme indomptable, est devenu depuis trente ans un modle de sagesse et de bon sens.
N'est-ce pas l un exemple, et, puisque nous sommes

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

225

de
considrer
les
dmocratie,
n'est-il
temps
pas
une
choses en face et d'accepter rsolument la libert?
Et si vous dmoralisez le, peuple? dira-t-on. Si vous
excitez ses passions par des crits dangereux? A cet argument, si souvent rpt, la rponse est facile. Il n'y
a rien de plus immoral que l'ignorance, on en peut
juger par les pays qui jouissent d'un gouvernement
protecteur, c'est--dire d'un gouvernement qui touffe
la pense; Comparez la moralit de la Suisse et de l'Angleterre celle de Naples, et dcidez. La libert est la
mre de toute morale ; le vice se plat dans le silence et
l' esclavage ; la vertu, la pit, la vrit, se plaisent avec
la libert; elles ont besoin du grand jour. L o la
pense est libre il y a une conscience publique qui parle
cesse
;
les
littratures immorales n'appartiennent
sans
qu'aux pays sans libert. La ranon du despotisme, c'est
la corruption. Je n'entends pas dire qu'avec la libert
nous serons tous des saints; mais, l'histoire la main,
j'affirme qu'avec une presse sans entraves, il y a une police de l'opinion mille fois plus svre et plus chatouilleuse que la police officielle des censeurs et de l'tat.
C'est ce qu'a justement signal Macaulay 1. Du jour
o fut accomplie l'mancipation de la presse, la purification de notre littrature commena. Cette purification ne fut l'oeuvre ni des assembles ni des magistrats, mais de l'opinion, de ce grand corps des gens
clairs qui l'on soumettait le bien et le mal, et qui
tait enfin libre de choisir. Depuis cent soixante ans,
1. Histoire d'Angleterre, chapitre XXI.

226

L'INSTRUCTION PUBLIQUE

la libert de la presse est devenue de plus en plus complte, et durant ces cent soixante annes la contrainte
morale inspire aux crivains par le sentiment gnral
des lecteurs est devenue de plus en plus troite. Les
oeuvres mme o autrefois on laissait pleine carrire
une imagination voluptueuse : chansons d'amour, comdies, romans, sont devenues plus dcentes que les sermons du dix-septime sicle. Aujourd'hui, des trangers qui n'osent pas imprimer un mot sur leur gouvernement en. sont encore comprendre comment la
presse la plus libre de l'Europe en est aussi la plus
prude. Sur une moindre chelle, nous avons fait la
mme exprience; sous le gouvernement constitutionnel, l'opinion s'est souvent rvolte contre des romans
immoraux ; il y avait loin cependant de ces crits coupables aux gentillesses de Parny, aux nouvelles la
hussarde de Pigault-Lebrun dont ne s'effrayait pas la
socit de l'Empire. Depuis que la presse est moins
libre, les romans ont-ils gagn en moralit? La dignit
de la littrature nous console-t-elle du silence de la
politique?
On voit quels problmes soulve la brochure de
M. Hachette. La solution qu'il en donne est pleine de
sens et de sagesse. C'est l qu'arrive tout homme rflchi. Dans un sicle tel que le ntre, en pleine lumire, entours comme nous le sommes de peuples
libres qui crivent et impriment sans rien avoir
craindre que des lois, il ne nous est pas permis d'imaginer des systmes de compression que l'exprience
condamne et que la raison dsavoue. Si nous voulons

ET LE SUFFRAGE UNIVERSEL.

227

France, il n'y
a pas d'autre moyen que de faire ce qui a si bien russi
l'Angleterre, aux tats-Unis, la Suisse, la Hollande, la Belgique ; il faut entrer dans cette voie fconde de l'ducation populaire par la libert de la
presse, et ne pas craindre d'aller jusqu'au bout.
lever le niveau intelligent et moral de la

Mars 1861.

LE

DROIT DE PETITION
SUIVANT LA CONSTITUTION DE 1852

I. INTRODUCTION.
que les modernes appellent la libert politique ne
ressemble que de loin ce que les anciens entendaient
sous ce nom. A Rome, par exemple, aux beaux jours de
la rpublique, la libert n'est autre chose que la souverainet. Voter les lois dans les comices, lire les chefs
de l'tat et, au besoin, les juger, voil ce qui constitue
les privilges du citoyen. Pour tout le reste, religion,
finances, administration, arme, commerce, industrie,
on s'en remet au Snat, dpositaire des prcdents,
gardien de la tradition. De l ce phnomne trange
d'une dpendance extrme jointe une puissance qui
n'a point de bornes. Tandis qu'au Forum tout plie devant les tribus, l'individu et ses plus chers intrts sont
dans la main de l'tat. Le peuple est roi, l'homme est
Ce

esclave.
Chez les nations modernes il en est

tout autrement.
Le christianisme, dont nous sommes imbus, a renvers

229

LE DROIT DE PTITION.

l'individu, dou d'une me immortelle,


est plus grand que l'tat; ou, pour mieux dire, l'tat
n'a plus qu'une mission : c'est d'assurer le dveloppement du citoyen. Ce que les Romains abandonnaient
au snat est pour nous l'essentiel ; ce qu'ils se rservaient n'est pour nous que l'accessoire. Libert religieuse, libert d'ducation, libert individuelle, libert
de pense et d'action, voil ce que rclament les peuples civiliss, voil ce qu'il leur faut tout prix et avant
tout. Le premier devoir d'un gouvernement, son premier titre au respect et la dure, ce n'est plus la politique, Ie guerre ou la conqute, c'est le maintien et la
protection des droits individuels. L'tat n'a plus son
but en lui-mme, il n'est plus qu'une garantie.
Organiser cette garantie ncessaire, faire que l'tat
soit assez puissant pour maintenir la justice et la paix,
sans soumettre la libert des restrictions inutiles ou
oppressives, sans empiter sur les droits de l'homme
et du chrtien, tel est aujourd'hui le problme de la
politique; vrai dire, ce problme est depuis longtemps rsolu. Si, dans la pratique, il s'en faut de beaucoup que tous les peuples soient en pleine possession
des garanties que demande la libert, du moins en thorie ces garanties sont-elles connues. Il n'est pas de
charte ni de constitution qui n'ait la prtention de les
assurer. Un pouvoir excutif assez fortement constitu
pour donner aux personnes et aux intrts une entire
scurit ; des lections qu'aucune influence n'altre ni
ne trouble; deux Chambres partages de faon ce
que la passion populaire soit oblige de se refroidir ;
le problme ;

20

230

LE DROIT DE PTITION.

des juges qui n'aient rien craindre ni esprer du


gouvernement ; une presse compltement libre, qui,
les yeux toujours ouverts comme une sentinelle vigilante, rpte par mille chos le cri de l'opprim ou dnonce l'injustice et la violence : telles sont en tous pays
les conditions de la libert.
A ces garanties constitutionnelles, que les peuples
modernespossdent des degrs divers, et qui, selon moi,
pour tre vraiment bienfaisantes, pour fortifier le pouvoir
autant que pour servir la socit, ont besoin d'tre entires, il faut joindre un droit dont les Anglais ont tir
le plus heureux parti, je veux dire le droit de ptition.
Il figure dans la constitution de 1852 ; on commence
en user, mais peut-tre n'en sent-on pas encore toute
la porte. C'est sur ce point que je voudrais appeler

l'attention.
Quelque bien constitu que soit un pays, quelque
parfaite que soit l'organisation des pouvoirs publics ou
la reprsentation des intrts gnraux, il restera toujours en dehors de ce systme une multitude d'intrts
privs qui seront ou se croiront lss ; il y aura toujours des citoyens qui, tort ou raison, voudront lever la voix pour se plaindre et rclamer l'excution ou
la rforme des lois. Comprimer ces plaintes particulires,
c'est la fois commettre une injustice et runir dans
une opposition toujours dangereuse des hommes qui
n'ont en commun que de souffrir. Au contraire, accueillez toutes les rclamations, soyez justes pour celles
qui sont fondes, indulgents pour celles qui ont tout au

moins un prtexte lgitime, non-seulement vous dissi-

LE DROIT DE PTITION.

pez les mcontentements particuliers, mais vous

231

habi-

tuez le citoyen compter sur la justice de l'tat, vous


lui faites aimer un pouvoir qui l'coute, vous l'attachez
aux institutions qui le protgent. C'est ainsi que le
droit de ptition, largement entendu, devient une ga-

rantie excellente ; il est la porte de la victime la


plus obscure; il atteint l'injustice, ft-elle au plus haut

rang.

II. LE DROIT DE PTITION EN ANGLETERRE.


Suivons l'histoire du droit de ptition en Angleterre ;
aussi bien quand il s'agit de libert c'est toujours l
qu'il faut aller prendre des leons. Ce droit, comme
toutes les liberts anglaises, se perd dans la nuit du
pass; mais pendant longtemps il n'a servi qu' des
griefs personnels ou locaux. Il faut un parlement libre
pour qu'on puisse lui adresser des ptitions politiques ;
autrement la jalousie de l'autorit touffe un dbat
qui l'effraye. Ce n'est donc que vers la fin du dernier sicle que les ptitions, limites jusque-l des
intrts privs, ont pris un caractre diffrent ; c'est
aussi, il faut le remarquer, c'est aussi de la mme
poque que date la grande influence du parlement.
Les deux choses se tiennent et s'entr'aident mutuellement. Des Chambres indpendantes encouragent les
citoyens chercher un appui qui ne manque jamais
;
des ptitions qui mettent les Chambres
en communication de plus en plus directe avec le pays affermissent et
tendent l'autorit des reprsentants de la nation.

232

LE DROIT DE PTITION.

L'abolition de la traite des noirs, sollicite en 1782


par les quakers, redemande en 1787 et 1788 par un
nombre de signatures qui grossissait chaque anne, fut
la premire victoire lgislative obtenue par des ptitions.
Il y a des liberts qui ont une moins noble origine. Pitt,
nous dit-on, s'effraya, non pas de la rforme en ellemme, mais des moyens qu'on avait pris pour assurer
le triomphe de l'opinion; il craignit qu'en des causes
moins lgitimes on ne se servt de cette pression du dehors qui l'inquitait. Au fond, il ne se trompait gure ;
le droit de ptition allait dsormais jouer un rle politique ; mais on ne voit pas qu'il en soit rsult de danger
srieux pour la constitution. Tout au contraire, ce droit,
tendu aux intrts publics, a pour ainsi dire dsarm
les partis. On ne songe pas se rvolter quand on croit
arriver ses fins en runissant mille signatures au bas
d'un papier. Il y a l une confiance gnrale dans le
droit, une scurit civique, qui est une des grandes
forces du gouvernement anglais. En France, on se
dfie toujours du pouvoir; ds que l'opinion s'chauffe, on fait ou l'on rve une rvolution; en Angleterre on rdige une ptition, signe du pays tout entier. La rvolution se fait sans coups de feu, sans
dsordres et sans misres. Il suffit de quelques feuilles
de parchemin.
C'est ainsi que l'abolition de l'esclavage a t obtenue
par vingt mille ptitions, prsentes de 1824 1833 ;
c'est ainsi que de 1825 1829 six mille ptitions ont
demand l'mancipation catholique; et l'mancipation
l'a emport, malgr deux mille ptitions adresses par

LE DROIT LE PTITION.

233

ardents qu'clairs 1. La discussion


qu'amnent tt ou tard des ptitions srieuses a, en
effet, ce grand avantage, que peu peu la lumire se
fait, et que la raison perce le nuage ; elle a aussi ce
rsultat admirable que, se rptant chaque anne, elle
n'interdit jamais l'espoir ceux qui sollicitent; tout au
contraire, d'une session l'autre, ils peuvent compter
le nombre des voix qui grossissentleur cause, et calculer
le moment o la minorit deviendra la majorit. Pour
qui n'entend que le bruit de l'heure prsente, ces
ptitions politiques sont un trouble importun; pour
l'homme d'tat qui voit de plus haut, cette porte ouverte toutes les esprances honntes rpand dans les
mes les plus ardentes je ne sais quelle srnit, et leur
donne une patience qui est le gage le plus certain de la
paix dans l'tat.
Parmi les mesures obtenues par l'agitation pacifique
des ptitions, je pourrais citer encore la rforme du
parlement, le rapport des lois des crales, la libert de
commerce, mais je ne veux pas entrer dans de trop longs
dtails ; il me suffira de dire que dans les trente dernires annes il n'est pas de changement considrable
dans la lgislation anglaise qui n'ait t provoqu, soutenu, emport par l'action incessante des ptitions. Ces
ptitions, le parlement les a toujours accueillies, quelque
contraires qu'elles fussent aux ides et aux sentiments
de la majorit, quelque fort qu'en ft le langage. Jamais
le parlement ne tolre la menace ou le manque de resdes protestants plus

.t.

1. Erskine May. Constitulional history of England. Londres, 1861,


I, p. 439 et suiv.
20.

234

LE DROIT DE PTITION.

pect ; mais il s'honore, et prouve sa haute raison en laissant une entire libert toutes les plaintes et tous les
dsirs. Il sait qu'il est fait pour couter le pays, il se
glorifie d'tre l'organe de la nation, et d'ailleurs il a
une trop longue exprience pour ignorer que le temps
donne souvent tort la sagesse du jour. En politique,
il n'y a point d'absolu ; les rves de la veille sont quelquefois les vrits du lendemain.
Ce n'est pas que tous les moyens employs pour
obtenir des signatures aient toujours t louables; mais
tandis qu'en France, la premire contrarit, on supprime le droit pour en viter l'abus, en Angleterre on
est d'une tolrance toute preuve. Pour sauver la
libert mme, on se rsigne aux excs et aux inconvnients de la libert. On sait que si l'corce est amre,
le fruit est toujours excellent. C'est ainsi que plus d'une
fois on a reu au parlement des milliers de ptitions,
toutes calques sur un mme modle, et revtues de
millions de signatures, sans s'inquiter outre mesure
des dmarches faites par des comits actifs, entreprenants et presque sditieux. On s'est content de dnoncer au parlement une ressemblance de rdaction qui
trahissait la main des meneurs, plus qu'elle n'indiquait
la volont des signataires; au lieu d'accueillir ces ptitions comme l'expression du sentiment gnral, on les
a condamnes comme tant l'abus d'un droit civique.
Une fois claire, l'opinion a fait justice de ces majorits
factices; les ptitions sont tombes d'elles-mmes. A
suivre une autre marche, le parlement et donn ces
demandes une importance qu'elles n'avaient pas. Son

LE DROIT DE PTITION.

235

et cr un danger, sa patience a fait vanouir


des chimres, et la libert, toujours respectable, mme
dans les garements de quelques hommes, a t maintenue au profit de tous.
Tandis que le nombre des ptitions grossissait chaque
anne, leur importance s'accroissait encore par la discussion publique qui en accompagnait le dpt. Quel que
ft l'ordre du jour, on coutait d'abord les plaintes des
ptitionnaires ; si bien que lorsqu'une question chauffait
les esprits, elle revenait chaque jour encombrer la Chambre des communes. Aprs l'acte de rforme, cet examen
de ptitions menaa de devenir la seule occupation du
parlement. Ce fut alors qu'aprs plusieurs mesures insuffisantes le parlement, par un coup hardi, mais ncessaire, dcida, en 1839, que dsormais il n'y aurait plus
de dbats lors du dpt des ptitions. En agissant de la
sorte le parlement n'entendit pas affaiblir un droit
sacr, et ce fut ainsi que l'opinion publique accepta la
rforme, car depuis 1839 les ptitions n'ont pas cess
d'affluer 1. C'est qu'en effet, en mme temps qu'elle
cartait des discussions oiseuses ou mal places, la
Chambre prenait des mesures effectives pour donner
aux ptitions un effet utile et immdiat. Dans le nouveau systme, on ne trouble plus l'ordre des sances
par des discours jets au milieu d'occupations non
effroi

1. Dans les cinq annes finissant en 1843, la Chambre des communes reut 94,000 ptitions; de 1843 1848, elle en reut 66,000 ;
de 1848 1853, on
en compte 54,908 ; de 1853 1858, 47,669,
En 1860, on en a reu 24,279, le plus grand chiffre qu'aient jamais
atteint les ptitions, hormis l'anne 1843. Erskine May, Constitutional
history of England, t. I,
442.

p.

236

LE DROIT DE PTITION.

moins urgentes ; mais la ptition, renvoye un comit,


est aussitt examine et publie. Les rapports du comit, nous dit M. Erskine May 1, sont imprims trois
fois par semaine, et indiquent sous autant de chapitres
non-seulement le titre de chaque ptition, mais le chiffre
des signatures, l'objet gnral de la demande, le
nombre total des ptitions et des signatures pour chaque
question. Et toutes les fois que la nature des arguments
et des faits ou que l'importance de la ptition le requiert, le comit la fait imprimer in extenso dans un
appendice qu'on met la disposition du public au plus
bas prix possible. C'est ainsi que tous les ans le parlement publie in extenso un millier de ptitions qui
-donnent en chaque session la statistique de l'opinion et
des voeux du pays. La voix du peuple est toujours coute ; le droit, mieux rgl, n'a fait que gagner ce
changement de publicit.
Rendons-nous compte de la situation faite aux ptitions par le rglement (standing orders) de la Chambre
des communes. Ces adresses au parlement peuvent tre
faites au nom d'un intrt priv et d'un droit viol, ou
au nom d'un intrt public. Les premires sont urgentes ; il ne faut pas que la loi soit outrage dans la
personne d'un citoyen. Aussi pour celles-l le rglement
fait-il une exception. On ouvre la discussion, sance tenante. Par exemple, en 1844, un ptitionnaire se plaignit que la poste lui retenait et lui ouvrait ses lettres; la
Chambre se saisit l'instant de la demande pour vrifier
1. Erskine May. Law and privileges, p. 438.

LE DROIT DE PTITION.

237

l'abus dnonc, et au besoin faire justice. Quand il s'agit de dfendre l'individu ls, il n'y a donc jamais de
retard. Il n'y en a pas davantage si l'on dclare au parlement que les privilges de la Chambre sont menacs.
Elle ne s'inquite pas moins de sa dignit que de la
libert et du droit des citoyens 1.
Quant aux ptitions qui touchent un intrt public, si
elles sont urgentes, il est vident qu'elles arrivent de suite
discussion, puisque chacun des membres de la Chambre
a le droit d'interpeller les ministres ; et, de fait, il ne se
passe gure de sance o l'on n'use de ce privilge. Les
ptitions qu'on renvoie au comit sont donc celles qui
peuvent attendre, et ce renvoi mme assure l'efficacit
du droit. Grouper les ptitions et les publier, c'est leur
donner au jour de la discussion la double force du
nombre et de l'opinion. Comprend-on maintenant,
comment la rforme de 1 839 a t populaire ; elle fait du
droit de ptition un ressort rgulier, et lui assure une
belle place parmi les nombreuses garanties de la libert.
Il faut encore remarquer que la Chambre des lords,
moins encombre que la Chambre des communes, est
reste fidle l'ancien usage. Le pair qui prsente une
ptition ne se contente pas de la dposer sur le bureau ;
il la discute et la commente. On voit combien il est ais
de dnoncer un acte inconstitutionnel ou illgal, et de
quelle faon simple et rapide toute personne qui se croit
opprime peut appeler son aide le secours du Parle-

ment et l'opinion du pays.


1. Erskine May. Law and privileges, p. 486.

238

LE DROIT DE PTITION.

Voyons maintenant quelles formes on suit dans


l'examen des ptitions. Nous ayons plus d'une fois
emprunt aux Anglais, et avec peu de prudence, certaines institutions qui n'avaient point de racines dans
notre pays, et qui n'y ont pas vcu ; mais on ne saurait tudier avec trop de soin les rgles que les Anglais ont tablies pour leurs assembles dlibrantes; ces rgles,
fruit de l'exprience, sont en gnral d'une sagesse parfaite, et conviennent toute runion qui veut viter les
discussions oiseuses et aller droit au but 1.
La ptition adresse : Aux honorables Lords spirituels et temporels, assembls en Parlement ou : Aux
honorables communes du Royaume-Uni, assembles en
Parlement, doit finir par une prire qui contient l'objet
mme de la demande, et qui conclut par ces mots : Et
vos ptitionnaires, comme ils y sont obligs par devoir, prieront toujours 2. Cette vieille formule a t
scrupuleusement garde, comme tmoignage de dfrence. Toute dclaration, toute remontrance qui ne se
termine point par la forme sacramentelle est aussitt
carte. Avant tout, le parlement veut tre respect.
La ptition doit tre crite, et non pas imprime, ni
lithographie ; il faut que les signatures soient de la
main des ptitionnaires ; personne ne peut signer pour
1. Toutes ces rgles ont t runies dans un volume de 800 pages
par M. Erskine May, clerc (ou secrtaire) assistant de la Chambre des
communes. C'est un recueil que les prsidents de nos assembles devraient faire traduire pour l'usage des Chambres. Il est intitul : A
practical treatise of the law, privileges, proceedings and usage of Parliament. Londres, 1859, 4e dition.
2. Erskine May. Law, privileges, etc., p. 478 et suiv.

LE DROIT DE PTITION.

239

autrui. Si, par exemple, le prsident d'un meeting public signe au nom de l'assemble, sa signature n'a
qu'une valeur individuelle, et on ne la compte pas autrement. Chaque ptitionnaire doit accepter la pleine
responsabilit de son opinion.
Le langage de la ptition doit tre respectueux et
modr. S'il y avait des expressions peu convenables,
qui s'adressassent la reine, des imputations blessantes
pour le parlement, les juges ou quelque autre autorit
tablie, des attaques directes la constitution, on ne
recevrait pas la ptition. Mais en ce point le parlement
montre en gnral une extrme tolrance. Il faut que
l'outrage soit visible et intentionnel pour qu'on carte
la ptition. Ce qu'on veut avant tout, c'est que chacun
puisse se faire entendre ; le droit passe avant une vaine
susceptibilit. Et non-seulement le parlement s'lve
au-dessus d'un misrable amour-propre, mais au besoin
il se place au-dessus mme de la lettre des lois. J'en
citerai un exemple remarquable :
En 1849, M. W. S. O'Brien et ses compagnons, condamns en Irlande pour crime de haute trahison, prsentrent une ptition au parlement contre le bill de dportation alors soumis la Chambre. O'Brien et ses
amis avaient t condamns mort ; leur peine avait
t commue en dportation ; mais les condamns,
s armant de la lettre de la loi, prtendaient que le lord
lieutenant qui avait le droit de les faire excuter n'avait pas le droit de les dporter, et comme, en effet, la
loi semblait douteuse,
on avait prsent au parlement
un bill afin de rgler la question. Pour repousser la

240

LE DROIT DE PTITION.

plainte de M. O'Brien, il fut dit dans le parlement qu'on


ne pouvait recevoir une ptition prsente au nom
d'individus frapps de mort civile ; en France cette raison et t premptoire. Mais en Angleterre on ne voulut point faire cder les droits ternels de l'humanit
une question de forme, et laissant de ct la loi commune qui ne peut obliger le parlement, on dcida qu'on
recevrait la ptition. Si le bill fut vot, ce ne fut donc
qu'aprs avoir cout ceux mme qui se plaignaient
d'en souffrir.
Les ptitions doivent tre prsentes par un membre
de la Chambre. Il dpose la ptition sur le bureau sans la
lire, mais il dit d'o elle vient, de combien de noms elle
est signe ; puis, il termine par la formule de la prire
qui contient en mme temps l'objet de la demande. Le
dede
membre
tte
la
ptition
de
est
et
en
en
nom
ce
vient insparable. On voit qu'on a impos une certaine
responsabilit celui qui prsente une ptition. Et en
effet, outre qu'il accepte jusqu' un certain point le
fond de la plainte en y attachant son nom, il doit s'assurer que les formes ont t suivies, que les signatures
sont sincres ; c'en est assez pour carter des demandes
ridicules qui, dans nos anciennes Chambres, figuraient
trop souvent sur la feuille des ptitions.
On voit de quelle faon hardie et pratique les Anglais
ont rgl le droit de ptition. A la seule condition du
respect de la constitution, d'un langage convenable et
d'une demande srieuse, chacun peut s'adresser aux
reprsentants du pays, sr de trouver audience s'il se
plaint qu'on a viol les lois en sa personne, sr de trou-

241

LE DROIT DE PTITION.

ver la publicit s'il a mis une ide nouvelle et qui


puisse servir. Aussi, nul ne se croit plac assez bas pour

craindre d'en appeler au parlement, s'il se sent victime


d'une injustice, et nul, si haut plac qu'il soit, ne regarde comme au-dessous de lui d'exposer ses raisons au
lgislateur. Au bas des ptitions figurent les noms les
plus respects comme les plus obscurs de l'Angleterre.
C'est la voix du pays tout entier qui monte jusqu'au
parlement.

III. LE

DROIT DE PTITION EN FRANCE.

Rentrons en France et venons la constitution


de 1852.
L'article 45 de la constitution est ainsi conu : Le
droit de ptition s'exerce auprs du Snat. Aucune
ptition ne peut tre adresse au Corps lgislatif.
C'est un changement fait nos anciennes chartes qui,
l'exemple de l'Angleterre, reconnaissaient aux deux
Chambres le droit de recevoir des ptitions. Quelle est
la raison de cette mesure? Pourquoi refuser au Corps
lgislatif une attribution qui semble toute naturelle,
puisque le Corps lgislatif n'est pas moins que le Snat
le reprsentant, l'organe de la nation? Je ne chercherai
point l'expliquer; cela me mnerait trop loin.
S'il est difficile de se rendre compte de l'exclusion
donne au Corps lgislatif, en revanche il est ais de
comprendre comment on ne pouvait refuser au Snat
le droit de recevoir des ptitions, sans rendre la constitution illusoire et sans anantir du mme coup toute
21

242

LE DROIT DE PTITION.

libert. Le Snat, dit l'article 25 de la constitution,


est le gardien du pacte fondamental et des liberts
publiques. Cesl iberts, comment le Snat pourrait-il
les garder, s'il ignore quand elles sont violes?Et comment savoir si elles sont violes, moins d'couter quiconque se plaint d'tre opprim?
Pour garder et maintenir les liberts publiques, la
constitution donne au Snat une autorit qu'on n'a
point suffisamment remarque. C'est une puissance
sans bornes, qu'on ne peut gure comparer qu'au veto
des tribuns de Rome. Thoriquement parlant, le Snat
peut tenir en chec tous les pouvoirs, empcher la promulgation des lois nouvelles, annuler les actes qui lui
paraissent inconstitutionnels, en un mot, ne rien laisser
faire dans l'tat sans son aveu.
Si l'on rflchit, en effet, que le Snat est seul juge
de l'inconstitutionnalit, qu'aucun pouvoir ne peut casser
les dcisions prises par ce grand corps et que les tribunaux sont obligs de respecter ses arrts lgislatifs ; si
l'on considre, en outre, que le nombre des snateurs
tant fix par la constitution au chiffre de cent cinquante,
il n'y a pas moyen de briser la majorit du Snat,
comme, en Angleterre, on brise la majorit de la Chambre haute en crant de nouveaux pairs, on sentira que
soizante-seize snateurs pourraient, comme autrefois
les tribuns de Rome, arrter court la marche du gouvernement et frapper d'immobilit l'tat et la socit.
Sans doute, la sagesse du Snat est une garantie suffisante contre un abus qui n'est possible qu'en thorie.
H est visible que le Snat ne se servira de son immense

LE DROIT DE PTITION.

243

privilge que pour empcher des nouveauts dangereuses et des actes illgaux ; tout ce que je veux montrer, c'est que cette autorit est norme, et que si le
Snat prend sous sa garde les liberts publiques, personne ne peut les entamer.

quelles sont-elles? Les voici telles que


les nonce la constitution. Il n'y manque gure que le
droit d'association, la libert de la presse et la libert
des lections, pour que l'numration soit complte.
" Le Snat, dit l'article 26 de l'acte de 1852, s'oppose
Ces liberts,

la promulgation,

qui seraient contraires


ou qui porteraient atteinte la constitution, la
religion, la morale, la libert des cultes, la libert
individuelle, l'galit des citoyens devant la loi,
l'inviolabilitde laproprit et auprincipe de l'inamo1 des lois

vibilit de la magistrature ; 2 de celles qui pourraient


compromettre la dfense du territoire.
Et ce ne sont pas seulement les lois nouvelles que le
Snat a le droit de frapper de nullit, s'il les trouve contraires au pacte fondamental ; la constitution lui attribue
galement le soin de garder les lois existantes, en cassant tout acte qui y porterait atteinte, sans distinguer
quel est le coupable. Le Snat, dit l'article 29, maintient ou annule tous les actes qui lui sont dfrs
comme inconstitutionnels par le gouvernement, ou
dnoncs pour la mme cause par les ptitions des
citoyens. Pouvoir magnifique, s'il est exerc avec
autant de fermet que de modration.
Quels sont ces actes inconstitutionnels? Il suffit de
rapprocher l'article 29 de l'article 26 pour les connatre.

244

LE DROIT DE PTITION.

On ne peut pas supposer que ce qui est inconstitutionnel


dans une loi puisse tre constitutionnel dans un acte,

qui n'est que l'excution de la loi. Est donc inconstitutionnel tout acte d'une autorit quelconque, administrative ou judiciaire, qui, au mpris des lois tablies,
attente la religion, la morale, la libert des cultes,
la libert individuelle, l'galit devant la loi, l'inviolabilit de la magistrature. Le champ est immense;
jamais corps politique n'a t revtu d'une magistrature plus grande et plus vnrable. Mieux que le prteur de Rome, le Snat, lorsqu'il remplit sa mission,
peut tre dfini : viva vox juris civilis, la voix mme
de la loi.
Cherchons maintenant qui a le droit de prsenter une
ptition au Snat. S'il s'agit d'une question politique,
il est ais de rpondre : c'est tout le monde. Car, dans
un pays libre, chaque citoyen a un gal intrt la scurit ou la grandeur de l'tat. La difficult ne pourrait se prsenter qu' l'occasion du droit reconnu par
l'art. 29. Est-ce seulement la personne lse qui a le
droit de dnoncer l'acte inconstitutionnel? Tout citoyen,
au contraire, a-t-il droit de signaler la violation de la
loi? La constitution ne distingue pas; elle ne pouvait
pas distinguer. Quand la loi est outrage, tout citoyen
n'est-il pas menac? La loi n'est-elle pas le patrimoine
commun du pays? Peut-on savoir si, n'tant pas atteint
aujourd'hui, on ne le sera pas demain en vertu mme
du silence qu'on aura gard, du prcdent qu'on aura
laiss tablir? Il n'y a de nation libre que celle o chacun se sent offens dans la personne de l'opprim; d-

245

LE DROIT DE PTITION.

fendre le droit d'autrui, c'est le seul moyen d'assurer


le ntre. Celui qui est sr de trouver la nation arme
contre lui, s'il opprime le plus humble des misrables,
n'aura jamais la pense d'oublier son devoir. C'est dans
cette mise en commun de tous les droits et de toutes les
souffrances qu'est la vraie garantie de la libert.

Peut-on se runir pour signer en commun une ptition et lui donner ainsi une plus grande autorit?
Oui, suivant l'usage de tous les peuples libres; j'avoue
mme que je n'aurais pas l'ide d'examiner une question aussi simple si, dernirement, propos de la ptition en faveur des chrtiens de Syrie, le rapporteur,
organe de la commission 1, n'avait soulev une difficult
dont il n'y a point trace dans la constitution, et qui est
rsolue par tous les prcdents. J'ai t afflig, je
l'avoue, de voir un des principaux officiers du Snat,
un ancien magistrat, pris d'un de ces scrupules avec
lesquels on entravetoutes les liberts. Si chaque citoyen
a le droit d'adresser une ptition au Snat, mille citoyens peuvent prsenter, chacun isolment, une ptition pour le mme objet; qu'importe alors qu'ils
1. C'est M. de Royer. Il a sans doute reconnu

l'erreur de celle doc-

trine troite, puisque cette anne (1863), nous l'avons entendu proclamer que les trangers mmes avaient le droit d'adresser des ptitions au
Snat, non pas seulement
pour dfendre un intrt priv, toujours
respectable, mais pour saisir l'Assemble d'une question politique ou
d'intrt gnral. Selon nous, c'est aller d'un extrme l'autre les
;
trangers n'ont pas se mler de nos affaires, et nous n'avons pas
nous mler des leurs. Comprend-on des Anglais critiquant nos lois, ou
des Polonais nous demandant de faire la
Russie
? Quelle

la
guerre
que soit la rponse de l'Assemble, n'est-ce pas mettre les relations
extrieures,et le droit de guerre lui-mme entre les mains du Snat ?

21.

246
LE DROIT DE PTITION.
signent chacun sur un papier spar, ou tous sur le
mme papier? S'il y a l une manoeuvre de parti, une
agitation factice, le Snat fera comme le parlement anglais, il passera l'ordre du jour. S'il y a des actes coupables, dnoncez-les la justice; c'est elle de prononcer. Mais entre le Snat et les tribunaux il n'y a
place pour personne, moins qu'on ne veuille nerver
la fois la libert et le Corps qui la garantit. Chose singulire ! en France on nous refuse les droits les plus
respectables, sous prtexte qu'ils nous sont inutiles et
que nous les laissons prir par notre indiffrence; mais
aussitt que ces droits nous sont accords, on s'effraye
de voir le pays reprendre la vie, on.nous montre la
police l'horizon. Quand donc aura-t-on foi dans la
libert?
Je sais que l'honorable rapporteur ne s'est propos
qu'une question thorique, qu'un cas de conscience;
il s'est rassur en songeant que le gouvernement tait
assez fort pour arrter tout mouvement d'opinion qui
lui dplairait. C'est l une doctrine dont il n'a pas vu
de danger. Certaines thories sduisent par une apparence de modration les esprits timides ; il suffit d'en
tirer les consquences lgitimes, pour effrayer ceux
mme qui les dfendent. Si le droit de ptition collective
est dans la main de l'tat, et ne peut s'exercer que de
son aveu, tacite ou public, peu importe : qui ne voit
que ce droit perd toute son nergie? C'est une gne au
lieu d'tre un secours. Comment vous appuierez-vous sur
l'opinion de la France, propos des chrtiens de Syrie,
si le moindre diplomate tranger vous dclare auteur

LE DROIT DE PTITION.

247

ou complice d'une manoeuvre que d'un mot vous pouviez arrter ? A qui donc peut servir la thorie du savant

rapporteur? Ce n'est pas au pays; une libert qu'on


dirige ou qu'on tolre n'est pas une libert ; ce n'est
pas l'tat, qu'on encombre d'une responsabilit gnante; ce n'est pas davantage au Snat ; il est trop visible que, le droit d'couter la voix du pays tant son
plus prcieux privilge, tout ce qui affaiblit le droit de
ptition amoindrit l'autorit du Snat. Prenons donc
exemple de l'Angleterre. Soyons des hommes et non
pas des enfants qu'on fait vieillir dans une ternelle
minorit. La libert est une plante rustique, elle grandit sous les vents et l'orage, et donne, en mrissant,
des fruits incomparables. Ne la mettez pas en serre
chaude, ne l'touffez pas force de prcautions.
En quel cas peut-on se plaindre au Snat? Quelles
sont les ptitions qu'on peut lui adresser? La constitution, dans ses termes gnraux, n'exclut aucune demande, elle a raison. La juridiction politique du Snat est comme toutes les juridictions. Tout droit ls,
tout intrt menac est admis se produire ; c'est au
tribunal rgler sa comptence, carter les rclamations injustes ou mal fondes. Distinguer l'avance,
serait agir l'aveugle, exclure les demandes les plus lgitimes, et ruiner dans ses fondements le droit de ptition. Ce qui en fait la valeur, c'est qu'il est ouvert
toutes les causes et tous les droits.
Mais si heureusement il n'est pas permis de distinguer entre les ptitions, il peut tre utile de les classifier, et d'insister
sur tout un ordre de rclamations que

248

LE DROIT DE PTITION.

la constitution a prvues et encourages ; je veux parler des ptitions qui signalent un acte contraire aux lois
et qui, aux termes des articles 25 et 29, le dnoncent
au Snat, gardien des liberts publiques.
Je laisse donc de ct les ptitions essentiellement
politiques, c'est--dire celles qui intressent le pays tout
entier. Ce n'est pas que je veuille en affaiblir l'importance; mais, pour ces ptitions, la question est juge,
le droit reconnu. La discussion sur les affaires de Syrie,
ainsi que les dbats sur la pche maritime, ont prouv
combien le Snat prenait son rle au srieux ; on ne
peut qu'applaudir ce rveil de la discussion. C'est le
droit d'interpellation qui reparat sous une forme nouvelle, je crois que tous les esprits libraux se flicitent
de ce retour. Il est bon qu'un pays veille au soin de ses
propres affaires, et quand la presse n'est pas entirement libre, quel autre moyen y a-t-il pour l'opinion de
se faire entendre, que de s'adresser au Snat ? Je ne
crois pas non plus que le Snat et le gouvernement
aient se plaindre de ces discussions, qui font l'ducation civique de la nation. Les dbats sur l'affaire de
Syrie ont prouv combien la France tout entire s'intpche
la
dbats
chrtiens
d'Orient;
les
resse aux
sur
maritime font honneur aux adversaires et aux dfenmme,
semble
trait
l'Angleterre.
Il
du
me
seurs
avec
si j'ose dire toute ma pense, que le rsultat de cette
discussion a t de dmontrer, ce dont quelques perclaires
des
si
douter,

commencent
gens
que
se
sonnes
peuvent
bonnes
d'intentions
galement
anims
ne
et
s'entendre, la faute en est moins au trait qu' l'inscrip-

LE DROIT DE PTITION.

249

tion maritime ; institution qu'il est reu de louer sans


examen, et qui demande tre tudie de prs. Si nos

marins ne sont pas en tat de lutter avec ceux d'Angleterre, la faute n'en serait-elle pas une institution qui
n'a de protection que l'apparence? Est-il bien sr

qu'une mesure imagine par Colbert convienne encore


aux temps modernes ? Et ici, comme partout ailleurs,
n'est-ce pas la libert complte qui serait la vraie solution de la difficult?
Venons maintenant aux ptitions qui dnoncent au
Snat des actes inconstitutionnels ou contraires aux liberts publiques. Quelques exemples montreront quelle
est pour tous les citoyens l'extrme importance de ce
droit.

qu'en vertu de la loi de sret gnrale, loi


provisoire, il est vrai, mais qui n'est pas encore expire,
le gouvernement a le droit d'interner dans un des dpartements de l'empire ou en Algrie, aussi bien que
d'expulser du territoire franais tout individu condamn pour l'un des dlits prvus par la susdite loi.
On sait aussi que parmi ces dlits, assez vaguement numrs par renvoi aux lois existantes, il en
est qui, aux termes mmes de la loi, peuvent n'tre
punis que d'un emprisonnement d'un mois et d'une
amende de cent francs. C'est dire assez combien la
loi est svre, puisque
pour une faute aussi lgrement frappe par la justice, un citoyen se trouve la
discrtion de l'administration, qui peut le bannir ou
l'interner sans jugement. Tout ce que la loi exige en
pareil cas, c'est que le ministre de l'intrieur prenne
On sait

250
LE DROIT DE PTITION.
l'avis du prfet, du gnral commandant le dpartement,
et du procureur gnral. Il n'est pas question de publicit.
Supposons maintenant qu'un citoyen soit atteint par
une mesure semblable, et qu'il prtende n'tre pas dans
les conditions de la loi. Une erreur n'est pas impossible ; l'administration, qui frappe comme la foudre,
m'est.pas plus infaillible que la justice, qui s'entoure de
formes minutieuses et de dlais protecteurs. A qui s'adressera l'intern ou l'exil? Aux tribunaux? Ils n'ont
pas le droit de l'entendre. Aux journaux? Le Moniteur
est muet; quant aux autres journaux avec la lgisla,
tion actuelle, il n'en est pas un seul qui ost parler. Il
n'y a donc pour l'exil qu'un recours possible, c'est le
Snat. Une ptition lui assure la fois la publicit
que ne peut lui donner la presse, et la garantie d'un
examen que les magistrats ne peuvent lui accorder. En
vertu des articles 25 et 29 de la constitution, le Snat a
le droit de dfendre la libert individuelle, et d'annuler
un acte videmment inconstitutionnel. Que peut-on
imaginer de plus contraire la constitution, de plus
attentatoire la libert individuelle que l'exil d'un innocent ?
C'est raisonner, dira-t-on, sur une hypothse chimrique. Le gouvernement laisse dormir la loi de sret
gnrale ; personne ne l'accuse d'avoir intern ou exil
des citoyens qui n'taient pas atteints par la loi.
Sur le premier point, la rponse est facile. Depuis
soixante-dix ans, combien de fois n'avons-nous pas vu
se rveiller des lois qu'on croyait mortes ! Le meilleur

LE DROIT DE PTITION.

251

moyen d'viter de pareils retours, c'est d'en signaler le

danger. Sur le second point, je dirai que nulle crainte


n'est vaine quand il s'agit de la premire des liberts, la
libert individuelle. Le ministre d'aujourd'hui est
anim des meilleures intentions, je l'accorde ; qui me
rpond de son successeur? Qui me dit que le gouvernement ne ressentira pas demain les craintes mmes qui
lui ont inspir la loi de 1858 ? Qui me dit qu'il aura
toujours auprs de lui des ministres assez sages pour
arrter le zle furieux de ces hommes qui, par frayeur
ou par ambition, poussent toujours la violence, et
mettent la force dans la cruaut ? Ce qui constitue l;
libert, on l'oublie trop, ce n'est pas la douceur et la
tolrance de l'administration; on peut tre libre avec
un pouvoir rude et une lgislation svre ; ce qui constitue la libert, c'est que la loi seule commande, et que
les tribunaux seuls appliquent la loi. Un homme

qui on ferait son procs et qui devrait tre pendu le len-

demain, a dit Montesquieu, serait plus libre qu'un


bacha ne l'est en Turquie1. Vrit profonde sous une
forme paradoxale. Les Anglais ne se sont crus en possession de la libert individuelle que le jour o le statut
d'habeas corpus a retir cette libert des mains de l'administration pour en remettre la garde des magistrats
toujours responsables, et que peut mettre en jeu le
moindre citoyen.
Pour dmontrer l'importance du droit de ptition,
veut-on, du reste, un exemple qui n'ait rien d'hypoth1. Esprit des Lois, liv. XI, ch.

II.

252

LE DROIT DE PTITION.

tique? J'en choisirai un, pris de moins haut, mais qui


est loin d'tre sans intrt. C'est la ptition adresse au
Snat dans l'affaire Libri.
Il ne m'appartient point d'entrer dans le dtail d'une
affaire aussi grave. C'est au Snat qu'il appartient de
l'examiner. En ce moment je ne me prononce ni pour
le ptitionnaire ni contre lui; j'carte mme son nom; je
ne prends la demande o il est question de lui que
comme exemple d'une plainte vritable ; elle a ce triste
privilege, qu'on ne peut l'carter comme une chimrique supposition.
La ptition prtend que dans le trouble d'une rvolution, en un moment o toutes les passions taient
souleves, un citoyen a t dnonc par des ennemis,
poursuivi et condamn par contumace au mpris des
formes protectrices tablies par la loi. Les garanties essentielles que le Code donne l'accus, on les a, dit-on,
violes en sa personne. On entre ce sujet dans des
dtails circonstancis qui contiennent des allgations
fort graves; les faits qu'on cite sont, dit-on, reconnus
et attests par des personnes considrables, par des tmoins dignes de foi 1.
En pareil cas que peut faire le Snat ? videmment si
es faits ne sont pas justifis, s'il n'y a l que la tmraire protestation d'un coupable qui ne. veut pas accepter une juste condamnation, l'assemble passera
l'ordre du jour ; jusque-l nulle difficult.
Je suppose, au contraire, que les faits soient constants,
1. On comprend la rserve qui m'interdit de sortir des gnralits
les plus vagues, au risque d'affaiblir mon raisonnement.

253

LE DROIT DE PTITION.

que les preuves soient suffisantes, que de l'tude faite

par la commission, que de la discussion qui aura lieu


devant l'assemble il rsulte que les formes ont t
violes ; j'entends, ces formes essentielles qui seules
donnent la justice son caractre; je demande ce que
peut dcider le Snat.

Dira-t-on qu'il n'y a l qu'un procs particulier, un


intrt priv, indigne d'occuper l'attention d'un corps
qui se doit la chose publique ? C'est l un argument
que dj, sous l'ancien rgime, nos pres repoussaient
avec ddain, comme une invention de l'gosme trop facilement accepte par le pouvoir absolu. Il n'est pas vrai
que l'injustice dont souffre un citoyen ne soit pas l'affaire de tous. Sans doute, si les formes ont t respectes, si l'instruction a entendu tout le monde, si le juge
ne s'est tromp qu'aprs avoir suivi les rgles que la loi
a tablies pour le guider, il n'y a rien faire ; le Snat
ne peut rien, ce n'est pas une cour d'appel ; mais si les
formes ont t ddaignes, il y a l une question constitutionnelle. La libert individuelle est atteinte ; c'est
au Snat qu'il appartient de la dfendre et de la
garder.
En est-il vraiment ainsi?Les formes ont-elles cette
importance ? coutons sur ce point un de nos plus
grands jurisconsultes, le vieil et vnrable Ayrault1.
En la justice, dit-il, la formalit y est si ncessaire
qu'on n'y saurait se dvoyer tant soit peu, y laisser et
1. L'ordre, formalit et instruction judiciaire, par Pierre Ayrault.
Paris, 1610, in-4. M. Dupin an depuis longtemps appel l'atten-

sur ce grand homme, le Montaigne du droit criminel; il serait


dsirer qu'on nous donnt
une nouvelle dition de ce livre excellent.

tion

22

254

LE DROIT DE PTITION,

omettre la moindre forme et solennit requise, que tout


Pacte ne vnt incontinent perdre le nom et surnom
de Justice, prendre et emprunter celui de Force, de
Machination, voire mme de Cruaut ou Tyrannie
toute pure. La raison est parce que justice n'est quasi
proprement autre chose que formalit ou crmonie 1.
Soit, dira-t-on, c'est l une belle maxime, mais qui ne
fait rien la comptence du Snat. coutez ce qu'ajoute
mon vieux jurisconsulte, avec une profondeur digne de
Montesquieu : Formalit, c'est Loy. Consquemment
qui n'a droit de faire lois, n'a droit de prescrire les
formes 2. Je m'empare de cette forte maxime, et je dis :
Si la formalit est la loi mme, la loi en action, que fait
le juge qui la mconnat, sinon mettre sa volont la
place du lgislateur et usurper une autorit sacre et
protectrice? N'est-ce pas l, par un acte tmraire,
branler la constitution, et en frappant un seul individu
inquiter tous les citoyens ? Chacun de nous doit rpondre de sa conduite ; mais il a pour se dfendre le
rempart mme dont la loi entoure quiconque lui obit.
Si ces dfenses sont ruines par la main mme qui doit
les soutenir, qui donc n'a le droit de trembler ? Violer
des formes substantielles, n'est-ce pas renverser ces
rgles qui, suivant Montesquieu 3, intressent le genre
humain plus qu'aucune chose qu'il y ait au monde ?
N'est-ce pas noyer l'innocence sur sa dernire planche
de salut ?
1. Ayrault, p. 3.

2. ld., p. 3.
3. Esprit des Lois, liv. XII, ch, II.

LE DROIT DE PTITION.

255

Non, il n'est pas vrai qu'une instruction, qu'une


condamnation irrgulire n'intressent que la victime.

n'est pas ainsi que pensaient nos pres ; ils pousaient la cause des opprims, et leurs yeux tait opprim quiconque n'tait pas lgitimement condamn.
Voltaire, cet athlte infatigable, honorait sa vieillesse en
dfendant Calas et Sirven contre des juges gars ; il
bravait sans crainte des haines puissantes, sachant bien
qu'en prenant en main la cause d'un homme il servait
non pas un intrt priv, mais la cause mme de la
justice et de l'humanit. Dans une affaire moins clbre,
celle de Wilfrid Regnault poursuivi sur la dnonciation
l'un ennemi, et condamn mort sous le coup de calomnies politiques, Benjamin Constant crivait une de
ses plus belles pages pour faire sentir au pays qu'il n'y
a pas de question plus constitutionnelle que celle qui
touche la libert, l'honneur, la vie mme du
Ce

citoyen.
La vie d'un innocent, disait-il, regarde tout le monde, mme
dans l'intrt personnel de tout le monde.
Oui, qui que vous soyez, qui dans quelques heures lirez ces
lignes, songez que vous n'tes pas privilgi par le sort. Qui vous
dit que vous n'avez point quelque ennemi qui pie une occasion
de vous nuire? Qui vous dit que votre conduite politique depuis
trente ans n'a point inspir l'un des dpositaires nombreux de
l'autorit judiciaire une prvention que vous ignorez? Qui vous
dit qu'un observateur dont le nom mme vous est inconnu ne
recueillera pas sur vous au hasard quelque anecdote mensongre? Qui vous dit enfin que si quelque crime se commet votre
insu, ct de vous, votre ennemi ne saisira pas l'instant propice la calomnie; que l'autorit ne jugera pas votre culpabilit
d'aprs ses prventions antrieures ; que ces anecdotes mensongres que vous mprisez
ne seront pas exhumes de leur tn

256

LE DROIT DE PTITION.

breux asile pour faire foi devant vos juges, qui repousseront
votre rponse comme trangre l'accusation ; et qu'ainsi, dshonor avant l'instruction, dclar avant le jugement coupable
du forfait qu'on vous impute, parce qu'on vous aura secrtement
jug sans vous entendre, coupable d'autres fautes que vous n'avez
pas commises, abandonn par une opinion trompe, poursuivi
par ces hommes qu'une premire erreur rend inexorables, vous
ne vous trouviez condamn dans un an, dans un mois peut-tre?
Et si vous avez oppos la froideur et la ngligence l'infortun
qui vous invoquait, qui se disait innocent, comme vous le direz
quand vous serez sa place, qui, si ce n'est vous, pourrezvous attribuer votre destine? Vous aurez, autant qu'il tait en
vous, contribu corrompre l'opinion publique ; vous lui aurez
donn l'exemple de l'indiffrence et du ddain pour la vie des
hommes 1.

Reste une dernire objection. Admettez, dira-t-on,


que la violation des formes judiciaires soit une de ces
atteintes la libert individuelle qui inquitent justement tous les citoyens, que voulez-vous que fasse le
Snat? Qu'il annule des jugements, qu'il trouble des
juridictions ? Rappelez-vous que le Snat du premier
empire avait un pareil pouvoir, et que l'histoire lui
a justement reproch d'avoir cass la dcision du jury

d'Anvers.
A cela il serait facile de rpondre que le Snat du
premier empire cassait les jugements attentatoires la
sret de l'tat 2, c'est--dire des verdicts qui acquittaient des innocents, ce qui n' a rien de commun avec le
droit d'annuler une instruction ou une condamnation
M. Odilon Barrot sur l'affaire Wilfrid Regnault, par
M. Benjamin Constant. Paris, 1818, p. 4. Cours de Pol. Const., t. H,

1. Lettre

p. 399.
2. Snatus-consulte du 16 thermidor an X, art. 55.

257

LE DROIT DE PTITION.

irrgulire qui frappe un innocent ; mais encore bien


que l'article 29 de la constitution ne distingue point
parmi les actes inconstitutionnels que peut annuler le
Snat, encore bien que rien ne me semble plus inconstitutionnel qu'une procdure qui ne respecte pas les
formes tablies par la loi pour garantir la libert ou l'honneur des citoyens, je ne rclame pas pour le Snat une si
grande autorit. Je crois qu'il y a une voie plus douce et
plus facile et qu'il suffirait au Snat de renvoyer l'affaire
au ministre de la justice pour redresser tous les torts.
L'article 441 du Code d'instruction criminelle dclare, en effet, que sur l'exhibition de l'ordre formel
lui donn par le ministre de la justice, le procureur gnral prs la cour de cassation peut dnoncer la section criminelle les actes judiciaires, les arrts ou les jugements contraires la loi, et que ces actes, arrts ou
jugements peuvent tre annuls. Un arrt du 16 avril
1839, rendu sur les conclusions conformes de M. le procureur gnral Dupin, a dcid qu'en pareil cas la cassation profitait aux condamns ; en mme temps, dans
son loquent rquisitoire, M. Dupin nous a appris que
dans chaque espce semblable (car il s'en est prsent
plus d'une fois) la cour a toujours pris conseil de la
nature de l'affaire, de l'tat de la procdure, de la situation de l'accus, du besoin d'assurer en tout le respect
d ' la loi, l'accomplissement des formes, et le cours
rgulier des juridictions. Voil des garanties suffisantes ; toute la question est de saisir la cour de cassation.

Pourquoi, dira-t-on, ne pas s'adresser directement


22.

258

LE DROIT DE PTITION.

au ministre? On le peut sans doute, et, s'il fallait en


venir des noms propres, je dirais volontiers que M. Delangle a trop longtemps honor la robe d'avocat pour
que je n'aie pas pleine confiance en son dsir de faire
justice. Mais qui ne voit que ce n'est pas l une question de personnes? Qui ne voit que c'est l une objection qu'on pourrait opposer toutes les ptitions qui
contiennent la plainte d'un citoyen? C'est justement
pour encourager, pour appuyer, pour fortifier toute
rclamation lgitime qu'a t invent le droit de ptition. Renvoyer une demande l'autorit, ce n'est pas
accuser le ministre de ngligence ni d'oubli, c'est, tout
au contraire, appeler sa bienveillance, et au besoin aider
son action. Quoique la religion ne soit pas responsable
des faiblesses d'un prtre, on sent nanmoins que ce n'est
qu' la dernire extrmit qu'un vque rvle des
erreurs qu'il voudrait cacher tous les yeux. La magistrature aussi est un sacerdoce ; ce n'est pas volontiers
qu'un ministre se dcidera un acte ncessaire, mais
toujours pnible pour le chef d'un grand corps. C'est
surtout en des cas semblables que l'intervention du
Snat est bonne et salutaire ; il n'y a qu'une autorit
politique aussi considrable et aussi modre qui puisse
jeter son poids dans la balance, et faire passer avant
tout autre intrt celui de la justice et des lois.
J'en ai dit assez pour montrer quel rle bienfaisant
le Snat peut jouer dans les questions qui touchent
la libert individuelle ; la proprit ne trouvera pas au
Luxembourg une protection moins efficace. Ici encore,
je pourrais supposer mille cas possibles o l'interven-

LE DROIT DE PTITION.

259

tion du Snat, invoque propos, servirait de faon

l'intrt public non moins que l'intrt priv.


On exproprie beaucoup en France ; il est difficile
d'admettre que dans cette ardeur de dmolition on
n'oublie pas quelquefois les droits inviolables de la
proprit. On se croit trop aisment quitte d'une irrgularit, parce qu'on tient une indemnit toute prte ;
dans une expropriation, il y a autre chose qu'une question d'argent; le citoyen a droit d'attendre qu'on respecte son bien autant que sa personne; le mpris de la
proprit mne aisment au mpris de l'individu. Mais
je veux viter toute hypothse contestable et, passant
un autre ordre d'ides, j'emprunterai un exemple un
efficace

procs rcent.
Dans le numro du journal le Droit, publi le 15 mai
dernier, on peut lire un procs en nullit de surenchre, compliqu d'un conflit entre le tribunal et le prfet du dpartement. Suivant le dcret-loi du 17 fvrier 1852, article 23, il est dcid que :
par les lois pour la
validit ou publicit des procdures et des contrats, seront insres peine de nullit de l'insertion dans le journal ou les journaux de l'arrondissement qui seront dsigns par le prfet.
2. A dfaut de journal dans l'arrondissement, le prfet
dsignera un ou plusieurs journaux de dpartement.

1. Les annonces judiciaires exiges

Voil une disposition qui a pour la proprit une


importance considrable, puisque la nullit de l'insertion peut entraner la nullit d'une vente judiciaire ou

d'un contrat.
Un prfet (peu importe sa rsidence) se croit en

260

LE DROIT DE PTITION.

droit de dcider que les annonces judiciaires seront


insres in extenso dans le journal du dpartement,
et par extrait seulement dans le journal d'arrondissement.
La loi a-t-elle t respecte ou a-t-elle t viole? Je
ne l'examine point, quoique les termes de dcret laissent
peu de place au doute ; mais quel a t le rsultat du
parti pris par le prfet? Le voici : Jugement du tribunal, qui entend le dcret dans un sens impratif; conflit lev contre le jugement du tribunal; seconde dcision du tribunal, qui de faon indirecte maintient son
interprtation de la loi; appel, dclinatoire propos
par le prfet; arrt de la cour, qui renvoie l'intim
devant le conseil d'tat; somme toute : neuf mois de
procdure et des frais considrables, qui n'ont abouti
aucun rsultat; et pendant tout ce temps la proprit
incertaine et suspendue.
Que les parties n'aient pas eu d'autre voie suivre;
que le conseil d'tat soit le juge comptent; qu'il y ait
l une de ces questions administratives que la Constituante a retire aux tribunaux, je ne le nie pas. Mais
supposons qu'un habitant du mme dpartement, un
simple citoyen non engag dans cette affaire, mais
redoutant l'avenir, dnonce au Snat l'acte du prfet
comme illgal et inconstitutionnel, qui ne voit que l'avis
du Snat, quel qu'il soit, ferait jurisprudence et trancherait la question au grand avantage de l'administration, de la justice et des citoyens? Ce qui importe le
plus ici, ce n'est pas que l'insertion se fasse en un lieu
plutt qu'ailleurs, encore bien que ce point ait de l'in-

LE DROIT DE PTITION.

261

trt ; ce qui importe, c'est que la loi ne soit pas incertaine, c'est que chacun connaisse ses droits. Entre le
conseil d'tat et les

tribunaux, entre le prfet et le particulier, qui peut en pareil cas prononcer, si ce n'est
le

Snat ?

Pourquoi, dira-t-on, ne pas s'adresser au ministre


de l'intrieur? C'est toujours la mme question. D'abord
il n'est pas sr qu'au ministre on rpondt un citoyen
qui n'a aucun intrt actuel dans la dcision qu'il sollicite ; l'administration est faite pour s'occuper des affaires
du pays, et non pas pour donner des consultations. Au
contraire, le Snat, qui n'est point institu pour se mler
la gestion des intrts publics et privs, a reu de la
constitution le droit de surveiller toutes les liberts publiques, et notamment l'inviolabilit de la proprit. Je
dirai ensuite, comme je l'ai fait plus haut, qu'en renvoyant au ministre une ptition semblable, le Snat reste
dans son rle conservateur et protecteur. Il ne s'ingre
point dans l'administration, il ne condamne personne,
il ne force pas la main
de
la
mais,
ministre;
au
nom
au
paix publique et des lois, il signale une mesure fcheuse
et qu'on peut corriger d'un mot.
Je dirai plus : dans tous ces conflits entre la justice et
l'administration, le Snat me parat appel jouer un
rle bienfaisant, exercer une action rgulatrice qui
nous manque depuis soixante-dix ans. En 1789, l'Assemble constituante a spar l'administration et la
justice, ce qui n'est pas une mauvaise chose ; mais, par
haine des parlements, l'Assemble subordonn la jusa
tice l'administration;
en d'autres termes, ds qu'un

262

LE DROIT DE PTITION.

conflit s'lve, c'est le conseil d'tat qui juge, c'est l'administration qui a le dernier mot. Ce systme, fort prn
en France, est inconnu de tous les pays libres. En Angleterre et ailleurs on croit que les droits des citoyens
ne sont pas garantis si la justice n'a le suprme ressort
et ne force l'administration respecter la loi. Tel est,
par exemple, le rle de la cour fdrale aux tats-Unis;
non-seulement elle oblige l'administration s'incliner
devant la loi, mais elle force le congrs lui-mme, c'est-dire le pouvoir lgislatif, respecter la constitution.
Nous sommes loin de ces ides, auxquelles nous reviendrons quelque jour quand l'exprience nous aura suffisamment fait souffrir; mais en attendant que nous soyons
corrigs d'une illusion qui nous cote fort cher, nous
pourrions trouver dans le Snat un secours efficace.
Autrefois la presse et les Chambres contrlaient, quoique de faon imparfaite, les empitements de l'administration; aujourd'hui nous n'avons d'autre recours
qu'un appel au conseil d'tat, c'est--dire que la victime
seule est appele se plaindre lorsque le mal est fait.
Quant ceux qu'inquite une mesure irrgulire, suspendue sur leur tte, ils sont sans droit tant qu'ils ne
sont pas blesss. La scurit est cependant le premier droit du citoyen. Une ptition au Snat, en introduisant le grand jour de la publicit, en forant
l'administration s'expliquer, aura cet avantage que
par la force des choses elle modrera le zle excessif des
administrateurs. On ne sort gure des voies lgales
lorsqu'on se sent observe par des yeux jaloux et inquiets. Chacun alors se contente d'agir dans le cercle

LE DROIT DE PTITION.

263

trac par les lois, au grand profit de la paix publique et


du droit des citoyens.

J'arrive maintenant une ptition des plus graves,


une ptition qui demande au Snat non pas un appui,
une recommandation, mais une dcision constitutionnelle. Ici encore je n'ai rien imaginer; j'ai dans les
mains une ptition de cette espce, ptition adresse au
Snat par M. de Montfleury, ancien adjoint la mairie
du deuxime arrondissement, soutenue par un mmoire
de M. Albert Gigot, avocat au conseil d'tat, et appuye
des noms les plus honorables, MM. Marie, Berryer,
Dufaure, Reverchon, Jules Favre, Freslon, Picard,
Olivier, Leberquier, etc.
En prenant cette ptition pour exemple, j'carte,
comme j'ai dj fait plus haut, tout ce qui est en dehors
de la question de droit. Je ne m'occupe que des principes. Tout ce que je veux, c'est de mettre en relief les
prrogatives constitutionnelles du Snat.
On sait que le 25 mars 1852 le prsident de la rpublique, qui runissait alors entre ses mains tous les
pouvoirs, a rendu un dcret intitul : Dcret sur la
dcentralisation administrative. Le lgislateur, considrant qu'on peut gouverner de loin, mais qu'on
n'administre que de prs, remit aux prfets un grand
nombre d'attributions qui jusque-l, en vertu de lois et
d'ordonnances diverses, appartenaient en dernier ressort aux ministres. C'est une mesure qu'on peut louer
ou critiquer, suivant le ct par lequel on l'envisage.
Pour une multitude de petites affaires, c'tait la suppression d'une paperasserie inutile; pour des affaires

264

LE DROIT DE PTITION.

plus graves, on peut douter que les administrs y aient


gagn autant que les prfets. Dcentraliser, dans le sens
qu'on prtait autrefois ce mot, c'tait remettre aux
dpartements et aux communes le soin de leurs propres
intrts ; ce n'tait pas faire passer l'autorit des ministres dans les mains d'un prfet. A changer de tutelle,
on ne voit pas ce que le citoyen y gagne, et sans tre
suspect de faiblesse l'endroit de centralisation, j'oserai dire qu'un ministre plac au-dessus des jalousies et
des taquineries locales, une administration centrale
l'abri des influences de clocher, seront, en gnral, plus
clairs et plus impartiaux qu'un prfet. Ce dernier, en
effet, vit dans un milieu qui gne toujours sa libert; et
je ne parle pas des misrables exigences qui, au nom
de la politique, paralysent trop souvent la volont de
l'administrateur le mieux intentionn".
Laissons de ct le mrite de cette rforme. Le temps
prononcera. La seule chose qui nous touche, c'est qu'en
mme temps que le dcret du 25 mars 18S2 tendait
les attributions des prfets, il dcidait par l'article 7 que
les articles 1, 2, 3, 4 et 5, ne seraient pas applicables
au dpartement de la Seine ; ces cinq articles contiennent toute la substance du dcret.
Les raisons qui justifiaient cette exception ne sont
pas nonces dans la loi ; mais il est facile de les reconnatre. Le prfet de la Seine est dans une situation particulire; il est la fois maire de Paris et prfet, et par
consquent le prfet peut difficilement contrler le maire
et critiquer le budget qu'il a lui-mme tabli. De plus,
Paris n'a point de conseil municipal lu par les citoyens,

265

LE DROIT DE PTITION.

il est dans une complte tutelle; ajoutez cela l'imporhabides


croissant
toujours
nombre
le
ville,
de
la
tance

tants, un budget de 172 millions de francs; on comprend que Paris, qui est comme un petit empire dans
dconsidr
point
t
n'ait
grand,
un
plus
comme
un
l'adgarder
voulu
ait
qu'on
ordinaire,
et
en
partement
ministration sous la surveillance ministrielle. Je crois
qu'un peu de libert, qu'un conseil municipal nomm
tempr
heureusement
auraient
ce
habitants,
les
par
gouvernement si lourd; j'imagine mme que si on consultait les bourgeois de Paris, ils aimeraient assez
n'tre pas traits comme des trangers au lieu de leur
naissance; mais la situation une fois admise, je comprends le dcret du 25 mars. C'est le maintien de la
centralisation pour une ville qui a jou de temps autre
un rle si terrible, qu'en gnral les gouvernements se
montrent peu soucieux de lui prodiguer des liberts.
Qui sait cependant si la libert mme ne calmerait pas
ces passions qui, toujours comprimes, finissent toujours par faire explosion?
Quoi qu'il en soit de ces rflexions, la date du 11 janqui
dcret
publi
Moniteur
1861,
le
un nouveau
vier
a
abroge l'article 7 du dcret du 25 mars 1852 et confre
accordes
attributions
les
prfet
de
la
Seine
toutes
au
budles
du
prfets
reste,
statuant,
autres
que
aux
; en
gets de la ville de Paris continueront tre soumis
l'approbation du gouvernement, sur la proposition du
ministre de l'intrieur.
A premire vue il semble que ce qu'a fait un dcret,
un dcret puisse le dfaire. Mais si l'on considre la
23

266

LE DROIT DE PTITION.

date de ces deux actes de l'autorit, on voit bientt


que sous un titre semblable ils ont chacun un caractre diffrent. Le dcret de 1852, rendu parle prsident,
matre de tous les pouvoirs et, par consquent, lgislateur unique, non moins que chef de l'tat, est un dcretloi; on n'en peut critiquer le caractre constitutionnel;
le dcret de 1861, au contraire, est un dcret-ordonnance, car depuis le 29 mars 1852 le Snat et le Corps
lgislatif ont t constitus, et, depuis ce jour, le droit
de faire des lois a t partag. Aujourd'hui, le chef
de l'tat peut faire des ordonnances pour assurer l'excution des lois; il ne peut plus abroger une loi par
ordonnance, cette loi s'appelt-elle dcret, si ce dcret
a t rendu par un pouvoir constituant.
Un dcret-ordonnance peut-il abroger un dcret-loi?
Telle est la question soumise au Snat par la ptition
que j'ai indique ; c'est l par excellence un de ces actes
qu'aux termes de l'article 29 de la constitution les ptitions peuvent dnoncer au Snat comme inconstitutionnel, et que le Snat a le droit de maintenir ou

d'annuler.
Est-il vrai que le dcret de 1861 soit une loi dans
toutes ses dispositions? Est-il vrai notamment qu'il
abroge ou modifie les dispositions d'un grand nombre
lois (ce qu'une ordonnance ne peut faire)? c'est ce
que prtendent l'auteur et les signataires de la ptition.
Je crois qu'ils ont raison ; mais je ne puis les suivre
dans ce dtail, qui aurait peu d'intrt pour le lecteur, quoique la question touche de prs tous les
habitants de Paris. Je dirai seulement qu'il est heureux

de

LE DROIT DE PTITION,

267

qu'on ait saisi le Snat d'une plainte semblable, Si le


Snat l'carte, il maintient du mme coup la constitutionnalit du dcret, le place au-dessus de toute discussion,

court aux nombreux procs que doit ncessairement soulever le doute qui s'attache au caractre de
cet acte considrable. Si, au contraire, le Snat n'est
pas convaincu de la parfaite lgalit du dcret, il est
probable que le gouvernement ira au-devant d'une modification ncessaire, et ne mettra pas l'assemble dans
le cas d'annuler un dcret imprial. De toute faon, la
discussion servira tout le monde. A premire vue les
pouvoirs runis dans les mains du prfet sont normes,
sans contre-poids, sans contrle effectif. Quelle que soit
l'habilet du titulaire, il y a dans un pays libre quelque
chose d'trange dans cette extrme responsabilit dont
on charge un seul homme. Si c'est une mesure ncessaire, la discussion clairera l'opinion et profitera
l'administration; si c'est une mesure qui a des inconvnients, le gouvernement sentira la ncessit d'y introduire des tempraments 1. Il y a donc tout profit ce que
cette grande affaire soit instruite devant un corps aussi
modr que le Snat.
Par ces indications, qu'il m'et t facile de multiplier, on voit quelles sont les prrogatives du Snat
comme gardien des liberts publiques; on voit aussi
quelle est l'importance du droit de ptition. Il peut
paratre singulier que la France ait attendu prs de dix
ans avant de s'en apercevoir; mais il faut rflchir que
et coupe

1. La discussion de la ptition avait fait sentir cette ncessit; mais


on attend encore la rforme promise. (Note de 1863).

268

LE DROIT DE PTITION.

c'est seulement un dcret du 24 novembre 1860 qui a


tabli la publicit des sances de Snat. C'est la publicit qui a tout coup rendu au droit de ptition son
ancienne valeur, et donn au Snat un caractre
imposant. Cette rforme a profondment modifi la
constitution de 1852, et l'a rapproche de nos anciennes
chartes. Une assemble, isole du pays par le secret de
ses. dlibrations, c'tait, en thorie constitutionnelle,
quelque chose d'trange et d'incomprhensible. A qui
pouvait-elle servir? Les assembles lgislatives n'ont
d'autorit et de puissance que par leur communication
constante avec le gouvernement et le pays. Soit qu'elles
dirigent l'opinion, soit qu'elles en reoivent le contrecoup, elles ont ce grand avantage, d'tablir entre la
nation et le pouvoir un corps intermdiaire, une autorit modratrice qui exprime et tempre le sentiment
public. Mais la premire condition pour cela, c'est d'tre
en communication constante avec le pays. C'est cette
communication, jusque-l interdite, que le dcret du
24 novembre a rtablie. A voir la chaleur avec laquelle
la France entre dans cette voie fconde, voir le zle et
les lumires dont le Snat a fait preuve dans la discussion des ptitions, on ne peut qu'applaudir cette utile
rforme, et dsirer que le Snat se montre de plus en
plus jaloux du grand rle qui lui est chu.
On a souvent reproch au Snat du premier empire
une faiblesse toute preuve ; il n'a su montrer de courage que pour outrager dans le malheur le matre auquel il n'avait rien refus dans la fortune. Je n'ai
aucun faible pour le Snat imprial, et j'en laisse la d-

269

LE DROIT DE PTITION.

fense de plus habiles. Mais la justice

qu'on doit aux

morts, mme quand l'histoire les condamne, m'oblige


dire que la constitution de l'an VIII et les snatusconsultes de l'empire ne faisaient du Snat qu'un corps
de parade, sans autorit, sans moyen

d'action, sans
communication aucune avec l'opinion. Sa rsistance
et servi et peut-tre sauv l'empire; mais tout tait
ingnieusement calcul pour que cette rsistance ft
chimrique et sans effet. Imagine-t-on, en effet, ce que
pouvait tre une assemble qui, pour combattre une
dtention arbitraire et illgale, ou pour arrter la violation de la libert de la presse, n'avait pour toutes armes
qu'une innocente dclaration ainsi conue : Il y a de
fortes prsomptions que N... est dtenu arbitrairement; ou II y a de fortes prsomptions que la libert
de la presse a t viole ? Et qui devait tenir compte de
cette dclaration? Personne. Le Snat, dfendant la libert du citoyen, tait impuissant et ridicule. Il le sentit, et dans un pays o personne ne veut tre ridicule,
le Snat imprial prit le parti de se taire. Sans souci
des liberts publiques dont il tait le gardien, et des
privilges que lui attribuait la constitution de l'an VIII,
il garda le silence durant tout l'empire, et ne sut, au
moment du danger, dfendre que de vains honneurs, et
conserver que son traitement.
La constitution de 1852 est plus srieuse ; elle donne
au Snat le droit d'annuler tout acte inconstitutionnel,
et cette dcision qui lie les tribunaux, le dcret du
24 novembre 1860 la soutient du ferme appui de l'opinion. Il y a l un germe de libert que nous accueillons
23.

270

LE DROIT DE PTITION.

avec confiance. Nous aimons par exprience les gouvernements de discussion; nous avons peu de got pour
le silence. Rien ne nous effraye comme cette universelle

satisfaction qu'on trouve toujours dans les pays muets.


Un gouvernement o il y a des assembles qui parlent
au pays est un gouvernement qui a en lui les lments
de la libert politique ; qu'on appelle ce rgime constitutionnel, reprsentatif ou parlementaire, il n'importe ;
ds que l'opinion peut contrler les pouvoirs, ds qu'il y
a place pour un esprit public, nous avons foi dans l'avenir. La raison, disait je ne sais plus quel sage, finit
toujours par avoir raison. Mais il y faut une condition, c'est qu'on ne l'empche pas de parler.
Voil pourquoi nous engageons tous les citoyens
s'intresser aux ptitions adresses au Snat et aux dis-

cussions qui les accompagnent. Fata viam inventent;


depuis le dcret du 24 novembre 1860, le Snat est
devenu une magistrature publique; le voil dsign
la France comme l'organe charg d'accueillir toutes les
plaintes, comme le pouvoir modrateur charg de maintenir toutes les autorits dans le respect de la loi.
C'est une belle mission, c'est aussi une grande responsabilit. Nous esprons qu'en marchant dans cette
voie nouvelle, le Snat et le pays prendront confiance
l'un dans l'autre, et nous sommes convaincus que cette
rforme, qui remet le pays dans son ancien sillon, servira du mme coup l dignit du Snat, l'intrt de
l'tat et la cause mme de la libert.
Juin 1861.

LA

QUESTION FINANCIRE

L'vnement du jour, c'est la lettre adresse par


l'Empereur au ministre d'tat et l'insertion faite au
Moniteur du Mmoire lu par M. Fould, en sance du
conseil priv et du conseil des ministres, le 12 novembre
dernier. A l'motion produite par la lecture du journal
officiel, il est facile de juger que la rsolution prise par
l'Empereur rpond des inquitudes qui, pour tre
comprimes dans leur expression, n'en taient peuttre ni moins profondes ni moins dangereuses. La lettre
du 12 novembre 1861, qui annonce une nouvelle phase
de la Constitution, aura sa place dans notre histoire politique, ct du dcret du 24 novembre 1860, dcret
qui nous a rendu la publicit des dbats parlementaires,
la discussion de l'adresse et la validit du droit de ptition. Dans ces deux actes, mans de l'initiative impriale, il y a, nous n'hsitons pas le reconnatre, un
vif sentiment de la situation, le dsir d'y remdier, un
heureux retour vers ce rgime de publicit et de libert
qui a toujours t et qui sera toujours au got de la
France On peut s'amuser faire le procs aux institu.
tions parlementaires ; comme toutes choses humaines,

272

LA QUESTION FINANCIRE.

elles ont leurs dfauts et leurs abus ; mais, on aura beau


imaginer des formes nouvelles, il faudra toujours en re-

venir ce qui fait le fond du systme constitutionnel : le


gouvernement du pays par le pays. Ce que veut la
France, ce qu'elle a toujours voulu depuis 1789, c'est
de voir clair dans ses affaires, c'est de contrler ceux
qui la gouvernent, c'est de dire son avis, et d'tre coute quand elle a raison. Il n'y a pas l un caprice politique ; ce ne sont pas des journaux qui trompent le pays
sur ses vritables intrts ; il y a l une ncessit de position. Un peuple qui vit de travail, d'industrie, de
crdit, est un peuple qui a besoin de connatre toute
heure sa situation et de rester matre de son avenir.
Voil pourquoi l'opinion est plus que jamais la reine du
monde; voil pourquoi le premier devoir d'un chef
d'tat est de ne gner en rien cette puissance suprme.
A moins qu'elle ne soit injuste ou tyrannique, il faut la
consulter sans cesse et la suivre toujours. Depuis 1789,
tous les gouvernements qui sont tombs en France ont
pri pour s'tre crus plus sages ou plus habiles que le
pays ; la vraie politique est celle qui, dans les choses
d'intrt gnral (j'excepte toujours la justice), ne contrarie pas l'esprit public et se fait gloire de marcher
avec l'opinion.
La lettre de l'Empereur est la proclamation de cette
politique. Fidle mon origine, dit Sa Majest, je ne
puis regarder les prrogatives de la Couronne, ni
comme un dpt sacr auquel on ne saurait toucher,
ni comme l'hritage de mes pres qu'il faille avant tout
transmettre intact mon fils. lu du peuple, reprsen-

LA QUESTION FINANCIRE.

273

tant ses intrts, j'abandonnerai toujours sans regret


toute prrogative inutile au bien public, de mme que
je conserverai inbranlable dans mes mains tout pouvoir
indispensable la tranquillit et la prosprit du
pays.

sont l des principes constitutionnels ; le gouvernement reprsentatif a prcisment pour objet de remdier
cette confusion de pouvoirs, qui fait d'un seul homme
l'arbitre de tous les intrts, le matre de tous les droits.
Chez un peuple libre, la loi donne au chef de l'tat
une grande autorit, en mme temps qu'elle laisse aux
citoyens la garde de leurs droits individuels, et qu'elle
charge les Chambres de garantir la libert et les intrts
de tous. C'est une erreur de croire que, dans un tat
constitutionnel, le prince n'ait qu'un rle passif. Tout au
contraire, l'exprience enseigne que si le souverain n'a
pas certaines prrogatives essentielles, certains droits ncessaires l'administration des affaires gnrales, cette
impuissance amne sa suite l'anarchie dans les pouvoirs publics. Elle trouble la scurit sociale et compromet la fois le crdit public et la fortune des particuliers. La libert d'action, l'initiative du chef de l'tat
sont une part des liberts publiques ; les affaiblir, c'est
affaiblir le pays.
Ainsi donc, aux citoyens la libre jouissance de leurs
droits, aux Chambres le contrle et la garantie, au souverain l'action, le gouvernement ; ce sont l des vrits
qu'il ne faut jamais oublier, des conqutes publiques
qu'il ne faut jamais compromettre. Aujourd'hui, l'Empereur, pour remdier ce qu'il faut bien nommer un
Ce

274

LA QUESTION FINANCIRE.

dsordre financier, renonce au pouvoir d'ouvrir, dans


l'intervalle des sessions, des crdits supplmentaires ou
extraordinaires. Il annonce en outre que cette rsolution fera partie du snatus-consulte qui, suivant la
promesse de Sa Majest, rglera par grandes sections le
vote du budget des diffrents ministres. Et l'Empereur
ajoute : En renonant au droit qui tait galement celui des souverains mme constitutionnels qui m'ont
prcd, je crois faire une chose utile la bonne gestion
de nos finances. Certes, l'intention est louable, il y a
de la gnrosit dans ce sacrifice ; mais il est permis
d'examiner si cet abandon ne va pas trop loin. Il ne suffit pas que le but soit grand, il faut l'atteindre et non le
dpasser.
Le moment est donc venu d'tudier une question
dlicate, et de la discuter en toute sincrit. Si la prrogative laquelle renonce l'Empereur est inutile, il
faut applaudir cette suppression ; une prrogative inutile au souverain ne peut tre qu'une gne pour la
libert ; mais si cet abandon annulait une initiative plus
ncessaire au pays qu'au prince mme, si on dsarmait
le chef de l'tat en lui laissant abdiquer un pouvoir
dont la France a besoin, il est vident que le Snat,
tout en acceptant ce qu'il y a de sage, d'utile, de ncessaire dans la rforme financire propose par M. Fould,
devrait chercher le moyen de mnager la fois les prrogatives du souverain et l'intrt de la France. Autrement on ne gurirait d'un mal que pour tomber dans un
autre ; et c'est la sant qu'il nous faut.
Nous voici donc ramens au Mmoire de M. Fould,

LA QUESTION FINANCIRE.

275

c'est ce Mmoire que nous discuterons. Dans la lettre


adresse M. Fould, l'Empereur n'exprime qu'un dsir
depuis longtemps ressenti, c'est d'asseoir solidement
le crdit de l'tat, en renfermant les ministres dans
le budget rglementaire. Si, par hasard, le projet
prsent par un habile financier ne remplissait pas
cette condition, il serait permis de chercher mieux.
Et lorsque, pour la seconde fois en dix ans, le Snat va
user de sa prrogative constituante pour changer le rgime de nos finances, le moment est venu pour le
moindre citoyen de donner son avis, car il s'agit d'un
intrt gnral, et c'est de l'ensemble des opinions que
le Snat peut

dgager la vrit.
Le Mmoire de M. Fould touche une foule de questions sans s'astreindre un ordre rgulier. En cartant
certaines comparaisons avec la situation financire du
dernier rgne, comparaisons dont le moindre dfaut est
de ne pas tre leur place, on peut ramener ces diverses observations quatre points : 1 la situation financire ; 2 ses dangers ; 3 ses causes ; 4 les remdes
qu'il y faut apporter. C'est l'ordre que nous suivrons
dans cette tude. D'accord avec M. Fould sur les trois
premiers points, nous dirons pourquoi le remde qu'il
propose nous semble inefficace, si mme il n'offre pas
plus d'un inconvnient.
La situation financire, telle que l'expose M. Fould,
est peu brillante. Eu tout autre pays cette situation serait un danger. Heureusement la France est assez riche,
assez confiante dans ses propres forces, et assez peu
charge d'impts,par comparaison ses ressources,

276

LA QUESTION FINANCIRE.

pour envisager, sans trop d'inquitude, les embarras du


Trsor, la condition, nanmoins, qu'on s'arrte
temps. De 1851 1858 on a ouvert 2 milliards 400 millions de crdits extraordinaires, quoi il faut ajouter
400 millions pour les trois annes 1859-1861, et un
chiffre inconnu par suite du renchrissement des subsistances ; c'est 3 milliards de crdits extraordinaires
en onze ans. En d'autres termes, quoique le budget
vot se soit lev d'anne en anne, et qu'il ait pass de
1,450 millions en 1852 1,774 millions en 1859, ces
normes ressources n'ont pas suffi, et on a fait en
moyenne (si l'on tient compte de la dette flottante) plus
de 250 millions de dettes par anne. Sans doute, il y a
eu deux grandes guerres qui ont contribu ce formidable surcrot de dpenses ; mais la guerre seule n'explique pas la gne de nos finances, et depuis la paix de
Villafranca les crdits extraordinaires n'ont pas t en
diminuant.
Comment a-t-on fait face ces dpenses, que ne prvoyait pas le budget et que ne couvrait pas l'impt?
Pour satisfaire ces dpenses, dit le Mmoire, on a eu recours
au crdit sous toutes les formes, et on a utilis avec l'assentiment des pouvoirs publics les ressources des tablissements spciaux dont l'tat a la direction. Les emprunts en rente ngocis
en 1854, 1855 et 1859, ne s'lvent pas moins de 2 milliards...
Lors du renouvellement du privilge de la Banque, le Trsor a
absorb l'augmentation du capital de 100 millions, impose cet
tablissement. La caisse de la dotation de l'arme, qui avait
reu 135 millions, a vu tout son encaisse absorb par le Trsor,
qui lui a remis directement des inscriptions sur le grand-livre
Enfin on a eu recours un nouveau mode d'emprunt, les obligations trentenaires, dont on a mis cette anne 132 millions.

277

LA QUESTION FINANCIRE.

C'est donc 2 milliards 367 millions que depuis 1854


on a demand l'emprunt ; est-ce l toute notre dette ?
Non. Lors de la dernire discussion du

budget, on calculait que les dcouverts devaient s'lever, la fin de


l'anne, prs d'un milliard, et, ajoute M. Fould, ce
chiffre n'est certainement point exagr. Autrement dit,
c'est 1 milliard de dette flottante joindre aux 2 milliards 367 millions qu'on a consolids. Voil, en dduisant l'arrir dont la dette flottante est charge, ce que
la France a dpens en dehors de ses ressources ordinaires, et ces ressources ordinaires comprennent un
accroissement considrable dans le revenu des impts
indirects, quoi il faut joindre la rserve de l'amortissement.
Tel est le bilan qu'tablit M. Fould ; on doit le remercier de sa cruelle franchise. Connatre sa situation
est pour un peuple le meilleur moyen d'en sortir ; on ne
fait d'efforts nergiques et pnibles que quand on est

convaincu de leur ncessit. S'il est, du reste, un pays


qui entende volontiers la vrit, c'est la France. Nous
avons l'imagination si vive que l'inconnu et la peur du
mal nous exaltent ou nous terrifient. Mais en face du
pril nous retrouvons notre sang-froid et notre gaiet.
Le moment est venu de ne plus nous attrister.
Quel est le danger qui nous menace ? M. Fould nous
le dit nettement. Bien lui prend de n'tre ni chroniqueur, ni journaliste, et de s'adresser Dieu plutt
qu'aux saints, car ce qu'il expose n'est pas de nature
rassurer les esprits :

L'tat du crdit, dit-il, doit d'autant plus attirer l'attention


24

278

LA QUESTION FINANCIRE.

de l'Empereur, que la situation des finances proccupe tous les


esprits... Le Corps lgislatif et le Snat ont dj exprim leur
inquitude ce sujet. Ce sentiment a pntr dans la classe des
hommes d'affaires, qui tous prsagent et annoncent une crise d'autant plus grave qu' l'exemple de l'tat, et dans un but d'amlioration et de progrs, peut-tre trop prcipit, les dpartements,
les villes et les compagnies particulires se sont lances dans des
dpenses trs-considrables.

Qu'importe, dira-t-on, si nous pouvons emprunter?


Depuis dix ans des gens craintifs, des journalistes arrirs nous annoncent, autant qu'ils le peuvent faire, que
nous allons trop vite; jamais ces vaines paroles n'ont
effray ceux qui empruntent, ni dcourag ceux qui
prtent. Qui nous empche de continuer ; la France
n'est-elle pas d'une richesse inpuisable ?
La rponse de M. Fould est celle de Rodrigue au pre
de Chimne :
Ton bras est invaincu, mais non pas invincible;

Le public, dit-il (ce sont des paroles qu'on ne saurait


trop peser), le public a souscrit ces emprunts avec un
grand empressement ; mais ce serait se faire de dangedle
illusions
de
indfiniment
compter
reuses
sur
que
veloppement du crdit national. En d'autres termes,
il est temps de renoncer des chimres renouveles de
M. de Calonne, et qui ont perdu la vieille monarchie. Le
crdit de l'tat est soumis aux mmes rgles que le crdit des particuliers ; en empruntant, on ne s'enrichit
pas, on se ruine. Chrtiens ou non, tous les prteurs
ont lu dans l'Evangile la parabole des dix mines ; ils
savent par exprience qu'il ne faut donner qu' celui qui

LA QUESTION FINANCIRE.

279

beaucoup, et sont toujours prts tout prendre celui qui n'a rien. Il ne peut convenir un pays tel que la
France de vivre ; comme un fils de famille, l'aide d'emprunts usuraires ; il lui faut donc s'arrter avant que
son crdit soit compromis. Nous n'en sommes pas l,
sans doute, mais la prudence consiste prvoir le danger, quand il n'est plus trs-loin.
Il y a d'ailleurs une raison qui nous oblige en quelque sorte avoir des finances en bon tat, raison que
n'indique pas M. Fould, mais qui me semble d'un ordre
si lev, que je ne puis la passer sous silence. Le crdit
de l'tat a une influence considrable sur le taux de l'intrt ; quand le trsor paye cinq pour cent par an ses
cranciers, avec la France entire pour caution et chance
probable d'augmentation du capital, il est vident que
ceux qui prtent leur argent au commerce et l'industrie demanderont un loyer plus considrable. Ils n'ont
point chance de bnficier sur le capital ; et ils courent
un certain risque, double raison pour lever leurs prtentions. Si maintenant, par des emprunts successifs,
on appelle soi les capitaux disponibles du pays et
qu'on en arrive payer cinq et demi ou six pour cent
d'intrt, quel taux empruntera l'industrie? Dans le
systme prohibitif on pouvait rpondre que le ngociant
couvrirait cette diffrence en haussant le prix de la
marchandise ; mais, avec la libert commerciale, la
hausse serait la ruine du fabricant. Nous sommes en
face d'un peuple qui trouve de l'argent trois
ou trois
et demi pour cent, parce qu'en Angleterre les fonds publics ne donnent
pas davantage ; si nous voulons soutea

280

LA QUESTION FINANCIERE.

nir la concurrence au dedans et surtout au dehors,


c'est de ce taux qu'il faut nous rapprocher. Pour en arriver l, sans doute, il y a plus d'une condition remplir,
mais la premire, c'est de fermer le grand-livre de la
dette publique; il nous faut quelques annes d'conomie,
ce qui suppose la paix et la scurit, afin que la France
absorbe ces 2 milliards de titres qui ne sont pas tous
classs, et ce milliard de dette flottante qui assombrit
l'horizon.
Il ne suffit pas de signaler le pril, il faut en indiquer
la cause ; c'est ce que fait M. Fould avec une fermet
qui me parat fort estimable. Il faut une certaine nergie pour dire un souverain des vrits qui n'ont rien
d'agrable, alors mme que ce souverain ne demande
qu' s'clairer. Qu'on ne croie pas diminuer le mrite de
cette franchise en supposant que M. Fould songeait
peut-tre au ministre quand il rdigeait son Mmoire,
je ne verrais l qu'une ambition lgitime, et qui n'a pas
mme besoin de se cacher sous une fausse modestie..
Remettre nos finances en tat, relever le crdit de la
France, tarir une source d'inquitude et de malaise,
c'est une oeuvre assez grande et assez dlicate pour qu'il
y ait honneur et courage s'en charger. Plt Dieu
qu'on ne devnt jamais ministre qu'en disant la vrit
!

Le vritable danger pour nos finances, lit-on dans le Mmoire,


est dans la libert qu'a le gouvernement de dcrter des dpenses
sans le contrle du pouvoir lgislatif,...
La Constitution a rserv le droit de voter l'impt au Corps
lgislatif; mais ce droit serait presque illusoire si les choses demeuraient dans la situation actuelle. En effet, qu'est-ce qu'un
contrle qui s'exerce sur une dpense, dix-huit mois aprs qu'elle

281

LA QUESTION FINANCIRE.

faite? Et qui peut-il atteindre, si ce n'est le chef de l'tat, puisque les ministres ne sont responsables qu'envers lui seul? Ne pourrait-on pas, d'ailleurs mettre en question l'utilit mme de la
,
discussion du budget au conseil d'tat et au Corps lgislatif, si
en dpit des rductions consenties ou imposes, le gouvernement peut, aprs la session, augmenter les dpenses de toute
nature?
est

rflexions si justes ne sont que la paraphrase du


mot clbre de l'Empereur : Mon gouvernement manque
de contrle. Sans contrle, en effet, ou, ce qui revient
au mme, sans barrire, sans rsistance efficace, un
gouvernement n'a rien qui le soutienne ; il est affaibli
par l'normit mme de la responsabilit qui l'crase.
C'est l une loi politique depuis longtemps reconnue,
mais qui n'est nulle part plus visible que dans les questions financires. Les peuples modernes ne sont quelque chose que par le travail et la richesse ; richesse et
travail tiennent au crdit, et le crdit, qui vit d'ordre
et de publicit, est incompatible avec le pouvoir absolu.
Un souverain qui peut tout en thorie est en ralit un
souverain qui ne peut rien ; il lui manque les ressources
que la libert met la disposition des princes constitutionnels. Regardez Londres, Paris, Berlin, Vienne,
Saint-Ptersbourg, Constantinople, vous verrez que la
puissance des souverains comme la richesse des peuples
est toujours en raison directe de la constitution ; toutes
deux sont d'autant plus grandes que le chef de l'tat a
une sphre d'action plus limite.
S'il fallait une preuve nouvelle de cette vieille vrit,
on la trouverait dans le Mmoire de M. Fould. Le ministre des finances ne se donne pas pour un adepte des
Ces

24.

282

LA QUESTION FINANCIRE.

thories constitutionnelles ; il est mme probable que


cet loge le flatterait mdiocrement ; il ne veut tre
qu'un homme pratique, un financier qui ne s'occupe
que des affaires ; la force des choses ne l'en amne pas
moins reconnatre une loi politique passe l'tat
d'axiome dans la science, c'est qu'une prrogative trop
forte cre au chef de l'tat de graves embarras sans
aucun avantage qui les compense. Gne financire
l'intrieur, difficults politiques au dehors : tel est le
rsultat le plus clair d'un pouvoir trop tendu; Nous le
savions depuis longtemps, mais les vnements et l'autorit de M. Fould ont plus de poids qu'un vieux livre
ou que la plume d'un publiciste ; rien d'ailleurs ne vaut
l'exprience pour faire l'ducation d'un pays.
Plus j'ai approfondi la question, dit M. Fould, plus il me
semble que cette prrogative (de disposer des ressources do
l'tat, sans vote pralable du Corps lgislatif) cre l'Empereur
de graves difficults sans aucun avantage pour les compenser.
A l'intrieur, c'est pour les communes et les particuliers un encouragement des demandes de toute nature, et quel moyen
l'Empereur a-t-il d'y rsister, lorsque ces demandes sont l'expression des voeux des populations, et sont fondes sur des
besoins rels et autorises par des prcdents? Pourtant l'intrt
de nos finances exigerait le plus souvent qu'elles fussent ajournes.
Devant l'tranger, si le pouvoir de disposer un moment
donn, et sans intermdiaire, de toutes les ressources d'une
grande nation est une force, il est srement aussi un danger. La
crainte qu'il inspire tous nos voisins les oblige des armements immenses ; ils ne se rassurent qu'en runissant des forces
suprieures celles dont ils se croient menacs, et que leurs
inquitudes exagrent encore. Aussi cette crainte est-elle peuttre aujourd'hui le seul lien' qui unisse encore dans un sentiment
commun les populations de l'Europe que leurs institutions et

LA QUESTION FINANCIRE.

283

leurs intrts tendraient sparer. Il n'y a pas de calomnie absurde qui ne soit accueillie, pas de projet sinistre qui ne trouve
crance parmi elles.

Votre Majest, si elle renonait spontanment ce pouvoir


plus apparent que rel, plus menaant qu'efficace, ne rendrait donc
pas seulement la Confiance la France, elle calmerait l'inquitude
de l'Europe, et terait tout prtexte des menes hostiles. Lorsqu'on verrait les dpenses de l'arme et de la marine soumises
au vote rgulier du Corps lgislatif, on ne pourrait plus se croire
plac sous le coup d'une attaque subite et imprvue ; les gouvernements ne se livreraient plus ces luttes ruineuses qui les
poussent l'envi les uns des autres, dans la voie des armements
et des prparatifs militaires; les populations ne verraient plus
s'augmenter annuellement les charges qui les excitent contre la
France, et dont on essaye de faire remonter l'odieux jusqu'
l'Empereur. Alors tout devient facile, la scurit se rtablit, les
ressources se dveloppent, les embarras de la situation actuelle
se rglent dans des conditions convenables, et aprs avoir pourvu
aux exigences du pass, on n'a plus craindre de les voir se
reproduire.

Voil un langage courageux ; c'est l ce que depuis

longtemps disent mots couverts les journalistes que


l'administration ne dirige pas ; c'est l ce qu'ils auraient
cri haute voix si on leur et donn un peu de la
libert qu'on laisse M. Fould. Oui, la cause du mal est
dans l'absence de contrle, dans ce pouvoir de disposer
un moment donn, et sans intermdiaire, de toutes
ls ressources d'une grande nation ; maintenant que le
mal est connu, quel est le remde?
Ce remde, il semble qu'il est contenu dans la dfinition mme de la maladie ; si la cause de la gne actuelle
est dans l'absence de contrle et de limite ; ce sont des
limites constitutionnelles c'est un contrle srieux
,
qu'il faut rtablir. A premire vue, c'est la cons-

284

LA QUESTION FINANCIRE.

quence ncessaire qui ressort du Mmoire tout entier.


C'est l, j'imagine, qu'en veut arriver le ministre des
finances. Pour tablir un rgime financier, solide et sr,
il n'hsite pas proposer une mesure nergique ; il demande que l'Empereur renonce la facult d'ouvrir des
crdits supplmentaires et extraordinaires ; il remplace
cette facult par le droit de reporter d'un chapitre sur
l'autre, au moyen de virements, les fonds dj vots par
les Chambres. Le vritable danger pour nos finances,
dit-il, est dans la libert qu'a le gouvernement de dcrter des dpenses sans le contrle du pouvoir lgislatif,
On l'a dit avec raison, rien n'est plus difficile que de
lutter contre le plus lgitime des entranements, celui
des dpenses utiles. En principe, nous sommes tout
fait d'accord avec M. Fould ; reste l'examen du moyen
qu'il a propos.
Pour bien comprendre le nouveau systme, et surtout
pour le juger, il faut le rapprocher, non pas du systme
actuel, que personne ne dfend plus, mais des rgles
et des usages tablis sous la Restauration et la monarchie de Juillet. C'est une opinion assez gnrale qu'
cette poque notre organisation financire tait excellente ; c'est un retour cette organisation que le Corps
lgislatif a plusieurs fois demand depuis dix ans. La
comparaison ne peut manquer de nous clairer.
Autrefois le budget, prpar par le gouvernement,
tait prsent aux Chambres ; il tait divis par ministres, et eu chaque ministre par chapitres. La Chambre
votait distinctement chacun de ces chapitres, et la
somme qui y tait affecte ne pouvait recevoir aucune

LA QUESTION FINANCIRE.

285

autre destination. C'est ce qu'on nommait la spcialit

crdits. Le gouvernement n'y pouvait rien changer.


Si dans un service il y avait un excdant, on annulait
une part du crdit vot gale cet excdant ; s'il y avait
insuffisance, et que ce service ft au nombre de ces
chapitres forcment variables qu'on dsignait sous le
nom de services vots, une ordonnance royale ouvrait
un crdit supplmentaire. Enfin, si, en dehors des prvisions du budget, il survenait quelque besoin imprvu,
le gouvernement avait la facult d'ouvrir un crdit extraordinaire pour parer l'urgence. A l'ouverture de la
session suivante, crdits supplmentaires et crdits extraordinaires taient soumis aux Chambres par des
ministres responsables, et qui n'auraient pas lgrement
compromis leur nom. Enfin, pour fournir ces crdits,
que le budget n'avait pas prvus, pour maintenir les
ressources au niveau des besoins, on avait le mouvement
de la dette flottante et les oprations de la trsorerie.
Un exemple permettra de suivre toute cette procdure financire, qui me semble d'une simplicit et
d'une clart remarquables. Supposons qu'au ministre
de la guerre on ait vot un crdit de 100 millions pour
le chapitre solde des troupes un crdit de 20 millions
;
pour le chapitre fourrages. II n'y a nulle inquitude de
guerre ; le gouvernement multiplie les congs et rend
des bras l'agriculture ; la solde des troupes n'emploie
que 80 millions ; on annule les 20 millions d'excdant.
Par contre, l'anne est pluvieuse, le prix des fourrages
a dpass de S millions les prvisions du budget : on
ouvre un crdit supplmentaire de 5 millions. Enfin
des

286

LA QUESTION FINANCIRE.

une inondation de la Loire a ravag les deux rives, emport les digues et ruin les populations voisines, on
ouvre un crdit extraordinaire de 15 millions pour rparer ces dsastres imprvus. Rien n'a chang dans la
somme du budget ; on a trouv dans les caisses du Trsor, au chapitre des crdits annuls, les 20 millions ncessaires pour les nouveaux crdits ; la trsorerie a suffi
tout avec une facilit de jeu admirable. Aucun service
n'a t affaibli ni troubl ; l'administration a march avec
une rgularit parfaite, et cependant on a suffi tous
les besoins.
Maintenant je m'adresse quiconque a tenu dans sa
vie un livre de commerce ; peut-on imaginer une comptabilit plus nette et mieux calcule ? Au dbut, vote de
la Chambre et contrle efficace ; plus tard, quand la
Chambre vrifie les comptes, une facilit et une clart
sans pareilles. Il suffit de rapprocher le budget vot du
budget dpens ; chaque chapitre de la dpense rpond
exactement au chapitre du crdit ouvert, moins le
chiffre du crdit annul, plus le chiffre du crdit supplmentaire. Avec trois signes algbriques, =, , +,
le financier le plus novice peut ramener le budget des
dpenses faites celui des dpenses votes. Ajoutez la
fin du budget les chapitres des crdits extraordinaires,
vous avez sous les yeux le bilan exact de la situation. La
Chambre est sre que ses votes ont t respects partout o il n'y a que des annulations de crdit ; il ne lui
reste examiner que ce que les ministres ont ajout
certains chapitres ; ce contrle est aussi sr qu'il est
ais.

LA QUESTION FINANCIRE.

287

qui,
durant trente-trois ans, a fait la gloire de notre administration et la prosprit de nos finances. Est-ce par
des raisons financires qu'on l'a chang? Non, c'est
par des raisons politiques. On s'est plaint que les
Chambres, en multipliant les chapitres, empitaient
sur le terrain de l'administration ; le ministre, enchan
par son budget, disait-on, ne pouvait plus se mouvoir
avec la libert ncessaire : c'tait la Chambre qui gouvernait, et sans responsabilit. D'un autre ct, la
Chambre des dputs, jalouse de ses prrogatives,
voyait souvent de mauvais oeil, et comme une usurpation, les crdits supplmentaires et extraordinaires
qu'on ouvrait en dehors de ses prvisions. De l des
luttes de tribune, des accusations dans la presse, et
tout ce bruit des pays libres, qu'il ne faut pas trop
prendre au srieux ; car, rgle gnrale, il n'y a jamais
moins d'abus que l o il est permis de les dnoncer
tous les jours. La satisfaction universelle est le signe
trop certain d'un peuple qu'on a dlivr des ennuis de
Voil le systme de contrle et de comptabilit

la libert.

En 1882, on voulut en finir avec l'ingrance des


Chambres et les luttes parlementaires.
Il n'est pas douteux, dit M. Fould, qu'il n'y et l un cueil
qu'un gouvernement nouveau devait soigneusement viter. Cette
opinion s'tait fortifie encore par suite des tentatives faites en

par le Corps lgislatif, et qui s'taient manifestes dans le


rapport de la commission du budget. Aussi ; parmi les modifications introduire dans la Constitution du 14 janvier 1852,
l'Empereur, outre certaines prrogatives, conformes aux nouvelles destines de la France, rclama-t-il en premier lieu une
1852

288

LA QUESTION

FINANCIRE.

rforme dans le systme financier du pays. Non-seulement il


voulut reprendre ce qu'on avait successivement enlev au pouvoir
dans le vote du budget, mais encore il se rserva l'initiative des
entreprises d'intrt gnral. C'est ainsi que Votre Majest mit un
terme des dbats striles, et des ajournements prjudiciables, particulirement l'occasion des tracs de lignes des
chemins de fer et aux conditions de dtail de leur exploitation.

Affranchir l'administration d'un contrle qui la g-

nait, constituer un pouvoir fort en lui donnant pleine


carrire en finances comme en politique : tel fut l'objet
du snatus-consulte du 25 dcembre 1852, snatusconsulte qu'il s'agit de modifier, sinon d'abroger au-

jourd'hui.
Cette loi, qui n'a pas eu des rsultats aussi favorables qu'on le supposait, donnait au chef de l'tat le

droit d'ouvrir des crdits par dcrets, en certains cas


dtermins. C'taient l des crdits extraordinaires fort
diffrents de ceux que les ministres constitutionnels ouvraient nagure, car ces ministres taient responsables
et jouaient leur position chaque fois qu'ils s'cartaient
du budget, tandis qu'aujourd'hui un crdit par dcret
est inattaquable. Sur quoi s'exercerait le contrle, et,
comme le dit M. Fould, qui peut-il atteindre si ce n'est
le chef de l'Etat, puisque les ministres ne sont responsables qu'envers lui seul?
Quant au budget, l'article 12 du mme snatus-consulte dcida qu'il serait prsent au Corps lgislatif avec
ses divisions administratives par chapitres et par articles, mais qu'il serait vot par ministres. La rpartition par chapitres du crdit accord pour chaque ministre devait tre rgle par dcret de l'Empereur, rendu

289

LA QUESTION FINANCIRE.

en conseil d'tat. Autrement dit, dans ce nouveau sys-

tme, le chapitre n'existe que pour l'administration;


la Chambre n'a plus qu'un droit, c'est de voter en
bloc le budget de chaque ministre. Pour viter des
prtentions qu'on trouvait excessives, on s'est jet
dans l'excs contraire. De crainte que le Corps lgislatif ne s'ingrt dans l'administration, on l'a paralys.

En dcidant que l' unit budgtaire (si je puis me


servir de ce mot barbare) tait le ministre, et non plus
le chapitre, on tait amen au systme des virements.
Ce mme article 12 donnait au gouvernement la facult de faire passer les fonds d'un chapitre sur un
autre, il exigeait seulement que ces virements ne se fissent que par dcrets rendus en conseil d'tat. Cette
innovation tait une consquence du vote par ministre; le ministre n'tant plus lgalement astreint se
renfermer dans le crdit de chaque chapitre, il semblait naturel qu'il rpartt au mieux l'ensemble de son
budget. De cette indpendance administrative, on attendait un miracle qui n'a point encore paru ; c'tait la
suppression des crdits supplmentaires. En reportant
sur certains chapitres les excdants de fonds laisss par
d'autres chapitres, on devait quilibrer les dpenses et
ne pas sortir du budget. La facult de virement d'un
chapitre l'autre supprimera, la presque totalit des
annulations de crdit ; il faut que, par contre, elle supprime de mme la presque totalit des crdits supplmentaires. Ainsi s'exprimait le ministre des finances, M. Bineau, dans un rapport l'Empereur, en
25

290

LA

QUESTION FINANCIRE.

date du 8 fvrier 1853 ; on sait comment cette esprance a t remplie.


On voit maintenant comment le snatus-consulte organique du 12 dcembre 1852 a renvers la dernire
pierre de notre ancien systme financier. Le vote par
ministre a supprim de fait la spcialit des chapitres;
la Chambre a perdu ce droit d'tablir et de limiter la
dpense des diffrents services, qui est, vrai dire, la
prrogative ncessaire et la raison d'tre d'une reprsentation nationale. D'un autre ct, la responsabilit des ministres ayant disparu.dans le nouveau rgime, le gouvernement a eu le privilge d'ouvrir son
gr des crdits supplmentaires et extraordinaires, sans
qu'il ft possible la Chambre d'en critiquer la cause,
l'objet ni le chiffre. La seule garantie qui nous reste,
c'est la discussion secrte en conseil d'tat; mais,
quelle que soit la bonne volont du conseil (et je lui
rends pleine justice), l'exprience n'a que trop prouv
qu'en pareil cas il faut autre chose que des intentions
droites; il faut un pouvoir souverain. Il n'y a qu'une
Chambre ayant pied dans le pays qui puisse nettement
mettre son vto sur des dpenses, utiles peut-tre, mais
en- disproportion avec les ressources de la nation.
C'est ainsi qu'en dix ans on en est arriv la situation devant laquelle on recule aujourd'hui. Une fois de
plus l'exprience a prouv la ncessit d'un contrle
nergique ; une fois de plus l'exprience a prouv que
ce contrle est dans l'intrt du pouvoir non moins
que du pays.Comment veut-on qu'un prince, sollicit
de toutes parts, rsiste des demandes de toute espce,

LA QUESTION FINANCIRE

291

demandes plus lgitimes, plus pressantes les unes que

les.autres, mais qui toutes surchargent le budget et


ruinent le crdit? II n'y a qu'une vue d'ensemble qui
permette de faire la part de chaque intrt; il n'y a
que l'tude du budget tout entier qui permette d'tre,non; pas bienveillant, mais juste avec tout le monde.
Autrement on se perd par son bon vouloir mme, et,
ce qui n'est pas moins regrettable; on oublie le.contribuable, qui ne demande rien et qui paye pour tous; Ce
fut le malheur de nos anciens rois qu'avec un sincre
amour du peuple ils le foulrent par des charges toujours croissantes ,parce que rien n'arrtait leur pouvoir
financier, sinon le contrle douteux du parlement.
Sire, disait un jour l'Hpital au roi Franois II en
refusant de payer une gratification qui lui semblait
accorde sans droit, sire, cet argent que Votre Majest
veut donner est la subsistance du peuple. C'est la rcolta et la nourriture de vingt villages sacrifis l'avidit d'un seul homme.: Madame, disait-il une
autre fois la reine Catherine de Mdicis, le royaume
s'en va en ftes et divertissements, et si, que deviendront vos enfants, quand il n'y aura plus de royaume 1 ?
Belles paroles qui honorent celui qui les prononce et
ceux qui les coutent, mais qui,l'histoire nous l'apprend, n'eurent aucun effet. Pour dfendre un prince
contre cette pression qui l'emporte, on n'a trouv jusqu' prsent qu'un seul moyen, c'est le contrle des...
Chambres, en d'autres termes, l'intervention du pays.
1. Taillandier, Nouvelles recherches sur la vie d l'Hospital. Paris,
1861, p, 27.

292

LA QUESTION FINANCIRE.

Il tait donc ais de prvoir que le nouveau systme


aurait de graves inconvnients; en ce point les avis
n'ont point manqu. Je ne parle pas des journaux qui
eussent lev la voix propos, si on ne leur avait mesur de trop prs le droit de parler. Mais, depuis dix
ans la Chambre, par l'organe des rapporteurs du budget, a constamment demand qu'on en revnt aux rgles protectrices qui existent dans tous les pays libres.
C'est une des pages les plus honorables dans l'histoire
du Corps lgislatif.
En 1854, M. Schneider, tout en s'en rapportant au
temps et l'exprience pour juger les effets du snatus-consulte organique, s'exprimait ainsi : Dans les
conditions nouvelles o nous nous trouvons, nous ne
saurions insister trop fortement pour que les crdits
supplmentaires disparaissent l'avenir, pour que les
crdits extraordinaires ne soient rclams que dans les
cas imprvus, ou des circonstances tout fait exceptionnelles et rellement urgentes. La suppression des
crdits supplmentaires et des annulations de crdit
nous apparaissent comme l'une des conditions capitales du rgime nouveau. Rien de plus sens que ces
paroles de l'honorable rapporteur. Les crdits supplmentaires et extraordinaires sont admissibles quand la
responsabilit d'un ministre y est jointe. Sans cette responsabilit, ce n'est plus qu'un abus, toujours menaant.
De cet abus, M. Devinck en donnait la preuve dans
la session de 1855, en faisant un rapport sur les crdits
supplmentaires des exercices antrieurs.

293

LA QUESTION FINANCIRE.

La remise neuf de certains locaux et de leur mobilier a t considre, dans un ministre, comme devant tre l'objet d'un crdit supplmentaire, tandis que
dans un autre ministre on a rclam, pour des travaux
analogues, l'ouverture d'un crdit extraordinaire.
La Commission s'est demand si la ncessit des
dpenses de cette nature tait tellement urgente et imprvue, qu'il ne ft pas possible et plus naturel de les
ajourner et d'attendre la prsentation du budget.
Nous sommes loin du temps o la Chambre laissait
la charge d'un ministre la mise neuf d'une salle
manger ; mais, si, aujourd'hui, on n'a que du ddain
pour cette susceptibilit parlementaire, on peut du
moins envier la prosprit financire de la Restauration. Et peut-tre y a-t-il, entre les deux choses, plus
de rapport qu'on ne pense communment.
En 1855, M. Paul de Richemont, rapporteur du budget, rclama au nom du Corps lgislatif la suppression
de ces crdits qui croissaient sans fin. S'il en tait
autrement, ajoutait-il, ces crdits extra-budgtaires,
non compenss par des excdants de revenu, dtruiraient l'quilibre des recettes et des dpenses, fausseraient le budget vot, et, augmentantpar un solde en
dficit nos dcouverts, auraient pour consquence force l'lvation de la dette flottante.

L'anne suivante, M. Leroux, rapporteur du budget


de 1857, s'exprima
avec non moins d'nergie, mais en
faisant mieux sentir encore que le vice de tous ces crdits imprvus, c'est qu'on
ne peut les contrler en aucune faon. Le systme nouveau, dit-il, manquerait

25.

294

LA QUESTION FINANCIERE.

de conclusion, de sanction pratique, pour ainsi dire,


s'il n'avait pour complment absolu la restriction ou.
plutt l'extinction presque entire des crdits supplmentaires. Avec le droit de virement, les crdits sup-

plmentaires ne peuvent tre ni compris, ni admis, sauf


de trs-rares exceptions.
En 1858, le mal n'ayant fait que s'aggraver, le rapporteur du budget de 1859 mit courageusement le
doigt sur la plaie, et, au nom de la commission, on
pourrait dire du Corps lgislatif tout entier, pronona
les paroles suivantes :
Les crdits supplmentaires ne sont plus maintenant soumis
aucune restriction, ils sont compltement indfinis.
... La ratification du crdit, par: consquent l'apprciation
de la dpense, n'est soumise au Corps lgislatif que durant la
session qui suit la clture de l'exercice, c'est--dire lorsque le fait
est consomm depuis deux annes.
Parmi ces dpenses, il en est qu'on aurait pu prvoir, et
d'autres qu'on aurait pu ajourner; dans le premier cas, on aurait
obtenu le concours du Corps lgislatif, et dans le second cas on
aurait eu l'avantage de la rflexion.
La commission est unanime pour appeler l'attention du gouvernement sur la lgislation des crdits supplmentaires, et sur
l'utilit de rtablir la nomenclature des services vots.

Point de crdits supplmentaires, peu de crdits extraordinaires dans un systme o il n'y a point de responsabilit ministrielle : telle est la perptuelle requte
du Corps lgislatif. D'un autre ct, il demande, avec
autant de raison, qu'on en revienne au vote par chapitres. En un mot, ce que dsire la Chambre, c'est que
nulle dpense ordinaire ne se fasse sans avoir au dbut
la sanction des reprsentants du pays; et, quant aux

LA QUESTION FINANCIRE.

295

crdits supplmentaires, elle prie qu'on y renonce,


puisque ce sont des dpenses qu'elle n'est libre ni d'examiner, ni de refuser.
C'est ainsi que la force mme des choses nous ramne
depuis dix ans un systme rejet avec peu de prudence ; car ce systme ce ne sont pas les Chambres
franaises qui l'ont invent pour satisfaire une vaine
ambition ; ce systme est le fruit du temps et de l'exprience. En dehors de cet ordre et de cette publicit
de toutes les heures, il n'y a pas d finances pour un
peuple, pas de crdit pour un gouvernement. L'exemple de l'Angleterre, cit si propos par M. Fould, dmontre aux plus aveugles comment la plus grande
prosprit politique et financire s'accorde avec la jalouse svrit des Chambres ; j'oserai mme dire que
c'est de cette svrit parlementaire que dpend cette
fortune constante qui dfie les preuves et les annes.
Un grand pays voisin, dit M..Fould, n'a jamais donn au
pouvoir excutif la latitude de dpenser une somme quelconque
sans un vot pralable, et cependant l spcialit des sommes votes
par le parlement est absolue. Le nombre des chapitres inscrits
au budget est de 240 environ. Seuls, les ministres de la marine
et de la guerre, cause de leurs services dissmins sur toute la

surface du globe, ont la facult de faire des virements, et ces


oprations, qu'il faut soumettre au parlement, sont entoures de
conditions excessivement minutieuses.

S'il en est ainsi, si l'exprience nous crie d'une voix


si haute quelles sont les conditions du.crdit public,
que reste-t-il faire, sinon d'y revenir? Rendre au
Corps lgislatif le vote
par chapitres, et, si les crdits
supplmentaires et extraordinaires sont une ncessit,

296

LA QUESTION FINANCIRE.

sanctionner ces crdits en rtablissant la responsabilit


ministrielle; soumettre les dpenses publiques la
jalouse et perptuelle surveillance de la presse : telle est
la conclusion qui ressort des vnements, et qui s'impose nous avec une autorit suprme. Imaginer un
nouveau systme, c'est entrer une seconde fois dans la
rgion de l'inconnu, c'est courir aprs de nouvelles
chimres. En fait de finances et de crdit, il sera toujours dangereux d'avoir plus d'esprit que les Anglais.
Ce n'est pas l cependant qu'en arrive M. Fould. Son
Mmoire est un appel l'exprience, les conclusions
proposent une innovation, ou, si l'on aime mieux, le
rveil d'un systme qui n'a pas vcu. Point de vote
supplabsolue
crdits
suppression
de
chapitres,
par
mentaires et extraordinaires ; les virements suffiront
tout, la condition que les services publics soient largement dots. Tel est le nouveau plan financier de
M. Fould ; je crois que maintenant nous avons les lments ncessaires pour le juger.
Le vote par chapitres a t constamment rclam par
le Corps lgislatif, comme un droit essentiel ; M. Fould
y attache peu d'importance ; son point de vue, il n'a
pas tort, car, avec les virements, le vote par chapitres
n'est qu'une indication, un programme de dpenses,
rien de plus.
dplachapitres
spcialit
Le
simple
la

retour
et
pur
par

cerait seulement la responsabilit en faisant intervenir le pouvoir


lgislatif dans l'administration, mais il ne rtablirait pas l'quilibre dans nos finances. Cependant, puisque Votre Majest a promis la division par grands chapitres, je ne vois pas de grands

LA QUESTION FINANCIRE.

297

inconvnients cette modification, pourvu que les chapitres ne


renferment que de grandes divisions.

Sur ce premier point, j'estime que le Corps lgislatif


a cent fois raison contre M. Fould ; l, il est vrai, est le
noeud de la difficult. La question est de savoir si les
reprsentants du pays ont le droit de dterminer l'usage
qu'on fera de notre argent, ou s'ils ne l'ont pas. Prtendre que de cette faon on fera intervenir le pouvoir
lgislatif dans l'administration, c'est ne rien dire ; il
est vident que, dans tout gouvernementreprsentatif,les
Chambres interviennent d'une certaine faon dans l'administration. Qu'est-ce que le vote du budget dans le
systme de M. Fould, sinon un acte par lequel le Corps
lgislatif enferme l'administration dans un cercle qu'elle
ne peut franchir? Ce qu'il faudrait dmontrer, c'est que
cette intervention, lgitime et bonne quand elle tablit
la spcialit par ministres, est illgitime et dangereuse quand elle tablit la spcialit par chapitres ;
mais si l'on en croit M. Fould lui-mme l'exp,
rience anglaise prouve clairement que sans cette dtermination il n'y a pas de crdit. Voit-on qu'en Angleterre
la marine ne soit
pas administre, parce que le crdit de
chaque service est fix par un article du budget?
Ce serait dplacer la responsabilit, ce ne serait
pas rtablir l'quilibre dans les finances. Voil, je l'avoue , un raisonnement qui m'chappe. De quoi se
plaint-on? Quelle est la cause qui a dtruit l'quilibre ?
C'est que les dpenses ont t plus vite que les recettes.
Pourquoi? Parce que la Chambre n'a pas pu rgler les
dpenses. Lui rendre
ce droit, exerc sous l'oeil du

298

LA

QUESTION FINANCIRE.

pays, c'est videmment rtablir la confiance dans le


public, l'ordre dans le budget. Y a-t-il un autre moyen
de rtablir l'quilibre financier?
La suppression des crdits supplmentaires et extraordinaires aura l'assentiment du pays tout entier;
mais deux conditions, c'est que cette suppression soit
possible, c'est qu'elle soit relle.
Est-elle possible? L'exprience le prouvera; l'exemple de l'Angleterre permet l'esprance. Je remarque
seulement que c'est l une de ces mesures radicales, un
de ces procds mcaniques qui ont souvent tromp
leurs inventeurs. Pour les crdits supplmentaires,
nous verrons, en parlant des virements, que leur
suppression n'est qu'apparente; pour les crdits extraordinaires, j'ai peine comprendre comment on
peut tre aussi certain de l'avenir, et je ne vois pas la
ncessit de dsarmer inutilement le pouvoir excutif.
En rclamant des prrogatives ncessaires a son indpendance et son honneur, le Corps lgislatif ne s'est
jamais oppos absolument l'ouverture des crdits extraordinaires ; il s'est content de demander qu'on n'en
ft pas le supplment ordinaire du budget. Qui peut
prvoir les vnements? Inondations, incendies, meutes, pidmies, mille causes diverses, peuvent exiger un
prompt secours. C'est surtout dans ces moments de crise
que la France compte sur l'initiative de son chef. Pour
trouver de l'argent en pareil cas, faudra-t-il dsorganiser
les services ou violer un snatus-consulte qui fait partie
de l constitution ? A quoi bon s'imposer des liens qu'il
faudra rompre tout prix? Ce que demande l'opinion,

LA QUESTION FINANCIRE.

299

c'est qu'on ne puisse ouvrir un crdit extraordinaire


qu'en des circonstances rares et avec des garanties rassurantes; ce qu'elle veut, c'est le bon ordre dans les
finances, ce n'est pas L'impuissance du gouvernement 1.
Restent les virements ; c'est l le pivot du systme, ou
plutt le systme tout entier. Avec un budget, bien
calcul et suffisamment dot dans toutes ses parties, il

M. Fould qu'il sera facile de satisfaire tous


les besoins de l'tat sans dpasser les sommes votes
par le Corps lgislatif. De cette faon, plus de dpenses
en."dehors du budget, et par cela mme rtablissement
de l'ordre dans les finances et retour du crdit. C'est
l le rsultat que nous cherchons tous; si les virements
le donnent, il faut les adopter.
Qu'est-ce,donc qu'un virement? Tout simplement le
report un autre chapitre des fonds vots pour un chapitre diffrent. Par exemple, c'est le report au chapitre
fourrages des fonds rests en excdant sur le chapitre
solde de troupes. Dans notre ancien systme, je l'ai dit
plus haut, on en arrivait l par deux oprations annula:
tion du crdit excdant, ouverture du crdit supplmentaire, ce qui amenait double contrle lgislatif ; avec la
nouvelle organisation, qui, du reste, existe depuis dix
ans, on n'a pas besoin de la Chambre, tout se passe
entre le ministre et le conseil d'tat. Voil tout le mystre des virements ; ils diminuent le contrle lgislatif,
ils n'tent ni ne mettent
un sou dans les caisses de l'tat.
semble

1. On sait que ds la premire anne du systme, la guerre du Mexique a forc le gouvernement revenir aux crdits extraordinaires.
(Note de 1863.)

300

LA QUESTION FINANCIRE.

Ils ont en outre cet inconvnient de rendre plus difficile


la vrification des dpenses, au moins pour des yeux,
peu exercs. Au lieu de cet ordre si simple qui termine
tout chapitre du budget par une dpense conforme au
chiffre vot, une annulation de crdit ou un crdit supplmentaire, il faut chercher et suivre un virement qui
peut se diviser l'infini.
Le snatus-consulte du 25 dcembre 1852, dit M. Fould, n'a
jamais t accueilli favorablement par le conseil d'tat et l'administration des finances; leurs efforts ont toujours tendu restreindre, autant que possible, l'exercice du droit de virement, et
ils en ont rendu l'application peu prs illusoire, en le limitant
aux deux derniers mois de l'anne. Votre Majest sait que le budget
ne se dpense pas seulement dans l'anne pour laquelle il est vot,
et que les dpenses peuvent encore tre faites dans les mois de
janvier et de fvrier de l'anne suivante. Mais, cette poque,
les fonds allous aux divers services sont presque entirement consomms et il n'en reste plus de libres lorsque vient s'ouvrir le
,
droit de virement.

Il ne m'appartient pas de dfendre le conseil d'tat,


ni l'administration des finances ; mais il me semble que
la critique de M. Fould est la complte justification de
ces deux grands corps. Comment dtourner les fonds
d'un service avant de savoir si ce service n'en aura pas
besoin ! Aprs avoir vir du chapitre 10 au chapitre 12,
faudra-t-il revirer du chapitre 12 au chapitre 10 ? Quelle
trange confusion ? Certes, l'administrationdes finances,
qui a de si belles traditions d'ordre et de rgularit, a
raison de reculer devant de pareilles normits. Un banquier, seul matre de ses capitaux, peut volont porter
et reporter son avoir o bon lui semble ; mais dans une
administration qui dpense l'argent du pays, dans une

301

LA QUESTION FINANCIRE.

administration o tout est contrle, il faut une comptabilit toute diffrente ; il faut que l'oeil le moins clairvoyant puisse suivrela plus petite somme depuis sa sortie de la poche du contribuable jusqu'au payement du
moindre soldat.
C'est cependant sur cette facult de virements indfinis que repose toute la rforme de M. Fould. Otez l'ouverture des crdits, c'est le retour pur et simple au systme financier qu'on a cru tablir en 1852, et qui n'a
pas chou par le seul abus de ces crdits. Quelle est
donc la vertu magique de cette nouvelle forme de comptabilit ? Le mmoire ne le dit pas, mais il est ais de le
deviner. Qu'on lise le rapport adress en 1853 l'Empereur par M. Bineau, ministre des finances, on aura, je
crois, la pense de M. Fould.
Dsormais, disait M. Bineau, le budget sera vot par ministres ; la rpartition par chapitres se fera par dcrets impriaux.
" En adoptant ce systme, les auteurs de la Constitution se
sont inspirs de cette pense, qu'au pays, par ses dputs, il
appartient de fixer annuellement la somme qu'il veut mettre la
disposition du chef de l'tat pour le gouverner, l'administrer et te
dfendre; que, cette somme une fois dtermine, c'est au chef de l'tat en rgler l'emploi suivant les besoins et les intrts du pays 1.

En d'autres termes, les dpenses de l'tat, comme


le disait M. Bineau, sont une sorte d'entreprise forfait un abonnement. Au pays il appartient de dire
,
ce qu'il veut dpenser; le mode de la dpense appartient au gouvernement. Le contrle de la Chambre, aprs l'exercice termin, ne fait que doubler la
vrification de la Cour des comptes; elle n'a pas le
1. Rapport du 8 fvrier 1853.

28

302

LA QUESTION FIANCIRE.

droit de critiquer l'usage qu'on a fait de notre argent.


C'est ce systme que M. Fould remet en lumire, avec
un changement qui, je le reconnais, a une certaine importance : la suppression de tout crdit ouvert en dehors
du budget. Il dit au Corps lgislatif : Examinons les dpenses, et dotez-les de faon assez large pour qu'au besoin il y ait un excdant : je vous rponds que le budget
ne sera pas dpass. Il dit au chef de l'tat : Avec les
virements, nous pourrons faire face toute dpense lgitime, sans gner l'initiative du souverain, en mme
temps que nous serons contenus dans les barrires du
budget et hors d'tat de compromettre les finances du
pays. S'il y a quelque entreprise ncessaire, quelque
besoin urgent, nous laisserons en souffrance un service
qui peut attendre ; nous porterons sur un seul point tout
l'effort de nos finances, fit de cette faon nous ferons
face tout.
On voit que dans ce systme la suppression des crdits est plus apparente que relle ; en fait, on les reporte d'une anne sur l'autre. Par exemple, pour faciliter une expdition maritime ou militaire, on reporte
sur le personnel les fonds destins l'augmentation du
matriel ; d'o cette ncessit de demander l'anne suivante un crdit plus grand aux Chambres pour combler le dficit des magasins. C'est une faon ingnieuse
de limiter la dpense de chaque anne, en rejetant certains services sur l'anne suivante ; il me semble seulement que la consquence visible de cette rforme, c'est
une augmentation incessante du budget.
Une chose m'inquite. Si le ministre des finances est

LA QUESTION FINANCIRE;

303

la situation est assez critique pour qu'on


s'interdise toute dpense nouvelle, et qu'on laisse les
services-tels que la Chambre les a vots, il n'est pas douteux que les virements n'auront aucun mauvais effet;
ils seront rares et justifies ; mais le jour o on voudra
faire quelque chose que le budget n'a pas prvu, et revenir ces dpenses qu'on couvrait par de nouveaux crdits, quoi serviront les virements, sinon bouleverser
toute notre organisation administrative et financire?
N'a-t-on pas dj vu la Cour des comptes signaler
l'Empereur des virements sur ls crdits destins l
dette publique, en faveur dit service gnral des finances ? Et comprend-on que le bon ordre de l'administration et des finances soit compatible avec de paassez fort, si

reilles facilits ?

En deux mots, il n'y a rien de plus dans les virements; que dans les crdits supplmentaires; vrai
dire; ldes virements ne sont que des crdits supplmentaires rejets sur le prochain exercice; Mais le contrle
des Chambres, dira-t-on, le comptez-vous pour rien?
Le contrle des Chambres serait une garantie s'il existait srieusement. Mais, comme les virements dtruisent entirement l spcialit ds chapitres, il ne reste
au Corps lgislatif aucun contrle rel. On pourra toujours ne tenir aucun compte de ses prescriptions. Et'
d'un autre ct, quand on viendra dire au Corps lgislatif que les magasins sont vides et les arsenaux en
souffrance, parce qu'on a dispos par virements des
fonds y affects dans les annes prcdentes, ne voiton pas que nos reprsentants auront la main force ?

304

LA QUESTION FINANCIRE.

S'il n'y a rien de plus dans les virements que dans


les crdits supplmentaires, en revanche il y a une
garantie de moins. Le vote par chapitre est radicalement dtruit; en dotant un service, le Corps lgislatif
ne fait rien qu'ouvrir un crdit vague dont on fera ce
qu'on voudra. Rien ne lui rpond qu'on respectera ses
intentions, qui sont celles du pays. Incertitude des services, arbitraire de la dpense, confusion de la comptabilit, voil o peut aboutir le systme des virements.
C'est raisonner, dira-t-on, sur des abus qui sont impossibles? La rponse est aise. On ne devait pas abuser
des crdits supplmentaires. Si l'on n'avait fait qu'en
user, c'tait une facult bonne et utile. Pourquoi a-ton
t entran plus loin? Parce qu'il n'y avait pas une
autorit suffisante pour empcher l'abus. O est l'autorit qui empche l'excs des virements ?
Dans le projet de M. Fould, il n'y a donc qu'une
chose bonne ; c'est l'intention de renfermer les dpenses
publiques dans les limites du budget; cela est excellent;
quant au systme des virements, il est aussi mauvais
en finances qu'en politique ; en finances, parce qu'il
dtruit la spcialit des dpenses ; en politique, parce
qu'il annule le contrle de la Chambre et du pays.
Nous avons march depuis 1853 ; les thories de
M. Bineau ont reu de l'exprience un trop cruel dmenti pour qu'on puisse s'y fier, mme en les modifiant. En plein dix-neuvime sicle il ne peut pas convenir un pays libre de vivre sous un rgime qui le laisse
tranger aux finances publiques, c'est--dire ses
propres affaires et ses plus chers intrts. La France

LA QUESTION FINANCIRE.

305
-

donne volontiers son argent, mais il ne lui sufft pas de


savoir ce qu'on a fait des impts de l'an pass, elle a
droit de connatre en dtail ce qu'on fera des impts de
l'an prochain. Le crdit, d'ailleurs, est curieux de sa
nature, il suppute les dpenses striles et celles qui enrichissent le pays ; rien ne lui est plus contraire que l'incertitude. Or, avec le systme de M. Fould, qui peut connatre comment le budget vot sera dpens dans l'anne?

Personne n'en sait rien, ni la Chambre qui l'a vot,


ni la nation qui le paye, non pas mme le ministre
des finances. Ce n'est pas ainsi qu'on tablit cette scurit, ce long avenir qui est la premire fortune d'un pays.
Que M. Fould me permette de lui parler avec la franchise dont il nous a donn un si bon exemple. Son
erreur, c'est de n'avoir pas vu ou de n'avoir pas os
regarder en face les conclusions o tous les faits observs l'amenaient forcment. Aujourd'hui il n'y a pas de
question politique qui ne soit une question financire ;
commerce, industrie, crdit, sont les forces dont vivent
les tats ; mais on peut affirmer avec non moins de certitude qu'il n'y a point de question financire qui ne
soit une question politique. Ce qui est en jeu aujourd'hui, ce n'est pas seulement la consolidation d'une
dette d'un milliard, on y arrivera par tous les systmes,
si l'on s'impose l'conomie; ce qui est en jeu, c'est le
moyen d'assurer que de pareils dangers ne se reprsenteront pas. Pour cela, il est vident qu'il faut tablir des barrires constitutionnelles qui retiennent un
pouvoir qui n'est ni assez soutenu, ni assez contenu.
Si M. Fould avait
eu le sentiment politique, il serait
26.

306

LA QUESTION FINANCIRE.

arriv au seul rgime qui, sans affaiblir le pouvoir,


puisse la fois fortifier le Corps lgislatif et rassurer la
France;. Spcialit des dpenses, contrle efficace et
universel de la Chambre, responsabilit des ministres,
libert de la presse : telles sont les quatre conditions
essentielles au bon ordre des finances et au crdit public. En dehors de cette organisation, fruit de l'exprience et du temps, il n'y a que des-illusions, et les
illusions sont toujours suivies d'tranges mcomptes.
M. Fould a foi en lui-mme, il compte sur les ressources de son esprit ; l'avenir lui apprendra qu'il faut
autre choseque le talent d'un financier pour rtablir le
crdit branl; Rduire les dpenses de l'arme, de la
marine et des travaux publics, telle est aujourd'hui la
question de vie ou de mort pour nos finances. Une
Chambre seule aura le courage et la force de trancher
dans le vif. Un prince trouvera devant luui des intrts
qu'il lui faut mnager ; un ministre des finances sans
autre appui que sa bonne volont sera bientt dbord ;
il sebrisera contre des rsistances que le pays, par ses
reprsentants, est seul en tat de surmonter. Rendre au
pays-des garanties que personne ne puisse luder, tel est
le problme ; il est tout politique. L'habilet d'un ministre ne rsoudra point la difficult ; elle peut allger la
situation, mais non point la changer. Ce qu'il faut aujourd'hui la France pour relever ses finances, c'est un
retour la libert constitutionnelle ; ce que lui apporte
M. Fould, ce n'est pas une: solution, c'est un expdient.
Dcembre 1861.

LA FRANCE

AMRIQUE
EN

La nouvelle publication de M. Bancroft est la suite


d'une oeuvre que connaissent depuis longtemps tous
Histoire des
ceux qui s'intressent l'Amrique
Etats-Unis, qui serait mieux nomme l'histoire des
treize colonies, car elle s'arrte en 1748, au Congrs
d'Aix-la-Chapelle, n'est pas populaire seulement dans
la patrie de l'auteur, elle jouit par toute l'Europe d'une
estime mrite. Traduit en franais, c'est un livre qui
redresserait chez nos politiques des ides fausses et qui
plus d'une fois ont men de fcheuses applications.
Qu'y a-t-il de plus commun, par exemple, que d'entendre parler de la jeune rpublique, du gouvernement
que Washington et ses amis ont donn un.peuple
primitif que la civilisation n'avait pas corrompu ?. Autant d'erreurs qu'un, peu de lecture dissipe aisment.
Ds les premires
pages on voit ce qu'taient les.planteurs qui ont.fait la rvolution de 1776, un vieux

l'

1. History of the American Revolution, by George Bancroft. Lion-.


don ; 1852, 1 vol. in-8 de XII et 528 pages. Histoire, de la Rvolution d'Amrique, par George Bancroft, correspondant de l'Institut de
France et de l'Acadmie royale de Berlin. Tome 1er.

308

LA FRANCE EN AMRIQUE.

peuple dans un pays neuf. L'Amrique, dans le livre de


M. Bancroft, c'est l'Angleterre migre, mais laissant
la rive la royaut, la noblesse, l'glise tablie. C'est,
ds le premier jour, la vieille race saxonne, patiente,
robuste, morale, leve dans l'amour de la libert et la
pratique du libre gouvernement. Si elle a pass les
mers, ce n'est pas pour amoindrir son ancienne franchise, tout au contraire c'est pour demander au nouveau monde un abri pour la premire de toutes les liberts, celle de la conscience; c'est pour y installer
une Eglise toute rpublicaine et organiser son gouvernement l'image de sa religion.
tablies sans le concours de la mtropole, protges
l'origine par leur faiblesse mme et par leur loignement, matresses de leur administration, grce l'indiffrence de la mtropole qui voyait dans l'Amrique
un march plutt qu'un empire, les colonies grandirent
librement dans l'ombre; et quand l'Angleterre, frappe de leur importance, voulut, suivant la fausse politique du temps, les faire servir au seul intrt de son
commerce et de sa domination, elle trouva devant elle
deux millions de citoyens indpendants, calvinistes
pour la plupart, habitus une religion sans hirarchie,
un gouvernement sans royaut, et prts donner
leurs prtendus matres une leon de libert.
La victoire changea peu la condition de l'Amrique ;
on n'eut point rsoudre ce terrible problme qui tant
de fois a gar la France : le choix d'une nouvelle forme
de gouvernement. Chaque colonie resta peu prs ce
qu'elle tait, et remplaa seulement le faible lien qui l'at-

LA FRANCE EN AMRIQUE.

309

tachait l'Angleterre par l'Union fdrale, qui donna


un centre aux treize tats. Si lger fut le changement,
que deux des anciennes provinces, devenues souveraines,
le Connecticut et Rhode-Island, gardrent encore durant
un demi-sicle la Charte rpublicaine qu'elles avaient
obtenu du laisser-aller de Charles II. Ainsi donc, aux
tats-Unis, la rpublique ne fut pas une invention rvolutionnaire, un de ces gouvernements de papier
qu'emporte le premier orage ; elle fut le produit naturel
des moeurs, des ides et des besoins du temps. Dans un
pays sans nobles, sans soldats, sans oisifs, habitu au
suffrage universel et au rgime des assembles, o tout
tait dmocratique, l'organisation municipale, les lois,
la condition du sol, le genre de vie, le culte mme,
quelle autre forme politique et t possible? Rpublicains, les tats-Unis restaient fidles leur pass ; tablir la monarchie, c'et t rompre violemment la
chane du temps. C'est donc l'histoire de l'Amrique et
non pas la nouveaut de son peuple ou l'tendue de
son territoire qui nous explique comment la rpublique
y russit, et peut-tre aussi pourquoi en France elle a
eu moins de succs. Washington conservait la tradition ; nos constituants ont toujours cru qu'entre hier et
demain on pouvait creuser un abme et crer un peuple
nouveau avec un morceau de parchemin. Erreur qui
nous cote cher, et dont nous ne sommes pas guris,
mais qu'il ne faut plus dsormais appuyer de l'exemple
des tats-Unis, car cet exemple est notre condamnation!
On voit comment le premier ouvrage de M. Ban-

310

LA FRANCE EN AMRIQUE.

croft, en nous faisant pntrer dans les origines de la


socit et du gouvernement amricain, est l'introduction ncessaire de.l'histoire de la rvolution. Son nouveau livre nous fera connatre les hommes qui mirent
leurs bras et leur coeur au service de la cause nationale,
le jour o l'Angleterre osa toucher aux droits d ces
colons qui se croyaient avec raison, des citoyens anglais, et en revendiquaient tous les privilges. C'est un
beau sujet, dont chaque jour accrot l'importance,
puisque du berceau de la libert amricaine est sorti
tout un monde. Et si celui-l est un grand homme,
non pas qui a dtruit, mais qui a fond, et qui, mme
au milieu..,de la guerre et des sditions, a mnag la
libert comme un dpt divin, et l'a fait servir au bonheur des hommes de son temps; la grandeur et la
prosprit des gnrations venir, que peut-on comparer dans l'histoire la noble et sereine: figure de Washington? Son oeuvre, qui a dur parmi tant de ruines,
est l pour apprendre tous qu'il est quelque chose de
plus grand, de plus fcond,, de plus puissant que le
gnie mme : c'est le patriotisme et l'honntet !
Le premier volume de M. Bancroft ne contient que
le prologue, de la rvolution, l'histoire de l'Amrique de 1748 1763. La lutte n'est point encore engage, c'est peine si des yeux clairvoyants signalent
l'orage qui se forme l'horizon. L'auteur a cependant
montr avec sagacit comment en Angleterre, au Bureau du commerce charg des affaires coloniales, l'ignorance et l'ambition poussaient de prtendus hommes.
d'tat rduire ces provinces rpublicaines dont on

LA FRANCE EN AMRIQUE.

311

commenait craindre l'indpendance et convoiter


la richesse. Le duc de Bedford, Halifax, Charles Town-

shend, ces administrateurs d'un pays qu'ils ne connaissent pas, sont des figures vivantes. Derrire eux on
voit poindre la rvolution. Mais l n'est pas pour nous
l'intrt principal du livre. Il en est un autre qui nous
touche de plus prs que la rvolution mme des tatsUnis, et devant lequel tout le reste s'efface et disparat.
Ce qui tient la plus grande place dans le travail de
M. Bancroft, c'est l'histoire de la rivalit de l'Angleterre et de la France sur ce continent o les deux peuples, arrivs presque en mme temps, se disputaient
sans le savoir l'empire de la civilisation et l'avenir du
monde. Et pour la premire fois peut-tre cette histoire
est crite avec impartialit par un homme Anglais de
langage, mais Amricain de sentiment, c'est--dire
tranger aux haines et aux jalousies des deux nations.
Il y a l une page de nos annales qu'ont oublie des
gnrations trop travailles par les guerres et les rvolutions pour s'inquiter de ce qui se passait, il y a cent
ans, dans les bois et les solitudes de l'Ohio, mais que cependant il est bon de ne point laisser perdre, pour l'honneur du nom franais et pour notre propre ducation.
On sait que la France a possd le Canada, et qu'en
1763 la paix de Paris l'a donn l'Angleterre. Mais du
reste, hormis quelques patriotes qui ont la religion du
souvenir, qui se soucie de ce pass lointain? Et cependant, si l'on veut prendre une vieille carte du Canada,
et regarder quelle tait, il y a un sicle, la puissance
compare des deux nations, on sera peut-tre tonn,

312

LA FRANCE EN AMRIQUE.

premire vue, de ce que nous a cot la mollesse de


Louis XV, et de la grandeur du trsor qu'il a laiss
tomber de ses mains.
Une petite portion du continent, la vingt-cinquime
partie de l'Amrique du Nord, suivant M. Bancroft, c'tait alors tout ce qu'occupaient les treize colonies. La
langue de terre comprise entr les Alleghanys et la mer
formait tout le domaine des Anglais, tandis que les
Franais commandaient un territoire vingt fois plus
considrable. Cette grande et double valle qui, par les
lacs et le Saint-Laurent, se dverse dans l'Ocan et, par
le Mississipi et ses affluents, porte ses eaux au golfe du
Mexique, avait t dcouverte et rvle au monde par
nos missionnaires et nos Canadiens. Partout sur les
arbres de ces forts primitives on avait grav des fleurs
de lis surmontes d'une croix, double symbole de la
royaut et du catholicisme qui, suivant le droit des
gens, assurait la France ces solitudes inconnues ; partout des pionniers plus intrpides que nos soldats mme,
les jsuites et les rcollets, avaient port des germes de
civilisation chez ces sauvages qui longtemps aprs notre
chute ne parlaient qu'avec reconnaissance des robes noi(c'tait
dvoues,
si
de
Onontio
si
bonnes
et
et
cet
res
le roi de France) qu'elles leur avaient appris bnir.
Ds forts et des missions placs le long des lacs et des
rivires nous donnaient le commandement du pays et
le commerce des pelleteries ; les positions avaient t si
bien choisies, qu'aujourd'hui des villes sont tablies
partout o quelques palissades gardaient nagure nos
soldats et nos prtres.

313

LA FRANCE EN AMRIQUE.

Suivons notre colonisation sur une carte moderne


en faisant reparatre l'ancien nom franais sous le nom
anglais qui le cache aujourd'hui; nous en comprendrons bien vite l'importance. Le fort Carillon ( Ticonderoga) commandait le lac George, le fort Frdric (CrownPoint) commandait le lac Champlain. Sur le lac Ontario
nous posdions Toronto et le fort Frontenac (Kingstown). Le fort Niagara, dont le nom dit la position,
nous rendait matres du passage troit du lac ri ; au
midi de ce lac tait le fort Presqu'le (Erie); entre le
lac Eri et le lac Saint-Clair tait le fort Dtroit ; entre
le lac Huron et le lac Suprieur tait le fort Mackinaw ;
Saint-Louis et Kaskasia, sur le Mississipi, assuraient
nos communications avec la Louisiane. Trois voies navigables, mais coupes par des portages, assuraient les
communications des lacs et du Saint-Laurent avec le
Mississipi : l'une, partant du fort le Boeuf, prs le lac
Eri, allait gagner, par la crique franaise (French
creek) le fort Duquesne (Pittsburg) et la Belle-Rivire
(Ohio) ; l'autre, partant de Dtroit, suivait le petit Miamis du lac (Maumee) et la Wabash ; la troisime, partant de Chicago, sur le lac Michigan, suivait jusqu'
son embouchure la rivire des Illinois. Que ne pouvaiton pas esprer d'un tel tablissement?
Telle tait la situation de la France. Bien mieux place que sa rivale, matresse des grands cours d'eau et
d'un territoire immense, on se demande d'o est venue
sa faiblesse; la rponse est trop facile. Aprs deux sicles
de possession, quelle tait la population de ces vastes
contres comprises alors sous le nom de Canada ? Elle
27

314

LA FRANCE EN AMRIQUE.

atteignait peine 80,000 habitants, tandis que dans les


colonies anglaises une population de 1,500,000 mes,
se trouvant l'troit, allait descendre les Alleghanys,
et disputer la France les valles de l'Ouest, parcourues plutt que possdes par nos chasseurs et par les
peuplades sauvages connues sous le nom d'Iroquois ou
des Six-Nations.

fut en 1753,il y a un sicle peine, que la lutte


commena. Les prtextes ne manquaient point; soit
prcipitation, soit indiffrence, les ngociateurs du
trait d'Aix-la-Chapelle avaient laiss indcise la question des frontires amricaines. C'tait la possession
qui devait dcider, mais elle tait depuis trente ans
conteste. Tandis que la prtention constante des
Franais tait d'arrter les Anglais au sommet des Alleghanys et de mettre au Saint-Laurent le milieu de la
colonie, les Chartes anglaises tendaient la Virginie
jusqu'au lac ri. Halifax crivait en 1749 que le pays
l'ouest des grandes montagnes tait le centre des possessions anglaises; c'tait aux lacs et au Saint-Laurent
que l'Angleterre entendait porter ses limites; il lui fallait la valle de l'Ohio.
Des deux cts on voulut s'assurer la possession de
ce grand territoire. Le gouverneur de "Virginie envoya
pour le reconnatre un jeune homme de vingt et un
ans, dj remarquable par sa fermet et sa rsolution;
c'tait George Washington. Avec un coup d'oeil militaire, il dsigna comme la clef de l'Ouest la fourche
rila
d'Ohio,
forment,
runissant
le
que
en se
sous nom
vire Alleghany et la Monongahela (la rivire MalenCe

LA FRANCE EN

AMERIQUE.

315

gueule de nos Canadiens), c'est--dire la place o est


aujourd'hui Pittsburg, le, Manchester amricain : mais
les Franais, qui comprenaient aussi toute l'importance
de la position, s'en saisirent et y construisirent un fort,
auquel fut donn le nom de Duquesne, le gouverneur
du Canada.
Quelques mois plus tard, 'Washington tait envoy
de nouveau dans l'Ouest la poursuite de quelques
patrouilles franaises. Cm n'tait point en guerre; mais,
suivant des pratiques empruntes de la vie sauvage,
vie de ruses et d'embuscades, un parti qui. se cachait
tait un ennemi; et dans des forts comment ne pas toujours avoir l'air de se cacher? Au moment o les Franais surpris et entours couraient aux armes : Feu !
cria Washington, et il donna L'exemple. Ce coup de fusil, tir par un inconnu, au fond des bois de l'Amrique, mit l'Europe en flammes; ce fut le signal d'une
guerre qui devait assurer la- grandeur de nos ennemis.
La mort de Jumonville, c'tait le nom du commandant franais, envoy, ce qu'il semble, comme un
messager, et avec des intentions de paix, fut accueillie
en France et au Canada comme une violation, du droit
des gens, comme un, assassinat. Thomas, qui nomme
l'attaque des Anglais un monument de perfidie qui doit
indigner tous les sicles, consacra Jumonville un
pome aussi solennel que la Ptride., mais dans lequel,
soit ddain, soit oubli, le nom de.Washington n'est pas
mme prononc. En Amrique, la mort de Jumonville
fut plus dignement honore. Son frre, de Villiers, la
tte de quelques soldats, poursuivait Washington, l'as-

316

LA FRANCE EN AMRIQUE.

sigeait dans le fort Ncessit, et l'obligeait signer


la capitulation suivante, dont Washington, dit-on, ne
comprit pas toute la gravit, n'ayant jamais su le franais :

Ce 3 juillet 1754, huit heures du soir.

Comme notre intention n'a jamais t de troubler la paix et


la bonne harmonie qui rgnaient entre les deux princes amis,
mais seulement de venger l'assassin qui a t fait sur un do
nos officiers, porteur d'une sommation, et sur son escorte,
comme aussi d'empcher aucun tablissement sur les terres du
roi mon matre;
A ces considrations, nous voulons bien accorder grce tous
les Anglais qui sont dans le fort, aux conditions ci-aprs, etc.
Sign : JAMES MACKAY, G. WASHINGTON, COULON,

VILLIERS.

Matres de l'Ohio, les Franais furent menacs l'anne suivante par une arme rgulire envoye d'Angleterre, et commande par le colonel Braddock. Les Anglais, qui avaient oubli de nous dclarer la guerre,
mais non de saisir nos vaisseaux sans dfiance, esp-

raient nous chasser du continent avant mme que les


hostilits fussent dnonces ; mais cette honnte politique choua devant le courage de nos braves Canadiens. Une poigne d'hommes, soutenue de quelques
sauvages, dtruisit dans une embuscade les rgiments
anglais, dont les dbris furent sauvs et ramens par
un colonel de milices provinciales, le seul des aides de
camp de Braddock que les balles indiennes eussent
pargn, comme si le ciel le rservait pour de plus
grands desseins : c'tait encore une fois le colonel Washington.

317

LA FRANCE EN AMRIQUE.

Tandis que nous obligions les Anglais repasser les


Alleghanys, un homme dont la France a droit d'tre
fire, le marquis de Montcalm, nouveau gouverneur
du Canada, les chassait du bassin du Saint-Laurent. Le
fort Oswgo, sur le lac Ontario, le fort William-Henry,
sur le lac George, taient pris et rass. Ce n'taient pas
seulement nos soldats qui montaient l'assaut, c'taient nos missionnaires guidant les Indiens leurs nophytes, plantant dans les dcombres une croix avec ces
mots : Signum victorioe, et au-dessous nos armes avec
cette lgende toute patriotique : Manibus date lilia
plenis. Mieux que de grands politiques, ils sentaient
que la cause de la France tait celle de leur religion.
Ce fut la dernire lueur d'une gloire et d'une puissance au moment de s'teindre. Pitt arrivait au ministre avec la haine de la France et la volont de chasser
l'ennemi du continent amricain. En politique habile,
il comprit o tait la force qui viendrait bout des
Franais. Laissant aux Anglais la mer pour bloquer le
Saint-Laurent et empcher tout secours, ce fut les
colons qu'il jeta sur le Canada. Loin de les menacer
d'une taxe ou de les humilier dans leur orgueil, comme
avaient fait ses prdcesseurs, il donna aux officiers de
milice rang gal avec les officiers anglais jusqu'au grade
de colonel, fournit armes, tentes, munitions, promit
que le Parlement payerait les frais de la guerre, et demanda seulement des hommes. Il traita les planteurs,
non pas en sujets, mais en allis, les appelant la croisade contre le Franais, l'ami des Indiens, l'ternel
danger de la colonisation.
27.

318

LA FRANCE EN AMRIQUE.

Pendant que les planteurs, rpondant la voix de


Pitt, runissaient contre nous tous leurs efforts, que
faisait la cour de Louis XV? Elle abandonnait Montcalm
une perte certaine., elle laissait sans ressource une
poigne d'hommes dcims.par la famine et la guerre.
Huit bataillons, c'est--dire un peu plus de trois mille
soldats, six sept mille Canadiens pouvant tenir un
fusil, voil tout ce,que le gouverneur pouvait opposer
cinquante mille Anglo-Amricains, matres de la mer
et disposant de moyens de toute espce. Je ne suis
pas dcourag,,crivait Montcalm au ministre, ni
mes troupes non plus; nous sommes rsolus nous
enterrer sous les ruines de la colonie. Il fallut abandonner toutes les positions sur les lacs, laisser le fort
Duquesne, qui fut nomm Pittsburg, en l'honneur de
Pitt, le vritable vainqueur de la France il fallut se
retirer sur Qubec et accepter cette dernire bataille o
les commandants des deux armes furent tous deux
mortellement frapps; mais Wolte, en mourant, eut
pour se consoler une victoire qui ternisait son nom et
assurait la grandeur de sa patrie, tandis que Montcalm
n'eut pour se soutenir que le sentiment du devoir accompli et la rsignation d'un soldat et d'un chrtien.
Averti par le chirurgien que sa blessure tait mortelle,
il demanda avec joie combien il avait d'heures vivre,
et, apprenant qu'il ne passerait pas la journe : Tant
mieux, dit-il, je ne verrai pas prendre Qubec.
Belle parole, mais ternelle accusation contre ceux qui
avaient condamn une mort strile un si noble courage !
;

LA FRANCE

EN

AMRIQUE.

319

La perte du Canada fut accueillie avec indiffrence


par le gouvernement franais. C'tait un embarras, une.
colonie coteuse et sans profit, une; cause perptuelle

et de guerres.. Aussi en 1763, la paix,


quand Pitt, avec une hauteur et un ddain insupportables, dclara qu'il ne rendrait jamais sa conqute
d'Amrique, Louis XV fit-il bon march d'une terre
que la France avait paye du plus pur de son sang.
Les politiques- du temps se croyaient srs d'une revanche prochaine : Nous les tenons, s'cria M. de
Choiseul le jour o la paix fut signe., On sentait que
les colonies anglaises, animes par la victoire, et, n'tant, plus: contenues par; la. crainte des Franais et le
besoin d'un appui, ne se soumettraient pas longtemps
aux, gnes qui touffaient leur commerce et leur industrie, non plus qu'aux prtentions hautaines que l'Angleterre avait dj plus d'une fois affiches.
Mais si ce fut la pense qui. dcida M. de Choiseul
signer.l'abandon du Canada , quelle fausse et mdiocre
politique ! Sans doute il tait bien de prvoir que les
colonies, en grandissant, se dtacheraient de l'Angleterre et: briseraient un jour sa toute-puissance maritime. Mais ce qu'il fallait voir, c'est que dans cet
immense territoire s'tablirait bientt un empire aussi
grand et aussi peupl que l'Europe, et un empire anglais de moeurs, d'ides, de langage, de religion. Un
homme; d'tat et risqu la France pour sauver le Canada, et conserver la civilisation latine une part du
continent. Cder, c'tait signer l'affaiblissement de
notre race ; la part que la France a prise la rvolude difficults

320

LA FRANCE EN AMRIQUE.

tion d'Amrique a bien pu laver son injure, mais elle


n'a pas relev sa puissance abattue.
tait-il si difficile de prvoir l'avenir des colonies
amricaines? Non, personne ne doutait de leur prochaine grandeur. Ds 1730, Berkeley l'idaliste crivait
Rhode-Island les vers suivants :
Westward the course of empire takes its way ;
The four first acts already past,
A fifth shall close the drama with the day ;
Time's noblest offspring is the last.

l'empire
C'est
l'Ouest
du monde; les
vers
que
va

quatre premiers actes sont dj passs ; le cinquime


finira le drame et le jour; la plus noble production du
temps, c'est la dernire.
Un peu plus tard, Franklin, calculant que la population doublait en vingt-cinq ans, proclamait partout
que dans un sicle l'Amrique serait un tat immense;
c'tait aussi la pense de Pitt et des hommes clairs de
l'Angleterre. Hume, en 1767, blmait Gibbon d'crire
en franais les rvolutions de la Suisse : Laissez, lui
disait-il, laissez les Franais triompher de ce que leur
langage est aujourd'hui rpandu partout. Nos so lides tablissements d'Amrique, qui croissent sans
cesse, et qui ne craignent pas une inondation de
barbares, promettent la langue anglaise bien plus
de stabilit et de dure.
Le temps a donn raison Hume, et la faute de la
France est aujourd'hui trop visible; mais quelque triste
que soit pour nous ce pass, il ne faut point en dtourner les yeux.

LA FRANCE EN AMRIQUE.

321

Et d'abord, quels que soient l'impartialit, le zle, le


talent de M. Bancroft, c'est pour nous un pieux devoir
de ne point laisser aux Amricains seuls le soin de conserver le souvenir de nos pres. Ils sont nous, ces intrpides explorateurs des lacs et du Mississipi, ces martyrs de la foi et de l'honneur, ces missionnaires et ces
braves, morts sur une terre qu'ils voulaient conqurir
la France ; leur gloire nous appartient; et puisque
de tant d'efforts et de peines c'est tout ce qui nous
reste, au moins devons-nous ne point laisser perdre ce
dernier et cher trsor !
Mais ensuite quelle leon pour nous si nous savons
l'entendre! La fortune nous avait donn la meilleure
part de l'Amrique, comme elle nous a donn l'Algrie
avant tous les autres ; prenons garde que l'histoire de
notre nouvelle conqute ne ressemble celle du Canada. Ce qui nous plat en Afrique s'est dj vu aux
bords du Saint-Laurent. Mme courage, mme intrpidit, mme union entre les naturels et les Franais.
Cette facilit de moeurs, ce respect des usages qui ne
sont point les ntres avaient sduit aussi les Indiens,
qu'effrayait cette race anglaise qui dtruit tout ce
qu'elle touche, et couvre de sa lave tout ce qu'elle approche. Pourquoi cependant, avec tant de bravoure, de
dvouement et d'esprit, avons-nous perdu l'Amrique?
C'est que nous n'en avons jamais possd que la surface.
Nous y avons eu des chasseurs, des coureurs de bois,
des soldats, mais point de colons. Nos Canadiens erraient des lacs aux montagnes Rocheuses avec les Indiens qu'ils tonnaient par leur adresse et leur audace,
21

322

LA. FRANCE EN AMRIQUE.

tandis: qu' ct, sous l'empire d'un gouvernement


libre et qui porte avec lui sa prosprit, les Amricains
prenaient racine dans le sol pniblement dfrich.
Aussi, au jour de la guerre, une poigne d'hommes
attaque par une nation a-t-elle vainement tent une
impossible rsistance, et, par je ne sais quelle justice,
l'Amrique est reste non point aux Franais qui l'avaient parcourue, non point aux Anglais qui l'avaient
ensanglante, mais ces planteurs qui avaient port
dans le dsert, au lieu du fusil, la hache et la Bible, et
conquis pacifiquement la solitude par le double travail
des mains et de l'esprit..
Novembre 1852.

LES TATS-UNIS
ET

LA FRANCE

INTRODUCTION.

Quand vous dfendez la vrit, a dit Goethe, ne vous

lassez point de

parler, terreur ne se lasse point d'agir.

Parole profonde, dont on sent toute la porte dans une


crise politique telle que celle o l'Amrique est engage. Au dbut des vnements, la conscience publique ne se trompe gure ; il y a dans notre coeur un
instinct secret qui saisit la justice premire vue. Mais
bientt on trouve devant soi les intrts et les passions
conjurs; les intrts, qui souvent sont respectables,
mme dans leur garement; les passions, qui ne le
sont jamais, et qui enveniment tout ce qu'elles touchent. La lutte commence, et de la mle sort un nuage
o disparat la vrit. Au milieu du bruit et de la fume, le gros du public, tourdi, bloui, tromp, ne
sait plus ni ce qu'il voit, ni ce qu'il veut. Par amour
du repos il est tout dispos couter ceux qui crient
le plus fort. De l un trouble d'ides, une confusion

324

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

universelle dont les habiles profitent, moins que des


coeurs gnreux, des esprits dcids ne se mettent en
travers du courant, et ne maintiennent les droits de la
justice et de la vrit. Quoique le Sud ait beaucoup
d'amis en France, et que l'esclavage y trouve une faveur que nous n'avions pas souponne, le Nord a
runi cependant toute une phalange de dfenseurs qui
n'ont point abandonn les vieilles et glorieuses traditions de la France. Le Journal de Dbats, le Sicle,
la Presse, le Temps, l'Opinion publique, etc., etc., ne
se sont point convertis. Ils n'ont pas eu l'oeil assez vif
pour voir que la cause de la servitude tait la cause de
la libert. Aveugle comme eux, ce n'est pas moi qui les
blmerai.
A ct des journaux, se sont fait entendre des voix
loquentes, et depuis longtemps coutes. On se souvient peut-tre que l'an dernier, au moment o le Sud
Nord,
dfection,
le
surpris
la
rvoltait,
o
sempar
se
blait hors d'tat de se dfendre, M. le comte de Gasparin publia en faveur du parti de la libert un plaidoyer chaleureux qu'il intitula : Un grand peuple qui
se relve 1. Avec un courage qui lui est naturel, avec
une foi sincre dans le triomphe final de la justice,
M. de Gasparin ne craignit pas de rompre en visire
l'opinion du jour. Il affirma que le Nord, quelle que
ft l'issue de la lutte, se relevait devant Dieu et devant
1. J'ai rendu compte de ce livre dans le Journal des Dbats au mois
d'octobre 186J. Ce compte rendu et quelques autres articles sur les
Etats-Unis et l'esclavage ont t rimprims dans mes tudes morales
et politiques. Paris, 1861, Chez Charpentier.

325

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

hommes, ds l'instant qu'il rompait avec la politique de l'esclavage et repoussait l'injuste suprmatie
du Sud. Les vnements n'ont pas donn tort la hardiesse de cette prophtie. Ces marchands, que les planteurs de la Caroline, un fouet la main, allaient faire
les

rentrer dans l'obissance, comme des esclaves rvolts,


ces Yankees, qui, disait-on, n'adoraient que l'argent,
ont montr une rsolution qu'on louerait chez les vieux
Romains. Sept cent vingt mille engags volontaires marchant au secours de la patrie, c'est un spectacle qui
n'est pas commun dans l'histoire; il y a l quelque
chose de l'enthousiasme qui, en 1792, poussait nos
pres aux frontires envahies. Si les soldats du Nord
n'ont point cras l'ennemi, au moins Font-ils rduit
se dfendre, aprs l'avoir chass du Maryland, du
Tennessee, du Kentucky, du Missouri, des fleuves et
de la mer. Ni le patriotisme ni le dvouement n'ont manqu cette dmocratie dont on raillait l'impuissance.
Sans mconnatre le courage des confdrs, il est
permis de dire qu'aujourd'hui leur seul espoir est dans
l'intervention de l'tranger. Si l'Angleterre et la France
ne vont pas au secours du Sud, la cause de l'esclavage
est perdue.
Devons-nous intervenir? Telle est la question que
M. de Gasparin traite dans
un nouvel ouvrage, crit
avec la mme chaleur et la mme lvation que le premier. L'Amrique devant l'Europe est une revue des
vnements qui ont rempli la premire anne de la
guerre civile ; c'est aussi un examen de conscience fait
au nom de l'Europe et avec une entire sincrit. Reve28

326

LES TATS-ENIS ET LA FRANCE.

nir sur le pass est chose dsagrable ceux qui n'ont


d'autre souci que de suivre la fortune, et pour qui le
succs fait le droit ; c'est chose ncessaire quiconque
raisonne ses jugements et sa conduite. En Angleterre
et en France, l'industrie souffre cruellement de la crise
amricaine ; lui porter secours est le voeu de tout le
monde; par malheur, on n'a pas trouv le remde.
Nous sommes en face d'empiriques qui, si on les coutait, nous pousseraient dans une voie pleine d'injustice
et de danger. Le moment est venu de se recueillir et
de chercher quel est ici le droit et peut-tre aussi le
devoir de la France. Ce n'est pas l un simple objet de
curiosit ; l'opinion dcidera de la paix ou de la guerre;
notre avenir et celui de l'Amrique sont engags. En
pareil cas, chacun doit dfendre nergiquement ce qu'il
croit la bonne cause. Peu importe le talent; quand
l'intrt de la France est en jeu, le devoir fait la vocation.
Dans cette revue du pass, dans cet expos de la
situation prsent, je suivrai M. de Gasparin; je joindrai son ouvrage l'excellent livre que vient de publier
M. Georges Fisch, les tats-Unis en 1861. L'auteur
arrive d'Amrique ; il a beaucoup vu et il a bien vu. Ces
pages solides, breves quidem, sed succi plenoe, donnent
le secret de la vie et de la grandeur amricaine; elles
donnent aussi le secret d'une jalousie trop rpandue en
Europe. Une dmocratie paisible et prospre, un monde
o la libert fait des merveilles, c'est l, pour certaines
gens, un scandale et un remords. Ne leur dites pas
que depuis soixante-quinze ans les tats-Unis ont joui

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

327

en paix d'une admirable Constitution, qu'ils ont rsolu


les questions qui nous troublent, qu'il n'y a pas de

peuple plus avanc dans la pratique du libre gouvernement. Sparation de l'glise et de l'tat, religion
vivante, charit libre et fconde, ducation populaire
porte au plus haut degr de perfection, indpendance
communale, libert d'association, libert de la presse,
libert individuelle, prodiges d'une industrie que rien
ne gne, petits budgets, faibles armes : toutes ces
conqutes de la civilisation chrtienne offusquent des
politiques qui ont des yeux pour ne rien voir. Leur
rponse est toute prte : Peut-il venir quelque chose de
bon de Nazareth? Ddain ridicule, mais qui cotera
cher l'Europe, si elle coute ces importants, si elle
oublie qu'il y a aujourd'hui dans le Nord vingt et un
millions d'hommes libres, qui ne le cdent ni en nergie, ni en patriotisme, ni en ressources leurs frres
du vieux continent.
Pour perdre le Nord dans l'estime de l'Europe, on
n a imagin rien de mieux que de nier les causes de la
guerre et d'affirmer le contraire de la vrit. Ce qu'on
voit, ce qui crve les yeux est une illusion; c'est ce
qu'on ne voit pas qui est le fin et le beau. Il y a en
Angleterre et en France toute une cole de diplomates
improviss qui a le secret des choses, et qui, en outre,
a la bont de railler notre ignorance et de refaire notre
ducation. En face des prodigieuses assertions qu'on
jette chaque matin au public, M. de Gasparin n'est
pas matre de sa tristesse : Combien de temps, s'criet-il avec une douloureuse ironie, combien de temps

328

LES

TATS-UNIS ET LA FRANCE.

faut-il pour qu'une erreur devienne une vrit?

Je

l'ignore ; mais il dpend de nous de retarder et peuttre d'empcher cette mtamorphose. Rtablissons les
faits, accumulons les preuves, ne craignons pas de
faire chaque jour les mmes rponses des objections
qui, pour tre sans cesse rptes, n'en sont pas plus
srieuses, et laissons faire au temps et la publicit.
Le peuple franais est moins naf qu'on ne suppose;
les sophismes l'amusent, les paradoxes ne lui dplaisent pas; mais, pour l'entraner dans une politique
d'aventures, il n'est pas inutile de lui montrer qu'on
a raison. Quarante ans de travail et d'industrie nous
ont appris qu'on ne mne pas les affaires avec du bel
esprit; il y faut cette matresse force qu'on appelle le
bon sens, ou, sous un autre nom, la vrit.
Au dbut de la guerre, l'opinion gnrale en Europe
a t que l'esclavage tait la cause de la rbellion et
que les tats du Sud n'avaient constitutionnellement
aucun droit de se sparer. C'tait la condamnation du
Sud. Si, en effet, l'esclavage est l'unique raison de
cette guerre civile, dont nous souffrons, comment
l'Europe librale pourrait-elle s'intresser un peuple
qui, en pleine civilisation, en un temps o la morale
du Christ n'est pas morte, ose arborer le drapeau de
l'esclavage, et recommencer la socit paenne, en fondant la grandeur d'une poigne d'hommes sur l'ternelle misre d'une race asservie? Et, d'un autre ct,
si les gens du Sud sont des mcontents qui, sans autre
grief que leur ambition menace, ont port sur la patrie des mains criminelles, comment le vieil honneur

329

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

franais prendrait-il parti pour des hommes qui ont


manqu au premier, au plus saint devoir du citoyen?
Rompre l'unit nationale, c'est un crime en France;

peut pas tre une vertu en Amrique.


Les faits taient crasants, on les a nis. En commenant la rvolte, le Sud a pris pour mot d'ordre :
saintet et perptuit de l'esclavage; pour l'Europe,
ce mot d'ordre a disparu. Le maintien de l'esclavage
s'appelle aujourd'hui : rsistance la suprmatie du
ce ne

Nord. Suivant la Constitution, la rbellion tait sans


excuse; nous avons d'habiles lgistes qui ont lu le
droit de sparation dans la loi d'Union, tablie par
Washington et ses amis. Rompre son caprice un contrat perptuel, jur et accept, il y a soixante-quinze ans,
par le peuple des tats-Unis, est devenu pour le Sud
l'exercice d'un droit constitutionnel. Les anciens n'avaient pas tort lorsqu'ils dfinissaient la rhtorique l'art
de plaider les apparences et qu'ils renvoyaient une
science plus srieuse la recherche de la vrit.
I.

L'ESCLAVAGE EST LA VRAIE CAUSE DE LA RBELLION.

Rtablissons les faits, ils ont une loquence et une


force que rien ne surmonte.
L'opinion ne s'est pas trompe en pensant que l'esclavage tait la vraie cause de la guerre civile. Un jour
est venu o le Nord, las d'tre assujetti, depuis trente
ans, une politique honteuse, a dclar, en lisant
M. Lincoln, que la servitude ne ferait plus de nouveaux
progrs en Amrique. Ce jour-l, sans doute, le Nord
28.

330

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE

n'est point intervenu dans les institutions domestiques


du Sud ; il n'avait point le droit d'affranchir des ngres
qui ne lui appartenaient pas, ni de changer des lois
qu'il n'a point faites ; il a dit simplement l'esclavage :
Tu n'iras pas plus loin. Mais, avec l'instinct des privilgis le Sud a senti que si la servitude ne grandissait
,
plus, elle tait morte. Au lieu de se rsigner une
mancipation lointaine, les planteurs ont pris les armes
et proclam une sparation qui, depuis trente ans, tait
leur perptuelle menace, l'instrument d'une ambition
que nulle concession n'a rassasie. Aussitt qu'ils n'ont
plus t les matres, aussitt que par le libre jeu des
institutions le Nord a eu pour lui une majorit constitutionnelle, les politiques du Sud ont dchir le contrat
qui les gnait. L'Union pour eux n'avait qu'un sens :
prpondrance de l'esclavage ; ds qu'elle ne leur servait plus propager la servitude, ils l'ont brise sans
scrupule et sans remords. Voil ce qu'on appelle une
patriotique rsistance au despotisme du Nord, une
guerre o l'esclavage n'est qu'un prtexte ! Jamais la
violence ne s'est cache sous des noms plus innocents
et plus doux.
Des preuves ! dira-t-on. Ces preuves surabondent.
Depuis trente ans, le Sud est en conspiration perptuelle ; depuis trente ans, il n'a que deux mots la bouche : Toute-puissance de l'esclavage ou sparation;
depuis trente ans, l'histoire des tats-Unis est l'histoire
des menaces et des emportements du Sud, des concessions et des faiblesses du Nord. Il y a vingt-cinq ans
que Channing prdisait ce qui se passe aujourd'hui ; il

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

331

y a trente ans qu'un roman publi par un homme du


Sud, et intitul : le Chef des Partisans, annonait le

triomphe de l'esclavage et la sparation pour 1861.


En 1830, qui donc proclama le premier la lgitimit
de l'esclavage et le droit de nullification, c'est--dire
de sparation? L'aptre du Sud, l'homme dont les ides
fatales lvent aujourd'hui dans le sang : M. Calhoun.
Alors aussi, par crainte de l'opinion, on parlait de
tarif, mais sans tromper personne. Le prsident Jackson,
qui touffa le premier germe de rbellion par sa dcision
et son nergie, crivait en 1833, avec un pressentiment
trop sr : Le tarif n'est qu'un prtexte : la dsunion,
l'tablissement d'une Confdration du Sud, voil
l'objet rel. Le prochain prtexte sera la question des
ngres ou de l'esclavage 1.
Qui a lanc des bandes d'aventuriers sur le Texas?
Qui, au mpris du droit des gens, au mpris de l'humanit, a replant l'esclavage sur cette terre affranchie
par les Mexicains? Le Sud.
Qui a pouss Walker et ses flibustiers sur le Nicaragua, Lopez sur la Havane ? Qui a dclar que Cuba tait
ncessaire l'Amrique, pour y faire quatre nouveaux
Etats esclaves ? Qui a dclar que l'affranchissement
des ngres dans l'le espagnole serait considr comme
une dclaration de guerre? Le Sud.
En 1850, qui s'est oppos l'admission de la Californie comme tat libre, parce que cette admission mettait
en minorit les tats esclaves et que les toiles de la
1. The rebellion,

its origin, etc., by C. Sumnor. New-York, 1861.

332

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE

libert ne devaient point clipser les toiles de la servi-

tude? Le Sud 1.
Qui a fait rendre la loi contre les esclaves fugitifs, loi
barbare qui saisissait ces misrables sur une terre de libert, loi honteuse qui forait les officiers d'un peuple
libre se faire les geliers de la servitude? Le Sud.
Qui, aprs avoir impos en 1820 le compromis du
Missouri, l'a fait abolir en 1830, parce qu'il gnait
l'extension de l'esclavage? Le Sud.
Qui a envahi le Kansas, chass et tu les libres planteurs, afin de rduire le Kansas au rang d'tat escla-

ves ? Le Sud.
Qui a fait rendre l'arrt Dred Scott, cet arrt clbre
1. En 1850, les tats taient au nombre de trente, exactement
diviss entre les deux partis (esclavage et libert), de sorte que l'admission de la Californie donnait la majorit (dans le Snat) aux tats
sans esclaves. La discussion dura quatre mois, et, chose extraordinaire,
qui ne se voit qu'aux tats-Unis, elle fui traite tous les jours, et tous
les jours il y eut au Snat un discours au moins sur cette question,
sans que le public et l'Assemble s'en montrassent fatigus. Le plus
remarquable de ces discours fut celui de M. Calboun, snateur pour
la Caroline du Sud. Ce fut son testament politique. Il tait mourant
quand il le composa, et il le fit lire par un de ses collgues. Ce discours se terminait par une prosopope qui tait une vritable prophtie.
C'tait un appel la sparation conu en termes si nergiques, que,
si l'auteur et vcu, on peut dire que cette sparation et eu lieu
ipso facto.
J'arrivais Washington, et je fus tmoin des obsques de M. Calhoun. Le Congrs assistait, morne et silencieux, celte crmonie, et,
dans ce moment solennel, un Franais, qui depuis longtemps habitait
les tats-Unis, me dit : Vous venez, monsieur, d'assister aux funrailles
de l'Union. (La crise amricaine, par M. Sain de Boislecomte, ancien
ministre de la Rpublique franaise aux tats-Unis, p. 45. Paris, 1862.)
En d'autres termes, le jour o le Sud a craint de perdre sa prpondrance politique, il a dcid de rompre l'Union.

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

333

qui autorise le planteur transporter partout o il voudra ses esclaves, comme ses chevaux et ses chiens, sans
que la loi municipale puisse en rien gner ni affaiblir
le privilge du matre? Qui a, de cette faon, port la
servitude au milieu mme des tats libres? Le Sud.

En 1856, lorsque l'lection du colonel Frmont semblait assure, qui s'est cri : Foulez aux pieds la
tats-Unis,
formez une ConfdraConstitution
des

" tion mridionale dont chaque membre sera un tat


esclaves. Si Frmont est lu, je suis d'avis que le
peuple du Sud se lve dans sa majest, au-dessus des
lois et des magistrats, saisissant le pouvoir de ses
propres mains, et posant la forte main des hommes
libres du Sud sur le trsor et les archives du gouver nement 1 ? C'est le reprsentant Brooks, ce terrible
dialecticien qui rfutait l'honorable M. Sumner en l'assommant ; c'est le hros auquel le Sud reconnaissant
dcernait une canne d'honneur en rcompense de ses
exploits.
Qui a dclar que si M. Lincoln tait lu, l'Union ne
devait pas durer une heure de plus? Le Sud.
Quel tait le programme de M. Lincoln? Parlait-il de
tarif? menaait-il l'indpendance intrieure des tats?
Non ; ce programme tout constitutionnel portait simple-

ment : Point d'extension de l'esclavage au del de ses


frontires actuelles; plus d'admission de nouveaux
tats esclaves dans l'Union adoption de
mesures effi;
caces contre la traite, modification de la loi sur les es1. L'Amrique devant l'Europe, p. 231.

334

LES TATS-UNIS ET LA. FRANCE

claves fugitifs, dnonciation de l'arrt Dred Scott, qui


transforme les tats libres en tats esclaves.
En face de ce programme, quel tait celui de
M. Breckimidge, le candidat du Sud? L'esclavage

sera national et non plus sectionnel; en d'autres termes, il sera reconnu.par la Constitution;- il s'tendra
dans les nouveaux territoires, suivant le voeu des populations, autant que s'tendra l'Union. Aucun tat ne
pourra empcher le transit des esclaves ; la loi des esclaves fugitifs sera renforce.
Peut-on nier ces faits? Non, moins d'effacer l'histoire de trente ans. L'esclavage, partout et toujours, et
la suite de l'esclavage la menace de la sparation :
voil depuis M. Calhoun le fantme qui obsde les tatsUnis. Clay et Webster ont us leur gnie et leur vie
chercher des compromis impossibles ; Channing et
Parker ont annonc que ce cancer rongerait et tuerait
l'Union ; les hommes les plus distingus de la gnration vivante, Everett, Bancroft, Sumner, ont rpt les
terribles prophties de Channing ; la candidature de
Frmont, comme celle de Lincoln, n'a eu qu'un sens :
limiter et concentrer la servitude. Tout l'effort de l'opinion, dans le Sud comme dans le Nord, n'a pas eu
d'autre objet que de prparer le triomphe de la politique
de libert ou de la politique d'esclavage. On a mis trente
ans charger cette mine qui vient d'clater, et qui en
clatant emporte la rpublique ; et le lendemain du dsastre il se trouve en Europe des publicistes pour nous
annoncer en style d'oracle que nous sommes dupes des
apparences et qu'on s'gorge pour un tarif! En vrit.

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

335

c'est trop compter sur la force de son imagination et sur


la bonhomie du public.
Enfin le Sud jette le masque et menace de se sparer,
moins que, sur l'heure, on ne cde ses exigences;
si le tarif en est la cause, c'est le moment de protester
contre l'avidit du Nord; point du tout; il n'est question que de l'esclavage. Dans le premier enivrement, on

l'Europe, on parle coeur ouvert.


Il y a, Washington, un prsident qui s'est livr
corps et me aux planteurs; avant de quitter le pouvoir,
il adresse un dernier appel la nation ; il supplie le
Nord de tout accorder pour viter la ruine de l'Union.
Dans cette dernire prire, dans cette adjuration solennelle, M. Buchanan va sans doute reprocher au Nord
son pret, lui demander de rformer un tarif oppresseur.; il ne parlera point de l'esclavage, puisque l'esclavage,, si l'on en croit les habiles, n'est pour rien dans la
sparation. coutons ses paroles :
.
Pendant toute l'anne (1860) le pays a t minemment prospre en tout ce qui touche ses intrts matriels... L'abondance a rgn d'un bout du territoire
l'autre. Notre commerce et nos manufactures, pousss
avec une industrieuse nergie, ont donn de grands
bnfices; aucune nation n'a jamais prsent le spectacle d'une prosprit matrielle plus grande que celle
dont nous avons joui jusqu' ces derniers temps.
Pourquoi donc rgne-t-il aujourd'hui un mcontentement si universel? Pourquoi l'Union des tats, qui
est la source de ces bndictions, est-elle menace de
destruction? L'immixtion prolonge et sans mnagene songe pas

336

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

ment du peuple du Nord dans la question de l'esclavage a produit la fin ses consquences naturelles
J'ai depuis longtemps prvu et souvent signal mes
concitoyens le danger qui est maintenant imminent. Ce
danger ne provient pas seulement de la prtention du
Congrs exclure des territoires l'esclavage ; il ne provient pas seulement des efforts de diffrents tats pour
entraver l'excution de la loi des esclaves fugitifs... Le
danger immdiat nat surtout du fait, que la violente et
incessante agitation de la question de l'esclavage dans
tout le Nord, pendant le dernier quart de sicle, a enfin
exerc son influence maligne sur les esclaves, et leur a
inspir de vagues notions de libert. Au Sud, la scurit ne rgne plus autour du foyer domestique... Si
l'apprhension augmente, la dsunion deviendra ncessaire, etc.
Tenons-nous pour avertis temps, et faisons disparatre la cause du danger... Combien il serait ais au
peuple amricain de rgler une fois pour toutes la question de l'esclavage, et de rendre la paix et la concorde
ce pays aujourd'hui en proie aux dissensions !
Que faut-il donc faire pour viter une rvolution
menaante? Suivant M. Buchanan il suffit d'insrer un
amendement dans la Constitution qui : 1 reconnaisse
expressment le droit de proprit sur les esclaves;
2 rserve aux populations des territoires le droit d'tablir ou de rejeter l'esclavage; 3 sanctionne la poursuite
des fugitifs dans les tats libres, et dclare que toute
loi municipale portant atteinte ce droit est une violation de la Constitution. En d'autres termes, consacrer

337

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

tout jamais la servitude, eu faire la pierre angulaire


de la Constitution, c'est le seul moyen de sauver l'U-

nion.
Voil le testament politique du dernier prsident de

l'Union. De quoi parle cette pice dcisive, sinon de


l'esclavage, et seulement de l'esclavage? En vrit,
quand en Europe certains journaux vous jettent la
tte des arguments comme le tarif, on est tent de dire,
avec un personnage de comdie : De qui se moquet-on ici?
La rvolution clate. Le Sud dclare qu'il gardera la
Constitution fdrale, et certes c'est ce qu'il pouvait
faire de mieux ; il n'y change que deux articles, mais
ces deux articles en disent long sur la cause de la rbellion. On dclare que les tats souverains auront toujours le droit de se retirer de la nouvelle Confdration,
preuve certaine qu'on n'a pas trouv ce droit dans
l'oeuvre de Washington ; on ajoute, comme le proposait
M. Buchanan, que l'esclavage sera reconnu et protg
dans tous les Etats et territoires ; ce ne sera plus une
institution particulire, sectionnelle, ce sera la loi commune du nouvel empire. Voil comment l'esclavage
n'est pour rien dans la rvolution.
Reste-t-il quelques doutes dans l'esprit du lecteur?
Croit-il encore la fable du tarif? coutons M. Stephens, aujourd'hui vice-prsident de la Confdration
du Sud, et le plus loquent de ses orateurs :
Notre Constitution nouvelle vient enfin de rspu dre toutes les questions mouvantes qui se rappor taient nos institutions particulires. L'esclavage a
29

338

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

t la cause immdiate de la dernire rupture et de la

rvolution actuelle. Jefferson avait bien prvu que


sur cet cueil se briserait un jour la vieille Union. Il
avait raison... L'ide dominante admise par lui et
par la plupart des hommes d'tat de son temps a t
que l'esclavage de la race africaine tait une viola tion des droits de la nature... Mais ces ides taient
fondamentalement fausses; elles reposaient sur l' galit des races. C'tait une erreur; les fondements
de l'difice reposaient sur le sable. Notre nouveau
gouvernement est bas sur des ides toutes con traires. Ses fondations sont places, sa pierre d'an gle repose sur cette grande vrit, que le ngre n'est
pas l'gal du blanc, que l'esclavage, la subordination
la race suprieure est sa condition naturelle et mo raie. Notre gouvernement est le premier dans l'his toire du monde qui repose sur cette grande vrit
physique, philosophique et morale... Le ngre, en
vertu de sa nature, et par suite de la maldiction de
Cham, est fait pour la position qu'il occupe dans
notre systme. Cette pierre que ceux qui btissaient
ont rejete est devenue la pierre angulaire de no tre nouvel difice 1.
Je crois qu'il n'est pas besoin d'tre un chrtien fervent pour se sentir rvolt par cet abus sacrilge d'une
des plus grandes paroles de la Bible ; mais l'esclavage
est un poison qui enivre le matre; il a corrompu jusqu' la religion. Les glises du Sud parlent comme

1. L'Amrique devant l'Europe, p, 239.

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

339

Stephens. A toutes les pages de l'vangile elles


lisent la justification de la servitude. Ce n'est plus le
divin Crucifi qu'elles adorent, c'est l'esclavage.
Voici, par exemple, comment l'un des grands docteurs en thologie du Sud, le rvrend Palmer, prche
l'vangile dans son glise de la Nouvelle-Orlans :
Faut-il que je m'arrte vous prouver que l'escla vage est la base de nos intrts matriels, que notre
richesse consiste dans des terres et dans ceux qui
les cultivent, et que par la nature de nos produits il
nous faut un travail qui puisse tre contrl?... Ceci
tablit la solennit du mandat que nous avons reu
et qui consiste perptuer et tendre notre systme
d servitude, en lui donnant le droit d'aller et de
prendre racine partout o la nature et la Providence
peuvent le transporter. Nous nous acquitterons de
ce droit en face des dangers les plus terribles. Quand
la guerre serait la runion de tous les maux, s'il faut
en appeler l'pe, nous ne reculerons pas devant le
baptme de feu, et nous ne laisserons tomber cette
pe que lorsque notre dernier soldat aura succomb
derrire le dernier rempart. La position du Sud en
ce moment est sublime. S'il reoit de Dieu la grce
de connatre son oeuvre, il se sauvera lui-mme en
sauvant l'Amrique et le monde. S'il se lve mainte nant dans sa majest, il loignera pour toujours la
maldiction qui le menace. S'il succombe, il lais sera cette maldiction en hritage la postrit 1.
M.

1. Les tats-Unis en 1861, p. 208.

340

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

Est-ce l une dclamation isole, la folie ou la haine


d'un thologien? Non, c'est la voix des glises du Sud.
Elles ont canonis l'esclavage1. Presbytriens, baptistes, mthodistes, piscopaux du Sud ont rompu avec
leurs frres du Nord. Il y a maintenant aux tats-Unis
un christianisme libre et un christianisme servile. D'o
vient cette rupture? D'une question de tarif ou de suprmatie? Non. L'glise n'pouse point les querelles du
sicle. La lettre des synodes presbytriens du Sud,
adresse toutes les Eglises qui sont sur la terre,
nous dira l'origine et la cause de ce schisme, sorti d'un
dogme nouveau : la saintet de l'esclavage.
L'antagonisme entre le Sud et le Nord au sujet de
l'esclavage est la racine de toutes les difficults qui
ont amen la rupture de l'Union fdrale et les hor reurs d'une guerre contre nature. Il est certain que
le Nord nourrit une profonde antipathie pour l'escla vage, tandis que le Sud est anim d'un zle gal en
faveur de cette institution. Les vnements conflr meront et fortifieront ncessairement d'un ct cette
antipathie, de l'autre ce zle pour l'esclavage 2.
Les synodes en concluent qu'il faut se sparer d'une
secte ennemie; c'est leur droit. Mais qu'ils ne se fassent
1. Dans mes tudes morales et politiques,

j'ai fait l'histoire de

l'esclavage aux tats-Unis; on y trouvera les preuves de la dpravation


d'ides qui a amen la rvolution prsente. Depuis vingt ans, les lgislateurs et les pasteurs du Sud parlent comme M. Stephens, et procla-

ment la grandeur et la saintet de l'esclavage. Voir aussi dans l'ouvrage


de M. Fisch, les tats-Unis en 1861, le chap. IX, intitul : l'Esclavage
aux tats-Unis.
2. L'Amrique devant l'Europe, p. 515.

341

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

qu'ils
seulement
le
Nord
n'est
illusion
avec
pas
pas
; ce
glises
de
les
communion,
c'est
plus
sont
avec
en
ne
toute la terre. L'vangile o ils lisent la conscration
de la servitude n'est pas celui du Christ.
Dites maintenant s'il y a quelque chose de plus vrai
que les loquentes paroles de M. Sumner :
de
cts,
tudiez-la
la
Contemplez
tous
guerre,

unique
l'esclavage
toujours
cause
comme
verrez
vous
romain
de
l'Orateur
paroles
les
de
Jamais
ses maux.

exsistit
facinus
Nuttum
applicables
n'ont
t
plus
:

L'esclavage
flagitium
sine
te*.
nuttum
nisiper
te,

fin,
la
puissance,
la
il
la
de
la
est
est
en
guerre,

cause
le but, le tout. On a souvent dit que la guerre metqui
tra fin l'esclavage; cela est probable; mais ce
l'esclade
l'abolition
c'est
sr
plus
est
que
encore,

vage mettrait fin la guerre 2.


A ces terribles arguments, cet arrt que le Sud a
prononc contre lui-mme, qu'oppose-t-on? Un sophisme. On dplace la question; cela est plus ais que
d'y rpondre. La preuve, dit-on, que l'esclavage n'est
point la cause de la sparation, c'est que jamais le Nord
n'a voulu abolir la servitude ; en ce moment mme il
hsite proclamer l'mancipation. Admirable raisonnement dont on ne souponne gure la porte ! Comment les avocats du Sud ne voient-ils pas que si on accepte leur prtention, leur client est perdu? Quand vous
prouverez que jamais le Nord n'a voulu affranchir les
ngres, en sera-t-il moins vrai que l'esclavage a t
1. Aucun forfait n'existe que par toi, aucune infamie sans toi.
2. L'Amrique devant l'Europe, p. 262.

29.

342

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

pour le Sud le seul motif de la sparation? Cette conspiration de trente ans, dont se glorifient les hommes
d'tat de la Caroline 1, sera-t-elle lgitime parce qu'elle
est sans excuse? L'ambition est-elle d'autant plus noble qu'elle viole sans raison le plus saint des contrats,
et n'a pas mme un prtexte pour colorer son crime?
Le Sud est accus d'avoir rompu l'Union afin de pouvoir tout son aise tendre et perptuer la servitude;
comment se justifie-t-il. de ce double attentat contre la
patrie et contre l'humanit? Dment-il les faits qui l'accablent? Rtracte-t-il les paroles qu'il a prononces, les
actes qui le condamnent? Non; il rpond qu'il n'avait
rien craindre du Nord. Est-ce l une dfense? Croiton qu'en Europe la conscience publique soit tellement
mousse qu'elle ne sente point que la faiblesse du Nord
n'est point la justification du Sud?
Voyons maintenant ce qu'ont fait les tats libres. Je
ne suis point leur avocat, je n'approuve pas de tout
point leur conduite passe; mais je ne puis m'empcher
de dire qu'on les combat avec un artifice us depuis
longtemps. Dans toute rvolution, le parti qui a tort ne
manque jamais d'accuser ses adversaires de tout le mal
qu'il fait. Les mots changent de sens : la vertu devient crime, la rsistance, oppression. Dfendre les
lois, c'est violence ; maintenir la Constitution, c'est
1. L'lection de M. Lincoln, ou la non-excution de la loi des fu gitifs, n'est pour rien dans la sparation. C'est une affaire qui grossit
et se prpare depuis trente ans. Paroles de M. Rhetl, ancien snateur, dans la convention de la Caroline. Au premier moment d'ivresse,
chacun s'est vant d'avoir conspir depuis trente ans. Voir les preuves
donnes par M. Sumner, The rbellion, its origin, p. 7,

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

343

tyrannie. De l'audace, et toujours de l'audace, disait Danton. J'ose croire que cette devise a fait son
temps. Soixante ans d'exprience nous ont guris de
notre crdulit.
Nord,
dit-on,
n'a
jamais
Le
voulu
supprimer
l'es
clavage dans le Sud.
Si l'on parle du Nord constitutionnel, du Nord reprsent dans le Congrs, on dit vrai. Jamais le gouvernement de l'Union, jamais le Congrs n'a encourag les
abolitionistes. Jamais on n'a prsent aux Chambres de
Washington une loi qui abolt la servitude. La raison en
est simple et fait honneur aux tats-Unis : la Constitution s'opposait une pareille mesure; le Nord s'inclinait devant la Constitution comme devant l'arche sainte.
En 1787, les treize tats indpendants ont abdiqu
leur souverainet politique entre les mains du Congrs;
mais ils se sont rserv la souverainet civile et administrative; ils sont rests matres de leurs lois et de
leurs institutions particulires. L'esclavage tait une
de ces institutions. Personne ne pouvait donc abolir la
servitude dans la Caroline, que les reprsentants de la
Caroline ; c'est un point qui n'a jamais t contest.
En acceptant la prsidence, M. Lincoln a dclar,
comme ses devanciers, qu'il ne toucherait point aux
lois des tats et qu'il maintiendrait la Constitution. Que
des mes ardentes reprochent aux Yankees cet amour
de l'Union, ce culte de la loi qui leur a fait mnager l'esclavage, auquel lgalement ils n'avaient pas le droit de
toucher, je le comprends; mais en quoi la tolrance,
ou, si l'on veut, l'inertie du Nord, peut-elle justifier

344

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

la conduite du Sud ? Est-ce parce que le Nord respectait la Constitution, que le Sud avait Le droit de la
violer?
tats libres, ajoute-t-on, les ngres sont
les
Dans

repousss par l'opinion ; ils sont plus maltraits et plus


mpriss que les esclaves dans le Sud.
Il est vrai qu'au Nord un prjug indigne d'un peuple chrtien regarde les noirs comme une race fltrie
par la servitude et refuse de les traiter en citoyens. Il
est vrai qu' la Nouvelle-Orlans le planteur se plat
quelquefois aux jeux de ses esclaves comme ceux de
ses chevaux ou de ses chiens, tandis qu' New-York le
blanc repousse le ngre. Mais a-t-on consult l'esclave
pour lui demander si, malgr tout, il n'envie point ses
frres du Nord? Compte-t-on pour rien le droit d'tre
matre de sa personne, de sa femme, de ses enfants, de
son travail et de ses biens? Et enfin que prouve cet argument? Est-ce par amour des ngres du Nord que le

Sud s'est spar?


C'est,
dit-on
c'est
de
New-York
et de Bosencore,

ton que partaient les btiments de traite. Le Nord, qui


fait sonner si haut son amour de la libert, tait le pourvoyeur de la servitude.
Qu'est-ce que cela prouve, sinon qu'il y a partout
d'infmes spculateurs, prts se jouer de la vie et
du sang des hommes pour assouvir leur convoitise? Ce
crime, qui profitait au Sud, ce crime de quelques pirates isols est une tache pour le peuple qui l'a souffert;
mais quelle conclusion en peut-on tirer? Est-ce pour
venger cette abomination que le Sud s'est soulev?

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

345

Laissons de ct ces rcriminations, qui ne peuvent


tromper personne; voyons les choses telles qu'elles
sont. Ce qu'a voulu le Nord, c'est que l'esclavage ne
grandt pas; c'est qu'il restt dans les limites o il est
enferm, c'est qu'il mourt peu peu, et de sa belle
mort. Voil la vraie, la seule cause de la rbellion; voil
le crime ou la gloire de M. Lincoln et de son parti. Aller plus loin, ils n'en avaient pas le droit; et d'ailleurs,
suivant une belle et profonde parole de madame Beecher Stove, une immense piti les arrtait. manciper
en un jour quatre millions d'hommes, c'tait lancer le
Sud dans un inconnu qui fait trembler. Mais, la diffrence des beaux esprits, qui reprochent au Nord sa
faiblesse et proclament l'mancipation immdiate et
universelle au nom des principes, pour rclamer la perptuit de l'esclavage au nom des intrts, M. Lincoln
et ses amis sont entrs avec autant de rsolution que de
sagesse dans la seule voie qui ft tout ensemble constitutionnelle et sre. Circonscrire le flau afin de le
rduire et de le supprimer peu peu, telle a t la pense de ces hommes de bien, pense grande, fconde, et
qui peut-tre mritait autre chose que l'indiffrence ou
le ddain de peuples qui se disent chrtiens.
En rompant avec la politique d'esclavage, en nommant un prsident libral, le Nord avait-il des vises
aussi hautes? Que les faits rpondent. Voyons comment, depuis un an, le Congrs a servi la cause de la
libert.
Le sige du gouvernement fdral, le district de Colombie, dtach du Maryland, voisin de la Virginie,

346

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE,

tait rest soumis la servitude. Le Sud ne voulait pas


souffrir une oasis de libert, un lieu de refuge entre
deux pays d'esclaves. Des ngres vendus au pied du
Capitole amricain, c'tait un scandale que depuis trente
ans on n'avait pu abolir. Le Congrs vient d'affranchir
le district de Colombie.
Le Sud entendait porter l'esclavage sur les territoires, vastes dserts o chaque jour pntrent la culture et la civilisation. Le Congrs a donn tous les territoires la libert. C'est enfermer l'esclavage dans un
cercle qu'il ne franchira plus.
L'mancipation effraye les matres ; c'est la perte
d'une proprit, peu respectable sans doute, mais consacre, comme tous les abus, par le temps, l'habitude
et les intrts qui y sont engags. Le Congrs offre aux
tats de contribuer par un prix considrable au rachat
des ngres. C'est le peuple entier des tats-Unis qui
payera au Sud la ranon de la libert.
Reconnatre des droits aux noirs libres, mme en dehors des tats-Unis, c'tait une ide que l'orgueil du Sud
repoussait comme un outrage. Quoiqu'on ft avec Hati
un commerce plus considrable qu'avec la Russie, jamais l'ancien gouvernement n'a eu de consuls prs des
peuples noirs. Traiter des ngres comme des hommes
et des chrtiens, recevoir peut-tre un envoy noir
Washington, c'tait une honte dont la seule pense rvoltait les planteurs. Le Congrs vient de dcider qu'il
reconnatrait Hati et Libria.
Couverte par le pavillon amricain, la traite s'exerait avec impunit. En exaltant la jalousie nationale, on

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

347

avait empch le droit de visite, seul moyen d'en finir


avec cette piraterie. Le Congrs a ratifi le trait fait
avec l'Angleterre pour la suppression de cet abomi-

nable trafic.

l'intrieur, o la justice tait entre les mains des


dmocrates, fidles amis du Sud, les ngriers taient
A

scandaleusement acquitts. Sous la prsidence de M. Lincoln, on les condamne et on les pend. Nous voil loin
des confrences d'Ostende et des menaces contre Cuba.
Enfin un pas norme a t fait le jour o on a dcid
qu'en vertu du droit de la guerre on emploierait au service de l'Union les ngres des rebelles 1, et que cet emploi leur vaudrait la libert. C'est un coup terrible port
au Sud. En cultivant la terre, tandis que toute la population libre et active va combattre, les ngres aident
indirectement la force militaire des planteurs ; manciper les noirs et au besoin les armer, c'est affaiblir
l'ennemi et fortifier la libert.
Voil ce que le congrs a fait depuis le jour de la rbellion. En un an, le Nord, matre de lui-mme, a
montr ce qu'il avait dans le coeur. Quelle que soit l'issue de la guerre, on peut affirmer que l'anne 1861
ouvre l're de l'mancipation. Une question qui met
aux prises trente millions d'hommes du mme sang
autre projet (prsent au Congrs confdr par le prsi dent Jefferson Davis) tablit que les corps d'arme fdraux, com poss de blancs et de ngres, ne jouiront pas des privilges (lisez :
des droits) de la guerre. Les ngres pris seront vendus et leurs com mandants pendus. J'emprunte ce tlgramme aux journaux franais
du 3 septembre. Il donne
une ide assez juste du nouveau droit des gens
qu'tablira le Sud le jour o la cause de l'esclavage aura triomph,
1. Un

348

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

n'est plus de celles qu'on touffe par un compromis.


Qu'on ne crie pas aux reprsailles, la vengeance,
la colre! Qu'importent ces plaintes vaines? En est-il
moins vrai qu'aujourd'hui la cause du Nord est celle de
la libert ?
Tandis que le Nord dressait firement son drapeau,
le Sud que faisait-il? Qui l'a empch de rivaliser avec
ses ennemis, afin de leur disputer la sympathie de l'Europe? O sont les mesures prises en faveur des ngres?
O sont les gages d'une prochaine mancipation? Car
enfin, si le tarif est le vrai motif de la guerre, si la suprmatie du Nord est la seule crainte des planteurs,
l'occasion est belle pour jeter par-dessus bord ce fatal
boulet de la servitude. Qu'on nous montre donc le programme et les engagements du Sud : c'est l ce qui
peut lui donner l'opinion. Le Nord agit; pourquoi le
Sud garde-t-il un silence dont il ne peut se dissimuler
le danger?
Que le Sud ne se fasse pas illusion. Ses soldats sont
braves, ses diplomates habiles; il dtient le coton dont
l'Europe a un besoin imprieux, il flatte certaines jalousies politiques en leur montrant le prochain dmembrement des tats-Unis ; mais, malgr toutes ces
chances, le Sud sera tromp dans son ambition. Il est
possible que de guerre lasse le Nord accepte la sparation de quelques tats perdus entre les Alleghanys et la
mer ; mais ce nouvel empire romain qui devait s'tendre jusqu'au Mexique, mais cette nouvelle civilisation
fonde sur l'esclavage, tout cela n'est qu'un rve qui
s'vanouit, une bulle qui se dissipe au vent. Pour rus-

349

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

sir, il faudrait le secours de l'Europe; ce secours, on


ne l'aura pas. Quelles que soient les souffrances de l'industrie, quels que soient les calculs des diplomates, il

y a un fait qui domine tout : c'est l'esclavage. La victoire du Nord, c'est la rdemption de quatre millions
d'hommes; le triomphe du Sud, c'est la perptuit,
c'est l'extension de la servitude avec toutes ses misres
et toutes ses infamies. Voil ce que sent l'opinion, voil
ce qui arrtera plus d'un gouvernement. Cette foule
que ddaignent les grands politiques, mais qu'ils n'osent braver, ces fanatiques qui croient l'vangile, ces
cerveaux troits qui ne comprennent que la libert, ces
petits esprits qui s'attendrissent aux douleurs d'un
ngre inconnu, tout ce peuple sentimental qui jette
dans la balance son amour du droit et de l'humanit,
finit toujours par l'emporter. Le monde appartient

ignorants qui ne veulent rien entendre aux combinaisons de la politique, et qui font passer la justice et la charit avant leur propre intrt. La conscience publique, voil l'cueil contre lequel le Sud se
ces

brisera.
Chez nous, Franais, est-il possible que la cause de
l'esclavage soit jamais populaire? Nos pres ont t en

Amrique, avec Lafayette et Rochambeau, pour y soutenir la libert. C'est l une de nos gloires nationales ;
c'est par ce service rendu aux tats-Unis que nous
sommes l-bas des frres et des amis. Effacerons-nous
ce pass mmorable ? Le nom franais sera-t-il associ
au triomphe du Sud, c'est--dire, quoi que nous fassions, l'esclavage ternis? Cela ne se peut pas. La
30

350

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

France, dit-on, ne se bat jamais pour un intrt, mais


pour une ide. J'adopte cette fire devise, et, je le demande, si nous secourons le Sud, pour quelle ide nous
battrons-nous?
II. LE

SDD N'AVAIT AUCUN DROIT DE SE SPARER

LA SPARATION EST UNE RVOLUTION.

Avant d'en venir la sparation, les planteurs


'croyaient s'tre assurs de l'Europe : le coton et le libre
change, ces deux appts irrsistibles, devaient mettre
au service de la rbellion tous les intrts du vieux continent. Vivant au milieu de l'esclavage, habitus une
domination hrditaire, les gens du Sud n'avaient pas
compt avec ce qu'ils appellent le fanatisme abolitionniste. Pouvaient-ils imaginer qu'au sicle des affaires,
il y et encore en Europe une foule assez sotte pour
faire passer le droit de misrables ngres avant son propre avantage, et pour se sacrifier des mots aussi creux
que ceux d'humanit et de libert? Les avocats du Sud
se sont aperus qu'ils faisaient fausse route : aussi
tirent-ils de suite le rideau sur cette triste tragdie de
l'esclavage. Tout le monde hait la servitude, c'est maintenant chose convenue ; ceux-l surtout la dtestent qui,
par piti pour l'incapacit du ngre, sont obligs de lui
prendre indfiniment son travail et de lui confisquer
tout jamais sa famille et ses droits.
C'est sur le terrain politique qu'on transporte la
question. Le Sud ne rclame plus la tyrannie, mais
l'indpendance; ce n'est plus la libert de millions

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

331

d'hommes qu'il confisque, c'est la sienne qu'il dfend.


Certes, le champ est mieux choisi; ces mots de libert
et d'indpendance nous font toujours dresser la tte :
c'est le son de la trompette pour le cheval de guerre;
voyons seulement si on ne nous gare pas avec une
vaine fanfare.
Les tats-Unis, dit-on, sont une Confdration; la
Constitution autorise chacun des tats se sparer.
De ces deux arguments', l'un s'appuie sur un mot
dont on fausse le sens ; l'autre repose sur une erreur.
Parlons d'abord du second. Il est facile d'ouvrir la
Constitution des tats-Unis. Le texte en est clair, les
procs-verbaux du Congrs existent, le commentaire de
Story est digne des jurisconsultes romanis. O voit-on
qu'il soit permis un ou plusieurs tats de se sparer?
ou plutt o ne voit-on pas que ce droit prtendu n'a
jamais exist? Le pacte est perptuel, et ne peut tre
modifi que par la majorit des tats. C'est ainsi, du
reste, que la loi constitutionnelle a t entendue jusqu'au jour o M. Calhoun, le prophte de l'esclavage et
de la sparation, mit en avant sa thorie de la nullification. Le prsident, le gnral Jackson, repoussa nergiquement cette thorie de l'anarchie. Dans son message
de 1833, il dit au Congrs : Le droit des habitants de
se dpartir selon leur bon plaisir, et sans le consen" tement des autres tats, de leurs obligations les
plus solennelles, et de mettre en pril les liberts
et le bonheur des millions d'hommes dont se com pose l'Union, ne peut pas tre reconnu. Dire
qu'un tat pourrait volont se sparer de l'Union.

352

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

c'est dire que les tats-Unis ne sont pas une na tion 1.


Telle tait la rponse officielle; mais, en outre, le
gnral faisait dire M. Calhoun que, s'il apportait ses
thories "Washington, il le ferait pendre. Menace qui,
dans un pays de libert o la justice seule prononce,
signifiait que le prsident ferait juger et condamner
M. Calhoun comme coupable de haute trahison. En
d'autres termes, attaquer l'unit nationale est un crime
Washington comme Paris. La loi est la mme dans
les deux pays.
Est-il besoin d'un texte lgal pour prouver qu'icibas, et pas plus entre les peuples qu'entre les individus,
il n'existe point de contrat qu'une des parties puisse
rompre son gr? Prenez une alliance, un simple trait
entre des nations indpendantes et souveraines; ce
trait aura une dure certaine, il y aura des formes
pour le dnoncer et pour l'annuler. O est la date et
l'chance de la Constitution?, O a-t-on stipul le droit
trange de la rompre par caprice et par force? Quel gouvernement a jamais admis ce dmembrement amiable
o la minorit ferait la loi la majorit? J'ai vu dans
mon enfance une marionnette qui jetait l'un aprs
l'autre ses bras, ses jambes et son corps, jusqu' ce
qu'il ne lui restt plus que la tte, et qui alors ramassait
pice pice ses membres pars : voil l'image de la
chimrique Constitution qu'on prte aux tats-Unis.
Entre cette Charte impossible et une loi viable, il y a

1. L'Amrique devant l'Europe, p. 308.

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

333

la mme diffrence qu'entre une marionnette et un corps


vivant.
On dira que la nouvelle Constitution du Sud recon-

nat tous ses membres le droit de sparation. Oui,


sans doute, il fallait justifier la rbellion ; l'excuse qu'on
n'a pu trouver dans la Charte qu'on viole, on l'a
mise dans celle qu'on promulgue. En temps de guerre
et de rvolution, les dclarations cotent peu; on se
dispense de les excuter. Supposez qu'aujourd'hui la
Caroline du Nord fasse retour l'Union, demandez-vous
si le Sud, mutil, sparera ses deux tronons et se laissera tuer par respect pour la libert de la Caroline. Dj
la Virginie s'est partage, voit-on que le Sud ait respect
le nouvel tat de Kanawha? Les choses sont plus fortes
que. les lois; un peuple ne se laisse pas couper en
deux.
Un peuple, non, rpondra-t-on; mais les tats-Unis
ne sont pas un peuple : c'est une Confdration, c'est-

-dire une alliance volontaire d'tats souverains.


C'est l une dfinition invente pour les besoins de
la cause, contraire toutes les ides reues aux tatsUnis, tous les faits accomplis depuis soixante-quinze
ans. M. de Gasparin rpond d'une faon victorieuse
cette objection, qui n'est qu'un sophisme. On joue sur
le mot de confdration.
Le nom de confdration, comme celui de monarchie, de rpublique, etc., est susceptible de sens
divers. Toute langue est un instrument imparfait, qui
ne peut rendre les nuances et les varits infinies des
conceptions humaines; nous sommes obligs d'expri30.

354

LES TATS-UNIS ET LA PRANC.E.

mer par un mme mot des ides qui n'ont de commun


qu'une lointaine analogie. C'est l'usage, c'est l'histoire

qui en chaque pays donne au mot sa valeur et son empreinte lgale. Il est visible, par exemple, que le nom
de libert a une tout autre comprhension en Angleterre que sur le continent. Dire que les tats-Unis sont
ne confdration, c'est donc ne rien dire, si l'on ne
montre en mme temps ce qu'aux tats-Unis on entend
par ce mot.
Qu'il y ait des confdrations d'tats souverains,
l'histoire l'atteste, quoiqu'elle ne nous montre nulle
part une alliance qu'une des parties seule ait le droit
de briser son gr. Mais qu'il y ait aussi, sous le titre
de confdration, un grand nombre de combinaisons
politiques o la souverainet des tats est engage,
c'est ce qu'il est ais de voir en regardant autour

de soi.
Qu'est-ce que la Confdration germanique, sinon
une alliance d'tats souverains qui ne peuvent pas se
dsunir? Si demain la Hesse voulait sortir de l'Union,
croit-on que la Dite ne l'obligerait pas d'y rester, fallt-il recourir aux armes ? Voil une premire forme de
Confdration qui condamne les prtentions du Sud.
Mais c'est l un lien trop lche pour les Allemands, qui
chaque jour sentent mieux leur unit nationale ; aussi
essaye-t-on de resserrer le noeud fdral, en changeant
le systme d'tats confdrs (Staaten Bund) en celui
d'une confdration d'tats (Bunden Staat); en d'autres termes, les Allemands veulent emprunter aux
tats-Unis cette Constitution qui met la souverainet

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

355

politique dans un pouvoir central et ne laisse aux tats


particuliers que l'indpendance civile. Croit-on que si
l'Allemagne obtient un jour cette unit amricaine
qu'elle rve depuis si longtemps, elle laissera dchirer
une patrie conquise au prix de tant d'efforts ?
Cette rforme, dsire au del du Rhin, la Suisse l'a
presque acheve chez elle. Elle en a fini avec ses perptuels referenda la souverainet cantonale, qui faisaient
le dsespoir des diplomates. Douanes, lgislation gnrale, juridiction suprme, droit de paix et de guerre, appartiennent aujourd'hui au Conseil et aux deux Assembles qui sigent Berne. La Suisse est toujours une
Confdration; mais qui ne voit que le mot a chang de
sens? Il dsignait une ligue de cantons souverains; aujourd'hui il dsigne une nation. Si demain Genve ou le
Tessin voulaient se sparer en allguant que le lien fdral ne peut les assujettir, croit-on que la Suisse ne
maintiendrait pas sa nationalit coups de canon? Et
l'Europe, qui a intrt la neutralit helvtique, contesterait-elle au Conseil fdral le droit de rduire la
rbellion? Voil donc encore une Confdration dont on
ne peut sortir son gr.
Mais en fortifiant l'unit fdrale, qu'a donc fait la
Suisse, sinon imiter de loin la constitution des tatsUnis, combinaison admirable qui vite la fois la faiblesse des anciennes Confdrations et le despotisme
de la centralisation? Et comment l'Amrique en est-elle
arrive cette large unit que l'Allemagne et la Suisse
lui envient? A-t-on oubli qu'aprs la paix de 1783,

l'Amrique, matresse d'elle-mme, manqua prir par

356

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

la jalousie des tats souverains? Ce fut pour sortir de


l'anarchie que des patriotes, tels que Washington, Hamilton, Madison, Jay, proposrent le pacte fdral et
obtinrent, en 1787, l'abdication des souverainets particulires. Avant la Constitution, il y avait treize tats
indpendants et allis ; aprs la Constitution, il n'y eut
plus qu'un peuple amricain.
Ces souverainets allies, disait la Cour fdrale
en 1787, ont chang leur ligue en gouvernement, et
leur Congrs d'ambassadeurs en lgislature. Amis
ou ennemis, fdralistes ou partisans de l'ancien rgime, personne ne s'y trompa. Un des premiers avocats
de la rvolution, devenu l'ennemi des fdralistes,
Patrick Henri, le disait nettement : Que ce gou vernement soit un gouvernement consolid (c'est -dire unitaire), c'est vident. La Constitution dit :
les
Nous, le peuple amricain, et non pas : Nous,

Etats.

Ouvrez la Constitution, cherchez-y ce qui distingue


les tats-Unis des gouvernements d'Europe. Rien
qu'une plus grande indpendance locale; quant la
souverainet politique, elle appartient tout entire au
Prsident et au Congrs. La suprme puissance execu-

tive, lgislative, judiciaire, le droit de paix et de guerre,


sont dans les mains de l'autorit centrale. La diplomatie, l'arme, la marine, les douanes, les postes, les monnaies, tous ces privilges de la souverainet ont t
retirs aux tats et donns au gouvernement fdral.
C'est le Prsident qui commande les milices particulires, c'est lui qui accorde la naturalisation ; c'est lui

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

357

qui reprsente le pays au dehors. La Constitution ne


reconnat pas trente-trois nations, mais une seule, qui
se nomme les tats-Unis ; l'Europe fait comme la Cons-

titution.
Est-ce l une fiction politique? En Amrique, y a-t-il
des peuples divers, runis par un lien fdral, comme
il y a en Suisse des cantons allemands, franais, italiens?
Non; sur ce territoire, douze fois grand comme la
France, il n'y a que des hommes de mme famille, qui
ont les mmes souvenirs et, si l'on te l'esclavage, les
mmes institutions. Sans doute, il y a des nuances
entre les divers tats : la premire colonisation, le climat et surtout l'esclavage donnent au Sud une physionomie particulire ; ce sont de ces varits provinciales
qu'on trouve en tous pays et qui sont moins prononces
en Amrique que dans la vieille Europe, faite de pices
et de morceaux. Mais qu'il y ait l un antagonisme de
race, c'est ce qu'il est impossible d'admettre chez une
nation sortie tout entire du mme berceau. Les Amricains sont un peuple, on ne peut trop le rpter
l'Europe ; qu'est-ce, en effet, qu'un peuple, si on refuse ce titre une socit d'hommes qui ont la mme
origine, la mme langue, la mme foi, la mme civilisation, le mme pass, et qui, depuis soixante-quinze ans,
ont la mme histoire, le mme gouvernement et les
mmes lois?
J'insiste sur ce point, car si les Amricains sont un
peuple (et il est impossible de le nier), la reconnaissance du Sud soulve une question qui nous touche de
prs. Ce qu'on nous demande, qu'on le sache ou non,

358

LES ETATS-UNIS ET LA FRANCE.

c'est d'introduire dans le droit public de la chrtient


un principe d'anarchie qui demain peut se retourner
contre nous. Ce droit absolu de sparation qu'on fait
sonner si haut, c'est la ngation de toute unit nationale. Il est singulier qu'on propose la France de proclamer un dogme aussi contraire notre foi politique
et notre amour de la patrie.
Qu'aucun peuple ne soit fait pour tre l'esclave d'un
autre peuple, c'est l un principe que, Dieu merci, on
ne conteste plus aujourd'hui. L'mancipation de Venise, la libert de la Pologne, l'affranchissement des
populations chrtiennes de la Turquie d'Europe seront
accueillis comme le triomphe du droit sur la force.
Mais en Amrique, o il n'y a point de peuple asservi,
sinon les ngres qu'on oublie, qu'est-ce que le droit
de sparation, tel que le revendique le Sud, tel que le
professent des publicistes qui se croient des hommes
de gouvernement, des dfenseurs de l'ordre et de la
paix?
Ce droit nouveau, cette prtention inoue peut se traduire ainsi : Toute province, toute fraction du peuple
a le droit de quitter l'tat dont elle fait partie, et cela au
jour et l'heure qui lui convient. Pour justifier sa conduite, il suffit d'une majorit locale, plus ou moins
douteuse, et qui d'ailleurs n'est qu'une minorit dans
nation. Rsister cette sparation, c'est une tyrannie
que l'Europe ne doit pas souffrir.
Cela est monstrueux, dira-t-on; c'est nanmoins ce
qu'on nous propose de dcider.
Le Sud a-t-il t opprim? N'tait-il pas matre

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

359

absolu de son administration et de ses lois intrieures?'


N'avait-il pas dans la reprsentation gnrale une part
proportionnelle sa population ? Y avait-il des privilges politiques pour le Nord? M. Lincoln serait-il' un
despote qui et viol ses serments et foul aux pieds les
liberts nationales? Non ; le Sud, en se rvoltant, ne
peut allguer ni une loi dchire, ni un droit outrag..
Ce dont il se plaint, c'est qu'un changement de majoritallait amener la suprmatie politique du Nord. Est-cel une cause de rbellion? Est-ce que la soumission
la majorit, dans les choses d'intrt gnral, n'est pasla condition des peuples libres? Est-ce que la libert
politique n'est pas le rgne de l'opinion substitu au jeu
sanglant des rvolutions?
Si, au lieu de discuter et d'en appeler la raison,
toute minorit mcontente a le droit de se sparer, o
s'arrtera cette mise en pices, cet endettement d'une
nation? Pourquoi les comts ne pourraient-ils pas se
dtacher des tats? Pourquoi les villes ne pourraientelles pas s'isoler des comts? Pourquoi ce qui est aujourd'hui le droit de la Nouvelle-Orlans ne serait-il
pas demain le droit de Genve, de Cologne ou de Strasbourg? Une fois les pronunciumentos reconnus par la
jurisprudence politique, qui peut dire o s'arrtera ce
principe de dissolution? Se donner l'ennemi, mme
en temps de guerre, ce ne sera plus trahir, ce sera
user d'un droit absolu et imprescriptible : le droit de
sparation. C'est la doctrine du mariage libre et du
divorce volont qu'on fait passer dans le Code des
nations.

360

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

Tels sont les principes engags dans cette guerre ; la


passion peut les obscurcir, elle ne les anantira pas. Il
est possible que le Sud l'emporte ; ce ne sera pas la pre
mire fois qu'une rvolte injuste aura pour elle un succs passager ; mais ce qu'on peut affirmer, c'est que la
cause de ceux qui brisent en deux l'unit de la patrie
est une cause impie. La /victoire du Sud sera une victoire maudite, et dont le monde entier souffrira. Ce ne
sera pas seulement le triomphe de l'esclavage, pe sera
la destruction de l'oeuvre la plus patriotique et la plus
sage des temps modernes ; ce sera l'av2nement en Amrique de tous les maux auxquels la division condamne
la vieille Europe, et cela sans qu'il y ait dans le nouveau
monde diversit de races et de moeurs. Armes permanentes, budgets normes, rivalits nationales, intrigues
de l'tranger, commencement d'une guerre sans fin,
voil les flaux qui suivront ncessairement cette sparation qu'on exalte. Un tel avenir ne peut qu'attrister
profondment ceux qui aiment encore la paix, la libert
et la dmocratie.
Dans une telle situation, j'oserai dire que le devoir de

la France est trac. Peut-il convenir d'associer le nom


franais au maintien de l'esclavage? Pouvons-nous aider des hommes qui brisent l'unit nationale et seconder l-bas une oeuvre qui chez nous serait un sacrilge
et un crime? Non ; j'en appelle notre amour de la patrie et de l'humanit.

361

LES ETATS-UNIS ET LA FRANCE.

III. L'INTRT

COMMERCIAL ET L'INTRT POLITIQUE

CONSEILLENT GALEMENT A LA FRANCE DE GARDER LA

NEUTRALIT.

On sent combien la position du Sud est fausse, aussi

est-ce sur le terrain des intrts qu'on porte la question. C'est l qu'on espre se dbarrasser de ces politi-

ques mticuleux qui, en invoquant la justice, ne savent,


dit-on, que faire de belles phrases et n'entendent rien
aux affaires. Nous connaissons ce vieux sophisme; jamais, au contraire, il n'a t plus visible qu'en ce point
l'intrt et le devoir du pays sont d'accord.
La France a un double intrt engag en Amrique :

un intrt commercial, un intrt politique, tous deux


galement respectables, quoique en ce moment des
souffrances cruelles nous fassent oublier le second pour
ne voir que le premier.
La disette du coton rduit la misre des populalations d'ouvriers. D'o vient cette disette? Est-ce la
faute du Nord? Non; le Nord, malgr la guerre, ne refuse point d'acheter du coton aux insurgs et de le
vendre l'Europe. Il a, au contraire, le grand dsir de
ne point compliquer une position dj difficile ; mais le
Sud a senti ds le premier jour qu'il ne pouvait l'emporter qu'avec l'appui de l'Europe; il a calcul que ce
secours qu'on lui marchanderait peut-tre, il l'emporterait en nous affamant. Rduire l'Europe intervenir
malgr elle, c'est l'espoir et la politique des confdrs.
Pour nous dfendre, impriment-ils dans leurs jour31

362'

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

naux, ne comptons ni sur nos armes, ni sur nos arsenaux, ni sur nos forteresses, ne comptons que sur notre
coton. Nous pouvons donner la vie ou la mort des
peuples entiers. Retenons notre coton, ils mourront
de faim ; remettons-le sur le march, ils reprendront
vie 1. C'est devant cette imprieuse sommation qu'on
nous propose d'abaisser notre drapeau.
Quel est le moyen d'avoir du coton, si le Sud persiste
dans cet gosme qui nous cote si cher? Il n'y en a
qu'un, c'est la fin de la guerre. Cette fin peut arriver
naturellement, elle peut tre dcide par l'intervention
de l'Europe. De ces deux moyens le second est le plus
dangereux et le moins sr.
Si on laisse les Amricains eux-mmes, il est visible
que la guerre ne peut durer longtemps. Il y a sur pied
un million d'hommes que dciment la fatigue et le climat. Le Sud en est rduit appeler sous les armes les
hommes de trente-cinq quarante-cinq ans; sa jeunesse est puise. Le papier des confdrs perd 30
pour 100, l'argent disparat du Nord, o l'arme cote
cinq millions par jour. Des deux cts l'normit des
pertes et des dpenses amnera bientt cette lassitude
et cette impuissance qui rduisent les plus acharns
accepter la paix. Plus nous viterons d'intervenir,
moins la lutte durera, est le mot de la situation. Il a t
prononc non point par des politiques qui ne ressentent
que de loin la misre gnrale, mais par des fabricants
anglais qui connaissent l'Amrique et que leurs souf1. Les tats-Unis en 1861, p. 177.

LES TATS-UNIS ET LA. FRANCE.

363

frances rendent clairvoyants. Soyons toujours prts


offrir une mdiation amicale, tchons d'abrger par
nos bons offices une guerre fratricide, c'est notre devoir ; mais, dans notre intrt mme, n'allons pas plus
loin. Intervenir, c'est irriter les esprances et les colres de deux frres en furie ; c'est attiser une flamme

qui peut mettre en feu le monde entier.


Cette sage neutralit, que nos prcdents nous imposent, dplat une cole qui veut mettre la main de
la France dans toutes les affaires, au risque de lasser et
d'puiser le pays. Ce sont ces gens inquiets et remuants
qui nous proposent, non pas d'intervenir, mais de reconnatre le Sud. Cette reconnaissance nous procurerat-elle du coton? Non ; elle ne nous donnera pas le droit
de forcer le blocus, et elle ne finira pas la guerre. Qu'y
gagnerons-nous? Rien, que de perdre cette attitude de
mdiateurs et d'amis qui, un moment donn, nous
permettrait de terminer le conflit. Reconnatre le Sud,
c'est lui donner notre appui moral, c'est dclarer par
avance que ses prtentions sont lgitimes, c'est prendre parti et renoncer tre arbitres. A quoi nous servira cette mesure, qui blessera le Nord et compromettra l'avenir?
La reconnaissance, dit-on, ne nous engage pas
faire la guerre. C'est une erreur. J'imagine que ceux
qui le disent ont trop d'esprit pour le croire. Un grand
pays comme la France ne fait pas de dmarche inutile.
Quand il se prononce pour un peuple, il ne s'en tient
pas longtemps une strile dclaration. Au bout de la
reconnaissance du Sud est la guerre avec nos anciens

364

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

allis. Dans cette mesure dcisive, le Nord verra une


menace. Depuis longtemps dj il s'inquite de cet
orage qu'on lui signale l'horizon : Toute nation
dchire par la guerre civile, a dit M. Lincoln, doit
gards
l'tranger.
traite
s'attendre
tre

par
sans

Ajoutons toutefois, qu' tort ou raison, c'est de l'Angleterre que le Nord craint une intervention ; il compte
encore sur la vieille et constante amiti de la France.
Si le Nord ne cde pas la premire sommation de
l'Angleterre et de la France, ira-t-on plus loin ? A-t-on
calcul ce que peut coter la guerre la plus heureuse,
faite une pareille distance, dans un pays immense,
chez un peuple brave, industrieux, et qui dfendra ses
foyers avec l'nergie du dsespoir? Que seront les pertes
et les souffrances de l'industrie du coton ct des maux
et des charges que peut amener une entreprise plus
longue et plus difficile que l'expdition de Crime? Pour
soutenir la politique de l'esclavage, ajouterons-nous un
nouveau milliard notre dette publique, et ferons-nous
tuer soixante mille hommes? Certes, si l'honneur de la
France tait en jeu, il ne faudrait pas hsiter; mais les
Amricains ne nous ont rien fait; ils ont toujours t
nos amis. En ce moment mme, c'est en nous qu'ils
mettent leur espoir; la neutralit de la France est leur
salut.. Dans de pareilles conditions, jamais la guerre ne
sera populaire en France ; elle est en contradiction avec
les intrts, les ides et les sentiments du pays.
Supposons que le Nord cde la premire menace;
supposons que, par fatigue, il s'incline devant une mdiation arme ; supposons qu'il ne livre pas le Sud la

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

363

guerre servile, et ne se venge point tout jamais du


parti qui appelle l'tranger; supposons qu'il nous laisse
rgler le dmembrement de l'Amrique, toutes suppositions impossibles, quand on songe qu'il s'agit d'un
peuple jeune, ardent, patriote, et qui depuis un an vit
sous les armes : quand nous aurons russi dans cette
oeuvre gigantesque, qu'aurons-nous fait? Nous aurons
donn un dmenti toutes nos traditions politiques,
affaibli la France et grandi l'Angleterre, en crasant nos
plus utiles et nos plus fidles allis.
Il y a l un intrt politique plus grand que l'intrt
de nos fabriques; il semble qu'on l'oublie et qu'on le
cache plaisir.
Quand Louis XVI secourut les insurgents amricains,
quelle fut sa pense, sinon de venger l'insulte que nous
avions reue au Canada, et d'lever sur les rivages de
l'Atlantique un peuple qui quelque jour ferait concurrence l'Angleterre et lui disputerait l'empire des mers?
Qu'on lise la correspondance de M. de Vergennes; on
verra qu'en France on ne se trompait pas sur les destines de l'Amrique; on savait dj en 1780 que ce n'tait point quelques millions d'hommes qu'on mancipait; c'tait un nouveau monde que la France appelait
la vie 1.
Quand le premier Consul vendit la Louisiane, qu'il
et mieux fait de garder, quand il se dcida cder la
Nouvelle-Orlans, que les tats-Unis rclamaient tout
prix comme la clef du Mississipi, comme une possession
1. Voir la note A.

31.

366

LES ETATS-UNIS ET LA FRANCE.

sans laquelle ils ne pouvaient vivre, quelle fut la politique de Napolon? Il voulut, lui aussi, contribuer la
puissance de ce peuple, destin dans un avenir prochain
contrepeser l'Angleterre 1. Le premier Consul ne s'tait point mpris dans ses calculs; ds l'anne 1812,
l'Amrique naissante acceptait la guerre avec son ancienne mtropole, et faisait du droit des neutres une
vrit 2.
Depuis cette poque, l'Angleterre n'a pas eu de guerre
maritime ; elle a cd de son orgueil, elle n'a plus parl
de sa souverainet maritime : pourquoi? Parce qu'en
face d'elle, sur l'autre rive de l'Ocan, il y avait un
peuple dont la croissance tenait du prodige, un peuple
dcid se battre du jour o l'on troublerait la libert
des mers.
Voil l'oeuvre de la politique franaise, voil notre
revanche d'un sicle de guerres malheureuses, voil
pourquoi les tats-Unis ont t de tout temps nos allis
et nos amis. Leur intrt est le ntre, leur grandeur
1. Voir la note B.
2. Nous reconnaissons et nous maintiendrons les droits de neu tralit tablis en 17 80 par Catherine II, lorsque, se mettant la
tte des nations, elle les a proclams le droit des gens. (Dclaration de guerre du Congrs, 18 juin 1812.)
Depuis quatre-vingts ans, la politique amricaine, inspire par Washington, a t de ne jamais se mler des affaires d'Europe, et de dfendre toujours le droit des neutres. C'est cette politique que nous
devons la paix et la libert des mers. Une grande puissance, trangre
nos querelles, et n'ayant d'autre intrt que sou commerce, toujours
neutre, par consquent, cl toujours intresse la dfense des neutres,
c'est une admirable garantie qu'il faudrait inventer, si elle n'exisdtruire, et on se croit un homme
tait pas. On nous propose de

d'tat.

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

367

tats-Unis,
des
ruine
c'est la diminution
la
sert
nous
;
de la France. Aveugle, qui ne le voit pas !
Qu'est-ce, en effet, que le dmembrement de l'Amrique, sinon l'affaiblissement et la destruction de la
marine des tats-Unis au profit de la marine anglaise ?
L'Angleterre n'a pas l'habitude de se battre pour une
ide; le moins qu'elle puisse obtenir du Sud, quand
nous l'aurons affranchi, ce sont des droits de navigation
diffrentiels qui cartent le pavillon du Nord au profit
du pavillon europen. Le Sud, d'ailleurs, ne vit que de
capitaux d'emprunt ; il a commenc la guerre en faisant
banqueroute de douze cents millions aux prteurs de
Boston et de New-York ; il lui faut des spculateurs qui
lui achtent son coton avant mme qu'il soit plant.
Qui remplacera le Nord dans ces avances ncessaires?
qui. en retour obtiendra la consignation et le transport
du coton? qui s'enrichira de ce grand monopole? qui
fortifiera sa marine marchande et par contre-coup sa
marine militaire de tout ce que perdra le Nord? Est-ce
la France ? est-ce l'Angleterre ?
Protectrice naturelle du Sud, qui aura toujours besoin d'un appui tranger contre des voisins que la
libert multiplie et qui n'oublieront point le pass, matresse de l'embouchure du Mississipi et de celle du
Saint-Laurent, l'Angleterre commandera la NouvelleOrlans comme Qubec. Elle reprendra pied sur le
continent ; c'est nous qui la rtablirons sur cette terre
d'o nos pres l'ont chasse.
Est-ce l une vaine jalousie? Certes, je ne suis pas de
ceux qui crient aprs la perfide Albion : j'aime et j'en-

3G3

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

vie les institutions anglaises, j'estime profondment

l'nergie et les vertus du peuple anglais; mais je sais


qu'entre nations l'quilibre des forces est la meilleure
garantie de la paix. Je n'ai oubli ni nos malheurs passs, ni la sage conduite de nos pres, et je demande
qu'on ne dtruise pas en une heure d'impatience l'oeuvre
de Louis XVI et de Napolon. Il y a pour chaque pays
une politique de situation qui ne dpend pas des
hommes et qui survit aux dynasties : c'est cette politique que je dfends.
L'Angleterre a pour maxime que sa marine doit toujours tre deux fois plus forte que la ntre, ce qui quivaut dire que les Anglais veulent toujours tre en tat
de tenir tte l'Europe conjure. Otez l'Amrique, qui
tient l'Angleterre en chec et qui la force respecter
le droit des neutres, soyons srs qu' la premire guerre
continentale on verra reparatre l'ambition des anciens
jours et une prpotence dont nous serons les premiers
souffrir. Le dmembrement de l'Amrique, c'est l'empire des mers rendu nos rivaux; l'unit de l'Amrique, c'est la libert des ocans et la paix du monde.
Voil ce qu'il ne faut pas se lasser de redire des hommes qui, pour appliquer un remde plus que douteux
des souffrances passagres, voudraient nous condamner
recommencer les terribles preuves du pass. Si les
tats-Unis, avec leurs trente et un millions d'hommes,
eussentexist en 1810, croit-on que le blocus continental
et t possible? Si demain ils sont crass, croit-on
Dieu
qu'
jamais,
puisse
si
blocus
renatre,
ne
ce
que ce
l'Ocan?
prouvions
dsastre
plaise,
un
sur
ne
nous

3G9

LES TATS-UNIS ET LA FRANNCE.

Quels que soient les vnements, il y a en ce moment


un devoir remplir pour les amis de la libert et peur
les amis de la grandeur franaise. Il faut parler, il faut
clairer le pays ; il faut lui montrer l'abme o le poussent ces doucereux politiques qui, par amour de la paix,
nous forceraient la guerre, et au nom de l'indpendance nous enrleraient sous le drapeau de la servi-

tude. Chrtiens, qui croyez l'vangile et aux droits


d'une me immortelle, mme quand une peau noire
l'enveloppe; patriotes, dont le coeur bat pour la dmocratie et la libert ; hommes d'tat, qui ne voulez point
le retour de cette politique coloniale qui, pendant deux
sicles, a ensanglant les mers; Franais, qui n'avez
oubli ni Lafayette ni les glorieux souvenirs que nous
avons laisss dans le nouveau monde, c'est votre cause
qui se dcide aux tats-Unis. Cette cause, des hommes
nergiques la dfendent depuis un an avec autant de
courage que de talent ; notre devoir est de nous ranger
autour d'eux, et de tenir d'une main ferme ce vieux
drapeau franais sur lequel est crit : Libert!
Aot 1862.

24

370

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

APPENDICE

NOTE A.

La politique de Louis XVI et de la France l'gard


de l'Amrique.
Ds le rgne de Louis XV, ce fut l'opinion des politiques
franais, qu'un jour les colonies anglaises se spareraient de la
mtropole, et que cette sparation fortifierait la France et affaiblirait l'Angleterre, en crant une grande puissance maritime.
Ce fut cette ide qui dcida la Cour de Versailles cder si facilement et si tristement le Canada. Donner le Canada aux Anglais,
c'tait dlivrer les colonies amricaines d'un voisinage qui les
forait s'appuyer sur la mtropole; c'tait hter et forcer l'mancipation. On sait le mot historique de M. de Choiseul, signant
l'abandon de notre colonie aux Anglais : Enfin nous les tenons !
Ds le lendemain de la paix de 1763, c'est un lieu commun
chez les voyageurs et les politiques que d'annoncer la sparation. On peut voir sur ce point le Voyage de Kalm en Amrique, et le fameux discours prononc en Sorbonne par le jeune

Turgot.
La rsistance des colonies aux impts tablis par le Parlement ne prit donc point la politique franaise au dpourvu.
M. Cornlis de Witt, dans sa Biographie de Jefferson, a runi
sur ce point des pices d'un grand intrt. M. de Vergennes, le
plus habile diplomate du rgne de Louis XVI, lisait clairement
dans l'avenir, et cela est d'autant plus remarquable que la passion ne l'animait point ; vrai dire, la rvolution amricaine
l'effrayait. Une conversation diplomatique, rapporte par un envoy anglais la Cour de Versailles, nous donne toute la pense
de M. de Vergennes. C'est dans les archives anglaises que M. de

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

371

Raumer a trouv ce morceau curieux 1. La dpche est du 13 octobre 1775.


m'a dit : Nous dsirons vivre avec vous en par faite harmonie, et nous sommes loin de songer rien qui puisse
augmenter vos embarras prsents. Loin de vouloir les aggraver, nous
les voyons avec quelque peine. Ce qui se passe en Amrique n'est de
" la convenance de personne. Je crois voir ce qui arrivera lorsque vos
colonies auront conquis l'indpendance laquelle elles aspirent. Elles
s'efforceront de construire des flottes, et comme elles ont pour cela
" toutes les ressources possibles, elles seront bientt plus qu'en tat
de rsister toutes les forces maritimes de l'Europe. Joignez cela
les avantages de leur position, elles seront bientt mme de con qurir nos les et les vtres. Je suis convaincu qu'elles n'en reste ront pas l; mais que, dans la suite des temps, elles envahiront
l'Amrique du Sud et en chasseront ou en subjugueront les habi tants. Elles uniront par ne laisser aucune puissance de l'Europe
un pied de terrain dans cette partie du monde 2. Cela ne se fera
pas en un jour. Ni vous, ni moi, mylord, nous ne verrons ces choses ; mais pour tre loignes, elles n'en sont pas moins cerM. de Vergennes

taines.

Quelques annes plus tard, M. de Vergennes acceptait la guerre


avec l'Angleterre. L'habilet et le patriotisme de Franklin, le
dvouement de Lafayette entranaient l'opinion; le comte d'Artois, jeune alors, tait auprs de Louis XVI, le plus ardent ami
des insurgents; mais en soutenant l'Amrique, M. de Vergennes
n'avait pas chang d'opinion sur la grandeur future des colonies.
Le trait d'alliance sign avec les Amricains portait, comme
conditions essentielles : 1 que les colonies ne traiteraient avec
l'Angleterre que sur le pied de la sparation ; 2 qu'elles ne feraient point la paix sans l'aveu de la France.
En d'autres termes, quand la France s'est allie aux tats-Unis
naissants, elle a voulu tablir une puissance maritime qu'on nous
propose de dtruire aujourd'hui.
1. Raumer, Europa von 1763-1783, t. III, p. 215. Je traduis sur
l'allemand, l'original est en franais.
2. L'Amrique aux Amricains: c'est la doctrine Monroe, devine
plus de trente ans de distance, et dans son premier germe, par M. de
Vergennes.

372

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

NOTE B.

Politique de Napolon l'gard des tats-Unis.


On sait que le premier Consul, reprenant les ides de M. de
Vergennes, s'tait fait rtrocder la Lousiane par l'Espagne. 11
voulait y fonder une grande colonie franaise qui, place entre
les Amricains et les Espagnols, amortt l'ambition des uns et
protget la faiblesse des autres. La rupture de la paix d'Amiens,
prvue ds le premier jour, l'empcha de donner suite oc

projet.
Trouvant partout l'Angleterre devant lui, le premier Consul
cherchait briser cette prpotence maritime qui l'inquitait.
principes d'une suprmatie maritime, disait-il ses conseillers,
" sont subversifs d'un des plus beaux droits que la nature, la science
et le gnie aient assurs aux hommes : c'est le droit de traverse)' les
" mers du monde avec autant de libert que l'oiseau qui fend les
airs; de jouir des ondes, des vents, des climats, des productions
du globe; de rapprocher par une navigation hardie des peuples
spars depuis la cration ; de porter la civilisation dans des contres
l'ignorance et la barbarie. Voil ce que l'Angleterre
en proie
veut usurper sur tous les autres peuples 1.
Laissons, disait-il encore, laissons le commerce et la navigation
en la possession exclusive d'un seul peuple, et le globe sera assujetti
" par ses armes et par cet or qui lui tient lieu d'armes 2.
Les

Ce fut alors que Bonaparte songea cder la Louisiane aux


tats-Unis, afin de les agrandir ; et cette occasion il pronona
les paroles suivantes, qui rsumaient toute la politique franaise

depuis trente ans :


Pour affranchir les peuples de la tyrannie commerciale de l'Angleterre, il faut la contre-poiser par une puissance maritime qui devienne
un jour sa rivale : ce sont les tats-Unis. Les Anglais aspirent dis-,
poser de toutes les richesses du monde. Je serai utile l'univers

1. Barb-Marbois, Histoire de la Louisiane. Paris, 1829, p. 280.


2. Barb-Marbois, p. 282.

373

LES ETATS-UNIS" ET LA FRANCE.

entier si je puis les empcher de dominer l'Amrique comme ils


dominent l'Asie 1.

En signant le trait de 1803, qui doublait la surface des tatsUnis, en leur donnant les immenses territoires qu'on appelait
alors la Louisiane, territoires qui allaient des bouches du Mississipi l'ocan Pacifique, c'est--dire de la Nouvelle-Orlans la
Californie, Bonaparte dit encore :
Cette accession de territoire affermit pour toujours la puissance
des tats-Unis, et je viens de donner l'Angleterre une rivale marilime qui tt ou tard abaissera son orgueil 2.

Le rcit de M. Thiers n'est ni moins intressant ni moins


instructif.
Je ne garderai pas, dit le premier Consul l'un de ses ministres,
une possession qui ne serait pas en sret dans nos mains, qui me
brouillerait peut-tre avec les Amricains, ou me mettrait en froideur
avec eux. Je m'en servirai au contraire pour me les attacher, pour les
brouiller avec les Anglais, et je crerai ceux-ci des ennemis qui nous
vengeront un jour, si nous ne russissons pas nous venger nous-mmes.
Mon parti est pris, je donnerai la Louisiane aux tats-Unis

(Mars 1803.)
C'est ainsi, continue M. Thiers, que les Amricains ont acquis
de la France cette vaste contre, qui a complt leur domination sur
l'Amrique du Nord et les a rendus les dominateurs du golfe du
Mexique pour le prsent et pour l'avenir. Ils sont par consquent
redevables de leur naissance et de leur grandeur la longue lu lie
de la France contre l'Angleterre. Au premier acte de cette lutte, ils
ont d leur indpendance, au second le complment de leur territoire 3.

Les Amricains sentirent, ds le premier jour, l'importance de


cette cession et l'immense service que la France leur rendait.
Aussitt que le trait fut sign, nous dit Barb-Marbois, qui tait
le ngociateur franais, les trois ministres se levrent, se donnrent la

1. Barb-Marbois,

p. 282.
2. Barb-Marbois, p. 335.
3. Thiers, Histoire du Consulat, t. III, liv. XVI, p. 320-322.
32

374

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

main, et Livingston 1 exprimant la satisfaction de tous, dit : " Nous


avons longtemps vcu, et voil la plus belle oeuvre de toute notre
vie. Le trait que nous venons de signer, galement avantageux aux
deux contractants, changera de vastes solitudes en des pays floristats-Unis sont au nombre des
sants. C'est d'aujourd'hui que les
" puissances de premier rang; toute influence exclusive sur les affaires
" de l'Amrique chappe sans retour aux Anglais.
Ainsi va cesser une des principales causes des rivalits et des haines
europennes. Cependant si les guerres sont invitables, la France
aura un jour dans le nouveau monde un ami naturel, croissant en
force d'anne en anne, et qui ne peut manquer de devenir puis sant et respect sur toutes les mers du monde. C'est par les lals Unis que seront tablis les droits maritimes de tous les peuples de la
terre, aujourd'hui usurps par un seul. C'est ainsi que ces traits
deviendront comme une garantie de la paix et du bon accord entre
tals commerants 2.
les

Les Anglais, que leur intrt ne rendait pas moins clairvoyants que les Amricains, sentirent le coup fatal que cette
cession leur portait. En 1809, nous voyons le gouverneur du
Canada favoriser des intrigues qui ont pour objet de diviser les
tats-Unis, et de sparer le Nord et le Sud. La politique anglaise
nous est connue par une lettre du principal meneur de l'intrigue homme fort habile, qui voulait, il y a plus de cinquante
,
ans, faire l'oeuvre que le Sud accomplit si patriotiquement au-

jourd'hui.

Il
faut hter une autre rvolution aux tats-Unis; il faut ren
verser la seule rpublique dont l'existence prouverait qu'un gouver nement, fond sur l'galit politique, pourra, au milieu dos tu omtes et des dissensions, assurer le bonheur des peuples, et sera
" en tat de repousser les entreprises trangres. L'objet de la
Grande-Bretagne doit donc tre de fomenter les divisions entre le
Nord et le Sud, et d'teindre les restes d'affection que les Franais
ont inspire ces peuples. Alors rien ne l'empchera de poursuivre
ses desseins en Europe, sans s'inquiter du ressentiment des dmo crates amricains. Sa supriorit la mer la mettra en tat de dicter
1. L'autre ministre amricain tait M. Monroe, qui plus lard fut
prsident des tats-Unis.

2. Barb-Marbois, p. 334.

LES TATS-UNIS ET LA FRANCE.

375

ses volonts aux navigateurs du Nord, et mme aux agriculteurs du


Sud, dont les produits seraient sans valeur si nos forces navales en

empchaient l'exportation 1.

L'entreprise choua contre le patriotisme et l'union des Amricains; mais on peut dire que depuis lors rien n'a chang dans
la situation. Les Amricains sont rests nos amis naturels, les
dfenseurs de la neutralit des mers; l'Angleterre seule peut gagner une sparation qui n'affaiblit pas moins le continent europen que le nouveau monde.
J'ajoute que c'est l un de ces avantages funestes dont l'Angleterre aurait aussi souffrir quelque jour. Elle redeviendrait
un objet de haine pour tous les peuples. Je ne doute pas que des
hommes clairs, comme M. Gladstone, n'aient le dsir sincre
de conserver intacte la grandeur d'une nation qui n'est, aprs
tout, que la glorieuse fille de l'Angleterre protestante. La paix
est le profit commun de l'humanit et de la civilisation. Mais il
ne manque pas en Angleterre plus qu'ailleurs de politiques
courte vue, qui cherchent en toutes choses, comme un personnage de la fable,
Leur bien premirement et puis le mal d'autrui.

C'est l qu'est le danger. Il sera toujours funeste de donner


aux hommes une puissance sans limites ; il y a l une ivresse qui
tourne les meilleures tles et gare les peuples non moins que
les rois. Cinquante annes de paix maritime, c'est la gloire du
dix-neuvime sicle. Cette paix, on la doit surtout la neutralit des tats-Unis. L'histoire nous dit comment nos pres,
comment Louis XVI, comment Napolon ont concouru fortifier
cette garantie sans gale ; ne dtruisons pas en un jour cette
oeuvre patriotique. Si nous n'avons pas piti de l'esclavage,
ayons au moins piti de notre pays, gardons-lui l'amiti des
tats-Unis et la paix.
1. Barb-Marbois, p. 403.

POURQUOI LE NORD
NE PEUT ACCEPTER LA SPARATION

La guerre civile qui depuis deux ans divise et ruine


les tats-Unis a son contre-coup en Europe. La disette

du coton amne de grandes souffrances. Les ouvriers


de Rouen et de Mulhouse ne sont pas moins prouvs
que les filateurs et les tisserands du Lancashire; des
populations entires sont rduites tendre la main; et
pour passer l'hiver elles n'ont plus d'autre ressource et
d'autre espoir que la charit particulire ou les secours
de l'Etat. Dans une crise aussi cruelle, au milieu de
souffrances si peu mrites, il est naturel que l'opinion
s'inquite en Europe, et qu'elle accuse l'ambition de
ceux qui prolongent une guerre fratricide. La paix en
Amrique, la paix tout prix, c'est le besoin, c'est le
cri de milliers d'hommes qui, chez nous, sont presss
par la faim, victimes innocentes des passions et des
fureurs qui ensanglantent les tats-Unis.
Ces plaintes ne sont que trop lgitimes. Le monde
est aujourd'hui solidaire, la paix est une condition
d'existence pour les peuples modernes qui vivent d'industrie; mais, par malheur, s'il est facile d'indiquer le
remde, il est peu prs impossible de l'appliquer. Jus-

POURQUOI LE NORD NE PEUT ACCEPTER LA SPARATION.

377

qu' prsent, c'est de la guerre seule qu'on peut attendre la fin de la guerre. Se jeter main arme entre les
combattants pour leur imposer une trve serait une
entreprise o l'Europe puiserait ses forces; et pour
quel rsultat? Comme l'a dit justement M. Cobden, il
serait moins- cher de nourrir de gibier et de vin de
Champagne les ouvriers qui sont ruins par la crise
amricaine. Offrir aujourd'hui notre intervention amiable, c'est nous exposer un refus, sinon mme exasprer une des parties et la pousser des mesures violentes ; c'est diminuer les chances de faire accepter
notre mdiation au moment favorable. Nous en sommes
donc rduits rester spectateurs d'une guerre dplorable et qui nous cause des maux infinis; nous en sommes rduits faire des voeux pour que l'puisement et
la misre apaisent enfin des ennemis acharns, et les
obligent accepter la runion ou la sparation. Triste
situation sans doute, mais qui a t de tout temps celle
des neutres, et dont on ne peut sortir qu'en se jetant
soi-mme dans des prils inconnus.
Si nous n'avons pas le droit d'intervenir, nous avons
tout au moins celui de nous plaindre et de chercher
quels sont les vrais coupables de cette guerre qui nous
atteint. C'est quelque chose que l'opinion de l'Europe.
Mieux que les armes, elle peut prcipiter les vnements et ramener la paix. Par malheur, depuis deux
ans, l'opinion gare fait fausse route ; en se rangeant
du mauvais ct, elle prolonge la rsistance au lieu de

l'arrter.
En Angleterre et en France, le Sud a trouv des avo32.

378

POURQUOI LE NORD

cats nombreux et habiles; on a prsent sa cause comme


celle de la justice et de la libert. On a proclam le
droit de sparation, on n'a pas recul devant l'apologie
de l'esclavage. Aujourd'hui ces arguments commencent s'user. Grce des publicistes qui ne transigent
pas avec l'humanit, grce M. de Gasparin surtout,
la lumire s'est faite; on sait quoi s'en tenir sur les
origines et le caractre de la rbellion. Pour tout observateur de bonne foi, il est vident que tous les torts
sont du ct du Sud. Il n'y a pas besoin d'tre un Montesquieu pour comprendre qu'un parti que rien ne
menace, et qui, par ambition ou par orgueil, brise
l'unit nationale et dchire en deux la patrie, n'a aucun
droit la sympathie des Franais. Quant canoniser
l'esclavage, c'est une oeuvre qu'il faut laisser aux prdicateurs du Sud. Tout l'esprit du monde ne relvera
pas cette cause perdue. Les confdrs eussent-ils mille
raisons de se plaindre et de se rvolter, il restera toujours sur leur rbellion une tache ineffaable; jamais
un chrtien, jamais un libral ne s'intressera des
hommes qui, en plein dix-neuvime sicle, affichent
audacieusement leur dsir de perptuer et d'tendre la
servitude. Permis aux planteurs d'couter encore ces
thories qui les ont enivrs et perdus; jamais de tels
sophismes ne passeront l'Ocan.
Les avocats du Sud lui ont rendu un service fatal :
ils lui ont fait croire que l'Europe, claire ou sduite,
se rangerait de son ct, et qu'un jour elle jetterait
dans la balance autre chose que des voeux striles. Cette
illusion a entretenu et entretient encore la rsistance du

NE PEUT ACCEPTER LA SPARATION.

379

Sud; elle prolonge la guerre et nos souffrances. Si ds


le premier jour, comme le Nord avait le droit de l'esprer, les amis de la libert s'taient prononcs hardiment
contre la politique de l'esclavage, si les partisans de la
paix maritime, si les dfenseurs des droits des neutres
avaient parl en faveur de l'Union et repouss une sparation qui ne peut profiter qu' l'Angleterre, il est probable que le Sud se ft engag avec moins de tmrit
dans une voie sans issue. Si malgr le courage et le
dvouement de ses soldats, si malgr l'habilet de ses
gnraux, le Sud choue dans une entreprise que, selon
moi, on ne peut trop blmer, qu'il s'en prenne ceux
qui ont eu de l'Europe une assez pauvre estime pour
s'imaginer qu'ils asserviraient l'opinion une politique
contre laquelle proteste le patriotisme,'et que condamnent l'vangile et l'humanit.
Soit, dira-t-on, le Sud a tous les torts; mais enfin
il veut se sparer; il ne peut plus vivre avec les gens du
Nord. La guerre mme, quelle qu'en soit l'origine, est
une nouvelle cause de dsunion. De quel droit vingt
millions d'hommes peuvent-ils obliger dix millions 1 de
leurs compatriotes continuer une alliance dteste,
respecter un contrat qu'ils veulent rompre tout prix?
Est-il possible d'imaginer qu'aprs deux ou trois ans
de combats et de misres on fera vivre ensemble les
vainqueurs et les vaincus? Rduira-t-on un pays trois
ou quatre fois grand comme la France? N'y aura-t-il pas
du sang entre les partis? La sparation est peut-tre un
1. Sur ces dix raillions il y a quatre millions d'esclaves dont on ne
consulte pas la volont.

380

POURQUOI LE NORD

malheur, mais aujourd'hui ce malheur est irrparable.


Accordons que le Nord ait pour lui la lgalit, la lettre
et l'esprit de la Constitution, reste toujours un point
indiscutable : le Sud veut tre matre chez lui. Vous
-n'avez pas le droit d'craser un peuple qui se bat si
vaillamment. Rsignez-vous.
Si nous tions moins nervs par les douceurs de la
vie moderne et par l'oisivet d'une longue paix, si nous
avions dans le coeur quelque reste de ce patriotisme
qui, en 1792, poussait nos pres aux bords du Rhin, la
rponse serait facile ; aujourd'hui je crains qu'on ne la
comprenne plus. Si demain le midi de la France se rvoltait et demandait la sparation, si l'Alsace et la Lorraine voulaient s'isoler, quel serait, je ne dis pas seulement notre droit, mais notre devoir? Compterait-on les
voix pour savoir si un tiers ou une moiti des Franais
a le droit de dtruire l'unit nationale, d'anantir la
France, de mettre en pices le glorieux hritage que
nos pres nous ont acquis de leur sang? Non, on prendrait son fusil et on marcherait. Malheur qui ne sent
pas que la patrie est sainte et qu'il est beau de la dfendre, mme au prix de toutes les misres et de tous
les dangers !
confL'Amrique
n'est
la
c'est
France
pas
une
;

dration, ce n'est pas une nation. Qui dit cela, c'est


le Sud, pour justifier sa faute ; le Nord dit le contraire,
et depuis deux ans c'est au prix de sacrifices sans nombre qu'il affirme que les Amricains sont un mme
peuple et qu'on ne coupera pas en deux la patrie. Cela
est beau, cela est grand; et si quelque chose m'tonne,

NE PEUT ACCEPTER LA SPARATION.

381

c'est que la France reste insensible en face de ce patriotisme. L'amour du pays n'est-il plus la vertu des
Franais?
Qu'est-ce donc que le Sud, et d'o peut lui venir ce
droit de sparation qu'on fait sonner si haut? Est-ce un
peuple conquis qui reprend son indpendance, comme
l'a fait la Lombardie? Est-ce une race distincte qui ne
veut point continuer une alliance oppressive? Non, ce
sont des colons, tablis sur le territoire de l'Union par
des mains amricaines, qui se rvoltent sans autre raison que leur ambition. Qu'on prenne une carte des
tats-Unis. Si l'on excepte la Virginie, les deux Carolines et la Gorgie, qui sont d'anciennes colonies anglaises, tout le reste du Sud est install sur des terres
achetes et payes par l'Union. C'est dire que le Nord
a support la plus grosse part de la dpense. L'ancienne Louisiane a t vendue aux Amricains, en
1804, par le premier consul, au prix de 73 millions; la
Floride a t achete l'Espagne, en 1820, moyennant
25 millions; il a fallu la guerre du Mexique, une dpense d'un milliard et des pertes cruelles pour s'assurer du Texas. En peu de mots, qu'on prenne tous les
riches pays qui bordent le Mississipi et le Missouri depuis leur source jusqu' leur embouchure, il n'y a pas
un pouce de terrain qui n'ait t pay par l'Union et
qui ne lui appartienne. C'est l'Union qui a chass ou
indemnis les Indiens; c'est l'Union qui a lev des
forts, construit des chantiers, des phares et des ports ;
c'est elle qui a mis ces dserts en valeur et qui a rendu
la colonisation possible. Ce sont des hommes du Nord

382

POURQUOI LE NORD

tout autant que des hommes du Midi qui ont dfrich


et plant ces terrains, et qui ont transform en tats
florissants des solitudes striles. Dans la vieille Europe,
o l'unit est partout sortie de la conqute, montreznous donc un titre de proprit aussi sacr, une patrie
qui soit davantage l'oeuvre commune de tout un peuple!
et maintenant il serait permis une minorit de s'emparer d'un territoire qui appartient tous et de s'y choisir la meilleure part? Il serait permis une minorit
de dtruire l'Union et de mettre en pril ceux qui ont
t ses premiers bienfaiteurs et sans lesquels elle n'existerait pas? Si ce n'est pas l une rvolte impie, il faut
dire que le caprice des peuples fait leur droit.
Ce n'est pas seulement une raison politique qui s'oppose la sparation; la gographie, la situation des
lieux oblige les Etats-Unis former une seule nation.
Strabon, contemplant ce vaste pays qu'on appelle aujourd'hui la France, disait, avec la sret du gnie,
qu' contempler la nature du territoire et le cours des
eaux, il tait visible que les forts de la Gaule, habites
par une population clair-seme, deviendraient le sjour
d'un grand peuple. C'est la nature qui avait dispos notre territoire pour tre le thtre d'une grande civilisation. Cela n'est pas moins vrai de l'Amrique. Elle n'est,
vrai dire, qu'une double valle, avec un point de partage insensible et deux grands cours d'eau, le Mississipi et le Saint-Laurent. Point de hautes montagnes qui
sparent et isolent les peuples, point de barrires naturelles comme les Alpes ou les Pyrnes. L'Ouest ne
peut vivre sans le Mississipi ; possder l'embouchure

NE PEUT ACCEPTER LA SPARATION.

383

du fleuve, c'est, pour les fermiers de l'Ouest, une question de vie ou de mort.
Les tats-Unis l'ont senti ds le premier jour. Quand
l'Ohio et le Mississipi n'taient encore que des fleuves
perdus dans les bois, quand les premiers planteurs
n'taient qu'une poigne d'hommes rpandus dans le
dsert, les Amricains savaient dj que la NouvelleOrlans tait la clef de la maison. On ne voulait la laisser ni l'Espagne, ni la France. C'est ce que comprit
Napolon ; il tenait dans ses mains la grandeur future
des tats-Unis ; il ne lui dplut pas de cder l'Amrique ce vaste territoire, dans l'intention, disait-il, de
donner l'Angleterre une rivale maritime qui tt ou
tard abaisserait l'orgueil de nos ennemis 1. Il pouvait
se dessaisir seulement de la rive gauche du fleuve et
satisfaire les tats-Unis, qui alors n'en demandaient
pas davantage ; il fit plus (et en ce point je crois qu'il
eut grand tort), il cda d'un trait de plume un pays
aussi vaste que la moiti de l'Europe, et renona nos
derniers droits sur ce beau fleuve que nous avons dcouvert. Soixante ans ont bientt pass sur cette cession. Les tats qui se nomment aujourd'hui la Louisiane, l'Arkansas, le Missouri, l'Iowa, le Minnesota, le
Kansas, l'Orgon ; les territoires de Nebraska, de Dacotah, de Jefferson, de 'Washington, qui seront bientt
des tats, ont t fonds sur l'immense domaine abandonn par Napolon. Sans compter la population esclavagiste qui veut rompre l'Union, il y a dix millions de
1. Voyez supra, p. 372, et l'Histoire de la Louisiane par BarbMarbois.

384

POURQUOI LE NORD

citoyens libres, entre Pittsburg et le fort Union, qui rclament le cours et l'embouchure du Mississipi, comme
leur ayant t cd par la France. C'est de nous qu'ils
Siennent leur titre et leur possession. Ils ont pour eux
un droit de soixante ans, droit consacr par le travail et
la culture, droit qu'ils ont reu d'un contrat et, mieux
encore, de la nature et de Dieu. Voil ce qu'on leur
reproche de dfendre ; ils sont des usurpateurs et des
tyrans, parce qu'ils veulent garder ce qui leur appartient, parce qu'ils ne veulent pas se mettre la merci
d'une minorit ambitieuse. Que dirions-nous si, demain la Normandie souleve, prtendait garder pour
,
elle seule Rouen et le Havre? et pourtant, qu'est-ce que
le cours de la Seine ct du Mississipi qui a un cours
de deux mille deux cent cinquante milles et qui reoit
toutes les eaux de l'Ouest? Possder la Nouvelle-Orlans c'est commander une valle qui comprend les
,
deux tiers des tats-Unis.
On neutralisera le fleuve, nous dit-on. Nous savons ce que valent ces promesses. On a vu ce que la
Russie avait fait de l'embouchure du Danube; il a fallu
la guerre de Crime pour rendre l'Allemagne la libre
jouissance de son grand fleuve. Si demain une guerre
nouvelle clatait entre l'Autriche et la Russie, on peut
tre sr que la possession du Danube serait l'enjeu de la
lutte. Il n'en peut tre autrement en Amrique dujour o,
dans une longueur de plus de deux cent lieues, le Mississipi coulera entre deux rives serviles. Dj l'effet de la
guerre a t d'arrter les exportations de bl et de mas,
qui sont la richesse de l'Ouest. En 1861 il a fallu brler

'

385

NE PEUT ACCEPTER LA SPARATION.

des rcoltes inutiles, au grand prjudice de l'Europe,


qui profitent ces exportations. Le Sud lui-mme sent si
bien la force de sa position, que son ambition est de
sparer la valle du Mississipi des tats de l'Est, et de
s'unir l'Ouest, en relguant les Yankees de la NouvelleAngleterre dans un isolement qui les ruinerait. C'est
avec l'appt du Mississipi que les confdrs esprent
rtablir leur profit, c'est--dire au profit de l'esclavage, l'Union qu'Os ont brise, par peur de la libert 1.
On voit ce qu'il faut penser de la prtendue tyrannie
du Nord, et s'il est vrai de dire qu'il veut opprimer et
asservir le Sud. Tout au contraire, le Nord ne fait que
se dfendre. En maintenant l'Union, c'est son droit,
c'est sa vie qu'il veut sauver.
Jusqu'ici je n'ai parl qu'au nom de l'intrt matriel, intrt lgitime, et qui, fond sur des titres solennels, constitue un droit sacr; mais si nous examinons l'intrt moral et politique, intrt d'un ordre
suprieur, nous comprendrons mieux encore que le
Nord ne peut cder sans se suicider.
Les tats-Unis sont une rpublique, c'est le gouvernement le plus libre, et en mme temps le plus.doux
et le plus heureux que la terre ait jamais vu. A quoi
tient cette prosprit des Amricains? A ce qu'ils sont
seuls sur un immense territoire ; ils n'ont jamais t
obligs de concentrer le pouvoir et d'affaiblir la libert,
afin de rsister l'ambition et la jalousie de leurs voi1. Ce point de vue a t parfaitement expos par un des plus sages
citoyens de l'Amrique, Edouard verelt : The questions of the day,

New-York. 1801.
33

386

POURQUOI LE NORD

sins. Aux tats-Unis il n'y avait point d'arme permanente, point de marine militaire ; les sommes immenses
que nous dpensons pour carter ou soutenir la guerre,
les Amricains les employaient ouvrir des coles,
donner tous les citoyens, pauvres ou aiss, cette ducation, cette instruction qui font la grandeur morale et
la vritable richesse des peuples. Leur politique trangre tait contenue en une seule maxime : Ne jamais
se mler des querelles de l'Europe, la seule condition
que l'Europe ne se mlt point de leurs affaires et respectt la libert des mers. Grce ces sages principes,
que leur avait lgus Washington dans son immortel testament, les tats-Unis ont joui durant quatre-vingts ans
d'une paix qui n'a t trouble qu'une seule fois, en 1812,
quand il leur a fallu rsister l'Angleterre et soutenir
le droit des neutres. C'est par milliards qu'il faut compter
les sommes que depuis soixante-dix-ans nous avons employes maintenir notre libert ou notre prpondrance en Europe ; ces milliards, les tats-Unis les ont
employs en amliorations de toutes sortes. L est le
secret de leur prodigieuse fortune ; c'est leur isolement
qui fait leur prosprit.
Supposez maintenant que la sparation se fasse, et
que la nouvelle confdration comprenne tous les tats
esclaves; le Nord perd en un jour et sa puissance et
ses institutions. La rpublique est frappe au coeur. Il y
a en Amrique deux nations en prsence, deux peuples
rivaux et toujours la veille de s'entre-combattre. La
paix, en effet, ne dtruira pas les inimitis ; on n'effacera pas les souvenirs de la grandeur passe, de l'Union

NE PEUT ACCEPTER LA SPARATION.

387

dtruite; le Sud vainqueur ne sera sans doute ni moins


ami de l'esclavage ni moins amoureux de la domination. Les ennemis de la servitude, matres de leur politique, ne seront certes pas adoucis par la sparation.
Que sera la confdration du Sud pour le Nord? Une
puissance trangre tablie en Amrique, avec une frontire de quinze cents milles, frontire ouverte de tous
cts, et par consquent toujours menaante ou menace. Cette puissance, hostile par son voisinage mme,
et plus encore par ses institutions, possdera quelquesunes des portions les plus considrables du nouveau
monde ; elle aura la moiti des ctes de l'Union ; elle
commandera le golfe du Mexique, une mer intrieure
qui est le tiers de la Mditerrane ; elle sera matresse
des bouches du Mississipi, et pourra son gr ruiner
les populations de l'Ouest. Il faudra donc que les restes
de l'ancienne Union soient toujours prts se dfendre
contre leurs rivaux. Questions de douanes et de frontires, rivalits, jalousies, tous les flaux de la vieille
Europe accableront la fois l'Amrique ; il faudra tablir des douanes sur un espace de cinq cents lieues,
construire et armer des forts sur cette immense frontire, entretenir des armes permanentes et considrables, maintenir une marine de guerre : en d'autres
termes, il faudra renoncer l'ancienne constitution,
affaiblir l'indpendance municipale et concentrer le
pouvoir. Adieu la vieille et glorieuse libert ! Adieu ces
institutions qui faisaient de l'Amrique la commune
patrie de tous ceux qui l'air manquait en Europe!
l'oeuvre de Washington sera dtruite; on se trouvera

388

POURQUOI LE NORD

dans une situation pleine de difficults et de prils.


Qu'un tel avenir rjouisse des gens qui ne peuvent pardonner l'Amrique sa prosprit et sa grandeur, je
le comprends. L'histoire est pleine de ces tristes jalousies. Qu'un peuple habitu la libert risque son dernier cu pour garder l'hritage de ses pres, je le comprends mieux encore et je l'approuve. Ce que je ne
comprends pas, c'est qu'il se trouve en Europe des gens
qui se croient libraux en reprochant au Nord sa gnreuse rsistance, en lui conseillant une honteuse abdication. La guerre est un mal affreux, mais de la guerre
peut sortir une paix durable ; le Sud peut se fatiguer
d'une lutte qui l'puis, la vieille Union peut se relever,
l'avenir peut tre sauv. Mais que peut-il sortir de la
sparation, sinon une guerre sans fin et des misres
sans nombre? Ce dchirement de la patrie, c'est une
dchance sans remde; on n'accepte un pareil malheur que quand on est cras.
Jusqu' prsent j'ai raisonn dans l'hypothse que le
Sud resterait une puissance indpendante. Mais moins
que l'Ouest ne se joigne aux confdrs, et que l'Union
ne se rtablisse contre la Nouvelle-Angleterre, cette indpendance est une chimre. Elle pourra duirer quelques
annes, mais dans dix ou vingt ans, quand l'Ouest aura
doubl ou tripl sa population libre, que sera la confdration, forcment affaiblie par la culture servile, auprs d'un peuple de trente millions d'hommes qui l'enserrera des deux cts? Pour rsister, il faudra que le
Sud s'appuie sur l'Europe; il ne peut vivre qu' la condition d'tre protg par une grande puissance mari-

NE PEUT ACCEPTER LA SPARATION.

389

time; l'Angleterre seule est en tat de lui garantir la


souverainet. Ce sera un nouveau danger pour l'Amrique libre et pour l'Europe. Il n'y a point de marine
dans le Sud, et avec l'esclavage' il n'y en aura jamais;
c'est l'Angleterre qui, ds le premier jour, prendra le
monopole du coton et fournira au Sud des capitaux et
des navires. En deux mots, le triomphe du Sud, c'est
l'Angleterre rinstalle sur le continent d'o la politique
de Louis XVI et de Napolon l'a chasse ; ce sont les
neutres affaiblis; c'est la France mle de nouveau
toutes ces questions de libert des mers qui nous ont valu
deux sicles de luttes et de souffrances. L'Union amricaine, en dfendant ses droits, avait assur l'indpendance de l'Ocan ; l'Union dtruite, la prpotence anglaise
renatra aussitt. C'est la paix exile du monde; c'est le
retour d'une politique qui n'a servi qu' nos rivaux.
Voil ce que sentait Napolon, voil ce qu'on oublie
aujourd'hui. Il semble que l'histoire ne soit qu'un recueil
de contes, bons pour amuser la jeunesse ; personne ne
veut comprendre les leons du pass. Si l'exprience
de nos pres n'tait point perdue pour notre ignorance,
nous verrions qu'en dfendant son indpendance, qu'eu
maintenant l'unit nationale, c'est notre cause aussi
bien que la sienne que dfend le Nord. Tous nos voeux
seraient pour nos anciens et fidles amis. L'affaiblissement des tats-Unis sera notre propre faiblesse; la
premire querelle avec l'Angleterre, nous regretterons,
mais trop tard, d'avoir abandonn une politique qui
depuis quarante ans fait notre scurit.
En crivant ces pages, je ne compte pas convertir
33.

390

POURQUOI LE NORD

des gens qui ont dans l'me une faiblesse inne pour
l'esclavage, j'cris pour ces coeurs honntes qui se laissent prendre aux grands mots d'indpendance nationale
qu'on fait miroiter devant eux pour les tromper. Le Sud
n'a jamais t menac, aujourd'hui encore il peut rentrer dans l'Union, mme avec ses esclaves, on ne lui
demande que de ne point rompre l'unit nationale et
de ne point ruiner la libert. Le Nord, on ne peut trop
le rpter, n'est point un agresseur ; il ne fait que dfendre ce que dfend tout vrai citoyen, le pacte national, l'intgrit de la patrie. Il est triste qu'il ait trouv
si peu d'appui en Europe et surtout en France. C'est
sur nous qu'il comptait, c'est en nous qu'il esprait;
nous l'avons dlaiss, comme si ces mots sacrs de
patrie et de libert n'avaient plus d'cho dans nos coeurs.
Qu'est devenu le temps o la France entire applaudissait au jeune La Fayette mettant son pe au service des
Amricains? Qui l'a imit? Qui a rappel ce glorieux
souvenir? Sommes-nous tellement vieillis que nous
ayons tout oubli !
Quelle sera l'issue de la guerre, il est impossible de
le prvoir. Le Sud peut russir, le Nord peut se diviser
et s'user en luttes intestines. L'Union n'est peut-tre
dj qu'un grand souvenir. Mais quel que soit l'avenir
et quelle que soit la fortune, il y a un devoir pour les
hommes qui ne se laissent pas emporter par le succs
de l'heure prsente, c'est de soutenir et d'encourager
le Nord jusqu'au dernier moment, c'est de condamner
ceux dont l'ambition menace l'oeuvre la plus belle et la
plus patriotique qu'ait vue l'humanit, c'est de rester

391
fidles jusqu' la fin de la guerre, et mme aprs la dfaite, ceux qui, jusqu'au dernier moment, auront,
combattu pour le droit et la libert.
NE PEUT ACCEPTER LA SPARATION.

Novembre 1862.

P. S. Tandis que j'crivais ces lignes, le gnral Banks, prenant

le commandement du dpartement du golfe de Mexique, adressait au


peuple la proclamation suivante, date de la Nouvelle-Orlans, 16 d-

cembre 1862
La valle du Mississipi est le centre de la population, de la production et de
" la puissance sur ce continent. Dans peu d'annes, vingt-cinq millions d'hommes,.
suprieurs tous les peuples en ressources matrielles et en moyens de guerrey habiteront les rives de ses fertiles cours d'eaux. Ceux qui prtendent imposer des conditions la sortie du golfe comptent sur un pouvoir qui n'est pas donn l'homme. Le pays arros par les eaux de l'Ohio, du Missouri et du Mississipi.
ne peut jamais tre divis de faon permanente. Si une gnration abandonne lchement ses droits, d'immortels honneurs sont rservs pour ceux qui les" revendiqueront
" Tt ou tard la force matrielle de l'Ouest dbouchera sur le Mississipi avec
une puissance aussi irrsistible que les torrents de ses gigantesques cours d'eau. Ce pays ne peut tre spar. Des guerres sans fin peuvent puiser son sang et
ses trsors; des despotes domestiques ou des ennemis trangers peuvent s'y
emparer du pouvoir ; mais la destine de cette valle est immuable. Elle sera
unie, c'est Dieu qui le veut ainsi. A quoi sert, des lors, la destruction du meiltats-Unis,.
leur gouvernement dont l'homme ait jamais joui, la Constitution des
qui contient en elle-mme les principesde toute amlioration et de tout progrs ?
"

Ces paroles sont profondment vraies; ce n'est pas Richmond, c'est


sur le Mississipi que se dcidera le sort de l'Union. Si la campagne de

cette anne affranchit le fleuve, et la prise de Vicksburg ne permet


gure d'en douter, la rduction de la Confdration n'est plus qu'unequestion de temps.

TABLE DES MATIRES

PRFACE

L'tat et ses limites


La libert antique et la libert moderne
Alexis de Tocqueville
L'instruction publique et le suffrage universel
Le droit de ptition suivant la Constitution de 1852
La question financire
La France en Amrique

v
1

103
138

202
228
271

307

Paris Imprimerie de P.-A. ROURDIER et Cie, rue des Poitevins, 6-