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O Arqueiro

GERALDO JORDO P EREIRA (1938-2008)


comeou sua carreira aos 17 anos, quando foi
trabalhar com seu pai, o clebre editor Jos
Olympio, publicando obras marcantes como O
menino do dedo verde, de Maurice Druon, e
Minha vida, de Charles Chaplin.

Em 1976, fundou a Editora Salamandra com o


propsito de formar uma nova gerao de
leitores e acabou criando um dos catlogos
infantis mais premiados do Brasil. Em 1992,
fugindo de sua linha editorial, lanou Muitas
vidas, muitos mestres, de Brian Weiss, livro
que deu origem Editora Sextante.
F de histrias de suspense, Geraldo
descobriu O Cdigo Da Vinci antes mesmo de
ele ser lanado nos Estados Unidos. A aposta
em fico, que no era o foco da Sextante, foi
certeira: o ttulo se transformou em um dos
maiores fenmenos editoriais de todos os
tempos.
Mas no foi s aos livros que se dedicou.
Com seu desejo de ajudar o prximo, Geraldo
desenvolveu diversos projetos sociais que se
tornaram sua grande paixo.
Com

misso

de

publicar

histrias

empolgantes, tornar os livros cada vez mais


acessveis e despertar o amor pela leitura, a
Editora Arqueiro uma homenagem a esta
figura extraordinria, capaz de enxergar mais
alm, mirar nas coisas verdadeiramente
importantes e no perder o idealismo e a
esperana diante dos desafios e contratempos
da vida.

Ttulo original: See Me


Copyright 2015 por Nicholas Sparks
Copyright da traduo 2016 por Editora Arqueiro
Ltda.
Todos os direitos reservados. Nenhuma parte deste
livro pode ser utilizada
ou reproduzida sob quaisquer meios existentes sem
autorizao por escrito dos editores.
Foto do autor reproduzida com permisso da Warner
Bros. Entertainment Inc. Todos os direitos reservados.
traduo: Alves Calado
preparo de originais: Victor Almeida
reviso: Milena Vargas e Suelen Lopes
diagramao: Abreus System
capa: Claire Brown
adaptao de capa: Raul Fernandes
imagens de capa: paisagem:

kc.bangkhew/shutterstock;
rosas: Herman Estevez
adaptao para e-book: Marcelo Morais
CIP-BRASIL. CATALOGAO NA
PUBLICAO
SINDICATO NACIONAL DOS EDITORES DE
LIVROS, RJ

S726n
Sparks, Nicholas
No seu olhar [recurso
eletrnico]/ Nicholas Sparks;
traduo de Alves Calado. So
Paulo: Arqueiro, 2016.
recurso digital
Traduo de: See Me
Formato: ePub
Requisitos do sistema: Adobe
Digital Editions
Modo de acesso: World Wide
Web
ISBN 978-85-8041-545-2
(recurso eletrnico)
1. Fico americana. 2. Livros
eletrnicos. I. Calado, Alves. II.
Ttulo.
1630843

CDD: 813
CDU: 821.111(73)-3

Todos os direitos reservados, no Brasil, por


Editora Arqueiro Ltda.
Rua Funchal, 538 conjuntos 52 e 54 Vila Olmpia
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www.editoraarqueiro.com.br

Para Jeannie Armentrout.

Prlogo

No foi preciso mais do que um dia


em Wilmington para ele saber que
aquela era uma cidade em que nunca se
estabeleceria. Era turstica demais e

parecia ter crescido sem o menor


planejamento. Ainda que o distrito
histrico tivesse o tipo de casa que ele
queria varanda na frente, colunas,
lambris e ps de magnlia no quintal ,
esses bairros adorveis acabavam
atraindo reas comerciais com
shoppings de beira de estrada, lojas de
convenincia, redes de lanchonetes e
revendas de automveis. O trfego
interminvel serpenteava pelo distrito,
ficando ainda mais insuportvel
durante o vero.
Mas o terreno da Universidade da
Carolina do Norte em Wilmington era
uma surpresa agradvel. De algum

modo ele imaginara um campus onde


predominasse a feia arquitetura dos
anos 1960 e 1970. Havia algumas
construes assim, sobretudo nos
limites da instituio, mas as quadras
centrais eram maravilhosas: passeios
com sombra e gramados bem-cuidados,
as colunas georgianas e fachadas de
tijolos do Hoggard Hall e do Kenan
Hall reluzindo ao sol do fim de tarde.
Ele admirou tambm as reas
pblicas. Havia uma torre de relgio e,
ao chegar, contemplou a imagem
refletida no pequeno lago, o prprio
tempo espelhado e ilegvel ao primeiro
olhar. Enquanto estivesse com um livro

aberto no colo, podia ficar sentado


espiando as atividades, quase invisvel
aos estudantes que circulavam.
Fazia calor para o fim de setembro,
e os universitrios usavam bermudas e
miniblusas, pele exposta por toda
parte. Imaginou se os jovens se vestiam
daquele jeito tambm para assistir s
aulas. Como eles, estava no campus
para aprender. Visitara o local trs
vezes em trs dias, mas ainda havia
muita gente ao redor; muitas chances
de haver lembranas, e ele no queria
ser lembrado. Cogitou ir para outra
rea antes de finalmente decidir que
no havia motivo. Pelo que dava para

ver, ningum se importava com sua


presena.
Estava perto, muito perto, mas era
importante manter a pacincia por
enquanto. Respirou fundo. Viu uma
dupla de estudantes indo para a aula,
mochilas penduradas nos ombros, mas
a essa hora estavam em nmero muito
menor do que os colegas que saam,
dando incio ao fim de semana mais
cedo. Aqui e ali alunos se reuniam em
grupos de trs ou quatro, conversando
e bebericando em garrafas dgua que
ele suspeitava estarem cheias de
bebidas alcolicas, enquanto dois
rapazes jogavam um frisbee para l e

para c, com as namoradas batendo


papo ali perto.
Viu um homem e uma mulher
discutindo, o rosto dela estava
vermelho. Ela empurrou o namorado,
criando espao entre os dois. Deu um
sorriso. Respeitava a raiva dela e o
fato de que, diferentemente dele, ela
no se sentia compelida a esconder os
sentimentos. Para alm do casal, outro
grupo de estudantes jogava futebol com
a falta de preocupao de quem no
tem responsabilidades.
Acreditava que muitos alunos
planejavam sair naquela noite e na
seguinte. Casas de fraternidades.

Bares. Boates. Para eles o fim de


semana comearia ainda naquela noite,
j que no havia muitas aulas s
sextas-feiras. Ficara surpreso ao
descobrir isso. Com o custo elevado da
educao universitria, imaginava que
os estudantes exigiriam mais tempo na
sala de aula, e no fins de semanas de
trs dias. No entanto, supunha que essa
programao satisfazia tanto os alunos
quanto os professores. Hoje em dia
todo mundo queria que as coisas
fossem fceis, no era? Fazer o mnimo
de esforo possvel? Pegar atalhos?
Era exatamente isto que os
estudantes estavam aprendendo ali:

decises difceis no eram necessrias,


no era importante fazer a escolha
certa,
principalmente
se
isso
implicasse trabalho extra. Por que
estudar ou tentar mudar o mundo numa
tarde de sexta-feira quando voc podia
estar curtindo o sol?
Olhando da esquerda para a
direita, imaginou quantos daqueles
alunos ao menos pensavam na vida que
iriam levar. Cassie costumava pensar
nisso. Tinha planos. Tinha mapeado o
futuro aos 17 anos, embora houvesse
um pouco de hesitao no modo como
ela falava sobre isso. Ele tinha a
impresso de que ela no acreditava

totalmente em si mesma. Por que outro


motivo teria tomado aquelas decises?
Ele tinha tentado ajud-la. Tinha
feito a coisa certa, cumprido com a lei,
preenchido relatrios para a polcia,
at falado com a assistente da
promotoria. E at ali acreditava nas
regras da sociedade. Mantinha a
crena ingnua de que o bem triunfaria
sobre o mal, que o perigo poderia ser
encurralado, que os acontecimentos
poderiam ser controlados. As regras
manteriam as pessoas a salvo do mal.
Cassie tambm acreditava nisso.
Afinal, no era o que ensinavam s
crianas? Olhe para os dois lados

antes de atravessar a rua. No entre


num carro com um estranho. Escove
os dentes. Coma legumes. Ponha
o cinto de segurana. A lista era
interminvel, repleta de regras para
nos proteger e salvar.
Mas tambm podiam ser perigosas.
As regras tinham a ver com situaes
gerais, no com especficas. Como as
pessoas eram condicionadas desde a
infncia a aceitar regras, era fcil
segui-las cegamente. Confiar no
sistema. Era mais fcil no se
preocupar
com
possibilidades
aleatrias. Isso significava que no era
preciso pensar em consequncias

potenciais. Quando o sol brilhava nas


tardes de sexta-feira, todos podiam
jogar
frisbee
sem
qualquer
preocupao.
A experincia era a lio mais
dolorosa. Durante quase dois anos, ele
s conseguira pensar nas lies que
aprendera. Haviam consumido sua
mente, mas aos poucos uma clareza
tinha comeado a emergir. Cassie sabia
sobre o perigo. Ele a havia alertado a
respeito do que poderia acontecer. No
fim, ela s se preocupou em seguir as
regras porque era conveniente.
Olhando seu relgio, viu que
finalmente era hora de ir. Fechou o

livro e se levantou, parando para


avaliar se seu movimento havia feito
com que outras pessoas o notassem.
Nada. Ento foi embora, atravessando
o gramado com o livro embaixo do
brao. Trazia uma carta no bolso. Ele
caminhou
at
a
caixa
de
correspondncia do lado de fora do
prdio de cincias. Enfiou o envelope
na fenda e aguardou; alguns instantes
depois, viu Serena sair pela porta,
exatamente na hora esperada.
J sabia muito sobre ela.
Atualmente,
todo
jovem
tinha
Facebook, Twitter, Instagram, Snapchat
etc., deixando a vida mostra para

qualquer um que se importasse em


juntar as peas. De quem a pessoa
gostava, quem eram os seus amigos,
onde passava o tempo. J sabia, por
causa de um post no Facebook, que ela
almoaria com a irm na casa dos pais
no domingo. Enquanto a olhava
caminhar sua frente, o cabelo
castanho-escuro caindo at abaixo dos
ombros, notou mais uma vez como era
linda. Havia nela uma graa natural.
Ela atraa sorrisos de admirao dos
homens por que passava, ainda que no
parecesse notar. Estava andando com
uma loura baixa e acima do peso,
colega de turma. As duas tinham

participado de um seminrio sobre


educao; sabia que ela queria ser
professora do ensino fundamental.
Fazia planos, como Cassie.
Manteve distncia, excitado pelo
poder que sentia na presena dela, um
poder que poupara nos ltimos dois
anos. Ela no tinha ideia de como ele
estava perto nem do que podia fazer.
Nem ao menos olhou por cima do
ombro, mas por que deveria? Ele no
era ningum, apenas mais um rosto na
multido
Imaginou se ela estaria contando
loura sobre os planos para o fim de
semana, os lugares ou as pessoas que

pretendia ver. De sua parte, ele


planejava se juntar famlia para o
almoo no domingo, ainda que no
como convidado. Em vez disso, iria
observ-los a partir de uma casa
prxima, localizada num bairro de
classe mdia. Fazia um ms que a casa
estava vazia: os donos a haviam
perdido por falta de pagamento, mas
ainda no fora posta venda. Apesar
de as fechaduras serem boas, ele
conseguira entrar por uma janela
lateral sem muita dificuldade. Sabia
que, do quarto principal, dava para ver
a varanda dos fundos e a cozinha deles.
No domingo iria assistir famlia

reunida, rindo e brincando mesa da


varanda.
Sabia de algo sobre cada um deles.
Flix Sanchez tinha a clssica histria
de imigrante bem-sucedido; a matria
de jornal orgulhosamente emoldurada
no restaurante da famlia contava como
ele havia chegado ilegalmente ao pas
na adolescncia, sem falar uma
palavra de ingls, e comeado a
trabalhar como lavador de pratos num
restaurante local. Quinze anos mais
tarde, depois de se tornar cidado
americano, tinha economizado dinheiro
suficiente para abrir seu prprio
estabelecimento num shopping La

Cocina de la Familia servindo as


receitas de sua mulher, Carmen.
Enquanto ela cozinhava, ele fazia
todo o resto, principalmente nos
primeiros anos do negcio. Pouco a
pouco o restaurante se expandira, e
agora era considerado um dos
melhores estabelecimentos mexicanos
da cidade. Apesar de terem mais de
quinze empregados, muitos eram
parentes, o que mantinha o carter
familiar. Serena era garonete trs
vezes por semana, assim como sua irm
mais velha, Maria, j fora. Flix era
membro da Cmara de Comrcio e do
Rotary Club. Todos os domingos, a

esposa e ele frequentavam a missa das


sete horas na igreja de St. Mary, onde
Flix tambm atuava como dicono.
Carmen era um pouco mais misteriosa;
ele s sabia que ela ainda se sentia
mais confortvel falando espanhol e
que, como o marido, sentia orgulho por
Maria ter se tornado a primeira pessoa
da famlia a se formar numa faculdade.
Quanto a Maria
Ainda no a vira em Wilmington.
Ela estivera fora da cidade nos ltimos
dias, numa conveno de advogados,
mas ele a conhecia melhor do que
todos. No passado, quando morava em
Charlotte, ele a vira muitas vezes.

Tinha falado com ela, tentado


convenc-la de que estava errada. Por
fim, ela o fizera sofrer muito, e ele a
odiava por isso.
Quando Serena se despediu da
amiga com um aceno e rumou para o
estacionamento, ele continuou andando
em linha reta. No tinha motivo para
segui-la. Ele a veria no domingo, ao
lado da famlia pequena, mas feliz.
Especialmente Maria.
Maria podia ser considerada ainda
mais bonita do que a irm, se bem que,
sinceramente, as duas eram vencedoras
na loteria gentica, com os olhos
escuros e uma estrutura ssea

praticamente perfeita. Tentou imaginlas juntas, sentadas mesa: apesar da


diferena de sete anos, muitas pessoas
poderiam presumir que fossem gmeas.
No entanto, eram diferentes. Enquanto
Serena era totalmente expansiva,
Maria sempre fora mais quieta e
esforada, a mais sria e estudiosa das
duas. Mesmo assim eram unidas,
melhores amigas, alm de irms. Ele
especulava que talvez Serena visse na
irm traos que quisesse imitar, e viceversa. Sentiu-se empolgado ao pensar
no fim de semana, sabendo que podia
ser uma das ltimas vezes que a famlia
estaria reunida com algum resqucio de

normalidade. Queria ver como agiriam


antes que a tenso infectasse a famlia
doce e feliz antes que o medo
tomasse conta. Antes que a vida de
todos comeasse lentamente e depois
furiosamente a ser arruinada.
Afinal de contas, ele havia chegado
com um objetivo, e esse objetivo tinha
um nome.
Vingana.

1
Colin

Colin Hancock estava parado junto


pia do banheiro da lanchonete, a camisa
levantada para examinar melhor o
hematoma nas costelas. Aquilo ia piorar
no dia seguinte. Apenas toc-lo j o
fazia se encolher. Mesmo sabendo por
experincia prpria que a dor podia ser

controlada, respirar seria doloroso


amanh.
Mas o rosto
Isso podia se tornar um problema.
Certamente os colegas de faculdade o
encarariam com os olhos arregalados,
assustados, e sussurrariam pelas suas
costas. Duvidava de que algum deles
perguntaria o que havia acontecido.
Durante as primeiras semanas na
universidade, a maioria dos colegas
tinha parecido bastante legal, mas logo
ficara claro que ningum sabia o que
pensar dele nem tentaria se aproximar.
No que isso o incomodasse. Para
comeo de conversa, praticamente todos

eram do sexo feminino e seis ou sete


anos mais novos do que ele. Colin
suspeitava de que, em termos de
experincias de vida, tinham pouco em
comum. Com o tempo, como todo
mundo, chegariam s suas prprias
concluses a seu respeito. No valia a
pena se preocupar.
Mesmo assim, precisava admitir que
sua aparncia estava repulsiva. O olho
esquerdo inchado e o branco do olho
direito num vermelho sangrento. No
centro da testa havia um talho sob o
curativo. O hematoma no maxilar direito
parecia uma marca de nascena. Os
lbios partidos e inchados completavam

o quadro geral. Precisava colocar um


saco de gelo no rosto o quanto antes, se
quisesse que as garotas conseguissem se
concentrar nas aulas. Uma coisa de cada
vez. No tinha comido muito nos ltimos
dias e queria algo rpido, conveniente e
no totalmente insalubre. Para sua
infelicidade, a maioria dos lugares j
estava fechada, por isso parou numa
lanchonete vagabunda perto da via
expressa, com barras nas janelas,
manchas de mofo nas paredes, linleo
descascando no cho e os reservados
dos banheiros mantidos fechados com
fita adesiva.

Se o local tinha um ponto positivo,


era que nenhum dos outros fregueses se
importou com sua aparncia. As pessoas
que iam a lugares assim eram boas em
cuidar da prpria vida. Pelo que dava
para ver, todas tinham a mesma misso:
ficar sbrias.
Era o tipo de lugar onde seria fcil
arranjar encrenca. Por isso, quando
entrou no estacionamento de cascalho
com Evan seguindo-o em seu Prius,
jurava que o amigo desistiria. Mas Evan
era persistente. Era o nico motivo para
ele pr os ps num estabelecimento
assim, ainda mais quela hora da noite.
Evan no combinava com o pessoal dali,

com sua camisa cor-de-rosa, meias de


estampa escocesa, sapatos de couro e
cabelo louro muito bem repartido. De
fato, seu Prius era como um letreiro
non anunciando que o seu objetivo era
ser espancado pelo pessoal das picapes
que passara a noite enchendo a cara.
Colin abriu a torneira e molhou as
mos antes de lev-las ao rosto. A gua
estava fria, exatamente o que ele
desejava. A pele parecia em chamas. O
fuzileiro com quem havia brigado tinha
batido mais do que ele esperava. Ele era
alto e magro, cabelo escovinha,
sobrancelhas de pateta Colin no
devia ter subestimado o cara, e disse a

si mesmo que no deixaria isso


acontecer de novo. Caso contrrio,
terminaria apavorando as colegas de
turma o ano inteiro, o que simplesmente
poderia arruinar toda a experincia
universitria para elas. Tem um cara
apavorante na minha turma, cheio de
hematomas no rosto e com tatuagens
malucas, me!, podia imagin-las
dizendo ao telefone. E eu tenho que me
sentar perto dele!
Ao deixar o banheiro, viu Evan num
canto. Diferente dele, Evan se
encaixaria perfeitamente na faculdade.
Ainda tinha cara de beb. E, quando se
aproximou, Colin se perguntou quantas

vezes por semana ele precisava se


barbear.
Demorou bastante disse Evan.
Achei que tinha se perdido.
Colin se ajeitou no encosto de vinil.
Espero que no tenha ficado
nervoso demais, sozinho aqui.
Ha-ha.
Tenho uma pergunta.
Manda.
Quantas vezes por semana voc faz
a barba?
Evan piscou.
Voc ficou dez minutos no
banheiro e era nisso que estava
pensando?

Pensei enquanto vinha para a


mesa.
Evan o encarou.
Fao a barba todas as manhs.
Por qu?
Como assim, por qu? Pelo mesmo
motivo que voc.
Eu no fao a barba todas as
manhs.
Por que estamos falando disso?
Fiquei curioso, perguntei e voc
respondeu disse Colin. Ignorando a
expresso de Evan, assentiu na direo
dos cardpios. Mudou de ideia e
decidiu pedir?
Evan balanou a cabea.

Sem chance.
No vai comer nada?
No.
Azia?
Na verdade, tem mais a ver com a
minha forte suspeita de que, na ltima
vez que a cozinha daqui foi
inspecionada, eu no devia ser nem
nascido.
No to ruim.
Voc viu o cozinheiro?
Colin olhou para a grelha atrs do
balco; o cozinheiro estava direita da
chapa central, com um avental gorduroso
que mal escondia a pana ampla. Tinha

um rabo de cavalo comprido e tatuagens


cobrindo a maior parte dos antebraos.
Gostei das tatuagens dele.
Que surpresa!
S estou sendo sincero.
Eu sei. Voc sempre sincero. At
demais. Por exemplo: quando sua
namorada pergunta se uma roupa faz
com que ela parea gorda, voc deve
sempre dizer que ela est linda.
No tenho namorada.
Provavelmente porque disse
ltima que ela parecia gorda sem
acrescentar a parte sobre estar linda.
No foi isso que aconteceu.

Voc entendeu o meu argumento.


s vezes a gente precisa modificar
um pouco a verdade para se relacionar
com as pessoas.
Por qu?
Porque isso que gente normal
faz. Porque assim que a sociedade
funciona, ora. Voc no pode
simplesmente dizer o que d na telha.
Isso deixa as pessoas desconfortveis ou
magoadas. E, s para voc saber, os
chefes odeiam isso.
Certo.
No acredita?
Acredito.
Mas no se importa.

No.
Porque prefere dizer a verdade.
.
Por qu?
o que funciona para mim.
Evan ficou em silncio por um
momento.
s vezes eu gostaria de ser mais
assim. Simplesmente dizer ao meu chefe
o que penso, sem me importar com as
consequncias.
Voc pode. S opta por no fazer.
Preciso do salrio.
Isso uma desculpa.
Talvez. Evan deu de ombros.
Mas o que funciona para mim. s

vezes necessrio mentir. Por exemplo,


se eu lhe dissesse que vi duas baratas
embaixo da mesa enquanto voc estava
no banheiro, voc poderia sentir o
mesmo que eu em relao a comer aqui.
Voc sabe que no precisa ficar,
certo? Eu estou bem.
o que voc diz.
Voc precisa se preocupar consigo
mesmo, no comigo. Alm disso, est
ficando tarde. Voc no vai a Raleigh
com Lily amanh?
Cedinho. Vamos ao culto com
meus pais s onze horas e almoar logo
depois. Mas, ao contrrio de voc, no
terei problema para sair da cama

amanh de manh. Voc est pssimo,


por sinal.
Obrigado.
Principalmente o olho.
Amanh no vai estar to inchado.
O outro. Acho que voc estourou
algumas veias. Ou isso ou voc se
tornou um vampiro.
Boa!
Evan se inclinou para trs, abrindo
os braos ligeiramente.
Faa um favor para mim disse
ele. Fique escondido dos vizinhos
amanh. Eu no quero que eles pensem
que precisei pegar pesado com voc por
ter atrasado o aluguel ou sei l o qu.

No quero ficar com m reputao como


senhorio.
Colin sorriu. Tinha pelo menos uns
15 quilos a mais do que Evan e gostava
de brincar dizendo que, se Evan j havia
posto os ps numa academia,
provavelmente fora para fazer uma
auditoria.
Pode deixar.
Nesse momento a garonete se
aproximou, largando um prato com claras de ovos mexidas com presunto, alm
de uma tigela de aveia gelatinosa.
Enquanto puxava a tigela para perto,
Colin olhou para a caneca de Evan.
O que voc est bebendo?

gua quente com limo.


Srio?
J passa da meia-noite. Se eu
tomasse caf, ficaria acordado a noite
toda.
Colin enfiou um pouco de aveia na
boca e engoliu.
Certo.
O qu? No vai zombar da minha
cara?
S estou surpreso por terem limo
aqui.
E eu estou surpreso por fazerem
claras de ovos mexidas. Voc
provavelmente a primeira pessoa na
histria que tentou comer uma refeio

saudvel aqui. Ele estendeu a mo


para sua bebida. Por sinal, o que vai
fazer amanh?
Preciso trocar a ignio do meu
carro. No est dando a partida como
deveria. Depois disso, vou cortar a
grama e dar um pulo na academia.
Quer ir com a gente?
Almoo de famlia no para
mim.
No estava convidando para o
almoo. Duvido que deixem voc entrar
no clube com essa aparncia. Mas voc
poderia visitar os seus pais em Raleigh.
Ou suas irms. Fica no caminho para
Chapel Hill.

No.
S perguntei.
Colin pegou uma colherada de aveia.
No precisa.
Evan se recostou no assento.
Houve algumas lutas timas esta
noite, por sinal. A que aconteceu depois
da sua foi incrvel.
?
Um cara chamado Johnny Reese.
Derrubou o outro grandalho, mandou
uma chave de pescoo e pronto.
E o que voc quer dizer com isso?
Ele muito melhor do que voc.
Certo.
Evan tamborilou na mesa.

O qu? Voc est contente com o


modo como lutou esta noite?
J acabou.
Evan ficou esperando.
E?
isso.
Voc ainda acha que isso uma
boa ideia? Quer dizer voc sabe.
Colin pegou uma poro de ovos
com o garfo.
Ainda estou aqui com voc, no
estou?

Meia hora depois, Colin voltou para a


via expressa. As nuvens que ameaavam
uma tempestade nas ltimas horas
finalmente cumpriram com a palavra,
liberando uma torrente de vento e chuva
pontuada por relmpagos e troves.
Evan tinha sado alguns minutos antes
dele. Quando se acomodou diante do
volante do Camaro que vinha
restaurando nos ltimos anos, Colin
pensou no amigo.
Conhecia Evan desde sempre.
Quando era criana, sua famlia passava
os veres num chal na praia de
Wrightsville, e a famlia de Evan
morava ao lado. Os dois aproveitavam

longos e ensolarados dias andando na


praia, jogando bola, pescando e
surfando ou fazendo bodyboard.
Frequentemente passavam a noite na
casa um do outro, at que a famlia de
Evan se mudou para Chapel Hill e a
vida de Colin foi por gua abaixo.
Foi bastante simples: ele era o
terceiro filho, o nico homem, de pais
ricos com um apreo por babs e
absolutamente nenhum desejo de ter um
terceiro filho. Foi um beb cheio de
clicas, depois uma criana com alto
nvel de energia e transtorno do dficit
de ateno com hiperatividade, o tipo de
criana que tinha chiliques regulares,

no conseguia se concentrar e achava


impossvel ficar sentado. Deixava os
pais loucos em casa, espantava uma
bab atrs da outra e enfrentava
dificuldades interminveis na escola.
No terceiro ano, teve um professor
fantstico que tornou as coisas melhores
por um tempo, mas voltou a descer
ladeira abaixo durante o quarto ano.
Entrava em uma briga depois da outra
nos intervalos e quase foi reprovado.
Foi por volta dessa poca que passou a
ser considerado inadequado e, no fim,
sem saber o que fazer, os pais o
mandaram para um colgio militar,
esperando que a estrutura lhe fizesse

algum bem. Sua experincia naquele


primeiro ano foi horrenda, e ele foi
expulso na metade do segundo semestre.
Pelos anos seguintes, gastou sua
energia em esportes de combate: luta
livre, boxe e jud. Descontava a
agressividade nos outros, s vezes com
mais entusiasmo que o recomendvel, s
porque queria. No se importava nem
um pouco com notas ou disciplina.
Depois de mais cinco expulses e cinco
colgios militares diferentes, formou-se
com o rtulo de rapaz violento sem
planos para a vida e sem interesse de
encontrar algum.

Voltou a morar com os pais, e


seguiram-se sete anos ruins. Via a me
chorar e escutava o pai implorar para
que ele mudasse, mas os ignorava.
Consultou um terapeuta por insistncia
dos pais, mas continuou na espiral
descendente, tendo a autodestruio
subconsciente como objetivo primrio.
Palavras do terapeuta, no dele, ainda
que hoje concordasse com elas. Sempre
que os pais o expulsavam da casa
principal em Raleigh, ele ia para o chal
da famlia, dava um tempo antes de
voltar, recomeava o ciclo.
Quando estava com 25 anos, recebeu
uma ltima chance de mudar de vida.

Inesperadamente deu certo. E agora


estava ali, fazendo faculdade e
planejando passar as prximas dcadas
numa sala de aula, esperando ser mentor
de crianas, o que no faria nenhum
sentido para a maioria das pessoas.
Colin tinha conscincia de que havia
ironia no fato de querer passar o resto
de sua existncia na escola um lugar
que sempre odiou , mas a vida era
assim. No estaria pensando nisso ou no
passado se no fosse o comentrio de
Evan sobre visitar os pais. O que o
amigo ainda no percebia era que ficar
no mesmo cmodo com eles era
estressante para Colin e para os pais. Se

aparecesse inesperadamente ento...


Iriam se sentar desconfortveis na sala,
tentando conversar amenidades enquanto
as lembranas do passado preencheriam
o ar como um gs venenoso. Sentiria
ondas de desapontamento e julgamento
irradiando deles, aparentes nas coisas
que diziam ou no. Quem precisava
disso? Nos ltimos trs anos, limitava
as raras visitas a cerca de uma hora,
quase sempre nos feriados, um arranjo
que parecia ser conveniente a todos.
Suas irms mais velhas, Rebecca e
Andrea, tentaram convenc-lo a
consertar as coisas com os pais, mas ele
encerrava essas conversas de maneira

rspida, como fizera com Evan. A vida


delas com os pais tinha sido diferente da
dele. As duas haviam sido desejadas, ao
passo que ele fora um enorme erro sete
anos depois. Sabia que elas eram bemintencionadas, mas no tinha muitas
coisas em comum com as irms. As duas
eram formadas, casadas e com filhos.
Viviam no mesmo bairro elegante dos
pais e jogavam tnis nos fins de semana.
Quanto mais velho ficava, mais Colin
reconhecia que as escolhas que elas
haviam feito na vida eram muito mais
inteligentes do que as dele. Mas, afinal
de contas, as irms no eram
inadequadas.

Sabia
que
os
pais
eram
essencialmente pessoas boas. Foram
necessrios anos de terapia para aceitar
o fato de que era ele que tinha
problemas. No os culpava pelas coisas
que haviam lhe acontecido; no mnimo
se considerava um filho sortudo de duas
pessoas pacientes. E da se havia sido
criado por babs? E da se os pais
tinham jogado a toalha e o mandado para
um colgio militar? Outros pais
provavelmente teriam desistido, mas
eles jamais perderam a esperana de
que Colin fosse capaz de mudar de vida.
E tinham aguentado tudo o que ele
aprontara durante anos. E ele havia

aprontado muito. Bebida, maconha e


msica alta demais; suportaram as festas
que ele dava sempre que saam da
cidade, festas que deixavam a casa
totalmente revirada. Desconsideraram as
brigas em bares e as vrias prises.
Jamais contatavam as autoridades
quando ele arrombava a casa de praia,
mesmo tendo causado danos srios
naquele lugar.
Haviam pagado fianas e contas
advocatcias. Trs anos atrs, quando
Colin estava diante de uma longa
sentena de priso depois de uma briga
de bar em Wilmington, seu pai mexera
uns pauzinhos para fazer um acordo que

limparia totalmente sua ficha criminal.


Isto, claro, se Colin no estragasse tudo.
Como parte do trato, ele deveria passar
quatro meses numa instituio no
Arizona, aprendendo a controlar sua
raiva. Quando voltou, foi de novo para o
chal de praia, que na poca estava
venda. Tambm tinha recebido ordem de
se encontrar regularmente com o
detetive Pete Margolis, da polcia de
Wilmington. O homem que Colin havia
espancado no bar era um antigo
informante confidencial de Margolis e,
por conta da briga, um caso importante
em que o detetive estava trabalhando

no fora solucionado. Por isso, Pete


odiava Colin com todas as foras.
Depois de argumentar contra o
acordo, o detetive insistiu em monitorar
Colin, como se fosse um oficial de
condicional. Por fim, o acordo estipulou
que, se Colin fosse preso de novo, por
qualquer motivo, sua ficha original
seria restaurada e ele seria condenado
automaticamente priso por quase uma
dcada.
Apesar das exigncias, apesar de ter
que lidar com Pete Margolis, que
obviamente estava louco para algemlo, foi um timo negcio. Um acordo
inacreditvel, e tudo graas a seu pai

apesar de ultimamente Colin e ele terem


dificuldade para se falar. Colin foi
tecnicamente proibido de pr os ps em
casa de novo, embora seu pai tivesse
amolecido nesse ponto especfico nos
ltimos tempos.
Colin foi obrigado a reavaliar sua
vida aps ser permanentemente expulso
de casa depois de voltar do Arizona, e a
olhar da rua enquanto os novos donos
tomavam posse do chal de praia.
Acabou dormindo na casa de amigos em
Raleigh, indo de um sof para outro.
Pouco a pouco, chegou concluso de
que iria se destruir completamente. O
ambiente ali no era bom e seu crculo

de amigos estava to fora de controle


quanto ele. Sem ter para onde ir, voltou
a Wilmington e se surpreendeu ao se ver
porta de Evan. Ele morava ali desde
que se formara pela Universidade da
Carolina do Norte e ficou igualmente
surpreso ao encontrar o velho amigo.
Tambm se mostrou cauteloso e um
pouco nervoso, mas Evan era Evan, e
no viu problema no fato de Colin ficar
na sua casa durante um tempo.
Colin demorou para recuperar a
confiana de Evan. A vida dos dois
havia tomado caminhos diferentes. Evan
era muito mais parecido com Rebecca e
Andrea, um cidado responsvel cuja

nica experincia criminal era ter


assistido srie Prison Break.
Trabalhava como contador e consultor
financeiro. Seguindo os ideais prudentes
de sua profisso, comprara uma casa e a
dividira, a fim de criar um apartamento
no primeiro andar com entrada
separada. Apartamento este que, por
acaso, estava vago quando Colin
apareceu. Colin no pretendia ficar
muito tempo, mas uma coisa tinha
levado a outra e, quando conseguira um
emprego de barman, ele se mudara de
vez para o andar de baixo. Trs anos
depois, ainda pagava aluguel ao melhor
amigo.

At agora estava dando certo. Ele


cortava a grama, aparava os arbustos e,
em troca, pagava um valor mais em
conta. Tinha o prprio espao com
entrada exclusiva. Ao mesmo tempo, seu
amigo estava logo ali e era exatamente
isso de que Colin precisava na vida.
Evan usava terno e gravata, mantinha
a casa impecvel e jamais bebia mais do
que duas cervejas quando saa. Alm
disso, era o sujeito mais legal do mundo.
Aceitava os defeitos de Colin. E s
Deus sabe por qu acreditava nele,
mesmo quando Colin sabia que nem
sempre merecia.

Lily, a noiva de Evan, era do mesmo


jeito. Apesar de trabalhar com
publicidade e ter seu prprio
apartamento na praia comprado pelos
pais , passava tempo suficiente na casa
de Evan para se tornar uma parte
importante na vida de Colin. Demorara
um tempo para aceit-lo, verdade.
Quando se conheceram, Colin usava
cabelo moicano louro e tinha piercings
nas duas orelhas. A conversa inicial dos
dois havia se concentrado numa briga de
bar em Raleigh, quando o cara mais
velho tinha ido parar no hospital.
Durante um tempo, ela no conseguiu
entender como os dois podiam ser

amigos. Lily era arrumada e educada. As


expresses que usava pareciam de uma
poca anterior. Alm disso, era a garota
mais estonteante que Colin j vira, e no
era de espantar que Evan virasse um
fantoche nas mos dela. Com cabelo
louro, olhos azuis e um sotaque doce
mesmo quando estava com raiva, seria a
ltima pessoa no mundo a apoiar Colin.
No entanto...
Tinha sido Lily, dois anos atrs,
quem sugerira que ele assistisse a aulas
no curso noturno da faculdade. Em outra
ocasio, ela ajudara Evan a impedir que
Colin cometesse mais uma vez o tipo de
erro impulsivo que poderia lev-lo

priso. Ele a amava por essas coisas,


assim como amava o relacionamento do
casal. Fazia muito tempo que decidira
que, se algum ameaasse os dois de
qualquer modo, ele cuidaria do assunto,
no importando as consequncias, ainda
que isso o fizesse passar o resto da vida
atrs das grades.
Mas todas as coisas boas acabam.
No o que as pessoas diziam? A vida
que ele havia levado nos ltimos trs
anos estava fadada a terminar. Evan e
Lily estavam noivos e com planos de se
casar na primavera. Apesar de
insistirem que Colin poderia continuar
morando no apartamento do andar de

baixo, ele sabia que os dois haviam


passado o fim de semana anterior vendo
imveis num bairro mais perto da praia
de Wrightsville, com casas que tinham o
tipo de varanda dupla comum em
Charleston.
Os dois queriam filhos e toda aquela
coisa de quintal com cerca branquinha.
Colin no tinha dvida: em menos de um
ano, a casa atual de Evan estaria
venda. Depois disso, ficaria sozinho de
novo e, mesmo sabendo que no era
justo esperar que Evan e Lily se
responsabilizassem por ele, s vezes se
perguntava se eles sabiam como tinham
se tornado importantes em sua vida.

Como esta noite, por exemplo. No


tinha pedido a Evan para ir luta; a
ideia fora dele. No tinha pedido para
Evan ficar com ele enquanto comia, mas
o amigo provavelmente suspeitara de
que, se no tivesse feito essas coisas,
Colin poderia terminar num bar e no na
lanchonete, relaxando com bebida em
vez de um desjejum meia-noite.
Apesar de Colin trabalhar como barman,
ficar do outro lado do balco no era
uma boa ideia.
Saindo finalmente da via expressa,
Colin entrou numa estrada rural sinuosa,
cheia de pinheiros e carvalhos.
Trepadeiras cresciam sem demonstrar

favoritismo entre os dois. No era


exatamente um atalho, e sim a tentativa
de evitar uma srie interminvel de
sinais de trnsito. Os relmpagos
continuavam a brilhar, transformando as
nuvens em prata e iluminando o espao
ao redor com clares fantasmagricos.
A chuva e o vento se intensificaram, os
limpadores mal conseguiam manter o
para-brisa limpo, mas ele conhecia bem
a estrada. Entrou numa das muitas
curvas
cegas
antes
de
pisar
instintivamente no freio.
Adiante, um carro se encontrava
meio fora da estrada, num ngulo torto, o
pisca-alerta aceso. O porta-malas estava

aberto. Enquanto o Camaro diminua de


velocidade, Colin sentiu um tranco antes
que os freios atuassem de novo. Entrou
na pista oposta para dar espao ao
carro, achando que o sujeito no poderia
ter escolhido uma hora ou lugar pior
para parar. Alm de a tempestade limitar
a visibilidade, aquele tambm era o
horrio em que os bbados voltariam
para casa. Ele podia imaginar um deles
entrando na curva depressa demais e
batendo no veculo.
Isso no bom, pensou. Era um
acidente pronto para acontecer, mas ao
mesmo tempo no era da sua conta. No
era seu trabalho resgatar estranhos e, de

qualquer modo, como poderia ajudar?


Entendia o motor do Camaro, mas
apenas porque o carro era mais velho do
que ele; os motores modernos pareciam
mais com computadores. Alm disso, o
motorista sem dvida j havia
telefonado pedindo ajuda.
Foi quando notou que o pneu traseiro
do carro estava vazio e, atrs do portamalas, uma mulher totalmente
encharcada, de jeans e com uma blusa
de manga curta lutava para tirar o
estepe do compartimento. Outro trovo
ressoou, uma longa srie de estrondos
que a perturbou. Seu rmel escorria. O
cabelo escuro dela e os olhos bem

separados o lembravam uma das garotas


com quem estudava.
Sentiu os ombros carem. Por que
tinha de ser uma mulher em dificuldade?
E por que como tudo indicava uma
garota da sua turma? Ele no podia
fingir que no tinha notado que ela
precisava de ajuda. Realmente no
precisava disso agora, mas que opo
havia?
Com um suspiro, parou no
acostamento, ligou o pisca-alerta e
pegou a jaqueta no banco de trs. A
chuva s piorava, encharcando-o
instantaneamente quando ele saiu.
Passando a mo no cabelo, respirou

fundo e partiu rumo ao carro dela,


calculando quanto tempo levaria para
trocar o pneu e voltar para a estrada.
Precisa de ajuda? gritou ele.
Surpresa, ela no respondeu. Em vez
disso, com expresso chocada, soltou o
pneu e recuou lentamente.

2
Maria

No

passado, quando trabalhava na


promotoria do condado de Mecklenburg,
Maria Sanchez vira muitos criminosos
na sala do tribunal, alguns acusados de
crimes terrveis. Tivera pesadelos com
vrios casos e fora ameaada por um
sociopata, mas nunca se sentira to
amedrontada quanto agora, em um trecho

deserto, quando aquele carro, dirigido


por aquele cara, parou de repente no
acostamento.
No importava que ela tivesse 28
anos, formada com notas mximas na
Universidade da Carolina do Norte. No
importava que ela tivesse cursado
direito na Duke. No importava que
fosse uma estrela em ascenso na
promotoria antes de encontrar outro
trabalho num dos melhores escritrios
de advocacia de Wilmington, ou que at
aquele momento sempre tivera um bom
controle das prprias emoes. Assim
que ele desceu do carro, todas essas
verdades saram pela janela. Maria era

uma mulher sozinha no meio do nada.


Quando ele comeou a andar em sua
direo, o pnico a dominou. Vou
morrer aqui, percebeu de repente.
Ningum vai encontrar meu corpo.
Momentos antes, quando o carro
dele passara lentamente pelo seu, ela o
vira encarando-a quase com um riso
de desprezo, como se a avaliasse e
achara que ele estivesse usando
mscara, o que era suficientemente
aterrorizante,
porm
menos
amedrontador do que de repente
perceber que aquilo era na verdade o
rosto dele. Estava com hematomas dos
dois lados; um olho inchado e fechado, o

outro de um vermelho vivo e sangrento.


Ela quase teve certeza de que havia mais
sangue ainda pingando da testa, e por
pouco no comeou a gritar. Pelo amor
de Deus, continue, lembrou-se de ter
pensado
enquanto
ele
passava.
Independentemente de qualquer coisa,
por favor, no pare.
Mas obviamente Deus no estava
escutando. Por que Deus iria intervir
para impedi-la de acabar morta numa
vala no meio do nada? No iria. Em vez
disso, tinha decidido permitir que o
sujeito parasse. Um homem com o rosto
mutilado vinha na direo dela como
algum sado de um filme de terror

barato. Ou da priso, de onde ele tinha


acabado de escapar, porque o cara era
malhado demais para uma pessoa
comum. No era s isso que os
prisioneiros faziam? Levantar peso? Seu
corte de cabelo era srio, quase militar.
Seria a caracterstica de alguma gangue
da priso? A velha camiseta preta de
rock no ajudava, nem a cala jeans
rasgada, e o fato de ele estar carregando
a jaqueta a deixou fora de si. Nessa
tempestade, por que ele no a vestia?
Talvez s a estivesse usando para
esconder
Uma faca. Um revlver?

Um guincho esganiado escapou da


sua garganta, e sua mente comeou a
disparar buscando uma sada. Jogar o
pneu em cima dele? Como? Nem
conseguia tirar aquela coisa do portamalas. Pedir socorro? No havia
ningum por perto e ela no se lembrava
de onde deixara o celular. Correr?
Talvez, mas a agilidade com que ele se
movia sugeria que iria peg-la
facilmente. A nica coisa a fazer era
voltar para dentro do carro e trancar a
porta. Mas ele j estava bem ali
Precisa de ajuda?
Foi o som da voz dele que a
arrancou do transe. Soltando o pneu, ela

comeou a recuar, concentrada apenas


em criar distncia entre os dois. Um
relmpago espocou de novo e ela notou
o vazio na expresso do sujeito, como se
faltasse
algo
bsico
em
sua
personalidade, a pea que sinalizava
que no era certo estuprar e matar
mulheres.
O que voc quer comigo?
perguntou, superando o engasgo.
No quero nada respondeu ele.
Ento o que est fazendo aqui?
Achei que voc poderia precisar
de ajuda para trocar o pneu.
Estou bem. Posso fazer isso
sozinha.

Ele olhou para o pneu vazio, depois


de volta para ela.
Certo. Boa noite.
Ele deu as costas a ela e comeou a
voltar para o carro. A reao do sujeito
foi to inesperada que, por um segundo,
Maria ficou paralisada. Ele ia embora?
Por que ia embora? Ela estava feliz com
isso, no estava? No entanto...
Estou com dificuldade para tirar o
pneu do porta-malas! disse, ouvindo o
pnico na prpria voz.
Ele se virou ao chegar ao prprio
carro.
Pois . Tive essa impresso.

Em seguida estendeu a mo para a


porta, pronto para entrar
Espere! gritou ela de repente.
O homem franziu os olhos para ela
em meio ao aguaceiro.
Por qu?
Por qu? Ela no tinha certeza de ter
ouvido direito. Mas, afinal de contas,
tinha dito que no precisava de ajuda.
S que precisava e no podia chamar
ningum, e com os pensamentos
acelerados e confusos, as palavras
seguintes
se
derramaram
involuntariamente.
Voc tem um telefone? gritou.

Ele se aproximou um pouco, parando


a uma distncia em que poderia ser
ouvido sem ter de gritar, mas sem chegar
perto demais. Graas a Deus.
Tenho.
Ela mudou o apoio do corpo de um
p para o outro. E agora?
Perdi o meu celular. Quer dizer, eu
no perdi. Sabia que estava falando
bobagem, mas o modo como ele
continuava a olh-la tornava impossvel
parar com as palavras. Est no
escritrio ou deixei na casa dos meus
pais, mas s vou ter certeza quando
pegar meu MacBook.

Certo. Ele no acrescentou mais


nada; em vez disso ficou parado, o olhar
firme nos olhos dela.
que eu uso um aplicativo, sabe?
Posso rastrear o celular porque ele est
sincronizado com o computador.
Interessante.
E ento?
Ento o qu?
Posso pegar o seu celular
emprestado por um minuto? Quero ligar
para minha irm.
Claro. Ele enfiou o aparelho nas
dobras da jaqueta. Enquanto comeava a
se aproximar, Maria deu outro passo
atrs, por reflexo. Ele ps a jaqueta no

cap do carro dela e fez um gesto,


indicando-a.
Ela hesitou. O sujeito era
definitivamente estranho, mas ela
apreciou o fato de ele ter se afastado.
Foi rapidamente at a jaqueta e
encontrou o iPhone dele dentro, era do
mesmo modelo do dela. Quando apertou
o boto, a tela se iluminou e, sem
dvida, havia sinal. Mas no adiantaria
nada a no ser
Cinco-seis-oito-um disse ele.
Voc est me dando sua senha?
Voc no pode usar o celular sem
ela.

No est preocupado por dar sua


senha a uma estranha?
Voc vai roubar meu celular?
Ela piscou.
No. Claro que no.
Ento no estou preocupado.
Ela no soube o que responder.
Digitou a senha com dedos trmulos e
ligou para a irm. No terceiro toque
soube que seria atendida pela caixa
postal. Esforou-se ao mximo para
controlar a frustrao enquanto deixava
um recado, explicando o que havia
acontecido com o carro e pedindo que a
irm viesse peg-la. Enfiou o aparelho

de volta na jaqueta sobre o cap e em


seguida se afastou, vigiando-o.
Ningum atendeu? perguntou ele.
Ela vem.
Certo. Quando o relmpago
rompeu o cu mais uma vez, ele
caminhou em direo parte de trs do
carro dela. Enquanto voc espera,
quer que eu troque seu pneu?
Ela abriu a boca para recusar a
oferta, mas se deteve. Quando Serena
ouviria o recado? Sem contar que Maria
nunca tinha trocado um pneu na vida. Em
vez de responder, soltou a respirao,
tentando impedir que a voz tremesse.
Posso fazer uma pergunta?

Pode.
O que aconteceu com seu rosto?
Participei de uma luta.
Ela esperou alguns instantes antes de
perceber finalmente que ele no
acrescentaria nada. isso? Sem mais
explicaes? A postura dele era to
estranha que ela no sabia direito o que
deduzir. Enquanto o homem permanecia
parado, obviamente esperando a
resposta sua pergunta anterior, ela
olhou para o porta-malas, desejando
saber trocar o pneu.
Quero disse por fim. Se no se
importar, eu gostaria da sua ajuda para
trocar o pneu.

Certo. Ela ficou olhando-o


estender a mo para a jaqueta no cap e
enfiar o celular de volta no bolso antes
de vesti-la. Voc est com medo de
mim.
O qu?
Voc est com medo de mim
repetiu ele. Como ela no disse nada,
Colin continuou: Voc no tem motivos
para acreditar em mim, mas eu no vou
machucar voc.
Por que est dizendo isso?
Porque, se vou trocar seu pneu,
terei de chegar perto do porta-malas. O
que significa que vou chegar perto de
voc tambm.

No estou com medo mentiu ela.


Certo.
No estou.
Certo repetiu ele e deu dois
passos em sua direo.
Ela sentiu o corao se apertar
enquanto ele se aproximava. Colin
desatarraxou alguma coisa, em seguida
levantou o estepe e o deixou de lado,
antes de desaparecer outra vez atrs do
porta-malas, sem dvida para pegar o
macaco.
Um de ns precisa levar seu carro
para a estrada disse ele. preciso
estar nivelado antes de eu usar o
macaco, para o carro no escorregar.

Mas estou com um pneu vazio.


Ele olhou pela lateral do veculo,
com o macaco na mo.
No vai estragar o carro. S v
devagar.
Mas vai bloquear a maior parte da
pista.
J est bloqueando metade da
pista.
Ele tinha razo, mas Mas e se tudo
isso fizesse parte do plano? Distra-la
de algum modo. Fazer com que ela lhe
desse as costas? Um plano que inclua
deixar que eu usasse o celular dele? E
tirar o pneu do porta-malas?

Abalada e sem jeito, Maria entrou


no carro e ligou o motor, conduzindo o
veculo devagar, porm com cuidado,
para a estrada. Quando abriu a porta, ele
j estava rolando o estepe na direo do
pneu traseiro, segurando a chave de
roda.
Pode ficar dentro do carro, se
quiser. Isso no deve demorar.
Ela se questionou antes de fechar a
porta. Passou vrios minutos olhando
pelo retrovisor lateral enquanto ele
continuava a afrouxar os parafusos antes
de enfiar o macaco no lugar. Um instante
depois, sentiu o carro levantar um
pouco, balanar devagar e depois parar.

Viu-o terminando de soltar os parafusos


antes de tirar o pneu, justo quando a
tempestade comeava a ficar mais
intensa, com a chuva soprada pelo vento
forte.
O
estepe
foi
colocado
rapidamente, junto com os parafusos.
Antes que Maria se desse conta, o pneu
tinha sido trocado e o carro abaixado.
Ele ps o pneu furado no portamalas junto com o macaco e a chave de
roda. Ela o sentiu fechar suavemente o
porta-malas. Mesmo assim, Maria levou
um pequeno susto quando Colin bateu
em sua janela. Ela abaixou o vidro, e a
chuva comeou a entrar pela abertura.
Com o rosto dele ainda nas sombras, era

quase possvel enxergar alm dos


hematomas, do inchao e do olho
vermelho. Quase, mas no totalmente.
Est pronto, pode ir gritou ele
acima da tempestade. Mas bom
mandar consertar o pneu ou substitu-lo
o quanto antes. O estepe no deve ser
usado permanentemente.
Ela assentiu. Antes que pudesse
agradecer, ele j havia se virado e
estava correndo para o Camaro. Maria
ouviu o rugido do motor e pronto: estava
sozinha na estrada outra vez, mas agora
num carro que a levaria para casa.

Ouvi o telefone tocar, mas no


reconheci o nmero, por isso deixei cair
na caixa postal. Desculpe disse Serena
entre os goles de suco de laranja.
Ao seu lado, mesa da varanda dos
fundos, Maria segurava uma xcara de
caf, com o sol da manh j esquentando
o ar.
Bom, atenda na prxima vez,
certo?
No posso. Serena sorriu. E se
por acaso for algum maluco tentando me
importunar?

Esse foi o problema! Eu estava


com um maluco e precisava que voc me
salvasse.
No o que parece. Pelo visto era
um cara legal.
Maria olhou irritada para ela por
cima da borda da xcara.
Voc no o viu. Acredite. J vi
gente apavorante. Ele era mais do que
apavorante.
Ele disse que tinha participado de
uma luta
E esse o ponto. Ele obviamente
violento.
Mas no foi nem um pouco
violento com voc. Voc disse que a

princpio ele nem chegou perto. E


depois deixou que voc usasse o celular
dele e trocou seu pneu.
Voc no est entendendo.
O qu? Que voc no deveria
julgar um livro s pela capa?
Estou falando srio!
Serena gargalhou.
Uau, algum est sensvel hoje. E
voc sabe que eu s estou brincando
com a sua cara. Se fosse eu,
provavelmente teria mijado na cala.
Carro enguiado, estrada deserta, sem
telefone, sangue no rosto de um
estranho o pior pesadelo de
qualquer mulher.

Exatamente.
Voc encontrou seu celular?
Est no escritrio. Provavelmente
ainda na minha mesa.
Quer dizer que ficou l desde
sexta-feira? E voc s percebeu que
estava sem ele no sbado noite?
E da?
Acho que no tem muita gente
ligando para voc, hein?
Ha-ha.
Serena balanou a cabea.
No consigo viver sem o meu, s
para voc saber.
Ela tirou uma foto de Maria com um
gesto rpido.

Por que fez isso?


Instagram.
Srio?
Serena j estava digitando.
No se preocupe. Vai ser
engraado acrescentou antes de
apresentar a imagem e a legenda.
Maria, depois de sobreviver Hora do
pesadelo.
Voc no vai postar isso, vai?
J postei. Serena piscou.
Voc precisa parar de fazer isso.
Srio! E se um cliente meu vir?
Ento me culpe. Ela deu de
ombros. Por sinal, cad o papai?

Ainda passeando com Copo


disse ela.
Copo era uma shih-tzu quase toda
branca. Meses depois de Serena se
mudar para o alojamento da faculdade,
Maria e ela voltaram para casa num
Natal e descobriram que os pais tinham
comprado uma cadela. Agora Copo ia
praticamente a todo canto com eles: ao
restaurante, ao supermercado, at ao
contador. Copo era muito mais mimada
do que qualquer uma das duas havia
sido.
Ainda no consigo superar isso
murmurou Serena. Eles adoram aquela
cadela.

Voc acha?
Notou o colar de cristal que
mame comprou? Eu quase engasguei.
Seja boazinha.
Eu estou sendo! disse Serena.
S que nunca imaginei os dois com um
cachorro, para comeo de conversa.
Nunca tivemos um na infncia, e eu
implorei durante anos. At prometi
cuidar dele.
Ah, mas eles sabiam que voc no
iria cuidar.
Posso no ter pulado uma srie e
ido para a faculdade aos 17 anos, como
voc, mas tenho certeza de que
conseguiria cuidar de um cachorro. E

quero que saiba que estou concorrendo


bolsa Charles Alexander no ano que
vem.
Hummm, certo.
Maria ergueu a sobrancelha com
ceticismo.
Srio. para uma especializao
em educao bilngue. Preenchi a
proposta, escrevi uma redao, consegui
cartas de recomendao de dois
professores e coisa e tal. A bolsa
patrocinada
por
uma
fundao
particular. Tenho uma entrevista no
sbado que vem. isso a.
Ela cruzou os braos.
Uau. Isso fantstico.

Mas no conte ao papai. Quero


fazer surpresa.
Ele vai ficar empolgado se voc
conseguir.
Eu sei. Pense s em quantos
colares vo poder comprar para a Copo
se ele no tiver de pagar minhas
mensalidades.
Maria riu. L dentro elas podiam
ouvir a me cantarolando na cozinha, o
cheiro de huevos rancheros entrando
pela janela aberta.
Voltando noite passada
continuou Serena. Por que voc
chegou to tarde? J era muito depois da
sua hora de dormir.

Maria fez um muxoxo para a irm


antes de deduzir que era melhor abrir o
jogo.
Na verdade, eu estava num
encontro.
No brinca!
Por que o espanto?
Por nada. S achei que voc tinha
decidido se tornar adepta do celibato.
Por que eu decidiria isso? Eu
costumo sair.
Voc pode fazer stand-up paddle,
mas no sai noite. Voc l. Assiste a
programas ruins na TV. Nem sai mais
para danar, e voc adorava fazer isso.
Eu tentei fazer voc ir quele armazm

comigo, lembra? Onde tem baile de


salsa nos sbados noite.
Pelo que lembro, voc disse que
havia um monte de caras sinistros l.
Mas tambm que eu me divertia
muito. E, diferentemente de voc, sou
pssima danarina.
Nem todas ns estamos na
faculdade voc sabe com aulas que
comeam ao meio-dia e folgas na sextafeira. Algumas tm responsabilidades.
, , j ouvi isso disse Serena.
O encontro foi ruim, no ?
Maria olhou por cima do ombro, em
direo

janela
entreaberta,

certificando-se de que a me no estava


escutando. Serena revirou os olhos.
Voc adulta, sabia? No precisa
mais esconder sua vida social dos
nossos pais.
, bom, nesse sentido ns sempre
fomos um pouco diferentes.
O qu? Voc acha que eu conto
tudo a eles?
Espero que no.
Serena conteve um risinho.
Que pena o seu encontro no ter
dado certo.
Como voc sabe? Talvez tenha
dado.

Acho que no. Serena balanou a


cabea. Caso contrrio, voc no teria
vindo sozinha para casa.
Opa, pensou Maria. Serena sempre
tivera raciocnio rpido. Porm, mais do
que isso, era dotada de um bom senso
que s vezes escapava a Maria.
E ento? acrescentou Serena.
Estava perguntando sobre o seu
encontro.
Acho que ele no vai me ligar.
Serena fingiu compaixo, mas seu
cinismo divertido era aparente.
Por qu? Voc levou o computador
e ficou trabalhando o tempo todo?

No. E no fui eu. Foi


simplesmente ruim.
Conte, irmzona. Conte tudo.
Maria examinou o quintal dos
fundos, refletindo que Serena era a nica
pessoa no mundo com quem podia se
abrir de fato.
Na verdade, no h muito que
falar. Para comeo de conversa eu no
estava planejando ter um encontro
No! Voc?
Quer ouvir ou no?
Desculpe. Serena riu.
Continue.
Voc se lembra da Jill, no
lembra? Minha amiga do trabalho?

Superinteligente, chegando aos 40


e doida para se casar, engraada pra
caramba? Aquela que veio para o
almoo, pegou Copo no colo e quase
causou um ataque cardaco no papai?
.
No, no lembro.
De qualquer forma disse Maria
, estvamos almoando um dia e ela me
convenceu a sair com ela e o namorado,
Paul, para jantar, depois de eu ter
voltado da conveno. Mas, sem que eu
soubesse,
eles
tambm
tinham
convidado um amigo do trabalho do
Paul para ir com a gente
Espera. O cara era gato?

Sem dvida era bonito. Mas o


problema era que ele sabia disso. Foi
grosseiro, arrogante e flertou com a
garonete a noite inteira. Acho que
chegou at a pegar o nmero do telefone
dela enquanto eu estava sentada logo ali,
ao lado dele.
Que homem desprezvel!
Jill ficou to passada quanto eu,
mas o estranho foi que no sei direito se
o Paul ao menos notou. Talvez fosse o
vinho ou sei l o qu, mas ele ficou
dizendo que ns quatro deveramos ir a
uma boate depois e que estava
felicssimo porque estvamos nos dando
bem, que sabia que ramos perfeitos um

para o outro. O que estranho, porque


normalmente ele no assim. Em geral
fica quieto e Jill e eu que falamos.
Talvez ele s goste do amigo. Ou
talvez achasse que voc e o amigo dele
teriam bebs bonitos e voc poderia dar
o nome dele a um.
Mesmo contra a vontade, Maria riu.
Talvez. Mas acho que no fao o
tipo dele. Tenho quase certeza de que
ele ficaria mais confortvel com
algum
Quando Maria deixou a frase no ar,
Serena terminou:
Mais burra?

Estava pensando em mais loura,


como a garonete.
, bom, s para voc saber, isso
sempre fez parte do seu problema com
relao aos homens. Voc inteligente
demais. E, para os homens, isso meio
intimidante.
Nem todos. Luis e eu ficamos
juntos mais de dois anos.
Ficaram disse Serena. Essa
a palavra. E, s para voc saber, o Luis
podia ser muito atraente, mas era um
completo fracassado.
No era to ruim assim.
No comece a ficar toda nostlgica
por causa das poucas qualidades dele.

Vocs no tinham futuro e voc sabe


disso.
Maria assentiu, sabendo que Serena
estava certa.
Bom, vivendo e aprendendo.
Fico feliz porque voc decidiu
comear a sair de novo.
No decidi. Jill e Paul decidiram
por mim.
Tanto faz. Voc precisa ser
Enquanto Serena procurava a
palavra certa, Maria sugeriu:
Mais parecida com voc?
Por que no? Sair, curtir a vida e
fazer amigos? melhor do que trabalhar
o tempo todo.

Como voc sabe? Voc s trabalha


dois turnos por semana.
Bom argumento. S estou fazendo
uma suposio baseada na sua falta de
vida social.
Acredite ou no, eu gosto de
trabalhar.
Vou me certificar de pr isso na
sua lpide. Por sinal, como vai o trabalho?
Maria se remexeu na cadeira.
Bem.
Voc acabou de dizer que gosta de
trabalhar.
Gosto, mas


Deixe-me
adivinhar
a
conveno, certo? qual voc foi com
seu chefe. Quando Maria assentiu,
Serena continuou: Foi to medonha
quanto voc achou que seria?
No exatamente medonha, mas
Ele deu em cima de voc?
Mais ou menos admitiu Maria.
Mas no foi nada que eu no pudesse
administrar.
Esse o cara casado? Com trs
filhos?
O prprio.
Voc precisa dizer para ele parar.
Ameace denunci-lo por assdio sexual
ou sei l o qu.

mais complicado do que isso.


Por enquanto, melhor eu simplesmente
ignorar.
Um sorrisinho comeou a surgir nos
lbios de Serena.
O qu? perguntou Maria.
Estava pensando que voc
realmente leva jeito com os homens. Foi
trada pelo antigo namorado, o ltimo
cara com quem voc saiu flertou com
outras mulheres e seu chefe no para de
dar em cima de voc.
Bem-vinda ao meu mundo.
Claro, no de todo ruim. Voc
conheceu um cara legal ontem noite. O
tipo de cara que ajuda uma mulher na

hora da necessidade, no meio de uma


tempestade feroz
Quando Maria fez um muxoxo,
Serena riu e continuou:
Eu realmente gostaria de ter visto
sua cara.
No foi bonita.
No entanto, voc est aqui em
segurana lembrou Serena. E estou
feliz com isso, nem que seja para voc
continuar a ter acesso minha sabedoria.
Voc precisa mesmo trabalhar sua
autoestima disse Maria com um tom
amargo.

Eu sei. Mas, srio, fico feliz


porque voc se mudou de volta para a
cidade. Esses almoos seriam horrveis
se voc no estivesse aqui. Ter voc por
perto significa outra pessoa com quem
mame e papai podem se preocupar.
Fico feliz em ser til para voc.
Obrigada. Alm disso, teremos a
chance de nos conhecermos melhor.
H? Ns somos irms!
Voc foi para a faculdade quando
eu tinha 10 anos.
E vinha para casa quase todo fim
de semana. Eu passava todas as frias
aqui.

Verdade. Nos dois primeiros anos


sentia tanta saudade de casa que chorava
todo fim de semana.
Era difcil ficar to longe.
Por que voc acha que eu fao
faculdade aqui? Nesse sentido sou quase
to inteligente quanto voc.
Voc inteligente. Talvez consiga
uma bolsa, lembra?
No sou como voc, mas tudo
bem. Isso vai tornar muito mais fcil
arranjar um cara. No que eu esteja
interessada em alguma coisa sria. Mas
escuta, se voc quiser, posso apresentar
algum interessante. Conheo caras o
tempo todo.

Caras da faculdade?
Alguns podem gostar de mulheres
mais velhas.
Voc desprezvel.
O que foi? Costumo ter um gosto
muito bom.
Est falando do Steve?
Ns s estamos saindo juntos.
Ainda no srio. Mas ele parece um
cara legal. At trabalha como voluntrio
aos domingos.
Voc gosta dele?
Quer dizer se gosto gosto? Ou
s gosto?
O que foi, estamos no ensino
mdio agora?

Serena gargalhou.
Ainda no sei o que sinto. Mas ele
bonitinho, o que me d mais tempo
para descobrir.
Quando eu vou conhec-lo?
Bom Vamos ver aonde a coisa
vai dar. Se voc for conhec-lo, mame
e papai tambm vo querer, e a eu
perco o controle da situao. No
importando o que acontecer depois
disso, ele vai achar que eu acho que
srio e, diferentemente de voc, sou
nova demais para me acomodar.
Tambm no quero me acomodar
ainda.

Talvez. Mas sem dvida precisa


de um namorado.
Quer parar?
Certo, tudo bem. Voc no precisa
de um namorado. Precisa de sorte.
Quando Maria no se incomodou em
responder, Serena riu.
Pus o dedo na ferida, hein? Certo,
no importa. Qual a sua agenda para
hoje? Depois que sairmos daqui? Vai
fazer stand-up paddle de novo?
Estava pensando nisso.
Sozinha?
A no ser que voc queira tentar
outra vez.

Sem chance. Ainda no entendo


por que voc gosta tanto. No como
danar. chato.
um bom exerccio. E pacfico.
Ou seja chato.
Maria sorriu.
E voc? Quais so seus planos?
Vou tirar um belo cochilo. Depois
disso, provavelmente vou improvisar.
Espero que encontre algo para
fazer. Odiaria que perdesse uma noite
louca de sbado no bairro grego.
Olha s Inveja uma coisa feia.
Serena apontou o polegar para a
janela. Papai finalmente voltou e eu
estou morrendo de fome. Vamos comer.

No fim de tarde, enquanto Serena


dormia profundamente, Maria remava na
sua prancha no estreito de Masonboro,
um lugar que havia se tornado seu ponto
predileto para passar a tarde.
A ilha de Masonboro era a maior
restinga no litoral sul do estado. Ainda
que s vezes Maria fosse at o lado
atlntico da ilha, na maior parte do
tempo preferia as guas calmas do
pntano. Como sempre, a vida selvagem
era espetacular. Na primeira hora
passada na gua tinha visto guias-

pescadoras, pelicanos e garas-brancas,


e havia tirado algumas fotos que achou
muito boas.
Em junho, em seu aniversrio, Maria
se presenteou com uma cmera de alta
qualidade, prova dgua. Representara
um esforo financeiro, mas ainda no
havia se arrependido. Mesmo que no
fossem parar na National Geographic,
algumas fotos eram suficientemente boas
para ser penduradas na parede de casa,
o que era uma opo de decorao
prudente, j que mal podia pagar pelo
apartamento.
Mas aqui, ao ar livre, era fcil
pensar nessas coisas sem se preocupar.

Apesar de s ter comeado a remar com


prancha depois de ter voltado para
Wilmington, o exerccio lhe causava o
mesmo efeito que a dana trazia
antigamente. Ela havia chegado ao ponto
em que no precisava se esforar para
manter o equilbrio, e o ritmo constante
das remadas dissolvia o estresse. Em
geral, depois de alguns minutos na gua,
ficava com a sensao de que tudo
corria bem no mundo. Era uma coisa
quente, relaxante, que comeava no
pescoo e nos ombros antes de se
espalhar para o resto do corpo. Quando
estava no chuveiro, depois de voltar

para casa, sentia-se pronta para encarar


outra semana no escritrio.
Serena estava errada com relao ao
stand-up. No era chato; hoje em dia a
atividade era necessria para sua sade
mental, e ela precisava admitir que
tambm ajudava sua forma fsica. No
ltimo ano tinha fortalecido msculos
que nem sabia que podiam ser
tonificados, e precisara ajustar os
terninhos porque ficaram muito largos na
cintura e na bunda.
No que isso importasse para
algum. Serena podia estar errada com
relao ao stand-up, mas estava certa
com relao ao azar de Maria na vida

amorosa, a comear por Luis. Ele tinha


sido o primeiro cara que ela havia
levado a srio, o primeiro que amara de
verdade. Os dois foram amigos durante
quase um ano antes de finalmente
comearem a sair juntos. Como ela, Luis
gostava de danar, era filho de
imigrantes mexicanos e pretendia ser
advogado. Depois de dois anos juntos,
era fcil imaginar um futuro com ele.
Luis, por outro lado, tinha deixado
claro que estava contente em apenas
namorar e transar com ela , desde
que ela jamais esperasse algo alm
disso. Puxar o assunto sobre casamento
j o deixava louco. Ainda que

inicialmente ela tentasse se convencer


do contrrio, no fundo sabia que isso
importava.
Mesmo assim, o rompimento foi uma
surpresa. Ele simplesmente ligou uma
noite e disse que tudo havia terminado.
Maria consolou-se com o fato de que os
dois queriam coisas diferentes da vida e
que Luis no estava pronto para esse
tipo de compromisso.
Pouco mais de um ano depois,
entretanto, ficou sabendo que ele estava
noivo. Passou as seis semanas seguintes
sentindo-se pssima, tentando descobrir
por que a outra garota havia sido boa o
bastante para casar, enquanto ele nem

tocava no assunto com ela. Em que tinha


errado? Teria pressionado demais? Era
chata demais? Ou alguma outra coisa?
Claro, toda a experincia teria sido mais
fcil se ela encontrasse outra pessoa
depois de Luis, mas a cada ano Maria se
perguntava mais e mais para onde
tinham ido todos os caras bons. Ou
mesmo se isso ainda existia. Onde
estavam os caras que no esperavam que
voc dormisse com eles depois de um
ou dois encontros? Ou caras que
acreditavam que pagar a conta num
primeiro encontro era a coisa certa a
fazer? Ou mesmo um cara com um
emprego decente e planos para o futuro?

Apesar das longas horas estudando


na escola de direito e mais tarde
trabalhando em Charlotte, tinha sado
regularmente com amigos nos fins de
semana, mas algum minimamente
decente a havia convidado para sair?
Parou por um instante de remar,
deixando a prancha deslizar enquanto se
espreguiava, esticando as costas. Bom,
na verdade, provavelmente algum
convidou. Mas na poca ela costumava
focar primeiro na aparncia dos caras, e
conseguia se lembrar de ter dito no a
alguns que no eram bonitos. E talvez
esse fosse o problema. Talvez tivesse
recusado o Sr. Certo porque ele no era

alto o suficiente, por exemplo. Atualmente parecia que os Srs. Certos


costumavam sumir rapidamente das
prateleiras, talvez porque fossem to
raros quanto condores-da-califrnia.
Na maior parte do tempo isso no a
incomodava. Ela era diferente da me,
que acreditava que o status de
relacionamento de uma mulher a definia.
Tinha sua prpria vida, podia ir e vir
como quisesse, e, ainda que no tivesse
ningum para cuidar dela, tambm no
precisava cuidar de ningum. Mas nos
ltimos dois anos enquanto comeava
a se aproximar dos 30 houvera
momentos em que pensara que talvez

fosse legal ter uma companhia com quem


danar ou que a acompanhasse no standup paddle, ou mesmo algum disposto a
ouvi-la reclamar depois de um dia ruim
no trabalho.
Ter um grande crculo de amigos,
como Serena, poderia preencher esse
vazio, mas a maior parte dos amigos de
Maria morava nas reas de Raleigh ou
Charlotte, e sair com eles quase sempre
implicava uma viagem e dormir no sof
de algum. Afora sua famlia mais
prxima, os parentes, Jill e uns poucos
colegas de trabalho e, sim, at mesmo
Paul, apesar da outra noite , as nicas

pessoas que ela conhecia eram aquelas


com quem tinha cursado o ensino mdio.
Achava
que
poderia
tentar
restabelecer o contato, mas quando
terminava o dia de trabalho geralmente
s queria relaxar na banheira com uma
taa de vinho e um bom livro. Ou, caso
se sentisse com energia, talvez cair na
gua com a prancha e o remo. At os
amigos exigiam energia, e ultimamente
ela no tinha o suficiente. Ainda que
isso significasse que sua vida no era
to empolgante, tambm era o tipo de
previsibilidade calma de que precisava.
Seu ltimo ano em Charlotte havia sido
traumtico e

Balanou a cabea, forando a


memria a se afastar daquele ltimo
ano. Respirando para se acalmar, disse a
si mesma com firmeza para se
concentrar no lado positivo, como havia
treinado. Havia muitas coisas boas na
sua vida. Tinha famlia, seu apartamento
e um trabalho do qual gostava
Tem certeza?, perguntou de repente
a vozinha dentro dela. Voc sabe que
isso no verdade.
Tudo havia comeado muito bem,
mas no era sempre assim? A
Martenson, Hertzberg e Holdman era
uma empresa de tamanho mdio, e ela
trabalhava principalmente para o

litigante primrio, Barney Holdman,


atuando na defesa de seguradoras.
Barney tinha 60 e poucos anos e era um
gnio jurdico que usava ternos de risca
de giz e falava com sotaque lento e
pesado da Carolina do Norte. Tanto para
os clientes quanto para os jurados ele
parecia um tipo de av amigvel, mas
por baixo da aparncia era intenso,
preparado para tudo, e exigia muito dos
associados. Trabalhando com ele, tinha
o privilgio do tempo, do conhecimento
e do dinheiro para preparar os
processos, e tudo isso era muito melhor
do que seu trabalho na promotoria.

Jill era um bnus. Como nicas


mulheres no escritrio alm das
secretrias e assistentes, que tinham suas
prprias panelinhas, Jill e Maria haviam
se dado bem de imediato, apesar de
trabalharem
em
departamentos
diferentes. Almoavam juntas trs ou
quatro vezes por semana, e Jill passava
na sala de Maria com frequncia s para
visit-la por alguns minutos. Tinha
raciocnio rpido e a fazia rir; sua mente
jurdica era incisiva e se tornou uma das
melhores profissionais do escritrio.
Era um mistrio o motivo de ainda no
ser scia. s vezes Maria se perguntava
se Jill ficaria muito tempo na empresa.

O verdadeiro problema era Ken


Martenson, o scio administrador da
firma, que parecia contratar assistentes
com base na beleza, e no nas
qualificaes. Ele passava tempo
demais em volta das mesas delas. Na
primeira semana de trabalho, Jill a havia
informado sobre a reputao de Ken,
mas Maria no deu importncia. At que
Ken comeou a apontar a mira para ela.
Ultimamente a situao estava ficando
mais complicada. Uma coisa era tentar
evitar Ken no escritrio, onde sempre
havia outras pessoas por perto, mas a
conveno em Winston-Salem, da qual
os dois participaram na semana anterior,

tinha amplificado seus temores de que as


coisas poderiam piorar.
Ainda que Ken no tivesse chegado
ao ponto de acompanh-la porta do seu
quarto no hotel, ele a havia pressionado
para jantarem juntos nas duas noites. E
depois? Tinha jogado todo o papo de
minha mulher simplesmente no me
admira, ao mesmo tempo que
perguntava continuamente se ela queria
outra taa de vinho, apesar de Maria mal
ter tocado na primeira. Falou sobre a
casa dele na praia, como era um lugar
calmo e relaxante, e deixou bem claro
que ela geralmente ficava vazia. Se
Maria quisesse us-la, era s falar. E

ser que tinha mencionado como era


raro trabalhar com uma pessoa
inteligente e linda?
Mesmo assim, quando ele dava a
entender o que desejava, ela bancava a
idiota e levava o assunto de volta para
as questes discutidas na conveno. E
isso tinha dado certo, na maior parte do
tempo, mas ela no havia mentido para a
Serena ao dizer que era complicado. s
vezes desejava que algum tivesse lhe
contado, antes de entrar para a faculdade
de direito, que ser advogada no
garantia o emprego que ela sempre
imaginara. Nos ltimos anos, empresas
de todos os tamanhos vinham fazendo

cortes, os salrios diminuram e havia


muitos advogados caando trabalho.
Depois de deixar a promotoria, Maria
levou quase cinco meses para conseguir
um novo emprego e, pelo que sabia,
nenhuma outra firma estava contratando.
Se murmurasse as palavras assdio sexual ou sugerisse um processo,
provavelmente no arranjaria outro
emprego em todo o estado. Sabe o que
advogados grados mais odeiam?
Outros advogados os processando.
Por enquanto estava sem sada.
Tinha superado a conveno, mas
prometia no se colocar de novo numa
situao daquelas. Evitaria a sala do

caf e ficaria um pouco mais cautelosa


com relao a fazer hora extra,
sobretudo se soubesse que Ken estaria
por l. Era s isso que poderia fazer,
alm de rezar para que ele virasse a
mira de volta para alguma assistente.
Esse era outro exemplo de como a
vida tinha ficado mais difcil do que ela
imaginava. Ao comear em seu primeiro
emprego de verdade, sentia-se idealista.
Acreditava que tinha um papel
importante a representar, mantendo as
ruas seguras e dando s vtimas um
modo de buscar a justia e retomar a
vida. Com o tempo, comeou a ficar
enfastiada com todo o processo.

Tornara-se evidente que at mesmo os


criminosos perigosos costumavam sair
livres, as engrenagens emperradas do
sistema giravam numa velocidade
impossivelmente lenta e sua carga de
processos jamais diminua. Agora
morava de novo na cidade onde havia
crescido e praticava um tipo de direito
tremendamente diferente do que
conhecera
como
assistente
da
promotoria. Apesar de estar certa de que
as coisas melhorariam quando se
estabelecesse, aos poucos comeou a
perceber que o estresse profissional
simplesmente
vinha
de
modos

diferentes, e este cargo no era muito


melhor do que o anterior.
O mundo podia v-la como uma
profissional jovem, com casa prpria,
mas havia momentos em que se sentia
uma fraude. Parte disso era devido s
finanas depois de pagar as contas no
fim do ms restava menos dinheiro para
gastar do que quando era adolescente ,
mas a outra parte era porque muitos dos
seus amigos da faculdade j estavam
casados e alguns tinham filhos. Quando
conversava com eles, a maioria
aparentava felicidade, como se a vida
estivesse correndo exatamente de
acordo com os planos, ao passo que

Maria fora presenteada com um chefe


tarado, um apartamento pelo qual mal
podia pagar e uma irm mais nova que
parecia ao mesmo tempo mais sbia e
mais descuidada do que ela. Se isso era
a vida adulta, ela se perguntava por que
havia se apressado tanto em crescer.
Remou sem parar por mais uma
hora, a prancha deslizando enquanto ela
se esforava para desfrutar o ambiente.
Notou as nuvens que passavam lentas e
as rvores refletidas na gua.
Concentrou-se no cheiro refrescante e
salgado da brisa e aproveitou o calor do
sol nos braos e nos ombros. De vez em
quando tirava algumas fotos uma saiu

especialmente boa, de uma guiapescadora subindo da gua com um


peixe nas garras. A imagem estava
sombreada demais no visor da cmera e
um pouco distante, porm com trabalho
suficiente no Photoshop poderia ser algo
que merecesse ser guardado.
Quando voltou para casa, tomou uma
chuveirada e serviu-se de uma taa de
vinho, depois sentou-se numa cadeira de
balano na pequena varanda dos fundos.
Olhou as pessoas andando pela Market
Street, imaginando tranquilamente como
seria a vida delas. Gostava de inventar
histrias sobre as pessoas.

Aquele provavelmente est de


visita, de Nova York.
Aposto que aquela me est
levando os filhos para tomar sorvete.
Era um final inofensivo e relaxante
para um fim de semana que teve sua cota
de altos e baixos. Como o pneu furado,
que precisaria ser trocado no dia
seguinte. Mas quando? Sabia que Barney
havia enchido sua caixa de entrada com
trabalho
enquanto
estivera
na
conveno. Alm disso, tinha duas
reunies importantes tarde, o que no
tornaria aquilo fcil. E no fazia a
mnima ideia de qual seria o prximo
passo de Ken.

O sentimento de medo se
intensificou na manh seguinte, quando
viu Ken batendo papo com Barney
enquanto ela conversava com Lynn, a
assistente voluptuosa porm pouco
eficiente posta na equipe de Barney. Ken
e Barney costumavam se encontrar antes
da reunio da manh de segunda-feira,
mas o incomum foi que, depois de sair
da sala do Barney, Ken simplesmente
assentiu para ela sem sorrir, antes de ir
andando pelo corredor. Parte dela ficou
aliviada com a brevidade do encontro,
mas ao mesmo tempo o sbito
profissionalismo gelado deixou-lhe com
uma sensao ruim, porque sem dvida

significava que ele estava com raiva.


Alguns minutos depois, Jill apareceu
na sala de Maria para se desculpar pelo
encontro s escuras, obviamente sem
graa. As duas conversaram alguns
minutos Jill ia passar o resto da
semana fora da cidade para pegar
depoimentos e Maria repetiu a histria
que havia contado a Serena sobre o pneu
furado e o estranho que a salvou.
Assim que Jill saiu da sala, Maria
comeou a ligar para oficinas, tentando
encontrar algum lugar prximo onde
pudesse trocar o pneu depois do
trabalho, mas logo descobriu que todas
estariam fechadas na hora em que ela

chegasse. A nica opo era tentar fazer


isso na hora do almoo. Foram
necessrias seis tentativas antes de
conseguir um horrio ao meio-dia e
meia, em cima da hora para a primeira
reunio com um cliente. Avisou a Barney
que talvez se atrasasse alguns minutos
para voltar. Ele franziu a testa e pediu
para ela se apressar, enfatizando que sua
presena era importante. Ela saiu do
escritrio s quinze para o meio-dia,
esperando que os mecnicos pudessem
comear cedo.
Mas no foi o que aconteceu. Ela
passou a hora seguinte esperando,
alternando-se entre o pnico e a fria

que cresciam lentamente, ligando para a


secretria e a assistente de Barney. S
depois de duas horas pde finalmente
pegar o carro de volta e retornar s
pressas ao escritrio. Quando chegou
sala de reunies, o encontro estava
acontecendo havia quase 45 minutos.
Um olhar glido de Barney sinalizou o
desprazer dele, opondo-se fala
vagarosa e afvel que sempre lhe dava
as boas-vindas.
Depois da reunio, ela pediu
desculpas profusas a Barney. Ele estava
obviamente furioso; qualquer trao do
av amigvel a que os clientes estavam
acostumados havia sumido. A situao

permaneceu tensa entre os dois pelo


resto da tarde e no melhorou no dia
seguinte.
Focando nas vrias tarefas que havia
ignorado enquanto estava na conveno,
Maria preparou os documentos dos
quais sabia que Barney iria precisar
para um julgamento na semana seguinte e
trabalhou at depois da meia-noite na
segunda
e
na
teras-feiras.
Aparentemente Barney no notou ou no
se importou, e s na quinta-feira sua
postura glida comeou a derreter.
No fim daquela tarde, enquanto
Maria terminava uma conversa com
Barney sobre um pedido de seguro que

os dois suspeitavam fortemente de que


era fraudulento, ela escutou uma voz a
chamando. Levantando os olhos, viu Ken
parado junto porta.
Com licena disse ele. Voc se
importaria se eu falasse com Maria um
momento?
Nem um pouco respondeu
Barney, que em seguida assentiu para
ela. Ligue para eles e avise que
precisaremos fazer uma teleconferncia
amanh, sim?
Pode deixar respondeu Maria.
Ela conseguia sentir Ken a
encarando, o aperto no peito enquanto se
virava. Sem dizer uma palavra, Maria o

acompanhou pelo corredor e pela


recepo. Seus ps hesitaram quando
viu que Ken estava indo para a sala
dele.
Ken segurou a porta aberta para ela,
depois entrou e fechou-a. Totalmente
profissional, foi para trs da mesa e
sinalizou para Maria sentar-se. Olhou
pela janela antes de finalmente se virar
para encar-la.
Barney mencionou que voc
perdeu uma reunio importante com um
cliente na segunda-feira.
No perdi. Eu me atrasei
Eu no chamei voc aqui para
discutir detalhes disse ele,

interrompendo-a. Pode explicar o que


aconteceu?
Apanhada desprevenida, Maria
gaguejou um relato nitidamente pattico
de suas tentativas de encontrar uma
oficina adequada e os acontecimentos
que se seguiram.
Quando ela terminou, ele ficou
quieto por um momento.
Voc entende o que fazemos aqui,
no entende? E por que voc foi
contratada? Nossos clientes esperam
certo nvel de profissionalismo.
Sim, claro que entendo. E sei que
nossos clientes so importantes.

Sabia que o Barney estava


pensando em dar a voc uma
oportunidade de atuar como advogada
principal nesse processo? E que voc
perdeu essa oportunidade porque sentiu
a necessidade urgente e desesperada de
trocar o pneu durante o horrio de
trabalho?
Maria
ficou
vermelha,
os
pensamentos girando diante dessa
revelao.
N-no, ele no mencionou isso
gaguejou. Como eu disse, eu queria
fazer a troca depois do expediente, mas
todas as oficinas j estariam fechadas.
Pensei, sinceramente, que conseguiria

voltar a tempo. Sabia que havia um


risco, mas
Um risco que esteve disposta a
correr observou ele, interrompendo-a
de novo.
Ela abriu a boca para responder,
mas nesse ponto j sabia que no havia
nada que pudesse dizer para aplac-lo.
No silncio, sentiu um n se formando
no estmago enquanto Ken finalmente
sentava-se diante da mesa.
Devo dizer que estou muito
desapontado com sua deciso disse
ele, parecendo controlado. Corremos
o risco de contratar voc porque eu,
dentre outros, a defendi. Seu trabalho na

promotoria no era relevante para nosso


escritrio, mas achei que voc tinha
potencial. Agora no sei bem o que
pensar, ou se tomei a deciso errada.
Sinto muito, de verdade. Isso no
vai acontecer de novo.
Espero que no. Pelo seu bem, no
pelo meu.
O n em seu estmago ficou ainda
maior.
O que posso fazer para corrigir
isso?
Por enquanto, nada. Vou falar com
o Barney e descobrir o que ele acha,
depois conversaremos.

Devo ligar para os clientes para


me desculpar?
Por enquanto voc no deve fazer
nada. Barney e eu vamos conversar a
respeito. Mas se alguma coisa assim
acontecer de novo
Ele se inclinou adiante, acendendo a
luminria da mesa.
No vai acontecer sussurrou ela,
ainda tentando se orientar.
Barney estava pensando em torn-la
advogada principal? Por que no havia
mencionado isso? Nesse instante, o
telefone na mesa de Ken tocou.
Preciso atender a esse telefonema.
Em outra hora terminamos essa

conversa.
Maria se levantou, humilhada e em
pnico.
Com
os
pensamentos
desordenados, saiu cambaleando da sala
de Ken. Ao passar pela secretria dele,
ficou grata porque a mulher a ignorou.
Fechou a porta de sua sala e repassou a
conversa mentalmente. Mesmo contra a
vontade, se perguntou por quanto tempo
conseguiria continuar trabalhando ali.

3
Colin

Na segunda-feira depois da luta, Colin


saiu de seu apartamento ao ver o
detetive Pete Margolis. O policial havia
parado na rua bem frente e estava
encostado no cap de seu sed,
segurando um copo de caf para viagem
e com um palito de dente na boca.
Diferentemente da maioria dos policiais

com quem Colin havia lidado, Margolis


passava quase tanto tempo malhando na
academia quanto ele. Suas mangas
estavam enroladas, o tecido se esticando
na altura dos bceps. Tinha quase 40
anos, cabelo escuro penteado para trs e
grudado com Deus sabe o qu. Uma,
talvez duas vezes por ms, ele aparecia
sem se anunciar para verificar a situao
de Colin, como parte do acordo com a
justia. Margolis gostava do poder que
exercia sobre o sujeito.
Voc est com uma cara horrvel,
Hancock disse ele enquanto Colin se
aproximava. Fez alguma coisa errada?
No respondeu Colin.

Tem certeza?
Colin olhou para Margolis em vez
de responder. Sabia que o sujeito
acabaria dizendo o que queria.
Margolis passou o palito de um lado
da boca para o outro.
Houve uma briga com direito a
garrafadas no estacionamento do Crazy
Horse pouco depois da meia-noite.
Alguns carros no estacionamento foram
amassados e um homem ficou
inconsciente. Testemunhas disseram que
ele foi chutado na cabea depois de cair
no cho. O cara agora est no hospital
com o crnio rachado. Isso agresso
com arma mortal. Assim que soube

dessa histria, achei familiar. Eu no


prendi voc por algo parecido, aqui
mesmo em Wilmington? H apenas
alguns anos? E voc no esteve em
algumas brigas depois?
Margolis j sabia das respostas, mas
mesmo assim Colin disse:
Sim para a primeira e a segunda
perguntas. No para a terceira.
Ah, certo. Porque seus amigos
intervieram. O pateta e a loura gostosa,
certo?
Colin ficou quieto. Margolis o
encarou. Colin continuou esperando at
que finalmente o detetive prosseguiu:
por isso que estou aqui.

Certo.
s isso que vai dizer? Certo?
Colin ficou calado. Tinha aprendido
a falar o mnimo possvel na presena
da polcia.
Coloque-se no meu lugar
continuou Margolis. O negcio que
praticamente todo mundo correu assim
que as sirenes soaram. Umas duas
testemunhas ficaram e eu conversei com
elas, mas s perdi tempo. muito mais
fcil ir direto fonte, no acha?
Colin levantou a mochila um pouco
mais no ombro.
J terminamos?

No. Acho que voc no entende o


que est acontecendo.
Entendo. Mas nada disso tem a ver
comigo. Eu no estava l.
Pode provar?
Voc pode provar que eu estava?
Margolis tomou um gole de caf,
depois tirou um palito novo do bolso.
Demorou colocando-o na boca.
Quase parece que voc est
tentando esconder alguma coisa.
Foi s uma pergunta disse Colin.
Certo, ento. Vamos s perguntas.
Onde voc esteve na noite de sbado?
Em Jacksonville.

Ah, . A luta. Esse negcio de


MMA, certo? Voc me falou sobre isso.
Venceu?
Margolis no se importava e Colin
sabia disso. Esperou o detetive tomar
mais um gole de caf.
O fato que ns obtivemos
algumas descries por parte das
testemunhas. Por acaso o cara que deu
os chutes tinha 20 e tantos anos, era
musculoso, com tatuagens nos braos e
cabelo castanho curto, quase
escovinha. E imagine s, por acaso o
cara estava com um monte de hematomas
antes do comeo da briga. As pessoas o
tinham visto do lado de dentro. Como eu

sabia que voc tinha acabado de lutar


em Jacksonville Bem, no preciso
ser um gnio para deduzir o que
aconteceu.
Colin se perguntou o quanto da
histria de Margolis era verdade, se
que algo era.
Tem mais alguma pergunta para
mim?
Margolis mudou o palito de lugar
outra vez enquanto colocava o caf
sobre o cap.
Voc esteve no Crazy Horse na
noite de sbado?
No.

Nem deu uma passadinha? Alguns


minutos?
No.
E se eu tiver uma testemunha
dizendo que viu voc l?
Ento ela est mentindo.
Mas voc no est.
Mais uma vez, Colin no respondeu.
No havia motivo. E parte dele achava
que Margolis estava blefando, porque
depois de um longo momento ele cruzou
os braos, com os msculos quase se
flexionando involuntariamente. Se o
detetive tivesse mesmo alguma coisa,
Colin j teria sido preso.

Tudo bem disse Margolis.


Ento responda: onde voc esteve entre
meia-noite e uma da manh de domingo?
Colin revirou a memria.
No fiquei olhando o relgio. Mas
ou estava saindo do Treys Diner, na
autoestrada 17, indo para casa, ou
trocando o pneu de uma moa durante a
tempestade. Cheguei em casa por volta
de uma e meia.
Treys Diner? Por que voc
comeria l?
Estava com fome.
A que horas voc saiu de
Jacksonville?

Depois da meia-noite. Talvez


cinco ou dez minutos depois, mas no
tenho certeza.
Testemunhas?
Dezenas.
E presumo que voc tenha comido
sozinho no Treys, no ?
Estava com meu senhorio.
Margolis fungou.
Evan? Metade da dupla dinmica?
Que conveniente!
Colin
flexionou
o
maxilar,
ignorando-o.
Tenho certeza de que a garonete
vai se lembrar de ns dois.

Porque voc parecia ter passado a


cara numa mquina de moer carne?
No. Porque o Evan chama a
ateno num lugar daqueles.
Margolis deu um risinho, mas
negcios eram negcios.
A voc saiu da lanchonete.
.
Sozinho?
. Evan saiu alguns minutos antes
de mim. No carro dele.
Ento no h ningum que possa
dizer aonde voc foi depois?
Eu j disse o que aconteceu
depois.

Ah, certo. Voc trocou o pneu de


uma moa.
.
Na tempestade?
.
Voc a conhecia?
No.
E por que parou?
Porque achei que ela poderia
precisar de ajuda.
Margolis pensou na resposta de
Colin, sem dvida achando que ele tinha
sido apanhado numa contradio.
Como voc saberia que ela
precisava de ajuda, a no ser que j
tivesse parado?

Eu vi que ela precisava de ajuda


para tirar o pneu do porta-malas. Parei e
sa do carro. Ofereci ajuda. Ela recusou
a princpio, mas depois perguntou se eu
podia emprestar meu celular para ligar
para a irm dela. Deixei que ela usasse
o celular e ela ligou. A ela pediu ajuda
para trocar o pneu. Eu troquei. Depois
entrei no meu carro e vim direto para
casa.
A que horas foi isso?
No sei. Mas ela deu um
telefonema para a irm no meu celular.
Se quiser, mostro minha lista de
chamadas.
Seria bom.

Colin enfiou a mo no bolso de trs


e pegou o aparelho; depois de alguns
toques na tela, a lista de chamadas
apareceu, confirmando seu libi. Ele
mostrou-a a Margolis.
O detetive pegou seu bloco e fez
meno de anotar o nmero lentamente.
Sem dvida era mais ou menos na hora
da briga, porque seu bceps se flexionou
de novo.
Como vou saber que o nmero
da irm da moa?
No vai.
Mas tudo bem para voc se eu
ligar para verificar?

Faa o que quiser. o seu tempo


que voc est desperdiando.
Os olhos de Margolis se estreitaram
ligeiramente.
Voc se acha bem esperto, no ?
No.
Ah, acha sim. Mas sabe de uma
coisa? No .
Colin no respondeu. Por um longo
momento os dois continuaram a se
encarar. Margolis pegou o caf e deu a
volta at a porta do motorista.
Vou verificar. Ns dois sabemos
que seu lugar no na rua. Um cara feito
voc? Quantas pessoas voc mandou
para o hospital no correr dos anos? Voc

violento e no consegue se controlar.


No para sempre. Quando isso
acontecer, estarei l. E vou ser o
primeiro a dizer: Eu avisei.
Um instante depois, o sed se
afastou. Colin ficou olhando at ele
finalmente desparecer virando a
esquina.

O que foi isso?


Colin se virou e viu Evan parado na
varanda. J vestido para o trabalho, seu

amigo desceu e comeou a vir pela


calada.
O de sempre.
O que foi dessa vez?
Briga no Crazy Horse.
Quando?
Quando eu estava com voc. Ou
dirigindo ou trocando um pneu.
Dessa vez eu posso ser o seu
libi?
Duvido. Ele sabe que no fui eu,
caso contrrio teria me levado e
interrogado na delegacia.
Ento por que o estardalhao?
Colin deu de ombros. Era uma
pergunta retrica, uma vez que os dois j

sabiam a resposta. Fez um gesto para o


amigo.
Essa no a gravata que Lily deu
no seu aniversrio?
Evan baixou os olhos para examinla. Era de tecido escocs, um
caleidoscpio de cor.
Boa memria. O que acha?
Exagerada?
O que eu acho no importa.
Mas voc no gosta dela.
Acho que, se voc quer usar, deve.
Evan pareceu momentaneamente
indeciso.
Por que voc faz isso?
O qu?

Se recusa a responder a uma


pergunta simples.
Porque minha opinio
irrelevante. Voc deveria usar o que
quiser.
S responda, certo?
No gosto da sua gravata.
Verdade? Por qu?
Porque feia.
No feia.
Colin assentiu.
Certo.
Voc no sabe o que est falando.
Provavelmente.
Voc nem usa gravata.
Est certo.

Ento por que eu me importo com


o que voc acha?
No sei.
Evan fez um muxoxo.
Falar com voc pode ser irritante
s vezes, sabia?
Sei. Voc j disse.
Claro que j disse! Porque
verdade! Ns no conversamos sobre
exatamente isso naquela outra noite?
Voc no tem obrigao de dizer tudo o
que d na telha.
Mas voc perguntou.
S Ah, esquece. Ele se virou e
comeou a voltar para a casa. Falo
com voc mais tarde, certo?

Aonde voc vai?


Evan deu dois passos antes de
responder sem se virar.
Trocar a porcaria da gravata. E,
por sinal, o Margolis estava certo.
Parece que sua cara passou por uma
mquina de moer carne.
Colin sorriu.
Ei, Evan!
Evan parou e se virou.
O qu?
Obrigado.
Por qu?
Por tudo.
, . Voc tem sorte porque no
vou contar a Lily o que voc disse.

Pode contar, se quiser. Eu j disse


a ela.
Evan o encarou.
Claro que disse.

Na sala de aula, Colin sentou-se na


terceira fileira, tomando notas e tentando
se concentrar no que a professora dizia.
A aula era sobre linguagem e
alfabetizao. Nas primeiras semanas,
ele achou que a maior parte do que a
professora dizia era apenas bom senso,

o que o fez se perguntar o que ganharia


estando ali. Depois, viu uma vantagem
em quantificar o bom senso em algum
tipo de estratgia coesiva de sala de
aula, para que ele pudesse montar
planos de aulas formais. O nico
problema que a professora uma
mulher neurtica de meia-idade com voz
cantarolada costumava se desviar de
um assunto para outro, o que tornava um
tanto difcil prestar ateno.
Estava no terceiro ano de faculdade,
mas era o primeiro semestre na
Universidade da Carolina do Norte. Ele
tinha cursado os primeiros dois anos no
Colgio Comunitrio de Cape Fear,

onde terminara com notas timas. At


agora no sabia se as aulas eram mais
difceis aqui ou l; no fim das contas,
tudo dependeria da dificuldade das
provas e da qualidade esperada de suas
dissertaes. No estava preocupado
demais: certificava-se de ler a matria
antecipadamente sempre que possvel, e
sabia que Lily iria ajud-lo a estudar,
fazendo perguntas quando precisasse,
alm de ajud-lo a revisar os textos.
Como regra, ele gostava de estudar
pelo menos 25 horas por semana, alm
do tempo em sala de aula; sempre que
tinha uma folga no campus ia at a
biblioteca, e at agora isso parecia estar

dando resultado. Ao contrrio de muitos


estudantes que estavam ali pela
formao e para a gandaia, ele s queria
aprender o mximo e obter as melhores
notas possveis. J fizera todas as
bobagens na juventude.
Mesmo assim, sentia-se muito bem
por ter chegado ali. Tinha Evan e Lily;
tinha o treino de MMA e um lugar que
chamava de seu. No gostava muito do
trabalho o restaurante onde servia
como barman era turstico demais para
seu gosto , mas no era o tipo de lugar
que o levasse a arranjar encrenca. A
maioria das pessoas ia para comer,
inclusive um monte de famlias com

crianas, e quem se sentava junto ao


balco geralmente estava esperando uma
mesa ou jantando. Muito diferente dos
locais que ele frequentava antes.
Nos seus anos de loucura, preferia
bares: aquelas espeluncas escuras, sujas
e fora das vias principais, com ou sem
msica alta ao fundo. Na poca, ele
esperava problemas praticamente no
instante em que passava pela porta, e o
mundo realizava seus desejos. Hoje em
dia evitava lugares assim a todo custo.
Conhecia seus limites. Mesmo tendo
avanado muito na capacidade de
controlar a raiva, sempre existia a
possibilidade de se pegar numa situao

que fugisse ao controle. No havia


dvida de que, caso se envolvesse num
incidente em outro estado, Margolis
descobriria e ele viveria numa jaula
durante a prxima dcada, cercado por
pessoas que tinham os mesmos
problemas com a raiva.
Ao perceber que estava perdendo o
foco no que importava, obrigou-se a se
concentrar de novo na aula. A
professora explicava que alguns mestres
achavam benfico ler trechos de livros
adequados s idades, e no de livros
destinados a alunos mais velhos ou mais
novos. Ele se perguntou se deveria
anotar isso ser que precisava mesmo

se lembrar disso no futuro? Ah, que


droga. Se ela achava importante a ponto
de dizer, ele anotaria.
Mas foi mais ou menos nesse ponto
que ele avistou uma garota de cabelo
escuro espiando-o por cima do ombro.
Apesar de ter atrado os olhares quando
havia entrado na sala at a professora
tinha hesitado e parado no meio de uma
frase , a essa altura os olhares estavam
redirecionados para a frente.
A no ser o daquela garota. Estava
evidentemente observando-o, quase analisando. No parecia que estivesse
flertando; pelo contrrio, era quase
como se tentasse descobrir qual era a

dele. No que isso tivesse importncia.


Olhar ou no era escolha dela.
Quando a aula terminou, alguns
minutos depois, Colin fechou o caderno
e o enfiou na mochila. Ao jog-la no
ombro, encolheu-se ao senti-la bater nas
costelas machucadas. Depois das aulas
planejava ir academia e malhar, mas
ainda no estava em condies para
exerccios de contato. Nada de lutas; s
levantar pesos, trabalhar a musculatura e
meia hora pulando corda. Daria uma
pausa e depois colocaria os fones de
ouvido e correria 10 quilmetros. Em
seguida tomaria uma chuveirada e se
prepararia para o trabalho. Imaginou

como a chefe reagiria ao v-lo;


suspeitou de que ela no ficaria
satisfeita. Seu rosto no combinaria
exatamente com a atmosfera turstica,
mas o que ele podia fazer?
Faltando uma hora para a aula
seguinte, visitou a biblioteca. Tinha um
trabalho para escrever e, mesmo tendo
comeado na semana anterior, queria
terminar o primeiro esboo nos
prximos dois dias, o que no seria
fcil. Com o treino e o trabalho,
precisava utilizar com eficincia o
limitado tempo livre.
Ainda dolorido da luta, andava
devagar, notando as reaes das garotas

que passavam por ele. Elas o viam e


hesitavam, revelando expresses de
choque e medo, e depois fingiam nem tlo notado. Esse pensamento o divertia.
Um simples Buu! certamente as faria
correrem na direo oposta.
Quando se virou para um caminho
diferente, uma voz gritou atrs dele:
Ei, espera! Ei, voc a!
Certamente isso no era dirigido a
ele. Ignorou o chamado.
Ei, voc a de cara machucada! Eu
pedi para esperar!
Colin demorou um segundo para se
certificar de que tinha ouvido direito,
mas, quando parou e se virou, viu a

garota de cabelos escuros da sua turma


acenando. Olhou por cima do ombro,
reconheceu-a como a que estava
olhando-o durante a aula.
Est falando comigo?
O que voc acha? perguntou ela,
parando a pouco mais de um metro de
distncia. Quem mais est com a cara
machucada por aqui?
Ele no sabia se ficava ofendido ou
se ria, mas ela disse isso de um modo
que tornava impossvel se ressentir.
Eu conheo voc? perguntou
Colin.
Ns temos aulas juntos.

Eu sei. Vi voc me olhando, mas


no conheo voc.
Est certo. Somos estranhos. Mas
posso fazer uma pergunta?
Colin sabia exatamente o que viria
a dica era o negcio da cara machucada
e ele ajeitou a mochila.
Participei de uma luta.
bvio. Mas no era isso que eu
queria perguntar. Queria saber quantos
anos voc tem.
Ele piscou, surpreso.
Tenho 28. Por qu?
Perfeito disse ela, sem responder
sua pergunta. Aonde voc vai?
biblioteca.

Bom. Eu tambm. Posso ir junto?


Acho que a gente deveria conversar.
Por qu?
Ela sorriu, fazendo-o se lembrar
vagamente de outra pessoa.
Se conversarmos, voc vai
descobrir.

4
Maria

Aonde vamos, mesmo? E por que


voc pediu carona? perguntou Maria
no banco do motorista.
Tinha pegado Serena meia hora antes
na South Front Street, que seguia
paralela ao rio Cape Fear. Serena
estivera parada numa esquina numa rea
repleta de antigos prdios de escritrios

e ocasionais agrupamentos de galpes e


casas de barcos na beira do rio, sem
perceber os operrios de construo do
outro lado da rua, que obviamente a
olhavam. Devagar, mas firmemente, a
rea vinha sendo revitalizada, como o
resto do trecho beira do rio, mas por
enquanto era um trabalho inacabado.
J falei. Ns vamos a um
restaurante respondeu Serena. E
voc est me dando carona porque no
planejo dirigir esta noite, j que posso
tomar umas duas bebidas. Ela jogou
uma mecha de cabelo por cima do
ombro. A entrevista correu bem, por
sinal. Charles disse que achou minhas

respostas muito ponderadas. Obrigada


por perguntar.
Maria revirou os olhos.
Como voc chegou l?
Steve me levou. Acho que ele
gosta de mim. Vai se encontrar comigo
aqui mais tarde.
Ele deve mesmo gostar de voc, se
est disposto a aguentar esse trnsito.
Apesar de a primeira metade de
setembro j ter passado, o calor
lembrava o incio de agosto, e o litoral
estava cheio de gente. Maria j havia
circulado o quarteiro duas vezes
procurando uma vaga para estacionar.

Quem se importa? Estamos na


praia.
Existem lugares melhores para
comer no centro da cidade.
Como voc sabe? J esteve na
praia de Wrightsville depois de se
mudar de volta?
No.
exatamente esse o meu
argumento. Voc mora em Wilmington.
Precisa ir praia de vez em quando.
Eu fao stand-up paddle, lembra?
Vejo a praia muito mais do que voc.
Estou falando de algum lugar com
gente de verdade em volta, e no
somente pssaros, tartarugas e um ou

outro peixe saltando. Voc precisa ir a


algum lugar divertido com uma vista
tima.
Um restaurante chamado Pete
Caranguejeiro sua ideia de lugar
divertido?
uma instituio local.
uma armadilha para turistas.
E da? Nunca fui l e quero ver
qual .
Por que tenho a sensao de que h
mais coisa nisso do que voc est
dizendo?
Porque voc advogada. Suspeita
de tudo.

Talvez. Ou pode ser simplesmente


porque voc planejou algo.
Por que diz isso?
Porque noite de sbado. Ns
nunca samos na noite de sbado. Voc
nunca quis sair comigo na noite de
sbado.
por isso que vamos jantar cedo
respondeu Serena. H umas bandas
tocando nos bares daqui este fim de
semana. Steve, uns amigos e eu vamos
ouvir msica antes de partir para as
festas. Elas s comeam s dez ou onze
da noite, de modo que temos bastante
tempo.

Maria tinha certeza de que Serena


escondia alguma coisa na manga, mas
no conseguia identificar o que era.
Espero que voc no queira que eu
v junto.
Sem chance. Serena bufou.
Voc velha demais para isso. Seria
como ir com nossos pais.
Obrigada.
No me culpe. Foi voc que disse
que era velha demais para os caras da
minha idade. Por qu? Est mudando de
ideia?
No.
por isso que s vamos jantar.

Maria viu outro carro saindo de uma


vaga e virou, aproximando-se dela.
Ainda estavam a um ou dois quarteires
do restaurante, mas tinha dvidas de que
conseguiria algo mais perto. Enquanto
estacionava, no conseguiu afastar a
sensao de que Serena estava sendo
esquiva demais.
Pare de se preocupar tanto. Voc
est estragando o clima. O que h de
errado em passar um tempinho com sua
irm?
Maria hesitou.
timo, mas s para deixar claro
Se estiver planejando que algum cara se

junte nossa mesa ou algo maluco


assim, no vou ficar feliz.
No sou Jill e Paul, certo? No
armaria um encontro s escuras maluco
para voc sem nem perguntar antes.
Mas, se voc se sente melhor, posso
garantir que nenhum cara vai se sentar
com a gente. Na verdade, s vamos
comer no balco do bar. Dizem que a
vista melhor. Certo?
Maria hesitou antes de desligar o
motor.
Certo.

Localizado perto de um per da praia de


Wrightsville, o Pete Caranguejeiro
existia por quase quarenta anos. Mal
tendo sobrevivido a um furaco depois
do outro, a estrutura poderia ter sido
condenada se numerosos consertos de
qualidade variada no tivessem sido
feitos no correr dos anos. O lugar tinha
tinta descascando, telhado torto e mais
do que algumas persianas faltando ou
quebradas.
Apesar da aparncia, o restaurante
estava lotado e Maria e Serena
precisaram se espremer ao passar pela
multido que aguardava mesas enquanto
as duas subiam a escada para o bar no

terrao. Acompanhando a irm, Maria


notou as tbuas de madeira, as cadeiras
que no combinavam e as pichaes
personalizadas nas paredes. Do teto
pendiam itens que o Pete original que
estava morto h anos supostamente
havia encontrado em suas redes de
pesca: calotas de carro, tnis, bolas de
basquete vazias, um suti, brinquedos e
placas de carros de mais de dez estados.
Bem maneiro, hein? gritou
Serena por cima do ombro.
.
uma experincia nica. Venha!
Subiram os degraus que rangiam, at
o terrao. Saindo ao sol, Maria olhou

um cu sem nuvens. As mesas ali eram


ocupadas por adultos relaxando com
garrafas de cerveja ou drinques. Trs
garonetes de short e miniblusas pretas
movimentavam-se entre os fregueses,
pegando com eficincia as garrafas e
copos vazios e deixando bebidas.
Metade das mesas tinha baldes de zinco
com patas de caranguejo, e ela observou
as pessoas quebrando as cascas para
chegar carne.
Estamos com sorte disse Serena.
H dois lugares no balco.
O balco ficava na outra
extremidade, parcialmente coberto por
um toldo de zinco enferrujado e com dez

bancos na frente. Maria acompanhou


Serena, serpenteando entre as mesas sob
o sol feroz. Estava mais fresco sombra
do toldo e, enquanto as duas se
sentavam, ela sentiu a brisa salgada
levantando o cabelo comprido junto
nuca. Por cima do ombro de Serena,
dava para ver as ondas quebrando na
praia, o azul mudando subitamente para
branco e de volta para azul. Mesmo
sendo quase a hora do jantar, centenas
de banhistas ainda brincavam na gua ou
se esparramavam em toalhas. O per
estava atulhado de gente inclinada por
cima do corrimo com varas de pesca,
esperando algo morder a isca. Serena

registrou a cena antes de se virar de


volta para Maria.
Admita desafiou ela.
exatamente disso que voc precisava.
Diga que eu estava certa.
timo. Voc estava certa.
Adoro quando diz isso. Agora
vamos beber alguma coisa. Est a fim de
qu?
S uma taa de vinho.
No, no, no declarou Serena,
balanando a cabea. Esse no o
tipo de lugar para uma taa de vinho.
Precisamos de alguma coisa praiana,
como se estivssemos de frias. Uma
pia colada, margarita ou algo assim.

Srio?
Voc precisa aprender a viver um
pouco. Serena se inclinou por cima do
balco. Ei, Colin! Pode arranjar dois
drinques para a gente?
Maria no havia notado o barman e
seu olhar acompanhou o de Serena.
Vestindo jeans desbotados e camisa
social branca com as mangas enroladas
at os cotovelos, ele estava terminando
de preparar um pedido para uma
garonete na outra ponta. Maria logo
notou que ele estava excepcionalmente
em forma, com ombros bem definidos e
o corpo afilando-se at os quadris
estreitos. Usava o cabelo bem curto,

quase escovinha, revelando uma


intricada tatuagem de hera enrolada na
nuca. Apesar de estar de costas, Maria
ficou impressionada ao ver a eficincia
com que o sujeito se movia preparando
as bebidas. Inclinou-se para a irm.
Achei que voc tinha dito que
nunca veio aqui.
No vim.
Ento como sabe o nome do
barman?
meu amigo.
Quando Serena respondeu, o barman
se virou. Com o rosto parcialmente
sombreado, suas feies no ficaram
visveis imediatamente. S quando

chegou mais perto Maria notou o


hematoma desbotado no rosto, e de
repente tudo se encaixou. O barman
tambm ficou imvel por um segundo,
sem dvida refletindo os pensamentos
dela.
Voc s pode estar brincando.
No momento desajeitado que se
seguiu, Maria teve a impresso de que,
apesar de no parecer empolgado com a
surpresa de Serena, ele tambm no
estava incomodado com ela. Voltou a se
aproximar at ficar de frente para as
duas. Inclinando-se, pousou uma das
mos no balco, revelando o msculo
esculpido no antebrao tatuado.

Oi, Serena disse ele. Sua voz


sem pressa, confiante, era exatamente
como Maria recordava. Voc decidiu
vir.
Serena parecia contente em agir
como se no tivesse orquestrado todo
aquele show.
Eu pensei: por que no? Est um
dia lindo! Ela abriu os braos. Que
lugar fantstico! Voc estava certo com
relao vista aqui de cima. incrvel.
Muita agitao hoje?
Pode se dizer que sim.
No de se espantar. Quem no
iria querer vir num dia como hoje? Ah,
por sinal, esta minha irm, Maria.

O olhar de Colin encontrou o dela,


ilegvel a no ser por um trao de
diverso em algum lugar nas
profundezas. De perto, a aparncia no
era nem um pouco como na noite em que
ele havia trocado seu pneu; com mas
do rosto altas, os olhos azulacinzentados e os clios compridos, era
fcil imagin-lo ganhando qualquer
mulher que quisesse.
Oi, Maria disse ele, estendendo
a mo por cima do balco. Sou Colin.
Ela segurou a mo dele, sentindo
uma fora contida no aperto. Ao soltla, viu o olhar dele se deslocar para
Serena.

O que posso servir para vocs?


perguntou ele.
Serena examinou os dois antes de
finalmente apoiar os cotovelos no balco.
Que tal duas pias coladas?
J esto saindo disse ele com
tranquilidade.
Virando-se, pegou a coqueteleira e
se inclinou para tirar algo do
refrigerador, com os jeans se apertando
nas coxas. Maria ficou olhando-o
colocar os ingredientes antes de virar os
olhos estreitados para Serena.
Srio?

O qu? perguntou Serena,


parecendo satisfeita consigo mesma.
Foi por isso que viemos? Porque
voc queria que ns nos conhecssemos?
Foi voc que disse que no teve
oportunidade de agradecer a ele. Agora
a sua chance.
Maria balanou a cabea, pasma.
Como foi que voc?
Colin estuda comigo. Ela
estendeu a mo para um pacote de
amendoins no balco e abriu um deles.
Na verdade ele faz duas aulas comigo,
mas s nos conhecemos esta semana.
Enquanto estvamos nos conhecendo

melhor, ele mencionou que trabalhava


aqui e que tinha um turno de servio esta
tarde. Achei que seria divertido a gente
dar uma passada e dizer ol.
Claro que achou.
Qual o problema? Vamos sair
daqui logo e voc pode voltar para casa
e tricotar luvinhas para gatos ou sei l o
qu. No transforme isso numa coisa que
no .
Por que eu deveria? Voc j fez
isso.
Fale com ele ou no disse
Serena, pegando outro amendoim. No
me importa. a sua vida, no a minha.

Alm disso, j que estamos aqui, vamos


curtir, certo?
Odeio voc
Para o caso de estar interessada
interrompeu Serena , Colin um cara
muito legal. E inteligente. E voc tem de
admitir que bem gato. Ela baixou a
voz at um sussurro. Acho as tatuagens
dele sensuais. Aposto que tem algumas
outras que no esto vista.
Maria lutou para encontrar as
palavras.
Acho engasgou, tentando
absorver tudo aquilo e experimentando o
mesmo tipo de confuso que tivera na
noite em que conheceu Colin. Por

favor, podemos s tomar os drinques e ir


embora?
Serena fez uma careta.
Mas estou com fome.
Colin voltou com as bebidas e ps
as taas espumantes na frente delas.
Mais alguma coisa? perguntou.
Antes que Maria pudesse recusar,
Serena levantou a voz acima do som da
multido.
Pode trazer o cardpio?

Serena fez questo de ignorar o


desconforto bvio de Maria durante
todo o jantar.
Mesmo assim, Maria precisou
admitir que no foi to desconfortvel
quanto havia temido, principalmente
porque Colin estava ocupado demais
para trat-las de modo diferente dos
fregueses comuns. No falou nada sobre
a troca do pneu nem sobre as aulas com
Serena; por causa da quantidade de
pessoas no bar, mal tinha tempo para
atender
aos
pedidos.
Andava
continuamente de uma extremidade do
balco outra, preparando bebidas,

fechando contas e entregando s


garonetes o que elas pediam.
Uma hora depois, o terrao ficou
ainda mais cheio. Apesar da chegada de
uma barwoman uma loura que talvez
fosse um ano mais velha do que Serena
, a espera pelas bebidas continuou a
aumentar. Se houve alguma indicao de
que Colin conhecia Serena, foi porque o
jantar veio imediatamente, assim como
uma segunda rodada de bebidas. Colin
tirou os pratos assim que elas
terminaram e deixou a conta no mesmo
instante em que Maria tirou seu carto
de crdito.

Houve at mesmo momentos em que


Maria se esqueceu totalmente de Colin,
mas de vez em quando seu olhar ia na
direo dele. Serena no tinha dito mais
nada sobre o barman, porm Maria
achou que Colin era velho demais para
estar cursando faculdade. Achou que
deveria perguntar a Serena sobre isso,
mas no queria lhe dar tal satisfao, j
que ela a havia arrastado para l sob
falsos pretextos.
Mesmo contra a vontade, Maria
precisou admitir que Serena estava
certa. Colin era bonito quando no
estava com hematomas, sangrando e
encharcado numa estrada deserta.

Estranhamente alinhado e com um corpo


forte, tinha um sorriso maroto e, pelo
que dava para ver, todas as trs
garonetes estavam caidinhas por ele.
Ficava claro pelo modo como sorriam e
o olhavam enquanto ele preparava as
bebidas. A mesma coisa acontecia com a
barwoman, que, apesar de estar to
ocupada quanto Colin, parecia se
distrair sempre que ele passava por ela
para pegar um copo ou uma garrafa de
bebida.
A reao de Colin aos sinais sutis e
no to sutis a surpreendeu. Apesar de
ser agradvel com todo mundo, ele no
parecia perceber a ateno das

admiradoras. Ou pelo menos fingia no


perceber.
Enquanto
ela
tentava
decodificar as motivaes para isso,
outro barman mais velho entrou atrs do
balco, bloqueando parcialmente sua
viso de Colin. Ao mesmo tempo,
Serena digitava uma mensagem no
celular.
Estou avisando a Steve e a
Melissa que j vamos sair.
Eles esto aqui?
Esto vindo para c respondeu
ela. Quando Maria apenas assentiu,
Serena mudou de assunto: Ele tem 28
anos, sabia?
Steve?

No. Steve da minha idade.


Colin tem 28.
E?
E voc tambm tem 28.
, eu sei.
Serena terminou de tomar sua
bebida.
Achei que valia a pena mencionar,
j que voc andou espiando o cara a
noite toda.
No andei, no.
Seeei
Maria estendeu a mo para sua
bebida, sentindo-se ligeiramente tonta
por causa do lcool.

Certo admitiu. Talvez eu tenha


olhado para ele uma ou duas vezes. Mas
28 anos meio velho para ainda estar na
faculdade, no acha?
Depende.
De qu?
De quando ele comeou. Colin
comeou h uns dois anos, por isso est
no tempo certo. Ele quer ser professor
do ensino fundamental, como eu. Se
voc est curiosa, as notas dele so
provavelmente melhores do que as
minhas. Ele leva as aulas muito a srio.
Fica sentado na frente e faz anotaes
sem parar.
Por que est dizendo isso?

Porque bvio que voc se


interessou por ele.
No me interessei por ele.
Voc vem deixando isso claro a
noite toda. Mas definitivamente ele no
do tipo com quem voc sairia para
danar. Um cara bonito? Ah, no!
Maria abriu a boca para responder,
mas fechou-a de novo, sabendo que
qualquer palavra s iria encorajar ainda
mais a irm. O celular de Serena vibrou
e ela olhou para a tela.
Steve chegou. Est pronta para ir?
Ou prefere esperar mais um pouco?
Por qu? Porque voc quer que eu
d em cima do Colin?

Ele no est aqui.


Maria levantou os olhos; de fato,
Colin havia sumido.
Ele estava no turno da tarde, por
isso provavelmente j passou da hora de
sair acrescentou Serena, descendo do
banco. Em seguida, pendurou a bolsa no
ombro. Por sinal, obrigada pelo jantar.
Quer descer comigo?
Maria pegou sua bolsa.
Achei que voc tinha dito que no
queria que eu conhecesse o Steve.
Estava brincando. Ele quer ser
advogado, por sinal. Talvez voc possa
convenc-lo a desistir.
Por que eu faria isso?

Precisa mesmo que eu responda,


depois de tudo pelo que voc passou?
Maria ficou quieta. Serena, como
seus pais, sabia como os dois ltimos
anos tinham sido difceis.
Mesmo assim disse Serena.
uma pena.
O que uma pena?
Sei que o Colin estava ocupado
esta noite, mas voc nem agradeceu pela
troca do pneu. Voc poderia ter dito
obrigada.
Maria no fez nenhum comentrio,
mas, enquanto acompanhava Serena at
a escada, pegou-se pensando que a irm
estava certa como sempre.

Steve era bonito, mas era um


engomadinho de bermuda xadrez
combinando com a camisa polo azulclara e o tnis de camura. Mostrou-se
um cara bem legal, apesar de ficar
evidente que estava muito mais
interessado em Serena do que ela nele.
Apesar de Maria censur-la por isso,
pegou-se invejando a facilidade com
que a irm mais nova parecia circular
por cada faceta da vida.
Afinal de contas, at que ponto a
vida era difcil para uma estudante de 21

anos? A faculdade era uma bolha que


mantinha o resto do mundo a distncia.
Havia uma abundncia de tempo livre,
amigos que moravam com voc ou eram
vizinhos, e um sentimento positivo
avassalador com relao ao futuro,
ainda que no se tivesse ideia do que
isso poderia significar especificamente.
Na faculdade, todo mundo aceitava o
fato de que a vida seria exatamente do
modo como fora planejada, levando as
pessoas de uma boa lembrana outra
numa cascata de despreocupados fins de
semana de trs dias.
Ela hesitou, mudando de ideia. Bom,
pelo menos era assim para pessoas

como Serena. A experincia de Maria


tinha sido diferente porque ela havia
levado a formao mais a srio do que a
maioria das pessoas. Lembrava-se de ter
ficado estressada com muita frequncia.
Em
retrospecto,
percebeu
que
provavelmente passara tempo demais
estudando e se preocupando com as
provas. Escrevia os trabalhos at altas
horas da madrugada, corrigindo-os
repetidamente at que cada palavra
fosse perfeita. Na poca isso parecia a
coisa mais importante do mundo, mas
nos ltimos anos comeara a se
perguntar por que tinha levado tudo
aquilo to a srio. Bill Gates, Steve

Jobs e Mark Zuckerberg haviam


abandonado a faculdade e se saram
bem, no? Entenderam intuitivamente
que o mundo no se importava com
notas nem com a formatura, pelo menos
no a longo prazo e quando isso
comparado com caractersticas como
criatividade e persistncia. Claro, as
notas dela a haviam ajudado a conseguir
o primeiro emprego na promotoria, mas
desde ento algum tinha se importado
com isso?
Ao ser contratada pela empresa, os
chefes s se interessaram por sua
experincia profissional e pareciam
considerar que os primeiros 24 anos de

sua vida no tinham importncia. As


conversas de Barney se concentravam
em sua produo atual no trabalho, e os
interesses de Ken eram de uma natureza
totalmente diferente.
Pensando bem, arrependia-se de no
ter tirado um ano de folga depois da
formatura e viajado pela Europa.
Francamente no importava o que
fizesse, desde que fosse algo
interessante, mas estivera numa corrida
to intensa para crescer e virar adulta
que esses pensamentos nem mesmo
passaram pela sua cabea. Nem sempre
sentia que estava vivendo, e s vezes se
pegava lamentando as escolhas que tinha

feito. Ser que ela no era nova demais


para ter esse tipo de arrependimento?
Eles no deveriam comear na meiaidade? Seus pais no pareciam sentir
nenhum arrependimento, e eles estavam
na meia-idade. Serena agia como se no
tivesse qualquer preocupao no mundo.
Onde Maria havia errado?
Ps a culpa dos pensamentos
melanclicos nas pias coladas, cujos
efeitos ainda sentia. Decidindo dar um
pouco mais de tempo antes de se sentar
diante do volante, franziu os olhos para
o per e resolveu: por que no? O
crepsculo estava chegando, mas ainda

restava cerca de uma hora antes de


escurecer.
Virou-se e foi naquela direo,
olhando a atividade catica das famlias
comeando a sair da praia. Crianas
queimadas de sol, cansadas demais e
reclamando, acompanhavam os pais que
carregavam pranchas, caixas trmicas,
guarda-chuvas e toalhas.
Na praia, parou para tirar as
sandlias, imaginando se reconheceria
algum do ensino mdio ou se algum
iria reconhec-la, mas no viu ningum
familiar. Andou pela areia e, quando
chegou ao per, subiu os degraus
enquanto o sol comeava a se pr.

Atravs das tbuas sob os ps viu a


areia dar lugar gua rasa e as ondas
que cascateavam para a praia. Nas duas
direes ainda via-se surfistas pegando
ondas. Admirando os movimentos
graciosos deles, passou por pessoas que
pescavam; homens e mulheres, novos e
velhos, todos imersos em seus prprios
mundos. Lembrou-se de que, quando era
adolescente, um garoto de quem gostava
convenceu-a a fazer uma tentativa. Era
um dia muito quente e pescar era mais
difcil do que ela havia pensado.
Acabaram saindo do per com as mos
vazias. Depois, Maria percebeu que

gostava muito mais do garoto do que de


pescar.
Os grupos de pessoas ficaram mais
esparsos medida que ela avanava.
Quando chegou ao fim do per, notou um
pescador solitrio, de costas para ela.
Ele vestia jeans desbotados e usava um
bon de beisebol. Virou o olhar para o
horizonte e admirou a lua. A distncia,
um catamar deslizava na superfcie da
gua e Maria se perguntou, tranquila, se
Serena velejaria com ela num fim de
semana.
Voc est me seguindo? A voz
veio do canto do per.

Quando se virou, ela demorou alguns


segundos para registrar que era Colin. O
pescador com bon de beisebol,
percebeu de repente. Sentiu um calor
subir pelas bochechas. Ser que Serena
teria armado isso tambm? No, vir aqui
tinha sido ideia sua. No tinha? Serena
no havia falado em Colin ou no per
o que significava que isso devia ser
coincidncia. Quais eram as chances de
encontr-lo ali? Muito poucas. No
entanto, estavam ali e dava para ver que
ele esperava uma resposta.
No gaguejou ela. No estou
seguindo voc. S vim olhar a vista.
Ele pareceu avaliar a resposta.

E?
E o qu?
A vista. Como ?
Sem graa, ela precisou processar a
pergunta antes de responder.
Linda disse finalmente.
Melhor do que a do restaurante?
Diferente. Mais pacfica.
Tambm acho. por isso que estou
aqui.
Mas voc est pescando?
Na verdade, no. Como voc, vim
aqui principalmente para apreciar a
paisagem. Ele sorriu antes de se
inclinar por cima do corrimo. No

quero incomod-la. Curta o pr do sol,


Maria.
De algum modo, ouvi-lo dizer seu
nome ali pareceu mais ntimo do que no
bar, e ela olhou distraidamente enquanto
ele comeava a puxar a linha. Colin
jogou o anzol de novo, a linha se
desenrolando ao longe, e ela se
perguntou se deveria ficar ou ir embora.
Ele parecia contente em lhe dar espao,
assim como tinha feito na noite em que
haviam se encontrado pela primeira vez.
O que a lembrou
Ei, Colin?
Ele virou a cabea.
Sim?

Eu deveria ter agradecido por


voc ter trocado o pneu do carro na outra noite. Voc realmente me salvou.
De nada. Fiquei feliz em ajudar.
Ele sorriu. E tambm fiquei feliz
porque voc veio ao restaurante hoje.
Foi ideia da Serena.
Deu para ver. Voc no pareceu
muito feliz em me ver.
No foi isso. S fiquei surpresa.
Eu tambm.
Maria pde sentir o olhar de Colin
se demorando nela antes de ele se virar.
Ela no sabia direito como reagir.
Durante um tempo, os dois apenas
ficaram parados em silncio. Colin

parecia perfeitamente relaxado e


controlado, ao passo que Maria tentava
mergulhar na paisagem de novo. Um
barco de pesca de camaro percorria as
guas escuras a distncia, e por cima do
ombro dele as luzes tremeluziam no
restaurante. Os fracos sons de um rock
clssico comearam a tocar, sinalizando
o incio das festividades noturnas.
Maria examinou Colin com o canto
do olho, tentando descobrir por que ele
parecia to diferente dos outros homens.
Em sua experincia, os homens da sua
idade geralmente se encaixavam em
cinco categorias: sujeitos arrogantes que
acreditavam ser uma das criaes

prediletas de Deus; caras amigveis que


poderiam valer a pena, no fosse o fato
de que frequentemente no estavam
interessados em relacionamentos; caras
tmidos que mal podiam falar; homens
que por algum motivo no tinham
qualquer interesse por ela; e os bons de
verdade que valiam mesmo a pena ,
mas j tinham sido fisgados.
Colin no parecia ser do primeiro
tipo, e no parecia ser do segundo ou do
terceiro, tambm. O que significava,
obviamente, que era do quarto ou do
quinto tipo. No estava interessado
nela e, no entanto, bem no fundo, ela
suspeitava de que poderia estar errada,

mas no sabia direito por qu. Com isso


restava a possibilidade de ele estar na
quinta categoria, mas infelizmente ela
praticamente havia encerrado a conversa
antes, de modo que talvez o silncio
dele fosse reao ao seu jeito distante.
Depois de ele ter trocado seu pneu.
Depois da eficincia amistosa no bar.
Depois de Serena ter garantido que ele
era um cara legal. E depois de ele ter
iniciado uma conversa apenas alguns
instantes atrs. Ela sentiu os ombros
relaxarem. No era de se espantar que
passasse os fins de semana sozinha.
Ei, Colin?

Ele ainda estava inclinado por cima


do corrimo e, quando se virou, ela
detectou o mesmo trao de diverso que
havia notado no bar.
O qu?
Posso fazer uma pergunta?
Pode. Os olhos azul-cinzentos
dele reluziam.
Por que voc gosta de pescar?
Ele levantou a mo e inclinou o bon
ligeiramente para trs.
No gosto de verdade. E no sou
muito bom nisso. Raramente pego
alguma coisa.
Ela registrou a suave preciso de
sua fala.

Ento por que faz isso?


um bom modo de relaxar depois
do trabalho, ainda mais quando o
restaurante est movimentado bom
ter alguns minutos sozinho, sabe? Eu
venho aqui e o lugar quieto. O mundo
reduz a velocidade por um tempo.
Comecei a trazer a vara porque me dava
alguma coisa para fazer, em vez de s
ficar parado olhando o horizonte.
Como eu estava fazendo?
Exato. Quer minha vara de pesca
emprestada? Quando ela riu baixinho,
ele continuou: Alm disso, acho que
eu deixava as pessoas nervosas ao ficar
parado pensando, como se no estivesse

fazendo nada de bom. E esta semana,


com os hematomas, eu provavelmente
iria apavor-las tambm.
Eu gosto de pensar que voc
pareceria contemplativo.
Duvido. Voc, por outro lado,
parece do tipo que contempla
frequentemente as coisas. A vida. Os
objetivos. Os sonhos.
Ela ficou vermelha, sentindo a lngua
muito presa para responder. Mesmo
contra a vontade, no conseguia deixar
de concordar com Serena: Colin era
gato.
Posso? disse ele, vindo na
direo dela antes de se inclinar e pegar

sua caixa de iscas. No estou tendo


muita sorte aqui.
A sugesto a pegou desprevenida.
Ah, sim claro. Mas, se voc no
muito bom em pescar, no posso
prometer que este lugar v ser melhor.
Provavelmente no vai admitiu
ele, chegando mais perto. Ps a caixa ao
lado, no per, deixando uma distncia
confortvel entre os dois. Mas no
terei de falar to alto.
Diferentemente dela, Colin parecia
relaxado. Maria ficou olhando-o enrolar
a linha e jogar de novo em outro lugar.
Ele se inclinou adiante, sacudindo a
vara ligeiramente.

Sua irm tem uma tremenda


personalidade disse Colin depois de
um momento.
Por que diz isso?
Quando ela se apresentou para
mim, usou estas palavras: Ei, voc a,
de cara machucada.
Maria riu, pensando que isso era
exatamente o que Serena diria.
Ela diferente de tudo, com
certeza.
Mas mais uma amiga do que uma
irm, certo?
Ela disse isso?
No. Notei enquanto estavam no
restaurante. fcil ver que vocs so

bem ntimas.
Somos concordou Maria. Voc
tem irmos?
Duas irms mais velhas.
Vocs so prximos?
No como voc e Serena admitiu
ele enquanto ajustava a linha de pesca.
Gosto delas e me importo com elas, mas
tomamos caminhos meio diferentes na
vida.
Como assim?
No conversamos com muita
frequncia. Talvez a cada dois meses,
mais ou menos. A coisa vem melhorando
ultimamente, mas um processo gradual.
Que pena.

As coisas so assim.
A resposta sugeriu que ele no
queria mais falar sobre isso.
Serena disse que vocs dois tm
aulas juntos, no ? perguntou ela,
entrando em terreno mais seguro.
Ele confirmou com a cabea.
Ela me pegou no caminho para a
biblioteca. Acho que voc deve ter
falado sobre minha aparncia naquela
noite e ela juntou os pontos. O que no
foi muito difcil, com a cara machucada
e coisa e tal.
No estava to ruim. Na verdade,
no pensei muito nisso. Quando ele
ergueu uma sobrancelha, ela deu de

ombros. Certo. Talvez eu tenha ficado


um pouco apavorada quando voc
apareceu.
Faz sentido. Era tarde e voc
estava no meio do nada. Esse foi um dos
motivos para eu parar.
Qual foi o outro?
Voc mulher.
E voc acha que todas as mulheres
precisam de ajuda para trocar um pneu?
Nem todas. Mas minhas irms e
minha me teriam precisado de ajuda. E
no tive a impresso de que voc estava
se divertindo muito.
Ela assentiu.
Obrigada outra vez.

Voc j disse isso.


Eu sei. Mas mereceu ser dito de
novo.
Certo.
S certo? Ela sorriu.
o que respondo quando algum
faz uma declarao em vez de uma
pergunta.
Ela franziu a testa.
Acho que faz sentido.
Certo disse ele e ela riu,
finalmente comeando a relaxar.
Voc gosta de trabalhar como
barman?
bom. Paga as contas enquanto
estou na faculdade, posso escolher o

horrio e as gorjetas so boas. Mas


espero no ser obrigado a continuar por
muito tempo nisso. Quero outras coisas
da vida.
Serena disse que voc quer ser
professor.
Quero. Para onde ela foi, por
sinal?
Encontrou uns amigos. Eles vo
percorrer os bares e ouvir msica por
um tempo, depois provavelmente vo a
alguma festa.
Por que no foi com eles?
Sou meio velha para festas de
faculdade, no acha?
No sei. Quantos anos voc tem?

Vinte e oito.
Eu tenho 28 e ainda estou na
faculdade.
, pensou ela, eu sei.
E frequenta festas de faculdade?
No admitiu ele , mas no
porque acho que sou velho demais. S
no vou a festas. Nem a bares.
Mas trabalha num bar.
diferente.
Por qu?
Porque eu trabalho l. E, mesmo se
no trabalhasse, no o tipo de bar onde
eu acabaria arranjando encrenca, j que
mais um restaurante.
Voc arranja encrenca em bares?

Arranjava. No mais.
Mas voc acabou de dizer que no
vai.
por isso que no arranjo
encrencas.
E boates?
Ele deu de ombros.
Depende da boate e de com quem
estou. Em geral, no. De vez em quando,
sim.
Porque arranjou encrenca nelas?
Passado passado.
Ela pensou na resposta antes de
finalmente se virar de novo para o
horizonte. A lua brilhava em contraste
com o cu, que comeava a lenta

progresso do cinza para o preto. Colin


seguiu seu olhar, nenhum dos dois
falando por um momento.
Que tipo de encrenca? perguntou
ela finalmente.
Ele levantou a borda do carretel,
puxando a linha, antes de responder.
Brigas.
Por um momento ela no teve certeza
de que havia escutado direito.
Voc brigava em bares?
At alguns anos atrs, o tempo
todo.
Por que brigava?
Em geral os caras vo aos bares
por quatro motivos: ficar bbados,

encontrar amigos, pegar garotas ou


brigar. Eu ia pelos quatro motivos.
Voc queria brigar?
Geralmente.
Quantas vezes?
No sei se entendi a pergunta.
Quantas vezes voc entrou em
brigas?
No lembro exatamente. Na certa
mais de cem.
Ela piscou.
Voc teve mais de cem brigas de
bar?
Tive.
Ela no sabia bem o que dizer.
Por que est me contando isso?

Porque voc perguntou.


E voc responde a tudo o que as
pessoas perguntam?
Nem tudo.
Mas acha que no h problema em
me contar uma coisa dessas?
Acho.
Por qu?
Imagino que voc seja advogada,
no ?
Ela inalou, perplexa com a sbita
mudana de assunto.
Serena contou isso?
No.
Ento como soube que eu sou
advogada?

No sabia. Achei que era uma


possibilidade, porque voc faz muitas
perguntas. A maioria dos advogados faz.
E, com todas essas lutas em bares,
provavelmente voc teve um bocado de
experincias com advogados, no ?
.
Ainda no acredito que voc est
me contando isso.
Por que no contaria?
Porque admitir que entrava em
brigas de bar no uma coisa que as
pessoas costumam fazer quando se
conhecem.
Certo disse ele. Mas, como eu
disse, no fao mais isso.

E naquela noite?
Foi uma luta de MMA. Artes
marciais mistas. totalmente diferente
do que eu fazia no passado.
Mesmo assim lutar, no ?
um esporte, como o boxe ou o
taekwondo.
Ela franziu os olhos para ele.
MMA aquela da jaula? Onde
vale tudo?
Sim primeira pergunta, no
segunda. Existem regras. Na verdade h
um monte de regras, ainda que a coisa
possa ficar violenta.
E voc gosta da violncia?
Ela boa para mim.

Por qu? Ajuda voc a ficar longe


de encrenca?
Dentre outras coisas.
Ele sorriu e, pela primeira vez em
muito, muito tempo, ela se pegou absolutamente sem palavras.

5
Colin

Colin j havia testemunhado reaes


como a de Maria. Em geral, as pessoas
no sabiam lidar com seu passado.
Ainda que ele no se atormentasse mais
por causa de seus erros, tambm no
sentia orgulho deles. Ele era daquele
jeito, com os defeitos e tudo. Aceitava

isso. Agora era a vez dela de tomar a


deciso.
Sabia que Evan teria balanado a
cabea diante do modo como ele havia
respondido s perguntas de Maria, mas,
alm do desejo de ser honesto, o que
Evan no entendia era que seria intil
tentar esconder a verdade sobre seu
passado, mesmo se Colin quisesse. As
pessoas eram curiosas e cautelosas ao
mesmo tempo. Uma rpida busca pelo
seu nome na Internet revelaria um
punhado de matrias de jornais a seu
respeito, e nenhuma era boa. E se no
tivesse deixado tudo claro desde o
incio? Maria ou Serena poderiam t-lo

procurado no Google, do mesmo modo


como Victoria tinha feito.
Ele havia conhecido Victoria na
academia dois anos antes. Depois de
conversas ocasionais durante alguns
meses, tinham comeado a malhar
juntos. Ele achou que os dois estavam se
dando bem e considerava-a uma boa
parceira de malhao, at que de repente
ela comeou a evit-lo. Parou de
responder s suas mensagens ou aos
seus telefonemas e comeou a malhar em
outro horrio. Quando finalmente
conseguiu conversar com ela, Victoria
revelou o que tinha descoberto a seu
respeito e insistiu que ele parasse de

tentar contat-la. No se interessou por


desculpas, e Colin no deu nenhuma,
mas imaginou por que ela teria feito a
pesquisa, para comeo de conversa. Um
ms depois, ela parou de ir academia.
Foi a ltima vez que a viu.
No era a nica mulher que havia se
afastado depois de saber a verdade
sobre ele. Ainda que Evan brincasse
dizendo
que
Colin
contava
imediatamente toda sua histria para
qualquer um que perguntasse, no era
assim. Em geral isso no era da conta de
ningum, e ele mantinha a coisa assim
at que algum fizesse ou pudesse
comear a fazer parte de sua vida, de

algum modo. Ainda que fosse cedo


demais para dizer se Maria se encaixava
nessa situao, Serena era sua colega de
turma. Se havia conversado com ele uma
vez, poderia conversar de novo. Mas
Colin admitia haver algo em Maria que
lhe interessava. Em parte era a
aparncia, claro ela era uma verso
mais madura e mais interessante de
Serena, com os mesmos cabelos e olhos
escuros. Ele havia notado algo no bar.
Apesar de ela ter atrado os olhares de
muitos homens, no percebeu isso, o que
era extremamente raro. Mas suas
impresses iniciais eram ainda mais
profundas. Diferentemente de Serena

que era expansiva, adorava conversar e


no fazia de fato o seu tipo , Maria era
mais quieta, mais contemplativa, e
obviamente inteligente.
E agora? Ficou observando Maria
enquanto ela tentava deduzir se queria
ficar ali ou ir embora, continuar a
conversa ou dizer adeus. Ele no falou
nada, dando-lhe espao para tomar a
deciso. Em vez disso, se concentrou na
sensao da brisa e no som das ondas.
Olhando ao longo do per, notou que a
maioria das pessoas tinha ido embora;
os que permaneciam estavam guardando
os equipamentos ou limpando os peixes.

Maria se inclinou um pouco mais


por cima do corrimo. O cu estava
escurecendo e deixava seu rosto na
sombra, fazendo-a parecer misteriosa,
impenetrvel. Sentiu quando ela
respirou fundo.
Que outras coisas? perguntou
ela.
Colin sorriu por dentro.
Por mais que eu goste de malhar,
h ocasies em que simplesmente no
estou com vontade. Mas saber que vai
haver uma luta e que preciso treinar para
ela me tira do sof e me leva para a
academia.
Diariamente?

Ele assentiu.
Duas ou trs sesses. Ocupa
bastante tempo.
O que voc faz?
Quase qualquer coisa respondeu
ele dando de ombros. Boa parte do
meu treino bater e agarrar, mas tento
misturar o mximo que posso: fao luta
olmpica e levantamento de peso, mas
tambm aulas de spinning, ioga, caiaque,
circuito, corrida, subida de corda,
escadas, pliometria, exerccios sem
peso, qualquer coisa. Desde que eu
comece a suar, fico feliz.
Voc faz ioga?

No bom s para a flexibilidade


e o equilbrio; mentalmente fantstico
para mim. como meditar. Ele
assentiu na direo da gua, tingida de
vermelho e dourado pelos ltimos raios
do sol. como ficar aqui depois de
um turno de trabalho.
Ela franziu os olhos para ele.
Voc no parece um cara que faz
ioga. Os caras que fazem ioga so
Ele terminou a frase para ela.
Magricelos? Barbudos? Curtem
coisas tipo incenso e colares de contas?
Ela gargalhou.
Eu ia dizer que geralmente no
curtem violncia.

Eu tambm no curto. No mais.


Obviamente podem acontecer ferimentos
durante uma das minhas lutas, mas no
quero
necessariamente
machucar
ningum. S quero vencer.
As duas coisas no andam juntas?
s vezes, mas nem sempre. Se
voc consegue colocar os oponentes
numa submisso correta, eles batem na
lona e se afastam numa boa.
Ela girou o bracelete no pulso.
D medo? Entrar naquela jaula?
A pessoa no deve entrar no ringue
se estiver com medo. Para mim, mais
um barato que faz a adrenalina correr. A

chave manter a adrenalina sob


controle.
Ele comeou a enrolar a linha.
Imagino que voc seja bastante
bom.
Sou bom para um amador, mas
teria dificuldade com os profissionais.
Alguns daqueles caras foram lutadores
da Associao Atltica Universitria
Nacional ou boxeadores olmpicos.
Esto acima do meu nvel. Mas, para
mim, tudo bem. Meu sonho no virar
profissional. s uma coisa que fao
at terminar os estudos. Quando chegar a
hora, estarei preparado para parar. Em
vez de jogar a linha de novo, ele

prendeu o anzol e a isca na vara. Ser


professor e lutar no octgono no
combinam. Provavelmente isso iria
apavorar as crianas.
Crianas?
Quero dar aulas para o ensino
fundamental. Tipo terceiro ou quarto
ano. Ele se curvou, estendendo a mo
para a caixa de iscas. Est ficando
escuro. Quer voltar? Ou gostaria de
ficar aqui mais um pouco?
Podemos ir disse ela.
Enquanto Colin apoiava a vara no
ombro, ela notou o interior dos
restaurantes iluminados, filas de pessoas

j se formavam junto s portas, o som


fraco de msica enchendo o ar.
O restaurante fica lotado nesse
horrio, no?
por isso que pedi para trabalhar
no turno do dia. Esta noite o terrao vai
virar um zoolgico respondeu ele.
As gorjetas so boas?
No valem o incmodo.
Universitrios demais.
Ela gargalhou, um som quente e
meldico. Comearam a voltar, nenhum
dos dois sentindo pressa. luz fraca,
Maria era muito atraente, o leve sorriso
fazendo-o imaginar o que ela estaria pensando.

Voc sempre morou aqui?


perguntou ele, interrompendo o silncio
pacfico.
Cresci aqui e voltei em dezembro
passado. Fiquei fora uns dez anos: o
tempo da faculdade, da escola de direito
e quando trabalhei em Charlotte. Mas
voc no daqui, ?
Sou de Raleigh. Passava os veres
aqui quando era moleque, mas morei
aqui esporadicamente, um ou dois meses
de cada vez, depois do ensino mdio.
Estou morando aqui permanentemente
nos ltimos trs anos.
Provavelmente j fomos vizinhos e
nem sabamos.

Vizinhos ou no, duvido que


tenhamos frequentado os mesmos
crculos sociais.
Ela sorriu.
E voc veio para c por causa
da faculdade?
A princpio no. A faculdade
aconteceu um pouco depois. Vim para c
porque meus pais me expulsaram de
casa e eu no sabia direito para onde ir.
Meu amigo Evan estava morando aqui e
acabei alugando um quarto na casa dele.
Seus pais expulsaram voc?
Ele confirmou com a cabea.
Eu precisava de um toque para
despertar. Eles me deram.

Ah. Maria tentou manter a voz


neutra.
No os culpo. Eu merecia. Eu
mesmo teria me expulsado.
Por causa das brigas?
Mais do que isso, mas as lutas
faziam parte da coisa. Fui uma espcie
de criana-problema. E a, depois do
ensino mdio, fui um adulto-problema
durante um tempo. E voc? Mora com
seus pais?
Ela balanou a cabea.
Tenho um apartamento na Market
Street. Por mais que eu os ame, no
poderia morar com eles de jeito nenhum.
O que eles fazem?

So donos do La Cocina de la
Familia. um restaurante aqui na cidade.
J ouvi falar, mas nunca fui.
Deveria ir. A comida mesmo
autntica, minha me ainda prepara
quase tudo. E o lugar est sempre cheio.
Se eu citar seu nome, recebo
desconto?
Voc precisa de desconto?
Na verdade, no. S estou testando
nossa relao.
Verei o que posso fazer. Tenho
certeza de que posso mexer alguns
pauzinhos.

Os dois estavam na areia, indo para


a escada. Ele a acompanhou enquanto
ela descia graciosamente.
Quer que eu a leve at seu carro?
perguntou ele, encarando-a.
No precisa respondeu Maria,
tmida. No est longe.
Ele transferiu a vara de um ombro
para o outro, relutante em encerrar a
conversa.
Se Serena saiu com os amigos,
quais so seus planos para o resto da
noite?
Na verdade, nenhum. Por qu?
Quer ouvir um pouco de msica, j
que estamos aqui? Ainda no to tarde.

A pergunta pareceu peg-la de


surpresa e, por um momento, Colin teve
certeza de que ela recusaria. Maria
ajeitou a ala da bolsa, remexendo na
fivela. Enquanto esperava, ele pensou de
novo que ela era linda, os clios
compridos e escuros escondendo seus
pensamentos.
Achei que voc no frequentava
bares.
No frequento. Mas podemos
andar um pouco na praia, ouvir alguma
coisa boa e curtir o lugar onde estamos.
Alguma banda boa?
No fao ideia.

A incerteza estava estampada no


rosto de Maria antes de ela finalmente
ceder.
Tudo bem, mas no quero ficar por
muito tempo. Talvez s um passeio na
praia, est bem?
Ele sorriu, sentindo algo relaxar por
dentro.
S vou guardar a caixa de iscas.
Prefiro no ficar carregando o tempo
todo.
Retornaram ao restaurante e, assim
que ele guardou suas coisas na rea dos
funcionrios, os dois voltaram areia.
As estrelas eram como brilhantes furos
de alfinete no cu aveludado. As ondas

continuavam a quebrar, e a brisa quente


era como uma exalao calma. Enquanto
caminhavam, Colin notou que ela estava
suficientemente perto para ser tocada,
mas afastou o pensamento.
Que tipo de advogada voc ?
Trabalho principalmente com
defesa de seguros. Pesquisas e
depoimentos, negociaes e, como
ltimo recurso, litgio.
E voc defende as empresas de
seguros?
Na maior parte das vezes. De vez
em quando, ficamos do lado do
reclamante, mas no muito comum.
Isso mantm voc ocupada?

Muito. Ela assentiu. H


burocracia para tudo e, por mais que a
lei tente prever cada possibilidade,
sempre h reas obscuras. Digamos que
algum escorregue na sua loja e abra um
processo ou que um funcionrio
processe o empregador depois de ser
demitido, ou talvez voc esteja fazendo
uma festa de aniversrio para seu filho e
um amigo dele se machuca na sua
piscina. A companhia de seguros
responsvel por pagar, quando
acionada, mas s vezes ela decide lutar
contra. a que entramos. Porque o
outro lado sempre tem advogados.
Voc costuma ir ao tribunal?

Ainda no fui. Pelo menos neste


emprego. Estou aprendendo. O scio
para quem fao a maior parte do meu
trabalho vai bastante ao tribunal, mas na
verdade a maioria dos nossos casos
resolvida antes de ir a julgamento. No
fim das contas, mais barato e h menos
confuso para todos os envolvidos.
Aposto que voc ouve um monte
de piadas sobre advogados.
No muitas. Por qu? Voc sabe
alguma?
Ele deu alguns passos.
O que so quinhentos advogados
no oceano presos a uma ncora?

No sei respondeu ela, dando de


ombros.
Um bom comeo.
Ha-ha.
Estou brincando. Sou o primeiro a
apreciar os bons advogados. Tive alguns
brilhantes.
E precisou deles?
Precisei. Colin sabia que isso
provocaria mais perguntas, mas
continuou, assentindo na direo do
oceano. Adoro andar na praia noite.
Por qu?
diferente de andar de dia, ainda
mais quando no h lua Gosto do
mistrio de pensar que qualquer coisa

pode estar l fora, nadando logo abaixo


da superfcie.
um pensamento assustador.
por isso que estamos aqui, e no
l.
Ela sorriu, surpreendentemente
vontade. Nenhum dos dois sentia
necessidade de falar. Colin se
concentrou na sensao dos ps na areia
e da brisa quente no rosto. Olhando o
cabelo de Maria ondular ao vento,
percebeu que estava gostando mais do
passeio do que havia previsto. Lembrouse de que eram estranhos, mas por algum
motivo no pareciam.

Tenho uma pergunta, mas no sei


se pessoal demais disse ela por fim.
Faa respondeu ele, j sabendo o
que viria.
Voc disse que foi um adultoproblema e que entrou em um monte de
brigas de bar. E que teve alguns
advogados timos.
.
J foi preso?
Ele ajeitou o bon.
Sim.
Mais de uma vez?
Vrias vezes admitiu ele.
Durante um tempo, conhecia alguns

policiais de Raleigh e Wilmington pelo


nome.
J foi condenado?
Algumas vezes. Provavelmente
passei no total um ano em cadeias do
condado. No tudo de uma vez; um ms
aqui, dois meses ali. Nunca fui para a
priso. Teria ido. A ltima luta foi bem
feia, mas recebi uma chamada sria e c
estou.
Ela baixou levemente o queixo, sem
dvida questionando sua deciso de
passear com ele.
Quando voc diz que recebeu uma
chamada sria

Ele deu alguns passos antes de


responder.
Estou sob condicional h trs anos.
Faz parte do acordo que fiz. Se eu no
arranjar encrenca nos prximos dois
anos, eles limpam minha ficha
totalmente. Isso significa que poderei
dar aulas, o que importante para mim.
As pessoas no querem bandidos
ensinando seus filhos. Por outro lado, se
eu fizer bobagem, o acordo escorre pelo
ralo e vou direto para a priso.
Como isso possvel? Limparem
completamente sua ficha?
Fui diagnosticado com transtorno
de raiva e TDAH, o que afetou minha

mens rea. Voc sabe o que , no sabe?


Em outras palavras, voc est
dizendo que no podia evitar o que
fazia.
Ele deu de ombros.
Eu, no. Foi o que meus
psiquiatras disseram, e felizmente eu
tinha os registros para provar isso. Fiz
terapia durante quase quinze anos, usei
medicao periodicamente, e como
parte do acordo precisei passar alguns
meses num hospital psiquitrico no
Arizona, especializado em transtornos
ligados raiva.
E quando voltou a Raleigh seus
pais o expulsaram de casa?

Isso. Mas tudo isso junto, a briga e


a possvel sentena de priso, o acordo,
meu tempo no hospital, e subitamente ser
obrigado a cuidar de mim mesmo, me
levou a fazer um srio exame de
conscincia. Percebi que estava cansado
da vida que vinha levando. No queria
ser o cara conhecido por pisar na
cabea de algum depois que o sujeito
j estava no cho, queria ser conhecido
como um cara com quem se pode
contar. Ou no mnimo um cara com
algum tipo de futuro. Por isso parei com
as baladas e canalizei toda a energia em
treinar, estudar e trabalhar.
Fcil assim?

No foi to fcil como parece, mas


fcil assim.
Em geral as pessoas no mudam.
Eu no tive escolha.
Mesmo assim
No entenda mal. No estou
tentando criar uma desculpa para o que
fiz. Independentemente do que os
mdicos disseram sobre eu ser capaz ou
no de controlar meu comportamento, eu
sabia que estava errado e no ligava a
mnima para melhorar. Em vez disso,
fumava maconha, quebrava coisas na
casa dos meus pais, destrua carros e era
preso repetidamente por causa das
brigas. Durante muito tempo no ligava

para nada, a no ser curtir do jeito que


eu queria.
E agora liga?
Ligo pra caramba. E no tenho
nenhuma inteno de voltar vida antiga.
Colin sentiu os olhos dela fixos nele
e percebeu-a tentando juntar o passado
que ele havia descrito com o homem que
estava ao seu lado.
Eu entendo o transtorno de raiva,
mas TDAH?
.
O que aconteceu?
Quer mesmo ouvir? uma histria
meio longa. Quando ela confirmou

com a cabea, ele continuou: Como eu


disse, fui uma espcie de crianaproblema.
Era
praticamente
incontrolvel aos 11 anos. Por isso,
meus pais me mandaram para um
colgio militar. O primeiro em que
estive era s um lugar ruim. Havia uma
mentalidade esquisita, tipo O senhor
das moscas, entre os caras de classe
alta, principalmente quando chegava
algum novo. A princpio era o tpico
bullying, como pegar minha sobremesa
no refeitrio ou me obrigar a engraxar
os sapatos ou fazer a cama deles
enquanto outro cara ia e bagunava tudo
no meu quarto, que eu tinha de arrumar

antes da inspeo. No era grande coisa,


todo novato passa por isso. Mas alguns
caras eram diferentes simplesmente
sdicos. Eles me agrediam com toalhas
molhadas depois de eu tomar banho, ou
chegavam por trs enquanto eu estava
estudando, jogavam um cobertor em
cima e comeavam a me espancar.
Depois de um tempo, comearam a fazer
isso noite. Nessa poca eu era meio
pequeno para a minha idade e cometi o
erro de chorar muito, o que s os atiava
mais. Eu me tornei o projeto especial
deles. Vinham me pegar duas ou trs
noites por semana, sempre com o
cobertor, sempre com os socos, s me

espancando enquanto diziam que eu


estaria morto antes do fim do ano.
Fiquei maluco, tenso o tempo todo.
Tentava ficar acordado e me encolhia
quando escutava qualquer som, mas
impossvel no dormir. Eles esperavam
at eu apagar. Essa merda continuou por
meses. Ainda tenho pesadelos com isso.
Voc contou a algum?
Claro que contei. A todo mundo
que pude. Contei ao comandante, aos
professores, ao conselheiro, at aos
meus pais. Ningum acreditou. Ficavam
dizendo para eu parar de mentir, de
reclamar, e ser forte.
Isso medonho

Sem dvida. Eu era s um


garotinho, mas depois de um tempo
achei que precisava sair dali. Caso
contrrio, um dia eles iriam longe
demais. O que eu fiz? Roubei um pouco
de tinta spray e pichei o prdio da
administrao.
Acabei
expulso,
exatamente como eu queria. Ele
respirou fundo. De qualquer modo,
eles acabaram fechando a escola uns
dois anos depois, quando o jornal local
fez uma matria revelando tudo sobre o
lugar. Um garoto morreu l. Um
garotinho da minha idade. Eu no fui um
dos alunos citados na matria, mas
durante um tempo a notcia saiu em todo

o pas. Acusaes criminais e civis,


todas essas coisas. Algumas pessoas
foram parar na priso. Meus pais se
sentiram pssimos depois disso, porque
no tinham acreditado em mim. E acho
que foi por isso que eles me aguentaram
tanto tempo depois de eu me formar.
Porque ainda sentiam culpa.
E depois de voc ser expulso
Fui para outro colgio militar e
jurei a mim mesmo que nunca deixaria
que me batessem de novo. Eu que
daria o primeiro soco. Por isso aprendi
a brigar. Estudei e treinei. Depois disso,
se
algum
me
agarrasse,
eu
simplesmente perdia a cabea. Era

como se fosse um garotinho de novo. Fui


expulso vrias vezes, mal conseguia
passar de ano. Isso virou uma espcie de
bola de neve. Como eu disse, eu era um
garoto problema. Ele deu alguns
passos em silncio. De qualquer
modo, tudo isso entrou no processo do
tribunal.
Como voc se d com seus pais
atualmente?
Hoje em dia eles tm uma liminar
me obrigando a permanecer longe.
Uma expresso perplexa surgiu no
rosto dela.
Estava discutindo com meus pais
na noite antes de ir para o Arizona e

acabei encurralando com fora meu pai


contra a parede. No ia machuc-lo. S
queria que eles me ouvissem. Mas eles
morreram de
medo.
No
me
denunciaram, caso contrrio eu no
estaria aqui, mas conseguiram uma
liminar que me probe de ir casa deles.
Eles no a usam hoje em dia, mas ela
ainda existe, provavelmente para me
impedir de sequer pensar em me mudar
de volta para l.
Ela o examinou.
Ainda no entendo como voc
pde simplesmente mudar. Quer dizer,
e se voc ficar com raiva de novo?

Ainda fico com raiva. Todo mundo


fica. Mas aprendi maneiras diferentes de
lidar com ela. Tipo no indo a bares e
no usando drogas, e nunca tomo mais
de duas cervejas quando estou com
amigos. E fazer atividades fsicas todo
dia ajuda a manter o humor sob controle.
Alm disso, aprendi um monte de coisas
teis no hospital, modos diferentes de
lidar com isso. Essa experincia acabou
sendo uma das melhores coisas que j
fiz.
O que voc aprendeu por l?
Respirar fundo, tentar dar o nome
exato da emoo quando ela aparecer,
com a esperana de diminuir sua

fora No fcil, mas depois de um


tempo isso vira hbito. preciso muito
esforo, mas se eu no estivesse fazendo
tudo isso provavelmente teria de voltar
a tomar ltio, e eu odeio aquela merda.
um medicamento bom para um monte de
gente, mas eu no sentia que era eu
mesmo quando tomava. Era como se
parte de mim no estivesse totalmente
viva. E vivia com fome, no importando
o quanto comesse. Acabei ganhando
peso, engordando. Prefiro treinar
algumas horas por dia, fazer ioga,
meditar e evitar lugares onde possa
arranjar encrenca.
Est dando certo?

At agora, sim. Vivo um dia de


cada vez.
Enquanto caminhavam pela praia, a
msica foi se esvaindo lentamente por
baixo do som das ondas que subiam pela
areia. Para alm das dunas, os bares
haviam dado lugar a casas, com luzes
brilhando por trs das janelas. A lua
havia se erguido mais, banhando o
mundo num brilho etreo. Siris corriam
de um ponto para outro, afastando-se da
aproximao lenta dos dois.
Voc muito aberto com relao a
tudo isso observou Maria.
S estou respondendo s suas
perguntas.

No est preocupado com o que eu


possa pensar?
Na verdade, no.
Voc no se importa com o que os
outros pensam a seu respeito?
At certo ponto, sim. Todo mundo
se importa. Mas, se voc vai fazer um
julgamento a meu respeito, precisa saber
quem eu sou de verdade, e no s a
parte que eu decidir contar. Prefiro ser
honesto com relao a tudo isso e deixar
que voc decida se quer continuar
conversando comigo ou no.
Voc sempre foi assim? Ela o
espiou com curiosidade genuna.
Assim, como?

Honesto? Com relao a tudo?


No. Isso aconteceu depois que
voltei do hospital. Junto com todas as
outras mudanas que decidi fazer na
vida.
Como as pessoas reagem?
A maioria no sabe o que pensar.
Sobretudo no comeo. Evan ainda no
sabe. E acho que voc tambm no. Mas
importante que eu seja sincero.
Principalmente com meus amigos ou
com algum que eu acho que posso ver
de novo.
Foi por isso que voc me contou?
Porque acha que pode me ver de novo?
.

Durante alguns segundos, ela no


soube direito o que pensar.
Voc um homem interessante,
Colin.
Tem sido uma vida interessante
admitiu ele. Mas voc tambm
interessante.
Acredite, sou a pessoa menos
interessante do mundo.
Talvez. Talvez no. Mas voc
ainda no fugiu de mim.
Ainda posso fugir. Voc meio
amedrontador.
No, no sou.
Para uma mulher como eu?
Acredite, voc d certo medo.

Provavelmente a primeira vez que me


encontro noite com um cara que fala
que pisava na cabea de pessoas em
brigas de bar ou que prendeu o pai
contra a parede.
Ou que foi preso. Ou que esteve
numa instituio psiquitrica
Essas coisas tambm.
E?
Ela afastou algumas mechas de
cabelo soprado pelo vento.
Ainda estou decidindo. Neste
momento no fao ideia do que pensar
sobre tudo o que voc falou. Mas, se eu
sair correndo de repente, no tente me
alcanar, certo?

justo.
Voc contou alguma dessas coisas
para Serena?
No. Ela no perguntou.
Mas teria contado?
Provavelmente.
Claro que teria.
Que tal falarmos sobre voc, em
vez disso? Faria voc se sentir melhor?
Ela abriu um sorriso torto.
No h muita coisa a contar. J
falei um pouco sobre minha famlia;
voc sabe que eu cresci aqui e estudei
na Universidade da Carolina do Norte e
na Escola de Direito de Duke, e que

trabalho como advogada. Meu passado


no to pitoresco como o seu.
Isso bom.
Sem perceberem, e ao mesmo tempo,
os dois se viraram e comearam a
voltar.
Certo disse Maria, e ela se
encolheu por um momento quando ele
riu. Segurando o brao dele para se
firmar, ela levantou um p da areia.
Me d um segundo? Minhas sandlias
esto me matando.
Ele olhou enquanto ela as tirava.
Quando Maria finalmente soltou seu
brao, Colin sentiu o calor que
permaneceu depois do toque.

Est melhor disse ela.


Obrigada.
Comearam a andar de novo, dessa
vez mais devagar. A multido s
aumentava no terrao do Pete
Caranguejeiro, e Colin suspeitou de que
os outros bares tambm estivessem
enchendo. No silncio tranquilo daquele
momento, ele se pegou admirando as
feies dela: os lbios grossos, a curva
dos clios em contraste com a pele
impecvel.
Voc muito quieta observou
ele.
S estou tentando digerir tudo o
que voc disse. muita coisa.

Sem dvida.
Devo admitir que voc diferente.
Em que sentido?
Antes de conseguir o trabalho
aqui, eu era assistente da promotoria em
Charlotte.
No brinca!
Por pouco mais de trs anos. Foi
meu primeiro emprego depois da prova
para o registro profissional.
Ento voc estava mais
acostumada a processar caras como eu
do que a sair com eles?
Ela meio que assentiu, mas
continuou:

mais do que isso. A maioria das


pessoas escolhe o modo de contar suas
histrias. Sempre h uma tendncia
positiva envolvida, e elas emolduram a
histria assim, mas voc voc to
objetivo que quase como se estivesse
descrevendo outra pessoa.
s vezes eu tambm me sinto
assim.
No sei se eu conseguiria fazer
isso comentou Maria, franzindo a
testa.
Voc est falando igual ao Evan.
Ele sorriu. Como era trabalhar na
promotoria?

No incio era legal. E foi uma


tremenda experincia de aprendizado.
Mas depois de um tempo percebi que
no era o que eu achava que seria.
Como passear comigo?
Mais ou menos. Quando eu
estudava na escola de direito, achei que
estar num tribunal seria mais parecido
com as coisas que a gente v na TV.
Quer dizer, sabia que seria diferente,
mas no estava preparada para o
tamanho da diferena. Era como se
estivesse indo atrs da mesma pessoa,
com o mesmo passado, de novo e de
novo. O promotor pegava os casos mais
importantes, mas os suspeitos com quem

eu lidava eram iguais a clichs


ambulantes; em geral eram pobres,
desempregados e com pouca formao,
e geralmente havia drogas e lcool
envolvidos.
Era
simplesmente
implacvel. Havia casos demais. Eu
morria de medo que as manhs de
segunda-feira chegassem porque sabia o
que me esperava na mesa. O simples
volume de tudo aquilo me colocava na
situao de ter que priorizar casos e
negociar acordos constantemente. Todos
sabemos que o assassinato, a tentativa
de assassinato e os crimes com armas
so srios, mas como voc prioriza o
resto? Um cara que rouba um carro

pior do que um cara que invade uma


casa e rouba joias? E como esses dois
podem ser comparados com uma
secretria que d um desfalque na
empresa? Mas no h espao suficiente
nas mesas do tribunal, muito menos na
priso. O pblico acredita que temos
recursos
ilimitados:
capacidades
forenses
avanadas,
testemunhas
especializadas a postos, mas no
assim. Os testes de DNA podem levar
meses, a no ser que seja um crime
importante.
As
testemunhas
so
notoriamente incoerentes. As provas so
ambguas. E, de novo, so simplesmente
casos demais Mesmo se eu quisesse

me dedicar realmente a um crime


especfico, precisaria negligenciar todas
as outras pastas que esperavam na minha
mesa. De modo que, com frequncia, era
mais pragmtico simplesmente negociar
com o advogado da outra parte.
Ela chutou a areia, arrastando os
ps.
Eu vivia sendo posta em situaes
em que as pessoas esperavam resultados
que eu no podia entregar, e acabava
sendo vista como a pessoa m. Na
mente delas, os suspeitos tinham
cometido o crime e deveriam ser
responsabilizados, o que para as vtimas
quase sempre significa a priso ou

algum tipo de restituio, mas isso


simplesmente no era possvel. Depois,
os policiais encarregados da priso no
ficavam felizes, as vtimas no ficavam
felizes e eu me sentia como se estivesse
deixando todos eles na mo. E, de certa
forma, estava. Com o tempo, percebi
que eu era s um dente na engrenagem
dessa mquina gigantesca e quebrada.
Ela diminuiu o passo, apertando o
suter com mais fora em volta do
corpo.
Simplesmente o mal est l fora.
Voc no acreditaria nos casos que
chegavam nossa sala. Uma me
prostituindo a filha de 6 anos para

comprar drogas, um homem estuprando


uma mulher de 90 anos. suficiente
para a gente perder a f na humanidade.
E como h uma enorme presso para
voc pegar pesado com os suspeitos
realmente horrveis, isso significa que
os outros criminosos no recebem o
castigo merecido e acabam voltando s
ruas. E s vezes Ela balanou a
cabea. De qualquer modo, no perodo
em que trabalhei l eu mal dormia, e
comecei a ter uns ataques de pnico.
Cheguei um dia de manh e
simplesmente soube que no podia mais
fazer aquilo. Fui sala do meu chefe e

pedi demisso, mesmo sem ter outro


emprego em vista.
Parece que seu trabalho era
exaustivo em muitos sentidos.
Era.
Ela deu um sorriso srio, um
espectro de emoes conflitantes
percorrendo seu rosto.
E?
E o qu?
Quer falar sobre isso?
Sobre o qu?
O verdadeiro motivo de voc se
demitir. A parte que levou voc a ter
ataques de pnico.
Espantada, ela se virou para ele.

Como voc sabe disso?


No sei. Mas se voc ficou l
durante um tempo, deve ter acontecido
alguma coisa muito especfica. Alguma
coisa ruim. Tinha a ver com um processo, certo?
Ela parou de andar e se virou para a
gua. As sombras do luar acentuavam
sua expresso, uma mistura de tristeza e
culpa que trouxe junto uma dor fugaz que
ele no havia esperado.
Voc muito intuitivo. Ela
fechou os olhos, mantendo-os assim por
um momento. No acredito que vou
falar disso com voc.

Colin no disse nada. Nesse ponto


quase haviam chegado ao local por onde
tinham entrado na praia, uma cacofonia
de msica era audvel agora acima do
som das ondas. Ela fez um gesto em
direo duna.
Podemos nos sentar?
Tudo bem.
Tirando a bolsa do ombro e pondo
as sandlias de lado, ela sentou-se na
areia. Colin se acomodou ao seu lado.
Cassie Manning era o nome dela
Praticamente nunca falo sobre ela. No
uma coisa que eu goste de reviver. Sua
voz estava tensa e controlada. O
processo deve ter chegado trs ou quatro

meses depois que eu comecei a trabalhar


na promotoria. No papel pareceu um
caso bastante tpico. Cassie namorava
um cara e os dois discutiram, a coisa se
intensificou e o rapaz acabou ficando
violento. Cassie foi parar no hospital
com um olho roxo e o lbio machucado,
hematomas e um nariz quebrado. Em
outras palavras, no foi s um soco; foi
uma surra. O nome dele era Gerald
Laws.
Laws? Tipo lei em ingls?
Tentei encontrar a ironia, mas
nunca encontrei. E nada no caso foi
tpico. Os dois estavam namorando
havia uns seis meses. Laws era

atencioso, abria portas para ela, um


cavalheiro; mas depois de um tempo ela
comeou a notar aspectos preocupantes
na personalidade dele. Quanto mais
tempo namoravam, mais ciumento e
possessivo ele ficava. Comeou a ficar
com raiva se ela no atendia
imediatamente quando ele telefonava;
comeou a aparecer no trabalho dela.
Cassie era enfermeira peditrica. Um
dia, ela estava almoando com o irmo e
viu Laws do outro lado do restaurante,
sozinho, vigiando-a. Sabia que ele a
havia seguido at ali, e isso a
incomodou.

Maria parou por um segundo antes


de continuar:
Cassie pediu um tempo a Laws,
mas logo percebeu que ele a estava
perseguindo. Via-o no correio, quando
saa do consultrio do mdico e durante
sua
corrida
matinal.
Recebia
telefonemas em que ningum falava
nada. At que uma noite Laws apareceu
sua porta dizendo que queria pedir
desculpas e, mesmo indo contra a
sensatez, Cassie deixou que ele entrasse.
Laws tentou convenc-la a voltar.
Quando ela disse que no, ele agarrou
seu brao. Para se defender, ela acabou
acertando-lhe com um vaso. Depois

disso ele a jogou no cho e


simplesmente pegou pesado. Por acaso
havia um policial numa rua prxima e,
depois de uma ligao annima de um
dos vizinhos, ele chegou casa em
minutos. Laws estava com ela presa no
cho e havia sangue por toda parte. O
policial precisou usar uma arma de
eletrochoques contra Laws. Quando
revistaram o carro dele, encontraram fita
adesiva,
corda,
duas
facas
e
equipamento de gravao em vdeo.
Coisas de dar medo. Quando conversei
com Cassie, ela disse que o sujeito era
louco e que temia pela vida. A famlia
dela tambm. A me, o pai e o irmo

mais novo foram enfticos em dizer que


Laws deveria apodrecer na priso.
Maria enterrou os dedos na areia.
Eu tambm achava. No havia
dvida de que o sujeito deveria ficar
longe da sociedade. E era um processo
bastante simples. Na Carolina do Norte,
Laws poderia ter sido acusado de um
crime classe C, ou seja, ele tinha
inteno de mat-la, ou de um crime
classe E, significando que ele no tinha
inteno de mat-la. A famlia
obviamente queria que ele fosse acusado
de um crime classe C, o que o colocaria
atrs das grades de trs a sete anos. O
policial que fez a priso tambm

acreditava nisso, mas o promotor no


achou que poderamos provar a
inteno, j que no havia prova de que
qualquer uma das coisas que estavam no
carro tinha algo a ver com ela. Nem que
os ferimentos dela implicassem de fato
risco de vida. Cassie tambm
apresentava
certo
problema
de
credibilidade Ainda que a maior parte
das coisas que ela contou fosse
verdadeira, tambm declarou situaes
que claramente eram mentira. E Laws
era o Sr. Certinho: encarregado de
emprstimos num banco e sem ficha
criminal. No banco de testemunhas seria
o pesadelo de um promotor. Com isso,

deixamos Laws admitir culpa por


agresso, com um ano de cadeia. Foi a
que eu errei. Laws era extremamente
perigoso.
Ela fez uma pausa, juntando foras
para continuar contando.
Laws acabou preso por nove
meses, porque j havia cumprido trs
antes do julgamento. Escrevia cartas
para Cassie dia sim, dia no, pedindo
desculpas por seus atos e implorando
outra chance. Ela nunca respondeu, mas
guardou todas porque ainda sentia medo.
Quando examinamos as cartas com mais
ateno, notamos a mudana de tom no
correr do tempo. Laws estava ficando

com cada vez mais raiva porque ela no


respondia. Se Cassie tivesse lido as
cartas e levado para a promotoria
Maria olhou para a areia.
Assim que foi solto, Laws
apareceu na casa dela. Cassie bateu a
porta na cara dele e ligou para a polcia.
Havia uma liminar obrigando-o a manter
distncia. Isso s fez ele ficar mais
cuidadoso.
Mandava
flores
anonimamente. O gato dela foi
envenenado. Ela encontrava buqus de
rosas mortas junto porta. At os pneus
de seu carro foram cortados.
Maria engoliu em seco, visivelmente
abalada. Quando continuou, estava

rouca.
E ento, uma noite, enquanto
Cassie ia para a casa do namorado,
Laws a esperou. O namorado viu Laws
agarr-la na calada e obrig-la a entrar
no carro dele, e no pde impedir. Dois
dias depois, a polcia encontrou o corpo
de Cassie num velho chal beira do
lago, um chal que o banco havia
tomado por falta de pagamento. Laws a
amarrou e a espancou, ps fogo no chal
e em seguida se matou com um tiro. No
foi possvel saber se ela estava viva
quando o fogo Maria fechou os
olhos. Eles precisaram ser
identificados pela arcada dentria.

Sabendo que ela estava revivendo o


passado e tentando enfrent-lo, Colin
permaneceu quieto.
Fui ao enterro dela disse Maria,
continuando por fim. Sei que
provavelmente no deveria ter ido, mas
senti que precisava. Cheguei depois do
incio da cerimnia e me sentei na
ltima fila. A igreja estava cheia. A me
no parava de chorar. O pai e o irmo
estavam simplesmente plidos. Fiquei
enjoada e quis que tudo aquilo
terminasse. Mas no terminou.
Ela se virou para ele.
Isso destruiu a famlia. Alguns
meses depois do assassinato, a me de

Cassie cometeu suicdio, em seguida o


pai teve a licena mdica suspensa.
Sempre achei que havia alguma coisa
esquisita com o irmo De qualquer
modo, foi quando bilhetes terrveis
comearam a chegar. Chegavam ao meu
apartamento e ao escritrio, em
diferentes envelopes, em geral uma ou
duas frases. Eram medonhas me
xingando, exigindo saber por que eu
odiava Cassie ou por que desejava ferir
a famlia. A polcia falou com o irmo e
os bilhetes pararam. Pelo menos durante
um tempo, mas quando comearam a
chegar de novo eram diferentes. Mais
ameaadores. Muito mais apavorantes.

Por isso a polcia falou com ele de novo


e acho que ele simplesmente
desmoronou. Negou que era o
responsvel e insistiu que eu estava
querendo peg-lo, que a polcia estava
de conluio comigo. Foi parar num
hospital psiquitrico. Enquanto isso, o
pai ameaava me processar. A polcia
teorizou que o namorado de Cassie
podia ser o responsvel pelos bilhetes.
Claro, ele tambm negou que os havia
mandado. Foi ento que comearam os
ataques de pnico. Eu tinha a sensao
de que a pessoa que mandava os bilhetes
nunca me deixaria em paz, e nesse ponto
eu soube que precisava vir para casa.

Colin no disse nada. Sabia que no


poderia dizer nada que a fizesse
enxergar de modo diferente os
acontecimentos que tinha acabado de descrever.
Eu deveria ter ouvido a famlia. E
o policial.
Colin olhou para as ondas, para seu
ritmo incessante e calmante. Quando ele
no reagiu, ela se virou na sua direo.
No acha?
Ele escolheu as palavras com
cuidado.
difcil responder a essa
pergunta.
Como assim?

Pelo modo como voc disse, est


claro que voc j acha que a resposta
sim, mas, se eu concordar, voc
provavelmente vai se sentir pior. Se eu
disser que no, vai desconsiderar minha
resposta porque provavelmente j
decidiu que a resposta deve ser sim.
Nem sei o que dizer diante disso.
No precisa dizer nada.
Ela suspirou, pousando o queixo nos
joelhos.
Eu deveria ter feito lobby com o
promotor e insistido que acusssemos
Laws de um crime.
Talvez. Mas, mesmo se fizesse
isso, mesmo se Laws passasse mais

tempo na priso, o resultado poderia ser


o mesmo. Ele estava obcecado por ela.
Se quer saber, caso estivesse no seu
lugar, provavelmente eu teria feito a
mesma coisa.
Eu sei, mas
Voc j falou com algum sobre
isso?
Com um terapeuta, por exemplo?
No.
Ele assentiu.
Certo.
No vai dizer que eu deveria
falar?
No dou conselhos.
Nunca?

Ele balanou a cabea.


Voc no precisa do meu conselho.
Se acha que a terapia pode ajudar, v em
frente. Se no acha, deixa pra l. S
posso dizer que, para mim, ela foi
benfica.
Maria ficou quieta e ele no soube
se ela gostou da resposta.
Obrigada disse ela finalmente.
Por qu?
Por ouvir. E no tentar me dar
conselhos.
Colin assentiu,
estudando
o
horizonte. Mais estrelas eram evidentes
agora. Vnus reluzia no cu, luminoso e
constante. Um punhado de pessoas havia

ido para a praia e seus risos chegavam


longe no ar noturno. Sentado ao lado de
Maria, era como se ele a conhecesse por
muito mais tempo do que o perodo de
cerca de uma hora que os dois haviam
passado juntos. Sentiu uma ntida
pontada de pesar porque o encontro
estava quase terminando.
Acho que preciso ir disse ela.
Eu tambm concordou ele,
tentando esconder a relutncia. Ainda
preciso ir academia.
Colin a viu tirar um pouco de areia
dos ps antes de calar as sandlias.
Voltaram para as dunas junto avenida
comercial, a msica aumentando de

volume a cada passo. Quando saram da


areia e retornaram ao terreno slido, as
caladas estavam cheias de gente j
desfrutando da noite de sbado.
Colin permaneceu ao lado dela,
serpenteando entre pedestres at
chegarem rua, onde as coisas estavam
mais calmas. Surpreendendo-o, ela ficou
perto, os ombros dos dois roando
ocasionalmente. A sensao do toque
permanecia por um bom tempo.
Quais so os seus planos para
amanh? perguntou ele finalmente.
Aos domingos sempre almoo com
meus pais. Depois disso, provavelmente
farei um pouco de stand-up paddle.

?
divertido. Voc j fez?
No. Sempre quis tentar.
Ocupado demais malhando?
Preguioso demais admitiu ele.
Ela sorriu.
E voc? Vai trabalhar? quis
saber Maria.
No. Vou correr, cuidar um pouco
do quintal, trocar o alternador do meu
carro. Ainda no est dando a partida
direito.
Talvez seja a bateria.
Voc acha mesmo que eu no
verifiquei isso primeiro?

No sei. Verificou? Ele ouviu a


provocao na voz dela. Ento, depois
do trabalho masculino no quintal e no
carro, qual o resto da sua programao?
Vou academia. H um pessoal
que se rene nas manhs de domingo e
provavelmente vou treinar um pouco de
luta e fazer trabalho de cho, socar os
sacos, coisas assim. Um cara chamado
Todd Daly administra a academia e
costuma fazer a gente trabalhar duro.
ex-lutador do UFC, treina o pessoal
como se fosse um sargento do Exrcito.
Mas, se voc precisasse,
provavelmente bateria nele, certo?

No Daly? Sem chance.


Ela gostou de Colin admitir isso.
E depois?
Na verdade, nada. Provavelmente
vou estudar um pouco.
Nesse ponto tinham entrado em outra
rua, na esquina do Pete Caranguejeiro.
Ele reconheceu o carro dela adiante, da
noite em que havia trocado o pneu, e
quando
finalmente
chegaram ao
automvel nenhum dos dois sabia o que
dizer. Em vez disso Colin sentiu os
olhos de Maria virando-se para ele,
quase como se ela estivesse vendo-o
pela primeira vez.

Obrigada por me acompanhar at o


carro.
Obrigado pelo passeio na praia.
Ela levantou ligeiramente o queixo.
Tenho outra pergunta.
Certo.
Voc falou srio, sobre tentar fazer
stand-up?
Falei.
Ela baixou os clios, olhando-o de
lado.
Quer ir comigo amanh?
Quero respondeu ele, sentindo
um prazer inesperado. Gostaria muito.
A que horas?

Que tal s duas? E vamos dar um


pulo na ilha Masonboro? meio difcil
de chegar, mas vale a pena.
Parece timo. Onde a gente se
encontra?
O nico modo de chegar l ir
pela praia de Wrightsville at a ponta da
ilha. s parar na rua. Traga umas
moedas, porque vai ter de encher o
parqumetro, mas eu encontro voc l.
Eu posso alugar uma prancha em
algum lugar?
No precisa. Eu tenho duas. Voc
pode usar a minha de iniciante.
timo.

Mas ela cor-de-rosa com


adesivos de coelhinhos e flores.
Verdade?
Ela deu um sorrisinho.
Brincadeira. Ei, tive uma noite
estranhamente boa.
Eu tambm disse ele, falando
srio. E estou ansioso por amanh.
Ela destrancou o carro e Colin abriu
a porta para ela entrar. Um instante
depois, Maria estava dando marcha a r
e se afastando enquanto ele permanecia
ali. Tudo poderia ter acabado nesse
ponto, mas de repente Maria parou o
carro e baixou a janela, inclinando-se
para fora.

Ei, Colin? gritou ela.


O qu?
Quando estiver no treino amanh,
tente no ser acertado no rosto.
Ele sorriu, pensando no que estava
se metendo. No tinha esperado o
convite e, enquanto voltava ao Camaro,
repassou a noite, tentando entender.
Qualquer que fosse o motivo de Maria,
ele no podia negar o fato de que estava
satisfeito.
Queria v-la de novo.
Sem dvida.

6
Maria

Eu tinha certeza de que voc ia


gostar dele! exclamou Serena. No
estava certa?
Era manh de domingo e, como
sempre, Maria estava com a irm na
varanda dos fundos enquanto a me
terminava de preparar o caf. O pai

passeava com Copo, fofa e limpa, com


um lao cor-de-rosa preso orelha.
Eu no disse que gostei dele
respondeu Maria. Disse que ele era
interessante.
Mas voc disse que vai se
encontrar com ele hoje. De biquni.
No vou usar biquni para fazer
stand-up.
Por qu?
Porque no sou voc, est bem? Eu
ficaria desconfortvel.
Bom, melhor mostrar um pouco
de pele, porque, acredite, voc vai
querer que ele tire a camisa. O negcio

de ficar espiando precisa funcionar dos


dois lados.
No quero que ele tenha a ideia
errada.
Est certa. Voc provavelmente
deveria usar um agasalho de moletom
largo. E, no importando como voc se
vestir, fico feliz porque finalmente vai
sair com um cara.
No tente transformar isso numa
coisa que no . No um encontro. S
vamos remar nas pranchas.
Seeei. Serena assentiu. Como
quiser.
No sei por que ainda converso
com voc sobre essas coisas.

Porque sabe que vou dizer a


verdade. E por isso que vocs dois se
deram to bem. Porque o Colin igual a
mim.
, claro. Est certa. Basicamente
vou sair com minha irm mais nova.
No me culpe. Voc que foi atrs
dele at o per.
Eu no fui atrs dele!
Serena deu um sorrisinho.
Voc
anda
to
sensvel
ultimamente! Se quer meu conselho, eu
usaria biquni por baixo do moletom,
certo? S para o caso de ficar quente
demais por l. Porque hoje vai fazer
calor.

Podemos falar sobre voc, em vez


disso? Como foi o resto da sua noite?
No h muita coisa para contar.
Percorremos os bares, fomos a uma
festa. Tpica noite de sbado.
Como vo as coisas com o Steve?
Ele meio grudento, e no tenho
certeza se estou pronta para alguma
coisa assim. Mas, voltando ao Colin.
Ele gato demais.
, eu notei.
Ele tentou dar um beijo de
despedida?
No. E eu no quis.
Isso bom, continue bancando a
difcil. Os caras gostam disso. Maria

fez uma careta e Serena riu de novo.


Certo, certo, vou parar. Mas acho
fantstico. Voc no s teve um
encontro, um encontro de verdade, no
importando como quiser descrever, mas
alm disso foi voc que convidou o
cara. a eptome da mulher moderna. E,
s para saber, estou morrendo de inveja
porque voc vai ver o Colin sem
camisa. Acho que ele no tem um grama
de gordura.
Realmente no sei dizer. Estava
meio escuro e ele andou ao meu lado.
Hoje eu quero fotos. Voc sempre
leva a mquina fotogrfica, de qualquer
modo. Tire umas dele.

No.
Achei que voc poderia fazer ao
menos esse favor para sua irm mais
nova, que por acaso foi quem armou
para voc sair com ele.
Maria pensou.
Certo, talvez.
Fantstico. Ou, melhor ainda, tire
algumas com seu celular e mande para
mim, que eu coloco no Instagram.
Sem chance.
Tem certeza? Eu odiaria ter de
contar ao papai que voc anda saindo
com um ex-presidirio.
Nem ouse!

Estava brincando! Nem quero ficar


no mesmo estado quando voc soltar
essa bomba. Por isso me avise antes,
certo?
Aviso.
Mesmo assim, voc deveria pelo
menos tirar uma selfie com ele. Antes do
anncio. Assim voc vai saber que saiu
mesmo com o cara, j que, depois, isso
nunca mais vai acontecer de novo.
Acabou?
Serena riu.
J. Agora acabei.
Maria notou um beija-flor no
bebedouro, pairando de um modo que a
hipnotizava desde que era pequenina. L

dentro podia ouvir a me cantando


baixinho, e ainda que o aroma de ovos e
feijes fritos devesse t-la deixado com
fome, j estava meio nervosa por causa
do passeio tarde. Imaginou o quanto
conseguiria comer.
Ainda estou meio surpresa pela
forma como ele simplesmente contou
tudo a voc disse Serena por fim.
Se estivesse l, ficaria em choque.
Acredite.
Mas esquisito. Acho que jamais
conheci algum assim.
Nem me diga.

Duas horas depois, Maria estava em


casa, decidindo o que usar. O conselho
de Serena ressoava em seu ouvido,
tornando a deciso muito mais difcil do
que deveria ser. Normalmente ela nem
pensaria duas vezes; usaria um short e
um biquni, e certamente no teria
tomado banho antes nem posto
maquiagem ou sentido as pontadas de
nervosismo na barriga, mas elas estavam
l. Parada diante da cmoda, tentava
decidir que tipo de impresso queria
causar. Ousada? Casual? Sensual?

Era muito mais fcil para os homens:


colocar uma camiseta, sandlia e short e
sair pela porta. Enquanto isso, ela
precisava decidir o comprimento do
short e quanto queria que eles fossem
justos ou desbotados. Deveria usar um
short sexy, com desenhos de lgrimas
nos bolsos de trs, ou ser mais
conservadora? E isso s com a parte de
baixo; tentar decidir o que usaria em
cima
era
ainda
mais
difcil,
principalmente porque no tinha
definido se colocava o biquni ou um
mai por baixo. Apesar do que havia
dito a Serena, era um encontro e, tirando
o fiasco da semana anterior com Jill e

Paul, ela no tivera muitos encontros


recentemente. Acrescente-se o fato de
que seus pensamentos tinham se
desviado para Colin durante toda a
manh e a noite anterior, e tudo isso a
deixava mais nervosa do que nunca.
O que queria com ele, afinal? Colin
era o tipo de cara que ela costumava
processar. At ontem, se algum sequer
fizesse a sugesto de que ela sasse com
um cara que tivesse o passado dele, ela
teria gargalhado ou ficado ofendida.
Deveria simplesmente ter dito adeus
depois de ele lev-la ao carro na noite
anterior. A simples ideia de os dois
sarem hoje era absurda. No entanto

ela havia convidado, e sentia


dificuldade para lembrar como isso
tinha acontecido ou o que estivera
pensando.
Colin era magntico. Era a
palavra que havia saltado em sua cabea
enquanto tomava banho. Ainda que s
vezes as respostas dele a deixassem
desnorteada, precisava admitir que seu
lema de Este o meu eu verdadeiro e
voc pode me aceitar ou no era
revigorante. Mais do que isso, sentia
que o arrependimento dele era
verdadeiro, enfatizando o quanto havia
mudado. No era ingnua a ponto de
ignorar a possibilidade de que ele

tivesse tentado angariar sua simpatia,


mas era impossvel juntar essa ideia
com o cara que havia trocado seu pneu,
ou andado pela praia com ela, ou que
estudava com sua irm na esperana de
virar professor. Ele no tinha tentado
dar em cima dela e, se Maria no o
convidasse para fazer stand-up paddle,
no tinha dvida de que ele iria deix-la
no carro sem dizer mais nada.
Precisava admitir que apreciava o
fato de que ele havia sido to honesto e
aberto com relao ao passado. Se ele
esperasse at hoje para revelar essas
surpresas, ela teria se sentido
manipulada, talvez at amedrontada. A

qumica que sentira inicialmente com


Colin seria apagada quase no mesmo
instante, fazendo-a imaginar sobre o que
mais ele havia mentido. Ningum gosta
de ser atrado com iscas falsas.
Para dizer a verdade, ela no
conhecia muitas pessoas que tivessem
mudado de vida to completamente
como Colin. Mesmo no tendo ideia de
aonde o dia poderia levar ou mesmo
se era algum tipo de comeo , vestiu o
biquni preto e escolheu o short jeans
apertado. Por fim, colocou uma camiseta
justa com decote cavado. Se Colin
tirasse a camisa dele e isso, Maria
precisou admitir, no iria incomod-la

nem um pouco , no mnimo ela deveria


ter a opo de fazer o mesmo.

Colin estava encostado na lateral de seu


carro e Maria quase abriu a boca
quando ele acenou. Ele usava uma
camiseta cinza grudada desde os ombros
esculturais at a cintura estreita. As
mangas mal conseguiam conter os
braos bem definidos e, mesmo de
longe, a profunda cor cinza-azulada de
seus olhos era visvel, destacada pelas

mas do rosto. Por mais improvvel


que fosse, ele ficava mais bonito a cada
dia. Quando se afastou do carro e sorriu,
ela sentiu algo saltar por dentro
enquanto uma vozinha sussurrava: se eu
no tiver cuidado, posso me encrencar
seriamente com esse cara.
Afastando o pensamento, acenou de
dentro do carro e respirou fundo
enquanto desligava o motor. Quando
abriu a porta, o calor a invadiu quase de
imediato. Felizmente uma brisa fraca
agitava o ar, tornando-o um pouco mais
suportvel.
Ei! gritou ela. Voc chegou na
hora exata.

Viu que ele havia trazido uma


mochila, uma pequena caixa trmica e
um par de toalhas. Ele se inclinou,
pegando a mochila e pendurando-a no
ombro.
Cheguei cedo disse ele. No
sabia se estava parando no lugar certo.
No h outros carros por aqui.
sempre mais calmo na ponta da
ilha. As pessoas no gostam de pr
moedas nos parqumetros, o que bom,
j que significa que no precisamos
andar tanto. Ela protegeu os olhos do
sol com a mo. Como foi o treino?
Um pouco mais intenso do que o
normal, mas no sofri nenhum hematoma

nem tive o nariz quebrado.


D para ver disse ela com um
sorriso. E os outros caras? Voc no
os machucou, n?
Esto bem. Ele franziu os olhos
por causa da claridade. Sua vez. Como
foi o almoo com a famlia?
Tambm sem narizes quebrados
nem hematomas provocou ela e,
quando o ouviu rir, prendeu uma mecha
de cabelo atrs da orelha, lembrando-se
de no ficar empolgada demais.
Falando srio, provavelmente eu
deveria alert-lo de que contei a Serena
que amos para a gua hoje. Para o caso
de ela perseguir voc depois da aula e

perguntar um monte de detalhes


pessoais.
Ela vai fazer isso?
Com certeza, pensou Maria.
Provavelmente.
Por que ela no pergunta a voc?
Tenho certeza de que ela vai me
ligar mais tarde. Serena considera um
dever ficar totalmente envolvida na
minha vida pessoal.
Certo. Ele riu. Por sinal, voc
est linda.
Maria sentiu um calor nas
bochechas.
Obrigada. Depois, tentando
manter as coisas leves, acrescentou:

Est preparado?
Mal posso esperar.
Temos sorte, porque no est
ventando muito. A gua deve estar perfeita.
Ela comeou a soltar uma das tiras
que prendiam as pranchas no teto do
carro. Colin chegou perto para ajud-la
a soltar as outras tiras. Os msculos do
antebrao dele se moviam como cordas
de piano, fazendo a tatuagem ondular
enquanto os dois trabalhavam lado a
lado. Ele cheirava a sal e vento, limpo e
refrescante. Levantou a prancha de cima,
encostando-a no carro antes de fazer o

mesmo com a outra, apoiando uma na


outra.
Como o seu equilbrio na
prancha? perguntou ele.
Bastante bom. Por qu?
Porque eu preparei uma pequena
caixa trmica com umas coisinhas
disse ele, apontando para trs.
Imaginei se voc poderia coloc-la na
sua prancha. No sei se meu equilbrio
vai ser bom.
No muito difcil. Voc vai pegar
o jeito. Mas, respondendo sua
pergunta, sim, posso colocar a caixa
trmica na minha prancha. Na verdade,
isso perfeito, j que vai me dar um

lugar para pr as toalhas. Odeio toalhas


molhadas.
Abrindo a porta do seu carro, ela
pegou a mquina fotogrfica e as alas
para carregar as pranchas, tentando
conscientemente no encar-lo. Estendeu
as alas no cho e prendeu-as nas
pranchas, sabendo que Colin estava
olhando e gostando de como isso a fazia
se sentir. Quando terminou, ele pegou a
mochila e as duas pranchas. Maria
pegou as toalhas e a caixa trmica
enquanto iam em direo ponta.
O que h na caixa? perguntou
ela.

Coisas para beliscar. Frutas, umas


castanhas, duas garrafas dgua.
Saudvel comentou ela.
Sou bem rgido com o que como.
E a mochila?
Um frisbee, uma bolinha para
brincar de embaixadinhas e filtro solar.
Se pararmos na praia ou algo assim.
No sou muito boa com frisbee. E,
s para voc saber, nunca fiz embaixadinhas.

Ento
ns
dois
vamos
experimentar uma coisa nova hoje.
Na praia, a areia reluzia quase
branca ao sol. A no ser por um homem
jogando uma bola para seu golden

retriever nas ondas, a praia nessa


extremidade da ilha estava deserta.
Maria levantou a caixa trmica
apontando na direo da enseada.
Aquela a ilha Masonboro.
At ontem noite, nunca tinha
ouvido falar sobre ela.
rstica. No tem estradas nem
reas de piquenique. Um monte de gente
vai l de barco no vero, mas est vazio
agora. quieto, lindo e um timo lugar
para relaxar depois da semana de
trabalho, ainda mais se for uma como
esta. O scio para quem trabalho tem um
julgamento daqui a uns dias e eu
provavelmente vou trabalhar at tarde,

toda noite, para garantir que ele tenha


tudo de que precisa. Vou acordar mais
cedo do que o normal tambm.
So muitas horas.
Preciso progredir, voc sabe.
Ela riu.
Por qu?
Se eu no fizer meu trabalho, sou
demitida.
Eu no estava perguntando sobre
fazer bem o trabalho. Entendo isso. S
estava imaginando por que para voc
importante progredir.
Maria franziu a testa, percebendo
que ele era a primeira pessoa que lhe
fazia essa pergunta, e ficou perplexa.

No sei respondeu finalmente.


Acho que sou assim. Ou isso ou foi
culpa dos meus pais. No o que as
pessoas dizem na terapia?
s vezes. E s vezes at
verdade.
Voc no quer progredir?
Nem sei o que significa progredir.
Uma casa maior? Carros melhores?
Frias mais exticas? Meus pais tm
todas essas coisas, mas no sinto que
qualquer um dos dois seja realmente
feliz. Sempre h mais alguma coisa l
longe, mas onde isso acaba? No quero
viver assim.
Como voc quer viver?

Quero equilbrio. Trabalho


importante porque preciso me sustentar,
mas os amigos, a sade, o descanso
tambm so. Ter tempo para fazer as
coisas que eu curto, e s vezes no fazer
nada.
A caixa batia na perna dela.
muito sensato.
Certo.
Ela sorriu. Eu podia ter previsto
que ele falaria isso.
Voc tem razo, claro. Equilbrio
importante, mas sempre gostei da
sensao de realizar algo difcil, fosse
conseguir boas notas quando era
pequena ou escrever bem um relatrio

agora. Estabelecer objetivos e depois


alcan-los faz com que eu sinta que no
estou somente existindo por existir. E no
fim, se fao isso bastante bem, outras
pessoas notam, e sou recompensada.
Gosto disso, tambm.
Faz sentido.
Mas no para voc?
Ns somos diferentes.
Voc no estabelece objetivos?
Tipo terminar a faculdade ou ganhar uma
luta?
Sim.
Ento em que sentido somos
diferentes?

que eu no me importo em
progredir. E geralmente no penso muito
no modo como as outras pessoas
definem isso.
E voc acha que eu penso?
Acho.
Pode ser mais especfico?
Ele deu alguns passos antes de
responder.
Acho que voc se preocupa
demais com o modo como vista pelas
outras pessoas, mas para mim isso um
erro. No fim das contas, a nica pessoa
a quem voc pode agradar de verdade
voc mesma. O que as outras pessoas
sentem coisa delas.

Maria comprimiu os lbios, sabendo


que ele estava certo, mas mesmo assim
um
tanto
pasma
porque
ele
simplesmente dizia isso. Mas, afinal
de contas, ele era direto com relao a
todo o resto, ento por que ficaria
surpresa?
Voc aprendeu isso na terapia?
Foi. Mas demorei muito tempo
para abraar a ideia.
Talvez eu devesse falar com seu
terapeuta.
Talvez concordou Colin, e ela
riu.
Bom, s para voc saber, no sou
s eu. O fato de eu precisar de tanta

validao externa culpa dos meus pais.


Quando ele levantou a sobrancelha,
ctico, ela cutucou seu ombro de um
jeito brincalho e o gesto foi
estranhamente natural.
Estou falando srio. Posso ter
nascido com o impulso, a ambio ou
como quer que voc queira chamar, mas
eles definitivamente alimentaram isso.
Nenhum dos meus pais estudou alm do
ensino fundamental, e os dois
precisaram se sacrificar durante anos
antes de abrirem o restaurante.
Precisaram aprender uma lngua nova,
fazer contabilidade e mil outras coisas
desde o zero. Para eles, uma boa

formao era tudo. Cresci falando


espanhol em casa, de modo que desde o
incio precisei me esforar mais do que
as outras crianas porque no entendia
nada que a professora dizia. Ainda que
meus pais trabalhassem quinze horas por
dia, nunca perderam uma reunio com os
professores e garantiam que eu sempre
fizesse o dever de casa. Quando
comecei a tirar notas boas, eles ficaram
orgulhosssimos. Convidavam minhas
tias, meus tios e primos no fim de
semana eu tenho uma tonelada de
parentes na cidade e eles passavam de
mo em mo meu boletim, falando sem
parar sobre como eu era boa aluna. Eu

era o centro das atenes e gostava de


como isso me fazia sentir, de modo que
comecei a me esforar mais ainda.
Ficava sentada na primeira fileira e
levantava a mo sempre que a
professora fazia uma pergunta, e
permanecia acordada at o meio da
noite estudando para as provas.
Resumindo: fui uma nerd completa at o
fim do ensino mdio.
? Ele exibia outra vez aquela
expresso de divertimento.
Ah disse ela, sem graa.
Precisei usar culos quando tinha 8 anos
e usei aparelho nos dentes durante trs
anos. Era tmida, desajeitada e gostava

de estudar. S fui a um baile no ltimo


ano e, mesmo assim, fui com um grupo
de outras garotas que no tinham
acompanhantes. S beijei um garoto um
ms antes de comear a faculdade.
Acredite, eu fui uma nerd.
E agora?
Ainda sou. Trabalho demais, no
visito os amigos com tanta frequncia
quanto deveria e no fao nada de
verdade nos fins de semana, a no ser
remar e passar um tempo com minha
famlia. Nas noites de sexta geralmente
posso ser encontrada lendo na cama.
Isso no faz de voc uma nerd.
Hoje em dia eu tambm no saio muito.

Se no estou trabalhando ou competindo,


em geral estou ouvindo msica,
estudando ou conversando com Evan e
Lily em casa.
Lily?
A noiva do Evan.
Como ela ?
Loura. Mais ou menos do mesmo
tamanho que voc. Personalidade
fantstica. E muito, muito sulista. de
Charleston.
E o Evan? parecido com voc?
mais como voc, controlado.
Voc acha que eu sou controlada?
Acho.
Ento por que no me sinto assim?

No fao ideia. Mas acho que a


maioria das pessoas diria o mesmo que
eu.
Ela franziu os olhos em sua direo,
gostando do que ele havia dito. Nesse
ponto, tinham chegado beira da praia,
e ela tirou as sandlias, focalizando a
gua.
Certo, isso est bom declarou.
A mar est subindo, o que torna mais
fcil. Se estivesse descendo, teramos
de partir de l disse apontando por
cima do ombro dele. Est preparado?
Quase. Ele ps as pranchas no
cho, tirou a mochila do ombro,
guardando as sandlias e pegando um

frasco de filtro solar. Tirou a camisa,


guardando-a na mochila tambm, e o
primeiro pensamento de Maria foi de
que ele parecia quase esculpido. O peito
e a barriga eram uma paisagem de
contornos e cristas, cada msculo
nitidamente definido. No peito, uma
colorida tatuagem de drago serpenteava
sobre um dos ombros, entrelaando-se
artisticamente com um ideograma
chins. Ele olhou para a gua enquanto
comeava a aplicar a loo. Isso aqui
lindo.
Concordo disse ela, tentando no
devor-lo com os olhos.

Ele colocou um pouco mais de filtro


solar na mo antes de lhe oferecer o
frasco.
Quer?
Talvez mais tarde. Coloquei um
pouco antes, mas em geral no fico
queimada. Pele latina, voc sabe.
Ele assentiu, passando um pouco na
frente das pernas e depois se virando.
Pode passar um pouco nas minhas
costas?
Ela assentiu, com a boca
ligeiramente seca.
Claro.
Os dedos dos dois roaram quando
ela pegou a loo. Espremeu um pouco

nas mos e passou-as lentamente pelas


costas dele, sentindo o jogo de msculos
e pele, tentando ignorar a estranha
intimidade do que estava fazendo.
Serena adoraria ouvir sobre isso.
Vamos ver algum boto?
perguntou ele, aparentemente sem
perceber seus pensamentos.
Passando as mos pelas costas dele,
Maria demorou um tempo para responder.
Duvido. Nessa hora do dia
geralmente eles esto mais para o
oceano. Depois, sentindo um pouco de
desapontamento, terminou e fechou a
tampa. Certo, acabei.

Obrigado disse ele, guardando o


filtro solar. E agora?
Estamos quase prontos. Ela
soltou as alas das pranchas e as
entregou para Colin guardar na mochila,
enquanto pegava a prancha menor.
Voc pode vir atrs de mim com a caixa
e as toalhas? Vou mostrar como subir.
Entrou no oceano com a prancha.
Quando estava com gua at acima dos
joelhos deitou-se nela, puxando o corpo
at ficar centralizada. Colocou o remo
perpendicularmente prancha, segurouo com firmeza enquanto primeiro ficava
de joelhos e depois de p.

Tch-r E s. A chave
encontrar o ponto mdio, em que nem o
bico nem a cauda estejam embaixo
dgua. E depois manter os joelhos meio
dobrados, isso vai ajudar voc a ficar
de p.
Entendi.
Pode colocar a caixa atrs de mim
e empilhar as toalhas em cima. E pode
me passar a mquina fotogrfica?
Colin entrou na gua seguindo as
instrues. Ela pendurou a cmera no
pescoo enquanto ele pegava sua
prancha e repetia os movimentos dela.
Quando estava de p, mudou o peso de

lugar, balanando a prancha ligeiramente.


mais estvel do que imaginei
observou.
Quando quiser virar, pode remar
para a frente para fazer uma curva lenta
e aberta ou pode remar para trs, para
uma curva mais fechada. Ela
demonstrou a primeira opo, depois a
segunda, girando no lugar. Nesse
processo, afastou-se um pouco mais da
praia. Est pronto?
Vamos disse ele.
Com algumas remadas, ele a
alcanou. Emparelhados, chegaram s
guas frteis e calmas da marisma.

Acima deles o cu azul era riscado por


nuvens cirros. Discretamente ela
observou Colin captando tudo, o olhar
dele se demorando nos pelicanosmarrons, nas garas cor de neve ou numa
guia-pescadora que passava acima. Ele
no parecia sentir necessidade de
romper o silncio. Ela nunca havia
conhecido algum igual.
Enquanto
seus
pensamentos
continuavam a correr soltos, ela voltou a
ateno para a ilha, notando os restos
nodosos de tocos de rvores, cinzentos e
cobertos de sal, as razes se retorcendo
feito barbante esgarado numa bola mal
enrolada.
Caminhos
curvos

atravessavam as dunas salpicadas de


capim, atalhos indo para o trecho da ilha
voltado para o oceano, e restos de
madeira trazidos pela gua e manchados
de preto pelo pntano acumulados na
beira dgua.
Voc est pensando em alguma
coisa.
Sem que ela notasse, Colin havia se
aproximado com sua prancha.
Estou pensando no quanto adoro
estar aqui.
Voc vem todo fim de semana?
Na maioria disse ela, mantendo
as remadas firmes. A no ser que
esteja chovendo ou ventando forte. O

vento forte faz parecer que a gente no


est indo a lugar nenhum, e a gua fica
meio agitada. Cometi esse erro uma vez
quando trouxe Serena. Ela ficou uns
vinte minutos antes de insistir em voltar.
Nunca mais veio. Quando se trata do
oceano, ela mais do tipo ficar torrando
ao sol ou relaxando na parte de trs de
um barco. No somos muito parecidas.
A curiosidade com que ele
observava e ouvia instigou-a.
Serena sempre foi mais expansiva
e popular do que eu disse Maria,
impelindo o remo pela gua. Teve um
namorado depois do outro e tem um
zilho de amigos. O telefone dela nunca

para de tocar, as pessoas sempre querem


passar um tempo com ela. Para mim no
foi assim. Sempre fui mais quieta, mais
tmida, acho, e cresci sentindo que nunca
me encaixava de verdade.
Para mim voc no parece tmida.
No? Pareo como?
Ele inclinou a cabea.
Pensativa. Inteligente. Cheia de
empatia. Linda.
A certeza com que ele falava, como
se tivesse revisado a lista antes, a fez
sentir-se subitamente sem graa.
Obrigada murmurou. Isso foi
fofo.

Tenho certeza de que voc j ouviu


isso antes.
Na verdade, no.
Ento voc tem andado com as
pessoas erradas.
Ela ajustou os ps na prancha,
tentando esconder como se sentia
lisonjeada e nervosa.
Ento, voc no tem namorada?
No. Durante um tempo eu no
tinha o perfil garoto para namorar.
Agora ando muito ocupado. E voc?
Ainda solteira. Tive um namorado
srio quando estava na faculdade, mas
no deu certo. E ultimamente tive uma

tendncia para atrair o tipo errado de


homem.
Como eu?
Ela deu um sorriso sem graa.
No estava pensando em voc
quando disse isso. Pensava no scio da
minha empresa que, por acaso, casado
e tem filhos. Ele vem dando em cima de
mim e isso est tornando meu trabalho
bem estressante.
Imagino.
Mas voc no tem nenhum
conselho para me dar, no ? Porque no
d conselhos.
.

Voc sabe que conversar com voc


exige que a gente se acostume um pouco,
no sabe? Serena, por exemplo, sempre
tem um monte de conselhos.
Eles ajudam?
Na verdade, no.
A expresso dele dizia que tinha
provado seu argumento.
O que aconteceu com o seu
namorado?
No h muito que contar. Samos
juntos durante uns dois anos e eu achei
que estvamos na direo de algo mais
srio.
Casamento?
Ela assentiu.

Foi o que achei. Mas a ele


decidiu que eu no era o que ele queria.
Ele queria outra pessoa.
Deve ser difcil.
Foi devastador.
E desde ento no teve mais
namorados?
Na verdade, no. Sa com alguns
caras, mas nada foi para frente. Ela fez
uma pausa, lembrando. Saa para
danar com minhas amigas numa boate
de salsa em Charlotte, mas a maioria
dos caras que eu conhecia s queria uma
coisa. Para mim, dormir com algum
algo que surge a partir de um
compromisso, sei l.

Eles
queriam algo
sem
compromisso.
Eu sei. Mas Ela tentou pensar
no melhor modo de dizer. s vezes
difcil. Talvez porque meus pais sejam
to felizes e faam isso parecer to
fcil, mas sempre presumi que poderia
encontrar o cara perfeito sem ter de me
acomodar. Eu tinha um monte de
planos Achava que, na minha idade,
estaria casada, morando numa casa
vitoriana restaurada. Talvez com um
filho. Mas agora essas coisas parecem
mais distantes do que quando eu era
criana. Parecem mais distantes at
mesmo do que h dois anos.

Quando ele no respondeu, ela


balanou a cabea.
No acredito que estou contando
tudo isso.
Estou interessado.
Claro que no est disse ela,
desconsiderando o comentrio. Parece
uma chatice, at para mim.
No chato. a sua histria e eu
gosto de ouvir. Ele fez uma pausa
antes de mudar subitamente de assunto.
Dana salsa, ?
Foi isso que voc ouviu? De tudo
o que eu disse? Quando Colin deu de
ombros, ela se perguntou por que era to

fcil conversar com ele. Eu ia quase


todo fim de semana.
Mas no vai mais?
Pois . Eu voltei para c. Serena
tentou me arrastar para um lugar, mas no
ltimo minuto desisti.
Podia ter sido divertido.
Talvez. Mas nem uma boate de
verdade. um armazm abandonado, e
tenho certeza de que o negcio todo
ilegal.
s vezes esses so os melhores
lugares para ir.
Imagino que esteja falando por
experincia prpria, no ?
.

Ela sorriu.
Voc sabe alguma coisa sobre
salsa?
parecido com tango?
No. O tango uma espcie de
dana de salo. A salsa mais uma
dana de festa, com um monte de giros e
trocas de mos, e voc fica no mesmo
lugar. um modo legal de passar
algumas
horas
com
amigos,
principalmente se o seu parceiro for
bom. Era a nica ocasio em que sentia
que podia me soltar de verdade e ser eu
mesma.
Voc no est sendo voc mesma
agora?

Claro. Mas esta sem dvida


minha verso mais quieta. Ela
levantou o remo acima da cabea para
se espreguiar por um momento, depois
mergulhou-o na gua de novo. Tenho
uma pergunta: por que voc quer dar
aulas para crianas? Eu achava que a
maioria dos caras gostaria de trabalhar
no ensino mdio.
Ele empurrou o remo na gua.
Porque nesse estgio as crianas
tm idade suficiente para entender quase
tudo o que os adultos dizem, mas ainda
so suficientemente novas para acreditar
que os adultos falam a verdade. Alm
disso, a faixa etria em que os

problemas de comportamento comeam


a se manifestar.
Deslizaram pela gua quase to
imvel quanto vidro.
E? perguntou ela.
E o qu?
Voc me disse a mesma coisa
ontem noite. Quando achou que eu no
estava contando a histria inteira. Por
isso pergunto de novo: qual o
verdadeiro motivo para voc querer
ensinar para crianas?
O terceiro ano foi meu ltimo bom
na escola. Bem, at dois anos atrs, na
verdade. E tudo por causa do Sr. Morris.
Ele era um oficial do Exrcito

aposentado que passou a ensinar j com


certa idade e sabia exatamente do que eu
precisava. No da disciplina insensata
que tive mais tarde no colgio militar, e
sim um plano especfico para mim. Ele
no aceitava papo furado na sala de
aula. Assim que comecei a aprontar, ele
disse que eu precisava ficar depois da
aula. Achei que s ia ficar sentado na
sala com um livro, que ele me mandaria
limpar a sala ou algo assim, mas em vez
disso ele me obrigou a correr em volta
da escola e a fazer flexes sempre que
passava por ele. E o tempo todo ficava
dizendo que eu estava indo muitssimo
bem, que eu era mesmo rpido, forte, ou

sei l o qu, por isso a coisa no


pareceu um castigo. Fez a mesma coisa
na hora do recreio no dia seguinte, e
depois perguntou se eu podia comear a
chegar mais cedo todo dia porque estava
claro que eu levava jeito para correr.
Que eu era mais forte do que os outros
garotos. Melhor do que os outros
garotos. Hoje sei que estava fazendo
isso por causa do meu TDAH e de
outras besteiras emocionais. Ele s
queria gastar meu excesso de energia
para eu poder ficar parado na sala de
aula.
Sua voz ficou mais suave enquanto
ele continuava:

Foi a primeira vez que lembro de


ter sido elogiado. Depois disso, eu s
queria deix-lo mais orgulhoso de mim.
Baixei a bola e os estudos comearam a
ficar mais fceis. Alcancei a turma em
leitura e matemtica e fiquei mais
comportado
em
casa
tambm.
Avancemos um ano at a turma da Sra.
Crandall, e tudo aquilo foi pelo ralo. Ela
era m, raivosa e odiava os garotos.
Voltei a ser o encrenqueiro de antes. Foi
nesse ano que meus pais me mandaram
embora.
Ele
soltou
a
respirao
demoradamente antes de se virar para
ela.

por isso que quero ensinar para


crianas. Porque talvez, s talvez, eu
encontre um garoto igual a mim e vou
saber o que fazer. A longo prazo, sei o
quanto esse nico ano pode significar
para o tal garoto. Jamais teria pensado
em voltar faculdade e virar professor
se no fosse o Sr. Morris.
Enquanto Colin falava, Maria
mantinha o olhar fixo nele.
Sei que eu no deveria estar
surpresa, considerando tudo o que voc
me contou. Mas estou.
Porque
inspirador. Quer dizer, o motivo
para voc querer ser professor. No

tenho nenhuma histria assim. Na


metade do tempo nem sei direito por que
virei advogada. A coisa simplesmente
aconteceu.
Como assim?
Quando fui para a faculdade, eu
no sabia direito o que queria fazer.
Pensei em administrao ou algo ligado
pesquisa, at pensei se deveria ir para
a
escola
de
medicina.
Foi
tremendamente difcil escolher um
curso. Minha colega de quarto, por outro
lado, estava decidida a estudar direito e
eu meio que me convenci de que a ideia
era muito mais glamorosa do que de
verdade. Quando vi, estava me

candidatando escola de direito e, trs


anos depois, tinha um emprego na
promotoria e estudava para a prova do
registro profissional. E agora aqui estou.
No me entenda mal, sou boa no que
fao, mas s vezes difcil imaginar que
vou fazer isso pelo resto da vida.
Quem disse que precisa fazer?
No posso jogar meus estudos
fora. Ou os ltimos quatro anos. O que
eu faria?
Ele coou o queixo.
Voc pode fazer o que quiser. No
fim das contas, todos levamos a vida
que escolhemos.

O que os seus pais acham de voc


ter voltado a estudar?
Ainda esto decidindo se mudei de
verdade ou se vou voltar a ser o cara de
antes.
Ela sorriu. Ele sempre dizia o que
pensava, sem se preocupar com o que
ela acharia?
No sei por qu, mas para mim
difcil imaginar o outro Colin.
Voc no gostaria muito dele.
Provavelmente no. E ele no teria
parado para trocar meu pneu.
Com certeza no.
O que mais devo saber sobre o
novo Colin? perguntou ela, e a

pergunta deu lugar gradualmente a uma


conversa sinuosa sobre a infncia em
Raleigh e um pouco mais sobre a
amizade com Evan e Lily.
Ele contou sobre os pais e as irms
mais velhas, como havia sido crescer
sob os cuidados de vrias babs. Falou
sobre as primeiras brigas, as escolas
onde estudara e deu mais detalhes dos
anos depois do ensino mdio. Falou
sobre o MMA e, quando foi
pressionado, contou algumas lutas,
inclusive a mais recente com o fuzileiro,
que o havia deixado com hematomas e
sangrando. Ainda que muitas histrias
enfatizassem as partes complicadas de

seu passado, elas combinavam com o


que ela j sabia.
Enquanto conversavam, a mar
comeou a subir, empurrando-os para a
frente, lado a lado. O sol foi baixando
gradualmente para o horizonte, a gua
comeando a reluzir como moedas
antigas. A fina cobertura de nuvens
suavizava a claridade e comeou a
mudar de cor rosados, laranjas e
magentas.
Quer dar um pulo na praia?
perguntou ela finalmente.
Ele confirmou com a cabea.
Enquanto comeavam a remar para a
areia, Maria viu as costas esguias e

escuras de trs botos se aproximarem


lentamente. Eles faziam arcos na gua e,
quando ela apontou, Colin abriu um
sorriso de menino. Numa concordncia
no dita, os dois pararam de remar,
deixando as pranchas deriva. Para
surpresa dela, os botos alteraram o
rumo, indo direto na direo dos dois.
Por instinto, Maria pegou a mquina e
comeou a tirar fotos, ajustando o
enquadramento a cada clique. Capturou
a imagem dos trs botos rompendo a
superfcie antes de passarem em fila,
suficientemente perto para serem
tocados, com os furos de respirao
espirrando gua. Maria se virou,

olhando-os ir na direo da enseada e


do oceano mais alm, imaginando o que
os teria trazido quele lugar naquele
momento exato.
Quando finalmente sumiram de vista,
ela notou que Colin estivera encarandoa. Ele sorriu e ela levantou a cmera e
tirou uma foto dele, lembrando-se de
repente da sbita vulnerabilidade que
ele havia mostrado alguns minutos antes.
Apesar da confiana que apresentava,
Maria percebeu que Colin simplesmente
queria ser aceito; a seu modo, ele era
to solitrio quanto ela. Essa percepo
doeu, e subitamente parecia que os dois
eram as nicas pessoas em todo o

mundo. Nesse momento silencioso e


ntimo ela soube que queria passar mais
tardes com ele, como esta, uma tarde
comum que, de algum modo, parecia
mgica.

7
Colin

Na praia, Colin sentou-se numa toalha


ao lado de Maria, tentando ignorar a
aparncia dela no biquni preto que
estivera escondido por baixo das
roupas. No dia anterior, tinha-a visto
como uma estranha intrigante; hoje,
remando na prancha, passara a v-la
como amiga; mas agora no sabia o que

mais poderia vir a ser. S sabia que era


difcil manter os pensamentos no lugar
certo com Maria de biquni. Ela era
mais do que bonita e, apesar de Colin
sentir que algo mudara entre os dois no
correr do dia, no conseguia dar
exatamente um nome ao que sentia.
No tinha muita experincia com
mulheres como Maria. Em vez de
diplomas universitrios e famlias
felizes, as mulheres com quem havia
namorado costumavam ter muitos
piercings e tatuagens, expresses
raivosas e srios problemas com os
pais. Esperavam ser maltratadas, e era
isso o que ele fazia. A falta de

expectativa mtua criava algo que


parecia conforto. Um conforto muito
errado, claro, mas o sofrimento adora
ter companhia.
Somente duas haviam durado trs
meses, mas, diferentemente de Evan, ter
uma pessoa especial no era uma ideia
que atraa o interesse de Colin. Ele no
era assim. Gostava da liberdade de estar
solteiro, sem precisar dar satisfao a
outra pessoa. J era difcil manter a
prpria vida no rumo, quanto mais tentar
enfrentar as expectativas de algum.
Ou pelo menos era o que sempre
tinha acreditado. Mas agora, enquanto
admirava
Maria,
imaginou
se

simplesmente
estivera
arranjando
desculpas. Ser que ele nunca tentara de
verdade, talvez porque no havia
encontrado a pessoa certa? Estava
colocando o carro na frente dos bois,
mas no conseguia negar o fato de que
desejava passar mais tempo com ela.
No entendia por que ela ainda estava
solteira. Lembrou-se de que no havia a
mnima chance de ela se interessar por
um cara como ele.
No entanto
No hospital havia passado muito
tempo na terapia de grupo, onde tentar
descobrir o que movia os outros era
parte crucial do exerccio. Entender os

outros significava entender a si mesmo


e vice-versa e fazia muito tempo que
ele era afinado com a linguagem
corporal e as deixas vocais que as
pessoas revelavam ao compartilhar seus
temores, defeitos e arrependimentos.
Ainda que no conseguisse ler Maria
com exatido, suspeitava de que ela se
sentia to confusa quanto ele com
relao ao que estava acontecendo. Isso
fazia sentido. Apesar de estar se saindo
bem, ela compreendia que o antigo
Colin ainda fazia parte dele. Isso seria
uma preocupao para qualquer pessoa.
Sua raiva explosiva estava adormecida,
como um urso hibernando. Por isso, ele

precisava estruturar a vida de modo a


impedir a chegada da primavera. Treinar
intensamente para manter a raiva sob
controle; participar de uma luta de
MMA ocasional para expurgar a
agressividade. Estudar muito e trabalhar
por longas horas para preencher o dia e
no visitar os lugares errados. Ficar
longe das drogas e limitar o lcool.
Passar tempo com Evan e Lily, que no
somente eram cidados modelo como
sempre estavam ali para apoi-lo.
No havia espao em sua vida para
Maria. No havia tempo. Ele no tinha
energia. No entanto

Estavam sozinhos num trecho de


areia isolado. Ela era de uma
sensualidade infernal. Segundo a lgica,
Maria j deveria ter fugido para as
colinas, mas parecia aceitar aos poucos
seu passado, e ele no conseguia parar
de pensar nela.
Olhou-a se reclinar ao calor do sol
da tarde, apoiando-se nos cotovelos.
Pensou de novo que ela era uma das
mulheres de beleza mais natural que ele
j vira e, num esforo para se distrair,
rolou de lado e estendeu a mo por trs
dela, puxando a caixa trmica. Tirou a
tampa e pegou duas garrafas dgua,
entregando uma a ela.

Banana ou laranja? perguntou.


Banana respondeu Maria. Em
seguida, sentou-se lnguida e graciosa.
Laranja deixa as mos pegajosas.
Ele entregou a fruta e pegou dois
saquinhos de castanhas mistas.
Quer um pouco tambm?
Claro. Por que no?
Ela pegou outro saquinho e jogou
algumas amndoas na boca.
Eu precisava exatamente disso. J
posso sentir meu colesterol baixando e
os msculos aumentando.
Ele sorriu, comeando a descascar
sua laranja. Ela fez o mesmo com a

banana e deu uma mordida antes de se


recostar outra vez.
Nunca fao isso disse Maria.
Quer dizer, vir praia quando estou
aqui. J passei remando, mas nunca vim
aqui s para relaxar.
Por qu?
No vero sempre h gente demais.
Eu me sentiria estranha vindo aqui
sozinha.
Por qu? Isso no me incomodaria.
No tenho dvida, mas para as
mulheres diferente. Alguns caras
poderiam achar que um convite. Vai
que algum maluco se senta perto de mim,
um cara sob condicional e com histrico

de frequentar bares para brigar com


estranhos e pisar na cabea das
pessoas Ah, espera!
Ela fingiu horror enquanto se virava
subitamente para ele. Colin gargalhou.
E se ele dissesse que estava
mudado?
A princpio eu no acreditaria.
E se ele fosse charmoso?
Ele precisaria ser muito, muito
charmoso. Mesmo assim, eu preferiria
ficar sozinha.
Mesmo se ele trocasse seu pneu no
meio de uma tempestade?
Eu ficaria grata pela ajuda, mas
no sei se isso faria muita diferena. At

as pessoas malucas podem fazer uma


coisa boa de vez em quando.
Provavelmente uma deciso
sensata. Um cara assim poderia ser perigoso.
bvio. Claro, sempre h a
possibilidade de ele ter mudado mesmo
e por acaso ser um cara legal. A o azar
seria meu, j que nem dei uma chance.
D para entender como isso
poderia ser um problema.
De qualquer modo, por esse
motivo que no venho sozinha praia.
Isso simplesmente elimina toda a
dificuldade.

Faz sentido. Mas preciso admitir


que no sei como me sinto com relao
ao que voc acaba de dizer.
Bom respondeu ela, cutucando-o
com o ombro. Estamos quites. No sei
como me sentir com relao a um monte
de coisas que voc me disse.
Mesmo sem ter certeza se ela estava
flertando, Colin gostou de como era
natural quando Maria o tocava.
Que tal mudarmos o assunto para
algo mais seguro?
O qu, por exemplo?
Fale da sua famlia. Voc disse que
tem um monte de parentes na cidade, no
foi?

Meus avs dos dois lados ainda


moram no Mxico, mas trs tias e quatro
tios moram em Washington, junto com
mais de vinte primos. Ns damos umas
festas familiares tremendas.
Parece divertido.
E . Muitos deles trabalham ou
trabalharam no La Cocina de la Familia.
O restaurante era como nosso segundo
lar. Eu provavelmente passei mais
tempo l do que em casa.
?
Ela confirmou com a cabea.
Quando eu era pequena, meus pais
tinham uma rea para crianas nos
fundos, para que minha me pudesse me

vigiar. Quando comecei na escola, fazia


o dever de casa no escritrio e tomava
conta da Serena at o fim do turno da
minha me. Mais tarde, comecei a
trabalhar l tambm. O estranho que
nunca me lembro de ter sentido que eu
era menos importante do que o
restaurante, ou mesmo que ele dominava
minha vida. No s porque toda a minha
famlia estava l, mas porque meus pais
viviam aparecendo para me olhar e ver
se estava bem. Em casa a sensao no
era muito diferente. Sempre tnhamos
parentes l. Um monte deles morou com
a gente at conseguir um lugar prprio.
Para uma criana, no h coisa melhor.

Sempre havia algo acontecendo; pessoas


falando, brincando, cozinhando ou
ouvindo msica. Era sempre barulhento,
mas era uma energia boa. Energia feliz.
Ele tentou associar aquele relato
mulher sentada ao seu lado, e achou isso
surpreendentemente fcil.
Quantos anos voc tinha quando
comeou a trabalhar no restaurante?
Quatorze. Trabalhava l depois
das aulas e em todos os veres e
feriados, at me formar na escola de
direito. Meus pais achavam que seria
bom eu ganhar meu prprio dinheiro.
Voc parece ter orgulho deles.

Voc no teria? Mas devo admitir


que no sei bem o que meus pais
pensariam se soubessem que eu estou
com voc hoje.
Tenho uma boa ideia do que eles
pensariam.
Ela gargalhou, um riso leve e solto.
Quer experimentar o frisbee?
Vou tentar, mas no diga que no
avisei.
Ela no estava mentindo. No era
muito boa; quase todos os lanamentos
saam do rumo, alguns batendo na areia
e outros sendo apanhados pela brisa.
Colin
fazia
zigue-zagues,
bemhumorado, tentando resgatar o objeto

antes que batesse no cho enquanto a


ouvia gritar: Desculpe! Sempre que
conseguia fazer um lanamento preciso
ou pegar o frisbee, ela festejava com
uma alegria quase infantil.
Durante a brincadeira, contou a ele
suas viagens ao Mxico para visitar os
parentes e descreveu as casas
minsculas feitas de blocos de concreto
onde os dois casais de avs tinham
passado a vida inteira. Falou dos anos
do ensino mdio, das experincias na
faculdade e na escola de direito, e
compartilhou algumas histrias de
trabalho na promotoria. Colin ficou
perplexo ao saber como o primeiro

namorado havia terminado com ela e


que ningum tinha aparecido desde
ento. Ser que os homens eram cegos?
Ele no sabia e no se importava: s
tinha certeza de que era sortudo por ela
ter ido at o per.
Abandonando o frisbee, ele pegou a
bolinha e a ouviu rir alto.
Sem chance disse Maria antes de
desmoronar na toalha.
Colin sentou-se tambm, sentindo o
cansao de um dia ativo ao sol e
notando que a pele de Maria tinha
assumido
um
brilho
dourado.
Terminaram de tomar o resto da gua,

bebericando
lentamente
enquanto
olhavam as ondas.
Acho que gostaria de ver voc
lutar disse ela, virando-se na direo
de Colin.
Certo.
Quando vai ser a prxima?
Daqui a algumas semanas. na
House of Blues, em Nort Myrtle Beach.
Com quem voc vai lutar?
Ainda no sei.
Como voc pode no saber com
quem vai lutar?
Ele passou os dedos pela areia.
Nos eventos de amadores, a
programao nem sempre est pronta at

a vspera. Tudo depende de quem quiser


ou estiver preparado para lutar.
Isso deixa voc nervoso? No
saber?
Na verdade, no.
E se ele for um gigante ou algo
assim?
H oito categorias, de modo que
isso no problema. Minha preocupao principal se o cara entrar em
pnico e violar as regras. Alguns
amadores no tm muita experincia no
octgono, e fcil perder o controle.
Foi o que aconteceu quando meu ltimo
oponente me deu uma cabeada.
Precisariam parar a luta para eu

controlar o sangramento, mas o juiz no


percebeu. Meu treinador ficou maluco.
E voc gosta disso?
Faz parte da coisa. O bom que
consegui encaixar uma guilhotina no
round seguinte e ele precisou desistir.
Voc sabe que isso no normal,
no sabe?
Certo.
No me importa se voc vai
vencer ou perder, no quero que fique
todo ensanguentado e com hematomas.
Vou me esforar.
Ela franziu a testa.
Espera House of Blues? No
um restaurante?

Dentre outras coisas. Mas tem


espao suficiente. Os eventos amadores
no costumam atrair uma multido.
Estou chocada! Quem no gostaria
de assistir a homens tentando arrebentar
uns aos outros? O que h de errado com
a sociedade?
Ele riu. Ela envolveu os joelhos com
os braos, como tinha feito na noite
anterior, mas desta vez Colin sentiu o
ombro dela roar o seu.
Como ficaram as fotos?
perguntou ele. As dos botos?
Maria pegou a cmera e clicou na
tela antes de entreg-la.

Acho que esta a melhor disse.


Mas h mais algumas. Use o boto
com as setas, embaixo, para ir passando.
Ele olhou a imagem dos trs botos.
incrvel. quase como se eles
estivessem posando.
s vezes tenho sorte. A luz estava
perfeita. Ela se inclinou, com o brao
roando no dele. H outras que tirei no
ms passado e das quais gostei tambm.
Ele usou a seta para trs,
examinando uma longa srie de fotos:
pelicanos e guias-pescadoras, um close
de uma borboleta, uma tainha apanhada
no meio do salto. Quando se inclinou

mais para acompanh-lo, ele captou o


cheiro de flores silvestres.
Voc deveria emoldurar algumas
disse ele, entregando a cmera.
Eu fao isso. Mas s com as
melhores.
Melhores do que estas?
Voc que teria de avaliar. Claro,
primeiro voc teria de me fazer uma
visita, porque elas esto no meu quarto.
Acho que eu gostaria disso, Maria.
Ela se virou de novo para a gua
com um leve sorriso nos lbios, e
pareceu estranho achar que somente na
vspera ele a vira no fim do per. Ou
como havia passado a conhec-la num

tempo to pequeno. E como queria


conhec-la mais ainda.
Deveramos ir embora disse ela,
com um tom de pesar na voz. Antes
que comece a escurecer demais.
Ele concordou, sentindo uma
pontada de desapontamento enquanto se
levantavam para pegar as coisas.
Remaram de volta, chegando praia de
Wrightsville quando as primeiras
estrelas comeavam a surgir no cu. Colin ajudou Maria a prender as
pranchas e os remos em cima do carro
antes de se virar para encar-la.
Observando-a afastar os cabelos dos
olhos, ele se sentiu estranhamente

nervoso, algo que no conseguia se


lembrar de lhe ter acontecido quando
estava com uma mulher em qualquer
outra ocasio.
Adorei o passeio de hoje.
Stand-up paddle bem divertido
concordou ela.
No estava falando disso. Em
seguida, Colin mudou o peso do corpo,
de um p para o outro, e teve a
impresso de que ela esperava que ele
terminasse. Estava falando em passar
o tempo com voc.
? perguntou ela, com a voz
suave.

. Colin teve certeza de que ela


era mais bonita do que qualquer mulher
que ele j havia conhecido.
O que voc vai fazer no prximo
fim de semana?
Alm do almoo no domingo, no
tenho nada planejado.
Quer ir ao tal armazm do qual
Serena falou? No sbado noite?
Est me convidando para ir
danar?
Gostaria de conhecer a Maria que
pode realmente ser ela mesma.
Porque a verso mais quieta no
faz o seu tipo?

Na verdade, o oposto disso. E j


sei como me sinto com relao a essa
Maria.
Grilos estrilavam nas dunas, fazendo
uma serenata para eles. Estavam
sozinhos e ela o encarou. Com o instinto
tomando conta, Colin se aproximou. Ele
achou que Maria iria se virar e quebrar
o encanto, mas isso no aconteceu.
Puxando-a para perto, os lbios dos dois
se uniram. Nesse momento, Colin soube
que era isso que havia desejado o tempo
todo. Quisera que ela ficasse em seus
braos, assim, para sempre.

Colin demorou muito em seu caminho de


volta para casa, dirigindo devagar pelas
ruas mais bonitas de Wilmington e
curtindo a sensao calorosa do dia
passado ao lado de Maria. Seu esprito
sem dvida parecia renovado depois
daquela tarde, sua mente no parava de
ir ao encontro dela. Estava comeando a
passar pelo gramado recm-aparado, na
direo do seu apartamento, quando
ouviu Lily chamar da varanda, com o
celular na mo.
A est voc! disse ela.

Como sempre, tinha o cabelo


arrumado de modo perfeito. Mas esta
noite, num momento raro, usava jeans
ainda que com sandlias de salto alto,
um colar de prolas, brincos de
diamante com tamanho apropriado e uma
gardnia presa artisticamente no cabelo.
O que houve? perguntou Colin,
se aproximando.
Estava falando com minha me
enquanto esperava por voc respondeu
ela, descendo os degraus em sua
direo. Lily era a nica mulher que ele
conhecia que saltitava de verdade
quando estava feliz. Ela se inclinou para
lhe dar um abrao. Evan disse que

voc ia sair com uma garota hoje e


quero saber de tudo antes de entrarmos.
Cad o Evan?
No computador, pesquisando uma
empresa farmacutica para os clientes
dele. Voc sabe como ele leva o
trabalho a srio, graas a Deus. Mas no
tente mudar de assunto. Vamos nos
sentar nos degraus. Quero saber tudo
sobre essa moa especial.
Ela se sentou nos degraus da
varanda, dando um tapinha no lugar ao
lado. Colin sabia que no tinha opo
alm de obedecer, e contou o bsico.
Lily
interrompia
frequentemente,
pressionando-o por detalhes. Quando

ele terminou, ela franziu os olhos,


desapontada.
Voc precisa melhorar sua
habilidade narrativa, Colin censurou
ela. S falou uma lista de atividades e
os assuntos sobre os quais vocs conversaram.
De que outro modo eu deveria
contar?
Que pergunta boba! Voc deveria
fazer com que eu me apaixonasse por
ela tambm.
Por que eu ia querer isso?
Porque, mesmo tendo contado a
histria muito mal, obvio que voc
est caidinho por ela.

Ele no disse nada.


Colin? exatamente isso que eu
quero dizer. O que voc deveria ter dito
era algo do tipo: Quando estou com
Maria simplesmente eu e
depois deixar no ar, balanando a
cabea, porque as palavras so
inadequadas para revelar a intensidade
do que voc est experimentando.
Isso se parece mais com voc do
que comigo.
Eu sei disse ela, parecendo
quase sentir pena. o que torna voc
um narrador to ruim, coitadinho.
S Lily era capaz de insult-lo sem
parecer uma completa megera.

Como voc sabe que estou


caidinho por ela?
Lily suspirou.
Se voc no tivesse gostado de
passar o dia com ela teria feito aquela
sua expresso vazia e dito: No h o
que contar. E tudo isso, claro, me leva
questo principal: quando vou
conhec-la?
Eu precisaria perguntar a ela.
E voc tem planos imediatos de
passar mais tempo com sua bela dama?
Colin hesitou, imaginando se
algum, alm de Lily, usaria a expresso
bela dama.

Acho que vamos sair juntos no fim


de semana que vem.
No vo a um bar, espero.
No. Ele contou sobre o
armazm.
Voc acha uma boa? Considerando
a ltima vez em que foi a uma boate com
o Evan e comigo?
S quero lev-la para danar.
Danar pode ser muito romntico
admitiu ela. Mas
Vou ficar bem. Prometo.
Ento vou aceitar sua palavra.
Claro, voc tambm deveria passar no
trabalho dela em algum momento desta
semana e surpreend-la com flores ou

bombons. As mulheres adoram receber


esse tipo de presente, se bem que
bombons so mais adequados para os
meses frios. melhor comprar flores.
No faz meu estilo.
Claro que no. Por isso eu fiz a
sugesto. Acredite. Ela vai ficar empolgada.
Certo.
Diante dessa resposta, ela deu um
tapinha na mo dele.
J no conversamos sobre isso?
Responder certo quando as pessoas
falam com voc? um hbito que voc
precisa parar. muito pouco atraente.
Certo.

Pois . Ela suspirou. Um dia


voc vai entender a sabedoria das
minhas palavras.
Evan abriu a porta atrs deles
justamente no momento em que Lily
pousava a mo dela sobre a de Colin. O
que poderia criar uma rixa em outros
casais no os afetava. Evan entendia o
relacionamento fraternal que existia
entre os dois.
Deixe-me adivinhar. Voc est
pegando no p dele para saber sobre o
encontro? perguntou noiva.
Eu no estava fazendo isso bufou
Lily. As damas no pegam no p.
Simplesmente indaguei como ele achava

que foi o encontro. Ainda que a


princpio o Colin, coitadinho, quase
tenha me feito dormir, acho que nosso
amigo aqui est apaixonado.
Evan gargalhou.
Colin? Apaixonado? Essas duas
coisas no combinam.
Colin, poderia informar ao meu
noivo a verdade dessa questo?
Colin virou um polegar para ela.
Ela acha que estou apaixonado.
Como eu disse observou Lily,
parecendo satisfeita. Agora que
chegamos verdade da questo, quando
voc planeja convidar a bela dama para
nos visitar?

No pensei nisso.
Voc no aprendeu nada comigo?
Ela balanou a cabea. Antes mesmo
de tomar uma chuveirada, voc precisa
ligar para sua bela dama e dizer como
ela o fez sentir-se maravilhoso, e que
voc ficou honrado com o prazer da
companhia dela.
No acha isso um pouquinho
demais?
Lily pareceu quase triste.
Colin sei que voc tem
dificuldade quando se trata de expressar
seu lado sensvel e que essa uma falha
no seu carter que sempre estive
disposta a desconsiderar, ao menos em

nome da nossa grande amizade. Mas


voc vai ligar para ela esta noite. Assim
que entrar pela porta. Porque os
cavalheiros, os cavalheiros de verdade,
sempre telefonam, e eu s me associo a
cavalheiros.
Evan ergueu as sobrancelhas e Colin
soube que no tinha opo.
Certo.

8
Maria

Na segunda-feira, Maria achou melhor


se esconder em sua sala, onde poderia
se concentrar em paz. O nvel de
estresse de Barney com o julgamento s
aumentava e ela no queria se tornar um
alvo involuntrio. Fechou a porta e
comeou a fazer anotaes, preparandose para uma reunio com clientes no

meio da manh, deu alguns telefonemas


e respondeu a e-mails, querendo
adiantar a semana. No entanto, apesar do
desejo de eficincia, de vez em quando
se pegava olhando pela janela, se
lembrando do fim de semana.
Parte de sua distrao tinha a ver
com a ligao de Colin na noite de
domingo. Se as amigas e as revistas
diziam a verdade, os caras no
telefonavam imediatamente e a maioria
nem ligava. Mas, afinal de contas, tudo
com relao a Colin beirava o
inesperado. Depois de desligar o
telefone, ela havia examinado a foto
dele e imaginou ver nela tanto o Colin

que conhecia quanto o Colin estranho. A


expresso dele era gentil, mas o corpo
era um mapa de cicatrizes e tatuagens.
Mesmo tendo prometido mostr-la a
Serena, naquele momento decidiu que
era melhor guardar a foto apenas para os
seus olhos.
Algum est de bom humor.
Ao ouvir a voz, Maria percebeu Jill
junto porta.
Ei, Jill. Como vo as coisas?
Acho que eu que deveria
perguntar disse ela, entrando. Voc
estava perdida no seu mundinho de
sonho e ningum faz isso nas segundasfeiras.

Tive um bom fim de semana.


? Estou presumindo que foi
melhor do que os meus depoimentos na
semana passada. Deve ter sido a
primeira vez que me peguei rezando
para voltar ao escritrio.
Foi to ruim assim?
Medonho.
Quer falar sobre isso?
S se voc quiser morrer de tdio.
De qualquer forma, tenho uma
teleconferncia daqui a pouco. S passei
para ver se voc ia fazer alguma coisa
na hora do almoo. Estou doida para
comer um sushi em boa companhia,
agora que voltei labuta.

Parece timo.
Jill ajeitou a manga da blusa.
Isso quer dizer que voc no est
mais furiosa comigo?
Por que eu estaria furiosa com
voc?
Talvez porque eu tenha emboscado
voc com o pior encontro s escuras da
histria?
Ah, disse Maria, surpresa por
ter quase esquecido. Isso.
Desculpe. Voc no imagina como
me senti mal durante toda a semana,
ainda mais porque no tive chance de
conversar com voc.

Ns conversamos, lembra? E voc


se desculpou.
No o suficiente.
Tudo bem. Na verdade acabou
sendo bom.
No imagino como.
Conheci algum.
Alguns instantes se passaram antes
que a resposta viesse.
Voc no est falando do cara que
trocou seu pneu, certo? O que estava
com hematomas, sangrando e quase
matou voc de medo?
O prprio.
Como possvel?
meio difcil explicar.

Jill deu uma risadinha.


Opa!
O qu?
Voc est sorrindo de novo.
Estou?
Est! Parte de mim quer cancelar a
teleconferncia e simplesmente puxar
uma cadeira.
No posso. Barney e eu vamos
receber um cliente daqui a uns minutos.
Mas vamos sair para almoar,
certo? E a voc me conta tudo?
Sem dvida.

Dez minutos depois, Serena ligou.


Quando Maria viu quem era, sentiu uma
sbita pontada de preocupao. Serena
jamais ligava antes das dez horas da
manh. Na metade do tempo ela nem
mesmo estava acordada a essa hora.
Serena? Tudo bem?
Cad?
Cad o qu?
A foto do Colin. No estava no
meu e-mail nem no WhatsApp.
Maria piscou.
Voc est ligando para o meu
trabalho para perguntar sobre uma foto?
Eu no ligaria se voc j tivesse
mandado. Foi tudo bem? Diga que j no

ps o cara para correr.


No. Na verdade vamos sair no
sbado noite.
Certo disse Serena. Mas o post
teria mais impacto com uma foto. Claro,
acho que posso usar uma de quando
voc era criana ou algo assim, se voc
no vai mandar
Tchau, Serena.
Ela desligou. Segundos depois,
hesitante, pegou o celular de novo, mais
por curiosidade mrbida do que
qualquer coisa. E ali, no Instagram,
estava sua foto. Da poca do ensino
mdio. Aparelho nos dentes. Espinhas.
culos. Desengonada. A pior foto

escolar da histria das fotos escolares.


Tentem no morrer de cime, caras,
mas minha irm Maria vai ter um
encontro no sbado noite!
Maria fechou os olhos. Precisaria
matar a irm. Sem dvida.
Mas tinha que admitir: Serena era
meio engraada.

Diante de um prato de sushis e sashimis


algumas horas depois, Maria contou a
Jill boa parte do que havia acontecido

com Colin, e a histria parecia


inacreditvel at mesmo para ela.
Uau ofegou Jill.
Acha que estou maluca?
Considerando o passado dele?
Quem sou eu para julgar? Veja o
encontro s escuras que a gente
aprontou. Numa coisa to fora do
comum assim, a melhor opo
continuar seguindo seus instintos.
E se meus instintos estiverem
errados?
Ento, no mnimo, voc teve o
pneu trocado. E um belo encontro que
espero que me tire da encrenca pelo
fiasco do encontro s escuras.

Maria sorriu.
E a, os depoimentos foram
chatos?
O bastante para enlouquecer um
monge, j que metade das pessoas est
perfeitamente disposta a mentir sob
juramento e a outra metade diz que no
se lembra de nada. E agora que
desperdicei
a
semana
inteira,
provavelmente vamos acabar fazendo
um acordo. O que era esperado, mas no
posso dizer que vou gostar disso. Ela
pegou outro sushi. Como est a coisa
com o Barney?
Melhor.
Como assim?

Ah, verdade: voc no estava


aqui comeou Maria, e contou a Jill
sobre a troca do pneu e como isso
levou-a a se atrasar para a reunio, junto
com todo o trabalho que se sentiu
compelida a fazer depois. Tambm
contou a bronca que recebeu de Barney,
mas omitiu o confronto com Ken.
Barney vai superar isso. Ele
sempre fica tenso antes de um
julgamento.
, mas Maria se remexeu na
cadeira.
O negcio que ouvi dizer que o
Barney ia deixar que eu comandasse a
defesa neste caso.

Onde voc ouviu isso? Jill


levantou os hashis at a boca, mas se
deteve no meio do caminho. No me
entenda mal, voc uma advogada
brilhante, mas tem pouca experincia
para o Barney dar esse tipo de
responsabilidade.
Boatos disse Maria.
Eu no daria muito crdito aos
boatos. Barney gosta demais dos
holofotes e tem dificuldade para
entregar o controle a outra pessoa. Esse
um dos motivos para eu ter me
transferido para a rea trabalhista.
Achei que nunca poderia subir de nvel

nem ter a experincia de tribunal de que


precisava.
Ainda no acredito que voc
conseguiu se transferir de departamento.
Foi uma questo de sorte. J contei
que fui da rea trabalhista antes de
entrar para a empresa, no contei?
Quando Maria confirmou com a cabea,
Jill continuou: Mas na poca eu no
sabia se era isso que queria fazer de
verdade, por isso me arrisquei e tentei a
rea de seguros. Trabalhei nove meses
com o Barney e praticamente me matei
antes de perceber que era um beco sem
sada. Teria me demitido, mas por acaso

o escritrio estava montando a rea


trabalhista e precisou de mim.
Infelizmente estarei meio de mos
atadas se isso no der certo. A no ser
que a gente comece a fazer defesa
criminal.
Voc sempre pode mudar de
empresa.
No to fcil como voc
imagina.
Voc no andou procurando,
andou?
Na verdade, no. Mas ando
pensando se no deveria comear.
Jill a examinou enquanto ela pegava
seu copo.

Voc sabe que pode falar comigo,


certo? Sobre qualquer problema. Mesmo
no sendo scia, comando meu prprio
departamento, o que me d certo
pistolo por aqui.
S estou com muita coisa na
cabea agora.
Espero que esteja falando do
Colin.
A meno ao nome dele trouxe mais
lembranas do fim de semana e ela
mudou de assunto.
Como vai o Paul?
Bem. Tive de dar um gelo nele
durante uns dois dias, como castigo pelo
encontro, mas ele superou. Fomos a

Asheville no fim de semana para provar


uns vinhos.
Parece divertido.
Foi. S que, claro, por enquanto
nada de aliana, o relgio biolgico est
correndo e o tempo encurtando. Fingir
que tudo vai bem ainda no deu certo.
Talvez seja hora de tentar uma nova
estratgia.
O qu, por exemplo?
No fao ideia. Se voc tiver
algum plano infalvel, no deixe de me
dizer.
Pode deixar.
Jill pegou outro sushi.
O que voc vai fazer esta tarde?

O mesmo de sempre. H muito


trabalho preparatrio para o julgamento.
Ao mesmo tempo que tento fazer todo o
resto, claro.
Como eu disse, Barney espera
muito dos subordinados.
E Ken espera outra coisa.
um emprego disse Maria.
Tem certeza de que est tudo bem?
Mesmo com o nosso gerente lascivo?
Por que pergunta?
Porque voc foi quela conveno
com ele, e eu o conheo h mais tempo
do que voc. E lembre-se: eu sei
exatamente como ele atua.
A conveno foi boa.

Jill olhou-a de cima a baixo antes de


finalmente dar de ombros.
Tudo bem. O fato que estou
sentindo
que
h
outra
coisa
incomodando voc.
Maria pigarreou, imaginando por
que subitamente parecia estar passando
por um interrogatrio.
No h nada a dizer respondeu.
S estou fazendo o melhor que posso.

Os dias seguintes foram ocupados


demais para se dar ao luxo do devaneio,
com Barney invadindo sua sala a cada
meia hora para pedir que ela examinasse
detalhes
adicionais
ou
desse
telefonemas, alm de seu trabalho com
processos de outros clientes. Ela mal
teve tempo de se afastar da mesa.
Na tarde de quarta-feira, enquanto
trabalhava num esboo da apresentao
inicial de Barney, Maria no percebeu
como os raios de sol atravessavam a
janela cada vez mais oblquos, nem seus
colegas indo embora, um a um. Olhava a
tela de seu MacBook com concentrao
especial at que uma batida porta

assustou-a. Viu a porta se abrir


lentamente.
Ken.
Com uma pontada de pnico, olhou
pela porta aberta; do outro lado do
corredor, Lynn no se encontrava mais
mesa. A sala de Barney estava escura e
ela no podia ouvir mais ningum no
corredor.
Notei que sua luz continuava acesa
disse ele, entrando na sala. Tem
alguns minutos?
Estava terminando improvisou
ela, ouvindo um trao de incerteza na
prpria voz. Devo ter perdido a noo
do tempo.

Fico feliz porque peguei voc,


ento disse ele, com a voz suave e sob
controle. Queria terminar a conversa
que comeamos na semana passada.
Maria sentiu uma pancada no peito e
comeou a recolher as pginas sobre a
mesa antes de enfi-las de volta nas
pastas. A ltima coisa que desejava era
ficar sozinha com ele. Engoliu em seco.
Ser que podemos fazer isso
amanh? J tarde, e eu deveria jantar
com meus pais esta noite.
No vai demorar disse ele,
ignorando a desculpa enquanto rodeava
a mesa. Parou perto da janela e Maria
notou que o cu estava escuro do outro

lado do vidro. Pode ser mais fcil


para voc assim, j que estamos longe
de olhares curiosos. No h motivo para
algum saber o que aconteceu com os
clientes do Barney.
Sem saber o que dizer, ela ficou
quieta.
Ele olhou pela janela, aparentemente
concentrado em algo a distncia.
O que voc acha de trabalhar com
o Barney? perguntou finalmente.
Estou aprendendo bastante com ele
comeou Maria, escolhendo as
palavras com cuidado. Ele tem
instintos estratgicos fantsticos, os

clientes confiam nele e, como colega,


um excelente tutor.
Ento voc o respeita.
Claro.
importante trabalhar com
pessoas que voc respeita. importante
que vocs dois possam atuar juntos,
como uma equipe. Ken ajeitou as
persianas, fechando-as ligeiramente e
depois voltando-as posio original.
Voc se considera uma pessoa de
equipe?
A pergunta pairou no ar antes que ela
pudesse responder.
Tento ser disse.

Kevin esperou um instante antes de


continuar.
Falei com Barney outra vez na
sexta-feira e devo dizer que fiquei meio
surpreso com o quanto ele ainda est
com raiva pelo que aconteceu. por
isso que perguntei sobre voc ser uma
pessoa de equipe. Porque defendi voc e
acho que pude aliviar a situao. Queria
garantir que estava fazendo a coisa
certa.
Maria engoliu em seco, imaginando
por que Barney no teria falado com ela
pessoalmente se ainda estava to
chateado.
Obrigada murmurou.

Ele virou as costas para a janela e


deu um passo na direo dela.
Fiz isso porque quero que voc
tenha uma vivncia longa e bemsucedida na empresa. Voc vai precisar
de algum que possa defend-la nesse
tipo de situao e estou aqui para ajudar
quando puder. Nesse ponto, Maria
sentiu-o colocar a mo em seu ombro.
Mais ou menos. As pontas dos dedos
dele roavam a rea abaixo de sua
clavcula. Voc deveria me considerar
um amigo, ainda que um amigo em alto
posto.
Encolhendo-se para longe do toque
dele, Maria soube de repente que tudo

aquilo o gelo na segunda-feira, a


bronca na tera e agora essa coisa de
voc e eu contra o mundo era
simplesmente parte do plano para levla para a cama.
Deveramos almoar juntos
amanh disse ele, com as pontas dos
dedos ainda roando a pele exposta
acima da blusa de gola cavada.
Podemos falar sobre outros modos como
posso ajud-la a crescer dentro do
escritrio, especialmente se voc quiser
virar scia algum dia. Acho que
poderemos trabalhar juntos muito bem.
No acha, Maria?

Foi o som de seu nome que a trouxe


de volta, as palavras dele finalmente
sendo registradas. Nem morta, pensou
ela de repente.
No posso almoar amanh
disse, tentando manter a voz firme. J
tenho planos.
Um claro de irritao surgiu no
rosto dele.
Com a Jill?
Geralmente era, e Ken sabia disso.
Sem dvida ele sugeriria que ela
mudasse de planos. Para seu prprio
bem.
Na verdade, vou almoar com meu
namorado.

Sentiu a mo dele escorregar


lentamente de seu ombro.
Voc tem namorado?
J contei a voc sobre o Colin, no
contei? Quando estvamos na conveno?
No respondeu ele. Voc no o
mencionou.
Sentindo a chance, Maria se
levantou e se afastou, continuando a
recolher os documentos, enfiando-os em
pastas, sem se importar onde fossem
parar. Poderia separ-los depois.
Estranho observou. Achei que
tinha contado.

Pelo sorriso forado, Maria sentiu


que ele estava tentando decidir se
acreditava ou no.
Fale sobre ele disse Ken.
Ele lutador de MMA
respondeu. Voc sabe, aqueles caras
que ficam numa jaula? Acho maluco,
mas ele gosta. Fazer o qu? Ele malha e
treina durante horas todo dia, e adora
lutar, por isso acho que preciso apoilo.
Maria era capaz de imaginar as
engrenagens na mente de Ken continuando a girar enquanto ela pendurava a
bolsa no ombro.

No posso ir almoar com voc,


mas quer conversar na sua sala amanh?
Tenho certeza de que posso arranjar um
horrio pela manh ou tarde.
No sei se necessrio.
Talvez eu devesse falar com o
Barney, no ?
Ele balanou a cabea, um
movimento quase imperceptvel.
Provavelmente melhor deixar
para l, por enquanto.
Claro que voc diria isso. Porque
essa coisa toda era um ardil e voc nem
falou com o Barney.
Certo. Acho que vou indo, ento.
Boa noite.

Ela estendeu a mo para a porta,


soltando um suspiro de alvio enquanto
escapava. A coisa do namorado fora
uma inspirao, mas agora essa carta j
havia sido jogada. No iria surpreendlo de novo; ele estaria preparado. A
longo prazo, ela duvidava de que isso
impedisse os avanos de Ken, mesmo se
fosse verdade.
Ou se virasse verdade?
Ainda furiosa com a conversa,
imaginou se queria que fosse verdade.
S tinha certeza de que, quando Colin a
beijou, tinha sentido um arrepio, uma
eletricidade, e a percepo havia sido

ao mesmo
assustadora.

tempo

empolgante

Apesar de estar mentindo ao dizer que


iria jantar com os pais, Maria no estava
no clima para ficar sozinha e se pegou
caminhando pelas ruas familiares at o
lugar onde havia crescido.
O bairro era mais de operrios do
que de executivos, com casas mostrando
sinais de falta de manuteno e algumas
com placas de VENDA. Carros e

caminhonetes
antigos
estavam
estacionados em quase todas as entradas
de veculos. Os vizinhos eram
encanadores e carpinteiros, escriturrios
e secretrias. Era o tipo de comunidade
onde as crianas brincavam nos quintais
da frente e casais jovens empurravam
carrinhos de beb, onde pessoas
recolhiam a correspondncia para as
outras quando estas estavam fora da
cidade.
Ainda que seus pais nunca falassem
sobre isso, na infncia Maria tinha
ouvido boatos de que, quando seu pai
comprou a casa, vrios vizinhos tinham
ficado chateados. A famlia Sanches era

a primeira no branca na rua, e as


pessoas haviam especulado sobre o
declnio dos valores das propriedades e
o aumento da criminalidade, como se
todo mundo que nascesse no Mxico
estivesse ligado aos cartis de drogas.
Ela achava que esse era um dos
motivos pelos quais seu pai havia
sempre mantido o quintal imaculado e os
arbustos aparados; ele pintava o exterior
da casa com a mesma cor a cada cinco
anos, sempre guardava os carros na
garagem e no na entrada, e mantinha a
bandeira americana num mastro no
quintal da frente. Enfeitava a casa para o
Dia das Bruxas e para o Natal. Nos

primeiros anos, distribua cupons do


restaurante para qualquer vizinho que
estivesse do lado de fora, deixando que
comessem pela metade do preo. Sua
me fazia regularmente bandejas de
comida nas tardes dos fins de semana
em que no estava no restaurante e
servia a qualquer criana que estivesse
na rua brincando de bola. Pouco a
pouco, foram aceitos. Desde ento, a
maioria das casas ao redor tinha sido
vendida mais de uma vez. Em cada
ocasio, seus pais iam dar as boasvindas aos novos donos com um
presente, esperando se proteger de
futuras maledicncias.

s vezes, Maria nem conseguia


imaginar como isso havia sido difcil.
Embora por muitos anos ela tivesse sido
a nica mexicana em sala de aula, fora
boa aluna e no conseguia se lembrar de
ter sentido a ferroada da discriminao
do mesmo modo que seus pais haviam
experimentado. Caso tivesse, os pais
teriam dito para fazer o que eles haviam
feito: ser ela mesma, ser gentil e
receptiva com todo mundo, nunca se
rebaixar ao nvel de outras pessoas. E
depois, pensou com um sorriso, teriam
dito para ela estudar.
Diferentemente de Serena, que ainda
adorava o fato de estar fora do controle

dos pais, Maria gostava de ir para casa.


Adorava o lugar: as paredes verdes e
laranja; o ladrilho divertido na cozinha;
a moblia ecltica que sua me
colecionara ao longo dos anos; a porta
de geladeira enfeitada com fotos e
informaes da famlia, qualquer coisa
que
tivesse
deixado
Carmen
particularmente orgulhosa. Adorava o
modo como sua me cantarolava sempre
que se sentia feliz ou cozinhava. Maria
considerava essas coisas naturais, mas
se lembrava de que, ao comear a
faculdade, passar pela porta da frente
lhe proporcionava um sentimento de

conforto, mesmo depois de apenas


algumas semanas longe.
Sabendo que os pais ficariam
ofendidos se ela batesse porta, entrou
direto, passando pela sala e entrando na
cozinha. Pousou a bolsa na bancada.
Me? Pai? Cad vocs? gritou.
Como sempre, quando estava em
casa, falou em espanhol. A mudana de
idioma era natural como respirar.
Aqui fora! ouviu a me
responder.
Maria se virou para a varanda dos
fundos, onde viu a me e o pai se
levantando da mesa. Felizes porque ela

estava ali e inclinando-se para abrala, os dois falaram ao mesmo tempo.


No sabamos que voc vinha
Que bela surpresa
Voc est linda
Est to magra
Est com fome?
Na mente dos pais, Maria sempre
seria a menininha deles. Apesar de
antigamente a ideia deix-la mortificada
principalmente quando a cena se dava
em pblico hoje em dia precisava
admitir que gostava disso.
Tudo bem. Posso comer alguma
coisa mais tarde.

Vou preparar algo disse a me


em tom decisivo, indo para a geladeira.
Seu pai observou-a se afastar com
apreo bvio. Sempre fora um
romntico incurvel. Com 50 e poucos
anos, ele no era magro nem gordo.
Tinha poucos fios grisalhos no cabelo,
porm Maria notou em seu rosto um
cansao demorado, quase constante,
efeito do trabalho. Esta noite ele parecia
ainda menos enrgico do que o normal.
Preparar seu jantar faz sua me
sentir que ainda importante para voc
comentou ele.
Ela importante para mim. Por
que acharia que no?

Porque voc no precisa dela


como antigamente.
No sou criana.
Mas ela sempre vai ser sua me
disse ele com firmeza. Em seguida,
indicou a mesa da varanda. Quer ficar
aqui fora e tomar um vinho? Sua me e
eu estvamos tomando uma taa.
Eu pego. Deixe-me falar com
mame um pouquinho e encontro voc l
fora.
Enquanto seu pai retornava
varanda, ela pegou uma taa no armrio
e serviu-se de um pouco de vinho antes
de se aproximar da me. Nesse ponto,
Carmen havia enchido uma caarola

com carne assada de panela, pur de


batata e vagens calorias suficientes
para dois dias, avaliou Maria e a
colocava no forno. Por algum motivo,
talvez porque fosse algo que jamais
serviam no restaurante, seu pai adorava
carne de panela e pur de batata.
Estou to feliz porque voc veio!
disse a me. O que h de errado?
Nada respondeu Maria. Em
seguida, se recostou na bancada e tomou
um gole de vinho. S queria
surpreender vocs.
o que voc diz. Mas alguma
coisa deve ter acontecido. Voc nunca
visita a gente durante a semana.

Por isso surpresa.


Carmen avaliou-a antes de ir at a
bancada e pegar sua prpria taa de
vinho.
a sua irm?
Minha irm o qu?
A bolsa no foi negada, foi?
Voc sabe da bolsa?
Carmen indicou uma carta presa
geladeira.
empolgante, no ? Ela contou
para a gente ontem noite. O diretor
vem jantar este sbado.
Verdade?
Ns queramos conhec-lo. A carta
diz que ela semifinalista! O problema

com sua irm? O que aconteceu? Se


no isso, ento deve ter alguma coisa a
ver com um rapaz. Ela no est
encrencada, est?
Sua me estava falando to depressa
que at mesmo Maria tinha dificuldade
para acompanh-la.
Serena est bem.
Ah. Sua me assentiu. Bom.
Ento alguma coisa no seu trabalho.
Voc que est com problemas.
O trabalho s o trabalho. Por
que voc imagina que h algum problema?
Porque voc veio para c.
E da?

E da que isso que voc sempre


fazia
quando
alguma
coisa
a
incomodava. No lembra? At na
faculdade, se voc achasse que tirou
nota baixa, ou quando tinha problema
com sua colega de quarto no primeiro
ano, ou quando brigava com o Luis,
voc sempre vinha para c. As mes se
lembram desse tipo de coisa.
Nunca percebi isso.
Acho que voc se preocupa
demais.
E eu acho que conheo minha filha.
Maria sorriu.
Como est o papai?

Est quieto desde que chegou em


casa. Precisou despedir duas pessoas
esta semana.
O que elas fizeram?
A mesma coisa de sempre. Um
lavador de pratos faltou a dois turnos e
um garom estava deixando os amigos
comerem de graa. Voc sabe como .
Mesmo assim, difcil para seu pai. Ele
quer confiar em todo mundo. Isso acaba
com ele. Quando chegou em casa hoje,
tirou um cochilo antes de levar Copo
para passear.
Talvez ele precise ir a um mdico.
Era sobre isso que estvamos
falando quando voc chegou.

O que ele disse?


Concordou, mas voc o conhece.
Se eu no marcar a consulta, ele no vai.
Quer que eu ligue para voc?
Voc no se incomoda?
Claro que no respondeu Maria.
Por causa das poucas habilidades de
linguagem de sua me, ela vinha
marcando consultas desde que era
pequena. Ainda o Dr. Clark, no ?
A me assentiu.
E marque um check-up completo
para ele, se puder.
Ele no vai gostar.
, mas precisa. J faz quase trs
anos.

Papai no deveria esperar tanto.


Ele tem presso alta. E no ano passado
sentiu aquelas dores no peito e ficou
uma semana sem trabalhar.
Eu sei, voc sabe, mas ele
teimoso e insiste que o corao est
timo. Talvez voc consiga colocar um
pouco de juzo na cabea dele.
A me abriu o forno; satisfeita,
calou uma luva trmica e tirou a
caarola antes de comear a encher um
prato para Maria.
J chega disse ela, tentando
limitar a quantidade.
Voc precisa comer insistiu a
me, continuando a empilhar comida no

prato enquanto Maria pegava os


talheres. Vamos nos sentar com seu
pai.
Do lado de fora, na mesa, uma vela
de citronela mantinha os mosquitos a
distncia. A noite parecia perfeita, com
apenas uma brisa levssima e um cu
bordado de estrelas. Copo estava
sentada no colo de Flix, roncando
baixinho enquanto a mo dele se movia
ritmicamente sobre os pelos. Maria
comeou a cortar um pedao da carne.
Ouvi dizer o que aconteceu hoje
comeou Maria, iniciando uma conversa
que abarcava o restaurante, notcias
locais e as fofocas da famlia.

Em uma famlia grande como a


deles, sempre havia algum tipo de drama
que valia ser comentado e dissecado.
Quando Maria terminou de jantar, no
mais do que um quarto do prato, os
grilos tinham comeado sua melodia
noturna.
Parece que voc pegou um pouco
de sol no fim de semana.
Fui remar depois do almoo.
Com seu novo amigo? perguntou
a me. O do per?
Diante da expresso espantada de
Maria, a me deu de ombros.

Escutei
voc
e
Serena
conversando. s vezes sua irm fala

meio alto.
Serena ataca outra vez, pensou
Maria. Ela no queria puxar esse
assunto, mas agora no poderia negar,
poderia? At seu pai pareceu ter um
sbito interesse pela conversa.
O nome dele Colin. Sabendo
que os pais pressionariam por mais,
continuou: Serena o conhece da
faculdade. Quando ela e eu jantamos no
sbado, Colin estava trabalhando no bar.
Ns conversamos no per e decidimos
nos encontrar no domingo.
Ele est na faculdade? Quantos
anos ele tem?

A mesma idade que eu. S


comeou a faculdade h dois anos. Quer
ser professor.
Serena disse que ele muito
bonito comentou a me com um sorriso
malicioso.
Obrigada, Serena. Da prxima vez,
baixe a voz.
E .
E vocs se divertiram?
Foi muito divertido.
Quando vamos conhec-lo?
No acha meio cedo para isso?
perguntou Maria.
Depende. Vocs vo sair de novo?
Ah, vamos no sbado.

Ento devemos conhec-lo. Voc


deveria convid-lo para o almoo de
domingo.
De jeito nenhum seus pais estavam
preparados para Colin. A ideia de que
ele responderia com seu jeito direto a
qualquer pergunta que fizessem bastou
para causar palpitaes no corao de
Maria. Ela sorriu para o pai com um
trao de desespero.
Por que ele esperou tanto para
entrar na faculdade? perguntou ele.
Ela pensou no melhor modo de
responder.
S h uns dois anos ele decidiu
que queria ser professor.

Dos dois, seu pai sempre fora


melhor em ler nas entrelinhas. Maria
suspeitou de que ele continuaria a
pressionar por detalhes sobre o passado
de Colin, mas foi interrompido pelo
toque de um celular na cozinha.
Ah, o meu disse ela,
agradecendo a Deus pela interrupo.
Preciso atender.
Levantando-se da mesa, correu para
a cozinha. Ao tirar o aparelho da bolsa,
viu o nome de Colin. Sentiu-se uma
adolescente quando apertou o boto e
levou o celular ao ouvido.
Ei, estava falando sobre voc.

Foi andando at a sala enquanto


conversavam, contando como tinha
passado o dia. Colin era um ouvinte
atento e, quando sentiu alguma coisa na
voz de Maria, ela revelou sobre o
incidente com Ken. Perguntou se Colin
estaria interessado em encontr-la para
almoar e ele respondeu que adoraria.
A que horas devo peg-la no
escritrio?
Ela sorriu, sabendo que isso daria
mais crdito sua histria, e ficou
secretamente empolgada com a ideia de
encontrar Colin to cedo. Desligou o
telefone com a sensao de que Colin

poderia ser exatamente o que ela


precisava na vida.
Retornou varanda.
Desculpe disse pegando sua
taa. Era o Colin.
E ele ligou s para dizer ol?
Maria confirmou com a cabea.
Vamos almoar amanh.
Assim que as palavras saram de sua
boca, ela se arrependeu. Sua me jamais
poderia compreender por que algum
pensaria em almoar em outro local que
no o restaurante da famlia.
Maravilhoso disse a me. Vou
fazer uma coisa especial para vocs
dois.

9
Colin

Srio? gritou Evan inclinando-se


por cima do corrimo da varanda
enquanto Colin atravessava o quintal.
Voc foi correr de novo?
Colin ainda estava ofegante,
finalmente diminuindo o passo at uma
caminhada. Tirou a camisa para enxugar
o rosto antes de olhar o amigo.

No corri hoje cedo.


Voc malhou tarde. E de manh.
Isso foi na academia.
E da?
No a mesma coisa respondeu
ele, sabendo que Evan no entendia. Em
vez disso, assentiu em direo porta
da frente. Por que voc no est l
dentro com a Lily?
Porque minha casa est fedendo.
O que isso tem a ver comigo?
Que tal o fato de que eu sinto o
fedor das suas roupas subindo pelas
aberturas de ventilao como uma nvoa
verde e ptrida? Em vez de sair para
correr, voc deveria lavar as roupas de

academia. Lily achou que havia um rato


morto na despensa. Ou que o esgoto
tinha transbordado.
Colin sorriu.
Vou cuidar disso agora mesmo.
Depressa. E depois me encontre de
novo aqui. Lily quer falar com voc.
Por qu?
No fao ideia. Ela no quis dizer.
Mas, se eu fosse adivinhar, diria que
sobre sua namorada.
Eu no tenho namorada.
Tanto faz. O fato que ela quer
falar com voc.
Por qu?

Porque ela Lily respondeu


Evan, exasperado. Provavelmente quer
perguntar se voc escreveu um carto
para ela com caligrafia chique. Ou vai
se oferecer para voc escolher a
echarpe de seda perfeita para o
aniversrio de Maria. Ou quer se
certificar de que voc use a colher certa
para a sopa se lev-la a um restaurante.
Voc sabe como ela . Ela trouxe uma
sacola extra e no quer me dizer o que
h dentro.
Por qu?
Pare de fazer perguntas que eu no
posso responder! Evan suspirou. Ela
s disse que eu precisava cham-lo. E,

antes que pergunte, no estou feliz com


isso. Queria sair com ela esta noite.
Estava ansioso por esta noite. Eu
precisava desta noite. Tive um dia de
merda.
Certo.
Evan fez uma careta diante da
resposta.
Por que foi um dia de merda?
disse ele, imitando Colin. Ah,
obrigado por perguntar, Colin. Agradeo
sua empatia. Voc obviamente se
importa com meu bem-estar. Por acaso
houve um relatrio de trabalho terrvel
hoje cedo e o mercado despencou.
Apesar de eu no ter controle sobre

essas coisas, mesmo assim fiquei ao


telefone com clientes chateados a tarde
inteira. Depois cheguei aqui e minha
casa estava fedendo a vestirio
masculino, e agora preciso esperar que
ela fale com voc antes que minha noite
possa comear de verdade.
Deixe-me trocar de roupa
primeiro. Volto em dois minutos.
Espero que no disse Lily a
Colin, aparecendo subitamente ao lado
de Evan na varanda, usando um vestido
amarelo de tecido leve. Em seguida
pegou a mo do noivo e deu um sorriso
doce para ele. Voc nem pensaria em
deixar que ele viesse para c sem tomar

um banho, no , Evan? O pobrezinho


est encharcado. Claro que podemos
esperar mais alguns minutos. No seria
adequado simplesmente deixar que ele
troque de roupa.
Quando Evan no respondeu, Colin
pigarreou.
Ela tem razo, Evan. No seria
adequado.
Evan olhou-o com irritao.
timo. V tomar um banho, ponha
a roupa para lavar e depois venha.
Ah, no seja to duro com ele
censurou Lily. No culpa dele voc
ter investido o dinheiro dos seus clientes
nas empresas erradas.

Ela piscou secretamente para Colin.


Eu no investi nas companhias
erradas! No foi culpa minha! Tudo caiu
hoje.
S estava brincando com voc,
querido disse ela com seu sotaque
forte. Aquele homem mau, o Sr.
Mercado, simplesmente se aproveitou
de voc, no foi?
Voc no est ajudando retrucou
Evan.
Lily voltou de novo a ateno para
Colin.
J falou com sua bela dama hoje?
perguntou ela.

Conversamos antes de eu sair para


correr.
Levou flores ao trabalho dela,
como recomendei?
No.
Bombons?
No.
O que vou fazer com voc?
No sei.
Ela sorriu antes de puxar a mo de
Evan.
Aparea em alguns minutos, est
bem?
Colin viu-os voltar para dentro antes
de entrar em seu apartamento. Despiu-se
a caminho do banheiro e acrescentou as

roupas pilha para ser lavada, notando


que Evan estava certo. A pilha fedia.
Ps algumas roupas na mquina e entrou
no chuveiro. Depois, vestiu uma cala
jeans e uma camiseta antes de voltar
casa de Evan.
O amigo e Lily estavam sentados no
sof. Ficou claro que Lily era a nica
feliz com a presena de Colin.
Colin! Que bom que voltou disse
ela, levantando-se, obviamente ignorando o breve encontro anterior.
Podemos oferecer alguma coisa para
voc beber?
gua, por favor.

Evan? Por favor, pode pegar gua


para o Colin?
Por qu? perguntou Evan, pondo
o brao sobre o encosto do sof. Ele
sabe onde . Ele pode pegar a gua.
Lily se virou para ele.
A casa sua. E voc o anfitrio.
Eu no o convidei. Foi voc.
Evan?
O modo como ela disse seu nome
deixou claro que Evan no tinha opo.
Isso e a maneira como ela o olhou,
claro. Ela no era somente a mulher
mais linda que Evan havia namorado,
tambm era versada nos modos de usar a
aparncia em seu prprio benefcio.

timo resmungou ele,


levantando-se. Vou pegar um copo
dgua para ele.
Evan foi arrastando os ps at a
cozinha.
Com gelo, por favor gritou
Colin.
Evan fez uma careta por cima do
ombro antes de Colin sentar-se na
poltrona diante de Lily.
Como voc est esta noite?
perguntou ela.
Bem.
E Maria?
Mais cedo, ao telefone, Maria tinha
contado o que acontecera com seu chefe,

Ken Martenson. Apesar de ter mantido a


voz firme, Colin sentiu o maxilar trincar
e se imaginou tendo uma conversinha
com Ken. No confessou isso a Maria e
s comeou a se sentir normal outra vez
quando quase havia terminado a corrida.
Mas no era isso que Lily havia
perguntado.
Falei com ela h pouco.
E ela est bem?
Colin pensou na situao do
trabalho, mas no tinha o direito de
compartilhar essa informao. A vida
era dela.
Acho que ela ficou bem feliz em
conversar comigo disse com sinceri-

dade.
Voc no tinha ligado para ela?
Liguei na noite de domingo, depois
de falar com voc e Evan.
E no ligou na segunda nem na
tera?
Estava trabalhando.
Voc poderia ter ligado na ida ou
na volta do trabalho. Ou no horrio de
folga. Ou a caminho das aulas ou da
academia.
.
Mas no ligou.
No, mas vamos almoar juntos
amanh.

Verdade? Algum lugar especial,


espero.
No pensei direito nisso.
Lily no se incomodou em esconder
o desapontamento. Evan entrou de novo
na sala com um grande copo de gua
gelada. Estendeu-o para Colin.
Obrigado, Evan disse Colin.
No precisava fazer isso. Eu poderia ter
ido pegar.
Ha-ha respondeu Evan com
sarcasmo. Agora, sobre o que voc
queria falar com ele?
Estvamos falando do encontro de
amanh. Colin disse que vai almoar
com Maria.

Quer um conselho? Certifique-se


de que o carro dela vai dar a partida.
Lily olhou na direo dele,
desaprovando o comentrio.
Minha principal preocupao tem
a ver com o encontro dele no fim de
semana. Queria discutir o assunto.
Por qu? perguntou Evan.
Porque a primeira noite de
verdade que a gente passa com a outra
pessoa um momento crtico em
qualquer relacionamento respondeu
ela, como se isso fosse bvio. Se
Colin simplesmente a tivesse convidado
para jantar, ou talvez passear no centro
da cidade, eu no teria preocupaes. Se

ele tivesse sugerido que ns quatro


sassemos juntos, tenho certeza de que a
conversa seria to envolvente que Maria
passaria uma noite maravilhosa.
Infelizmente Colin vai levar Maria a
uma boate de salsa.
Evan ergueu a sobrancelha. Colin
no disse nada.
Voc tem experincia ou mesmo
familiaridade com salsa?
No.
Ento provavelmente no sabe que
a salsa danada a dois.
Toda dana assim interveio
Evan.
Lily ignorou o noivo.

A salsa pode ser muito agradvel


se o casal treina junto explicou ela ,
mas como isso no vivel na situao
atual, voc ter de fazer o melhor
possvel. H coisas que precisa saber: o
modo de mover os ps, como guiar a
parceira num giro ou como oferecer a
ela a chance de se separar e dar alguns
passos sozinha. Se no fizer essas
coisas, vai ser quase impossvel
impression-la.
Evan gargalhou.
Quem disse que ele quer
impression-la? Colin no se importa
com o que os outros pensam

Continue disse Colin,


interrompendo-o.
Evan se virou para ele, surpreso,
enquanto Lily sentava-se mais empertigada.
Fico feliz por entender o dilema
que tem pela frente. O que estou
tentando dizer que voc precisa
aprender o bsico.
E como ele vai aprender o bsico?
perguntou Evan. Ns moramos em
Wilmington. Duvido que exista um
professor de salsa que possa liberar a
agenda nos prximos dois dias para que
meu amigo aqui no passe vergonha.

Lily se inclinou, tirando vrios CDs


da pequena sacola que estivera ao lado
do sof.
So CDs de salsa. Voc precisa
ouvi-los. Liguei para minha antiga
professora de dana e ela fez questo de
mandar algumas amostras. Nada muito
recente, mas no importa. A salsa tem
mais a ver com velocidade e ritmo do
que com melodia. E, quanto a um
professor, eu ficaria feliz em ajudar o
Colin a aprender o necessrio.
Voc sabe danar salsa?
perguntou Evan.
Claro respondeu ela. Dancei
durante quase doze anos. Em vrias

ocasies ns nos concentramos em


danas alternativas.
Alternativas? perguntou Evan.
Cresci em Charleston. Qualquer
coisa que no seja valsa considerada
alternativa respondeu ela, como se
fosse o tipo de coisa que qualquer
pessoa civilizada do Sul dos Estados
Unidos saberia. Evan, voc precisa
deixar que Colin faa as perguntas. Ele
mal disse uma nica palavra. Voc
permitiria que eu fosse sua professora
nos prximos dois dias?
De quanto tempo estamos falando?
Vou mostrar algumas coisas esta
noite, o bsico dos passos, movimentos

e viradas, e como guiar a parceira num


giro, de modo que voc saiba no que
precisa trabalhar. Depois disso, vamos
precisar de trs horas amanh noite, e
mais trs na noite de sexta. E
obviamente voc deve treinar no tempo
livre antes de chegar aqui.
Isso vai bastar?
Nem de longe. Para ser bom de
verdade em qualquer tipo de dana so
necessrios anos. Mas se voc se
concentrar e fizer exatamente o que eu
disser, pode ser o bastante para seu
encontro no sbado.
Colin tomou um gole de gua, sem
responder.

Voc est cogitando fazer isso?


Srio? Voc? perguntou Evan.
Claro que ele est pensando. Ele
sabe que estou certa.
Colin baixou o copo sobre o colo.
Eu topo. Vou precisar de algum
para cobrir meu turno na noite de sexta.
Maravilhoso. Lily sorriu.
Espera a disse Evan, virando-se
para Lily. Achei que ns iramos sair
na sexta.
Sinto muitssimo, mas terei de
cancelar. Um amigo precisa da minha
ajuda e no posso recusar.
Srio? Eu no tenho nenhum
privilgio?

Claro que tem disse Lily. Voc


vai ter o privilgio de acompanhar o
aprimoramento de seu amigo.
Aqui?
Onde mais?
No sei. Num estdio de dana,
talvez?
No seja bobo. No preciso.
Mas vou precisar de que voc afaste os
mveis da sala. E vai ser responsvel
pela msica tambm, recuando ou
avanando
quando
eu
pedir,
recomeando a msica, coisas assim.
Precisamos maximizar o uso do tempo.
Voc vai ser meu ajudantezinho.
Ajudantezinho?

Ela sorriu.
Eu mencionei que a salsa pode
mesmo fazer uma mulher se sentir
sensual? E que esse sentimento pode
durar horas depois?
Evan engoliu em seco, encarando-a.
Vou ficar feliz em ajudar.

Voc aceitou tudo como se fosse um


filhotinho disse Colin.
Evan e ele afastavam o sof para um
lado da sala enquanto Lily ia ao quarto

pegar os sapatos adequados, com saltos


da altura exata, e trocar de roupa. Lily
jamais fazia alguma coisa pela metade.
Tudo o que for necessrio para
ajudar um amigo.
Colin sorriu.
Certo.
E depois de terminarmos, voc vai
me ajudar a pr os mveis de volta.
Certo.
E no vai pedir para ficar mais
tempo para treinar. Vai sair daqui s
nove horas.
Certo.
Pousaram o sof no cho.

No sei como ela me convence a


fazer coisas assim.
Colin deu de ombros.
Acho que eu fao uma boa ideia.

Assim que os mveis saram do caminho


e o tapete foi enrolado, Lily puxou Colin
para o centro da sala. Evan ficou
sentado, emburrado, no sof, com livros,
uma luminria e vrios badulaques na
almofada ao lado. Lily tinha vestido
jeans brancos justos, uma blusa de seda

vermelha e um par de sapatos que


provavelmente custavam mais do que o
que Colin ganhava em uma semana.
Apesar de ela ser noiva de Evan e sua
amiga, Colin tinha conscincia de que
Lily exalava sensualidade.
No chegue perto demais, Colin
gritou Evan.
Quieto, agora disse Lily,
totalmente profissional. Voc pode
estar se perguntando por que eu troquei
de roupa disse a Colin.
Na verdade, no.
Troquei de roupa para que voc
veja o que meus ps esto fazendo.
Como mencionei, vou mostrar o passo

mais bsico, em que se baseia boa parte


da salsa. um passo ao qual voc pode
sempre voltar, no importando o que
Maria esteja fazendo. Faz sentido?
Faz.
Antes de comearmos, vou
presumir que Maria saiba danar salsa.
Ela disse que danava o tempo
todo.
Perfeito. Lily ficou ao lado dele,
os dois virados para a janela, dando
uma viso de perfil para Evan. Isso
significa que ela vai poder seguir
quando voc guiar. Est preparado?
Estou.

Ento olhe meus ps e faa


exatamente o que eu fizer disse ela.
Avance com o p esquerdo, conte um.
Depois mude o peso para a ponta do p
direito, conte dois. Agora traga o p
esquerdo para a posio inicial, conte
trs. E pare durante o tempo do
compasso, o quatro. Ela demonstrou
e Colin fez a mesma coisa. Agora
recue com o p direito, o cinco. Mude
o peso para a ponta do p esquerdo, o
seis. Depois leve o p direito para a
frente outra vez, para a posio inicial,
sete. E pare de novo durante o tempo do
compasso. o oito. E acabou.
De novo Colin acompanhou-a.

isso?
Ela confirmou com a cabea.
Vamos fazer de novo, certo?
Fizeram. Depois fizeram de novo. E
de novo e de novo, repetindo o
movimento vrias vezes enquanto Lily
contava de um a oito, aumentando
gradualmente a velocidade. Fizeram uma
pausa e recomearam lentamente,
acelerando aos poucos. Assim que ele
sentiu que estava pegando o jeito, Lily
parou e observou Colin continuar.
Perfeito disse ela, assentindo.
Voc sabe os passos agora, mas a
verdadeira chave no ficar saltitando
tanto. Voc est se movendo feito um

rufio marchando pelo pntano. Precisa


ser mais suave, como uma flor se
abrindo devagar. Mantenha os ombros
na mesma altura o tempo todo.
Como fao isso?
Use mais os quadris. Assim.
Enquanto mostrava o que queria dizer,
deslizando pelos movimentos, os
quadris oscilando para trs e para a
frente, os ombros nivelados o tempo
todo, Lily estava certa com relao
sensualidade da dana. Com o canto do
olho, Colin notou como Evan estava
sentado mais empertigado e olhando
para ela, ainda que Lily no parecesse
notar. Ento agora vamos fazer

exatamente a mesma coisa de novo, mas


com msica. Concentre-se em ser mais
suave. Ela se virou para Evan.
Querido? Poderia comear a msica?
Evan balanou a cabea, como se
tentasse acordar de um sonho.
O qu? Voc disse alguma coisa?

Danaram por pouco mais de duas


horas. Alm do passo bsico, Colin
aprendeu a virar, e nesse ponto os dois
comearam a danar juntos. Lily

mostrou onde colocar a mo direita (na


parte superior das costas, logo abaixo
do brao, lembrou ele), e mostrou como
gui-la em trs giros diferentes fazendo
sinais minsculos com a mo esquerda,
o que exigia dar passos ligeiramente
diferentes antes de voltar ao bsico.
O tempo todo ela o lembrava de
deslizar e usar os quadris, manter
contato visual, acompanhar o ritmo da
msica, parar de contar em voz alta e
sorrir. Isso exigia muito mais
concentrao do que ele havia
imaginado. Depois colocaram os mveis
de volta no lugar e Colin fez meno de

sair. Lily segurou a mo de Evan


enquanto Colin ia para a varanda.
Voc se saiu muito bem esta noite
disse Lily. Tem um ritmo natural
para a dana.
um pouco como lutar boxe
observou ele.
Espero que no retrucou ela,
parecendo quase ofendida.
Colin sorriu.
Amanh noite, certo?
Seis em ponto. Ela lhe entregou
um CD. Isto para voc. Amanh,
sempre que tiver uma hora extra durante
o dia, insisto que treine os passos e
voltas e finja que guia a parceira num

giro. Concentre-se nos sinais de mos e


tente ser suave. Seria tremendamente
improdutivo se precisssemos comear
de novo.
Certo. Lily?
O qu?
Obrigado.
De nada, Colin. Ela sorriu.
Mas eu seria descuidada se no
aproveitasse a oportunidade para
abordar outra questo que me veio
mente agora mesmo.
Colin ficou cheio de expectativa.
Com relao ao almoo de amanh
com Maria, no preciso lembr-lo de
que voc vai se encontrar com ela num

local de trabalho, o que exige uma


vestimenta mais formal. E devo
acrescentar: por mais que voc adore
seu carro, no h nada menos
convidativo do que um interior imundo
ou um carro que no d a partida. Estou
correta nas minhas suposies?
Tentei consertar meu carro por
outros motivos, mas agora que voc mencionou
Est.
timo disse ela, assentindo.
Afinal de contas, a mulher tem certas
expectativas ao ser cortejada. Agora,
com relao s flores j decidiu o que
vai levar? Sabendo que buqus

diferentes transmitem suposies diferentes?


Lily pareceu to sria que, para
Colin, foi difcil no sorrir.
O que voc recomenda?
Ela levou a mo bem cuidada ao
queixo.
Bom, considerando que vocs dois
ainda esto se conhecendo, e que
somente um encontro no horrio de
almoo, um buqu de rosas seria formal
demais. Lrios, apesar de lindos, so
muito mais adequados primavera.
Cravos s revelam que so uma escolha
barata, de modo que simplesmente no
servem.

Colin assentiu.
Faz sentido.
Talvez um buqu simples, de
outono, ento? Com uma mistura de
rosas midas, margaridas cor de bronze
e talvez s uma haste de hiprico
vermelho. Ela assentiu, pensativa. ,
parece perfeito para a ocasio. Voc vai
pedir para arrumarem as flores num
vaso, obviamente, para que ela possa
colocar no escritrio, mas sem dvida
a escolha perfeita para esta ocasio, no
acha?
Sem dvida.
E certifique-se de fazer o pedido
ao meu florista, o Michael. Aqui est o

contato dele. Ele um tremendo artista


quando se trata de arranjos. Ligue de
manh cedinho e mencione o meu nome.
Ele vai saber o que fazer.
Evan deu um risinho, obviamente
adorando aquilo e suspeitando de que
Colin no seria diferente dele com
relao a Lily e seus pedidos. E, como
Evan o conhecia melhor do que ningum,
Colin assentiu como de costume:
Certo.

Colin acordou cedo e ficou satisfeito ao


descobrir que o velho Camaro deu a
partida ao primeiro giro da chave.
Malhou com intensidade na academia
pliometria e halteres, corda e longos
intervalos no saco pesado e no de
velocidade. Na volta ao apartamento,
parou junto de uma caamba de lixo e
tirou a baguna de dentro do carro. Em
casa, com os msculos ainda quentes e
flexveis, colocou um CD de Lily e
passou meia hora treinando salsa. Ficou
mais uma vez surpreso com a
concentrao necessria para que os
passos dessem certo.

Tomou um shake de protena e uma


chuveirada, vestiu uma cala preta,
mocassins e uma camisa de botes,
heranas dos dias no tribunal. Desde
ento havia ganhado msculos de
verdade e a camisa estava apertada no
peito e nos braos, mas era o melhor que
podia fazer. Parado diante do espelho,
achou que, a no ser pela camisa meio
justa, era como se Evan o tivesse
vestido. A roupa era ridcula,
principalmente porque ele estava indo
para um campus onde a norma eram
bermudas e sandlias de dedo. Mesmo
sabendo que Lily no teria aprovado,
dobrou as mangas, expondo um pedao

dos
antebraos.
Melhor.
Mais
confortvel, tambm.
As colegas de turma no notaram ou
no se importaram com sua vestimenta e
ele prestou ateno e tomou notas como
sempre. Nada de Serena, j que s
tinham aulas juntos nas segundas e
quartas-feiras. Com alguns minutos
extras, ligou para o florista e
encomendou um buqu de outono, seja l
o que isso significasse. Dali, foi at uma
aula de administrao escolar, sabendo
que no tinha parado de se mover desde
que o despertador havia tocado.
A ltima aula do dia terminou s
11h45. O sol estava a pino e, com um

resqucio de vero no ar, Colin


caminhou at o carro, tentando no ficar
suado. Parou no florista a caminho do
endereo dado por Maria e, como se o
destino estivesse brincando com ele,
foram necessrias duas viradas da chave
e vrios apertos do pedal para que o
motor funcionasse.
A Masterson, Hertzberg e Holdman
ocupava um edifcio prprio, uma
estrutura relativamente moderna a dois
quarteires do rio Cape Fear, bem no
meio do distrito histrico, com
estacionamento dos dois lados do
prdio. Os edifcios por ali eram unidos,
um tom de tijolo dando lugar ao outro,

as fachadas de lojas salpicadas de


toldos. Ele parou numa vaga a pouca
distncia do carro de Maria e perto de
um Corvette vermelho brilhante.
Pegou o vaso de flores, lembrandose da expresso de Lily, depois pensou
em Ken e nos problemas que ele estava
causando. Imaginou se o sujeito estaria
por perto; queria ter um rosto para ligar
ao nome. Enquanto trancava o carro, de
repente viu toda a manh como uma
contagem regressiva para a hora em que
finalmente poderia ver Maria de novo.
Sem muita surpresa, percebeu que
sentia saudade dela.

10
Maria

Com Barney enfurnado na sala dele,


preparando-se para o julgamento, Maria
estava com tarefas duplicadas. Passou a
manh fazendo contatos com clientes,
esforando-se ao mximo para garantir
que cada um sentisse que seu processo
ainda era prioridade.

A intervalos de meia hora, a


assistente dos dois, Lynn, entrava com
mais documentos ou formulrios para
serem preenchidos. Apesar de Maria
mal conseguir fazer tudo, permanecer
ocupada tinha o benefcio de impedi-la
de ficar pensando no almoo ou em
como seus pais reagiriam ao conhecer
Colin. Para comeo de conversa, Colin
nasceu nos Estados Unidos, e, ainda que
isso no fosse muito importante para as
pessoas de sua gerao, seus pais
ficariam surpresos. Permitir que eles
conhecessem Colin significava que o
relacionamento estava ficando srio, e
eles provavelmente sempre presumiram

que Maria s namoraria de verdade um


mexicano.
Todos os seus parentes eram
mexicanos. Sua famlia celebrava cada
reunio com uma piata para as
crianas, ouvia msica de mariachis,
assistia obsessivamente s telenovelas e
falava espanhol entre si. Algumas tias e
tios nem falavam ingls. Ela sabia que
isso no seria problema para seus pais,
mas na certa eles se perguntariam por
que Maria no tinha mencionado a
origem de Colin. As opinies do resto
da famlia se estabeleceriam de acordo
com a gerao: os parentes mais jovens
no dariam importncia. Mesmo assim,

ela no tinha dvida de que isso seria


assunto no restaurante, do tipo que
provavelmente continuaria muito depois
de Maria e Colin terem se despedido.
Essas coisas ela podia enfrentar. O
que no tinha certeza se conseguiria
enfrentar era alguma discusso sobre o
passado de Colin. O que aconteceria se
sua me ou seu pai comeassem a fazer
perguntas? Supunha que poderia
despist-los declarando que os dois
eram simplesmente amigos, mas por
quanto tempo conseguiria manter isso? A
no ser que o relacionamento no desse
em nada depois do sbado e Maria
admitia esperar que isso no

acontecesse , o passado de Colin seria


abordado. E o que Serena dissera? Nem
quero estar no mesmo estado quando
voc jogar essa bomba. Para seus pais
no importava que ela fosse adulta;
deixariam
claro
seu
desprazer,
garantindo que faziam a coisa certa, j
que era bvio que Maria no tinha ideia
de onde estava se metendo.
E o mais louco era que seus pais
provavelmente estavam certos.

Voc tem visita disse Jill.


Maria conversava ao telefone com
Gwen, a recepcionista, que acabara de
lhe dar a mesma informao quando Jill
apareceu junto sua porta, com uma
bolsa pendurada no ombro.
Acabei de saber respondeu ela,
notando que era 12h15. A manh
passou muito rpido.
Jill deu um sorriso.
Voc e Colin vo sair?
, mais ou menos respondeu
Maria. Desculpe, no tive chance de
dizer que tinha planos, fiquei atolada a
manh inteira.

No se preocupe disse Jill, sem


dar importncia. Eu me lembro dessa
coisa de trabalhar at cair quando
Barney est se preparando para um
julgamento. Na verdade, vim dizer que
estava planejando surpreender o Paul no
trabalho dele e fazer com que ele me
leve para almoar.
Tem certeza de que no se
importa?
No com relao ao almoo. Mas
gostaria que tivesse me avisado antes
que o Colin viria. Eu faria o Paul vir
tambm, para que ele visse o que comer
direito e malhar faz por um homem.
Paul est timo.

Para voc fcil falar. Olhe quem


a est esperando na recepo. Paul, por
outro lado, est ficando meio mole e
nem se importa. Andei dando umas
deixas discretas aqui e ali, tipo: Largue
o biscoito e pule na esteira, pelo amor
de Deus.
Voc no diz isso de verdade.
No, mas penso. a mesma coisa.
Maria riu, pegando suas coisas, e se
levantou.
Quer me acompanhar?
por isso que ainda estou
esperando. Tambm quero ver sua cara
quando descobrir.
O qu?

Voc vai ver.


O qu?
Venha disse Jill. E no deixe
de nos apresentar. Quero contar tudo ao
Paul, especialmente se o seu querido
flertar comigo.
Colin no do tipo que flerta.
Quem se importa? A verdade que
s quero dar uma olhadinha de perto.
Para garantir que ele bom o suficiente
para voc, claro.
Gentileza sua.
Para que servem as amigas?
Enquanto seguiam pelo corredor,
Maria respirou fundo, sentindo as preocupaes se reafirmando. Felizmente Jill

no notou, com o pensamento


obviamente em outro lugar.
Espere um segundo disse a
amiga. Maria olhou Jill enfiar a mo na
bolsa. Ela pegou o batom e passou um
pouco, antes de guard-lo de novo.
Certo continuou Jill. Agora podemos
ir.
Maria encarou-a.
Precisava mesmo disso?
Jill piscou.
A primeira impresso a que fica.
Mais frente, Maria viu duas
assistentes virarem o corredor, vindas
da recepo, sussurrando empolgadas

como duas colegiais. Jill balanou a


cabea na direo delas.
Agora entende o que eu quero
dizer? Voc estava escondendo isso de
mim. Esse homem gatssimo.
No to bonito assim.
Ah t. Continue andando. Voc
tem um encontro e no deve se atrasar.
Assim que Maria viu Colin no
saguo, seu estmago deu uma pequena
cambalhota. Ele estava virado na
direo oposta esperando-a, percebeu
e poderia ser confundido com um
jovem
advogado,
ainda
que
excepcionalmente em forma e com
tatuagens visveis. Quando Maria olhou

para a recepcionista, notou que Gwen


estava se esforando para no encarar
Colin enquanto atendia ao telefone.
Quando Colin se virou, Maria viu
um lindo arranjo de flores: um belo
misto de laranja e amarelo com uma
exploso de vermelho no centro. Seu
queixo caiu ligeiramente.
Surpresa sussurrou Jill, mas
Maria estava chocada demais para escutar.
Ah disse ela finalmente. Oi.
Enquanto comeava a se aproximar, teve
uma leve conscincia de que Jill havia
ficado para trs. De perto, o cheiro

limpo dele se misturava ao das flores.


Roupas novas?
Roupas de liberdade respondeu
ele. Provavelmente me mantiveram
fora da priso.
Ela sorriu, achando divertido. No
instante seguinte, pensou: Eu no
acredito que a resposta dele no me
preocupa. Mas no queria pensar nisso.
Para mim?
disse ele, entregando-as.
um buqu de outono.
So lindas. Obrigada.
De nada.
Deixe-me colocar na minha sala.
J volto e podemos ir.

Certo.
Atrs dela, Maria ouviu Jill
pigarreando.
Ah, esta minha amiga Jill.
advogada aqui tambm.
Jill se aproximou e ele estendeu a
mo.
Oi, Jill.
Oi, Colin. Ela segurou a mo
dele com uma postura amigvel, mas
profissional. Prazer em conhec-lo.
Maria deixou-os conversando e foi
rapidamente para sua sala, notando que
duas assistentes a olhavam com um
pouco de inveja. Tentou se lembrar da
ltima vez que algum havia lhe

presenteado com flores. A no ser por


uma nica rosa que Luis lhe dera no dia
dos namorados depois de estarem
saindo por um ano, no conseguia se
lembrar de nenhuma ocasio.
Ps o vaso num lugar de destaque na
sala e voltou recepo bem a tempo de
pegar o fim da conversa de Jill e Colin.
A amiga se virou.
Ouvi dizer que voc uma
fotgrafa muito melhor do que diz. Colin
falou que voc tirou fotos incrveis de
uns botos.
Ele est sendo gentil disse
Maria. Tenho sorte de vez em quando.
Mesmo assim eu gostaria de ver.

Vou mandar por e-mail disse ela.


Est pronto, Colin?
Ele assentiu e, depois de se despedir
de Jill, os dois foram em direo ao
estacionamento.
Sua amiga legal observou ele.
Ela fantstica. Se no fosse por
ela, estaria almoando sozinha desde
que cheguei aqui.
Como vo as coisas no trabalho?
Estou completamente atolada
admitiu ela. Mas espero que as coisas
fiquem mais calmas. Meu chefe ficar
fora do escritrio esta tarde e amanh.
Um conselho: no d uma festa
enorme e estraalhe o escritrio na

ausncia dele. Aprendi que isso costuma


irritar as pessoas.
Vou levar isso em considerao
disse Maria enquanto ele abria a porta
do carro para ela.
Estava pensando que a gente
poderia ir a um dos restaurantes aqui do
centro. Podemos pegar uma mesa do
lado de fora, com uma dessas vistas
fantsticas. O que acha?
Ah, , pensou ela. Com relao a
isso. Maria se demorou com o cinto de
segurana, imaginando o melhor modo
de explicar.
Parece maravilhoso comeou.
E normalmente eu adoraria ir. Mas o

negcio que ontem noite, quando


voc ligou, eu estava na casa dos meus
pais e, por acaso, falei que iramos
almoar, e Eles esto nos esperando
para almoar no restaurante.
Colin deixou a chave do carro cair
no banco.
Voc quer que eu conhea seus
pais?
Na verdade, no. Pelo menos ainda
no. Mas Ela franziu o nariz, sem
saber como ele reagiria, esperando que
ele no ficasse com raiva.
Mais ou menos.
Ele enfiou a chave na ignio.
Certo.

Verdade? Voc no se incomoda?


Apesar de termos acabado de nos
conhecer?
No.
S para que voc saiba, muitos
caras ficariam incomodados.
Certo.
Est bem.
Voc est nervosa.
Eles no conhecem voc como eu
conheo. Maria respirou devagar.
Quando conhec-los, voc precisa
entender que eles so antiquados. Meu
pai sempre foi superprotetor e minha
me se preocupa demais. Tenho medo de

que, se eles comearem a fazer


perguntas
Quando ela deixou a frase no ar,
Colin terminou:
Voc est preocupada com o que
vou dizer. E como eles vo reagir.
Mesmo no respondendo, Maria
suspeitou de que ele j soubesse o que
ela estava pensando.
No vou mentir para eles disse
Colin.
Eu sei respondeu ela. Esse o
problema. E no vou pedir que minta.
No quero que minta, mas isso me deixa
nervosa.
Por causa do meu passado.

Sei que sou adulta e deveria ser


capaz de sair com quem eu quiser, sem
me importar com o que pensam. Mas me
importo. Porque ainda quero a
aprovao deles. E, acredite, sei como
isso parece medonho.
No parece medonho. Parece
normal.
Voc no precisa de aprovao.
Evan provavelmente diria que eu
no sou normal.
Apesar da tenso, ela riu antes de
ficar quieta de novo.
Est com raiva de mim?
No.
Mas provavelmente est ofendido.

No repetiu ele.
O que est sentindo, ento?
Ele no respondeu imediatamente.
Eu me sinto lisonjeado disse
por fim.
Ela piscou.
Lisonjeado? Como voc pode se
sentir lisonjeado?
uma coisa complicada.
Mesmo assim, eu gostaria de
saber.
Ele deu de ombros.
Voc me disse como estava se
sentindo, mesmo suspeitando de que isso
poderia ferir meus sentimentos. E disse
a verdade. E fez essas duas coisas numa

posio
de
vulnerabilidade
e
preocupao, porque quer que eles
gostem de mim. Porque se importa
comigo. Isso lisonjeiro.
Ela sorriu, um pouco porque se
sentia surpresa e um pouco porque ele
estava certo.
Acho que vou desistir de tentar
prever qualquer coisa sobre voc.
Certo. Ele girou a chave e o
motor rugiu. Antes de engrenar o carro,
Colin se virou para ela. Ento, o que
voc quer fazer?
Ir almoar? Esperar o melhor?
Parece um bom plano.

La Cocina de la Familia ficava a alguns


quarteires da Market Street, num velho
shopping de rua. Enquanto se
aproximavam da entrada, Colin parecia
calmo como sempre, o que s deixou
Maria mais tensa. Ele pegou a mo dela.
Ela apertou a dele, como algum que
segura um colete salva-vidas num navio
em meio a uma tormenta.
Voc gosta de comida mexicana?
Gostava muito.
Mas no come mais? Porque no
saudvel, certo?

Sempre posso encontrar alguma


coisa para pedir.
Ela apertou a mo dele, gostando da
sensao.
Minha me disse que vai fazer uma
coisa especial para ns. O que significa
que talvez voc no tenha chance. Dito
isso, contei a ela que voc gosta de
comida saudvel.
Vou ficar bem.
Voc nunca se preocupa, n?
Tento no me preocupar.
Voc precisa me ensinar a ser
assim.
Ele abriu a porta e ela entrou
frente. Seu tio Tito se aproximou no

mesmo instante, obviamente empolgado


por ela estar ali, berrando em espanhol.
Depois de cumpriment-la com um
beijo, ele apertou a mo de Colin e
pegou os cardpios antes de lev-los a
um canto reservado.
Assim que se sentaram, sua prima
Ana trouxe copos dgua e um cesto de
nachos e molho. Maria conversou com
ela brevemente e apresentou Colin pela
segunda vez. Quando Ana saiu, Maria se
inclinou por cima da mesa.
Desculpe disse. No venho
aqui
tanto
quanto
deveria.
Provavelmente
eles
esto
to
empolgados quanto meus pais.

Quantos parentes seus trabalham


aqui?
Neste momento? Ela examinou
rapidamente o lugar, vendo outro tio no
bar e duas tias servindo s mesas.
Acho que provavelmente uns seis. Mas
eu precisaria perguntar aos meus pais
para ter certeza.
Ele examinou o restaurante.
movimentado.
Sempre. Tivemos de expandir trs
vezes. Quando comeou, s havia oito
mesas. Enquanto respondia, ela viu os
pais sarem da cozinha. Certo, eles
esto vindo.

Quando seus pais chegaram mesa,


ela beijou a me, depois o pai, o tempo
todo esperando que eles no fizessem
um espetculo.
Este o meu amigo, Colin disse
ela. Estes so meus pais, Flix e
Carmen.
Oi disseram Flix e Carmen,
quase em unssono, ambos obviamente
analisando-o da cabea aos ps.
um prazer conhec-los.
Maria disse que voc estudante,
no ? perguntou Flix, partindo para
o ataque. E que trabalha como
barman?

Isso mesmo respondeu Colin.


Serena faz duas aulas comigo. Trabalho
em um restaurante na praia. Pensando
nas preocupaes de Maria e no
querendo provocar uma conversa longa
sobre seu passado, fez um gesto
indicando o restaurante ao redor.
Vocs montaram um negcio incrvel. H
quanto tempo ele existe?
Trinta e um anos respondeu
Flix, com um trao de orgulho na voz.
Maria disse que vocs precisaram
expandir trs vezes com o passar dos
anos. impressionante.
Ns fomos abenoados
concordou Flix. Voc j comeu aqui?

No admitiu Colin , mas Maria


disse que sua esposa uma chef
incrvel.
Flix se empertigou mais um
pouquinho.
a melhor disse olhando para
Carmen. Claro que, por causa disso,
s vezes ela acredita que a patroa.
Eu sou a patroa! disse Carmen
num ingls meio enrolado.
Colin sorriu e, depois de mais
algumas amenidades, Maria ficou
olhando o pai segurar o brao da me.
Vamos deix-los vontade disse
Flix.

Depois de se despedir, Maria viu os


pais voltarem para a cozinha.
Agora mesmo eles esto l dentro
falando sobre voc com Tito, Ana e todo
o resto. Tirando o Luis, voc o nico
cara que eu trouxe aqui.
Fico honrado disse ele, e Maria
teve a sensao de que era sincero.
No foi to ruim quanto imaginei
acrescentou ela.
So pessoas gentis.
, eles no fizeram nenhuma
pergunta difcil.
Talvez no faam.
Ah, vo fazer. A no ser, claro, que
nunca mais nos vejamos de novo.

o que voc quer?


Maria baixou os olhos por um
momento.
No. Fico feliz por estarmos aqui.
E estou feliz porque vamos passar algum
tempo juntos esta semana.
O que significa?
Que da prxima vez que
estivermos todos juntos, presumindo que
haja uma segunda vez, vou ficar mais
nervosa ainda.

Minutos depois, Carmen e duas primas


de Maria comearam a trazer comida
para a mesa: pratos de tacos, burritos,
mole poblano e enchiladas; tamales,
carne assada, chile relleno, tilpia
Veracruz e uma tigela de salada.
Enquanto a me comeava a colocar os
pratos na mesa, Maria balanou as mos
e comeou a protestar:
Mame, isso demais!
At Colin pareceu surpreso enquanto
todos os pratos comeavam a chegar.
Comam o que quiserem
respondeu Carmen em espanhol.
Vamos levar o que sobrar l para trs. O
pessoal acaba com tudo.

Mas
Carmen olhou para Colin, depois de
volta para Maria.
Sua irm estava certa. Ele muito
bonito.
Me!
O qu? Ele no me entende.
Esse no o ponto!
bom ver voc feliz. Seu pai e eu
estvamos preocupados. Voc s
trabalha. Ela sorriu antes de seu olhar
retornar a Colin. Colin um nome
irlands?
No fao ideia.
Ele catlico?
No perguntei.

Sobre o que vocs falam?


Voc no faz ideia, pensou Maria. E
no vai querer saber.
No educado falar assim na
frente dele, voc sabe.
Claro disse a me, enfiando o
ltimo prato entre os copos dgua.
Est absolutamente certa. Mudando
para o ingls, ela sorriu para Colin.
Por favor aproveite.
Obrigado. Vamos aproveitar.
Um instante depois, estavam
sozinhos, com montanhas de comida
espalhadas frente.
O cheiro delicioso disse Colin.

Est brincando? Isso ridculo!


Quem, afinal, poderia comer tanta
coisa?
Voc parece chateada.
Claro que estou chateada. Ns
deveramos pedir o cardpio, mas em
vez disso minha me tinha de fazer a
coisa do jeito dela.
Esse o jeito dela?
Ainda estou tentando deduzir o
motivo. Para impressionar voc? Para
garantir que voc se sinta bem-vindo?
Isso bom.
, mas ela tende a exagerar.
Ficou observando o olhar de Colin
ir de um prato ao outro e apontou para a

tilpia.
Acho que minha me fez isso para
voc. s peixe assado com tomates,
azeitonas e passas. Sirva-se.
Ele pegou dois fils e acrescentou
um pouco de salada ao prato; ela
tambm pegou um fil e salada, mas
acrescentou meia enchilada. O resto
permaneceu intocado. Quando Colin
provou o peixe, bateu com o garfo no
prato.
Est incrvel! No de se admirar
que ela seja a patroa.
Ela boa.
Voc sabe cozinhar assim?
Maria balanou a cabea.

Eu gostaria. Nem de longe sou boa


como a minha me, mas comecei a
trabalhar na cozinha e aprendi o bsico.
Gostei, mas depois de um tempo meus
pais acharam que seria melhor se eu
aprendesse a servir s mesas. Acharam
que ser obrigada a conversar com
estranhos me ajudaria a superar a
timidez.
De novo o papo de timidez?
Obviamente, pela sua avaliao,
deu certo. Caso esteja curioso, sou uma
garonete excelente.
Ele riu e os dois saltaram de um
assunto ao outro durante a hora seguinte:
filmes prediletos, lugares que queriam

visitar um dia; ele contou um pouco mais


sobre sua famlia e ela fez o mesmo.
Sempre que Maria falava, Colin ouvia
com ateno. A conversa era fcil e sem
esforo. O tempo todo ela no conseguia
deixar de sentir que ele se importava
com tudo o que ela dizia. Apesar da
presena da famlia e das conversas que
vinham das outras mesas, o almoo dos
dois parecia estranhamente ntimo.
Quando seus pais chegaram junto mesa
pela segunda vez e apesar do
desapontamento da me ao ver como os
dois tinham comido pouco , Maria
sentiu-se relaxada e contente.

Depois de despedidas calorosas,


eles voltaram para o escritrio, o velho
Camaro reagindo com perfeio. Colin
levou-a at a entrada e, quando ele
segurou sua mo pela segunda vez,
Maria s pde pensar em como aquilo
parecia natural.
A que horas no sbado?
perguntou ela junto entrada.
Tenho uma sesso de treino que
acaba s seis da tarde, ento que tal
peg-la na sua casa mais ou menos s
sete e meia? Podemos jantar primeiro e
depois sair?
Parece fantstico. Que tipo de
treino?

Socos, chutes e trabalho de solo. O


trabalho de solo como luta livre.
Algum pode assistir?
Acho que sim. Tenho certeza de
que o dono da academia no se
importaria, mas eu teria de perguntar.
Voc faria isso?
Por qu? Voc quer ir?
J que vamos danar, eu poderia
assistir a voc fazendo alguma coisa de
que gosta, tambm.
Ele no escondeu a surpresa.
Certo, mas terei de ir para casa
tomar banho antes de sairmos. Tudo bem
se voc me encontrar na academia?
Perfeito.

Ele deu o nome da academia e Maria


anotou o endereo de sua casa no verso
de seu carto de visitas. Colin enfiou o
carto no bolso e, antes que Maria
percebesse o que estava acontecendo,
ele se inclinou, com os lbios
encontrando os dela. O beijo foi suave
e, apesar de no ser to eletrizante
quanto o do domingo, havia nele algo
quente e tranquilizador. Colin era a
nica coisa que importava, e ela se
pegou desejando que o beijo tivesse
durado mais um pouquinho quando ele
se afastou.
Sorrindo para Colin, ela percebeu
um movimento em sua viso perifrica.

Foi quando registrou que Ken tinha


virado a esquina e estava parado,
olhando-os de longe.
ele? perguntou Colin com a
voz baixa. O Ken?
respondeu ela, e ficou olhando
a expresso dele endurecer.
Colin no se separou dela, mas sua
ateno se fixou em Ken. Maria pde
senti-lo se retesar, uma violncia
profunda, contida por um fio. No ficou
com medo, mas teve a sbita certeza de
que Ken ficaria.
Ken continuou a olh-los. Era uma
espcie de impasse. Colin s voltou a se
concentrar em Maria depois de Ken dar

as costas. Beijou-a de novo, desta vez


com um trao de posse, antes de recuar.
No deixe que ele a incomode. Ele
no vale a pena.
Ele est incomodando voc.
Vou ficar bem, mas no gosto dele.
Foi por isso que me beijou de
novo?
No.
Ento por que foi?
Porque gosto de voc.
O comentrio, to direto e sincero,
fez o estmago de Maria dar aquela
ridcula cambalhota outra vez. Ela mal
pde evitar um riso.

O que voc vai fazer esta noite e


na sexta?
Tenho planos com Evan e Lily.
Nas duas noites?
.
O que vo fazer?
No quero contar.
Por qu?
Tambm no quero contar isso.
Ela apertou a mo dele antes de
solt-lo.
Sei que voc est dizendo a
verdade, mas realmente no est dizendo
nada. Devo me preocupar? Voc vai sair
com outra pessoa?

No respondeu ele, balanando a


cabea. No h com que se preocupar.
Passei momentos timos hoje no
almoo. Gostei de conhecer seus pais.
Ela o encarou.
Fico feliz.
Ento ele sorriu, antes de finalmente
dar um passo atrs.
Acho que voc precisa voltar ao
trabalho.
Eu sei.
Ele ainda est vigiando?
Maria espiou por trs de Colin e
balanou a cabea.
Acho que deu a volta pela entrada
dos fundos.

Ele vai ficar incomodado com o


que viu?
Ela pensou.
Provavelmente. Agora ele sabe
que voc existe de verdade, e isso
bom. Se o Ken me incomodar de novo,
s vou sugerir que voc faz o tipo
ciumento.
No fao disse Colin. Seus olhos
azul-acinzentados estavam intensos,
porm gentis. Mesmo assim, no gosto
dele.

11
Colin

No sbado, Colin se levantou cedo e


foi dar uma volta de bicicleta enquanto o
sol nascia. Sua bicicleta, um objeto
enferrujado que adquirira quase de
graa numa loja de penhores, tinha pelo
menos uma dcada de idade, mas
aguentava o tranco. Ele pde suar
bastante antes mesmo de chegar

academia. L, passou cerca de uma hora


numa sesso de treino misto pulando
corda, empurrando trens com pesos e
fazendo uma variedade de outros
exerccios, depois cambaleou de volta
at a bicicleta para ir para casa.
Cortou a grama e aparou os arbustos,
refletindo o quanto no conseguia parar
de pensar em Maria. At Evan tinha
reparado seu risinho bobo. O amigo
parecera empolgado nas noites de quinta
e sexta-feira, e Colin suspeitou de que
isso poderia ter algo a ver com a
conversa de que a salsa uma dana
sensual.

Lily tambm tinha notado que os


sentimentos de Colin por Maria haviam
crescido, mas permaneceu concentrada
nas aulas de dana. Entretanto,
recomendou um restaurante no centro da
cidade, lembrando-o duas vezes de fazer
a reserva. Tinha ensinado mais sobre
dana do que ele achava possvel. Ainda
assim, Colin no confiava muito em sua
capacidade. No queria imaginar como
estaria despreparado caso Lily no
tivesse intervindo.
Depois de terminar as tarefas, tomou
seu segundo shake de protena do dia
enquanto ajeitava o apartamento, em
seguida comeou a trabalhar num texto

para a aula de administrao escolar.


Eram somente cinco pginas, mas estava
distrado demais para fazer muito mais
do que um esboo.
Colocou de novo as roupas de
malhao, pegou a bolsa da academia e
foi para a porta. Apesar do motor do
carro ter sido impecvel no dia do
almoo, hoje ele tossiu e tossiu, ligando
com relutncia, o que significava que o
problema no era a ignio nem o
alternador. Deveria ter se preocupado
em encontrar uma soluo, mas em vez
disso pegou-se conjurando a imagem de
Maria, ansioso para que o encontro
corresse bem.

Tinha ligado para ela depois do


trabalho na quinta e na sexta-feira, e os
dois conversaram por mais de uma hora
em cada noite, o que era uma
experincia nova para ele. No
conseguia se lembrar de ter conversado
tanto com algum pelo telefone. No
entanto, Maria tornava a coisa fcil e,
mais de uma vez, ele se pegou sorrindo
por qualquer coisa que ela dissesse. Ela
mencionou que Ken vinha mantendo
distncia e ele riu alto quando Maria
contou o encontro s escuras que tivera
na noite em que ele havia trocado seu
pneu. Depois de desligar o telefone,
achou difcil cair no sono. Normalmente

despencava na cama no fim do dia,


incapaz de manter os olhos abertos.
Pela primeira vez em muito tempo
pensou em ligar para os pais. No sabia
por qu, mas presumiu que tivesse algo
a ver com o modo como Maria falava
sobre os pais dela e como se davam
bem. Imaginou como sua vida poderia
ter sido diferente se ele fosse criado
numa famlia como a dela. Apesar de
estar satisfeito com seu rumo atual, at
recentemente a estrada havia sido cheia
de buracos e pedregulhos. O fato de
Maria ser capaz de enxergar alm
dessas coisas ainda o surpreendia.

Quando chegou academia, viu


Maria parada na porta da frente. Estava
de bermuda e camiseta. Era uma das
mulheres mais lindas que j havia conhecido.
Ei disse ela quando ele se
aproximou. Est preparado para
espancar algumas pessoas?
s um treino.
Tem certeza de que eu posso
assistir?
Ele estendeu a mo para a porta,
confirmando.
Falei com o dono hoje cedo. A no
ser que voc decida entrar no ringue, ele

prometeu que nem faria voc assinar um


acordo de responsabilidade.
Voc um tremendo negociador.
Eu tento.
Ele manteve a porta aberta, olhando
para Maria enquanto ela entrava.
Observou-a examinando o ambiente.
Diferentemente de muitas academias
comerciais, o lugar tinha mais a
aparncia de um armazm. Passaram por
vrios suportes com pesos e outros
equipamentos de exerccios, indo para a
sala de treino na extremidade oposta do
prdio. Passando por outra porta, ele
entrou num espao amplo com paredes
acolchoadas e grandes colches,

equipamentos empilhados em todo


canto; esquerda ficava o octgono.
Alguns companheiros de treino de Colin
estavam se alongando ou se aquecendo.
Ele os cumprimentou enquanto pousava
a sacola no cho. Maria franziu o nariz.
Que fedor.
S vai piorar prometeu ele.
Onde devo me sentar?
Colin indicou uma pilha de
equipamentos no canto; caixotes de
luvas de boxe, almofadas, vrios
elsticos, cordas de pular e caixas de
pliometria.
Pode se sentar ali nas caixas, se
quiser. Normalmente no usamos aquela

parte da sala.
Onde voc vai ficar?
Por a, provavelmente.
Quantos caras vo estar aqui?
Uns oito ou nove. Os sbados so
sempre meio calmos. Durante a semana
costumam ser uns quinze ou dezesseis.
Em outras palavras, s os
tremendamente dedicados esto aqui?
Pode-se dizer que so os malucos
por malhao ou os caras que esto
comeando e tentando se exercitar
sempre que podem. Nos sbados, vrios
que levam a coisa a srio esto fora da
cidade, em eventos.

Isso bom, j que vamos sair. Eu


odiaria se voc acabasse todo ferido e
com hematomas como na primeira noite
em que eu o vi.
Voc nunca vai se esquecer disso,
no ?
Acho que no consigo respondeu
ela, ficando nas pontas dos ps para
beij-lo no rosto. A imagem est
gravada a ferro e fogo em meu crebro,
para sempre.
Colin fez um aquecimento rpido;
giros de braos e pernas, alguns minutos
pulando corda. Todd Daly, um lutador de
UFC aposentado, e Jared Moore, que
lutava profissionalmente, mas ainda no

tinha nvel para o UFC, haviam chegado.


Daly comandou todo o grupo em mais
um aquecimento.
Enquanto esperava sua vez no
ringue, Colin fez trabalho de solo:
chaves de brao e de perna; vrios
mtodos de submisso. A maior parte
dos golpes tinha razes nas artes
marciais e na luta livre, com velocidade,
instinto e equilbrio sendo muito mais
importantes do que a fora bruta.
Como era comum nas aulas de
sbado, Daly demonstrava primeiro os
movimentos ocasionalmente usando
Colin como parceiro antes que o grupo
se dividisse em dois. Cada grupo tinha a

chance de treinar o movimento,


repetindo dez ou doze vezes antes de
trocar de posio com os parceiros e
passar para um conjunto de golpes
diferentes. Dez minutos depois, Colin
ofegava; aps meia hora, sua camisa
estava encharcada. O tempo todo Daly
os criticava dizendo onde colocar o p
ou como usar as pernas de modo mais
eficaz.
Uma a uma, as pessoas passavam
pelo octgono. Quando chegou a vez de
Colin, ele ps protetor de cabea e
luvas mais pesadas, e trabalhou com um
parceiro enquanto Moore ex-campeo

do Golden Gloves, vindo de Orlando


gritava dando dicas.
Colin lutou sete rounds de dois
minutos,
saltando
e
circulando,
aproveitando-se das aberturas para dar
socos ou chutes enquanto tentava evitar
qualquer golpe aberto. Dominou a luta,
mas o cara que enfrentou estava fora de
forma e era relativamente novo, tendo
lutado de verdade apenas uma vez, e
perdido. Com o fim da sequncia de
combates, todos voltaram aos tatames,
onde treinaram derrubadas. No fim da
aula, os msculos de Colin estremeciam
de exausto.

Durante toda a tarde ele se


surpreendeu
observando
Maria.
Esperava que ela ficasse entediada, mas
o olhar dela o seguia o tempo todo,
tornando a sesso mais difcil do que o
normal. A presena dela o deixava sem
jeito de um modo que ele jamais havia
experimentado. Essa falta de foco
poderia encrenc-lo numa luta. No fim
da aula, sentiu que havia recuado dois
passos. Teria que trabalhar duro para
recuperar o terreno. Afinal de contas,
esse era um esporte tanto mental quanto
fsico, ainda que a maioria das pessoas
no percebesse.

Foi direto sua sacola e jogou suas


coisas dentro antes de coloc-la no
ombro. Nesse momento, Maria se
aproximou.
O que achou? perguntou ele,
ajustando a ala.
Pareceu difcil. E cansativo. E
suado.
mais ou menos isso.
Como voc acha que foi?
Razovel. Fiquei distrado.
Por minha causa?
.
Desculpe.
No precisa se desculpar. Ele
sorriu antes de puxar a camisa. Pode

me dar uns minutos para jogar uma gua


no corpo e trocar de roupa? Caso
contrrio, o banco do carro vai estar
encharcado quando eu chegar em casa.
Maria franziu o nariz.
meio nojento, s de pensar.
Isso um sim ou um no?
Claro que um sim. Espero voc
l fora.
Quando saiu do vestirio, Colin
encontrou Maria do lado de fora,
falando ao celular. Com culos escuros,
parecia uma glamorosa estrela de
cinema dos anos 1950. Ela desligou
assim que ele se aproximou.
Era Serena.

Ela est bem?


Vai jantar na casa dos meus pais
esta noite com o diretor de uma
instituio de bolsa de estudos, por isso
est meio nervosa. Exceto isso, tudo
bem. Maria deu de ombros. Est se
sentindo melhor?
Mais limpo. Pelo menos
temporariamente. Ainda estou suando.
Ela tocou seu brao.
Fico feliz por ter vindo. Foi muito
mais interessante do que eu tinha
imaginado.
Ainda estamos combinados para
mais tarde?

Espero que sim. E, s para avisar,


quando formos danar, posso estar meio
enferrujada.
Eu no me preocuparia. Vai ser a
minha primeira vez. Maria?
Sim?
Obrigado por ter vindo. Significou
muito para mim.

Assim que Colin saiu do carro, Evan


chegou varanda segurando uma sacola
plstica de compras.

Aqui disse ele, estendendo-a.


Isso seu e voc me deve um dinheiro.
Colin parou na frente da varanda.
Por qu?
Lily achou que voc poderia
precisar de alguma coisa para usar hoje.
Eu tenho roupa.
No me culpe. Falei exatamente a
mesma coisa. Mas estamos falando da
Lily. Ela me arrastou para as lojas de
qualquer jeito. Por isso, voc me deve
dinheiro. A nota est na bolsa.
O que ela comprou?
Na verdade no to ruim quanto
parece. Achei que ela escolheria alguma
coisa com guizos ou sei l o qu, mas

no. uma cala preta, uma camisa


vermelha de botes e sapatos pretos.
Como ela sabe o tamanho que eu
uso?
Ela comprou roupas para voc no
Natal passado.
E se lembrou do tamanho?
Ela se lembra de coisas assim.
Quer pegar a sacola, por favor? Meu
brao est cansando.
Colin pegou-a.
O que vai acontecer se eu no usar
isso?
Para comeo de conversa, voc
precisa me pagar mesmo assim. Alm
disso, vai magoar os sentimentos dela e

a ltima coisa que iria querer fazer,


depois de todas as aulas de dana. E,
claro, voc ter de explicar a Lily por
que no usou.
Como ela vai saber se eu vou usar
ou no?
Porque ela est aqui. E insiste em
que voc venha antes de sair. Ela quer
falar com voc.
Sem sada, Colin no disse nada.
S use a porcaria da roupa, certo?
Quando Colin no respondeu, Evan
franziu os olhos ligeiramente.
Voc me deve.

Colin parou diante do espelho do


banheiro, reconhecendo que a coisa
poderia ser muito pior. A camisa era
mais vinho do que vermelha. Mesmo no
sendo algo que ele escolheria para si
mesmo, no era ruim, principalmente
com as mangas dobradas. O tempo todo
ele estivera planejando usar cala preta
outra sobra dos dias de tribunal e os
sapatos eram bem parecidos com os que
ele j tinha, sem as partes gastas. No
fazia ideia de como Lily sabia disso,
mas havia desistido muito tempo atrs

de se surpreender com qualquer coisa


que ela fizesse.
Na cozinha, preencheu um cheque
para Evan, pegou as chaves e desligou
as luzes enquanto ia para a porta. Deu a
volta na casa e subiu os degraus,
notando que a porta fora deixada aberta.
Empurrando-a, viu Lily e Evan na
cozinha, cada um segurando uma taa de
vinho. Lily pousou a sua na bancada,
com um sorriso.
Ora, no que voc est bonito?
declarou enquanto se aproximava. Em
seguida, se inclinou e deu-lhe um beijo
no rosto. A cor fica perfeita em voc,

e tenho certeza de que Maria vai ach-lo


atraente.
Obrigado.
O prazer foi meu. E espero que se
lembre de tudo o que ensaiamos.
Presumo que tenha repassado os passos
hoje, no ?
Hoje, no.
O que voc fez?
Fui academia.
Claro que foi disse ela, sem
esconder o desapontamento. Voc
precisa aprender o que prioridade.
No posso deix-lo sair sem estar certa
de que voc reteve tudo o que precisa
saber.

Tenho certeza de que vou ficar


bem. E devo peg-la daqui a alguns
minutos.
Ento teremos de ser rpidos.
Evan? gritou ela. Quer colocar a
msica, por favor?
Claro respondeu ele. Pegou o
celular e apertou alguns botes. Por
acaso tenho uma aqui mesmo.
Lily havia planejado isso o tempo
todo. Ela segurou a mo de Colin.
S vamos passar um pouquinho de
cada parte, certo? Em velocidade
mxima.
Colin obedeceu.

Est bom? perguntou ele quando


terminaram.
Voc vai deix-la espantada. Lily
piscou. Como fez com as flores.
E voc sabe o que mais vai deixla espantada? perguntou Evan. Se o
seu carro der a partida e voc no
terminar a noite sendo preso.

Colin mal havia terminado de bater


quando Maria abriu a porta. Por um
longo momento, eles apenas se olharam.

A blusa dela abraava as curvas do


corpo, e a saia s chegava ao meio das
coxas; as sandlias de salto a deixavam
quase da mesma altura que ele. Com um
pouquinho de rmel e batom, ela no
parecia nem um pouco a mulher
profissional com quem ele fora almoar
apenas dois dias antes, nem lembrava a
mulher bronzeada na prancha de standup. Parado diante dela, no sabia direito
que verso preferia, mas precisava
admitir que esta era bem estonteante.
Voc chegou na hora disse
Maria, oferecendo o rosto para ser
beijado. Estou impressionada.

As
mos
dele
foram
automaticamente para os quadris dela.
Voc est linda murmurou. De
perto captou um perfume, algo floral e
discreto. Perfeito.
Obrigada disse ela. E deu um
tapinha no peito dele. Gostei da camisa.
nova.
? Para esta noite?
Sim. Est pronta para ir?
S me deixe pegar a bolsa e j
estarei pronta. Aonde vamos?
Ao Pilot House.
Uau adoro esse lugar. A comida
fabulosa.

Foi o que ouvi dizer. Lily


recomendou.
Ela tem bom gosto.
O restaurante no ficava longe, mas
Colin dirigiu devagar com as janelas
abaixadas, os dois desfrutando das
estrelas que enfeitavam o horizonte e da
brisa que aliviava o calor do dia.
Perto do rio, Colin saiu da Market
Street, eventualmente parando no
estacionamento do restaurante. Deu a
volta no carro para abrir a porta de
Maria, pegou a mo dela e acompanhoua at a entrada. Assim que entraram,
ficou surpreso ao ver que o lugar era
menos formal do que esperava: limpo,

despretensioso, com mesas brancas e


uma paisagem que valia um milho de
dlares.
O restaurante estava lotado, pessoas
agrupadas perto do balco enquanto
esperavam mesas do lado de dentro e de
fora. Depois de verificar com a
recepcionista, eles a acompanharam at
uma mesa de canto com vista lindssima
do rio Cape Fear. O luar se derramava
na superfcie vagarosa, formando uma
veia de luz lquida entre as margens
escuras como carvo. Enquanto Maria
olhava para a gua, Colin percorreu as
linhas graciosas do perfil dela,
observando seu cabelo ser agitado pela

brisa. Como ela havia passado a


significar tanto em to pouco tempo?
Como se sentisse seus pensamentos,
ela o encarou e deu um leve sorriso
antes de estender as mos sobre a mesa.
Ele as pegou, maravilhando-se com a
suavidade e o calor.
A noite est estupenda, no acha?
perguntou ela.
Maravilhosa respondeu ele, mas
estava falando dela.
Sentado diante de Maria, Colin teve
a sensao de que vivia a existncia
abenoada de outra pessoa, algum
merecedor. No fim do jantar, depois de
todos os pratos terem sido retirados, as

taas de vinho esvaziadas e as velas


estarem se apagando, percebeu que
havia passado a vida inteira procurando
por aquela mulher.

12
Maria

armazm ficava num bairro


decadente, nos arredores da cidade, e a
nica sugesto de que servia a um
propsito diferente do de qualquer outro
armazm abandonado ali perto era a
quantidade
de
carros
parados
aleatoriamente do outro lado da

construo, fora da vista da estrada


principal.
No que essa impresso precria
parecesse importar. Alm da multido
que j estava dentro, havia uma longa
fila de pessoas quase exclusivamente
homens esperando para entrar. Muitos
carregavam caixas trmicas, sem dvida
cheias de bebidas alcolicas; outros
bebiam cerveja em latas ou em copos de
plstico enquanto iam em direo
msica alta l dentro. A no ser que
estivessem acompanhadas, as mulheres
no precisavam esperar na fila. Um
grupo delas marchava animadamente
para a porta, usando blusas justas, saias

curtas e saltos agulha, ignorando o


ambiente cheio de lixo ao redor, os
assobios e as cantadas.
Apesar da confuso sua volta,
Colin parecia relaxado, absorvendo tudo
aquilo calmamente. Quando chegaram
porta, foram recebidos por um homem
enorme e de culos escuros, que
recolhia o dinheiro. O leo de chcara
olhou Colin de cima a baixo sem
dvida tentando decidir se ele era
policial , depois fez o mesmo com
Maria antes de pegar as notas que Colin
oferecia e assentir na direo da porta.
L
dentro,
encontraram
um
aglomerado de corpos oscilando. Com a

msica altssima, o lugar se agitava


numa energia vibrante. Ningum parecia
se incomodar com o piso de concreto
manchado de leo, a falta de decorao
ou a luz industrial; os caras se
amontoavam em volta das caixas
trmicas, bebendo e gritando acima da
msica, tentando atrair a ateno de
qualquer garota que passasse.
Os homens aparentavam ter entre 20
e 30 e poucos anos. Maria presumiu que
eram trabalhadores aproveitando a noite
de sbado. Como Serena tinha dito,
tambm havia uns caras de aparncia
bem amedrontadora, com tatuagens e
calas largas que podiam esconder

alguma arma. Normalmente isso a


deixaria nervosa, mas a atmosfera
indicava que a maior parte das pessoas
se concentrava em se divertir. Mesmo
assim, ela se pegou procurando
possveis sadas para o caso de alguma
encrenca.
Colin tambm analisava a cena. Ele
se inclinou para o ouvido dela.
Quer chegar mais perto da pista?
Ela confirmou com a cabea e Colin
comeou a lev-la mais para o interior
do armazm. Os dois se espremeram
entre a multido, tendo o cuidado de no
trombar com ningum, e foram
lentamente at a rea de dana do outro

lado do prdio. No caminho, dois caras


tentaram atrair a ateno de Maria
querendo saber seu nome, comentando
sua beleza ou at tentando apertar sua
bunda , mas, com medo de dar a Colin
algum motivo de confronto, ela apenas
fazia uma cara feia para eles, em
silncio.
A pista de dana era separada do
resto do armazm por uma barreira
improvisada feita de caibros pregados e
presos em barris de metal. Do lado
oposto estava o DJ, com o equipamento
numa mesa dobrvel. Era flanqueado
por duas caixas de som do tamanho de
geladeiras. A msica era suficientemente

alta para fazer o peito de Maria


martelar. Na pista ela viu casais se
movendo e girando, o que lhe provocou
um jorro de lembranas de um tempo em
que a vida parecia mais despreocupada.
Sentiu o perfume de Colin quando se
inclinou mais para perto dele.
Tem certeza de que voc est
preparado para isso?
Tenho respondeu ele.
Antes que percebesse, estavam
cercados por casais. J ia dizer a Colin
o que fazer quando ele pegou sua mo
direita e comeou a gui-la, os passos se
movendo junto com os dela. Os olhos de
Maria se arregalaram. Quando ele a

levou a um giro executado com


perfeio, ela ficou chocada demais
para dizer alguma coisa. Colin apenas
ergueu as sobrancelhas, fazendo-a rir
alto. E pouco a pouco, enquanto uma
msica se fundia na outra, ela sentiu-se
comeando a se soltar, perdendo-se na
msica e nele.

Passava
da
meia-noite
quando
finalmente saram do armazm e
voltaram ao apartamento dela. Nenhum

dos dois disse muita coisa, ambos


sentindo-se quentes e ligeiramente
ruborizados enquanto seguiam pelas ruas
silenciosas.
Como havia feito nas ltimas horas,
Colin segurava a mo de Maria, o
polegar movendo-se contra a pele. Ao
se aproximarem do prdio, ela ponderou
se deveria convidar Colin a subir, ao
mesmo tempo amedrontada e animada.
No se conheciam por tempo suficiente
e ela no sabia se estava preparada
mas precisava admitir que o desejava.
Queria que a noite continuasse, com os
dois juntos; queria que ele a beijasse de
novo e a pegasse nos braos. Apesar das

emoes conflitantes, orientou-o para o


estacionamento atrs do prdio.
Depois de trancar o carro, subiram a
escada lado a lado, ambos em silncio.
Quando chegaram porta, ela pegou as
chaves com as mos ligeiramente
trmulas. Acendeu a luminria perto do
sof, mas percebeu que Colin havia
parado na soleira. Ele pareceu sentir sua
confuso, oferecendo-lhe a chance de
encerrar a noite naquele momento, antes
que fossem longe demais. Porm,
alguma coisa a havia dominado. Ela
prendeu uma mecha de cabelo atrs da
orelha e sorriu.

Entre disse com a voz rouca e


estranha aos seus prprios ouvidos.
Colin fechou a porta em silncio
enquanto olhava a sala, o piso de pinho
escuro, as sancas e a porta dupla que se
abria para a pequena sacada. Mesmo
suspeitando de que ele no se
importaria, ela ficou subitamente feliz
por ter passado a manh arrumando
tudo, at mesmo afofando as almofadas
do sof.
Sua casa linda.
Obrigada.
Ele deu dois passos e parou para
examinar as fotos emolduradas acima do
sof.

Voc tirou essas?


Sim. No incio desse vero.
Ele as observou em silncio, com
ateno especial da guia-pescadora
segurando o peixe nas garras.
Voc muito boa comentou,
impressionado.
Voc no sabe quantas fotos ruins
foram necessrias para chegar a essas,
mas obrigada. Prxima a Colin, Maria
sentiu o calor que ainda irradiava do
corpo dele. Quer beber alguma coisa?
Tenho uma garrafa de vinho na
geladeira.
Talvez meia taa. Nunca fui um
grande bebedor de vinho. E se voc

tiver um pouco dgua, seria fantstico


tambm.
Deixando-o sozinho na sala, ela foi
cozinha e pegou duas taas no armrio.
Na geladeira havia uma garrafa que ela
tinha aberto na noite anterior. Serviu
duas taas e tomou um gole antes de
pegar um copo para a gua dele.
Quer gelo?
Claro, se no for dar trabalho.
Acho que posso arranjar um gelo.
Ela lhe entregou o copo dgua e se
surpreendeu como Colin o bebeu
rapidamente. Em seguida, pegou o copo
de volta e colocou-o no balco de caf
da manh, antes de indicar a porta dupla.

Vamos para a varanda?


Parece bom concordou ele,
pegando sua taa de vinho.
Abrindo a porta, saram para a
varanda. O ar estava fresco na pele de
Maria, uma nvoa comeando a vir com
a brisa. O trfego era leve e as caladas
estavam vazias. As luzes dos postes
lanavam sobre eles um brilho amarelo,
e dava para ouvir do bar na esquina o
som fraco de msica pop dos anos 1980.
Ele indicou as cadeiras de balano
ao lado.
Voc costuma se sentar aqui?
No o suficiente. O que meio
triste, porque a varanda foi um dos mo-

tivos para eu comprar o apartamento.


Acho que acreditei que relaxaria aqui
depois do trabalho, mas isso no
acontece. Na maior parte das noites
como depressa e me planto mesa de
jantar ou na escrivaninha do quarto extra
com meu MacBook. Ela deu de
ombros. de novo a coisa de tentar
progredir, mas j falamos disso, no ?
J falamos um monte de coisas.
Quer dizer que j est ficando
entediado comigo?
Ele se virou para ela, os olhos
refletindo a luz da noite.
No.

Sabe o que eu acho interessante em


voc? Colin esperou, sem dizer nada.
Voc no sente necessidade de sempre
explicar seu raciocnio quando responde
s perguntas. Vai direto ao ponto. S
elabora quando pedem. Voc um
homem de poucas palavras.
Certo.
exatamente isso que eu quero
dizer! provocou ela. Mas tudo bem,
voc me deixou curiosa. Por que no
elabora, a no ser que isso seja pedido
especificamente?
Porque mais fcil. E demora
menos tempo.

No acha que incluir os outros em


seu processo mental ajudaria a entendlo melhor?
Isso presume que eles queiram me
entender melhor. Se quiserem, vo pedir
que eu explique. A eu fao isso.
E se no pedirem?
Provavelmente no se importam
com meu raciocnio, para comeo de
conversa. S querem saber a resposta.
Eu sei que fao isso. Se pergunto a
algum que horas so, no preciso de
uma histria sobre a confeco de
relgios e no me importo em saber
quem deu o relgio pessoa, nem

quanto custou, nem se foi presente de


Natal. S quero saber a hora.
No estou falando disso. Estou
falando de tentar conhecer algum.
Conversar.
Eu tambm. Mas nem todo mundo
precisa ou quer saber por que voc se
sente de um determinado jeito sobre
algo. melhor que algumas coisas
sejam deixadas subentendidas.
Espera a. No foi voc que me
contou sua histria de vida naquela
primeira noite, na praia?
Voc fez perguntas e eu respondi.
E acha que isso funciona?

Funcionou para ns. No temos


problema para conversar.
Mas isso porque eu fao um
monte de perguntas.
.
Bom, ainda bem que eu fao. Ou
acabaramos feito um casal velho que
no diz uma nica palavra um para o
outro enquanto toma o caf da manh.
Claro, isso provavelmente combina
direitinho com voc. Posso imagin-lo
passando o dia inteiro sem dizer nada a
ningum.
s vezes passo.
Isso no normal.
Certo.

Ela tomou um gole de vinho e


balanou a mo para ele.
Mais detalhes, por favor.
No sei o que significa normal,
realmente. Acho que cada um tem sua
definio, e ela moldada pela cultura,
pela famlia e pelos amigos, pelo carter
e pela experincia, por acontecimentos e
por mil outras coisas. O que normal
para uma pessoa no normal para
outra. Para algumas pessoas, pular de
avio loucura. Para outras, a vida no
vale a pena sem isso.
Ela assentiu, admitindo. Mesmo
assim

Certo. Sem que eu faa antes uma


pergunta, quero que voc mostre como
se sente de verdade com relao a
alguma coisa. Algo inesperado e fora do
assunto, que eu no esperaria que
dissesse. E depois elabore, sem que eu
precise fazer nenhuma pergunta.
Por qu?
Faa a minha vontade disse ela,
cutucando-o. S por diverso.
Ele girou a taa com os dedos antes
de levantar os olhos para ela.
Voc incrvel. inteligente, linda
e deveria ter facilidade para encontrar
algum sem meu passado, que no tenha
cometido meus erros Sinceramente

isso me faz pensar no que estou fazendo


aqui, ou em por que voc me convidou.
Parte de mim acha que tudo isso bom
demais para ser verdade e que vai
acabar, mas, se isso acontecer mesmo,
no vai mudar o fato de que voc j
acrescentou alguma coisa minha vida,
uma coisa da qual eu nem sabia que
sentia falta.
Colin fez uma pausa. Quando voltou
a falar, sua voz saiu baixa.
Antes de voc aparecer, eu tinha
Evan e Lily, e achava que isso era o
bastante. Mas no . No mais. Desde a
semana passada. Estar com voc faz
com que eu me sinta vulnervel de novo,

e no me sinto vulnervel desde que era


um moleque. No posso dizer que
sempre gosto disso, mas a alternativa
seria pior, porque significaria no v-la
outra vez.
Maria percebeu que prendera o
flego; quando ele terminou, ela sentiuse quase tonta, pasma com a resposta
dele.
Colin, por outro lado, continuava a
exalar uma confiana tranquila, e foi
isso, mais do que qualquer coisa, que
lhe permitiu recuperar o equilbrio.
No sei bem o que dizer admitiu
ela.

No precisa dizer nada. Eu no


falei porque queria uma resposta. Falei
porque quis.
Ela envolveu a haste da taa com as
duas mos.
Posso fazer uma pergunta?
perguntou timidamente. Sobre outra
coisa?
Claro.
Por que fingiu que no sabia
danar salsa?
No fingi. Eu no sabia. Lily
passou a semana me dando aulas. Foi o
que fiz nas noites de quinta e sexta-feira.
Voc aprendeu a danar por minha
causa?

.
Ela se virou e tomou um gole de
vinho, tentando esconder o espanto.
Obrigada. E acho que eu deveria
agradecer a Lily tambm.
Ele lhe deu um sorriso rpido.
Voc se incomoda se eu pegar mais
gua? Ainda estou com um pouco de
sede.
Claro que no.
Colin se afastou e Maria balanou a
cabea, imaginando quando, ou mesmo
se, deixaria de ficar surpresa com ele.
Luis nunca havia falado com ela
daquele jeito. Enquanto se inclinava por
cima da balaustrada, achou difcil se

lembrar do que tinha visto no ex. Luis


era bonito e inteligente, mas tambm
arrogante e vaidoso. Vrias vezes ela
arranjava
desculpas
para
o
comportamento dele. Ao mesmo tempo,
desejava a aprovao de Luis. Ele, por
sua vez, no somente tinha conscincia
disso como se aproveitava. No era um
relacionamento
saudvel.
Tentou
imagin-lo se comportando como Colin
ligando para ela, trazendo flores,
aprendendo a danar , mas no
conseguia. Apesar de tudo, amara Luis
com uma intensidade que algumas vezes
ainda podia sentir.

Enquanto danava com Colin, achou


que a noite no poderia melhorar. Estava
errada.
Ouvi-lo
expressar
os
sentimentos sem medo nem pesar a
deixara sem fala. Imaginou se era capaz
da mesma coisa. Provavelmente no,
mas Colin no era como a maioria das
pessoas. Ele se aceitava, com os
defeitos e tudo, e se perdoava pelos
erros que havia cometido. Mais do que
isso, parecia viver o momento sem
pensar no passado nem no futuro.
A maior
revelao
foi
a
profundidade com que Colin pde
experimentar suas emoes. Olhando-o
durante o jantar e na pista de dana, e

ouvindo suas palavras agora, sabia que


ele estava apaixonado e disposto a se
render ao inevitvel, uma ideia que fazia
as mos de Maria tremerem.
Enquanto Colin voltava para a
varanda, Maria respirou fundo, saboreando a onda de desejo que a inundava.
Ele se inclinou por cima do corrimo,
ao seu lado, e a respirao dos dois
entrou num ritmo firme. Ela tomou outro
gole de vinho, o calor descendo pela
garganta. Examinando o rosto dele de
perfil, pensou de novo em como a calma
exterior de Colin envolvia suas emoes
e de repente imaginou como ele ficaria
se estivesse nu, em cima dela, os lbios

roando gentilmente nos seus, enquanto


os dois se entregavam um ao outro. Seu
estmago se apertou e ela sentiu a boca
se curvar num leve sorriso.
O que voc disse antes foi srio?
Ele no respondeu imediatamente.
Em vez disso, baixou a cabea antes de
se virar para ela.
Cada palavra.
Sentindo turbilho de sensaes no
corpo, ela chegou mais perto e beijou-o
suavemente nos lbios macios e quentes.
Ao recuar, viu em sua expresso algo
parecido com esperana. Beijou-o pela
segunda vez e sentiu a pele se arrepiar
quando ele a envolveu com os braos.

Maria podia sentir a fora do peito


de Colin e a urgncia de sua lngua, e
soube com certeza feroz que precisava
dele. Os dois continuaram a se beijar na
varanda sob um cu enevoado e cheio de
estrelas. Os dedos deles se entrelaaram
enquanto Colin beijava seu pescoo,
provocando uma sensao hipnotizante e
ertica. Maria estremeceu, desfrutando
daquele sentimento antes de, sem
palavras, lev-lo para o quarto.

Ao acordar, Maria sentiu a suave


claridade do sol do incio de outono.
Virou-se e viu Colin deitado de lado,
apenas metade do corpo sob o cobertor,
j acordado e alerta.
Bom dia sussurrou ele.
Bom dia disse ela. H quanto
tempo voc est acordado?
H cerca de uma hora.
E por que no voltou a dormir?
No estava cansado. Fiquei
olhando voc dormir.
Isso pode ser muito meigo ou
assustador.
Certo.
Ela sorriu.

Bom, j que voc estava me


olhando, espero no ter feito nada
constrangedor nem algum barulho
estranho.
No fez. S ficou a deitada, numa
sensualidade infernal.
Meu cabelo est embolado e eu
preciso escovar os dentes.
Agora?
Por qu? O que voc tinha em
mente?
Ele estendeu a mo, usando o dedo
para acompanhar a linha de sua
clavcula. Depois disso, nenhuma
palavra foi necessria.

Eles tomaram banho juntos e se


vestiram. Maria secou o cabelo e passou
maquiagem enquanto Colin ficou
encostado na bancada do banheiro, atrs
dela, segurando uma xcara de caf.
Vamos a algum lugar? perguntou
ele.
Almoo. Com meus pais.
Parece bom. Mas primeiro preciso
trocar de roupa. A que horas?
Onze.
Ento acho que no vamos no
mesmo carro.

Provavelmente no uma boa


ideia. Desta vez eles vo fazer um monte
de perguntas.
Certo.
Maria pousou o rmel e segurou a
mo dele.
Isso incomoda voc? Ou d medo?
No.
Bom, porque me d um medo
tremendo admitiu ela, voltando
maquiagem. Na verdade essa coisa
toda aterrorizante.
Ele tomou um gole de caf.
O que voc vai contar a eles sobre
mim?

Espero que o mnimo possvel.


Qualquer detalhe s vai provocar mais
perguntas.
Qual seria o pior cenrio?
Minha me chorando e meu pai
expulsando voc de casa.
Voc muito pessimista.

13
Colin

Colin chegou casa dos pais de Maria


logo antes das onze horas. No tinha
ideia de como havia sido a conversa
dela com os pais, mas tinha a sensao
de que logo descobriria.
Queria que Lily estivesse ali para
indicar o que ele deveria levar para um
almoo de famlia, mas Evan e ela j

tinham sado para a igreja quando ele


chegou em casa, e no fim das contas isso
no adiantaria grande coisa. Como todo
mundo, os pais de Maria teriam suas
prprias opinies. Um cesto de bolinhos
ou flores no iria mud-las.
Pensava em Maria sem parar, uma
srie de imagens dando lugar prxima,
cada qual mais arrebatadora do que a
anterior. Era a primeira vez que isso lhe
acontecia.
Ele
respirou
fundo,
lembrando-se de que, ainda que no
fosse se esquivar de qualquer pergunta,
suas respostas poderiam ser dadas de
muitos modos diferentes e continuar
sendo honestas.

A porta se abriu quase de imediato,


revelando Serena. Notou de novo como
ela era parecida com a irm mais velha,
apesar de estar mais agitada do que de
costume, o que provavelmente no era
bom sinal.
Oi, Colin disse ela, ficando de
lado para que ele entrasse. Vi voc
chegando. Entre.
Obrigado. Como foi o seu jantar
ontem noite?
Incrvel. E o seeeu?
Ns passamos uma noite tima.
Tenho certeza. Serena deu uma
piscadela para ele. Maria est na
cozinha com mame. E estou espantada

por voc ter conseguido lev-la para


danar.
Por qu?
Se voc ainda no sabe, acho que
precisa passar mais tempo com ela. Mas
um conselho: eu no seria muito
descritivo com relao a ontem noite.
O negcio j est meio tenso por aqui.
Tenho a impresso de que meus pais
acham que voc um terrorista.
Certo.
Posso estar exagerando, mas quem
sabe? S cheguei quando os trs j
haviam terminado de conversar e meus
pais mal me cumprimentaram. Meu pai
no estava sorrindo e minha me ficava

fazendo o sinal da cruz, apesar de o


jantar de ontem noite com o diretor da
fundao ter sido h Deixa pra l.
Meus pequenos desafios no importam
agora. De qualquer modo, decidi que era
melhor esperar por voc na sala.
Nesse ponto haviam chegado
cozinha, onde ele viu Maria parada junto
frigideira que chiava enquanto a me
tirava um pequeno tabuleiro do forno. O
ar cheirava a bacon e canela.
Colin chegou! exclamou Serena.
Maria se virou e ele notou que ela
estava usando avental.
Oi, Colin disse ela com voz
tensa. Voc se lembra da minha me,

no ?
Carmen forou um sorriso artificial
e, apesar de Colin poder estar
imaginando isso, ela parecia mais plida
do que dois dias antes.
Bom dia, Sra. Sanchez disse ele,
achando que um pouquinho de
formalidade talvez fosse uma boa
aposta.
Bom dia. Ela assentiu e,
obviamente desconfortvel, voltou a
ateno para o tabuleiro enquanto o
colocava num suporte de ferro sobre a bancada.
Serena se inclinou para ele.

Minha me decidiu fazer um caf


da manh americano para voc
sussurrou ela. Bacon e ovos, torradas,
bolinhos de canela. Claro, isso foi antes
de Maria conversar com eles.
Maria pegou duas tiras de bacon do
tabuleiro e colocou num prato coberto
com um guardanapo, ao lado do fogo.
Ei, Serena? Pode assumir aqui um
segundo?
Tudo bem cantarolou Serena.
Vou poder usar esse avental maneiro?
Maria entregou o avental para
Serena, que comeou a conversar com a
me em espanhol. Colin notou a tenso
com que Maria se movimentava. Ela lhe

deu um beijo rpido no rosto, tendo o


cuidado de manter alguma distncia
entre os dois.
Teve problema para achar a casa?
No. Google respondeu ele.
Olhando por cima do ombro, foi
difcil no notar o modo como Carmen
franzia a testa ligeiramente. Tinha
conscincia de que no deveria
perguntar como a coisa havia sido antes;
em vez disso, ficou em silncio. Maria
baixou a voz, com a preocupao
estampada no rosto.
Voc se importaria de conversar
com meu pai antes de comermos?
Certo.

E, ah Ela deixou no ar.


Tudo bem disse ele,
tranquilizando-a.
Ela assentiu, um movimento quase
imperceptvel.
Vou ficar aqui e ajudar minha me
na cozinha. Meu pai est mesa na
varanda dos fundos. Quer caf? gua?
Estou bem.
Certo Ela deu um passo atrs.
Acho melhor eu voltar para a cozinha,
ento.
Colin a viu passar pela geladeira
enfeitada com dezenas de fotos, cartas e
outras lembranas, antes de se virar. Foi
para a porta deslizante e, assim que a

abriu, Flix se virou em sua direo.


Havia menos raiva do que Colin tinha
previsto, mas o choque e o
desapontamento eram evidentes, bem
como o antagonismo bvio. No colo
dele, um cozinho dormia.
Bom dia, Sr. Sanchez. Maria disse
que o senhor queria falar comigo.
Flix olhou para a mo dele antes de
estender a sua, com relutncia. Flix o
convidou a se sentar. Colin o fez, cruzou
as mos e colocou-as frente,
permanecendo em silncio. No havia
sentido em tentar falar amenidades ou
fingir que no sabia sobre o que Flix
queria discutir.

Flix no estava com pressa e se


demorou examinando-o.
Maria disse que voc j teve
problemas com a lei comeou
finalmente. verdade?
Sim respondeu Colin.
Na meia hora seguinte a histria
inteira saiu aos pedaos, mais ou menos
como acontecera com Maria naquele
primeiro dia na praia. Ele no aucarou
seu passado nem tentou enganar Flix.
Como acontecera com Maria, algumas
vezes o choque de Flix foi intenso e ele
o
pressionava
pedindo
mais
esclarecimentos; quando Colin contou o
que acontecera na primeira escola

militar que havia frequentado, pensou ter


visto um claro de entendimento sbito.
Quando terminou, Flix estava menos
tenso do que quando Colin havia se
juntado a ele na varanda, mas tambm
ficou claro que precisava de tempo para
pensar em tudo o que tinha ouvido. Isso
no era surpresa. Flix era pai e Maria
era sua filha.
Voc diz que mudou e eu gostaria
de acreditar, mas
Sim?
E se voc for preso de novo?
No planejo isso.
Esse o problema. As pessoas
raramente planejam isso.

Colin no disse nada. No havia o


que dizer. Flix continuou a acariciar o
cachorro branco, depois continuou:
Se voc for preso, o que vai
acontecer?
No irei v-la. Vou terminar o
relacionamento. No quero que Maria
sofra ou me espere.
Depois de um momento, Flix
assentiu num misto de satisfao e incredulidade.
Se algum dia voc machucar minha
filha ou coloc-la em perigo
No terminou a frase, mas no
precisava. Colin sabia o que Flix
queria escutar.

Isso no vai acontecer.


Tenho a sua palavra?
Tem.
Nesse momento, Maria ps a cabea
para fora, obviamente nervosa mas
tambm aliviada por no ter ouvido
nenhum grito.
Vocs dois j terminaram? A
comida est pronta.
Flix expirou.
Terminamos disse. Vamos
comer.

Quando terminaram de comer, Serena e


seus pais comearam a tirar os pratos
enquanto Maria ficava junto de Colin.
O que voc disse a ele?
perguntou ela.
A verdade.
Toda?
Toda.
Maria pareceu perplexa.
Ento foi muito melhor do que eu
imaginei.
Ela estava certa. O almoo fora
agradvel, com Serena falando da bolsa,
de Steve e das aventuras de seus
numerosos amigos. Flix e Carmen
tinham feito perguntas ocasionalmente,

at direcionando algumas indagaes a


Colin, mas todas eram sobre o trabalho
ou a escola. Quando ele mencionou o
MMA, Carmen empalideceu um pouco.
Mesmo assim disse Maria.
Acho que voc estava certo. Era melhor
deixar tudo s claras logo de incio.
s vezes, pensou Colin. Nem
sempre. Flix tinha sido cordial, mas
no havia nenhum afeto ou confiana
evidente, duas coisas que demorariam
para serem alcanadas, se que isso
seria possvel. Mas Colin no disse
isso. Estendeu a mo para a porta.
Quer fazer um pouco de stand-up
paddle mais tarde? perguntou ele.

Que tal fazermos uma coisa


diferente? Tipo jet ski? Podemos
alugar na praia. Parece divertido?
Ele se lembrou da viso dela usando
biquni.
Parece timo.

Mais tarde, Colin e Maria se


encontraram na praia de Wrightsville e
passaram duas horas com jet skis antes
de Colin voltar para casa e dar uma
malhada rpida. Prepararam o jantar na

casa de Maria, e depois, como na noite


anterior, passaram as horas seguintes
envolvidos nos braos um do outro.
A manh de segunda-feira chegou
cedo demais, porm passaram o mximo
de tempo possvel juntos durante a
semana. Colin almoou com Maria duas
vezes e ela passou o incio da noite de
quarta-feira no Pete Caranguejeiro,
acalentando uma Pepsi Diet e
trabalhando num resumo jurdico para
Barney com o MacBook apoiado no
balco do bar. Afora os turnos de
trabalho dele e as aulas, algumas horas
para malhar e o almoo com a famlia,
os dois passaram praticamente todos os

minutos juntos. Foram a uma feira livre


e ao aqurio, dois lugares que Colin
jamais havia pensado em visitar antes.
O tempo todo ele simplesmente
tentava aceitar o modo como se sentia
com relao a ela. No pensava a
respeito, no se preocupava, no tentava
entender. Em vez disso, desfrutava de
como se sentia sempre que ela ria, e
como ela ficava sensual ao franzir as
sobrancelhas, concentrada; saboreava a
sensao da mo dela enquanto
caminhavam.
Na noite de domingo, na cama
depois de fazer amor, Maria estava
deitada de barriga para baixo, os

joelhos dobrados e os ps levantados


enquanto mordiscava algumas uvas.
Colin achou impossvel afastar o olhar,
encarando-a at que, de brincadeira, ela
jogou uma uva nele.
Pare de encarar. Voc est me
deixando sem graa.
Ele pegou a uva e colocou-a na
boca.
Por qu?
Porque sou catlica e ns no
somos casados, talvez?
Ele deu um risinho.
Sua me perguntou se eu era
catlico, no perguntou? Quando ns
fomos almoar na primeira vez?

Voc entende espanhol?


Na verdade, no. Tive aulas no
ensino mdio e mal consegui passar, mas
ouvi meu nome e a palavra quando ela
estava sentada mesa. No foi difcil
deduzir. Avise a ela que eu fui criado
como catlico. Fui batizado e crismado,
a coisa toda. Mas parei de ir igreja h
muito tempo, de modo que no sei
direito o que sou agora.
Ela vai gostar de saber.
Bom.
Como eles conseguiram que voc
fosse crismado?

Com
doaes,
acho.
Provavelmente uma das grandes, porque

o padre me deixou fazer um curso rpido


num vero.
Isso fraude.
Sim! E eu ainda ganhei um kart, o
que foi bem legal.
Por que voc ganhou um kart?
Era isso ou eu no faria. Mas no
adiantou muito. Acabei com ele em duas
semanas e me recusei a falar com meus
pais durante o resto do vero porque
eles no quiseram comprar um novo.
Legal disse ela com sarcasmo.
Nunca escondi o fato de que tenho
problemas.
Eu sei. Ela sorriu. Mas s
vezes eu gostaria de que voc me sur-

preendesse de um modo bom quando


fala sobre quando era novo.
Ele pensou.
Uma vez bati no ex-namorado da
minha irm mais velha. Isso conta? J
que ele era um completo babaca?
No, no conta.
Ele sorriu.
Quer almoar comigo amanh?
Adoraria, mas j prometi Jill.
Ela me mandou uma mensagem antes e
eu esqueci de dizer a voc. Mas estou
livre para um jantar mais tarde.
No posso. Preciso trabalhar.
Quer dizer que talvez a gente no
se veja amanh? O que vou fazer?

Podia ter sido o tom brincalho dela


ou o fato de que um fim de semana longo
e maravilhoso estava finalmente
acabando, mas Colin no respondeu. Ele
apenas a encarou, notando as curvas
sensuais de seu corpo, perfeito em quase
todos os sentidos.
Voc incrivelmente linda
sussurrou.
Um leve sorriso surgiu nos lbios
dela, sedutor e adorvel.
?
repetiu ele, sem conseguir
afastar a sensao de que uma longa
jornada finalmente chegava ao fim.

Ainda que aquele sentimento fosse


inimaginvel apenas um ms atrs, no
havia motivo para neg-lo. Estendeu a
mo para ela, passando os dedos
suavemente pelos cabelos, com uma
sensao luxuriante, e soltou um suspiro
longo.
Eu te amo, Maria murmurou
finalmente.
Com a mo dele ainda no seu
cabelo, Maria a envolveu com a sua.
Ah, Colin sussurrou ela.
Tambm te amo.

14
Maria

Fizeram amor cedo na manh seguinte.


Apesar de o sol ainda no ter nascido
quando Colin saiu para malhar, Maria
ficou se revirando na cama, incapaz de
dormir de novo. Finalmente se levantou,
decidida a pr em dia um documento
negligenciado por muito tempo.

Preparou o caf, tomou um banho,


vestiu-se e, com a melhor das intenes,
abriu seu MacBook para fazer algum
trabalho na uma hora e meia que tinha
antes de ir para o escritrio. No entanto,
enquanto se acomodava, sentiu que algo
estava errado. O momento a fez
suspeitar de que aquilo tinha a ver com
Colin. Os dois estavam apaixonados e
no havia nada de estranho nisso. Era
normal. Acontecia com outras pessoas
todos os dias.
Ento o que a incomodava?
Encheu a xcara de novo, deixou a
mesa e foi at a varanda, olhando a
cidade porturia voltar vida. Uma

nvoa fina se demorava acima da


calada, fazendo-a parecer desfocada.
Enquanto bebia o caf, lembrou-se de
ter ficado no mesmo lugar na noite em
que Colin e ela haviam feito amor pela
primeira vez, e isso trouxe um sorriso ao
seu rosto.
Talvez alguns sentimentos com
relao a Colin no fossem to simples
e diretos quanto ela queria fingir. Mas o
que a deixava to inquieta? O fato de
estarem dormindo juntos? As palavras
que trocaram na noite anterior? O fato
de que seus pais no o aprovavam? Ou
de que, um ms antes, ela nem poderia

imaginar que se apaixonaria por algum


como ele?
Isso praticamente resume tudo,
admitiu. Mas por que a ansiedade nesta
manh? Era ridculo pensar que dizer
eu te amo poderia alterar seu
equilbrio desse modo. No fazia
sentido. Terminou de tomar o caf e
decidiu ir para o trabalho mais cedo,
com a certeza de que estava exagerando
na preocupao.
Entretanto, o sentimento no se
dissipou. At seu estmago tinha um
peso ligeiramente estranho. Quanto mais
tentava se convencer de que no fazia
sentido se preocupar com relao a

Colin, mais difcil era se concentrar.


Enquanto o relgio tiquetaqueava ao se
aproximar da hora do almoo, ela s
conseguia pensar que precisava
conversar com Jill.

Contou tudo, todos os seus sentimentos,


enquanto via Jill pegar vrias peas de
sushi da bandeja e colocar no prato.
Maria ps uma nica pea no prato antes
de decidir que no teria condies de

for-la para dentro. Quando terminou


de falar, notou que Jill apenas assentia.
Ento deixe eu ver se entendi
direito disse Jill. Voc conheceu um
cara, vocs dormiram juntos depois de
sair por pouco tempo, voc o apresentou
aos seus pais e ele disse que amava
voc. E ento, hoje de manh, de repente
voc comeou a questionar tudo. Meu
resumo est certo?
Bastante.
E voc no sabe direito por qu?
Maria fez uma careta.
simples. Voc est questionando
sua felicidade, como uma adolescente
que perdeu a virgindade.

Como assim?
Jill usou os hashis para pegar o
ltimo rolinho maki.
Suas emoes esto oscilando de
um extremo ao outro. Tipo: Isso
aconteceu de verdade? Foi to bom
quanto lembro? O que eu fiz? Ficar
apaixonada aterrorizante. Por isso
to comum dizerem que a pessoa ficou
caidinha. Cair apavorante. Ela
balanou a cabea, triste, na direo do
prato de Maria. Comi toda a nossa
comida e vou culpar voc quando subir
na balana.
Em outras palavras, voc acha que
normal o que estou sentindo?

Eu ficaria muito mais preocupada


se voc no estivesse questionando tudo.
Porque nesse caso significaria que est
maluca.
Isso aconteceu com relao ao
Paul? Digo, quando voc se apaixonou
por ele?
Claro. Num dia ele era tudo em
que eu conseguia pensar. Depois, eu me
perguntava se no estava cometendo o
maior erro da minha vida. E aqui vai um
segredinho: algumas vezes isso ainda
acontece. Sei que eu o amo, mas no sei
se amo o suficiente para ficar
namorando para sempre. Quero me casar
e ter filhos. Os pais dele no gostam

muito de mim e eu tenho dificuldades


com isso tambm.
Por que eles no gostam de voc?
Acham que eu falo demais. E que
tenho opinies demais.
Est brincando!
Queria estar!
Maria riu antes de ficar sria de
novo.
Tudo com relao gente parece
to estranho desabafou Maria.
Tudo fazia sentido com Luis. Primeiro
ramos amigos. Mesmo depois de
estarmos namorando, devem ter se
passado seis meses antes que eu falasse
que o amava. Meus pais gostavam dele,

Luis era de uma boa famlia e no havia


nada questionvel no passado dele.
Se a lembrana serve de alguma
coisa, acho que voc tambm me disse
que Serena no gostava do Luis. E que
no fim ele acabou se revelando um
sacana egosta.
Ah, . Isso.
Mas
Luis foi seu primeiro amor. Voc
no pode comparar o que aconteceu na
poca com o que est acontecendo
agora.
Foi o que acabei de dizer.
Voc no est entendendo. Quero
dizer que o primeiro amor sempre faz

sentido porque voc no conhece nada


melhor. Tudo novo e as campainhas de
alerta so abafadas pela novidade da
coisa. Agora voc mais velha e tem
mais sabedoria. Precisa de algum
parecido. Voc confia no Colin e gosta
de passar seu tempo com ele. Ou pelo
menos o que andou me dizendo.
E voc no acha que a coisa est
indo depressa demais?
Comparado com o qu? A vida
sua. Meu conselho seguir o fluxo e
viver um dia de cada vez. E, de novo, o
que voc est sentindo hoje
perfeitamente normal.
Prefiro no sentir isso.

Por qu? Tenho a impresso de


que voc vai se sentir melhor no instante
em que falar com ele de novo. Em geral
assim que funciona.
Maria empurrou sua pea solitria
de sushi pelo prato, finalmente
comeando a sentir as primeiras
pontadas de fome.
Espero que esteja certa.
Claro que estou. No incio as
emoes sempre enlouquecem, mas voc
deve segurar firme. Ns duas sabemos
que o amor verdadeiro no aparece com
muita frequncia.

Depois do almoo com Jill, Maria


sentiu-se melhor. Talvez no totalmente
normal, mas pelo menos um tanto
centrada de novo. Quanto mais refletia,
mais reconhecia que Jill estivera certa
com relao a praticamente tudo.
Apaixonar-se era um pouco apavorante
e bastava para deixar todo mundo meio
nervoso no incio.
Jill tambm havia acertado ao
garantir que falar com Colin ajudaria a
aplacar suas dvidas. Ele telefonou
pouco depois das quatro horas, a

caminho do trabalho. Ainda que no


tenham conversado por muito tempo,
escutar a voz dele j a ajudou a diminuir
a tenso. Quando Colin perguntou se ela
estava livre na noite seguinte e se os
dois poderiam passar um tempo juntos,
Maria
percebeu
que
desejava
exatamente isso.
A ideia de passar um tempo com ele
fez o dia seguinte correr mais depressa
do que o normal. At Barney que
passou em sua sala ou ligou uma dzia
de vezes para receber as ltimas
atualizaes sobre vrias questes no
conseguiu abalar seu bom humor. Ela
atendeu o telefone no meio da tarde,

esperando escutar a voz de Barney, mas


do outro lado era Jill.
Seu prncipe encantado muito
atencioso anunciou a amiga.
Maria demorou um segundo para
identificar a voz.
Jill?
Ou vocs dois brigaram ontem
noite e ele est esperando perdo, ou
est tentando fazer com que os outros
homens paream inferiores.
Do que voc est falando?
Do Colin. E do buqu de rosas que
ele mandou para voc.
Ele mandou rosas?

O que voc acha? O entregador


est esperando.
Maria olhou para o telefone, notando
o nmero da extenso.
Por que voc est ligando do
telefone da Gwen?
Porque por acaso estava
conversando com ela quando o
entregador chegou e fiz questo de ligar
para voc para contar. Sabe com que
frequncia o Paul manda flores para o
meu trabalho? Nunca. Se no vier logo
aqui, vou pegar o buqu e pisote-lo.
Essas flores esto me fazendo questionar
todo meu relacionamento. E, acredite,
voc no quer ter isso na conscincia.

Maria riu.
J estou indo.
Quando entrou na recepo, Maria
viu Jill parada ao lado do entregador
que usava bon de beisebol e, de fato,
estava segurando um buqu de rosas.
Antes que pudesse agradecer, o
entregador lhe deu o buqu e se virou
abruptamente. Um instante depois, a
porta do saguo estava se fechando atrs
dele, como se o homem nunca tivesse
estado ali.
Sujeito encantador comentou Jill.
Nem falou nada. S ficou dizendo seu
nome sempre que eu perguntava alguma

coisa. Mas voc precisa admitir que o


buqu lindo.
Maria precisou concordar. Os
botes, envolvidos em ramos de
gipsofila, estavam comeando a se abrir
e, quando se curvou para cheir-los, ela
percebeu que o florista tivera o cuidado
de aparar os espinhos.
Que fofo da parte dele observou
ela, inalando o perfume delicado do
buqu.
quase triste disse Jill,
balanando a cabea. Ele deve ter
srios problemas de autoestima. Quer
dizer, j que vive procurando sua aprovao.

No acho que o Colin tenha


problemas de autoestima.
Ento deve ser carente. Voc
provavelmente deveria romper com ele
antes que a coisa piore. Voc precisa de
algum como o Paul, um cara que pensa
em primeiro lugar em si prprio.
Maria olhou para a amiga.
Acabou?
Ficou com a impresso de que
estou sentindo inveja?
Fiquei.
Ento sim. Acabei. E imagino que
vocs dois tenham conversado e que
tudo esteja bem de novo?

Fizemos planos para esta noite.


Ela estendeu o buqu para Jill. Pode
segurar isso enquanto abro o carto?
Claro. No parece que voc esteja
esfregando a coisa na minha cara.
Maria revirou os olhos enquanto
pegava o carto e lia. Piscou antes de
ler pela segunda vez, com a testa
comeando a se franzir.
O que ? perguntou Jill.
Acho que colocaram o carto
errado. Este no faz sentido.
O que diz?
Maria segurou-o aberto, para
mostrar a Jill.

Voc vai saber qual a


sensao.
Jill franziu o nariz.
Isso uma piada interna ou algo
assim?
No.
Ento o que significa?
No fao ideia respondeu Maria,
mais perplexa a cada minuto.
Jill devolveu o buqu.
uma coisa estranha para
escrever, no acha?
Sem dvida admitiu Maria.
Talvez voc devesse ligar para ele
e perguntar o que significa.
Talvez, pensou Maria.


Colin provavelmente
est
malhando.
E da? Aposto que o celular est
com ele. Ou sabe o que pode ser? Talvez
o florista tenha cometido um equvoco.
Colocou o carto de outra pessoa ou
anotou errado.
Pode ser concordou Maria,
tentando se convencer de que era verdade.

Depois de colocar as rosas no vaso,


Maria tirou o celular da bolsa e ligou
para Colin.
Oi! No vai cancelar o encontro de
hoje, vai?
Ele estava ofegando e, ao fundo,
Maria escutou msica e o som de
pessoas correndo nas esteiras.
No. Estou ansiosa por ele. Peguei
voc numa hora ruim?
De jeito nenhum. O que foi?
S uma perguntinha. Eu queria
perguntar sobre sua mensagem.
Que mensagem?
Do carto que veio com as rosas
hoje. O carto dizia: Voc vai saber

qual a sensao. No entendi.


Ela pde ouvi-lo respirando forte do
outro lado.
No fui eu. No mandei rosas.
Maria sentiu um arrepio sbito na
nuca. Voc vai saber qual a sensao?
J era bem estranho se Colin tivesse
escrito. Se no foi ele, isso tornava o
bilhete
Estranho. At assustador.
O que isso quer dizer? perguntou
Colin em meio ao silncio.
No sei. Ainda estou tentando
deduzir.
E voc no sabe quem mandou?
No havia nome no carto.

Colin no disse nada. Tentando


esconder o sentimento de inquietao,
Maria mudou de assunto:
Sei que voc precisa voltar aos
exerccios e eu deveria voltar ao
trabalho, mas a que horas voc vem
hoje?
Que tal s 18h30? Estava
pensando que a gente poderia ir passear
pelo parque e decidir depois. Estou
meio com vontade de me movimentar,
no ficar s sentado. E podemos
beliscar
alguma
coisa
quando
estivermos l.
Perfeito. Estou plantada na cadeira
nos ltimos dias e preciso mesmo dar

um passeio.
Quando desligaram, ela estava
imaginando-o suado na academia mas
ento viu as rosas e o carto. O carto
sem assinatura.
Voc vai saber qual a sensao.
Examinou o carto de novo,
imaginando se poderia ligar para o
florista e descobrir quem o havia
encomendado, at perceber que no
havia identificao da floricultura em
lugar nenhum.

Voc est distrada comentou Colin.


Como era o meio da semana, as ruas
estavam vazias e, apesar de ainda fazer
calor, a brisa do norte sugeria a
possibilidade de temperaturas mais
frescas nas prximas semanas. Pela
primeira vez em meses ela se sentia
satisfeita por usar calas jeans.
S estou imaginando quem me
mandaria rosas.
Talvez voc tenha um admirador
secreto.
Fora voc, no conheci ningum
novo ultimamente. No que eu saia
muito. Visito meus pais, fao stand-up
ou fico em casa.

Menos quando est no trabalho.


Ningum do trabalho me mandaria
flores reagiu ela, mas a imagem de
Ken lhe veio mente. Alm disso, a
mensagem no reflete a tentativa de
algum tentando fazer com que eu me
sinta especial. o oposto.
Um ex-cliente?
Acho possvel admitiu ela, mas
tinha dificuldade para acreditar.
Colin apertou sua mo.
De um modo ou de outro, voc vai
descobrir quem ele .
Voc acha que um homem?
Voc no acha?

S sei que a mensagem me


incomodou.
Esperou que ele dissesse algo para
faz-la sentir-se melhor. Em vez disso,
Colin deu alguns passos antes de olhla.
Me incomodou tambm.

Passar o tempo com Colin aliviou um


pouco a inquietao de Maria. Ou pelo
menos a impediu de ficar pensando em
quem teria mandado as flores e escrito o

bilhete. No tinha a menor ideia de


quem poderia ser, alm de Ken, e, ainda
que houvesse muitas coisas das quais
no gostasse no sujeito, no conseguia
imagin-lo fazendo algo assim.
Enquanto caminhavam, a conversa
foi passando de um assunto ao outro.
Uma hora depois, pararam para comprar
sorvetes de casquinha, que tomaram de
p, junto ao corrimo com vista para o
USS North Carolina, um couraado que
participara de muitas aes na Segunda
Guerra Mundial antes de finalmente se
aposentar, e agora ficava ancorado do
outro lado do rio Cape Fear. Maria se
lembrou de t-lo visitado numa excurso

de escola, de como era apertado abaixo


do convs, a sensao claustrofbica
dos corredores estreitos e dos cmodos
minsculos.
Imaginou
quantos
marinheiros tinham conseguido ficar a
bordo durante meses seguidos sem
perder a cabea.
Caminharam mais um pouco
enquanto o sol poente transformava o rio
em ouro, depois percorreram as lojas
que atraram seu interesse. Pararam para
jantar apenas quando a lua comeou a
reluzir sobre o horizonte, e, sentada
mesa diante de Colin, Maria desejou que
seus pais conhecessem esse lado dele, o
lado que a fazia sentir-se confortvel e

vontade. Queria que testemunhassem


como ela ficava feliz ao lado dele. A
caminho do apartamento, convidou
Colin para almoar com eles de novo,
mesmo no tendo certeza se seus pais
estavam preparados para outra visita.
Quando fizeram amor naquela noite,
foi de forma lenta e carinhosa, uma
dana deliberada, sussurrando seu nome
e o quanto ela significava para ele.
Maria se entregou completamente.
Depois, caiu no sono com a cabea
recostada no peito dele, acalentada pelo
ritmo
constante
dos
batimentos
cardacos. Acordou duas vezes: uma
pouco depois da meia-noite e uma hora

antes do alvorecer. No silncio daqueles


momentos, encarou-o, ainda pasma por
terem se tornado um casal, e mais certa
do que nunca de que cada um deles era
exatamente aquilo de que o outro
precisava.

Quando entrou em sua sala na manh de


quarta-feira, a primeira coisa que Maria
fez foi se livrar do carto. Rasgou-o em
pedacinhos e jogou-os no cesto de lixo,
depois foi at o computador do

escritrio. Revendo as mensagens,


verificou se algum cliente havia
mencionado que mandara as flores, mas
no encontrou nada. Enquanto isso,
Barney a esperava na sala de reunies.
S perto do meio-dia voltou para
sala. Nesse meio-tempo, Barney mandou
outro e-mail, sugerindo que Maria
comeasse logo a trabalhar em um
documento porque precisava de um
resumo para o dia seguinte. O que
significava almoar em sua mesa de
novo. Olhando para as rosas, percebeu
que no as queria na sala. Agarrou o
buqu e a bolsa, saiu do prdio, pegou o

carro e virou a esquina em direo s


caambas de lixo.
Jogou o buqu na caamba e estava
comeando a voltar para o carro quando
teve a sensao sbita de que algum a
observava. Como no viu ningum nas
proximidades, descartou a sensao a
princpio. Mas a aflio no parava de
incomod-la e, enquanto comeava a
procurar as chaves do carro em sua
bolsa, olhou na direo do prdio.
Ali, parado janela da sala dele,
estava Ken.
Baixou o olhar para a bolsa outra
vez, fingindo que no o havia notado. O
que ele estava fazendo? Havia algum

na sala e ele estava parado perto da


janela, de costas para essa pessoa. Ser
que ele a vira jogar as flores no lixo?
Isso no era bom. Se Ken as havia
mandado, provavelmente ficaria com
raiva; se no, presumiria que Colin e ela
tinham se desentendido.
Assim que entrou no carro, ligou o
ar-condicionado e decidiu passar no
mercado orgnico, que tinha vrias
opes de saladas incrveis. Ao sair do
estacionamento, olhou pelo retrovisor,
presumindo que Ken teria sumido.
Mas ele no havia sado de perto da
janela. E mesmo estando longe demais
para ter certeza, Maria no pde escapar

da sensao de que ele a estivera


vigiando o tempo todo.

Ao voltar, parou na mesma vaga de


antes. O carro de Ken no estava no
estacionamento. Se o conhecia bem, ele
s retornaria por volta das 13h30.
Aliviada, tentou focar no trabalho.
Depois das rosas, da mensagem e agora
de Ken, sentia-se pronta para pegar suas
coisas e ir para casa. Talvez pudesse
fingir uma enxaqueca e sair cedo mas

de que adiantava? Barney ainda


esperaria que ela terminasse o trabalho,
e sabia que mesmo em casa continuaria
obcecada com os acontecimentos do dia.
Voc vai saber qual a sensao.
Qual a sensao de qu?
Como tinha rejeitado as investidas
de Ken, ser que ele planejava tornar
sua vida no trabalho mais terrvel ainda?
Nesse caso, o que isso significava?
Tentou no se importar com essas
questes e comeou a montar uma
programao para um cliente que havia
se ferido numa queda e estava
processando uma loja de departamentos.
Isso ocuparia a maior parte da tarde.

Enquanto comeava a tomar notas,


observou que toda a sua profisso fazia
parte de um jogo gigantesco em que o
objetivo era juntar horas pagas, tornando
os advogados os nicos vencedores
garantidos.
Era uma viso cnica, mas de que
outro modo poderia explicar como
estava sempre to ocupada apesar de a
justia no ser nem um pouco rpida?
Trabalhava em processos iniciados anos
atrs, e o caso para o qual Barney a
havia designado agora no tinha chance
de chegar ao tribunal antes de no mnimo
dezoito meses. Isso se tudo corresse
bem, o que era praticamente impossvel.

Ento por que Barney precisava da


programao para o dia seguinte? O que
havia de to urgente?
Para piorar, dentro de sua mente,
visualizava Ken observando-a. No
deixaria que ele a pegasse de surpresa
outra vez caso aparecesse para discutir
sua carreira. Decidiu manter a porta
da sala escancarada, ainda que o rudo
ambiente do escritrio costumasse
distra-la. Desse modo, se Ken
decidisse fazer uma visita, ela teria
alguns segundos extra para se preparar.
De sua janela era possvel enxergar
a vaga ocupada por Ken. De modo
previsvel, ele estacionou seu Corvette

vermelho s 13h30 em ponto. Ela


esperou que ele passasse por sua sala
assim que entrasse no prdio, mas isso
no aconteceu. Nem passou mais tarde,
nem sequer para visitar as assistentes.
Quando continuava sem aparecer s
cinco horas, Maria se lembrou de no
ficar at tarde. Fechou o MacBook,
pegou cpias dos documentos e colocou
tudo na bolsa. Espiando pela janela,
hesitou por um instante ao ver que o
carro de Ken j havia partido.
Tanto fazia. O dia seguinte
certamente traria mais surpresas.
Saiu da sala, despediu-se de Jill e
foi para o carro. Como sempre, rodeou

primeiro at o lado do carona, para


colocar a bolsa no banco. Assim que
abriu a porta, soltou um grito.
O buqu de rosas, j murcho pelo
calor, estava espalhado em leque no
banco, como se tentasse provoc-la.

Colin estava sentado diante dela na sala


de estar, os cotovelos apoiados nos
joelhos. Maria tinha ligado para ele logo
depois de jogar as rosas na caamba de

lixo, e ele estava esperando sua porta


quando ela chegou em casa.
No entendo disse ela, ainda em
pnico. O que ele quer?
Voc sabe o que ele quer.
E o Ken acha que esse o melhor
modo de conseguir? Mandando flores
com um bilhete esquisito sem
assinatura? E enfiando as rosas de volta
no meu carro e me fazendo morrer de
medo?
No sei a resposta. Acho que a
verdadeira questo o que voc vai
fazer.
Colin continuou a sustentar seu
olhar, imvel, mas a tenso do maxilar

deixava claro que estava to


incomodado quanto ela.
No sei se h alguma coisa que eu
possa fazer. O bilhete no estava
assinado e eu no o vi colocar as rosas
no meu carro. No posso provar nada.
E voc tem certeza de que foi o
Ken?
Quem mais poderia ser? No havia
mais ningum por perto.
Tem certeza?
Ela abriu a boca para responder,
mas fechou-a rapidamente, porque no
havia considerado alternativas. S
porque no tinha visto mais ningum,
no significava que no houvesse mais

ningum, mas a ideia era apavorante


demais para ser encarada.
ele. Tem de ser ele.
Seu maior medo era estar errada.

15
Colin

Colin

passou a noite com Maria.


Apesar de no ter pedido para ele ficar,
ela estivera tensa durante parte da noite,
incapaz de comer, e dava para sentir sua
mente deriva. Depois de finalmente
cair no sono, Colin ficou acordado
olhando para o teto, tentando juntar as
peas. Ela havia contado o suficiente

sobre Ken para lhe dar uma boa viso, e


desde ento ele estivera lutando contra a
nsia de fazer uma visita ao sujeito.
O
assdio
sexual
j
era
suficientemente ruim, mas Ken exercia
tambm abuso moral. Por experincia
prpria, Colin sabia que pessoas assim
no paravam de abusar do poder a no
ser que algum as obrigasse. Ou
colocasse dentro delas o temor de Deus.
Porm, Maria deixara claro que no
queria que ele falasse com Ken ou
mesmo chegasse perto do sujeito. Colin
entendia isso: Ken era um advogado
conhecido. Uma ameaa bastaria para
pr Colin atrs das grades. Ele no tinha

dvida de que Margolis e os juzes


locais garantiriam isso.
Mesmo assim, algo no encaixava: o
bilhete e as rosas pareciam uma
ameaa. Parecia pessoal e, apesar de
Ken ter problemas para controlar a
libido e ter estado junto janela, o resto
no batia. Qual seria o objetivo do
bilhete? Como Ken poderia saber que
Maria decidiria jogar as rosas fora
naquele momento? Ou, se Ken tinha
planejado coloc-las no carro, por que
continuara junto janela, sabendo que
sem dvida Maria presumiria sua culpa?
Ele precisava saber que amedrontar
Maria tornaria mais provvel que ela o

acusasse de assdio. E se outro


funcionrio do escritrio o visse
pegando as rosas no lixo e colocando-as
no carro de Maria? Ser que ele estaria
disposto a assumir esse tipo de risco? A
maioria das salas tinha janelas.
Tudo isso significava o qu? Se
Ken tinha feito isso, obviamente no
estava pensando com clareza. E se no
fosse Ken?
Quando Maria acordou, Colin se
ofereceu para acompanh-la ao trabalho,
mas ela garantiu que ficaria bem. Ele se
despediu dela e, tremendo de raiva,
retornou casa de Evan, onde vestiu as

roupas de ginstica e ento saiu para


aliviar a tenso.
Foi correr e aumentou o volume da
msica, acelerando o ritmo at ficar com
a
respirao
alterada.
Quando
finalmente sentiu a raiva exaurida,
experimentou uma clareza que emergia
lentamente. Faria o que Maria tinha
pedido e ficaria longe de Ken, mas isso
no significava que se sentia disposto a
permanecer parado sem fazer nada.
Ningum iria amedrontar Maria e se
livrar das consequncias.

J pensou em ligar para a polcia?


perguntou Evan.
Estavam mesa da cozinha, alguns
minutos depois de Colin ter dado uma
verso resumida do que acontecera,
inclusive do que planejava fazer.
Colin balanou a cabea.
A polcia no vai fazer nada.
Mas algum invadiu o carro dela.
O carro estava destrancado, as
janelas abertas, nada foi levado e no
houve dano. A primeira coisa que vo
perguntar : qual o crime?
E a mensagem? No h leis contra
assdio?

A mensagem esquisita, mas no


h ameaa bvia. E no h prova de que
a pessoa que mandou as flores foi a
mesma que as colocou no carro.
s vezes esqueo que voc teve
bastante experincia nessa rea. Mas
mesmo assim no sei por que voc acha
que precisa cuidar disso.
No preciso. Eu quero.
E se Maria no gostar do seu
plano? Quando Colin no respondeu,
Evan balanou a mo. Voc planeja
contar a ela, no ? J que voc to
favorvel honestidade.
No uma coisa to importante
assim.

Voc no respondeu minha


pergunta.
, vou contar.
Quando?
Hoje.
E se ela pedir para voc no fazer
isso?
Quando Colin no respondeu, Evan
se empertigou mais.
Voc vai fazer de qualquer modo.
Porque j tomou a deciso, estou certo?
Quero saber o que est
acontecendo.
Voc sabe que era assim que agia
no passado, no sabe? Fazendo o que
quisesse e pensando dane-se o futuro.

Vou dar uns telefonemas. Vou falar


com pessoas. Colin encolheu os
ombros. No ilegal.
No estou questionando isso.
Estou falando do que voc pode decidir
depois.
Sei o que estou fazendo.
Sabe?
Quando Colin no respondeu
imediatamente, Evan se recostou na cadeira.
Contei que Lily quer que ns
quatro faamos algo juntos neste fim de semana?
No.

Ela estava pensando na noite do


sbado. Quer conhecer Maria.
Certo.
Voc no deveria perguntar
primeiro a Maria?
Vou falar com ela, mas tenho
certeza de que Maria vai topar. O que
vocs esto pensando em fazer?
Jantar. E depois vamos achar
algum lugar divertido. Acho que aquelas
aulas todas deixaram Lily com vontade
de danar.
Salsa?
Ela diz que eu no tenho ritmo
para isso. Vai ser algum outro tipo de
dana.

Numa boate?
J que obviamente voc escapou
sem encrenca da ltima vez, Lily da
opinio de que voc consegue de novo.
Certo.
Mas tenho outra pergunta. Colin
esperou enquanto Evan olhava-o por
cima da mesa. O que acontece se voc
achar o cara?
Vou falar com ele.
Mesmo se for o chefe dela?
Quando Colin no respondeu, Evan
balanou a cabea. Eu sabia que
estava certo.
Com relao a qu?

Voc no tem a menor ideia em que


est se metendo.

Colin entendia que Evan estava


preocupado, mas no achava a
preocupao justificada. Qual seria a
dificuldade de descobrir se Ken havia
mandado as rosas? S seria necessrio
dar alguns telefonemas, fazer algumas
perguntas objetivas, e uma foto Deus
sabe que ele j fora objeto de
incontveis interrogatrios, sabia que

obter respostas tinha tanto a ver com


presena e expectativa quanto com
parecer oficial. A maioria das pessoas
queria falar; a maioria das pessoas no
conseguia calar a boca. Achou que, com
sorte, teria a resposta no meio da tarde.
Na cozinha de seu apartamento,
abriu o computador e fez uma rpida
busca sobre Ken Martenson. No foi
difcil encontr-lo. O sujeito era mais
conectado do que Colin esperava, mas
havia menos fotos do que tinha pensado.
Nenhuma era o que ele realmente queria;
tiradas de muito longe, muito borradas.
At a foto no site da empresa devia ter
pelo menos dez anos. Na ocasio, Ken

usava cavanhaque, o que alterava um


pouco sua aparncia. Colin precisaria
tirar sua prpria foto, decidiu. S que
no tinha uma mquina de alta qualidade
com teleobjetiva. Duvidou de que Evan
tivesse uma cmera decente tambm, j
que ele era um tremendo po-duro.
Entretanto, Maria tinha.
Ligou e deixou um recado
perguntando se ela estaria livre para
almoar. Quando ela mandou uma
mensagem de volta querendo saber se
ele poderia encontr-la ao meio-dia e
meia, Colin estava na sala de aula.
Lendo a mensagem, percebeu que estava

mais tenso que o normal. Obrigou-se a


respirar fundo, com calma.

Quer minha mquina fotogrfica


emprestada?
Estavam sentados no ptio externo
de um pequeno caf, esperando a
chegada da comida. Apesar de no ter
comido desde a vspera, Colin no
sentia fome.
respondeu ele.
Por qu?

Preciso de uma foto do Ken.


Ela piscou.
O qu?
O nico modo de ter certeza de
quem encomendou as flores encontrar
o florista. Ento posso mostrar a foto ao
florista e perguntar se foi ele.
E se ele encomendou pelo
telefone?
Se ele pagou com carto de
crdito, vou conseguir o nome.
Eles no vo dizer a voc.
Talvez sim. Talvez no. De
qualquer forma, gostaria da mquina emprestada.

Maria pensou antes de balanar a


cabea.
No.
Por qu?
Porque ele meu chefe e j viu
voc. Se ele descobrir, tudo s vai
piorar para mim por aqui. Alm disso,
eu vi o Ken hoje cedo e tenho a
sensao de que o problema j passou.
Voc o viu?
De manh cedo ele foi falar com o
Barney e comigo sobre um dos nossos
casos. Para dizer que ficou sabendo que
o
processo
finalmente
estava
encaminhado.

Voc no contou isso quando eu


liguei
No sabia que precisava contar.
Colin captou a primeira sugesto de
frustrao esgueirando-se na voz dela.
Como ele se comportou?
Tudo bem. Estava normal.
E voc no se incomodou quando
ele apareceu?
Claro que sim. Meu corao pulou
no peito, mas o que eu poderia fazer?
Barney estava ali. Mas o Ken no tentou
falar comigo a ss, e tambm no passou
nenhum tempo com as assistentes. Foi
totalmente profissional.

Colin cruzou as mos embaixo da


mesa.
Com ou sem sua cmera, vou
descobrir quem mandou as flores.
No preciso de que voc resolva
meus problemas, Colin.
Eu sei.
Ento por que ainda estamos
falando sobre isso?
Colin manteve a expresso firme.
Porque voc ainda no tem certeza
se o Ken fez isso. Voc est supondo.
No uma suposio.
Seria errado demais garantir isso?

No passado, Colin no daria a mnima


para nada disso. No tinha motivo para
se envolver. Afinal de contas, Maria
estava certa. O problema era dela e,
francamente, ele j tinha problemas
suficientes.
Mas
Colin
se
considerava
especialista em raiva. No hospital tinha
aprendido as diferenas entre raiva
explcita e guardada; em sua prpria
vida fora versado nas duas. Nos bares,
quando estava no clima para brigar, sua
raiva era explcita. Seu objetivo era

claro,
sem
vergonha
nem
arrependimentos. Mas no podia pr a
raiva para fora de modo algum nas duas
primeiras semanas no hospital. Os
mdicos haviam deixado claro que, se
ele ficasse violento se levantasse a
voz acabaria na enfermaria de
tratamento para casos agudos, o que
significava ser posto numa sala
comunitria com uma dzia de outras
pessoas e tomar ltio em doses que o
faziam sentir-se embotado, enquanto os
mdicos e enfermeiros vigiavam cada
movimento seu.
Era a ltima coisa que desejava. Por
isso, guardou a raiva dentro de si,

tentando
mant-la
escondida.
Subconscientemente
comeou
a
manipular pessoas; irritava pacientes at
que eles explodissem. Um a um, os
outros eram mandados para a enfermaria
de tratamento de casos agudos enquanto
ele bancava o inocente, at que seu
mdico finalmente o chamou para saber
o que estava fazendo. Incontveis horas
de terapia mais tarde, Colin entendeu
que raiva era raiva, fosse explcita ou
guardada, e era igualmente destrutiva
dos dois modos.
Era o caso das flores de Maria:
raiva com o objetivo de manipular.
Quem quer que fosse, queria que Maria

se descontrolasse. E, se Colin estivesse


certo, era apenas o incio.
Curiosamente, isso inocentava Ken.
No entanto, no havia escolha seno
comear por ele. Depois que Maria,
relutante, lhe entregou a chave de seu
apartamento no fim do almoo, ele foi
at l e pegou a mquina. Ligou-a,
certificando-se de que as baterias
tivessem carga suficiente, e repassou os
vrios ajustes. Verificou o zoom e tirou
algumas fotos na varanda, antes de
perceber que precisava realmente
fotografar rostos para saber a que
distncia teria de estar.

Depois de enfiar a chave num vaso


de plantas perto da porta, como fora
instrudo, seguiu de carro at a praia,
onde ningum acharia estranho um
homem com uma mquina fotogrfica.
Havia pessoas suficientes em volta para
ele conseguir o que desejava, e passou
uma hora fotografando rostos de vrias
distncias. No fim calculou que no
poderia estar a mais de 50 metros. Isso
era bom, mas no timo. Ken ainda
poderia reconhec-lo. Precisaria de um
ponto de observao onde no seria
visto.
A maioria dos prdios histricos dos
dois lados do quarteiro onde ficava o

escritrio de Maria tinha dois ou trs


andares, com terraos planos. O trfego
de pedestres era constante, ou seja,
permanecer sem ser visto durante uma
hora ou mais, segurando uma mquina
fotogrfica, estava praticamente fora de
questo.
Levantando o olhar, focalizou os
prdios pelos quais tinha acabado de
passar, os que ficavam diante da entrada
do escritrio. A distncia era boa e o
ngulo perfeito, mas no sabia como
ou mesmo se ele poderia subir at l.
Atravessou a rua de novo,
procurando uma escada de incndio. Os
prdios modernos de dois ou trs

andares no tinham escadas externas, e


assim que chegou ao beco estreito que
passava atrs do quarteiro percebeu
que estava com alguma sorte. Os prdios
em frente ao escritrio de advocacia no
davam acesso ao terrao, mas o de trs
andares ao lado deles tinha uma antiga
escada deslizante, com a base a trs
metros ou trs metros e meio do cho,
que levava a um patamar de metal no
segundo andar. Era difcil, mas no
impossvel de ser alcanada, e, ainda
que o ngulo oferecido pelo prdio no
fosse ideal, era sua melhor e nica
aposta. Foi pelo beco, pendurou a tira
da cmera no pescoo e a enfiou

embaixo da camisa. Usou a parede como


trampolim e agarrou o degrau de baixo
com as duas mos. Com um puxo forte,
ps uma das mos no degrau seguinte e
repetiu o processo at chegar ao
patamar. Felizmente a escada estava
presa e, alguns instantes depois, ele
chegou ao terrao. Ningum na rua
parecia t-lo notado.
At agora, tudo bem.
Foi at o canto mais prximo do
escritrio de Maria. A borda do prdio
era baixa no teria mais de 15
centmetros , era melhor do que nada.
Felizmente o cascalho estava limpo ali,
embora houvesse alguns papis de

chiclete espalhados. Ele os afastou


quando ficou de barriga para baixo,
preparou a mquina fotogrfica e
esperou. Para sua surpresa, pde ver
Maria trabalhando mesa da sala;
tambm podia ver o carro dela e, mais
alm, as caambas de lixo. Algumas
vagas adiante, viu o Corvette de Ken.
Uma hora depois, as primeiras
pessoas comearam a sair do escritrio.
Assistentes bem jovens e bonitas, uns
dois caras de 40 e poucos anos, Jill e
Maria. Ele a acompanhou com a lente.
Quando chegou esquina do prdio ela
olhou em volta, sem dvida tentando

encontr-lo. Colin viu a testa de Maria


se franzir antes de entrar no carro.
Concentrando-se na entrada de novo,
no viu sinal de Ken. Justo quando
comeava a se perguntar se a chegada
do crepsculo turvaria os detalhes que
ele desejava conseguir, Ken finalmente
passou pela porta. Colin prendeu o
flego e tirou uma dzia de fotos antes
que ele entrasse no estacionamento,
depois rolou de lado para examinar as
imagens, esperando que uma ou duas
estivessem boas.
Estavam.
Esperou at Ken se afastar, ficou de
p e desceu do terrao pelo mesmo

caminho que tinha usado para subir. De


novo, ningum pareceu not-lo. Quando
chegou ao carro, o crepsculo estava se
assentando. Parou numa loja a caminho
de casa e escolheu duas fotos para
ampliar antes de retornar ao apartamento
de Maria.
Tinha prometido levar a cmera de
volta.

No de espantar que no pude ver


voc disse ela mais tarde, olhando as

fotos sobre a mesa da cozinha. Ento


amanh
Vou comear a ligar para as
floriculturas. E espero descobrir a verdade.
E se foi um pedido por telefone?
Vou dizer a verdade. Que voc
gostaria de saber se tinham posto o
carto errado. E que voc estava se
perguntando quem mandou.
Talvez eles no digam.
S estou pedindo um nome, no um
nmero. Aposto que a maioria das
pessoas estaria disposta a ajudar.
E quando voc descobrir que foi o
Ken?

A mesma pergunta que Evan tinha


feito.
A deciso quanto ao que fazer ser
sua.
Ela assentiu com os lbios
comprimidos, antes de finalmente se
levantar da mesa e ir para a porta da
varanda. Ficou parada frente dela, sem
dizer nada por um longo momento. Colin
se levantou. Quando chegou perto, ps a
mo em sua cintura e sentiu algo
desmoronar sob seu toque.
Estou cansada demais de falar
sobre isso. Estou cansada at de pensar
nisso.

Vamos sair daqui e fazer alguma


coisa para afastar sua cabea dessa
histria.
O qu, por exemplo?
Que tal eu surpreender voc?

Olhando pela janela do Camaro parado


entre duas minivans, ela no fez meno
de sair do carro.
Esta a sua surpresa?
Achei que seria divertido.
Minigolfe? Srio?

Maria olhou com ceticismo bvio as


luzes espalhafatosas que cercavam a
entrada. Do outro lado da porta de vidro
dava para ver uma rea de jogos
eletrnicos; esquerda ficava o campo
de golfe miniatura, at mesmo com
moinhos de vento girando, como parte
do que Colin supunha que era um tema
escandinavo.
No s um minigolfe. um
minigolfe que brilha no escuro.
E Imagino que voc tenha me
confundido com algum de 12 anos.
uma boa distrao. Quando foi a
ltima vez que voc jogou?

Quando tinha 12 anos. A festa de


aniversrio de Kevin Ross foi aqui. Ele
convidou praticamente todo o sexto ano.
Minha me tambm veio, de modo que
no foi exatamente um encontro.
Mas foi memorvel. Depois, se
voc quiser, pode experimentar o
labirinto laser.
Labirinto laser?
Eu vi o cartaz h uns dois meses,
quando estava passando por aqui. Acho
que igual quela cena do Agente 86
com Steve Carell, em que a gente tenta
atravessar uma sala sem ultrapassar os
fachos de laser. Quando Maria no

respondeu, ele continuou: Est com


medo de perder?
Se no me falha a memria, eu
acho que fui a melhor da minha turma.
Ento voc topa?
Vamos l.

Na sexta-feira, Colin acordou cedo e


saiu antes do amanhecer. Correu uns 10
quilmetros e passou na academia.
Depois, entrou na Internet e pegou os
nmeros de telefone necessrios. Ficou

surpreso ao descobrir que Wilmington


tinha mais de quarenta floriculturas,
alm de mercearias que tambm
vendiam flores.
Sentia-se bem com relao noite
anterior. Apesar de Maria ter demorado
algumas tacadas e alguns acertos de
sorte para comear a relaxar, ela estava
rindo e at danou depois de acertar na
primeira tentativa o 16o buraco e
pararem de vez. Com fome, abriram mo
do labirinto laser e ele a levou a uma
barraca de tacos perto da praia. Durante
o jantar, ela aceitou sair com Evan e
Lily e, quando se despediram, Colin
teve a sensao de que aquele tempo

passado juntos tinha sido exatamente o


que Maria precisava.
No bar, tomando o caf da manh,
comeou a
dar
os
primeiros
telefonemas, esperando conseguir chegar
ao fim da lista em duas horas, mas
percebeu que a pessoa com quem
precisava falar nem sempre estava
disponvel, o que implicava um segundo
ou terceiro telefonema para o mesmo
nmero. Deu a explicao e fez as
perguntas que achou que funcionariam
melhor: que o carto errado poderia ter
sido posto nas flores; se uma entrega
fora mandada para o escritrio; se um
buqu de rosas cor-de-rosa fora

montado, e felizmente a maioria das


pessoas com quem falou se mostrou
bastante disposta a ajudar. Depois de
ligar para apenas um pequeno nmero de
lojas, j era o incio da tarde, e comeou
a suspeitar de que as prximas pessoas
diriam a mesma coisa que as outras: que
no eram as floriculturas que haviam
montado ou mandado o buqu.
Estava certo. Decidiu tentar algumas
floriculturas de fora da cidade; a nica
dvida era a direo que escolheria.
Optou pelo norte. Ligou para os dois
floristas
de
Hampstead,
depois
encontrou mais dezoito em Jacksonville.

No sexto telefonema, para um lugar


chamado Floral Heaven, perto dos
portes do Camp Lejeune, acertou na
mosca. Sim, disse o dono, lembrava-se
do homem que havia encomendado o
buqu. Tinha sido pago em dinheiro,
acrescentou. Sim, a loja abriria no dia
seguinte e ele estaria l.
Mais tarde naquela noite, enquanto
trabalhava no bar, Colin percebeu seus
pensamentos voltando ao fato de que
algum fizera um tremendo esforo para
tentar esconder sua identidade.

Uma tempestade se desenrolou durante


toda a noite de sexta-feira. Depois de
terminar de correr e fazer algum
trabalho no quintal na manh de sbado,
Colin foi at a Floral Heaven em
Jacksonville, a pouco mais de uma hora
de distncia. Na loja, mostrou a foto de
Ken ao homem.
Por acaso no esse o sujeito, ?
O dono, um homem corpulento de 60
e poucos anos e com culos, demorou
apenas um segundo antes de balanar a
cabea.
O sujeito da foto muito mais
velho. O cara que comprou as flores
devia ter pouco menos de 30 anos.

Como ele era?


Ele era meio estranho. Usava bon
de beisebol e manteve os olhos sobre o
balco enquanto falava. Meio que
murmurava. S disse o que queria e saiu
pela porta. Voltou uma hora depois,
pagou em dinheiro e foi embora.
Por acaso o senhor notou se ele
estava sozinho?
No estava prestando ateno. Por
que est perguntando tudo isso, afinal?
Como mencionei pelo telefone,
havia uma mensagem estranha no carto.
Ele no pediu carto. Lembro
disso, porque todo mundo quer escrever

alguma coisa. Como eu falei, era um


sujeito estranho.

Os exerccios da tarde na academia se


concentraram no trabalho de defesa.
Surpreendendo-o, Daly trabalhou quase
exclusivamente com ele, pressionando-o
mais do que o normal. Na sua poca,
Daly havia sido uma fera no trabalho de
solo. Colin se pegou fora de posio,
sentindo que estava lutando pela vida.
Quando o exerccio terminou, percebeu

que no havia pensado nem uma vez no


sujeito com bon de beisebol.
Quem quer que fosse.
Mas a preocupao retornou assim
que saiu do ringue. Antes de Colin
chegar ao vestirio, Daly veio correndo
e puxou-o de lado.
Posso falar dois minutos com
voc?
Colin usou a camisa ainda
encharcada para tirar o suor do rosto.
O que voc acharia de lutar no fim
de semana que vem? Em Havelock.
Antes que Colin pudesse responder,
Daly continuou: Sei que est parado h
trs semanas, mas recebi um telefonema

do Bill Jensen. Voc conhece o Bill, no


?
O promotor disse Colin.
Voc sabe o quanto ele fez por
nossos lutadores nos ltimos anos
inclusive por voc, e ele est
encalacrado. De qualquer modo, Johnny
Reese vai ser o principal nome do
evento e o cara com quem ele deveria
lutar quebrou a mo h alguns dias e
precisou desistir. Reese precisa de um
novo oponente.
Assim que Daly disse o nome, Colin
se lembrou da conversa com Evan na
lanchonete. Ele muito melhor do que
voc.

Jensen est tentando arranjar


algum e, por acaso, voc o nico cara
nessa categoria de peso que poderia
tornar a luta interessante. a ltima luta
do Reese antes de virar profissional. Ele
leva jeito. ex-campeo de luta-livre
do NCAA, est ficando melhor nos
socos e chutes e, na maior parte, no
sente medo. Na verdade, ele tem chance
de chegar ao UFC em um ou dois anos,
de modo que o Jensen no quer cancelar.
Por isso peguei to pesado com voc
hoje. Queria saber se voc estava
preparado para enfrentar o sujeito.
No sou bom o suficiente para o
Reese.

Voc me deixou na defensiva


vrias vezes hoje. Acredite em mim,
voc est preparado.
Vou perder.
Provavelmente admitiu Daly.
Mas vai ser a melhor luta da vida dele
at esse ponto, porque voc melhor do
que acha. Ele torceu o suor da camisa.
Sei que estou pedindo para se arriscar,
mas isso iria ajudar a gente. A voc
tambm. Jensen o tipo de cara que
nunca se esquece de um favor. E voc
estar ajudando-o a conseguir muita
divulgao para a academia.
Colin enxugou o rosto de novo antes
de decidir. Droga, por que no?

Certo.
Quando saiu da academia, seu
pensamento permanecia focado em Johnny Reese. Mas estava estranhamente
sem empolgao, e ao chegar metade
do caminho para casa j no pensava
nem um pouco na luta. A nica coisa em
sua mente era a imagem do homem que
havia mandado as rosas para Maria.

Dia fantstico comentou Evan.


Estavam na varanda, Colin bebendo

gua e Evan acalentando uma cerveja.


Reese, ? Ele bastante bom.
Obrigado por evitar o bvio.
Ah, quer dizer, sobre Maria e o
cara que anda perseguindo-a? sobre
isso que voc quer falar? Evan fez
uma pausa antes de prosseguir: Tudo
bem. Voc j considerou a ideia de que
Ken pode ter contratado o sujeito para
comprar e entregar as rosas?
Ento por que compr-las em um
lugar a uma hora de distncia?
Talvez o cara que ele contratou
seja de l.
Colin tomou um longo gole de seu
copo dgua.

Talvez. Mas no acho.


Por qu?
Porque acho que o Ken no tem
nada a ver com isso.
Evan puxou o rtulo de sua garrafa.
Se serve de consolo, acho que
voc est certo. No o chefe dela.
Mas, pelo lado positivo, toda a sua
atividade de investigador particular,
depois de ficar de tocaia no terrao e
tirar fotografias, deu resultado. O que
significa que voc no um completo
idiota. Mesmo no estando mais perto
de saber quem de verdade o
responsvel.
Descobri outra coisa, tambm.

O qu?
Aposto que o sujeito vigiou Maria
daquele mesmo lugar no terrao, de
onde eu tirei a foto.
Por qu?
Porque o cascalho estava limpo
onde eu fiquei, e havia papis de
chiclete espalhados. Algum esteve l
recentemente. E daquele lugar eu pude
enxergar at dentro da sala de Maria. E
tambm o carro dela e a lixeira. S
juntei as peas pouco antes de falar com
voc.
Pela primeira vez, Evan ficou em
silncio.
H disse finalmente.

isso?
Talvez voc esteja certo ou talvez
esteja errado. No tenho a resposta.
E agora tenho essa luta no fim de
semana que vem.
E da?
Estou em dvida.
Por qu?
Por causa de tudo o que est
acontecendo com Maria.
Voc treina para lutar. Voc gosta
de lutar. Ofereceram uma luta. O que
isso tem a ver com Maria?
Colin abriu a boca para responder,
mas nada saiu.

Sabe de uma coisa? Voc pega no


meu p o tempo todo dizendo que Lily
me tem na palma da mo, mas est claro
que eu entendo meu relacionamento
muito melhor do que voc entende o seu.
Neste momento voc est tentando levar
a vida baseado no que pode acontecer
ou em se voc pode resolver o problema
dela, mesmo quando ela disse que no
quer isso. Sabe at que ponto isso
confuso? Voc disse que ela queria
assistir a uma luta sua, certo? Convide-a
para ir, leve-a para jantar depois e
considere que foi um encontro. Pronto.
Problema resolvido.
Colin deu um sorriso parcial.

Acho que voc quer que eu lute


porque tem quase certeza de que vou
perder.
E da? timo, admito, voc um
p no saco to monumental que pode ser
divertido ver algum ench-lo de
porrada. Quando Colin riu, Evan
continuou: Bom. Ento isso foi
resolvido. Mudando de assunto, est
empolgado com esta noite?
Esta noite?
Voc e Maria? Com Lily e eu?
Tnhamos planos, lembra? Fiz reservas
para as sete e meia no Caprice Bistr.
Depois vamos a uma boate que toca
msica dos anos 1980.

Anos 1980?
! Lily f da Madonna.
Resqucios dos anos supostamente
rebeldes da adolescncia, segundo ela.
Ento, tudo certo? Quer dizer, se Maria
ainda estiver a fim.
Por que no estaria?
Talvez porque o humor dela ficou
arruinado com o que voc descobriu?
Ainda no contei a ela.
O Sr. Honestidade? Estou
chocado.
Estava planejando contar esta
noite.
Se fizer isso, certifique-se de no
criar estardalhao. No preciso de voc

estragando a noite. Voc no sabe se


esse cara vai agir de novo.
Pois . Eu no sei.

16
Maria

Colin estava quieto desde o incio do


encontro naquela noite, o que deixou
Maria nervosa. Apesar de ele no dizer
nada, ela sabia que ele estava pensando
nas flores. Vendo-o responder s suas
amenidades com ar distrado, ela sentiu
um buraco crescendo no estmago.
Quando pararam no estacionamento do

restaurante, no conseguiu mais se


conter.
Quem mandou as rosas?
Ele desligou o motor e contou o que
tinha descoberto. Ela franziu a testa.
Se no foi o Ken, quem foi?
No sei.
Ela se virou para a janela do carona.
Do outro lado do vidro viu um casal de
mais idade entrando no restaurante,
cheio de sorrisos. Sem qualquer
preocupao no mundo.
Eu vi o Ken de novo ontem,
quando estava conversando com Barney
disse numa voz hesitante. Parecia
meio distrado, mas foi completamente

profissional. Na verdade, ele mal


pareceu me notar. Isso quase faz com
que eu pense
Que no o Ken. Pelo silncio de
Colin, dava para ver que ele pudera
completar o pensamento.
Vamos tentar no nos preocupar
com isso esta noite, certo? disse ele.
Ela confirmou com a cabea,
sentindo a tenso nos ombros.
Vou tentar, mas ser difcil.
Eu sei. S que voc deveria tirar
um momento para se preparar para Lily.
Eu a adoro, mas necessrio certo
esforo para se acostumar com ela.
Maria forou um sorriso.

Isso um elogio esquisito, voc


sabe.
Adivinhe com quem aprendi?

Maria levou apenas um segundo para


identificar Lily depois de entrar no
restaurante. Quase no mesmo segundo
em que passou pela porta, uma loura
arrebatadora e perfeitamente penteada,
com olhos turquesa, deslizou na direo
deles. Usava um vestido estiloso, de
comprimento mdio, e um colar de

prolas. Praticamente todos os homens


no restaurante se viraram para olh-la
passar. Evan, que estava vestido em um
estilo arrumadinho e poderia ser
confundido
com
um
estudante
universitrio rico, veio atrs dela. Maria
notou o ar de confiana jovial que
exibia; Evan ficava obviamente
confortvel em deixar Lily nos
holofotes.
O sorriso de Lily jamais hesitava, e
ela segurou as mos de Maria. As dela
eram notavelmente macias, como um
sedoso cobertor de beb.
um absoluto deleite ter o prazer
da sua companhia esta noite! Colin disse

tantas coisas maravilhosas a seu


respeito! Nesse ponto, Evan tinha
chegado ao seu lado. E, ah, nossa!
Onde esto meus bons modos? Sou Lily,
e este homem bonito ao meu lado meu
noivo, Evan. maravilhoso conhec-la,
Maria!
Oi disse Evan com simpatia
genuna. E, por favor, no se ofenda se
Lily no deixar que eu diga uma nica
palavra pelo resto da noite.
Quieto, Evan censurou Lily.
No h motivo para dar uma impresso
errada nossa nova amiga. Ela voltou
o olhar para Maria. Por favor, tente
perdo-lo. Ele um doce, e mais

inteligente do que d a entender, mas


estudou na estadual e fez parte de uma
fraternidade. Voc sabe o que isso quer
dizer.
Mesmo contra a vontade, Maria
sorriu.
um prazer conhec-los.
Ainda segurando as mos de Maria,
Lily se virou para Colin.
Colin, voc precisa admitir que
no foi justo quando me falou sobre
Maria! Ela de tirar o flego!
Soltando as mos de Maria, ela deu um
beijo no rosto de Colin. Voc est
muito bonito esta noite. Eu comprei essa
camisa?

Obrigado respondeu Colin.


Sim, comprou.
E isso uma coisa boa, no acha?
Se eu no estivesse por perto, voc
provavelmente estaria usando uma
daquelas suas camisetas medonhas.
Gosto das minhas camisetas.
Lily deu um tapinha no brao dele.
Sei que gosta, coitadinho. Agora,
vamos para a mesa? Fiquei nervosa o
dia inteiro e quero saber tudo sobre a
mulher que tem voc na palma da mo.
Tenho certeza de que isso no
verdade protestou Maria.
to verdadeiro quanto o norte
geogrfico. Colin, apesar da postura

estoica, bem expressivo nas emoes


quando a gente fica familiarizada com
elas.
Quando ela se virou para a mesa,
Colin deu de ombros para Maria. Ele
estava certo: Lily era de um nvel
totalmente novo. Maria at achou que
isso era em parte uma representao,
mas medida que conversavam durante
o jantar, mudou de ideia. O interessante
era que, por mais que Lily falasse e
ela era capaz de falar sobre qualquer
coisa , era capaz de obter informaes
simplesmente pelo modo como ouvia.
Tinha um jeito de se inclinar
ligeiramente e assentir quando era

adequado; fazendo sons de simpatia,


seguidos por perguntas de sondagem.
Nenhuma vez Maria teve a sensao de
que Lily tentava pensar na prxima coisa
que queria dizer enquanto Maria ainda
estava falando e, para sua surpresa,
pegou-se contando a Lily e Evan sobre a
entrega das rosas e o que veio em
seguida. Diante disso, a mesa ficou em
silncio.
Mais tarde, enquanto as duas se
arrumavam no toalete depois do jantar,
Maria olhou para o reflexo de Lily no
espelho.
Parece que eu falei sem parar
disse Maria. Desculpe.

No h absolutamente nenhum
motivo para pedir desculpa. H muita
coisa acontecendo na sua vida neste
momento, e fico lisonjeada pela
confiana em ns.
Maria passou um pouco de batom
antes de sua voz se suavizar.
Voc no ficou surpresa com o que
o Colin fez, ficou? Com o negcio da
foto e de descobrir de onde as rosas
vieram.
No. Ele assim. Quando ama
algum, capaz de fazer qualquer coisa
pela pessoa.
Parece que na metade do tempo
ainda estou tentando decifr-lo.

No fico surpresa disse Lily.


Ao mesmo tempo, como voc foi to
honesta com Evan e comigo, deve saber
que, antes do jantar, minhas lealdades
pertenciam completamente ao Colin. Eu
queria conhec-la para garantir que voc
era tudo o que ele disse.
Voc gosta mesmo dele.
Eu o amo como se fosse um irmo
admitiu Lily. Ele muito importante
para mim. E sei o que voc deve estar
pensando. Ns dois no poderamos ser
mais diferentes. A princpio no
entendia o que Evan enxergava nele.
Todas aquelas tatuagens, os msculos e
a violncia no passado Lily

balanou a cabea. Devo ter visitado o


Evan quatro ou cinco vezes antes de ao
menos dizer uma palavra ao Colin. Mas,
quando finalmente fiz isso, a primeira
coisa que saiu da minha boca foi que
achava que ele deveria arranjar outro
local para morar. E sabe o que o Colin
me disse?
Certo? imitou Maria, e Lily
gargalhou.
Ele faz isso com voc tambm?
Coitadinho. Estive tentando acabar com
esse hbito e no consegui, mas
ultimamente passei a admitir que
isso combina com ele. Na ocasio, me
lembro de que fiquei ofendida. Reclamei

com o Evan e ele prometeu falar com o


Colin, mas s com a condio de eu
conversar com ele antes. Coisa que, a
princpio, recusei.
E quem acabou quebrando o gelo?
Voc ou ele?
Colin. Mais ou menos nessa poca
eu tinha comprado uma televiso de
aniversrio para o Evan, e ela estava no
porta-malas. Ele se ofereceu para
ajudar. Trouxe-a para dentro e perguntou
se eu queria que o aparelho fosse
montado ou deixado na caixa. E essa era
uma coisa em que eu no havia pensado.
Disse a ele que Evan faria isso, mas ele
riu e respondeu que o Evan no saberia

fazer. Ele foi loja de ferramentas e,


vinte minutos depois, estava instalando a
TV na parede. Ainda por cima colocou
uma fita com um lao enorme. Foi isso,
mais do que qualquer coisa, que me fez
imaginar se haveria nele algo que valia
a pena conhecer. Por esse motivo
conversamos. Demorei uns trinta
segundos fazendo perguntas antes de
perceber que ele era diferente de todo
mundo que eu j havia conhecido.
Colin disse que voc recomendou
que ele voltasse faculdade. E que o
ajudou com os estudos.
Algum precisava fazer isso. O
coitado no abria um livro havia anos.

Mas ele conseguiu com facilidade,


porque ficou determinado a fazer o
mximo possvel assim que decidiu
voltar. E inteligente. Apesar de ter
pulado de escola em escola, deve ter
captado alguma coisa pelo caminho.
E vai ser o padrinho de casamento
de Evan?
Lily pegou um leno de papel e tirou
o excesso de batom enquanto assentia.
. Claro, meus pais esto
absolutamente pasmos com essa ideia.
Para eles, Colin amigo de Evan, no
meu, e vivem sugerindo que eu deveria
manter distncia dele. Na primeira vez
que viu o Colin, meu pai se encolheu.

Minha me chegou ao ponto de sugerir


que ele nem deveria ser convidado para
o casamento, quanto mais ser padrinho.
Eu digo que ele meu amigo e eles
fingem que no ouviram. Os dois so
enraizados em seu modo de vida, e eu
vou ser sempre sua filhinha preciosa,
coitadinhos.
Minha me e meu pai tambm no
ficaram muito empolgados com o Colin.

compreensvel.
Mas,
diferentemente dos meus pais, aposto
que os seus vo dar uma chance a ele e
vo acabar mudando de ideia. Eu mudei,
afinal de contas. Agora mesmo, s vezes
tenho dificuldade para entender isso.

Com toda a honestidade, Colin e eu no


temos muita coisa em comum.
Preciso concordar.
Lily sorriu, ajeitando as prolas
antes de se virar para Maria.
Mesmo assim, h alguma coisa
naquela honestidade dele, junto com o
fato de no ligar a mnima para o que os
outros pensam, que simplesmente me
impressiona.
Maria no conseguiu deixar de
sorrir, concordando.
Voc precisa acreditar quando
digo que ele est muito menos rude do
que quando eu o conheci acrescentou
Lily. Tem sido um esforo

extraordinrio da minha parte. Ela


piscou. Mas no h motivo para me
agradecer. Est pronta? Tenho certeza de
que os garotos j esto ansiando por
ns.
No creio que o Colin seja do tipo
que anseia.
Ele est ansiando disse ela.
Pode no admitir, mas anseia.

Eu no estava reclamando disse


Colin a caminho do carro. frente, Lily

andava com Evan em direo ao Prius


dele. Estava conversando com o Evan
sobre minha luta.
A de Myrtle Beach?
No. A do prximo fim de semana.
Que luta?
Colin deixou-a a par, depois
acrescentou:
Evan ir. Voc tambm deveria ir.
Lily vai?
No. Lily no curte lutas.
Estou surpresa de saber que o
Evan curte.
Ele sempre vai s minhas. E gosta.
Verdade? Ele no parece fazer o
tipo.

E que tipo esse?


Pessoas parecidas com voc
provocou Maria. Msculos grandes e
tatuagens, mas principalmente gente que
no parece que vai desmaiar ao
primeiro sinal de sangue.
Ele sorriu.
Quer ir?
Claro. Mas a mesma regra se
aplica a mim. Voc no pode apanhar
demais, caso contrrio isso vai trazer de
volta lembranas da noite em que nos
conhecemos.
Certo.
Voc diz isso agora, mas, pelo
modo como falou sobre Johnny Reese,

talvez no possa garantir.


Sem garantias admitiu ele. O
que voc e Lily conversaram no banheiro?
Principalmente sobre voc.
Certo.
Sem perguntas?
.
Como voc pode no se interessar
pelo que ns falamos?
Porque isso foi entre voc e Lily.
No da minha conta. E, alm do mais,
no pode ter sido muito ruim, caso
contrrio voc no estaria segurando
minha mo.

Ento, a que tipo de boate ns


vamos?
S sei que toca msica dos anos
1980. uma das coisas que Lily gosta.
Evan disse que ouvir Madonna foi o
modo como ela se rebelou quando era
adolescente.
No l uma grande rebelio
No para voc ou para mim. Mas
para os pais de Lily? Tenho certeza de
que eles enlouqueceram. Caso no
saiba, eles no gostam muito de mim.
Talvez voc devesse convid-los
para uma luta. Isso provavelmente vai
fazer com que mudem de ideia.

Maria ouviu-o rir enquanto abria a


porta para ela, e o som continuou
conforme ele rodeava o carro at o lado
do motorista.

Apesar do som estrondoso REO


Speedwagon, a boate no era exatamente
o que ela esperava. Em vez de mulheres
divorciadas e homens de 40 anos
tentando reviver a juventude, o local era
povoado principalmente por estudantes
da universidade; Maria at esperou ver

Serena com seus amigos. Universitrias


danavam em grupos, cantando ou
fazendo mmica da msica.
Colin se inclinou mais perto do
ouvido dela.
O que acha?
Estou me sentindo velha admitiu
ela. Mas gosto da msica.
Evan apontou para o bar e Colin
assentiu antes de pegar a mo dela,
conduzindo-a em volta das mesas e dos
grupos de pessoas at chegar rea do
bar. Quando finalmente atraram a
ateno do barman, Colin pediu gua,
Evan pediu uma cerveja e Maria e Lily
pediram sea breezes. Na metade das

bebidas, uma msica da Madonna


comeou a tocar e Lily bateu palmas,
deliciada, antes de levar Evan para a
pista. Aproveitando a deixa, Maria
pegou a mo de Colin e os dois foram
atrs.
A noite passou depressa enquanto
danavam trs ou quatro msicas
seguidas, fazendo somente uma pausa
ocasional. Maria pediu um segundo sea
breeze e, mesmo no tendo terminado o
primeiro, sentiu-se tonta e com o rosto
vermelho. Pela primeira vez em uma
semana tinha conseguido se divertir.
s onze e meia, estavam dando uma
pausa e decidindo quanto tempo a mais

ficariam quando uma jovem garonete


apareceu com uma bandeja de bebidas.
Ps outro sea breeze na frente de Maria.
Eu no pedi isso disse Maria.
Seu amigo pediu explicou a
garonete, esforando-se para ser
ouvida acima da msica.
Maria lanou um olhar interrogativo
para Colin.
Voc pediu outra bebida?
Quando ele balanou a cabea, ela
se virou para Evan, que parecia to
surpreso quanto Colin. Lily tambm
pareceu confusa.
Quem pediu? perguntou Maria.

Seu amigo que est no bar disse


a garonete, virando a cabea naquela
direo. O de bon de beisebol. Ele
pediu que eu dissesse que ficou
chateado porque voc no gostou das
rosas.
Maria ofegou. Uma frao de
segundo depois, viu Colin pular da
mesa, fazendo sua cadeira tombar. Maria
s pde registrar uma srie de imagens,
como fotos instantneas captadas em luz
estroboscpica.
Colin dando dois passos na direo
da garonete, o maxilar dele
trincado
aproximando-se
to

depressa que ela deixou cair a bandeja


de coquetis
Evan e Lily se levantando da mesa,
com as bebidas caindo em cima deles
Fregueses no bar virando-se na
direo deles, perplexos
Colin exigindo que a garonete
dissesse exatamente quem era o sujeito
do bar, numa raiva feroz, repetindo a
pergunta
A
garonete
recuando,
aterrorizada
Seguranas comeando a vir na
direo deles
Evan dando um passo na direo de
Colin, com as mos levantadas

Maria se imobilizou, enraizada na


cadeira, as palavras da garonete
ressoando em seu ouvido. Bon de
beisebol Ele ficou chateado porque
voc no gostou das rosas
Ele estava ali. Tinha-a seguido.
Vinha seguindo-a o tempo todo
Era difcil respirar, turbilho de
imagens, o mundo desmoronando por
dentro.
Seguranas abrindo caminho pela
multido, movendo-se com velocidade
apavorante
Colin gritando, exigindo saber mais
sobre o homem que havia pedido a
bebida

A garonete recuando, comeando a


chorar
Pessoas comeando a cerc-los
Evan avanando e segurando o
brao de Colin
Lily indo na direo de Maria
Maria sentiu algum colocar as duas
mos em seu ombro e comear a ajudla a sair da cadeira. No teve energia
para resistir, e de repente percebeu que
Lily a havia puxado de p. Podia ouvir
Colin
gritando,
enquanto
Evan
continuava a puxar o brao dele, a
garonete chorando de terror, estranhos
em volta, com os seguranas logo atrs.

Estranho de camisa azul: Que


diabo est acontecendo?
Colin, para a garonete: Como ele
era?
Estranho de cabelo espetado:
Calma a! Deixe a garota em paz!
A garonete, entre lgrimas: Eu
disse que no sei! Ele estava usando
bon! No sei!
Estranho cheio de tatuagens:
Qual a sua?
Evan: Precisamos ir embora!
Colin: Ele era novo ou velho?
Garonete: No sei! Vinte e
poucos ou 30 e poucos anos? No sei!
Evan: Agora, Colin! Venha!

Lily levava Maria para longe da


mesa. Com o canto do olho, Maria viu
Evan puxar Colin, desequilibrando-o.
Colin reagiu instintivamente, soltando-se
de imediato, as mos assumindo postura
de luta. Seu rosto estava vermelho e
tenso, os msculos do pescoo,
retesados; por um instante pareceu que
no reconhecia Evan.
Colin, no! gritou Lily.
Evan deu um passo atrs e, to
rapidamente quanto havia irrompido, a
raiva de Colin comeou a se dissipar.
Nesse instante, os seguranas haviam
chegado. Colin levou as mos s costas,
segurando a esquerda com a direita. Um

segurana agarrou seus dois braos,


parecendo to raivoso e cheio de
adrenalina quanto ele estivera um
instante atrs.
Eu vou com vocs disse Colin.
Eu vou. Depois, para a garonete, que
ainda estava chorando: Desculpe. No
queria amedrontar voc.
Mas nem a garonete nem os
seguranas se importaram; Colin foi
arrastado para fora e, apenas alguns
minutos depois, um carro da polcia
chegou. Logo em seguida, um sed
escuro se aproximou e parou.

Quem aquele? perguntou Maria,


parada com Evan na frente da boate, de
braos cruzados.
No estacionamento, Colin estava
com dois policiais, um dos seguranas e
um homem com um palet esporte muito
usado, mastigando um palito de dentes.
O tom de Evan denunciou sua
preocupao.
O detetive Margolis. Ele estava
esperando Colin fazer besteira de novo.
Por qu?

Porque acha que o Colin deveria


estar preso.
Isso vai acontecer?
No sei.
Mas ele no fez nada! protestou
Maria. Nem encostou a mo nela.
Graas a Deus. Caso contrrio, j
estaria algemado. E isso ainda pode
acontecer, a no ser que Lily consiga
usar a magia dela.
O que ela est fazendo?
Resolvendo o problema
respondeu Evan. o que Lily faz.
Depois de um tempo, Lily saiu pela
porta da frente, parando para apertar a
mo de um dos seguranas que tinham

arrastado Colin para fora. Ela deu um


sorriso franco aproximando-se dos
policiais.
Maria ficou observando quando
Margolis a viu e levantou a mo para
impedi-la. Lily o ignorou, continuando
at estar suficientemente perto para ser
ouvida.
Durante
alguns
minutos
interminveis, Evan e Maria s podiam
conjecturar o que Lily estaria dizendo.
At que um dos policiais acompanhou o
segurana para dentro da boate enquanto
Margolis
e
o
outro
policial
permaneciam com Colin. Margolis
estava furioso, mas mesmo assim no foi
feita qualquer meno de algemar Colin.

Os acontecimentos da ltima meia hora


provocaram confuso nas emoes de
Maria. Ela fora seguida desde o bar, o
que significava que tinha sido seguida
desde sua casa.
Ele sabia onde ela morava e a
havia seguido at aqui.
Voc est bem?
Ela ofegou e registrou a voz distante
de Evan. Queria que Colin a abraasse,
mas estava com raiva por ele ter
perdido o controle. Ou ser que estava
com medo por ele? No tinha certeza.
Ele sabia onde ela morava e a
havia seguido at aqui.

No admitiu, percebendo que


estava trmula. No estou.
Sentiu o brao de Evan passar pelas
suas costas.
uma situao difcil, sem
dvida. Se eu fosse voc, estaria
pssimo.
O que vai acontecer com o Colin?
Ele vai ficar bem.
Como voc sabe?
Porque Lily parece calma e
Margolis parece puto da vida.
Maria examinou os dois, percebendo
que Evan estava certo. Um minuto
depois, o policial que havia entrado na
boate conversou com Margolis. Os dois

falaram por alguns minutos antes que


voltassem,
relutantes,
aos
seus
respectivos carros. Nesse ponto, Lily
correu em direo a Evan e Maria. Evan
soltou Maria para abraar Lily.
Vo deix-lo ir disse ela.
O que voc fez? perguntou
Maria.
Falei com o gerente e contei a
verdade. Descobrimos que voc estava
sendo seguida, e Colin reagiu porque
achou que voc poderia estar correndo
perigo. Ele foi muito compreensivo,
principalmente quando dei uma gorjeta
enorme garonete, paguei as bebidas

derramadas e ofereci um pequeno extra


ao gerente pelo trabalho dado.
Maria a encarou.
Voc subornou todos eles?
Nada disso. Fiz o mximo para
consertar a situao de um modo que
satisfizesse a todos os envolvidos.
Quando o policial foi falar com eles, os
dois fizeram questo de no prestar
nenhuma queixa. Mesmo assim, admito
que houve um momento em que pensei
que isso no funcionaria de novo.
De novo?
No a primeira vez que acontece
disse Evan.

Margolis acompanhou os passos de


Colin enquanto ele se aproximava do
grupo. Para outras pessoas, ele parecia
controlado como sempre, mas Maria
notou
na
expresso
dele
um
entendimento de que quase perdera tudo.
Ele a abraou enquanto Margolis
examinava o rosto de cada um. Colin o
encarou de volta sem se abalar, assim
como Evan e Lily.
A dupla dinmica ataca de novo
zombou Margolis. Quanto custou desta
vez?

No fao ideia do que o senhor


est dizendo mentiu Lily com doura,
o sotaque ardente como sempre.
Claro que no disse Margolis.
Imagino o que o gerente e a garonete
diriam se eu os pusesse sob juramento.
Ele deixou o comentrio no ar, com
todas as implicaes, antes de
finalmente prosseguir: Mas no h
motivo para isso, h? Agora que voc
salvou de novo seu bom amigo Colin.
No houve necessidade de salvlo respondeu Lily. Ele no fez nada
errado.
Curioso. Porque me lembro de
uma coisa assim ter acontecido pelo

menos em duas outras ocasies em que


voc estava presente.
Lily fingiu confuso.
Est falando das ocasies em que
por acaso Colin estava conosco e, de
novo, no fez nada errado?
Tente se convencer disso. Voc s
est adiando o inevitvel. Colin sabe
quem . Pergunte. Ele vai contar. Em
seguida, se virou para Colin. No ,
Colin? J que voc gosta de convencer
todo mundo de que a pessoa mais
honesta que existe? Mesmo estando
sempre beira de explodir.
Maria viu os olhos de Colin se
estreitando enquanto Margolis virava a

cabea para Evan.


Voc precisa agradecer ao Evan
aqui, por t-lo puxado. Se ao menos um
dos caras do bar tivesse encostado em
voc, ns dois sabemos que passaramos
bastante tempo juntos, com voc de
volta cadeia e eu dizendo ao promotor
para jogar a chave fora.
Colin no encostou em ningum!
exclamou Evan.
Margolis passou o palito de dentes
para o outro lado da boca.
No precisa. Estava pensando
mais em agresso verbal. Disseram que
a garonete ficou aterrorizada porque
Colin gritou com ela, e eu tenho uma

dezena de testemunhas que podem


confirmar isso.
Ele s queria saber quem mandou
a bebida protestou Maria.
Assim que o olhar de Margolis
encontrou o seu, ela sentiu-se encolher.
Ah, isso mesmo. Por causa de um
suposto perseguidor, certo? Vou me
certificar de revisar a queixa para voc.
Maria no disse nada, lamentando
ter intervindo.
Ah, espere. Voc no prestou
queixa, no ? Ao menos falou com um
advogado?
Ela advogada disse Lily.

Ento mais estranho ainda, no


acha? Tudo o que os advogados fazem
prestar queixas. Ele se virou para
Maria. Bem, se for fazer isso, cite o
meu nome. Eu vou ajud-la, certo?
Deixe-a fora disso rosnou Colin.
Est me dizendo o que fazer?
perguntou Margolis.
Estou.
Ou o qu? Vai bater em mim?
Colin continuou a encar-lo antes de
pegar a mo de Maria.
Vamos disse, comeando a se
afastar, com Evan e Lily logo atrs.
Eu estarei por perto! gritou
Margolis atrs deles.

Quanto eu devo? perguntou Colin.


Mais tarde a gente se preocupa
com isso, certo? respondeu Lily.
Os quatro estavam agora reunidos na
varanda de Evan e Lily. Tinha sido uma
viagem silenciosa, os pensamentos de
Maria fragmentados demais para admitir
uma conversa e Colin sem clima para
romper o silncio.
O que voc fez esta noite?
indagou Evan. Ns falamos sobre isso!
E Margolis est certo! O que teria

acontecido se Lily e eu no
estivssemos l?
No sei respondeu Colin.
Voc sabe muitssimo bem o que
teria acontecido! Evan passou a mo
pelos cabelos. Por que voc continua
fazendo isso? Voc precisa aprender a
controlar essa coisa.
Certo.
No venha com certo! gritou
Evan. Como a Lily, estou farto de voc
falar isso o tempo todo, porque s serve
para fugir do assunto! Achei que
tnhamos superado isso no ano passado,
depois que aquele cara derrubou a
bebida sem querer em Lily.

Voc est certo disse Colin em


voz baixa. Eu cometi um erro. Perdi o
controle.
Jura? reagiu Evan, irritado. Em
seguida se virou, indo para a porta da
frente. Tanto faz. Vocs duas, cuidem
dele. Estou de saco cheio.
A porta bateu s suas costas,
deixando os trs na varanda.
Voc sabe que o Evan est certo,
Colin disse Lily.
Eu no ia machuc-la.
Isso no importa insistiu ela com
a voz suave. Voc grande e forte.
Quando est com raiva, as pessoas
podem sentir a violncia inata dentro de

voc. A coitada da garonete estava


encolhida e chorando, e voc no parou
at que o Evan fez toda a fora que tinha
para pux-lo para longe. Eu tive certeza
de que voc iria bater nele.
O olhar de Colin baixou para o cho
antes de subir lentamente. Por um
instante sua confiana desapareceu. No
lugar Maria viu vergonha e remorso,
talvez at mesmo um claro de
desamparo.
No vai acontecer de novo.
Talvez disse Lily, dando-lhe um
beijo no rosto. Mas voc disse isso da
ltima vez.
Ela se virou para Maria e abraou-a.

Tenho certeza de que tudo isso


deve parecer avassalador e aterrorizante
para voc. Se algum estivesse me
perseguindo e me provocando, eu j
teria ido para Charleston me esconder
com meus pais e, conhecendo-os, eles
me mandariam para fora do pas. Sinto
muitssimo pelo que est passando.
Obrigada. Subitamente exausta,
Maria mal reconheceu o som da prpria
voz.
Gostariam de entrar? perguntou
Lily quando a soltou. Evan j deve
estar mais calmo. Podemos analisar
algumas opes e ideias ou podemos

s ficar sentados, se voc no sentir


vontade de falar.
Eu nem saberia o que dizer
respondeu ela.
Lily entendia, e com um estalo fraco
da porta se fechando depois de ela
entrar, Maria e Colin ficaram a ss na
varanda.
Sinto muito, Maria murmurou
ele.
Eu sei.
Quer que eu a leve para casa?
Nas duas direes, a maioria das
casas j estava escura.
No quero ir para casa disse ela
numa voz baixinha. Ele sabe onde eu

moro.
Colin estendeu a mo.
Pode ficar comigo.
Os dois saram da varanda e deram a
volta pela lateral, indo para a entrada de
baixo. Quando entraram, Colin acendeu
as luzes, mostrando o caminho.
Esperando alguma distrao para afastar
o embrulho que se demorava no
estmago, ela olhou a sala. Era de
tamanho mdio, com uma cozinha
direita e um pequeno corredor frente,
que sem dvida levava ao quarto e ao
banheiro. Surpreendentemente arrumada,
sem entulhos na mesinha de centro ou
nas bancadas. Mveis de cor neutra, sem

fotos ou itens pessoais, como se ningum


morasse ali.
Esta a sua casa?
Ele assentiu.
Por enquanto. Posso pegar alguma
coisa para voc beber?
S gua.
Colin encheu dois copos na cozinha,
trazendo um para ela. Maria tomou um
gole, lembrando-se de repente de que
estava sendo seguida e vendo de novo a
raiva de Colin ao exigir respostas da
garonete, com os msculos tensos.
Lembrou-se da frao de segundo antes
de Evan desequilibr-lo e da loucura

absoluta e da fria incontrolvel na


expresso dele.
Como voc est se sentindo?
perguntou ele finalmente.
Ela tentou afastar a imagem e
percebeu que no conseguia.
Nada bem.

Nenhum dos dois parecia saber o que


dizer ao outro na sala de estar, nem mais
tarde, quando estavam na cama. Em vez
disso, simplesmente precisando ser

abraada, Maria rolou, pousando a


cabea no peito de Colin, consciente da
tenso que se demorava no corpo.
Tinha esperado que, ficando ali, com
Colin ao lado, iria sentir-se segura.
Mas no se sentia segura. No mais.
Acordada, olhando para a escurido,
comeou a se perguntar se algum dia iria
sentir-se segura de novo.

De manh, Colin levou Maria para casa


e esperou na sala enquanto ela tomava

um banho e trocava de roupa, mas no a


acompanhou ao almoo com os pais.
Sabia que, nesse momento, ela precisava
ficar sozinha com a famlia, um porto
seguro de estabilidade e previsibilidade
numa vida que de repente parecia ter
sado do rumo. Acompanhou-a at o
carro e, sem palavras para se expressar,
a abraou por um longo tempo.
Os pais no perceberam nada, mas
Serena deduziu que algo incomodava
Maria assim que ela entrou. Serena
entrou em seu jogo, preenchendo
qualquer silncio e impedindo que a
conversa fosse na direo de alguma
coisa sria.

Depois, Maria e Serena foram dar


um passeio. Assim que chegaram a uma
distncia segura de casa, Serena se
virou e disse:
Desembuche.
Num banco embaixo de um olmo
com folhas que comeavam a ficar
douradas, Maria contou tudo o que havia
acontecido, revivendo o terror dos
ltimos dias. Quando comeou a chorar,
Serena chorou tambm. Como Maria,
Serena estava perturbada e com medo;
como Maria, tinha mais perguntas do
que respostas. Perguntas para as quais
Maria s podia balanar a cabea.

Depois do almoo, Serena e os pais


foram para a casa de um tio, uma
reunio informal de famlia. Maria,
entretanto, pediu para ser dispensada,
alegando que estava com dor de cabea.
Embora o pai tenha aceitado a
desculpa, a me ficou em dvida, mas
sabia que no deveria pressionar. No
caminho para a porta, abraou Maria e
perguntou como iam as coisas com
Colin. O som do nome dele trouxe uma
nova torrente de lgrimas e, a caminho

do carro, Maria achou que estava


comeando a enlouquecer.
At mesmo dirigir era difcil.
Apesar do trnsito, s conseguia pensar
que algum a estava vigiando, esperando
que ela voltasse ou talvez a estivesse
seguindo agora mesmo. Impulsivamente
trocou de pista e entrou numa rua lateral,
os olhos grudados no retrovisor. Virou
de novo, e de novo, antes de parar.
Apesar de querer ser forte de implorar
a Deus para ajud-la a ser forte ,
pegou-se curvada sobre o volante, aos
prantos.
Quem era ele? O que desejava? O
homem sem nome e sem rosto, com bon

de beisebol. Por que no havia olhado


direito para ele? S se lembrava de
sombras e fragmentos, absolutamente
nada
Porm havia mais, algo que a
mantivera ansiosa e beira das
lgrimas. Sem pensar, engrenou o carro
e comeou a dirigir at chegar a um
trecho calmo da praia.
O dia estava fresco e a brisa
anunciava o inverno prximo. Nuvens
cobriam o cu, brancas e cinza. As
ondas quebravam num ritmo calmo e,
enquanto andava, ela finalmente sentiu o
pensamento clarear.

No estava nervosa porque vinha


sendo seguida. Nem estava meramente
revivendo os temores que havia sentido
por Colin, parado junto aos policiais e
com a vida na balana. Sentia medo de
Colin. Por mais que essa ideia a
deixasse nauseada, no conseguia de
forma alguma afastar o sentimento.

Sabendo que precisava falar com Colin,


foi at a casa de Evan. Quando Colin
abriu a porta do apartamento, Maria

notou que ele estivera estudando


pequena mesa da cozinha. Ela se
recusou a entrar, j que o interior lhe
parecia claustrofbico naquele instante.
Em vez disso, foram para a varanda de
Evan, cada um deles ocupando uma
cadeira de balano enquanto a chuva
comeava a cair.
Colin sentou-se na borda da cadeira,
os antebraos apoiados nas pernas.
Parecia cansado, com as ltimas 24
horas obviamente cobrando um preo
alto. No fez nada para romper o
silncio. Maria, por sua vez, no sabia
por onde comear.

Colin, estou tensa desde ontem


noite. Se eu no fizer muito sentido,
provavelmente

porque
meus
pensamentos ainda esto confusos. E
respirou fundo. Sei que voc s tentou
me ajudar, mas Lily estava certa. Ainda
que eu acredite quando voc diz que no
machucaria a garonete, o modo como
voc agiu mostrava o oposto.
Eu quase perdi o controle.
No corrigiu ela. Voc perdeu
o controle.
No consigo controlar minhas
emoes. A nica coisa que posso
controlar meu comportamento. Eu no
toquei nela.

No tente minimizar o que


aconteceu.
No estou tentando.
E se voc ficar com raiva de mim?
Eu nunca machucaria voc.
E, como a garonete, mesmo assim
eu poderia acabar aterrorizada e
chorando. Se voc agisse daquele jeito
comigo, eu nunca mais iria querer falar
com voc. E depois, com o Evan
Eu no fiz nada com o Evan.
Se fosse outra pessoa, um cara
desconhecido, voc no conseguiria
parar. Ela certificou-se de sustentar o
olhar dele. Ou vai mentir para mim

pela primeira vez e dizer que estou


errada?
Fiquei apavorado por voc.
Porque o cara estava l.
Mas o que voc fez no melhorou
nada.
Eu s queria descobrir como ele
era.
E acha que eu no queria?
perguntou ela, levantando a voz. Mas
diga: o que aconteceria se ele estivesse
l? O que teria feito? Acredita mesmo
que seria capaz de ter uma conversa
razovel com ele? No. Voc teria
exagerado e estaria na priso.
Desculpe.

Voc j pediu desculpas. Ela


hesitou. Por mais que tenhamos falado
do seu passado, e por mais que eu
pensasse conhecer voc, percebo que
no conheo. Ontem noite voc no era
o cara por quem eu me apaixonei, nem
mesmo um cara com quem eu sairia. Eu
vi algum que, no meu passado, eu teria
mandado prender tranquilamente.
O que voc est tentando dizer?
No sei. S que no tenho energia
para comear a me preocupar com a
hiptese de voc fazer alguma coisa
idiota e jogar a vida fora, ou de acabar
me amedrontando porque algo dentro de
voc se ligou de repente.

No precisa se preocupar comigo.


Diante desse comentrio, ela ficou
vermelha. Todos os temores, as
ansiedades e a raiva subindo
superfcie como uma bolha de ar
movendo-se pela gua.
No seja hipcrita! O que voc
acha que foi aquilo ontem noite? Ou na
semana passada? Voc se escondeu em
cima de um prdio durante horas para
tirar fotos do meu chefe, ligou para
todos os floristas da cidade e dirigiu
duas horas para mostrar uma foto a um
estranho! Fez isso porque voc estava
preocupado comigo. E agora vem dizer
que eu no tenho o direito de me

preocupar com voc? Por que voc pode


se preocupar e eu no
Maria
Deixe-me terminar! exigiu ela.
Eu disse que o que estava acontecendo
comigo no era problema seu! Disse
para esquecer! Mas voc estava
decidido a fazer o que queria E certo,
talvez voc tenha me convencido a
deix-lo tirar as fotos. Porque fez
parecer que sabia o que estava fazendo;
como se pudesse cuidar da situao.
Mas vendo o que aconteceu ontem
noite, voc obviamente no consegue!
Voc quase foi preso! E a o que teria

acontecido? Tem alguma ideia do que


isso faria comigo? Como eu me sentiria?
Ela fechou os olhos com fora,
tentando organizar os pensamentos,
quando ouviu o celular tocar. Tirou-o do
bolso e reconheceu o nmero de Serena,
imaginando por que a irm estaria
ligando. Ela no tinha dito alguma coisa
sobre sair com o namorado?
Atendeu e instantaneamente ouviu o
pnico na voz de Serena, as palavras se
derramando rpidas em espanhol.
Venha para casa agora!
Serena soluava. Maria sentiu o
peito se apertar.

O que foi? Papai est bem? O que


aconteceu?
Copo morreu.

17
Colin

Colin ficou preocupado achando que


Maria estava abalada demais, por isso
dirigiu o carro dela at a casa dos pais,
tentando decifrar seu humor enquanto ela
olhava pela janela. Entre soluos,
Serena no conseguiu dizer muita coisa
na verdade ningum sabia de nada, a
no ser que Copo estava morta. Assim

que chegaram entrada de veculos,


Maria correu para dentro de casa, com
Colin logo atrs. Os pais dela estavam
sentados abraados no sof, abalados e
com os olhos vermelhos. Serena estava
perto da cozinha, enxugando as lgrimas.
Flix se levantou do sof assim que
Maria entrou, e os dois comearam a
chorar. Logo toda a famlia estava de p,
abraada, chorando enquanto Colin
permanecia em silncio junto porta.
Quando as lgrimas diminuram,
todos desmoronaram no sof. Maria
continuou segurando a mo do pai.
Falavam em espanhol, por isso ele no
conseguiu acompanhar direito a histria,

mas ouviu mais do que o suficiente para


saber que a morte da cadela no fazia
sentido.

Colin se sentou com Maria na varanda


dos fundos, e ela o deixou a par do que
tinha ouvido. Seus pais e Serena tinham
ido casa dos parentes depois do
almoo. Normalmente teriam levado a
cadela, mas haveria muitas crianas l e
eles ficaram preocupados achando que

Copo se agitaria demais ou, pior,


poderia se machucar por acidente.
Serena voltou para casa uma hora
depois porque tinha deixado o celular
carregando na bancada da cozinha.
Quando viu Copo cada perto da porta
dos fundos que tinha sido deixada
aberta , presumiu que estivesse
dormindo. No entanto, a cadela no se
mexia. Serena a chamou e Copo no
reagiu. S ento percebeu que ela havia
morrido. Ligou para os pais, que foram
correndo para casa, e depois ligou para
Maria.
Copo estava tima antes de eles
sarem. Tinha comido e no parecia

doente. No havia nada com que ela


pudesse engasgar e meu pai no
encontrou nada na garganta dela. Ela
suspirou, trmula. como se tivesse
morrido sem motivo. Meu pai Eu
nunca tinha visto meu pai chorar. Ele ia
com ela a toda parte; os dois quase
nunca deixavam Copo sozinha. Voc no
pode entender como ele amava aquela
cachorrinha.
S posso imaginar disse ele.
Mesmo assim voc precisa
entender que, no povoado de onde meus
pais vieram, os cachorros trabalham,
pastoreiam ou passam o tempo com as
pessoas no campo, mas no so

considerados bichos de estimao. Meu


pai nunca entendeu o amor dos
americanos pelos ces. Serena e eu
imploramos por um cachorro quando
ramos pequenas, mas ele se opunha
com teimosia. E ento, depois que
Serena e eu samos de casa, subitamente
houve um vazio gigante na vida dele
Algum sugeriu que eles arranjassem um
cachorro. Copo era como uma filha,
porm mais obediente e dedicada.
Maria balanou a cabea, quieta por um
momento. Ela nem tinha 4 anos. Quer
dizer um cachorro pode morrer sem
causa aparente? J ouviu falar nisso?
No.

Maria tinha esperado essa resposta,


mas ela no ajudou, e seus pensamentos
voltaram ao motivo pelo qual precisara
falar com ele.
Colin Com relao ao que
estvamos conversando antes
Voc estava certa.
Ela suspirou.
Eu me importo com voc, Colin.
Eu amo voc, e tudo o que quero ficar
com voc, mas
A palavra mas pairou pesada no
ar.
Eu no sou quem voc achava que
eu era.

No. Voc exatamente quem eu


achava que era, e voc me alertou de
cara. E eu achei que podia lidar com
isso, mas ontem noite percebi que
talvez no possa.
O que isso significa?
Ela enfiou uma mecha de cabelo
atrs da orelha.
Acho que, por enquanto, talvez
seja melhor deixar as coisas irem um
pouco mais devagar. Quer dizer, entre
ns dois. Com tudo o que est acontecendo
Ela no terminou, mas no
precisava.

O que vai fazer com relao ao


cara que est seguindo voc?
No sei. difcil pensar direito
agora.
isso que ele quer. Quer voc
preocupada e com medo, nervosa.
Ela passou a mo pelos cabelos.
Quando falou, sua voz estava abalada.
Neste momento sinto que estou
presa num pesadelo e s quero
acordar Alm de todo o resto, preciso
apoiar meus pais. Meu pai quer enterrar
Copo esta noite, e isso s vai deix-lo
mais emotivo ainda. Minha me tambm.
E essa chuva De todos os fins de

semana em que Copo poderia morrer,


por que este?
Colin olhou para o quintal dos
fundos.
Que tal eu ajudar a preparar as
coisas?

Maria trouxe a p que estava na garagem


e, depois do consentimento de Flix,
Colin comeou a cavar um buraco
sombra de um carvalho, com a chuva
encharcando sua camisa. Ele se lembrou

de ter feito a mesma coisa por sua


cadela, Penny, uma dachshund miniatura
de pelo longo. A cachorrinha dormia em
sua cama quando ele ainda morava em
casa, e enquanto estava na escola ele
sentia mais falta dela do que da famlia.
Recordou como tinha sido difcil
cavar a sepultura no vero depois de seu
segundo ano do ensino mdio; era uma
das poucas vezes que podia se lembrar
de ter chorado, desde o primeiro ano em
que fora mandado para longe. A cada p
de terra ele tivera uma lembrana de
Penny correndo pela grama ou
tentando morder uma borboleta e
queria poupar Flix disso.

A tarefa tambm daria um pouco da


distncia de que Maria precisava.
Entendia a necessidade de ela ter algum
espao. Sabia que tinha feito uma
besteira fenomenal e, nesse momento,
ela provavelmente tentava avaliar se ele
valia o risco.
Quando Colin terminou de cavar o
buraco embaixo da rvore, a famlia
enterrou Copo. De novo, os quatro
choraram e trocaram abraos. Depois de
voltarem para dentro, Colin comeou a
jogar a terra de volta no buraco, os
pensamentos retornando ao perseguidor
e ao fato de que Maria estava sendo
seguida. Nesse momento, decidiu que,

independentemente de Maria quer-lo


em sua vida ou no, ele estaria presente
caso ela precisasse.

Tem certeza? perguntou Maria,


parada com ele na varanda da frente.
Eu ficaria feliz em lev-lo de volta.
Dentro de casa, Carmen e Serena
preparavam o jantar. Flix ainda estava
na varanda dos fundos, segurando a
coleira de Copo.

Vou ficar bem. Preciso correr, de


qualquer modo.
Mas ainda est chovendo.
J estou molhado.
No meio longe? Uns 8 ou 10
quilmetros?
Voc precisa ficar com sua famlia
falou ele, e por um momento nenhum
dos dois disse nada. Posso ligar para
voc depois?
O olhar dela foi rapidamente casa
antes de voltar para ele.
Que tal eu ligar para voc?
Ele confirmou com a cabea antes de
dar um passo atrs e, sem outra palavra,
comeou a correr.

Maria no ligou durante o resto da


semana, e pela primeira vez na vida
Colin gostava de uma mulher o
suficiente para que isso importasse. No
ligaria para ela. Queria; mais de uma
vez tinha pegado o telefone, antes de se
lembrar de que ela havia pedido para
no fazer isso. Ligar ou no seria
escolha dela.
Para no ficar pensando nisso, tentou
se manter ocupado. Pegou um turno extra
no restaurante e passou mais tempo na
academia, treinando com Daly e Moore.

Eles estavam mais empolgados com


a prxima luta do que ele. Ainda que
lutar com algum como Reese fosse uma
oportunidade rara de medir seu nvel de
habilidade, ganhar ou perder no
significaria muito para Colin. Para Daly
e Moore uma boa luta poderia significar
um pequeno impulso para a academia.
No era de espantar que passassem as
primeiras duas horas na segunda-feira
assistindo com Colin a filmes das lutas
anteriores de Reese, estudando suas
tendncias e avaliando pontos fortes e
fracos.
Ele bom, mas no invencvel
insistia Daly, com Moore concordando.

Colin ouvia, ao mesmo tempo que


tentava deixar de lado os comentrios
que considerava muito esperanosos ou
otimistas basicamente tudo o que
tivesse as palavras Reese e cho na
mesma frase. No cho, Reese iria comlo vivo.
Pelo lado positivo, os filmes
mostravam que as habilidades de Colin
eram ligeiramente melhores do que as de
Reese quando se tratava de socos e
chutes, principalmente chutes. At esse
ponto em sua carreira, nenhum lutador
tinha atacado Reese com chutes nos
joelhos, apesar de Reese oferecer vrias
oportunidades. Alm disso, Reese

ficava aberto para socos nas costelas


depois de qualquer combinao, o que
era til saber para planejar uma
estratgia. O problema era que, quando
a luta comeava, as estratgias
costumavam voar pela janela.
Reese nunca lutou contra algum
que tivesse mais de seis ou sete lutas no
cinturo, o que significa que os
oponentes dele estavam abaixo do seu
nvel ou intimidados. Voc no vai se
intimidar, e isso vai abal-lo.
Daly e Moore estavam certos. Lutar
no tinha a ver somente com habilidade,
mas tambm com confiana e controle.
Esperar o momento certo e depois

aproveit-lo; tinha a ver com


experincia quando a adrenalina estava
bombeando. E Colin tinha mais lutas do
que Reese. O adversrio havia sido
atleta, algum que aperta a mo do
oponente depois de uma disputa; Colin
era o tipo de cara que batia primeiro e
no fim quebrava garrafas de cerveja na
cabea das pessoas, com o nico intento
de provocar o mximo de dano.
Dito isso, Reese estava invicto por
um motivo. Em seu melhor dia, Colin
achava que tinha uma chance em quatro
de ganhar se conseguisse passar pelos
dois primeiros rounds. Os chutes nos
joelhos e os socos nas costelas, como

continuavam a garantir os treinadores,


iriam desgastar Reese medida que a
luta demorasse.
O terceiro round vai ser seu
prometeram.
Na tera, quarta e quinta-feira
trabalharam dedicando uma hora e
quinze minutos de cada dia a golpes
especficos. Daly entrava no ringue com
joelheiras grossas e um colete, exigindo
que Colin desse chutes nos joelhos,
oferecendo aberturas e depois tirando.
Simultaneamente, Moore instrua Colin a
manter distncia e se concentrar nas
costelas aps cada combinao feita por
Daly. As exortaes dos dois eram

acaloradas e exigentes. Nos ltimos 45


minutos, Colin se concentrava no
trabalho de solo, treinando tcnicas
defensivas.
Todos
tinham plena
conscincia de que Reese possua uma
vantagem significativa nessa rea, e o
mximo que Colin poderia esperar era
sobreviver.
Ele nunca havia treinado para um
oponente especfico, e isso era
frustrante. Errava os chutes e era lento
demais com os socos nas costelas; com
frequncia permitia-se cair numa chave,
exatamente o que Reese desejaria. S na
quinta-feira a ficha caiu e, quando saiu

da academia, Colin desejou ter mais


duas semanas para se preparar.
A sexta-feira era dia de descanso, o
primeiro em que Colin no se exercitava
em mais de um ano. Tudo doa. Sem
aulas, passou a manh e a tarde
terminando duas dissertaes. Mais
tarde, no trabalho, praticamente nenhum
fregus apareceu no terrao do
restaurante, mesmo durante a hora de
maior movimento para o jantar. s nove
da noite, no havia nenhum fregus e
Colin ficou sozinho. As gorjetas tinham
sido quase inexistentes, mas isso lhe deu
tempo para refletir sobre a semana
anterior. Ou, mais especificamente,

sobre a pergunta de Maria, que vinha


incomodando-o desde ento.
De todos os fins de semana em que
Copo poderia morrer, por que este?
Nada sugeria que o cara que estava
seguindo Maria fosse responsvel pela
morte de Copo, mas tambm no havia
nada implicando que a ideia fosse
implausvel. Se o cara sabia onde ela
morava, era mais do que concebvel que
tambm soubesse onde seus pais
moravam. A porta dos fundos apareceu
aberta. Copo estava tima quando
saram, mas, trs horas depois, estava
morta sem motivo aparente. Colin sabia
que no seria necessrio muito esforo

para torcer o pescoo de Copo ou


sufoc-la at a morte.
Por outro lado, a cadela podia ter
tido uma morte natural, ainda que no
explicada.
Imaginou se os mesmos pensamentos
terrveis teriam ocorrido a Maria; nesse
caso, ela tambm suspeitaria de que a
perseguio tinha subido a um novo
nvel, e se perguntou se ela iria
telefonar. Se no pensasse mais nele
como namorado, pelo menos como um
amigo que tinha prometido estar
presente ao lado dela.
Verificou o telefone.
Ela no havia ligado.

Colin passou a manh de sbado


tentando adiantar as leituras da
faculdade, mas ao meio-dia no tinha
certeza do motivo para se preocupar
com isso. O nervosismo o impedia de
gravar qualquer coisa importante.
Tambm no estava com fome; tinha
precisado se esforar para engolir dois
shakes de protena.
A sensao de nervosismo era nova
para ele. Lembrou-se de que no se
importava em vencer, mas ao mesmo
tempo tambm admitia que estava

mentindo para si mesmo. Se no se


importava com o resultado no ringue,
por que se preocupar com tudo o que
comia ou bebia? Por que treinar duas ou
trs vezes, todos os dias? Ser que teria
concordado em passar toda a semana se
preparando para Johnny Reese?
O fato era que ainda no havia
entrado no ringue achando que perderia
uma luta. Amadores eram amadores.
Mas Reese era diferente. Reese poderia
lhe dar uma surra se Colin fizesse um
nico movimento errado; Reese era
simplesmente melhor.
A no ser que minha estratgia
funcione

Sentiu uma forte onda de adrenalina


sbita e inesperada. Nada bom. Cedo
demais. Estaria exaurido antes mesmo
do incio da luta, e precisava tirar o
pensamento daquilo. O melhor modo de
fazer isso era correr para esvaziar a
mente, apesar de os treinadores
quererem que ele conservasse sua
energia.
Que pena. Correu mesmo assim. S
teve sucesso em parte.

Horas depois, estava sentado sozinho no


vestirio improvisado. Tinha sido
pesado, assim como suas luvas. Colin
optou por usar coquilha, e seus sapatos
foram inspecionados pelos juzes. Eram
toneladas de regras, mesmo no nvel
amador. S restavam dez minutos antes
do incio da luta e ele havia pedido para
Daly e Moore deixarem-no sozinho,
mesmo sabendo que eles queriam ficar.
A atitude dos dois o irritava. Nos
minutos anteriores a qualquer luta,
praticamente tudo e todos o irritavam, e
era exatamente isso que ele queria.
Pensou em golpes nos joelhos e nas
costelas; pensou em manter Reese

incomodado e em dominar o terceiro


round. A adrenalina j estava retesando
todos os msculos, os sentidos estavam
aguados. Para alm das paredes, podia
ouvir o rugido da multido, depois
ouviu-o ficando mais alto ainda. Sem
dvida um lutador estava exercendo sua
vontade sobre outro, a luta obviamente
chegando ao fim, um oponente sendo
espancado
Respirou fundo.
Hora do show.

Estava cara a cara com Reese no centro


do ringue, cada um deles avaliando o
outro enquanto o juiz repassava as
regras: nada de morder, nada de chutes
no saco etc. Enquanto se encaravam, o
mundo comeou a encolher, os sons
diminuindo, e ento os lutadores foram
liberados para seus corners. Daly e
Moore gritavam encorajamentos, mas
Colin mal registrava as vozes deles. O
gongo soou e ele avanou.
Conseguiu dar um chute no joelho de
Reese nos primeiros vinte segundos, e
mais dois rapidamente em seguida.
Todos os trs golpes pareceram pegar
Reese desprevenido, e, quando Colin

acertou o joelho pela quarta vez, viu o


primeiro claro de raiva em Reese. Um
quinto chute no joelho veio em seguida,
e Reese comeou a manter distncia, j
tendo decifrado parte do plano de Colin.
Nos dois minutos seguintes, eles
trocaram socos, com Colin acertando
trs bons nas costelas e mais um chute
forte no joelho. As habilidades de
boxeador de Reese eram mais ou menos
como Colin esperava, porm seus socos
eram mais fortes, e quando Reese
acertou um em sua tmpora, Colin viu
estrelas e acabou cado de costas. Reese
estava claramente no controle, mas
Colin pde se sustentar defensivamente

at o soar do gongo. Os dois lutadores


ofegavam.
Segundo Daly, o round poderia ir
para qualquer um dos dois, mas ele
achou que Colin tinha vantagem.
O segundo round seguiu mais ou
menos o mesmo padro: Colin acertou
mais trs chutes no joelho, com Reese se
encolhendo perceptivelmente depois do
ltimo; Colin martelou as costelas de
Reese sempre que a oportunidade se
apresentava. Faltando pouco para o fim
do round, estavam no cho de novo, com
o adversrio dando dois socos fortes
enquanto Colin fazia todo o possvel
para se defender. Nos vinte segundos

finais, o cotovelo de Reese fez contato


com a parte de cima do nariz de Colin e
abriu um talho. O sangue escorreu para
dentro do olho, ele perdeu a
concentrao e Reese se aproveitou,
torcendo sua perna at que Colin quase
precisou bater na lona. Enquanto voltava
ao corner, Colin avaliou que, mesmo no
tendo sido completamente dominado,
havia perdido o round.
Contudo, tambm percebeu que
Reese mancava ao voltar para o corner
dele.
Colin atacou o joelho de novo no
incio do terceiro round, deu alguns jabs
e fintou numa srie de socos rpidos,

voltando repetidamente ao joelho. No


chute final, Reese se encolheu com fora
e se curvou; Colin avanou e partiu
pesado para as costelas. Fora de
posio, Reese tentou agarrar Colin, que
levantou o joelho, sentindo-o acertar a
testa de Reese. Pela primeira vez na
luta, Reese caiu de costas.
Colin partiu para cima com tudo,
golpeando com os punhos e os
cotovelos. Reese no ficava nessa
posio com frequncia, e Colin pde
senti-lo comeando a entrar em pnico.
Continuou a socar, dando mais golpes
com o mximo de fora possvel. Reese
levou um soco forte no queixo e seu

corpo se afrouxou; Colin deu mais trs


socos que deixaram o adversrio tonto.
Colin aproveitou a vantagem e, enquanto
o round se aproximava do fim, Reese
cometeu um erro ttico. Colin quase
conseguiu terminar a luta com uma chave
de brao, mas Reese se soltou
retorcendo-se. Segundos preciosos
tiquetaquearam antes
que
Colin
manobrasse Reese para a posio de
outra chave de brao. Justo quando
Colin comeava a aplicar presso, o
gongo soou e a luta acabou.
Colin se levantou com relutncia,
mas viu Daly e Moore sacudindo os
punhos; na mente deles, estava claro

quem tinha vencido a luta. Na de Reese


tambm; enquanto se levantava, ele
evitou os olhos de Colin.
Mas os juzes no enxergaram do
mesmo modo. Quando o brao de Reese
foi levantado em vitria por um juiz
obviamente ctico, Colin soube que
tinha acabado de ter sua primeira
derrota. Colin apertou a mo de Reese, e
Daly e Moore partiram para dentro do
ringue. A multido comeou a vaiar.
Colin se desligou de tudo aquilo;
estava exausto. Saiu dali e foi sozinho
em direo ao vestirio, apenas
levemente desapontado e no muito
surpreso.

Se serve de consolo, voc no parece


to ruim como depois da ltima luta
observou Evan. Como vinha se tornando
costume, estavam numa lanchonete
vagabunda, de beira de estrada, com
Evan olhando Colin comer. Na ltima
vez voc poderia ser confundido com o
Rocky depois da luta com Apollo Creed.
E aquele cara era um sacana.
Ele me deu uma cabeada.
Ele pode ter trapaceado na luta,
mas a deciso foi justa. J hoje Voc
sabe que encheu o cara de porrada, no

sabe? Nem foi uma diferena pequena. A


plateia sabia, o juiz tambm. Voc viu a
cara dele quando anunciou o vencedor?
No.
Ele no conseguia acreditar. At o
treinador do Reese ficou chocado.
Colin usou o garfo para cortar suas
panquecas e o cravou num pedao
grande.
Certo.
Se tivesse demorado mais vinte
segundos, Reese teria batido na lona.
Talvez dez. De jeito nenhum ele iria sair
daquela chave de brao, porque estava
frito. Naquele ponto o cara mal
conseguia fazer qualquer coisa.

Eu sei.
Ento por que no est mais
chateado? Seus treinadores ficaram
putos. Voc tambm deveria estar.
Porque acabou respondeu Colin.
Agora no posso fazer nada.
Voc no pode pedir para
reconsiderarem a deciso?
No.
Ento, no mnimo, deveria ter dado
uma porrada no Reese quando ele
comeou a fazer aquela dana idiota
depois do anncio. Voc viu?
No.
A luta foi armada. Eles queriam
que Reese terminasse a carreira de

amador sem derrotas.


Eles, quem?
No sei. Os juzes, o promotor,
tanto faz. Quero dizer que foi armao.
Armao? Voc est parecendo um
personagem de filme de gngster.
S estou dizendo que, no
importando o que voc fizesse, a no ser
conseguindo um nocaute ou que ele
batesse na lona, Reese iria vencer essa
luta.
Colin deu de ombros.
Reese vai se profissionalizar. Eu
fui um substituto de ltima hora. Era
melhor para todo mundo se ele
terminasse sem derrotas como amador.

Est brincando. Isso importa?


Oficialmente, no. Mas produzir
um lutador desta rea que chegue ao
UFC bom para todo mundo.
Voc faz com que isso parea um
negcio, e no um esporte.
a verdade.
Evan balanou a cabea.
timo. Seja filosfico com relao
a isso, tudo bem. Voc acha que venceu?
Colin pegou uma garfada de ovos.
Acho.
Evan balanou a cabea.
Ainda acho que voc deveria ter
dado uma porrada nele quando ele

comeou a fazer aquela dana. Eu senti


vontade de dar uma porrada nele.
Certo.
Evan se recostou na cadeira.
Tudo bem, ento. J que voc no
se incomoda com isso, fico feliz por ter
visto
voc
levar
uma
surra.
Principalmente depois do fiasco da
semana passada.
Certo.
E tem outra coisa, tambm.
?
Maria estava l esta noite.
Colin
levantou
o
queixo,
instantaneamente alerta.

Estava com outra garota que


parecia uma irm gmea. Bom, era bem
parecida. Estavam do lado oposto do
ringue, bem no fundo. Mas era ela, sem
dvida.
Certo.
O que est acontecendo com vocs
dois, afinal?
Colin fisgou um pedao de salsicha.
No sei.

18
Maria

Obrigada de novo por ter vindo


disse Maria a Serena enquanto voltavam
a Wilmington. A chuva caa fraca,
fazendo os faris no sentido oposto
tremeluzirem.
Foi divertido respondeu Serena
no banco do carona, com uma lata de
refrigerante entre as pernas. Uma das

noites de sbado mais interessantes que


j tive em muito tempo. Na verdade,
acho que conheo um dos lutadores.
D. Foi voc que apresentou a
gente.
No estou falando do Colin. Estou
falando de outro lutador, acho que eu o
vi no campus. Claro, de onde ns
estvamos no dava para ter certeza.
Diga de novo: por que no tentamos
ficar mais perto?
Porque eu no queria que o Colin
soubesse que eu estava l.
E, de novo por qu?
Porque ns no conversamos
desde o fim de semana passado. J

contei isso.
Eu sei, eu sei. Ele gritou com a
garonete, a polcia apareceu e vocs
piraram de vez. Bl-bl-bl.
Agradeo o apoio.
S acho que voc est cometendo
um erro.
Voc no disse isso no domingo
passado.
Bom, tive a chance de pensar. Por
falar nisso, obrigada por esconder de
mim a histria do perseguidor, at
aquele dia.
Sua voz disparava sarcasmo, porm
Maria no podia culp-la.

At aquele dia eu no tinha


certeza.
E quando voc descobriu, Colin
estava l, tentando obter respostas.
Ele estava fazendo muito mais do
que isso.
Voc preferiria namorar o tipo de
cara que no faz nada? Que ficaria
sentado feito um cachorro? Ou gostaria
que ele enfrentasse a situao? Droga,
se eu estivesse l, provavelmente
tambm teria berrado com aquela
garonete idiota. Que no consegue se
lembrar da aparncia de uma pessoa
cinco minutos depois de ela ter pedido
uma bebida?

Eu vi um lado do Colin de que no


gostei.
E da? Voc acha que mame no
viu um lado do papai de que ela no
gosta? Ou vice-versa? Eu vi um lado seu
de que no gosto, mas no expulsei voc
da minha vida.
Que lado?
Importa?
Importa.
timo. Voc sempre acha que est
certa. Isso me irrita.
No, no acho.
Voc s est confirmando meu
argumento.

E voc est comeando a me


irritar.
Algum precisa manter voc na
linha e dizer quando est errada. Alis,
voc est errada com relao ao Colin
tambm. Voc deveria ligar para ele. Ele
bom para voc.
No tenho certeza.
Ento por que insistiu em virmos
assistir luta?

Por que ela quisera vir essa noite? Tinha


embromado Serena, dizendo que havia
prometido a Colin, mas Serena zombou:
S admita que ainda gosta dele.
Na semana anterior ficara claro que
precisava de algum tempo para pensar.
Suas emoes turbulentas com relao
ao perseguidor e a Colin a haviam
deixado insegura, um sentimento que s
piorou medida que a semana passava.
At mesmo a atmosfera no trabalho
parecia estranha. Ken havia entrado e
sado da sala de Barney durante a maior
parte da semana, parecendo distrado e
preocupado, mas nem ao menos
murmurou uma nica palavra para ela.

Barney estava igualmente tenso; Ken e


ele no pararam em suas salas o dia
inteiro na quinta-feira e, quando Lynn
no apareceu para trabalhar na quinta
nem na sexta-feira, ela esperou que
Barney fizesse um estardalhao ao
voltar, no mnimo porque Lynn no havia
sequer telefonado para dizer que no
viria. Mas Barney simplesmente
acrescentou o trabalho de Lynn
bandeja de Maria sem explicao ou
comentrio.
Estranho.
Seus pais tambm eram motivo de
preocupao. Ainda sofrendo por causa
de Copo, o pai estava deprimido a ponto

de parar de ir ao restaurante, e a me
preocupava-se com ele. Maria jantou
com os dois na tera e na quinta, Serena
na segunda e na quarta, e a caminho da
luta de Colin as duas tinham concordado
que alguma coisa precisaria ser feita,
ainda que no tivessem certeza de que
poderiam fazer algo.
A luta deveria ser uma distrao, ou
pelo menos era o que ela tentara dizer a
si mesma. A Serena tambm. Mas assim
que Colin entrou no ringue, Maria sentiu
uma onda quase nauseante de
nervosismo junto com um agudo
sentimento de pesar.
Tudo isso significava o qu?

Com o sofrimento dos pais, a ideia de


pedir para faltar ao almoo do domingo
estava fora de questo, ainda que ela
no se sentisse com clima para dar
apoio moral a ningum. E foi por isso
que a viso de Serena na varanda da
frente, quase vibrando com energia e
expectativa, pegou-a desprevenida.
Assim que Maria parou o carro, Serena
se aproximou.
O que houve?
Sei o que precisamos fazer disse
Serena. No sei por que demorei tanto

para pensar nisso! Voc e eu teremos


nossa vida de volta Quero dizer,
adoro mame e papai, mas no posso
jantar aqui duas vezes por semana e
ainda por cima almoar no domingo. J
tenho de passar um tempo com eles no
restaurante, e preciso pelo menos de um
pouquinho de espao, sabe?
Do que voc est falando?
Pensei numa coisa para ajudar
mame e papai.
Maria saiu do carro.
Como assim?
Venha comigo. Eu tenho um plano.

Foi necessrio instig-los um pouco,


mas os pais de Maria no eram do tipo
que dizia no s filhas, especialmente
quando as duas estavam unidas no
pedido.
Entraram no utilitrio do pai e foram
at a Associao Protetora dos Animais.
Quando chegaram ao estacionamento do
prdio baixo e sem graa, Maria no
deixou de notar como seus pais
arrastavam os ps, com a relutncia
escrita em cada passo.

cedo demais! A me havia


protestado quando Serena apresentou a
ideia.
S vamos dar uma olhadinha
garantiu Serena. Sem presso.
Agora eles se arrastavam atrs das
filhas, indo lentamente para a porta.
No sei se uma boa ideia
sussurrou Maria, inclinando-se mais
perto de Serena. E se no houver um
cachorro que agrade a ele?
Lembra que eu contei que o Steve
trabalha aqui como voluntrio? Bom,
depois que eu falei com ele sobre Copo,
Steve disse que h um cachorro que
pode ser perfeito sussurrou Serena de

volta. Ele at concordou em nos


encontrar aqui.
Voc chegou a pensar em arranjar
outro shih tzu para ele? Do mesmo
criador de quem eles compraram a
Copo?
Claro que pensei. Mas no queria
que eles pensassem que queremos
substituir Copo.
No exatamente isso que estamos
fazendo?
No se for um cachorro diferente.
Maria no confiava tanto nessa
lgica quanto Serena, mas no disse
nada. Steve, visivelmente nervoso,
recebeu-os assim que entraram. Depois

de lhe dar um abrao, Serena


apresentou-o aos pais. Steve levou-os,
ansioso, para os fundos, na direo dos
canis.
Os cachorros comearam a latir
imediatamente, o som ecoando nas
paredes. Passaram devagar pelos
primeiros canis havia um mestio de
labrador, um mestio de pit bull e algum
tipo de terrier , e ela notou a apatia dos
pais.
frente, Serena e Steve pararam
diante de um dos menores canis.
Que tal este? gritou Serena.
Flix e Carmen foram at ela,
movendo-se com relutncia, como se

preferissem estar em outro lugar. Maria


foi atrs.
O que acham? pressionou
Serena.
No canil, Maria viu um cozinho
preto e marrom parecido com um urso
de pelcia, sentado nas patas traseiras,
sem fazer nenhum barulho. Maria
precisou admitir que era a coisa mais
bonitinha que j vira.
um shorkie tzu explicou Steve.
Uma mistura de shih tzu e yorkshire.
muito doce e tem entre 2 e 3 anos.
Steve abriu o canil; enfiou a mo,
pegou o cozinho e ofereceu a Flix.

Poderia lev-lo para fora? Ele


provavelmente vai adorar um pouco de
ar puro.
Ainda com um trao de relutncia,
Flix pegou o cachorro no colo; Carmen
se inclinou para perto, com curiosidade.
Maria observou o bichinho lamber os
dedos de seu pai antes de bocejar
ganindo.
Em
minutos
Flix
estava
apaixonado, assim como Carmen.
Serena ficou por perto, observando-os,
segurando a mo de Steve, obviamente
satisfeita consigo mesma. No que
Maria pudesse culp-la. No era de
espantar que ela estivesse na lista de

indicados para a bolsa; s vezes Serena


era absolutamente brilhante.

A tenso no escritrio era palpvel


quando Maria voltou ao trabalho na
segunda-feira. Todo mundo estava
agitado, as assistentes sussurrando umas
com as outras por cima das divisrias
dos cubculos, ficando em silncio
sempre que algum advogado se
aproximava; enquanto isso, Maria ficou
sabendo que todos os scios tinham se

trancado na sala de reunies no incio da


manh, o que s poderia significar que
algo importante estava acontecendo.
Lynn se ausentou pelo terceiro dia
consecutivo. Sem ideia do que deveria
fazer Barney no havia deixado
nenhuma instruo , Maria enfiou a
cabea na sala de Jill.
Antes que ela pudesse dizer uma
palavra, Jill comeou a balanar a
cabea e a falar suficientemente alto
para ser ouvida no corredor:
Claro que o almoo est de p
anunciou Jill. Mal posso esperar para
saber sobre o seu fim de semana! Parece
incrvel!

Os scios ainda estavam trancados


quando Maria sentou-se diante de Jill
mesa de um restaurante ali perto.
O que est acontecendo? Aquilo
est igual ao Alm da imaginao! E
sobre o que os scios esto
conversando? Ningum parece saber de
nada.
Jill soltou a respirao lentamente.
Tudo muito sigiloso por
enquanto mas tenho certeza de que
voc notou a ausncia da sua assistente,
no foi?

Ela tem alguma coisa a ver com o


que est acontecendo?
Pode-se dizer que sim murmurou
Jill, deixando o resto no ar enquanto o
garom se aproximava para pegar os
pedidos. Esperou at ele ter se afastado
antes de falar de novo. Vamos chegar
l. E vou responder o que puder. Acima
de tudo, eu quis almoar com voc
porque queria lhe contar um segredo.
claro
Voc est feliz trabalhando na
empresa?
Estou bem. Por qu?
Porque eu estava imaginando o que
voc acharia de sair e vir trabalhar

comigo, no meu escritrio.


Maria ficou pasma demais para
formular uma resposta. Jill confirmou
com a cabea.
Sei que uma grande deciso. No
precisa responder agora. Mas quero que
voc pense. Especialmente agora, com o
que est acontecendo.
Ainda no sei o que est
acontecendo. Espera a voc vai
embora?
Ns estamos fazendo planos desde
antes de voc comear aqui.
Ns?
Vou trabalhar com Leslie Shaw.
uma advogada trabalhista da Scanton,

Dilly e Marsden. Ns estudamos juntas.


Ela fantstica, inteligentssima e astuta
quando se trata de leis trabalhistas. Eu
gostaria que voc a conhecesse, se
estiver aberta ideia de vir com a gente.
Voc vai gostar dela, claro mas se no
tiver vontade de sair, espero que
esquea que eu disse alguma coisa. Por
enquanto estamos tentando manter tudo
na maior discrio possvel.
No vou dizer nada prometeu
Maria,
com
o
choque
ainda
reverberando. E claro que estou
disposta a conhec-la, mas por que
voc est pensando em sair?

Porque nossa empresa est com


problemas. Problemas tipo o Titanic
batendo no iceberg. Os prximos meses
no vo ser nada bonitos.
Como assim?
Nosso gerente, o Ken, est para
ser processado pela Lynn por assdio
sexual. E acho que umas trs outras
assistentes tambm vo process-lo.
por causa disso que os scios esto
reunidos o dia inteiro. Porque tudo isso
vai parar no noticirio e vai ser feio.
Pelo que ouvi, a mediao no correu
bem na semana passada.
Que mediao?
Da quinta-feira passada.

O que explica por que Lynn,


Barney e Ken estavam ausentes Por
que no ouvi falar sobre nada disso?
Porque Lynn ainda no fez a
denncia Comisso de Oportunidades
Iguais de Emprego, que cuida das leis de
discriminao no trabalho.
Ento por que houve uma
mediao?
Porque o Ken foi avisado h duas
semanas e est fazendo todo o possvel
para impedir. Tenho certeza de que voc
notou que desde ento ele vem se
comportando maravilhosamente. Est
apavorado. Ele acha que a firma pode
negociar um acordo, mas os outros

scios esto hesitando. Eles querem que


o Ken d um jeito, mas ele no tem
dinheiro para isso.
Como ele pode no ter dinheiro?
Duas ex-esposas? E no a
primeira vez que isso acontece. Ken j
fez acordos antes. por isso que eu
perguntava a voc sobre ele. Porque
voc nova, bonita e trabalha no
escritrio, e para o Ken isso basta. Ele
pensa com a cabea de baixo e, claro,
Lynn vai dizer que os scios esto
tramando contra ele, j que sabem
exatamente que tipo de sujeito ele e
nunca fizeram nada a respeito. A
empresa pode ter de pagar vrios

milhes de dlares e clientes no


querem estar associados a um escritrio
de advocacia conhecido por casos de
assdio sexual. O que me traz de volta
pergunta: voc est aberta ideia de se
juntar a Leslie e a mim numa firma
nova?
Maria estava pasma.
No tenho experincia em leis
trabalhistas
Sei disso, mas no me preocupo.
Voc inteligente e empenhada. Vai
pegar tudo mais rpido do que
provavelmente imagina. O nico
problema que no poderemos igualar
seu salrio logo de incio, mas voc vai

ter um horrio mais flexvel e,


simplesmente por ter entrado no
primeiro dia, vai estar no rumo para
virar scia.
Quando voc pensa em sair?
Em seis semanas, contando a partir
da sexta-feira. J alugamos e
mobiliamos um escritrio a alguns
quarteires daqui; toda a papelada est
preenchida.
Tenho certeza de que existem
outras pessoas com muito mais
qualificao. Ento por que eu?
Por que no voc? Jill deu um
sorriso. Somos amigas, e se eu aprendi
uma coisa nessa profisso que o

trabalho muito mais agradvel quando


a gente gosta das pessoas com quem
passa os dias. J tive o suficiente do
Ken e do Barney pelo resto da vida,
muito obrigada.
Voc me deixa... lisonjeada.
Vai pensar no assunto? Presumindo
que voc e a Leslie se deem bem?
No imagino por que no nos
daramos. Como a Leslie?

Os scios saram da sala de reunies


por volta das trs da tarde, todos srios.
Barney se enfurnou em sua sala,
obviamente sem vontade de falar com
ningum. O mesmo aconteceu com os
outros; uma a uma as portas das salas se
fecharam. Como a maioria dos
funcionrios, Maria decidiu ir para casa
alguns minutos antes do fim do
expediente, e na sada notou que quem
ainda estava ali parecia nervoso e com
medo.
Jill havia ligado para ela de novo,
depois de falar com Leslie, e confirmou
os planos para as trs almoarem na
quarta-feira. O entusiasmo de Jill era

contagiante, mas a empolgao tambm


provocava certo nervosismo em Maria.
Mudar de emprego, mudar a rea de
atuao (de novo) e entrar para uma
empresa iniciante pareciam coisas
arriscadas, ainda que permanecer ali
parecesse mais arriscado ainda.
O que ela realmente desejava,
percebeu, era conversar com algum que
no fosse Serena e seus pais. Entrou no
carro e se pegou passando pela casa de
Evan e pela academia, procurando o
carro de Colin antes de ir at a praia de
Wrightsville.
O bar do Pete Caranguejeiro estava
quase vazio. Maria j ia subindo num

banco quando Colin finalmente notou-a,


e ela viu a surpresa dele dar lugar a algo
mais reservado.
Oi, Colin disse ela baixinho.
Que bom ver voc.
Estou surpreso por estar aqui.
Olhando-o de p atrs do balco,
Maria pensou que ele era um dos
homens mais bonitos que j havia
conhecido, e sentiu a mesma pontada de
pesar que tivera na noite de domingo.
Ela suspirou.
Eu no estou.

O bar era um bom local para conversar;


a barreira fsica entre os dois e o fato de
que Colin estava trabalhando impedia
que a conversa ficasse sria demais. Ele
a deixou a par da luta com Reese e da
insistncia de Evan em que a coisa toda
tinha sido armada. Maria falou do
cachorro que os pais adotaram, alm da
crise no escritrio e sua nova
oportunidade de carreira com Jill.
Como era tpico, ele ouviu sem
interromper e ela precisou arrancar as
explicaes e os pensamentos dele.
Quando chegou a hora de ir embora,
Colin pediu para um garom cobri-lo

durante alguns minutos e a levou at o


carro.
No
tentou
beij-la.
Maria,
entretanto, ao perceber que ele no faria
isso, inclinou-se e beijou-o. Ao sentir o
calor familiar da boca de Colin, pegouse imaginando por que tinha achado
necessrio dar uma pausa no
relacionamento com ele.
Em casa, com a exausto do dia
cobrando seu preo, caiu no sono
rapidamente. Acordou ao receber uma
mensagem de Colin, agradecendo por
ela ter passado no bar e dizendo que
sentia saudade.

O clima no escritrio estava pior do que


no dia anterior. Ainda que os scios
parecessem decididos a agir de modo
profissional, a falta de informaes
desgastava todas as outras pessoas.
Havia pouca dvida de que a maior
parte do escritrio tinha comeado a
imaginar o pior, e os boatos passaram a
correr soltos. Maria ouviu sussurros
sobre demisses muitos funcionrios
tinham famlias e hipotecas, o que
significava que a vida deles poderia
ficar muito mais complicada.

Maria se esforou ao mximo para


manter a cabea baixa e se concentrar no
trabalho; Barney permaneceu silencioso
e distrado. As horas se passaram num
piscar de olhos e, quando finalmente
saiu do escritrio, Maria percebeu que
no havia pensado em seu perseguidor.
Imaginou se isso seria bom ou ruim.
Na quarta-feira o almoo com Leslie
e Jill correu melhor do que Maria
poderia ter esperado. Em muitos
aspectos, Leslie era um complemento
perfeito para sua melhor amiga no
escritrio: igualmente animada e cheia
de irreverncia, mas tambm atenta e
inteligente. A ideia de trabalhar com

elas comeou a parecer boa demais para


ser verdade. Depois do almoo, quando
Jill apareceu para informar que Leslie
tinha ficado entusiasmada com o
encontro, Maria sentiu uma onda de
alvio. Alm disso, Jill repassou a oferta
bsica, inclusive o salrio, que era
significativamente mais baixo, porm
Maria j no se importava. Podia ajustar
seu estilo de vida.
Estou empolgada disse a Jill.
Imaginou se deveria revelar sobre
seu perseguidor e o fato de que Colin e
ela estavam tentando voltar, depois
percebeu que nem havia mencionado que
tinham dado um tempo.

Eram coisas demais acontecendo de


uma s vez.
Enquanto isso, na Martenson,
Hertzberg e Holdman a nuvem negra que
baixou sobre o escritrio ficava cada
vez mais escura. Ao se aproximarem de
sua sala, Jill inclinou-se para Maria e
sussurrou:
No fique surpresa se uma bomba
estourar amanh.
De fato, na manh de quarta-feira
correu pelo escritrio a notcia de que
Lynn havia prestado a queixa. Ken no
apareceu. Ainda que a queixa devesse
ser confidencial, num escritrio de
advogados poderosos com favores a

cobrar, logo ela estava no computador


de todo mundo. Acompanhando os
outros, Maria leu as acusaes, que
revelavam todos os detalhes sinistros. O
relato narrava em linguagem rude e
especfica, frequentemente sexual, os
assdios numerosos e indesejados de
Ken, inclusive as promessas de avano
na carreira e de um salrio mais alto em
troca de favores sexuais.
Maria e Jill escaparam do
escritrio, indo almoar na hora de
sempre, e discutiram sobre quando iriam
anunciar que sairiam da empresa. Maria
gostava da ideia de informar a Barney o
mais cedo possvel, para que ele no se

visse em dificuldades talvez dentro de


poucos dias.
Barney exigente, mas tambm
justo, e eu aprendi muita coisa com ele.
No tenho vontade de piorar as coisas
ainda mais para ele.
um argumento vlido, e uma
coisa atenciosa, mas pode sair pela
culatra. Estou imaginando se no
deveramos deixar a poeira assentar primeiro.
Por qu?
Porque o anncio de que vamos
sair pode provocar um xodo de
advogados, o que poderia levar a uma
reao em cadeia. Outros faro o

mesmo, os clientes vo embora e at as


pessoas que estavam dispostas a ficar
podem perder o emprego.
Tenho certeza de que um monte de
gente j est avaliando opes.
Mas no o mesmo que se demitir
de verdade.
No fim chegaram a um meio-termo e
decidiram fazer o anncio duas semanas
depois da sexta-feira, deixando Barney
com uma curta janela para encontrar um
substituto. A partir disso, a conversa
passou para o tipo de empresa que elas
queriam criar. Que casos aceitariam,
como montariam a base de clientes,
quais
clientes
delas
poderiam

acompanh-las, de quanto pessoal


precisariam no incio.
Na sexta-feira outra bomba explodiu
no escritrio quando correu a notcia de
que Heather, a assistente jurdica de
Ken, e Gwen, a recepcionista, tambm
haviam feito queixas, com declaraes
to danosas quanto as de Lynn. Mais
uma vez os scios se trancaram, sem
dvida lanando olhares mortferos na
direo de Ken.
Um a um, os advogados e o pessoal
de apoio comearam a sair do escritrio
alguns s trs horas, outros s quatro.
Com o cansao da semana, Maria
decidiu sair tambm. Afinal de contas,

planejava encontrar Colin mais tarde e


precisava de tempo para se acalmar.

No consigo imaginar como a semana


deve ter sido surreal observou Colin.
Foi medonha. Um monte de
gente com raiva e medo, praticamente
todo mundo foi apanhado desprevenido.
No faziam ideia de que uma coisa
assim estava por vir.
Era a primeira vez que Maria
encontrava Colin desde a ida ao Pete -

Caranguejeiro. De cala jeans e camisa


branca de botes com as mangas
enroladas at os cotovelos, ele parecia
mais bonito ainda do que na segunda.
Era engraado o que at um curto
perodo afastados podia fazer, pensou
ela.
E a Jill?
Um tremendo salva-vidas. No sei
o que eu teria feito sem ela. As firmas
no
esto
contratando.
Eu
provavelmente ficaria maluca. E Jill
est certa. Com trs funcionrias
fazendo queixa, certo que todos os
scios vo ficar em dificuldades

financeiras e os prximos anos vo ser


ruins.
O que provavelmente significa que
esto chateados.
Furiosos. Todos adorariam
estrangular o Ken.
A empresa tem seguro para coisas
assim?
Eles no tm certeza se o seguro
cobre isso. Ele violou a lei e, segundo
as queixas, h gravaes, e-mails
Parece que uma assistente tem at um
vdeo.
Nada bom.
concordou Maria. Um monte
de gente inocente vai se ferir com isso.

Nem posso dizer como tive sorte.


Certo.
No comece a dizer isso.
Colin sorriu.
Certo.

Passaram a noite redescobrindo um ao


outro, e caram no sono entrelaados. De
manh, Maria no tinha arrependimentos
e ficou surpresa ao se pegar
visualizando um futuro para os dois. O
pensamento
era
estranhamente

empolgante. Depois de passarem o


sbado juntos soltando pipa na praia, o
sentimento s continuou a crescer.
Na noite de sbado ela jantou com
Jill e Leslie enquanto Colin trabalhava;
depois que o turno dele terminou, os
dois se encontraram na casa dele. Evan
e Lily estavam l, e os quatro
conversaram at depois das trs da
madrugada.
Incapazes
de
ficar
acordados mais um minuto, Colin e
Maria s fizeram amor na manh
seguinte.
Apesar de ela t-lo convidado para
o almoo, Colin negou a oferta, pois
precisava estudar para as provas antes

de trabalhar de novo noite. Quando


chegou casa dos pais, ficou satisfeita
ao saber que Smoky o nome que os
pais haviam escolhido para o cachorro
agora tinha seu prprio colar de cristal e
vrios brinquedos espalhados pela sala,
mas parecia mais contente quando ficava
aninhado em seu pai. Na cozinha,
Carmen no conseguia parar de
cantarolar e Serena tagarelava sobre
Steve.
Certo, talvez a coisa esteja ficando
um pouquinho sria admitiu ela,
eventualmente se submetendo ao
interrogatrio da me.

mesa, foi a vez de Flix perguntar


sobre o Steve, e Maria s pde sorrir.
Pensando na carreira, na famlia e em
Colin, as coisas estavam melhorando.
Enquanto tiravam a mesa, Maria
percebeu de novo que no se sentia mais
obcecada com o sujeito do bon de
beisebol, em parte porque todo o resto
ia bem, mas tambm porque ultimamente
no houvera sinal dele.
Queria pensar que ele havia
desistido que tinha parado de
incomod-la. Mas, por mais que
gostasse da pausa temporria, ainda no
estava pronta para acreditar que tudo
havia terminado completamente.

Afinal de contas, antes de um arcoris costuma vir uma tempestade.

O tempo estava frio demais para fazer


stand-up paddle. Colin estava ocupado,
por isso Maria passou o resto da tarde e
o incio da noite tentando pr em dia o
trabalho do escritrio. Com Lynn
ausente e Barney atuando em baixa
capacidade, o fato de que iria sair
dentro de trs semanas a deixava com
um sentimento de culpa. No o suficiente

para mudar de ideia, mas o bastante para


mant-la no MacBook at que seus
documentos viraram um borro e se
tornou intil escrever.
Quando acordou na manh seguinte,
pegou-se pensando na prxima semana
em como o clima no escritrio estaria
muito pior e se outra pessoa tambm
havia tomado a deciso de ir embora. A
maioria dos scios parecia distrada, o
que significava que o trabalho
provavelmente estava atrasado em todos
os
departamentos.
Seria
difcil
conseguir novos contratos assim que
vazassem as notcias dos problemas da
firma.

Maria decidiu tornar sua sada o


mais tranquila possvel para Barney.
Pendurando a bolsa no ombro, pegou sua
pasta e foi para a porta, com os olhos
baixando para o capacho. Demorou um
momento para processar o que via, antes
que a respirao se prendesse na
garganta.
Uma rosa murcha, com as ptalas
ficando pretas, junto com um bilhete.
Voc vai saber qual a sensao.
Quase como se estivesse sonhando,
seus ps permaneceram estagnados na
soleira, porque ela sabia que haveria
mais. No corrimo perto da escada
estava outra rosa apodrecida, encurvada

sob o peso de mais um carto. Forando


os ps a se mover adiante, ela passou
por cima da flor no capacho e chegou
perto para ler:
Por que voc a odiava?
O estacionamento diante de seu
prdio encontrava-se deserto, a calada,
vazia; no havia nenhum carro que ela
reconhecesse. Sua boca estava seca
quando trancou a porta depois de sair e
pegou a rosa no capacho. Segurando a
rosa cujo cabo tinha sido enfiado pelo
corrimo, obrigou-se a descer os
degraus, os olhos examinando o carro.
Como temia, os pneus tinham sido
cortados. No para-brisa, um envelope

fora enfiado sob o limpador.


Mais tarde, ficaria pasma com a
calma com que havia enfrentado essas
descobertas, com a clareza de seus
pensamentos. Quando estendeu a mo
para o envelope, lembrou-se de no
danificar possveis digitais e segurou-o
pelas bordas. No sentia pnico; pelo
contrrio, estava dominada por uma
lenta sensao de afundamento, um
reconhecimento da inevitabilidade. De
algum modo soubera que isso viria.
A carta, feita no computador, estava
impressa numa folha nica em papel sem
pautas, do tipo que poderia ser
comprado em qualquer loja de

suprimentos de escritrio. Mas a ltima


linha fora escrita mo, em letras de
forma quase infantis.
Acha que no sei o que voc
fez? Voc ACHA QUE NO SEI
QUE ESTAVA POR TRS DE
TUDO AQUILO? Voc ACHA
que
eu
no
ENXERGO
DENTRO DA SUA MENTE e
no sei o que VOC FEZ? Voc
tirou SANGUE DE UMA
INOCENTE.
Seu CORAO CHEIO
DE VENENO e voc A
DESTRUIDORA!
Voc

ENVENENA e NO VAI SE
LIVRAR DISSO. Voc vai saber
qual a sensao, porque
AGORA EU ESTOU NO
CONTROLE!
Eu sou o INOCENTE vivo.
ME VEJA como eu vejo
voc!
Quando terminou de ler a carta,
Maria leu pela segunda vez, sentindo-se
angustiada. A rosa se desintegrando
ainda estava no para-brisa e ela a pegou,
juntando-a com as outras num buqu
medonho.

Deu as costas ao carro e comeou a


voltar para o prdio, com os membros
pesados de pavor. Percebeu que os
sinais tinham sido bvios e ela os havia
ignorado:
Gerald
Laws
sendo
entrevistado pela polcia, com o cabelo
muito bem partido e os dentes brancos;
Cassie Manning, o rosto jovem
distorcido de medo; o pai de Cassie,
com uma certeza apavorante das
intenes de Laws e tambm possudo
por uma intensidade ardente; a me de
Cassie, Eleanor, encolhida, silenciosa e
acima de tudo amedrontada. E
finalmente Lester, o irmo nervoso que
roa unhas e havia mandado tantos

bilhetes terrveis para ela depois da


morte de Cassie.
Aqueles
bilhetes
medonhos,
refletindo a raiva que aumentava
gradualmente. Como as cartas de Laws
para Cassie enquanto ele estava na
priso.
O primeiro passo num padro
Enquanto subia a escada at sua
porta, o celular de Maria tocou. Era
Serena. Ignorou a chamada. Precisava
falar com Colin. Precisava se sentir
segura. Com mos trmulas, digitou o
nmero, imaginando quando ele poderia
chegar sua casa.
Um padro

Margolis havia dito para ela


procur-lo se quisesse prestar queixa.
Ela queria Colin presente, mas
precisava contar a Margolis sobre
Gerald Laws e Cassie Manning, a
mulher que Laws havia matado. Queria
contar sobre a famlia Manning e tudo o
que lhe havia acontecido recentemente.
Acima de tudo, queria contar que sabia
exatamente quem a estava perseguindo e
qual seria o ltimo movimento no jogo
dele.

19
Colin

Desde

que tinha comeado a


faculdade, Colin no havia faltado. S
uma vez chegara perto disso um dia
em que seu carro no deu a partida e ele
correu at a escola carregando uma
mochila cheia de livros, chegando
alguns minutos antes do incio da aula.

Aquela foi a primeira vez. Depois


que Maria ligou, ele partiu para a casa
dela. Enquanto Maria telefonava para
Margolis, ele pediu um reboque, j que
o carro dela estava apoiado nos aros das
rodas. Ento, Colin fez uma xcara de
ch para Maria, mas ela s conseguiu
tomar alguns goles antes de empurr-la
para longe.
O reboque chegou e, assim que ele
foi embora, seguiram para a delegacia.
Maria deu seu nome ao policial da
recepo e eles se sentaram no pequeno
saguo, notando o ritmo constante do
lugar. Maria aproveitou a oportunidade
para deixar um recado para Barney,

informando que demoraria para voltar


ao trabalho. Margolis devia estar em
outro setor da delegacia, atolado em
papis dos incidentes do fim de semana.
Como detetive, ele lidava com crimes
importantes, e provavelmente estava
arrependido de ter desafiado Maria a
ligar para ele se quisesse fazer uma
queixa.
Aquilo no era exatamente a rea
dele, e sem dvida o fato de Colin estar
com ela tornava tudo mais irritante.
Margolis fez com que os dois
esperassem quase noventa minutos antes
de aparecer segurando uma pasta de
papel pardo. Apertou a mo de Maria,

mas no ofereceu a sua a Colin. No


havia motivo para fingir que gostavam
um do outro.
Margolis pediu para falar a ss com
Maria; ela insistiu que Colin estivesse
presente. Irradiando desaprovao, o
detetive concordou e levou os dois at
uma sala de interrogatrio. Tendo
passado um bom tempo em vrias
delegacias no correr dos anos, Colin
sabia que a sala de interrogatrio era um
dos poucos lugares com alguma
privacidade.
Gentileza
dele,
ainda
que
geralmente seja um sacana.

Depois de fechar a porta e acomodlos mesa, Margolis ps de lado a pasta


que estivera segurando, fez uma srie de
perguntas genricas e comeou a
preencher a ficha. Depois disso de
modo trmulo, mas surpreendentemente
linear , Maria repassou a mesma
histria que havia contado a Colin na
praia, sobre Cassie Manning e Gerald
Laws, alm do que vinha acontecendo
nos ltimos tempos. Esboou os
paralelos antes de entregar a Margolis a
carta que havia encontrado no parabrisa.
Margolis leu devagar, sem dizer
nada. Por fim, perguntou se podia fazer

uma cpia. Quando ela concordou, ele


se levantou e saiu da sala, voltando com
dois papis nas mos.
Vamos manter o original na pasta,
se no for problema. Voc tem certeza
de que Lester Manning escreveu isso?
Tenho respondeu Maria. Alm
disso, ele o cara que est me seguindo.
O irmo de Cassie Manning?
Irmo mais novo.
Por que voc acha que ele?
Porque eu o ouvi dizer parte do
que est na carta.
Quando?
Depois que Cassie morreu. Ele
tambm escreveu o mesmo tipo de coisa

nos bilhetes que me mandou.


O qu, especificamente?
O sangue de uma inocente. Que
meu corao cheio de veneno.
Margolis assentiu e fez outra
anotao.
Isso foi no primeiro lote de
bilhetes ou no segundo?
Como assim?
Voc disse que os bilhetes
mudaram quando comearam a chegar
de novo. Que eram mais ameaadores e
apavorantes.
No segundo grupo.
E como voc sabe que ele mandou
os bilhetes?

Quem mais poderia ser?


Margolis examinou suas anotaes.
Avery Manning disse que pode ter
sido o namorado de Cassie.
No foi ele.
Como voc sabe?
Segundo a polcia, ele no era um
suspeito digno de crdito. Ficou
arrasado com o assassinato de Cassie,
mas no me culpou.
Voc falou com ele alguma vez?
No.
Margolis fez outra anotao.
Voc se lembra do nome dele? Ou
de como ele conheceu Cassie?
Maria franziu os lbios.

Acho que era Mike, Matt ou


Mark algo assim. E no, no sei como
ele conheceu Cassie. Mas por que
estamos falando sobre ele? o Lester
que anda me perseguindo! Foi ele que
escreveu aqueles bilhetes em Charlotte!
Voc no disse que Lester negou
ter escrito os bilhetes quando a polcia
falou com ele?
Claro que negou.
E nunca passou pela sua cabea
que poderia ter sido esse tal de Michael? O namorado?
Por que seria? Ele nem me
conheceu. Ele disse polcia que no
fez isso.

Lester tambm disse.


O senhor ouviu o que eu falei?
Lester maluco. Os bilhetes so
malucos. No preciso muito para
somar dois e dois.
Voc ainda tem os bilhetes
originais?
Maria balanou a cabea, com a
frustrao chegando superfcie.
Joguei fora quando me mudei para
c. No queria ter nada a ver com eles.
A polcia de Charlotte ainda pode ter
alguns, mas no tenho certeza.
Quando voc fala de bilhetes, o
que quer dizer?
S uma ou duas frases.

Ento no so como este.


No. Mas, de novo, ele usava as
mesmas palavras e expresses. E havia
dois bilhetes curtos que se encaixam no
padro.
Em outras palavras, esta carta
diferente.
bvio.
Margolis bateu com a caneta na ficha
sua frente.
Certo. Digamos que seja o Lester.
Quando voc diz que os bilhetes dele
eram ameaadores, o que quer dizer?
Ele falou que iria machucar voc de
algum modo? Ou fazer algum mal?

No, mas estava claro que ele me


culpava pela morte da irm. Na verdade,
no fim a famlia inteira me culpou.
Como era a famlia?
Eles eram simplesmente
estranhos. Quero dizer, toda a dinmica
deles.
Como assim?
Colin se virou para ela, percebendo
que no tinha ouvido Maria falar sobre
eles com muitos detalhes.
Avery Manning, o pai, era
psiquiatra. Desde o primeiro encontro
ele se considerou especialista em
comportamento criminoso. Nunca deixou
Cassie se encontrar comigo sozinha.

Ficava sempre l e dominava as


conversas. At no hospital, quando eu
estava tentando tirar a histria de
Cassie, ele respondia por ela. A coisa
chegou ao ponto em que precisei pedir
que sasse do quarto, mas ele se
recusou. O mximo que fez foi ir para o
canto, prometendo permanecer em
silncio enquanto ela falava. Mesmo
assim eu ficava com a sensao de que
Cassie tinha muito cuidado com as
palavras, como se estivesse tentando
dizer as coisas exatamente como ele
queria. Quase como se tivessem
ensaiado. Acho que foi por isso que
ela floreou a histria algumas vezes.

Floreou?
Cassie me disse que Laws havia
batido nela antes. Se fosse verdade, isso
seria importante, porque poderamos
fazer valer uma acusao mais sria.
Cassie me disse que Laws bateu nela
num estacionamento e que Lester tinha
presenciado. As histrias de Cassie e
Lester eram idnticas, palavra por
palavra, mas depois descobrimos que
Laws estava em outro estado no dia e na
hora em questo, o que significava que
os dois mentiram. Quando comentamos
com Cassie sobre isso ela no quis
recuar. O que s tornou ainda mais
necessria a tentativa de acordo. O

advogado de Laws iria deitar e rolar se


ela testemunhasse.
E a me?
Eleanor. S me encontrei com ela
duas vezes. Ela estava completamente
sob o domnio de Avery. No sei se ela
chegou a me dizer alguma coisa. S
chorava o tempo todo.
Margolis continuou a tomar notas
enquanto falava.
Agora vamos falar sobre o Lester.
Como ele era?
De novo, s me encontrei com ele
duas vezes, e pareceram duas pessoas
totalmente diferentes. No primeiro
encontro no notei nada fora do comum.

Ele era o mais normal de todos. Mas


quando o encontrei pela segunda vez,
depois de informar a eles sobre as
acusaes contra Laws, ele mudou.
Quase como se tivesse medo de mim.
Murmurava que no deveria estar ali,
que ningum da famlia deveria chegar
perto de mim porque eu era perigosa. O
pai ficava dizendo para ele permanecer
em silncio, e ento ele s ficou parado,
remexendo-se e me olhando como se eu
estivesse mancomunada com o diabo.
Voc sabe o nome do hospital
psiquitrico onde ele foi internado?
No.

Mas os bilhetes acabaram


parando?
Quando me mudei. Mas agora ele
est fazendo tudo de novo.
Margolis girou a caneta antes de
pegar a pasta que havia trazido para a
sala no incio.
Depois que nos falamos por
telefone, pedi que a polcia de Charlotte
me mandasse um e-mail sobre a morte
de Cassie Manning; ainda estou
esperando o relatrio sobre a priso
inicial de Laws. Na verdade no tive
chance
de
examinar
tudo
detalhadamente, mas, pelo que li, est
claro que Gerald Laws matou Cassie

Manning. Alm disso, no foi voc que


tomou a deciso que permitiu a ele
alegar um delito menor. Foi o seu chefe,
estou correto?
Est.
Ento por que acha que a famlia
de Manning culpava voc? Ou, no caso
de Lester, considerava voc perigosa?
Porque era comigo que eles
lidavam. Contavam comigo para
convencer o promotor a tentar uma
condenao mais sria. E, no caso de
Lester, ele obviamente doente Como
disse, ele foi parar num hospital psiquitrico.
Margolis assentiu.

Est bem. Digamos que voc


esteja certa com relao a tudo isso e
que Lester Manning mesmo
responsvel por tudo o que vem
acontecendo. Ele se recostou na
cadeira. Mesmo assim no tenho
certeza de que haja alguma coisa que eu
possa fazer.
Por qu?
Voc no o viu. Ningum mais o
viu. Voc no sabe quem comprou as
rosas, a no ser que no foi seu chefe.
Ningum viu Lester colocar as rosas no
seu carro. Tudo o que voc sabe sobre o
cara que lhe mandou a bebida foi que
era um jovem usando bon. E voc no

reconheceu o cara que entregou as rosas


como sendo Lester. Em outras palavras,
voc no tem prova de que Lester.
Eu disse que o bilhete usava as
mesmas expresses!
Quer dizer, quando comparado
com os bilhetes que voc no tem mais?
De novo, no estou dizendo que voc
est errada. Acho que h uma boa
probabilidade de estar certa. Mas, como
ex-promotora, voc sabe que isso no
o suficiente.
Ele est me seguindo, me vigiando
e monitorando minhas aes. Isso vai ao
encontro da conduta exigida pela lei. Ele
escreveu um bilhete que me aterroriza.

Cortou meus pneus. Isso constitui


assdio. As aes dele provocaram
enorme perturbao emocional, e por
isso estou aqui. Ele est obviamente me
perseguindo, e isso crime.
Margolis levantou uma sobrancelha.
Certo, Srta. Ex-Promotora. Mas, se
ele negou uma vez que escreveu os
bilhetes, vai negar de novo. E a?
E o padro? Bilhetes, flores, ficar
me seguindo, as flores mortas. Ele est
imitando o que Laws fez com Cassie.
O padro semelhante, mas no
o mesmo. Laws mandou cartas e se
identificou. Voc recebeu bilhetes curtos
e sem assinatura. Laws espionava

Cassie no jantar e se certificava de que


ela soubesse que ele estava l. Algum
pagou uma bebida para voc numa
boate, anonimamente. Cassie sabia que
Laws havia mandado flores para ela.
Voc nem tem certeza de quem lhe
mandou as rosas.
bastante prximo.
Para voc, talvez. Mas num
tribunal diferente.
Em outras palavras: j que ele est
sendo cuidadoso, vai se livrar dessa? O
senhor nem vai falar com ele?
No me entenda mal. Vou tentar
falar com ele.
Tentar?

Voc est presumindo que ele


continua na cidade e que eu posso
encontr-lo. Por outro lado, se ele
estiver em Charlotte ou em outro lugar,
provavelmente terei de entregar o
assunto a um detetive de l.
E o que o senhor diria a ele se
pudesse encontr-lo?
Deixaria claro que sei o que ele
est aprontando, e que do interesse
dele parar, caso contrrio as autoridades
interviro. Em outras palavras, acredito
em voc. Dito isso, no posso prend-lo
porque voc acha que ele lhe comprou
rosas. Ou porque voc acha que ele lhe
pagou uma bebida. Ou porque voc acha

que ele colocou um bilhete no seu carro.


Voc e eu sabemos que isso no cola. E,
no fim, ele pode tornar as coisas ainda
piores para voc.
Como?
Margolis deu de ombros.
Voc j fez uma acusao antes, e
o pai ameaou process-la. Agora voc
est acusando-o de novo. possvel que
ele consiga fazer uma queixa por
assdio contra voc.
Isso ridculo!
Mas possvel.
Ento o que devo fazer? Se o
senhor no vai fazer nada para me
ajudar?

Margolis se inclinou, cruzando as


mos sobre a mesa.
Eu anotei sua queixa e o relatrio
vai ficar arquivado. Eu disse que iria
falar com ele, presumindo que possa
encontr-lo, ou que algum falar. Vou
rever os dossis da priso de Laws e da
morte de Cassie. Vou falar com a polcia
de Charlotte e pedir que verifiquem se
os bilhetes antigos esto arquivados em
algum lugar. Considerando que voc no
me ofereceu absolutamente nenhuma
prova de que foi ameaada e levando
em conta sua avaliao questionvel ao
escolher um namorado , eu diria que
isso mais do que suficiente, no acha?

O rosto de Maria no mostrava


reao.
Que tal uma ordem de restrio?
Qualquer coisa possvel, mas
voc e eu sabemos que isso no automtico, por todos os mesmos motivos
que j discutimos. Mas digamos que, por
algum milagre, um juiz conceda uma. A
lei diz que ela no vlida a no ser que
Lester Manning possa receb-la. O que,
de novo, pode ser conseguido ou no.
Em outras palavras, o senhor est
dizendo para eu fingir que isso no est
acontecendo.
No. Estou dizendo para deixar
que eu faa meu trabalho. Ele pegou a

pasta. Eu lhe informarei o que


descobrir.

No sei por que fui procur-lo, para


comeo de conversa disse Maria
voltando ao carro, com o rosto tenso.
E sabe o que realmente me deixa
furiosa? Ela no precisava de uma
resposta. Ele est certo. Com relao
a tudo. E eu sei que ele est certo. Se um
detetive tivesse me trazido um caso
assim, eu o teria mandado embora. No

h prova alguma. Mesmo que eu saiba


que ele.
Margolis vai verificar.
E da?
Margolis pode ser um p no saco,
mas inteligente. Vai fazer com que o
Lester diga alguma coisa para se
incriminar.
E depois? Voc acha que o
Margolis vai convenc-lo a parar? Eu
achei que tudo havia acabado quando me
mudei para c, mas nem isso fez com
que acabasse. Ele sabe onde eu moro e,
pelo que sei, Lester matou Copo. Ele
pode ter entrado na casa dos meus pais!

Era a primeira vez que Colin a ouvia


relacionar a morte de Copo a todas as
outras coisas que haviam acontecido, e o
medo de Maria fez algo se retorcer
dentro dele. Aquilo iria parar. Margolis
podia fazer o que quisesse, mas nesse
momento isso no bastava para Colin.
Era hora de algum descobrir o que
Lester estava aprontando.

Depois de deixar Maria no trabalho,


Colin ps os fones de ouvido e se empo-

leirou diante do computador em sua


mesa. Lester Manning. Com ou sem
prova, ter um nome ajudava a focar os
pensamentos, e ele queria descobrir o
mximo possvel sobre o sujeito.
O nico problema era que, sem
acesso a bancos de dados ou registros
oficiais do governo, no havia muita
coisa a fazer. No existiam registros nas
pginas amarelas para qualquer pessoa
chamada Lester Manning na Carolina do
Norte, nem conseguiu encontrar um
nmero de telefone. Havia dois Lester
Mannings no Facebook; um morava em
Aurora, Colorado, e o outro em
Madison, Wisconsin; o primeiro era

adolescente, o segundo tinha 40 e


poucos anos. Instagram, Twitter e
Snapchat no revelaram nada, nem
mesmo uma busca geral no Google
relacionando o nome e a cidade de
Charlotte.
Havia alguns sites com promessa de
mais informaes nmero de telefone,
endereo mais recente e algo assim em
troca de pagamento, e depois de pensar
muito ele digitou o nmero de seu carto
de crdito e fez uma tentativa.
Felizmente surgiu um endereo em
Charlotte.
Sobre Avery Manning, mdico, havia
um pouco mais, inclusive um nmero de

telefone e o mesmo endereo de Lester.


Pai e filho morando juntos? Ou seria
uma informao desatualizada?
Tambm havia alguns artigos curtos
sobre o pai. O mais recente confirmava
a lembrana de Maria, de que Manning
tivera a licena profissional suspensa
por dezoito meses devido a tratamento
inadequado de vrios pacientes. O caso
mais importante envolvia um rapaz que
cometera suicdio. Segundo o artigo,
Manning no conseguiu diagnosticar
corretamente o transtorno de dficit de
ateno do paciente e monitorar o uso
do medicamento Adderall. Outros
pacientes alegaram que pioraram sob

seus cuidados. Se a data da suspenso


era precisa, Avery Manning ainda no
tinha
permisso
de
atuar
profissionalmente.
Interessante.
Tambm havia uma fotografia: um
homem de 50 e poucos anos, com cabelo
louro e ralo e olhos azul-claros
espiando de um rosto anguloso, quase
ossudo; para Colin, ele poderia passar
por um coveiro. Colin no conseguia se
imaginar sentado diante do sujeito
durante uma hora, expondo a alma e
esperando empatia.
Outro artigo mencionava o trabalho
de Manning com presidirios. No texto,

Manning
escrevia
que
muitos
prisioneiros eram sociopatas que no
poderiam ter reabilitao prtica.
Segundo ele, o encarceramento humano
era a soluo mais pragmtica para a
patologia criminosa. Alm de comentar
que Manning se considerava especialista
em comportamento criminoso, Maria
no havia mencionado seu trabalho em
prises, e Colin se perguntou se ela
sabia disso.
Mais um pouco de pesquisa acabou
revelando o obiturio de Eleanor
Manning, que no mencionava suicdio,
o que no era surpreendente. A maioria
das pessoas no queria que esse fato se

tornasse pblico. Tambm dizia que ela


tivera trs filhos e deixou o marido e um
filho. Quem era esse terceiro irmo?
Examinou meia dzia de artigos
sobre Manning antes de encontrar a
resposta; numa
entrevista
sobre
depresso, Avery observou que sua
mulher havia lutado contra a depresso
desde que seu filho, Alexander Charles
Manning, tinha morrido num acidente de
automvel aos 6 anos.
Alex. Cassie. Eleanor. Tragdia
demais para uma famlia. E Lester
culpava Maria por uma, talvez at por
duas mortes.

O bastante para fazer Lester


atorment-la e aterroriz-la?
Sim. Os bilhetes originais deixavam
isso claro. Cronologicamente ou no,
Maria estava experimentando os
mesmos temores que Cassie havia
sofrido. E, como Maria, Colin sabia os
desdobramentos da histria de Cassie.
Depois de sair da priso, Laws
encontrou Cassie cara a cara.
Cassie requereu uma ordem de
restrio.
A polcia no conseguiu encontrar
Laws.
No fim, Cassie foi sequestrada e
morta.

Ser que isso tambm fazia parte do


plano de Lester?
Era um salto enorme ir do que havia
acontecido com Maria at o passo final.
Atormentar era uma coisa, assassinato
era outra, e ele no sabia o suficiente
sobre Lester para tentar adivinhar o que
ele iria fazer. Mas isso no significava
que Maria devesse se arriscar.
Passou mais uma hora tentando
descobrir qualquer coisa alm disso. A
parte fcil havia terminado
informaes que qualquer um poderia
descobrir e ele se perguntou qual seria
o prximo passo.

O que ele sabia sobre Lester? E o


que podia presumir?
Lester tinha um carro. No era uma
grande suposio, claro, mas ele se
perguntou que tipo de informao
conseguiria obter caso tivesse o nmero
da placa. Algumas palavras-chave no
mecanismo de busca revelaram duas
empresas com acesso a todo tipo de
registros pblicos, inclusive documentos
de carros e nmeros de placas. Era meio
caro, mas poderia ajudar, e ele anotou
os nomes dos sites para o caso de a
necessidade surgir.
Mais alguma coisa?

Ele supunha que Lester havia se


escondido no terrao do outro lado da
rua quando Maria estava no trabalho.
Quanto ao apartamento dela, seria fcil
para Lester vigi-la chegando ou saindo,
ainda mais porque seu horrio era
previsvel. Ele no precisaria ficar de
tocaia durante horas; poderia observ-la
do caf do outro lado da rua ou de um
carro estacionado. Segui-la at o
restaurante e boate teria sido fcil.
E?
Baseado na reunio com Margolis,
Colin precisava de alguma prova de que
Lester estava perseguindo Maria. Por
um segundo, perguntou-se se deveria ir

at Charlotte com a esperana de


associar um rosto ao nome. Talvez at
conseguir uma foto, presumindo que
encontrasse Lester. Mas, afinal de
contas, talvez nem mesmo isso bastasse.
O homem da floricultura havia admitido
que no tinha olhado direito, e Colin
duvidava de que a garonete o
reconhecesse.
E, finalmente, havia Copo. A morte
da cadela tambm se encaixava no
padro. Quanto mais pensava nisso,
mais parecia provvel que Lester tinha
matado Copo para ferir Maria e sua
famlia,
a
qual
devia
vigiar
regularmente. De que outro modo

saberia que Copo fora deixada sozinha


em casa? Maria tinha dito que Flix
levava Copo a todo lugar, at ao
restaurante. Que os pais dela raramente
deixavam a cadelinha em casa.
Mas como? O quintal dos fundos dos
Sanchez tinha uma cerca fechada e, num
subrbio como aquele, um estranho
espreitando seria notado.
Vinte minutos depois, passava pelo
bairro dos Sanchez, tentando juntar as
peas. A casa dos pais de Maria estava
silenciosa, aparentemente vazia. Mas
havia outras pessoas por ali. Uma
mulher correndo na calada; um velho
podando arbustos em seu quintal da

frente. Um homem saindo de carro para


algum lugar.
Colin virou a esquina, depois virou
de novo, seguindo pela rua paralela
dos Sanchez, com os quintais dos fundos
grudados uns nos outros.
O bairro era movimentado, o tipo de
comunidade em que as pessoas
provavelmente se vigiavam mutuamente.
Sem dvida Lester seria notado.
A no ser
Diminuiu a velocidade do carro
enquanto se aproximava das casas que
encontravam a dos Sanchez pelos
fundos, e a resposta ficou clara: a casa

diretamente atrs da dos pais de Maria


estava venda.
Mais do que isso, parecia
desocupada.

Maria se mostrou distante quando ele a


pegou no trabalho naquele fim de tarde,
e a conversa dos dois foi superficial.
Estava claro que ela no queria falar
sobre Lester ou Margolis.
Queria passar a noite na casa dos
pais, por isso ele a levou at o

apartamento e esperou enquanto ela


pegava uma bolsa. Em seguida, deu uma
carona para a oficina mecnica,
esperando
at
Maria
sair
do
estacionamento com o prprio carro.
Ofereceu-se para segui-la, mas isso s
iria deix-la mais nervosa. Em vez
disso, pediu que ela mandasse uma
mensagem quando chegasse casa dos
pais. Quinze minutos depois, ela avisou
que havia chegado.
Colin no disse nada, mas sups que
ela teria passado o tempo at chegar
casa dos pais olhando repetidamente
pelo retrovisor, imaginando se Lester
estaria seguindo-a.

Colin esperou at depois da meia-noite


para voltar ao bairro, com a mente
fixada em Lester Manning.
Vestido de preto, parou o carro a
alguns quarteires de distncia e se
aproximou da casa vazia. Na mochila
carregava uma pequena lanterna, duas
chaves de fenda e um pequeno p de
cabra. Se Lester estivera dentro da casa
vrias vezes a no ser que fosse
especialista em arrombar fechaduras ou
tivesse uma chave , Colin achou que

poderia passar pela mesma janela ou


porta usada por ele.
Colin s precisava descobrir como
ele entrava na residncia.
E se por acaso Lester estivesse ali
esta noite, sabendo que Maria no
estava no apartamento? Por mais que
Colin se sentisse ansioso para cobrar um
castigo, ligaria para Margolis. Talvez
pudessem acusar Lester de invaso de
domiclio, alm de perseguio.
A rua estava silenciosa e vazia. Dos
dois lados, atravs de aberturas nas
cortinas das casas prximas, viu luzes
de televisores piscando, mas suspeitou

de que a maioria das pessoas estivesse


dormindo.
Chegou casa vazia, e uma rpida
verificao na porta da frente revelou
um cadeado na maaneta, cortesia do
corretor. No havia janelas parcialmente
abertas na varanda nem qualquer marca
de arrombamento. Rodeou a casa e
pulou a cerca sem fazer barulho,
chegando ao quintal dos fundos.
Inspecionou as janelas uma a uma com a
lanterna, procurando uma pequena
abertura ou marcas de arrombamento.
S quando chegou ao lado oposto da
casa encontrou.

Uma janela de quarto, a um metro e


meio de altura, quase fechada, mas no
totalmente. Marcas de arrombamento no
caixilho, sem dvida causadas ao tirar a
tela. Era fcil para Colin pular, apesar
da distncia do cho, mas para Lester?
Ele examinou o quintal e viu uma mesa e
cadeiras de plstico, feitas para
crianas. Pelas marcas na grama, a mesa
tinha
sido
mudada
de
lugar
recentemente. Bingo!
Usando a chave de fenda, soltou a
tela e a escancarou com as mos. Com
um salto rpido, estava dentro.
Caminhou pela casa escura, observando
que a planta era semelhante da casa

dos pais de Maria, com janelas na


cozinha e uma sala de estar dando vista
sem obstrues para a varanda dos
fundos dos Sanchez. Mas a vista era
quase perfeita demais, servindo nos dois
sentidos, e Colin sabia que Lester no
quereria ser notado.
O que s deixava uma possibilidade.
Atravessou o corredor curto,
entrando no nico quarto que ficava nos
fundos da casa. Diferentemente das
janelas da cozinha e da sala, a que era
voltada para o quintal dos Sanchez tinha
cortina. Acendendo a lanterna, examinou
o carpete fofo.

Marcas perto da janela. Pegadas.


Lester Manning estivera ali.
E havia a chance de que retornasse.

S quando estava voltando para casa


Colin percebeu que tinha deixado
escapar algo importante.
Onde Lester havia estacionado?
Achou improvvel que ele parasse
na entrada da casa vazia, ou na rua
diante da casa de algum. Chamaria
ateno demais, especialmente porque

muitas pessoas queriam parar seus


carros diante das prprias casas. Ao
mesmo tempo, Lester provavelmente no
ia querer parar muito longe.
Colin voltou pelo bairro, sem saber
o que esperava encontrar, at que chegou
a uma praa com um parquinho,
brinquedos infantis e bancos sob
carvalhos. Do lado oposto da rua havia
dez ou doze carros enfileirados; junto
praa estavam outros sete. A hora tardia
sugeria que eles pertenciam s pessoas
que moravam do outro lado da rua,
proprietrios com mais de um carro e
que no tinham onde estacionar.

Mas outro carro ali provavelmente


no seria notado o que era ideal para
Lester e Colin teve certeza de que
estava certo. Pegou o celular no bolso e
tirou fotos dos carros, junto com os
nmeros das placas. Queria saber quais
eram de moradores. Ao fazer isso, seus
pensamentos comearam a clarear.
Precisava saber qual era a aparncia
de Lester. Queria descobrir qual era o
carro e o nmero da placa dele. Tinha
que saber se ele ficava na rea e, nesse
caso, onde.
E depois disso queria passar alguns
dias observando e descobrindo tudo o
que pudesse sobre o sujeito.

Com que objetivo? perguntou Evan,


franzindo os olhos para ele do outro
lado da mesa da cozinha; Lily j estava
dormindo no quarto.
Margolis disse que precisa de
provas. Vou conseguir provas para ele.
Tem certeza de que no est
fazendo isso porque quer encher o cara
de porrada?
Sim.
Sim, voc quer encher o cara de
porrada? Ou sim, voc no vai encher o
cara de porrada, mesmo querendo?

No pretendo chegar perto dele.


Boa ideia. Porque voc tem
problemas srios.
Sim.
E como, exatamente, voc pretende
encontr-lo? S vai ficar l na praa
vigiando carros estranhos?
Provavelmente.
Porque acha que Lester pode parar
l outra vez.
.
E como vai saber quais carros so
de moradores e quais no so?
Pela persistncia.
Evan ficou quieto por um momento.

Ainda acho que seria melhor voc


simplesmente deixar o Margolis fazer o
servio dele.
Colin assentiu.
Certo.

Depois de dormir algumas horas, Colin


voltou ao bairro dos Sanchez com um
caderno. Tinha parado a alguns
quarteires de distncia e foi para a
praa, exercitando-se num tatame que

havia trazido de casa, enquanto esperava.


Era cedo, o sol ainda no havia
nascido e todos os carros que ele tinha
visto algumas horas antes ainda estavam
ali.
Passou-se mais de uma hora antes
que a primeira pessoa sasse de uma
casa, entrasse num carro e partisse.
Colin anotou no caderno a marca, o
modelo e a cor. Houve um pico de
atividade s sete e meia e outro 45
minutos depois. Mais duas pessoas
pegaram veculos enquanto Colin se
preparava para ir aula, e com isso
restava apenas um carro vermelho um

Hyundai de duas portas junto praa,


e mais dois do lado oposto da rua.
Provavelmente no era nada, mas
mesmo assim anotou a informao.
Na sada fez um desvio, passando
pela casa vazia. No havia ningum na
rua e ele decidiu se arriscar. Parou um
pouco frente e foi na direo da casa,
antes de se virar para a cerca.
Espiando, viu que a mesa de plstico
estava no mesmo lugar de algumas horas
antes; a janela tambm parecia intocada.
Se Lester no estava ali, os trs outros
carros provavelmente no eram dele.
Digamos que com 99% de certeza.

Na faculdade, pegou-se apenas


ligeiramente interessado no que os
professores diziam e lutou para anotar a
matria direito. Em vez disso, imaginava
se deveria ir at o ltimo endereo
conhecido de Lester Manning em
Charlotte ou continuar vigiando a casa
vazia. Ou, caso Maria dormisse na casa
dela, se deveria vigiar o local em busca
de Lester.
Todas as opes eram boas, mas era
impossvel estar em trs lugares ao
mesmo tempo. E se escolhesse o errado?
Sua mente continuava a girar ao
redor do problema.

Depois de sair do campus, voltou ao


bairro dos Sanchez. O Hyundai
vermelho parado junto praa ainda
estava l, e os dois do outro lado da rua
haviam sumido.
O carro solitrio parecia deslocado.
De novo, ao sair, ele parou junto casa
vazia e olhou por cima da cerca. No
houve mudana.
Lester no estava na casa vazia. O
que fazia sentido. Maria e sua famlia
tambm no estavam em casa.

Decidiu ficar o mais perto possvel de


Maria nos dias seguintes. Se Lester
ainda estava decidido a se vingar,
acabaria encontrando-a, onde quer que
ela estivesse. E Colin planejava estar l
tambm.
Ligou convidando-a para jantar; ao
telefone, ela pareceu um pouco melhor
do que na vspera, porm ainda tensa.
Ele pegou-a em sua casa depois do
trabalho e a levou a um bistr perto da
praia, onde podiam ouvir o som
relaxante das ondas.

De novo ela evitou falar em Lester


ou Margolis; em vez disso, concentrouse nos planos para a nova empresa com
Jill. Falar sobre o novo empreendimento, junto com duas taas de vinho,
serviu como distrao para anim-la.
De volta casa de Colin,
conversaram com Evan e Lily antes de
Maria finalmente segurar sua mo.
Apesar da calma relativa, para ele
estivera claro durante todo o incio da
noite que Maria no queria voltar ao
apartamento dela.

Na manh de quarta-feira, Colin


verificou
a
casa
desocupada,
certificando-se de passar pela praa e
continuar a anotar as idas e vindas dos
carros estacionados. Justo quando
estava comeando a achar que Lester
havia abandonado o posto de vigia da
casa ou que parava o carro em outro
lugar, o incio de noite da quarta-feira
trouxe uma mudana, j que o Hyundai
vermelho junto da praa havia sumido.
Talvez no fosse nada, mas era hora
de verificar o nmero da placa, o que
acabou sendo uma perda de tempo.
Como os outros, o carro pertencia a
um morador.

Na quinta-feira, Colin e Maria estavam


tomando um caf da manh com claras
de ovos, aveia e frutas na casa dele. Ela
disse que ia jantar com Jill e Leslie e
planejava passar a noite na casa dos
pais.
Eles esto preocupados comigo
explicou ela, mas Colin sabia que ela
ainda no estava pronta para voltar
sozinha ao apartamento, especialmente
porque Colin precisava trabalhar.
Acho que tambm esto preocupados
com Serena.

Por qu?
Porque eu disse que fiquei com ela
nas ltimas noites. Ns no somos
casados e eles tm valores antiquados.
Sei que voc desaprova a mentira, mas
no posso enfrentar o desapontamento
da minha me, alm de todo o resto que
est acontecendo.
Eu no disse nada.
Eu sei. Mas pude ouvi-lo pensando
que eu deveria ser honesta com eles.
Colin sorriu.
Certo. Teve alguma notcia do
Margolis?
Ela balanou a cabea.

Ainda no. E no sei se isso


notcia boa ou ruim.
Pode no ser notcia nenhuma.
O que estaria na categoria do ruim.
Ele no me inspirou exatamente muita
confiana de que est determinado a
atacar o problema. Pelo que sei, ele
ainda no fez nada.
Colin assentiu, admitindo que estava
pensando a mesma coisa. Mas no era
isso que ela queria ouvir, por isso
mudou de assunto.
Amanh o grande dia.
De qu?
Voc no vai pedir seu aviso
prvio?

Ah, ! Ela sorriu. mesmo!


Mas estranho, porque praticamente no
penso nisso, a no ser quando estou com
a Jill. surreal demais. H algumas
semanas eu nem me imaginaria em meio
a preparativos para entrar num
escritrio novo.
O que seus pais acham?
Mame est empolgada, mas papai
ficou nervoso. Ele sabe como difcil
iniciar um negcio. Alm disso, ele
gostava de dizer s pessoas que eu
trabalhava na Martenson, Hertzberg e
Holdman.
Por enquanto.

. Ela deu um sorriso torto.


Por enquanto.
Como est o clima no escritrio?
Ela deu de ombros.
difcil dizer. No est to ruim
quanto na semana passada, mas ainda
sombrio.
O
trabalho
vem se
amontoando, e eu ouvi boatos de que
mais pessoas esto pensando em ir
embora. um boato atrs do outro.
Ontem correu um de que a firma estava
perto de fazer um acordo geral, com
todas
as
reclamantes,
mas
provavelmente s uma esperana. Se
voc ler as queixas, vai ver que o Ken
era muito pior do que eu pensava.

Voc contou aos seus pais sobre


ele?
Sem chance. Meu pai iria pirar de
vez se soubesse. O sangue latino pode
ser to quente quanto o seu, s vezes.
Ento provavelmente voc fez bem
em no contar.
Talvez. Mas voc no fez nada.
Voc no minha filha.
Ela gargalhou.
Ele ainda no tem certeza com
relao a voc. Quer dizer, por causa do
seu passado.
Certo.
E tambm por causa da sua
personalidade atual.

Certo.
Ele tem at mesmo uma ideia
maluca de que voc que estava me
perseguindo.
Por que ele acharia isso?
Porque acha que viu seu carro no
bairro quando saiu para passear com o
cachorro ontem de manh. Sei que est
preocupado comigo, mas s vezes meu
pai se empolga um pouco demais.
Assim como eu.

20
Maria

Maria deu um beijo de despedida em


Colin junto porta dele; apesar de ele
ter se oferecido para lev-la ao
escritrio, como havia feito a semana
inteira, ela insistiu que ficaria bem e que
ele devia ir para a aula. No instante em
que falou isso, acreditou, mas logo
pegou-se imaginando se Lester poderia

estar seguindo-a. Pela primeira vez


desde que tinha se mudado de Charlotte,
Maria sentia o corao disparando sem
motivo. Em segundos ficou mais difcil
respirar e sua viso comeou a se
estreitar.
O instinto tomou conta e de algum
modo ela conseguiu parar o carro na
beira da rua, sentindo que o corpo de
repente ficava eletrizado.
Um aperto no peito.
Ah, meu Deus
Isso no era normal.
No conseguia respirar. Sua viso
continuou a se estreitar. Estava tendo um

ataque cardaco e precisava de uma


ambulncia. Ia morrer na beira da rua.
Seu celular tocou, mas ela s
escutou vagamente meia dzia de toques
antes de o aparelho silenciar. Um
instante depois, ouviu o som da chegada
de uma mensagem de texto. Os msculos
do seu peito se apertaram. Ela no
conseguia ar suficiente.
O corao continuou martelando e o
terror se estabeleceu, alimentando o
conhecimento de que iria morrer. Pousou
a cabea no volante, esperando o fim.
Que no veio.
Com o tempo, pde levantar a
cabea. A respirao se acalmou e a

viso perifrica retornou. O corao


ainda martelava, mas a sensao era
menos intensa. Alguns minutos depois,
comeou a se sentir melhor. Ainda
trmula, percebeu que no tivera um
ataque cardaco.
Os ataques de pnico haviam
retornado.

Passou-se mais meia hora antes de se


sentir normal e chegar ao escritrio.
Barney no estava na empresa, mas tinha

deixado uma questo nova para ela: o


hospital
regional
estava
sendo
processado por uma famlia por causa
de uma infeco chamada Pseudomonas,
que levara um paciente morte junto
com um bilhete escrito s pressas
pedindo que comeasse a descobrir as
decises jurdicas necessrias para
melhorar a defesa.
Estava pensando no ponto inicial
para a pesquisa quando seu celular
tocou. Olhou-o, depois olhou mais de
perto, certificando-se de que no estava
enganada. Serena?
Apertou o boto para atender.
Ei, o que houve?

Voc est bem?


Por qu?
Liguei antes, mas voc no
atendeu.
Desculpe respondeu Maria,
pensando no ataque de pnico. Estava
no carro.
Era a verdade, ainda que no toda.
Imaginou o que Colin pensaria disso.
Como vai a investigao?
Por enquanto, nada.
Ligou para o Margolis?
Se no receber notcias dele hoje,
vou ligar.
Eu provavelmente j teria ligado.
Tenho certeza. E a tudo bem?

Como assim?
Voc nunca me liga to cedo. Por
que no est na aula?
Comea daqui a uns minutos, mas
eu precisava contar a algum. Recebi um
e-mail ontem noite. Sou uma das trs
finalistas para a bolsa. Acho que o
jantar com mame e papai pode ter tido
uma influncia positiva Ainda que o
e-mail no dissesse explicitamente, acho
que posso estar na pole position.
Pole position?
. Voc sabe, quando comeam
uma corrida, o carro que sai na frente.
Sei o que . S estou curiosa
porque voc sabe o que .

Steve assiste a um monte de


corridas. E me faz assistir tambm.
Ento um relacionamento de
verdade, agora?
No sei tem um cara bem bonito
que faz umas aulas comigo. Mas ele
um pouco mais velho e est namorando
minha irm, de modo que isso pode ser
um problema.
Isso um problema.
Estou muito feliz porque voc ps
o ego de lado e voltou com ele.
No teve nada a ver com meu ego.
Ego, contato imediato numa briga
de bar, a mesma coisa.
Voc maluca, sabia?

s vezes admitiu Serena. Mas


at agora funcionou.
Adorei a notcia disse Maria,
rindo. Estou torcendo por voc.
No quero me empolgar demais
por enquanto. No conte a mame ou
papai.
No fui eu a linguaruda da ltima
vez.
Eu sei. Eles ainda acham que voc
est passando as noites no alojamento
comigo?
Acham. E a minha vez de pedir
para no contar.
Serena gargalhou.

No vou dizer nada. Mas tenho


quase certeza de que mame sabe que
voc est ficando com o Colin. Claro,
ela age com a poltica do no sei de
nada, o que significa que o assunto
provavelmente no vai surgir esta noite.
Esta noite?
, esta noite.
O que tem esta noite?
Est brincando, certo? O
aniversrio da mame? O jantar em
famlia? No diga que esqueceu.
Opa.
Ah
Srio? Voc nunca checa meus
posts nem meus tweets? Sei que tem

muita coisa acontecendo com voc, mas


como pde esquecer o aniversrio da
mame?
Precisaria cancelar o jantar com Jill
e Leslie, mas elas entenderiam, no ?
Estarei l.
Vai levar o Colin?
Ele vai trabalhar. Por qu?
Porque eu estava pensando se
deveria convidar o Steve.
O que uma coisa tem a ver com a
outra?
Simples. Acho que, se papai
estiver ocupado olhando furioso para o
Colin, no vai poder pegar no p do

Steve, e eles vo achar que ele


fantstico, em comparao.
Maria fez um muxoxo.
No engraado.
Serena gargalhou.
meio engraado.
Vou desligar.
Vejo voc esta noite!

Depois de desligar, Maria percebeu que


se sentia estranhamente nervosa
enquanto ia para a sala de Jill. No

achava que Leslie ficaria ofendida


fora um engano honesto nem queria
que Leslie questionasse a recomendao
feita por Jill. Mas quando disse isso a
ela, a amiga deu uma gargalhada.
Est brincando? Leslie no liga
para essas coisas.
Tem certeza?
Claro que tenho. o aniversrio
da sua me. O que voc deveria fazer?
Poderia ter lembrado, para incio
de conversa.
Isso verdade observou Jill, e
Maria fez uma careta.
Surpreendendo-a, seu telefone tocou
de novo. Achando que era Serena outra

vez, j ia ignor-lo quando percebeu que


no reconhecia o nmero.
Quem ? perguntou Jill.
No sei respondeu Maria.
Depois de hesitar alguns segundos,
atendeu, rezando para no ser Lester.
Al?
No era Lester, graas a Deus. Ela
escutou a voz do outro lado.
Sim disse finalmente. Estarei
l.
Desligou, mas continuou segurando o
celular, pensando. Jill devia ter
percebido sua expresso.
Notcia ruim? perguntou ela.

No sei respondeu Maria,


achando que finalmente era hora de
contar amiga o drama das ltimas
semanas, inclusive os altos e baixos com
Colin.
A ideia de contar tudo a Jill no a
incomodaria no passado, mas dar esse
tipo de informao sua futura chefe
parecia arriscado, ainda que Jill
provavelmente acabasse descobrindo de
qualquer modo.
Quem era?
Um policial. O detetive Margolis.
Pediu para se encontrar comigo.
Policial? O que est acontecendo?
uma histria meio longa.

Jill encarou-a antes de se levantar da


mesa e atravessar a sala. Fechou a porta
e se virou.
O que est acontecendo?
perguntou.

No fim das contas, abrir-se com Jill foi


mais fcil do que ela havia imaginado.
Futura chefe ou no, era sua amiga.
Quando Maria garantiu que isso no
afetaria sua capacidade de trabalhar no

novo escritrio, Jill apenas balanou a


cabea.
Neste momento voc tem coisas
mais importantes com que se preocupar
disse ela. Leslie e eu podemos
cuidar do que ainda falta. Voc precisa
fazer tudo o que puder e usar todo o
tempo necessrio, de modo a dar um
jeito de deixar isso para trs de vez.
No parece que teremos clientes fazendo
fila nos dois primeiros meses, de
qualquer modo.
melhor no demorar tanto assim.
Acho que eu no conseguiria aguentar.
Tive um ataque de pnico hoje cedo.
Jill ficou quieta por um momento.

Vou ajudar como puder. S diga do


que voc precisa.
Ao sair da sala de Jill, Maria
percebeu de novo que, com salrio
menor ou no, sair para trabalhar com a
amiga parecia a melhor opo de
carreira que fizera at esse ponto da
vida.
Mas no ajudou o resto da manh a
passar mais depressa. Nem sua carga de
trabalho; imaginar o que Margolis diria
tornava difcil se concentrar, o que s a
impedia de avanar com a pesquisa para
o processo do hospital. Com a
frustrao comeando a crescer, ps o

trabalho de lado e mandou uma


mensagem para Colin.
Sim, respondeu ele, iria se encontrar
com ela na delegacia ao meio-dia e
quinze.
Ela olhou o relgio. Depois voltou
ao processo, sabendo que precisava
revis-lo com ateno. Duas horas at o
encontro com Margolis.
O tempo se arrastava.

Quando ela parou no estacionamento,


Colin estava esperando do lado de fora
da delegacia, de culos escuros,
bermuda e camiseta. Ela acenou e saiu
do carro, esperando que isso escondesse
o nervosismo, mas suspeitando de que
Colin saberia de qualquer modo.
Ele lhe deu um beijo rpido. Maria
teve uma sensao de dj-vu enquanto
olhava ao redor. Mas, diferentemente da
primeira visita, Margolis no os
manteve esperando por muito tempo.
Eles mal haviam se sentado quando ela
o viu chegando dos fundos do prdio.
De novo estava segurando uma pasta de
papel, e a usou para sinalizar.

Venham disse. Vamos


conversar no mesmo lugar de antes.
Maria alisou a saia, levantando-se, e
andou ao lado de Colin, passando pelos
outros policiais que trabalhavam s
mesas e pelo grupo de pessoas reunidas
em volta da mquina de caf.
Margolis abriu a porta e apontou
para as mesmas cadeiras que tinham
usado antes. Ela e Colin sentaram-se
enquanto o policial ia para o outro lado
da mesa.
Devo me preocupar? perguntou
Maria bruscamente.
No. Resumindo uma histria
longa, no creio que Lester v

representar um problema.
Como assim? insistiu ela.
Margolis bateu com a caneta na
pasta, antes de apontar um polegar para
Colin.
No sei por que continua com esse
cara e insiste que ele venha quando
discutimos seu caso. No h motivo para
ele estar aqui.
Eu o quero aqui disse ela. E
sim, ainda estamos juntos. E estamos
felizes, devo acrescentar.
Por qu?
Gosto do corpo dele e ele
fantstico na cama respondeu ela,
sabendo que isso no era da conta do

detetive e no se incomodando em
esconder o sarcasmo.
Margolis deu um risinho.
Antes de comearmos, deixe-me
estabelecer as regras bsicas. Para
comeo de conversa, voc est aqui
porque eu disse que examinaria suas
alegaes e falei que faria contato.
Como seus pneus foram cortados, alm
de possveis violaes relativas a uma
perseguio, essa uma investigao
criminal potencial, e, num caso assim,
geralmente as investigaes que esto
ocorrendo no so discutidas. De
qualquer modo, como h a possibilidade
de uma ordem de restrio, optei por me

encontrar com voc e mant-la


informada do modo que eu achar
adequado. Tenha em mente que Lester
Manning tem certos direitos
privacidade. Em outras palavras, vou
lhe dizer o que acho importante, mas no
vou necessariamente contar tudo o que
sei. Tambm quero acrescentar que a
maioria do que fiz foi por telefone. Para
algumas coisas, precisei contar com a
ajuda de um detetive amigo em Charlotte
e, francamente, no sei o quanto mais
vou poder pedir a ele. Ele j se esforou
bastante e, como eu, tem casos que so
mais prioritrios. Entende?
Entendo.

Bom. Em primeiro lugar, vou


contar sobre a abordagem que fiz,
depois um pouco do que fiquei sabendo.
Abrindo a pasta, ele pegou suas
anotaes. O primeiro passo foi me
familiarizar com todas as informaes
existentes. Assim, examinei os arquivos
policiais relevantes. Isso inclua tudo o
que tivesse a ver com a primeira
agresso contra Cassie Manning, a
priso e a condenao de Gerald Laws,
documentos dos tribunais e, finalmente,
informaes sobre o assassinato de
Cassie Manning. Depois disso, revisei
sua primeira queixa de perseguio, a
que voc fez depois de receber os

bilhetes em Charlotte, e falei com o


policial encarregado desse caso
especfico. S tarde da noite de terafeira senti que tinha uma boa ideia de
tudo.
Ele respirou fundo antes de
continuar:
Com relao a Lester Manning,
sinto-me confortvel em dizer o que
voc provavelmente poderia saber
sozinha com uma simples pesquisa nos
registros pblicos. Ele baixou os
olhos de novo. Tem 25 anos e
solteiro. Formado no ensino mdio. No
tem nenhum imvel e no h carros
registrados em seu nome. O nmero de

telefone e o endereo so os mesmos do


pai. Dito isso, no sei quanto tempo ele
realmente passa l.
Maria ia fazer uma pergunta, porm
Margolis levantou a mo, impedindo-a.
Deixe-me terminar, est bem? Em
dois minutos voc vai entender por que
eu digo isso. Bom, eu posso dar a
prxima informao, mas no vou entrar
em muitos detalhes porque isso pode ser
importante ou no para qualquer
processo criminal futuro, est bem?
Ele no esperou resposta. Desde a
morte de Cassie, Lester teve alguns
problemas com a lei. Foi preso quatro
vezes, mas no por algum motivo

violento ou perigoso. Apenas coisas


pequenas: invaso de propriedade,
vandalismo, resistncia priso. Coisas
assim. Por acaso Lester gosta de ocupar
casas vazias. Em cada um dos casos as
acusaes acabaram sendo retiradas.
No examinei os motivos, mas em
situaes assim geralmente porque
houve poucos danos.
Ao seu lado, Maria viu Colin se
remexer na cadeira.
Afora isso, no pude saber muito e
liguei para o Dr. Manning, pai de Lester.
Deixei um recado e recebi um
telefonema alguns minutos depois.
Indentifiquei-me e disse ao Dr. Manning

que desejava falar com o filho dele, e


devo dizer que ele foi totalmente
cooperativo e mais aberto do que eu
esperava. Dentre outras coisas, no fim
da nossa segunda conversa, ele me deu
permisso de discutir toda a natureza do
meu telefonema com voc. Isso a
surpreende?
Maria no sabia o que dizer.
Eu deveria estar surpresa?
perguntou finalmente.
Eu fiquei disse Margolis.
Especialmente depois de como o
descreveu. De qualquer modo, quando
perguntei se ele sabia onde eu poderia
encontrar Lester, ele perguntou o motivo,

e eu disse que tinha a ver com uma


questo policial. Sabe o que ele
literalmente perguntou? Isso tem
alguma coisa a ver com Maria
Sanchez?
Margolis deixou as palavras no ar
antes de ir em frente.
Quando perguntei por qu, ele
mencionou seu nome, alegou que no era
a primeira vez que voc acusava Lester
de perseguio. Disse que depois do
assassinato da filha voc fez a mesma
acusao por causa de alguns bilhetes
perturbadores que lhe foram mandados.
Insistiu que o filho, Lester, no era
responsvel
na
poca
e
que

sinceramente duvidava de que fosse


responsvel por qualquer coisa que
voc estivesse afirmando agora.
Tambm pediu para dizer que, mesmo
achando que voc cometeu um erro ao
optar pelas acusaes menores, tem toda
a conscincia de que Gerald Laws foi o
responsvel pela morte de Cassie, e que
nem ele nem o filho a culpam pelo que
aconteceu.
Ele est mentindo.
Margolis ignorou o comentrio.
Ele disse que no est atendendo
pacientes no momento e explicou que
atualmente trabalha no Tennessee, para o
sistema penitencirio do estado.

Garantiu que no fala com Lester h


semanas, mas que o filho tem a chave da
casa e s vezes fica no apartamento em
cima da garagem. Disse que eu o
encontraria l. Quando o pressionei, o
Dr. Manning ficou quieto alguns
instantes e falou que Lester meio
nmade. Em algumas ocasies ele no
faz ideia de onde o filho dorme. Acho
que estava se referindo ao hbito de
Lester ficar em casas desocupadas. Ele
acrescentou que os dois andam afastados
ultimamente e, pela primeira vez,
pareceu que pedia desculpas. Ele me
lembrou de que Lester era adulto e
tomava suas prprias decises, e que

como pai no podia fazer muita coisa.


Tambm acrescentou que, se Lester no
estava no apartamento da casa, a melhor
chance era tentar encontr-lo no
trabalho. Um lugar chamado Ajax
Cleaners. um servio de faxina com
muitos clientes comerciais. Ele no tinha
o nmero ali na hora, mas disse que era
fcil conseguir, por isso meu prximo
passo foi falar com o dono, um cara
chamado Joe Henderson.
Margolis levantou o olhar das
anotaes.
Est acompanhando at agora?
Maria confirmou com a cabea.

Quando falei com o Sr. Henderson,


ele disse que Lester no era funcionrio
em tempo integral nem em meio
expediente. Trabalhava quando era
chamado, cobrindo os turnos quando
algum faltasse ou coisa parecida.
Como eles podem cham-lo se ele
nem tem telefone?
Fiz a mesma pergunta. O modo
como a coisa funciona que eles
anunciam os turnos vagos na seo de
empregos do site da empresa.
Henderson disse que era mais fcil ter
uma lista de pessoas e pedir que elas
verificassem do que ficar o tempo todo
se esforando para cobrir os turnos.

Tive a sensao de que h um nmero


razovel de pessoas que verificam a
lista regularmente. De qualquer modo,
s vezes Lester trabalhava duas ou trs
noites por semana, mas nas ltimas duas
no trabalhou. E o Sr. Henderson no
teve notcias dele. Achei interessante,
por isso liguei para a casa algumas
vezes e ningum atendeu. No fim,
mandei meu amigo at l, e, pelo que ele
percebeu, ningum havia estado na casa
ou no apartamento durante pelo menos
uma semana. Havia panfletos na caixa
de correspondncia, jornais na varanda,
esse tipo de coisa. Por isso liguei pela

segunda vez para o Dr. Manning. E a


que as coisas ficam interessantes.
Porque no pde encontr-lo?
Pelo contrrio. De novo deixei
recado e, de novo, retornaram minha
ligao em alguns minutos. Quando
contei ao Dr. Manning que Lester no
tinha ido trabalhar e parecia que
ningum estivera na casa ou no
apartamento, sua surpresa se tornou
preocupao. Ele perguntou outra vez
sobre a questo policial eu ainda no
havia dito o que era e mencionei que
estava examinando um caso de pneus
cortados. Ele insistiu que Lester no
faria uma coisa dessas. Disse que o filho

no violento e morre de medo de


qualquer tipo de conflito. Tambm
admitiu que no tinha sido to aberto
para falar de Lester quanto deveria, na
ligao anterior. Quando perguntei o que
ele queria dizer, ele falou que Lester
Margolis pegou uma folha de papel na
pasta. Sofre de transtorno de delrio,
mais
especificamente
delrios
persecutrios de tipo no bizarro.
Ainda que o filho consiga funcionar
normalmente por perodos extensos, h
ocasies em que o transtorno entra numa
fase mais aguda, s vezes durando mais
de um ms. No caso de Lester, isso tem

razes no uso ocasional de drogas


ilegais.
Margolis levantou os olhos.
O mdico entrou em mais alguns
detalhes sobre o transtorno de Lester, na
verdade muito mais do que eu precisaria
saber. A situao pode ser resumida do
seguinte modo: quando Lester est em
fase aguda, quando o transtorno passa da
paranoia simples para delrios de
verdade, Lester para de funcionar.
Nesses
momentos,
ele
acredita
totalmente que a polcia quer peg-lo e
no vai parar diante de nada at coloclo na priso pelo resto da vida. Fica
convencido de que vo machuc-lo e

que vo colocar os outros presos contra


ele. Alm disso, ele tem os mesmos
delrios com relao a voc.
Isso ridculo. Lester est me
perseguindo!
S estou contando o que o doutor
me disse. Tambm disse que Lester foi
preso algumas vezes. Isso sempre
aconteceu durante uma fase aguda,
motivo pelo qual ele resistia priso.
Em geral a polcia usava armas de
choque para domin-lo, e o Dr. Manning
acrescentou que em duas ocasies Lester
foi espancado por outros presos
enquanto estava na cadeia. Isso, por
sinal, combina com o que eu disse antes,

sobre minha suspeita do motivo para as


acusaes terem sido retiradas. Acho
que Lester no ficava consciente de
verdade, e em pouco tempo todo mundo
deduzia isso.
Margolis soltou um suspiro.
Mas voltando ao Dr. Manning.
Como disse, ele pareceu preocupado e
contou que, se Lester no estava em casa
nem trabalhando, na certa tinha entrado
numa fase aguda. O que tambm
significava que estaria escondido numa
casa vazia por a ou no Plainview, um
hospital psiquitrico. O prprio Lester
se internou l vrias vezes, mais
frequentemente depois da morte da me.

No testamento ela deixou uma poupana


suficiente para cobrir o custo do
tratamento. caro, por sinal. No
consegui nenhuma resposta por telefone,
por isso liguei de novo para o meu
amigo e perguntei se ele poderia ir
pessoalmente ao Plainview. Ele fez isso
hoje de manh, cerca de uma hora antes
de eu ligar para voc. Sem dvida,
Lester Manning est internado l. Ele se
internou, mas foi s isso que o detetive
pde me dizer. Assim que Lester soube
que um detetive queria falar com ele
sobre
Maria
Sanchez,
ele
simplesmente pirou. Meu amigo pde
ouvi-lo gritando no fundo do corredor, e

em seguida havia dois auxiliares de


enfermagem
correndo
para
l.
Interessante, no?
Maria no sabia direito o que dizer.
Quando ele foi internado no
hospital? perguntou Colin, quebrando
o silncio.
Ela viu o olhar de Margolis se virar
para Colin.
No sei. Meu amigo no conseguiu
descobrir. As fichas mdicas so
confidenciais e esse tipo de informao
no pode ser liberada sem a permisso
do paciente. E bvio que isso no vai
acontecer. Pelo menos imediatamente.
Mas meu amigo sabe o que faz, e por

isso perguntou a outro interno, e o cara


disse que achava que o Lester estava ali
havia cinco ou seis dias. Claro,
considerando a fonte, preciso
desconfiar um pouco dessa informao.
Em outras palavras, possvel que
Lester tenha cortado os pneus e deixado
os bilhetes.
Ou podia estar no hospital. Se
estava l, obviamente no foi o Lester.
Tem de ser ele insistiu Maria.
No sei mais quem poderia ser.
Que tal Mark Atkinson?
Quem?
O namorado de Cassie. Dei uma
pesquisada sobre ele, tambm. Por

acaso ele pode estar desaparecido.


Como assim?
Ainda estou fazendo um trabalho
preliminar, mas posso dizer o seguinte:
h um ms a me de Mark Atkinson
informou

polcia
sobre
o
desaparecimento do filho. Depois de
falar com o detetive, e logo antes de
ligar para voc, conversei com ela para
obter mais informaes. Ela disse que
em agosto ele mandou para ela um email dizendo que tinha conhecido uma
pessoa pela Internet e que ia abandonar
o trabalho e ir para Toronto conhec-la.
Ela no sabia o que pensar sobre isso,
mas no e-mail ele dizia para no se

preocupar. Falou que pagou o aluguel


adiantado e que as outras contas seriam
pagas pela Internet. A me contou que
recebeu duas cartas impressas dizendo
que ele estava viajando com a mulher,
uma delas postada de Michigan e outra
do Kentucky, mas segundo ela as cartas
eram, e estou citando literalmente,
vagas, estranhas e impessoais, nada do
tipo que meu filho escreveria. Afora
isso, no houve nenhum contato com ele,
e a me insiste que ele est
desaparecido. Diz que teria telefonado
ou mandado uma mensagem de texto
para ela, e o fato de no ter feito essas
coisas significa que algo aconteceu.

Essa nova informao fez a cabea


de Maria girar, e ela mal conseguiu
permanecer sentada. At Colin pareceu
sem palavras.
Margolis olhou para um e para o
outro.
Portanto aqui que eu estou. Se
voc est se perguntando para onde vai
meu plano, vou dar outro telefonema ao
bom doutor e ver se ele pode lubrificar
as engrenagens e descobrir quando
Lester foi internado. Ou, melhor ainda,
fazer com que seu filho d aos mdicos
do Plainview permisso para me contar.
Dependendo do que eu fique sabendo
por l, posso ou no verificar a coisa do

Mark Atkinson. Mas, francamente,


necessrio bater pernas demais, e de
novo no sei quanto tempo posso
dedicar a isso.
No o Atkinson repetiu Maria.
o Lester.
Se for, por enquanto eu no me
preocuparia.
Por qu?
Porque, como eu disse, Lester est
no hospital.

No faz nenhum sentido disse Maria


a Colin.
Estavam no estacionamento, com o
sol se esgueirando por trs de finos
fiapos de nuvens. Nunca me encontrei
com Mark Atkinson. Nunca falei com
ele. E pelo que sei, nunca sequer o vi.
Por que ele estaria me perseguindo? Ele
nem estava namorando Cassie quando
Laws foi para a cadeia. S mais tarde
entrou em cena. No faz nenhum sentido.
Eu sei.
E por que Lester acharia que eu
estou decidida a prejudic-lo?
um delrio.

Ela desviou o olhar, sua voz ficando


mais baixa.
Odeio isso. Quer dizer, sinto que
sei menos ainda do que antes de vir para
c agora. E agora no tenho ideia do que
devo fazer, ou mesmo se deveria pensar
em tudo isso.
Tambm no sei o que pensar.
Ela balanou a cabea.
Ah, esqueci de contar uma coisa.
Precisei cancelar o encontro com Jill e
Leslie esta noite porque o aniversrio
da minha me. Vou estar na casa dos
meus pais enquanto voc estiver no
trabalho.
Quer que eu passe l depois?

No. At l o jantar j ter


acabado. Meu pai faz a refeio, a
nica vez no ano em que ele cozinha,
mas no grande coisa. Vamos ser s
ns quatro.
Voc vai passar a noite l? Ou
volta para seu apartamento?
Acho que vou para casa.
Colin ficou quieto por um instante.
Posso dar uma carona para voc?
Fique na casa dos seus pais e eu ligo
quando terminar o servio.
Voc se incomodaria?
De jeito nenhum.
Ela soltou um suspiro.

Sinto muito que isso tenha


acontecido assim que as coisas
comearam a se encaixar para ns dois.
Odeio que voc precise lidar com isso.
Ele a beijou.
Eu no gostaria se fosse de outro
modo.

21
Colin

Quando chegou em casa, Colin pegou


o computador em sua mochila e
colocou-o na mesa da cozinha. Estava
confuso com relao situao de
Maria, e seu instinto era tentar descobrir
o mximo possvel.
O primeiro passo era entender a
estrutura mental de Lester Manning. Ou

melhor, seus delrios persecutrios do


tipo no bizarro. Ele quisera perguntar
mais a Margolis sobre isso quando o
assunto foi abordado, mas no tinha esse
direito, e Maria havia deixado para l.
Felizmente havia dezenas de pginas
sobre o assunto na Internet, e ele passou
a hora e meia seguinte buscando o
mximo de informao possvel.
Teve a impresso de que o
transtorno
era
semelhante

esquizofrenia, mas, ainda que alguns


sintomas como alucinaes e delrios
fossem comuns aos dois tipos de
pacientes, um paciente era diagnosticado
com esquizofrenia ou com transtorno de

delrios. Alm disso, a esquizofrenia


costumava incluir fala desorganizada ou
delrios do tipo bizarro. Bizarro
significava impossvel a crena de que
o paciente podia voar, ler a mente de
outras pessoas ou escutar vozes que
controlavam suas aes. Os delrios no
bizarros eram pelo menos plausveis,
porm inverdicos.
No caso de Lester, presumindo que
sofresse de transtorno de delrio, fazia
algum sentido ele acreditar que a polcia
estava querendo peg-lo. Segundo Avery
Manning, a polcia tinha usado armas de
choque contra ele e o colocado na
cadeia; enquanto estava l, ele fora

espancado por outros prisioneiros. E no


fim as acusaes tinham sido
abandonadas, o que poderia enfatizar a
crena de Lester de que jamais deveria
ter ido para a cadeia.
Sua paranoia com relao a Maria
tambm fazia sentido, admitiu Colin, se
o nico critrio fosse a plausibilidade.
No somente Maria tinha fracassado no
dever de proteger Cassie, mas, se Lester
no havia escrito os bilhetes como
afirmava o Dr. Manning , Maria
mandara a polcia atrs dele sem
motivo. No apenas uma vez, mas duas,
agora

Margolis estivera certo no sentido


de que uma pessoa com esse transtorno
podia viver normalmente, como regra
geral, dependendo da severidade da
doena. O espectro de delrios podia ir
desde algo simples como ideias
supervalorizadas at quase uma psicose;
outros artigos declaravam como Avery
Manning tinha dito a Margolis que os
delrios no eram fixados rigidamente.
Podiam flutuar em intensidade e ser
agravados pelo uso de determinadas
drogas.
Mesmo assim, por mais que o que
lia fizesse sentido, e mesmo entendendo
que Lester acreditava de fato em seus

delrios havia aspectos do transtorno


que no se encaixavam. Se Lester sentia
pavor de Maria, teria mandado rosas
para ela? Teria pagado uma bebida para
ela? E se essas fossem uma espcie de
oferta de paz, por que ele teria includo
as mensagens? Por que provocar, se tudo
o que voc queria era ficar em paz? E
por que vir at Wilmington para fazer
isso? Ele no quereria manter o mximo
de distncia possvel com relao a ela?
Inicialmente
Colin havia
se
perguntado por que Margolis se
incomodara em investigar Mark
Atkinson, porm o policial era
inteligente o bastante para reconhecer as

mesmas incoerncias e se perguntar


como reconcili-las. Por isso tinha
ligado para a me de Atkinson, e a partir
da a histria ficava mais confusa ainda.
Ele pode estar desaparecido?
Por mais que isso fosse vago,
Margolis foi exato em sua descrio.
Uma busca rpida revelou uma foto de
um cartaz de pessoas desaparecidas no
Pinterest, sem dvida criado pela me
de Atkinson. Tirando isso, no havia
nada. Colin sups que poderia fazer o
mesmo tipo de busca que fizera por
Lester Manning, mas de que adiantaria?
Segundo Margolis, qualquer informao
que pudesse ser til era imprecisa com

relao data em que Atkinson partiu


para Toronto. Ou desapareceu.
Se no estava desaparecido, estaria
escondido?
Colin tinha a sensao de que
Margolis
considerava
isso
uma
possibilidade. O momento era uma
coincidncia grande demais para no
ser uma possibilidade. Porm o
argumento de Maria tambm era vlido.
Por que ele iria escolh-la como alvo?
Segundo Maria, ela jamais havia se
encontrado com o sujeito.
Fechando o computador, Colin
continuou pensando nessas questes,
antes de chegar concluso de que

precisava esvaziar a mente, e s


conhecia um modo de fazer isso.

Correu os 10 quilmetros at a
academia e passou uma hora levantando
pesos, terminando com meia hora de
socos no saco pesado. Como no havia
aulas acontecendo, a academia estava
relativamente silenciosa. Daly vinha
quando necessrio e segurava o saco de
pancadas durante alguns minutos, mas

afora isso passava a maior parte do


tempo na sua sala.
Colin correu para casa, tomou um
banho, colocou a roupa de trabalho e foi
de carro para o restaurante. Diante do
volante, pensou nas mesmas questes
anteriores. Talvez seus instintos
defensivos estivessem em alerta
mximo, mas por algum motivo no
conseguia afastar a sensao de que algo
ruim iria acontecer.

22
Maria

Depois

da reunio com Margolis,


Maria voltou ao escritrio com a cabea
girando por causa de tudo o que ele
dissera. Parou para falar com Jill e
coloc-la a par das ltimas notcias, mas
a amiga no tinha voltado do almoo.
Isso fez Maria se lembrar de que no

havia comido, mas afinal de contas nem


conseguia pensar em comer.
Estresse. Se continuasse desse jeito,
precisaria comprar roupas novas de
tamanho menor; as peas j estavam
ficando largas.
Finalmente Barney voltou ao
escritrio, mas passou as trs horas
seguintes atrs de portas fechadas,
reunido com uma assistente depois da
outra. Maria presumiu que ele estivesse
entrevistando candidatas para substituir
Lynn j no era sem tempo, na opinio
de Maria. Apesar de ter algumas
perguntas para ele sobre o caso do
hospital, sabia que no deveria

incomod-lo. Em vez disso, comeou a


organizar suas questes, tomando notas
na margem da queixa, at que escutou
uma batida porta. Levantou os olhos e
viu Barney.
Oi, Maria. Poderia vir minha
sala? perguntou ele.
Sim respondeu ela, pegando seus
papis e colocando-os de volta na pasta,
sentindo uma onda de alvio. Graas a
Deus. Eu queria falar com voc. Estive
pensando que h vrios ngulos que
podemos abordar e queria ter certeza do
que voc planejava, antes de comear a
mergulhar fundo.

Pode deixar isso de lado por


enquanto. Mais tarde falamos do caso.
Quer vir aqui? Precisamos discutir uma
coisa na minha sala.
Apesar
do
comportamento
agradvel, havia algo na voz de Barney
que a deixou cautelosa enquanto se
levantava. Barney acompanhou-a meio
passo atrs, evitando at mesmo falar
amenidades, e s quando chegaram
porta ele ficou ao seu lado. Sempre
cavalheiro mesmo quando estava para
dar bronca , ele abriu a porta e indicou
a cadeira de espaldar alto mais distante
da janela, virada para a sua mesa. S ao
chegar mais perto das cadeiras Maria

viu quem j estava sentado numa delas.


Parou de repente.
Ken.
Nesse ponto, Barney j estava indo
para trs da mesa. Ela continuou parada,
de p, enquanto Barney comeava a
servir trs copos dgua de uma jarra.
Por favor disse ele, indicando
uma cadeira. No h com que se
preocupar. S estamos aqui para uma
discusso amigvel.
O que eles iriam fazer? Demiti-la?
No entanto, os velhos hbitos persistiam
os relativos a respeitar os mais velhos
e obedecer ao chefe , e ela se pegou

agindo de modo automtico enquanto


ocupava a cadeira.
Quer um copo? perguntou
Barney.
Com o canto do olho ela podia v-lo
examinando-a.
No, obrigada respondeu ela.
Agradeo por ter vindo, Maria
disse Barney, com o sotaque apenas um
pouquinho mais pesado do que o usual,
o ritmo mais lento. Era o mesmo tom que
usava para falar no tribunal. E tenho
certeza de que voc deve estar se
perguntando por que pedimos que
viesse. Agora

Voc disse que havia algo que ns


precisvamos discutir interrompeu ela.
Tipo ns dois.
Barney se encolheu, evidentemente
surpreso por ser interrompido, mas s
por um instante. Ele sorriu.
Perdo?
Voc disse ns, dando a entender
que ramos voc e eu. No disse que
mais algum estaria aqui.
Claro disse ele, com a voz se
suavizando outra vez. Peo desculpas
por me expressar mal.
Ele ofereceu uma abertura para ela
responder sem dvida esperando que
desconsiderasse o erro , mas Colin

provavelmente no teria dito nada, por


isso Maria tambm no disse.
Estou aprendendo, pensou.

Imagino
que
devemos
simplesmente ir direto ao ponto. A
ltima coisa que eu desejaria que esta
reunio prolongasse seu dia de trabalho.
Certo. Ela sorriu por dentro.
De novo, no era o que ele esperava
que ela dissesse, mas Barney era um
mestre na recuperao. Ele pigarreou.
Tenho certeza de que voc ouviu
os boatos relativos a supostas alegaes
por parte de vrias funcionrias contra
Ken Martenson. Alegaes, por sinal,
que no tm base factual.

Ele esperou, mas dessa vez ela no


disse nada.
Estou correto? perguntou ele
finalmente.
Ela olhou para Ken, depois de novo
para Barney.
No tenho certeza.
Voc no tem certeza se ouviu os
boatos?
Ah, eu ouvi os boatos.
Ento no tem certeza de qu?
No tenho certeza se as alegaes
tm base factual ou no.
Posso garantir, Maria, que no
tm.
Ela esperou alguns instantes.

Certo.
Colin sentiria orgulho dela. Mais do
que isso, Maria comeou a entender
como o uso da palavra mudava a
dinmica de poder na sala. Ou no
mnimo determinava o tom que ela
queria, ainda que Barney no gostasse
disso. Ele no gostava, mas era
suficientemente
profissional
para
disfarar, com o sotaque e o ritmo lento
continuando em seu estilo de tribunal.
Como o Sr. Martenson nosso
diretor administrativo, o escritrio
pretende questionar vigorosamente essas
alegaes. Isso inclui litgio. Claro,
como voc sabe, quando as reputaes

esto em jogo, casos assim so


resolvidos com acordos para evitar
procedimentos legais demorados, caros
e incmodos. Nessa situao especfica,
qualquer acordo potencial no refletiria
a veracidade das alegaes, e sim o
tempo, o dinheiro e a inconvenincia
que a contestao das acusaes
provocariam. Obviamente, qualquer
acordo, se houver um acordo, seria
lacrado e confidencial.
Maria assentiu. V logo ao ponto.
Por que me chamou aqui?
Tenho certeza de que no preciso
repassar com voc a reputao
fantstica do Sr. Martenson. Os que o

conhecem melhor, pessoas como voc e


eu, sabemos que ele sempre teve o
interesse da empresa frente de seus
pensamentos e atos. Simplesmente no
possvel que tenha feito qualquer coisa
que colocasse a firma ou sua prpria
reputao em risco. Essas alegaes so
absurdas. Em sua carreira de quase trs
dcadas como advogado em nossa
comunidade, nenhuma acusao de
assdio sexual sequer viu a luz do dia
em qualquer tribunal. Trs dcadas de
trabalho duro, agora correndo risco
porque h pessoas simplesmente
gananciosas no mundo.

Acusaes que jamais chegaram


luz do dia porque foram resolvidas com
acordos, pensou Maria.
Infelizmente, sempre que h um
pote de dinheiro, h pessoas acreditando
que tm direito sobre ele. Em alguns
casos essas pessoas podem mentir ou
distorcer a verdade com uma histria
que serve a seus objetivos. Em outras
ocasies, as pessoas simplesmente
interpretam mal um comportamento que
todo mundo acharia inofensivo. minha
crena que o que est acontecendo aqui
um pouco das trs coisas. Alguns
tubares gananciosos sentem o cheiro de
sangue na gua e querem garantir que

tenham sua cota merecida. Mas nossa


constituio justa no diz que algum
tem o direito de tomar a propriedade de
outro porque acredita que ela deveria ter
sido sua o tempo todo. Ganncia. uma
coisa medonha, medonha, e muitas vezes
vi pessoas boas feridas por ela, at
parentes meus. Meus vizinhos, pessoas
boas que vo igreja, foram arruinados
por pessoas gananciosas. Nesses anos
de maturidade geralmente sinto pena
dessas pessoas. A vida delas vazia, e
acreditam que podem preencher esse
vazio com moedas. S que a reputao
do Sr. Martenson est em jogo, assim
como o bom nome da nossa firma, e eu

sinto a responsabilidade, at mesmo o


dever, de garantir que o Sr. Martenson e
o escritrio tenham a defesa mais
vigorosa possvel.
Ele era bom, mesmo quando estava
distorcendo a verdade. Ela podia
entender por que os jurados gostavam
dele.
Claro, tenho certeza de que voc
nutre um sentimento igualmente forte
com relao integridade e
manuteno da alta reputao da
empresa. Mas preciso dizer que estou
com medo, Maria. Estou com medo
pelas outras pessoas daqui. Nossos
colegas de trabalho. Seus amigos. As

jovens famlias com hipotecas e contas a


pagar. Com seus bebs e seus filhos. Por
eles, sinto a obrigao de usar todas as
habilidades que o bom Deus me deu,
com a esperana de que o que certo,
justo e bom possa prevalecer sobre o
que errado e ganancioso. Mas, afinal
de contas, sou velho e estou fora de
contato com o modo como as coisas
funcionam hoje em dia, de modo que no
sei nada.
Quando Barney parou de falar,
depois de terminar sua jogada, Maria
quase sentiu vontade de aplaudir. Em
vez disso, manteve o rosto impassvel.

Depois de um tempo Barney suspirou e prosseguiu:


Eu conheo voc, Maria. Sei que
compartilha minhas preocupaes. Voc
uma pessoa boa demais para no estar
com medo por todos os seus amigos e
colegas de trabalho. E sei que vai querer
ajud-los, porque no deseja uma
perverso da justia, tanto quanto eu.
Nossa firma, todos ns, precisamos
permanecer unidos como um s contra
essas essas pessoas gananciosas que
se iludiram acreditando que tm direito
ao seu dinheiro ganho com dificuldade,
ainda que elas prprias no tenham feito
nada para merec-lo.

Ele balanou a cabea.


S queremos que a verdade venha
tona, Maria. S isso. S a verdade
simples e honesta de Deus. E por isso
que voc est aqui. Porque preciso da
sua ajuda.
L vem, pensou Maria.
S estamos pedindo o mesmo que
pedimos a todos os funcionrios.
Queremos que assine um documento
declarando que sente o maior respeito
pelo carter do Sr. Martenson, e que
durante todo o tempo que passou na
empresa voc jamais testemunhou ou
mesmo ouviu falar que o Sr. Martenson
tenha se envolvido em qualquer

atividade que possa ser vista de modo


sexualmente ofensivo para qualquer
empregado. No seu caso, e s nossas
funcionrias, tambm estamos pedindo a
confirmao de que jamais se sentiram
sexualmente assediadas, de modo algum,
em qualquer ocasio.
Por um instante, Maria apenas o
encarou. Notou que Ken havia afundado
mais na cadeira e, antes que ela pudesse
responder, Barney continuou:
Claro, voc no precisa fazer isso.
No fim das contas, voc que escolhe.
No h motivo para levar em conta o
meio de vida de qualquer outra pessoa

nesta empresa. S quero realmente que


faa a coisa certa.
Barney terminou. Seu corpo estava
posicionado de modo humilde. Barney:
um portador da justia num mundo que
ele no entendia mais, carregando um
fardo que precisava ser segurado por
algum. No era de espantar que fizesse
tanto sucesso.
Porm Maria no conseguia pensar
em nada para dizer. Por mais que Barney
fosse persuasivo ele estava mentindo.
Tudo isso era um jogo. Sem dvida ele
exigira a presena de Ken como uma
forma de castigo. Voc entende o nvel a
que precisei baixar para defend-lo?

Ken no havia sequer murmurado uma


nica palavra.
No entanto
Seria justo que o escritrio inteiro
fosse penalizado por causa de um nico
idiota? E quanto dinheiro as mulheres
queriam? Ken a havia assediado e ela
sobrevivera. Em mais duas semanas
provavelmente deixaria tudo isso para
trs. Com o tempo, o assunto poderia at
mesmo ser tema de piadas. Ken era um
sacana, mas no tinha se exposto nem
tentado agarrar Maria no corredor
quando estavam na conveno. Ele era
inseguro demais pattico demais
para chegar to longe. Pelo menos com

ela. Mas e quanto s outras que ele


havia assediado?
No tinha certeza e, sentindo a
necessidade de adiar a deciso, respirou
fundo.
Deixe-me pensar sobre isso.
Claro disse Barney. Agradeo
sua considerao. E lembre-se, todo
mundo no escritrio, seus colegas e
amigos, s querem que voc faa a coisa
certa.

sua mesa, Maria se obrigou a olhar a


queixa feita contra o hospital, mas a
intervalos de alguns minutos pegava-se
repassando a conversa e pensando em
modos de reagir melhor. Pegou-se
imaginando o que Colin teria feito
A est voc.
Perdida em pensamentos, levantou
os olhos e viu Jill na porta.
Ah
Onde voc estava? perguntou
Jill. Passei aqui agorinha mesmo, mas
voc no estava na sala.
Barney queria falar comigo.
Imagino disse Jill, fechando a
porta. Como foi a reunio com o

detetive?
Maria colocou Jill a par das coisas
que Margolis havia dito. Como ela, Jill
no soube direito o que pensar. Fez as
mesmas perguntas que Maria havia feito
e ficou com a mesma expresso confusa.
No sei se uma notcia boa ou
ruim disse Jill finalmente. Est mais
confuso agora do que hoje cedo.
Esse no meu nico problema,
pensou Maria.
O que voc est pensando agora?
Como assim?
Sua expresso mudou.
Ah s estava pensando na
reunio com o Barney.

E?
O Ken estava l.
Jill confirmou com a cabea.
Por causa do processo?
Claro.
E deixe-me adivinhar. S o Barney
falou e derramou um charme sulista e
comeou a falar sobre fazer a coisa
certa?
Voc o conhece bem.
Infelizmente. Ento ficou
sabendo de alguma coisa?
Eles querem apresentar uma
frente unida.
Ceeerto mas o que, exatamente,
isso significa?

Querem que eu assine um


documento dizendo que nunca vi o Ken
fazer nada de errado, que ele sempre foi
profissional e que nunca me assediou.
O Barney pediu para voc assinar?
Ou insistiu em que voc assinasse?
Pediu. Na verdade deixou
perfeitamente claro que queria que a
deciso fosse minha.
Isso bom.
Acho que sim.
Voc acha?
Quando Maria no respondeu, Jill
olhou-a.
No diga que h mais alguma
coisa instigou ela. Algo que voc

no me contou hoje cedo?


Bom
Deixe-me adivinhar. O Ken andou
assediando voc por um tempo?
Maria levantou os olhos.
Como voc sabia?
No se lembra do nosso almoo?
Depois de voc ter ido fazer stand-up
com o Colin, quando fiquei perguntando
como iam as coisas no trabalho? Eu
sabia que voc tinha ido conveno
com o Ken, e estou por aqui h tempo
suficiente para saber exatamente o que
ele pode ter tentado. Mesmo enquanto
voc jurava que tudo estava bem, eu tive
minhas suspeitas.

Por que no disse nada?


Jill olhou para ela como se dissesse
Voc precisa mesmo que eu responda a
isso?.
A poltica de escritrio uma
merda. por isso que Leslie e eu
colocamos isso fora da lei. Naquela
ocasio eu no queria pr a ideia na sua
cabea, se no tivesse acontecido, mas
me lembro de pensar que estava correta
nas minhas suposies. O que terrvel,
claro. Mas fiquei um pouco feliz,
tambm, e sei como medonho uma
amiga dizer isso.
Como assim, ficou um pouco feliz?

Se voc adorasse ficar aqui, talvez


no se sentisse to ansiosa para apostar
na gente. Claro, na ocasio eu no sabia
sobre a possibilidade dos processos.
Fico feliz por voc se preocupar
tanto com meu bem-estar.
Voc uma mulher forte, Maria. E,
francamente, acho que mais inteligente
do que o Ken. Eu sabia que voc
arranjaria um modo de mant-lo a
distncia.
Eu disse a ele que o meu namorado
lutador de MMA era do tipo ciumento.
Jill gargalhou.
Viu? Muito mais esperta do que o
Ken. Certo, mas voltando reunio que

voc teve com o Barney e o Ken, nosso


ilustre lder. Ento o Barney pediu para
voc
assinar
o
documento,
e
basicamente voc disse que iria pensar.
O queixo de Maria caiu.
Como voc sabe o que eu falei?
que eu conheo o Barney. Ele
mestre em mascarar o bvio, mostrar
como seu lado o justo, e depois
misturar uma dose de culpa, para o caso
de voc ainda estar hesitando.
importante voc pr tudo isso de lado e
pensar no que aconteceu de verdade. E,
por sinal, o que aconteceu?
Ento Maria fez uma recapitulao
da conveno, e Jill nem levantou uma

sobrancelha, mas, quando contou sobre


os contatos subsequentes, Jill ficou com
expresso ptrea.
Espere a disse ela. Uma coisa
vir com a histria de minha mulher
no me entende, mas voc est dizendo
que ele ps a mo no seu peito?
Bom, na minha clavcula ou
talvez logo abaixo. Ele no
Mas a inteno ficou bvia? E ele
quis almoar e falar mais sobre ser uma
pessoa de equipe?
, mas eu impedi que a coisa fosse
mais longe Ele no
Venha comigo disse Jill,
estendendo a mo para a maaneta.

Aonde vamos?
Falar com o Barney e o Ken.
Vamos deixar para l Eu vou
sair da empresa, de qualquer modo. E
ele no tocou meu seio nem nada
Bom, o Barney no sabe dos
detalhes. E tenho certeza de que a
reunio no foi somente para tentar
proteger a firma; tambm se destinava a
impedir que voc se juntasse s outras
mulheres prestando queixa.
Maria balanou a cabea.
No vou abrir um processo.
Tem certeza de que no quer?
Maria pensou em Barney e nos
outros funcionrios do escritrio. As

atenes de Ken tinham sido medonhas e


provocado estresse, mas em sua cabea
simplesmente pr tudo para trs e
prosseguir com a vida era uma opo
muito mais atraente do que ir a fundo na
questo.
, tenho certeza. Eu vou embora de
qualquer modo.
Mas no acha que o Ken deveria
ser responsabilizado? Pelo menos um
pouquinho? Por todo o estresse que
causou para voc?
Acho que sim. Mas, como eu
disse, no quero prestar queixa.
Jill deu um sorriso.
Eles no sabem disso.

O que voc vai dizer?


O que deveria ser dito. E,
independentemente do que voc fizer,
deixe que eu fale. No diga uma palavra.

Antes mesmo de Maria perceber o que


estava acontecendo, Jill marchou para a
sala de Barney, com ela correndo para
acompanh-la. A porta de Barney estava
fechada, mas isso no deteve Jill nem
um pouco.

Barney e Ken, ocupando as mesmas


cadeiras de alguns minutos atrs,
ficaram espantados com o aparecimento
sbito de Jill.
O que est acontecendo? Ns
estamos em uma reunio comeou
Barney, mas Jill entrou na sala com
Maria logo atrs.
Poderia fechar a porta, Maria?
A voz de Jill estava firme e
profissional, porm decidida. Maria
percebeu que nunca a tinha ouvido falar
assim.
Voc ouviu o que eu disse, Jill?
perguntou Barney. Estamos numa
Acho que voc precisa me ouvir.

Vamos entrevistar outra assistente


em cinco minutos.
Diga a ela que ter de esperar.
Voc quer ouvir o que tenho a dizer.
sobre o processo e tem a ver com vocs
dois.
Ken permaneceu em silncio. Barney
a encarou antes de finalmente pegar o
telefone; Maria ouviu-o fazer o que Jill
tinha instrudo. Depois de desligar, ele
se levantou.
Deixe-me trazer uma cadeira para
vocs se sentarem comeou ele, mas
Jill balanou a cabea com fora.
Vamos ficar de p disse.

Maria viu as sobrancelhas de Barney


subirem ligeiramente e presumiu que ele
estivesse fazendo alguns clculos
mentais rpidos. A maioria das pessoas
se sentaria de novo, porm Barney
entendia o valor de manter o nvel do
olhar, ainda que Ken no entendesse. Ele
se empertigou mais.
Voc disse que o assunto tem a ver
com a empresa?
Na verdade eu disse que tem a ver
com vocs dois. Mas sim, no fim das
contas tem a ver tambm com a empresa.
Fico feliz que vocs tenham vindo,
ento disse ele, com o sotaque e a
cadncia xaroposa retornando.

Acabamos de ter uma conversa com


Maria sobre as alegaes falsas, como
tenho certeza de que voc sabe, e confio
que Maria far o que certo para todos
os envolvidos.
Voc no deveria ter tanta
confiana contraps Jill. Eu queria
que os dois fossem os primeiros a saber
que Maria acaba de me informar que
Ken Martenson se engajou em conduta
que qualquer jri consideraria como
assdio sexual e que ela est pensando
enfaticamente em fazer uma queixa como
preliminar para um processo prprio.
No verdade! explodiu Ken, as
primeiras palavras que Maria o escutava

falar naquele dia.


Jill se virou para ele mantendo a voz
tranquila.
Voc disse a ela para se esforar
mais para ser uma pessoa da equipe.
Que ter voc ao lado poderia ajud-la
quando fosse indicada como scia. E
depois voc passou a mo nela.
No fiz uma coisa dessas!
Voc a tocou de modo inadequado,
no pescoo e no peito.
Eu s encostei no ombro dela.
Ento admite que tocou nela? E
que manteve as mos nela mesmo
quando ela achou isso claramente
ofensivo?

Diante dessas palavras, Ken


percebeu que era melhor fechar a boca,
e se virou para Barney. Se Barney ficou
com raiva pelo que Jill havia dito, no
demonstrou.
Maria no fez qualquer afirmao
de assdio sexual na nossa reunio de
hoje, nem jamais me disse nada em
todos os meses em que trabalhou aqui.
Por que diria? Ela sabia que voc
iria encobri-lo. Como antes, quando os
outros casos de assdio foram
resolvidos com acordos.
Barney respirou fundo.
Tenho certeza de que houve algum
tipo de equvoco e que poderemos

resolver isso de modo amigvel. No h


motivo para ameaas.
Eu no fiz ameaas. De fato, no
mnimo vocs deveriam agradecer porque estamos aqui, de modo a no serem
surpreendidos.
Eu agradeo concordou ele.
Acho que poderamos discutir o assunto
de
modo
mais
civilizado
se
estivssemos sentados. Eu gostaria de
ouvir o que Maria tem a dizer.
Tenho certeza de que sim. Vamos
deixar voc ler a queixa em detalhes
assim que ela for feita. Por enquanto eu
falo por ela.

Os olhos de Ken se arregalaram,


mas Barney simplesmente encarou Jill.
Voc entende que no pode
representar Maria por motivos bvios
de conflito de interesses?
Estou aqui como amiga dela.
No sei se isso faz diferena.
Ento vamos comear com o
seguinte: Maria e eu vamos sair da
firma. No tnhamos inteno de
informar
a
vocs
hoje,
mas
considerando que ela pode abrir um
processo por retaliao, achei melhor
resolver tudo agora.
Pela primeira vez, nem mesmo
Barney soube o que dizer. Olhou para

Jill, depois para Maria e de volta para


Jill.
Voc disse que as duas vo sair do
escritrio?
Vamos.
Onde vocs vo trabalhar?
No isso que estamos discutindo.
Neste momento estamos falando do
processo que Maria pretende abrir.
Todos sabemos que as alegaes feitas
por Lynn e as outras so srias, e voc
pode imaginar o peso que esses casos
tero quando Maria tambm se
apresentar?
Mas eu no fiz nada murmurou
Ken.

Barney apenas olhou-o irritado.


Voc acha que algum vai
acreditar nisso? Depois de tudo o que as
outras disserem no tribunal? Mas, claro,
a coisa no chegar to longe. Todo
mundo nesta sala sabe que vocs vo
fazer um acordo. Quase sempre esse tipo
de caso resolvido com acordo. No
sei se posso dizer o mesmo com relao
a Maria. Ela estava muito perturbada
quando falou comigo. Ainda que eu no
seja a advogada neste caso, minha
suspeita de que ela pode optar por
lev-lo at o final.
Barney ajeitou o palet.

Estou presumindo que vocs no


estejam aqui simplesmente para adiantar
que vo abrir um processo ou para dizer
que vo embora. Presumo que estejam
aqui porque gostariam de resolver essa
questo.
Por que imagina isso?
No h nada a ganhar contando
antecipadamente que pretendem fazer
uma queixa.
Talvez eu s tenha sentido um
resqucio de lealdade pela firma.
Talvez.
Ou talvez eu s quisesse que o Ken
soubesse que, alm de arruinar a
empresa e perder todas as economias,

ele provavelmente ter de vender aquele


carro ridculo quando Maria acabar com
ele.
Ken gemeu baixinho. Barney
ignorou-o.
Como podemos resolver isso?
Para comeo de conversa, Maria
quer seis semanas de frias este ano.
Por que ela iria querer seis
semanas de frias quando est
planejando ir embora?
Porque isso est na lista de coisas
que ela deseja na vida. Porque o Ken
um escroto. Porque ontem ela viu um
arco-ris. Porque Maria teve de
trabalhar noite e nos fins de semana

por sua causa, de modo que no teve um


dia de folga desde que chegou aqui. No
importa o motivo. Ela quer e pronto.
Os funcionrios de primeiro ano
s tm direito a uma semana.
Ento faa uma exceo. Frias
remuneradas, veja bem.
Ken ia dizer alguma coisa, mas
Barney levantou a mo para impedi-lo.
Algo mais?
Sim. Um aviso prvio est fora de
cogitao. Hoje o ltimo dia de Maria
e ela no vai voltar.
Barney parecia ter comido alguma
coisa desagradvel.
S isso?

No exatamente. Pelo sofrimento


mental ela precisa de um bnus.
Digamos cinco meses de salrio?
Barney ficou quieto.
E em troca disso?
Terei de conversar com ela, mas
tenho quase certeza de que voc nunca
vai ouvir nada da parte dela sobre o
comportamento inadequado do Ken.
Nenhuma queixa, nenhum processo.
Tudo acaba aqui e cada um vai para seu
lado.
Barney ficou quieto, provavelmente
ponderando at que ponto Maria poderia
estar levando aquilo a srio. Mas Jill
sabia qual era o pensamento dele.

Ela no est blefando, Barney.


Voc sabe como o Ken . Sabe o que ele
fez com as outras e sabe que ele
assediou Maria sexualmente. Mais do
que isso, sabe que no estamos falando
de muito dinheiro. Ela est lhe
oferecendo esse presente porque, por
mais que despreze o Ken, tem grande
respeito por voc.
E o documento inocentando o Ken?
Nem pense nisso alertou Jill.
Maria no vai mentir, mas tambm no
vai assinar um documento dizendo o que
aconteceu de verdade. Simplesmente
isso vai ser esquecido.

E se ela for chamada como


testemunha pelas outras reclamantes?
At l ela vai estar no planeta
Jpiter, de modo que no h motivo para
se preocupar.
Como assim?
Ah. Ela sorriu. Desculpe.
Achei que tnhamos feito um desvio para
a terra da fantasia.
Fantasia?
Voc e eu sabemos que ela no
precisar testemunhar porque voc no
vai deixar que isso chegue to longe. Vai
conseguir um acordo. preciso, ou isso
vai lhe custar uma fortuna, mesmo que
venam.

Barney olhou para Ken, depois de


volta para Jill.
Posso perguntar quais so suas
exigncias? J que tambm vai sair da
empresa?
S uma, e no tem a ver com
dinheiro. Em troca, vou terminar as
prximas duas semanas aqui como eu
planejava, trabalhando com os scios
para garantir que nenhum cliente meu
perceba minha sada.
Qual a nica exigncia?
Eu gostaria que voc fizesse uma
festinha de despedida para mim, aqui no
escritrio. Nada chique, s um bolo no
almoo ou algo assim. Eu gostaria de ter

a chance de me despedir de todo mundo


de uma vez s. At l, acho que seria
melhor manter nossa partida o mais
discreta possvel. Os outros scios
precisam saber, mas no quero provocar
um estouro da boiada com funcionrios
correndo para a sada. Acredite ou no,
espero que resolvam isso e possam
deixar tudo para trs o mais rpido e
discretamente possvel. H muita gente
boa aqui.
Ainda que Barney pudesse ter
apreciado o sentimento de Jill, Maria o
viu se remexer, levando a mo ao
queixo.

Pagar cinco meses a Maria meio


alto. Tenho certeza de que os scios vo
reclamar. Trs meses talvez eu
consiga
No interprete mal minhas
esperanas elevadas pelos outros daqui
como chance para negociar, porque no
estamos negociando. Esta uma oferta
nica: pegar ou largar. Termina no
momento em que Maria e eu sairmos
pela porta. Francamente, ela est
pedindo muito menos do que voc ter
de pagar s outras. De modo que voc
deveria agradecer, e no tentar regatear.
Barney demorou antes de responder.

Ainda preciso falar com os outros


scios disse finalmente. No posso
tomar esse tipo de deciso sozinho.
Claro que pode. Ns dois sabemos
que os scios vo seguir sua liderana,
portanto vamos parar com a falsidade,
certo? Voc concorda ou no?

Cinco meses de salrio?! exclamou


Maria.
Estavam paradas no estacionamento
perto do carro dela. Alguns minutos

antes, Maria havia guardado os poucos


itens pessoais que mantinha em sua sala
principalmente fotos da famlia e umas
poucas que havia tirado remando na
prancha numa pequena caixa,
colocando-a no porta-malas. A pedido
de Barney, no se despediu de ningum.
Jill estivera esperando por ela do lado
de fora com um sorriso.
Legal, n?
Maria estava tonta. Chega de Ken;
chega de fins de semana tentando
cumprir com as exigncias de Barney, e
cinco meses de salrio, indo direto para
sua poupana. Nunca, nunca tivera nada
perto disso; o que havia acabado de

acontecer era igual a comprar uma


raspadinha premiada.
Ainda estou em choque.
Eu provavelmente poderia ter
conseguido mais.
mais do que suficiente. Estou me
sentindo culpada por conseguir tanto.
No se sinta mal. Porque, acredite
ou no, voc foi assediada. Pode no ter
sido to bvio para voc quanto foi para
as outras, mas foi. Voc merece isso. E
acredite quando digo que o Barney est
soltando um enorme suspiro de alvio
agora mesmo, caso contrrio no
estaramos aqui fazendo uma pequena
comemorao.

Muito obrigada.
No precisa agradecer. Se
estivssemos em posies contrrias,
voc faria o mesmo por mim.
Nem de longe sou to boa quanto
voc. Voc pegou o Barney de jeito. E
venceu.
Jill deu um riso sem graa.
E quer saber de uma coisa maluca?
O qu?
Leslie muito, muito melhor do
que eu.
Esse pensamento fez a cabea de
Maria girar.
Obrigada de novo por me dar uma
chance.

De nada. Mas sei exatamente o que


estou fazendo.
Maria fez um gesto na direo do
prdio.
estranho pensar que no vou
trabalhar amanh e nunca mais vou
passar por essa porta. Tudo aconteceu
muito depressa. Por mais que eu no
goste do que o Barney est fazendo,
ainda espero que ele fique bem.
Barney o nico advogado com
quem voc no precisa se preocupar.
Ele vai ficar bem, independentemente de
qualquer coisa. E, c entre ns, eu no
me surpreenderia se ele tambm sasse
da firma.

Por que ele sairia?


Porque pode. Voc iria querer
continuar trabalhando com o Ken?
Maria no respondeu, mas no
precisava. Jill estava certa, e apesar de
Maria ainda estar tentando processar os
acontecimentos do dia, pegou-se de
repente pensando em Lester Manning e
nas coisas que Margolis tinha dito.
Cruzou os braos.
O que voc faria se fosse eu? Quer
dizer, com relao ao Lester.
No creio que voc saiba o
suficiente para chegar a alguma
concluso. Sei que isso provavelmente
no ajuda, mas

Ela deixou a frase no ar e Maria no


pde culp-la, j que, mesmo para ela,
as peas simplesmente no se
encaixavam.

Maria dirigiu at um shopping center de


luxo, tentando processar o fato de que
no trabalharia no dia seguinte nem na
segunda-feira. A ltima vez que isso lhe
acontecera foi depois de sair do
trabalho em Charlotte

Balanou a cabea, afastando o


pensamento. Sabia exatamente onde isso
iria dar. A ltima coisa que desejava era
pensar em Lester, no namorado de
Cassie ou em qualquer palavra dita por
Margolis, j que no levaria a lugar
nenhum.
Chega do Ken, maravilhou-se. Chega
de fins de semana perdidos. Em duas
semanas estaria trabalhando com Jill. E
cinco meses de salrio. Em termos de
carreira, duvidava de que as coisas
pudessem estar melhores, e isso pedia
uma espcie de comemorao, talvez at
uma estrepolia. Poderia trocar o carro
por um mais esportivo desde que no

fosse um Corvette vermelho , mas, to


rapidamente quanto o pensamento lhe
veio, soube que era s uma fantasia.
Ela no tinha a inteno de explicar
ao pai por que havia comprado um carro
em vez de pagar parte da dvida do
crdito estudantil da faculdade de
direito ou abrir uma conta de
investimentos. Ou simplesmente poupar
o dinheiro, j que precisaria comprar
sua parte na sociedade dentro de alguns
anos.
Perdida nos acontecimentos do dia
estava a ideia de que poderia se tornar
scia de um escritrio de advocacia

com apenas 30 e poucos anos. Quem


poderia prever isso?
Quando chegou ao Mayfaire, o
crepsculo havia baixado. Mandou uma
mensagem para Serena dizendo que
estaria em casa pouco antes das sete, e
pediu para no atrasarem o jantar por
causa dela. Segundos depois seu celular
vibrou com a resposta de Serena. Eu
tambm vou chegar tarde. Odiaria que
voc perdesse alguma coisa da
conversa cintilante.
Maria
sorriu.
Mandou
uma
mensagem para os pais dizendo quando
chegaria, depois foi para a WilliamsSonoma. Era meio desafiador conseguir

algo especial para a me. Carmen


sempre reclamava sobre o dinheiro
gasto com ela, especialmente por parte
de suas crianas. Como um carro novo
estava fora de cogitao, Maria achou
que poderia esbanjar um pouco com
algumas panelas novas. Apesar do
restaurante e da paixo por cozinhar, sua
me nunca havia pensado em comprar
utenslios novos. Os que tinha estavam
por l desde a poca que Maria
comeara o maternal. Talvez at antes
disso.
Os utenslios de cozinha de alta
qualidade acabaram sendo mais caros
do que havia planejado, mas Maria

sentiu-se bem com isso. Os pais tinham


pagado por seu ensino particular e, aos
16 anos, lhe deram um carro usado que
durou at o atual. Isso sem contar quatro
anos de faculdade e metade da escola de
direito. Sabia que sua me iria reclamar
seu pai no diria nada , mas ela
merecia.
Colocou os presentes no portamalas, perto da caixa de objetos pessoais. Felizmente o trnsito estava
tranquilo. Antes de dar partida no carro,
mandou uma mensagem para Serena,
dizendo que chegaria em quinze minutos,
depois percebeu que ainda no havia
contado a Colin o que tinha acontecido

no escritrio. Sentia vontade de


comemorar, e com quem poderia ser
melhor do que com ele? Mais tarde, na
casa dele ou na dela Quem imaginaria
que o dinheiro podia ser um
afrodisaco?
Sabendo que ele j estava atrs do
balco, mandou uma mensagem e pediu
que ligasse quando tivesse chance. Colin
trabalharia at as dez ou onze horas da
noite, e isso lhe daria tempo, depois de
sair da casa dos pais, para voltar em
casa, acender algumas velas, talvez at
tomar uma taa de vinho. Sabia que a
noite acabaria tarde, mas ele no tinha

aula de manh e ela no precisava ir


trabalhar, ento
Ps o celular no banco do carona e
foi para a casa dos pais. Depois de
entrar no bairro, pegou-se imaginando
quantas vezes na vida tinha feito
exatamente aquela curva. Dezenas de
milhares, provavelmente, o que a deixou
espantada, assim como o prprio bairro.
Enquanto as pessoas se mudavam para
l e iam embora, as casas pareciam
pouco afetadas pela passagem do tempo,
e cada esquina trazia lembranas: das
barracas de limonada ou de andar de
patins, dos fogos de artifcio no 4 de
julho. Pedir doces no Dia das Bruxas. Ir

para casa com amigos. Seu telefone


comeou a tocar, atrapalhando seu
pensamento. Viu o nome de Colin e
atendeu com um sorriso.
Ei disse. Achei que voc no
podia telefonar enquanto estava trabalhando.
No deveria, mas vi seu recado.
Pedi para o outro barman me cobrir por
uns minutos. Voc est bem?
Estou tima. Quase chegando na
casa dos meus pais.
Achei que voc j estaria l.
Precisei comprar um presente para
minha me, e isso demorou uma

eternidade. Voc no vai adivinhar o que


aconteceu hoje.
Margolis ligou de novo?
No. sobre o trabalho disse
ela, e enquanto se aproximava da casa
dos pais contou tudo a Colin. O que
significa que estou meio rica.
o que parece.
Comprei umas panelas fabulosas
para mame.
Aposto que ela vai adorar.
Vai, assim que superar a culpa.
Mas o verdadeiro motivo para falar com
voc que gostaria que voc viesse
hoje. Para a minha casa.

Ns j no tnhamos concordado
que eu iria? E que iria ligar quando
sasse?
, mas quando decidimos isso eu
no estava com clima para comemorar.
Agora estou e queria avis-lo.
Avisar o qu?
Bom, agora que estou meio rica,
posso fazer algumas exigncias a voc
esta noite. Exigncias fsicas, quero
dizer.
Colin gargalhou e ela viu que ele
havia gostado da sugesto.
Certo.
Mais frente, Maria viu o carro de
Serena parado diante da casa dos pais;

dos dois lados da rua as caladas se


encontravam desertas. De um lado e do
outro do quarteiro, o interior das casas
estava iluminado, luzes acesas e
aparelhos de televiso piscando,
famlias relaxando no fim de um longo
dia.
O que quer que voc faa, no
deixe a ansiedade arruinar sua
concentrao no trabalho. Eu odiaria
que voc se encrencasse com sua chefe.
Vou me esforar.
Ela parou atrs do carro de Serena e
desligou o motor.
E mais uma coisa. Lembra o que
eu disse ao Margolis? Quando ele

perguntou por que eu ainda estava com


voc?
Lembro.
Ela saiu e foi at o porta-malas.
Fui sincera em cada palavra.
Ele riu de novo.
Certo.
Ela abriu o porta-malas.
Infelizmente preciso desligar.
Terei de usar as duas mos para carregar
tudo.
Saquei. Tenho de voltar ao
trabalho de qualquer modo.
Ah, antes de voc ir
Enquanto olhava as caixas, Maria
registrou um movimento em sua viso

perifrica e se virou. Um homem


atravessava a rua na direo dela,
movendo-se depressa. Houve uma
frao de segundo em que ela no soube
como reagir. Ela jamais ouvira falar de
assalto ou de uma disputa domstica que
sasse do controle naquele bairro.
Estava a apenas alguns metros da porta
da casa dos pais, numa rua to segura
que ela costumava acampar no quintal
dos fundos nas noites mais quentes do
vero. No entanto, os passos decididos
do estranho fizeram os pelos de sua nuca
se eriarem de repente, porque ela
soube, por instinto, que aquela pessoa
no era dali.

A escurido tornava impossvel um


reconhecimento ntido, mas nesse
instante o rosto sombreado do homem
foi iluminado subitamente pelas luzes
que se derramavam da sala dos pais. Ela
viu um brilho de metal na mo dele e,
com a viso da arma, o medo tomou
conta. No conseguia se mexer e mal
podia respirar; s escutou vagamente
Colin dizer seu nome ao telefone.
Colin repetiu o nome dela uma
segunda e uma terceira vez, com a
preocupao crescente bastando para
traz-la de volta.
Ele est aqui sussurrou ela.

Quem? perguntou Colin. O que


est acontecendo?
Ele tem uma arma disse ela.
Quem tem uma arma?
Lester Manning. Est aqui em casa.

23
Colin

choque de ouvir Maria dizendo o


nome de Lester deu lugar a uma forte
onda de adrenalina, com o reflexo de
luta sendo acionado. Colin escutou
Lester gritar alguma coisa e a ligao
terminou.
Lester.

Colin saiu do bar correndo,


serpenteou em volta das mesas e clientes
ao mesmo tempo que apertava o boto
de rediscar. A ligao foi direto para a
caixa postal.
Rediscar. Caixa postal de novo.
Maria est em apuros.
Ouviu o barman gritar seu nome;
garons o olhavam confusos, e enquanto
Colin passava a toda velocidade pela
entrada, o gerente quis saber o que
acontecia.
Lester est armado.
Colin virou a esquina do prdio
correndo, com os ps escorregando na
calada cheia de areia. Recuperando o

equilbrio, correu pela rua, j


calculando a rota mais rpida para a
casa dos pais de Maria.
Esperando que as ruas estivessem
liberadas.
Esperando que seu carro desse a
partida.
Por favor, d a partida.
Ligaria do carro para a polcia.
Desviou-se de um casal idoso e
disparou pela rua, identificando seu
carro.
Lester j poderia t-la enfiado no
carro dele e ido embora, como Gerald
Laws fez com Cassie

Era um trajeto de vinte minutos at a


casa dos pais dela.
Ele chegaria em dez. Ou menos.
Maria j poderia ter sumido
Com cuidado para no afogar o
motor, virou a chave com fora e o
velho Camaro rugiu. Colin se afastou
rapidamente do meio-fio, o olhar j nos
carros frente. Com uma das mos,
digitou freneticamente o nmero da
polcia e ouviu a telefonista perguntar
qual era a natureza da emergncia.
Um homem com uma arma,
ameaando uma mulher, disse ele. Maria
Sanchez. Um cara chamado Lester
Manning a havia surpreendido diante da

casa dos pais dela No conseguia se


lembrar do nmero da casa, mas disse
telefonista o nome dos pais de Maria,
alm do nome da rua e da transversal.
Indentificando-se, disse que estava indo
para l. Quando a telefonista insistiu
para que ele deixasse a polcia cuidar
da situao sem interferncia, ele
desligou.
Como a pista ao lado estava
bloqueada por um Range Rover preto
seguindo no limite de velocidade, Colin
cortou para o acostamento e disparou
passando por uma sequncia de carros
antes de voltar estrada. Apertou o
acelerador com fora e, em poucos

segundos, aproximou-se de uma picape e


de uma minivan branca. Passou por elas
no acostamento tambm, sem diminuir a
velocidade.
Ao chegar sada para a ponte,
virou o volante com fora, cantando
pneus. Passou por mais carros pelo
acostamento e, chegando a um longo
trecho de estrada com menos trfego,
apertou o acelerador at o fundo. A
adrenalina afiava seus instintos diante
do volante, o corpo respondendo em
perfeita sincronia com o carro.
Chegou a 130, 150, depois 160
quilmetros por hora e viu um semforo
vermelho frente, luzes de freio

conforme
carros
diminuam
a
velocidade. No querendo reduzir,
entrou numa ciclovia.
Passou a toda velocidade por um
cruzamento e continuou pressionando,
ziguezagueando pelos carros e usando
ciclovias quando necessrio. Fez uma
curva e acelerou em direo a uma longa
fileira de carros e, sem ter aonde ir,
passou pelo estacionamento de um posto
de gasolina a quase 50 por hora, fazendo
as pessoas pularem do caminho.
A polcia estava indo mas talvez
no desse tempo. Sua mente disparava,
frentica, imaginando se Lester j teria

obrigado Maria a entrar num carro, para


onde ele a teria levado
Ou se j teria atirado nela.
Outra curva, dessa vez esquerda, e
pela primeira vez foi obrigado a parar
totalmente num cruzamento cheio de
veculos. Bateu com os punhos no
volante, depois prendeu o flego
mergulhando no trfego em vrias pistas.
Percebeu outro motorista pisar no freio,
deixando de acert-lo por centmetros.
Acelerando num bairro residencial a
100 quilmetros por hora, ficou atento a
crianas, animais de estimao ou
pedestres, as casas passando num
borro.

Outra curva. Pneus cantaram e a


traseira do Camaro rabeou para a
esquerda e depois para a direita, Colin
lutando para manter o controle. Nesse
quarteiro havia carros parados dos
dois lados da rua, limitando a
visibilidade, e Colin diminuiu a
velocidade com relutncia. Logo adiante
pde ver um casal empurrando um
carrinho de beb na calada; um menino
brincando de bola com o pai do lado
oposto da rua; um cara passeando com
um cachorro numa comprida guia
retrtil.
Outra curva e uma rua livre, com
visibilidade melhor; Colin acelerou de

novo, finalmente reconhecendo o bairro


dos Sanchez.
Tinha demorado nove minutos.
Fez outra curva em velocidade
mxima e quase acertou um Camry
azul que se aproximava. Colin sentiu
outra onda sbita de adrenalina enquanto
seu corao martelava. Vislumbrou dois
homens no banco dianteiro, com
expresses espantadas, os olhos
arregalados
enquanto
os
carros
passavam a centmetros um do outro,
perto demais. Ele segurou o volante com
fora, recuperando o controle. Por
pouco.

Estava quase l, a rua dos Sanchez


ficava logo frente. Faltava s uma
esquina para virar, e ele s apertou o
freio quando estava quase l. O medo
tomando conta agora. Rezando para no
ser tarde demais.
Enquanto virava a esquina, ouviu
uma sirene. No retrovisor viu luzes
piscando em cima do carro da polcia
que ele havia acabado de deixar para
trs. Colin diminuiu a velocidade apenas
um pouco, mas a polcia se aproximava
depressa. Ele ouviu um guincho saindo
do alto-falante.
Parado!

Sem chance, pensou Colin. No


importa o que acontea comigo.

24
Maria

Maria no conseguia afastar o olhar


da arma nem da pessoa que estava
segurando-a: Lester Manning.
Margolis estava errado. Lester no
estava no hospital. Estivera esperando-a
ali. Essa compreenso da realidade a
paralisou. Ela o viu arrancar o celular
da sua mo. O rosto dele se contorceu

em algo que ela mal conseguia


reconhecer.
Nada de telefonar! gritou ele,
fazendo-a dar um pulo. O tom era
desafinado, tenso. Nada de polcia!
Enquanto ele recuava, os sentidos
dela se aguaram: o cabelo desgrenhado
e a velha jaqueta de lona, a camisa
vermelha desbotada e os jeans rasgados;
os buracos escuros das pupilas e a
subida e descida rpida do peito. Em
sua cabea as palavras correram juntas:
Transtorno de delrio; fase aguda;
iluses persecutrias.
E a arma. Ele estava segurando uma
arma.

Sua me e seu pai estavam l dentro,


Serena tambm. Sua famlia corria
perigo, estava escuro e no havia
ningum por perto
Deveria ter corrido assim que o viu
chegar, ido para a porta da frente e
trancado-o do lado de fora, mas tinha
ficado ali, como se suas pernas
pertencessem a outra pessoa.
Eu sei o que voc fez sussurrou
ele.
As palavras saram rpidas e quase
ininteligveis. Enquanto ele continuava a
recuar, ela viu o celular se iluminando e
ouviu-o tocar. Colin. Lester levou um
susto e encerrou a ligao apertando um

boto. Viu o telefone se iluminar e tocar


de novo. Lester franziu a testa
encerrando a segunda ligao, falando
com o aparelho como se estivesse vivo.
Eu disse nada de telefonar!
gritou. Nada de polcia! Depois
murmurando: Pense direito. Isso no
real. Eles no vm.
Suas mos estavam tremendo
enquanto ele colocava o celular no
silencioso e o enfiava no bolso da
jaqueta.
Por favor, Deus, permita que o
Colin j tenha chamado a polcia,
pensou. A polcia vai chegar logo. S
vou enrolar at que cheguem. No serei

como Cassie. Se ele tocar em mim, vou


gritar e lutar feito uma louca.
Mas Margolis havia dito que
Lester podia funcionar normalmente
algumas vezes; ele conseguiu trabalhar
num emprego temporrio. E quando ela
o havia conhecido, ele era estranho,
mas no psictico, mesmo quando tinha
dificuldades ntidas. Talvez pudesse
falar com ele S precisava ficar
calma.
Oi, Lester comeou, tentando
manter a voz firme e agradvel.
Os olhos dele se iluminaram, as
pupilas enormes. No, no enormes.
Dilatadas. Estaria drogado?

Oi, Lester? s isso que voc


diz?
Quero que voc saiba que sinto
muito pelo que aconteceu com a Cassie
No, no, no! disse ele,
levantando a voz. Voc no pode dizer
o nome dela. Ela morreu por sua causa!
Maria
ergueu
as
mos
instintivamente, esperando que ele lhe
desse um soco, mas Lester deu mais um
passo atrs. Enquanto ela esperava que
ele continuasse, percebeu que Lester
parecia menos raivoso Estava com
medo?

Ou paranoico. E a ltima coisa que


desejo instig-lo.
Baixou os olhos, com o corao
martelando. Podia ouvir a respirao
forada de Lester enquanto longos
segundos se passavam. O silncio se
estendeu at que ela o ouviu fungar e
depois dizer no em voz mais baixa.
Podia ouvir a respirao dele
comeando a ficar mais lenta. Quando
ele falou de novo, sua voz estava
trmula, mas contida.
Esto em segurana disse
indicando a casa. Sua famlia. Eu vi
pela janela. Vi sua irm entrar. O que
vai acontecer agora depende de voc.

Ela se encolheu diante dessas


palavras, mas manteve o silncio. A
respirao dele continuou a ficar mais
lenta com o que parecia ser um esforo
consciente, com o olhar jamais se
afastando.
Eu vim conversar. Voc precisa
ouvir o que tenho a dizer. Dessa vez
voc vai me escutar, no vai, Maria?
Vou.
Os mdicos me dizem que isso no
real explicou. Eu digo a mim
mesmo que no real. Mas a me
lembro da verdade. Sobre Cassie e
minha me. A polcia. E o que a polcia
fez. E sei que foi voc que comeou

isso. Os mdicos podem dizer que no


real e que eu estou inventando, mas eu
sei da verdade. Voc andou falando
sobre mim, no foi?
Quando ela no respondeu, viu os
msculos do pescoo dele comeando a
se retesar.
No se incomode em mentir.
Lembre-se de que eu j sei a resposta.
Sim sussurrou ela.
Voc falou de mim com a polcia
outra vez.
Sim repetiu ela.
Foi por isso que o detetive
apareceu hoje cedo.

Cad o Colin?, pensou ela. E a


polcia? No sabia por quanto tempo
conseguiria manter Lester calmo.
Sim.
Ele se virou, encolhendo-se.
Quando nos conhecemos, eu quis
acreditar quando voc disse que estava
se esforando ao mximo, e que Cassie
ficaria em segurana. Passei a entender
que, para voc, Cassie no era ningum.
Era s outro nome, outra ningum. Mas
ela no era uma ningum. Era minha
irm, e seu trabalho era proteg-la. Mas
voc no fez isso!
Ele fechou os olhos com fora.

Cassie cuidava de mim quando


minha me ficava doente demais para
sair da cama Fazia sopa de macarro
com frango e a gente assistia televiso
e ela lia livros para mim. Voc sabia
disso? Ela era algum! Ele limpou o
nariz com as costas da mo e, quando
continuou, sua voz saiu quase infantil.
Tentamos avisar a voc o que iria
acontecer, mas voc no escutou.
Quando Cassie morreu, minha me no
suportou mais viver. Por sua causa ela
se matou. Voc sabia? Diga a verdade.
Sim admitiu ela.
Voc sabe tudo sobre ns, no ,
Maria? Voc sabe tudo sobre mim.

Sim.
E mandou a polcia atrs de mim
depois que Cassie morreu.
Porque voc mandou os bilhetes.
Porque estava me ameaando.
Sim.
E seu namorado Ele seu
namorado, no ? O cara grando da boate? Eu vi como ele ficou com raiva
depois que eu mandei a bebida. Ele
queria me machucar, no queria?
Sim.
E a, hoje cedo, voc mandou a
polcia de novo.
Porque voc cortou meus pneus!
Porque est me perseguindo!

Sim.
Ele ficou um pouco mais ereto.
Foi isso que eu disse aos mdicos.
Tudo isso. Mas eles no acreditam,
claro. Ningum nunca acredita em mim,
mas pelo menos voc est sendo
honesta. Eu sabia, mas agora sei de
verdade e sinto a diferena em todo o
corpo. Voc entende, no , Maria?
No.
Sim.
Ele assume o controle. Quer dizer,
o medo. No importa o quanto a gente
tente lutar contra, ele assume o controle,
espremendo a vida para fora. Como
neste momento. Sei que voc est com

medo de mim. Talvez como Cassie ficou


com medo depois de voc fracassar com
ela?
Ele a olhou esperando uma
confirmao.
Sim.
Maria viu-o bater com a arma na
lateral da perna.
Voc pode imaginar qual a
sensao? Perder a irm? E a me? E
ver pessoas como voc irem atrs do
meu pai? E depois irem atrs de mim?
No posso imaginar como isso foi
terrvel.
No, NO PODE! gritou ele de
repente e, nesse instante, ela ouviu o

som fraco de uma sirene da polcia a


distncia.
Lester ficou atento bruscamente,
medida que as sirenes aumentavam de
volume. Ele se concentrou de novo em
Maria.
Eu disse nada de polcia. Eu disse
NADA DE POLCIA! Sua voz falhou,
saltando entre a raiva e a incredulidade
enquanto dava um passo na direo dela.
EU NO VOU VOLTAR! VOC OUVIU? EU
NO VOU VOLTAR!

Maria recuou, levantando as mos.


Certo
ELES ME MACHUCAM! gritou,
dando um passo na direo dela. Suas

bochechas
vermelhas
enquanto
aproximava o rosto do dela. ELES ME
DERAM
CHOQUE
ELTRICO!
E me
colocaram numa jaula com animais que
bateram em mim. Eles TODOS riram de
mim e para eles aquilo era s um jogo! E
VOC ACHA QUE EU NO
MANDOU ELES FAZEREM ISSO?

SEI

QUEM

Ah, meu Deus Ele est se


descontrolando
FOI VOC! gritou ele, vibrando de
fria.
Maria recuou, tentando manter a
distncia entre os dois. O olhar dela
saltava para a arma, depois de volta
para Lester. Ele continuou a avanar

enquanto ela recuava, com as costas


quase na porta da garagem.
Voc ligou para a polcia, mas
desta vez eu no vou deixar voc se
livrar!
Agora Serena deve ter escutado,
pensou Maria. Ou meus pais. Eles vo
abrir a porta a qualquer segundo,
Lester vai se virar e atirar
Maria percebeu que a primeira
sirene fora acompanhada por outra, mais
distante, as duas chegando mais perto. O
queixo de Lester se trincou e os olhos
arderam com a angstia da traio. Seu
dedo comeou a se aproximar do gatilho

e um nico impulso disparou pelo corpo


dela.
Anda, anda, ANDA!
Virou-se e rodeou o carro, correndo
pelo quintal at a casa. Ouviu Lester
gritar seu nome, surpreso; ouviu um
grunhido enquanto ele vinha atrs,
esbarrando no carro.
ANDA!
Dez metros. Talvez cinco.
A porta da frente comeou a se abrir
e uma tira de luz escapou para a
varanda. Maria teve certeza de que
agora podia ouvi-lo logo atrs.
Corra!

Esforou-se, indo para a luz. Podia


sentir Lester estendendo a mo para ela.
No que parecia acontecer em cmera
lenta, viu Serena sair varanda.
Ele vai matar ns duas
Parada diante da porta aberta,
Serena no entendia o que estava
acontecendo. Olhou confusa enquanto
Maria corria para a varanda.
Isso que est roando as costas da
minha blusa so dedos?
Obrigou-se a se mover mais
depressa ainda, correndo com toda a
fora para a frente.
Maria? gritou Serena.

S mais tarde ela perceberia que


Serena havia gritado seu nome. Quase
chegando
E ento conseguiu.
Agarrando
Serena,
entrou
empurrando-a pela porta e trancando-a
em seguida.
O que voc est fazendo? gritou
Serena perplexa.
Maria trancou a porta e agarrou o
pulso de Serena com fora.
Afaste-se dessa porta! gritou.
Ele est armado.
Serena tropeou enquanto Maria a
puxava, quase caindo.
Quem est armado?

Lester!
Arrastando Serena para a cozinha,
viu a me parada perto do fogo,
obviamente espantada com o barulho.
Mas nada do pai Maria se virou de
um lado para outro.
Ah, meu Deus. Cad o papai?
Espera Lester? Lester est aqui?
perguntou Serena atrs dela.
Est l fora! gritou Maria, o
olhar subitamente indo para a porta
deslizante de vidro, esperando que seu
pai estivesse na varanda. Lester
Manning! O cara que estava me
perseguindo!

Ele vai passar pela porta a


qualquer segundo Vai me matar,
depois vai se matar
Como Gerald Laws e Cassie
Com um alvio enorme, viu o pai
mesa da varanda, com Smoky no colo.
Serena estava falando sem parar; sua
me tinha comeado a fazer perguntas
tambm, mas Maria no registrava nada.
S fiquem quietos! gritou ela.
Vocs duas! Em seguida, abriu a porta
dos fundos. Venha para c! sussurrou
para o pai, chamando-o.
Ele
reagiu
instantaneamente,
saltando de p com o cachorro enfiado
embaixo do brao. Serena e a me

ficaram quietas. Maria prestou ateno


porta, ao som de uma janela sendo
quebrada.
Silncio.
Serena encarou-a, seu medo escrito
no rosto. Os pais a olhavam boquiabertos.
Nada, ainda.
E se Lester estivesse dando a volta
para os fundos?
No silncio, Maria registrou de novo
o
som
das
sirenes.
Agora
suficientemente alto para ser ouvido
dentro de casa.
No entendo disse Serena enfim,
com a voz tremendo e lacrimosa. Onde

Lester estava?
No quintal respondeu Maria.
Voc o viu. Ele quase me agarrou.
Mas Serena apenas balanou a
cabea, confusa.
Vi voc correndo, mas no havia
ningum atrs. Vi outra pessoa correndo
pela rua
Ele estava armado e me
perseguindo!
No insistiu Serena. No
estava.
Antes que Maria pudesse processar
as palavras dela, o som das sirenes
preencheu a casa e as paredes estavam

relampejando em vermelho e azul num


ritmo constante.
A polcia, pensou. Graas a Deus.
Nesse momento a porta da frente foi
arrombada com um estrondo.
Maria gritou.

25
Colin

Pensando

bem, Colin decidiu que


estava tranquilo com o que havia feito.
Ainda que enquanto a adrenalina se
esvaa de seu organismo, deixando-o ao
mesmo tempo exausto e trmulo fosse
difcil ignorar o fato de que estava
deitado de barriga no cho com as mos

algemadas s costas, guardado por dois


oficiais irritados.
Talvez devesse ter parado para os
policiais que o seguiam. Talvez no
devesse ter parado cantando pneus atrs
do veculo da polcia que estava diante
da casa dos Sanchez. E talvez no
devesse t-los ignorado quando
exigiram que parasse de correr at a
porta da frente e simplesmente
deixassem que cuidassem de tudo. Se
tivesse tomado decises diferentes, na
certa os policiais no teriam sacado as
armas, nem ele enfrentaria uma situao
em que ficaria imaginando se atirariam.

Do lado positivo, no havia tocado


em nenhum policial depois de chutar a
porta, mas nenhum deles estava com
vontade de ouvir quando ele tentou
contar sobre a casa desocupada ou a
praa, lugares para onde Lester podia
ter fugido. Os quatro estavam irritados
demais para isso. Acusavam-no de
dirigir em alta velocidade, com
imprudncia e ignorando as orientaes
da lei, e no iriam concordar em dar
duas multas e s. Tinham-no prendido, o
que significava que seu acordo seria
revogado.
Seus advogados lutariam contra isso;
sem dvida, porm com toda a

probabilidade o juiz original seria


informado. Esse juiz como fora
evidenciado pela deciso que ele tomara
era justo e razovel, mas tambm fora
bem claro em suas expectativas, e o
tribunal saberia sobre isso. Acrescentese o fato de que Margolis estaria
defendendo o lado oposto, para que ele
fosse colocado permanentemente entre
os perigosos e violentos, e o resultado
era claro.
Priso.
No estava com medo de ficar na
cadeia. Colin se saa bem em lugares
com regras e estruturas, mesmo sem
liberdade. Sabia ficar na dele e cuidar

da prpria vida, e depois de um tempo a


coisa toda se tornaria rotina. Ele
sobreviveria e eventualmente seria
libertado e comearia tudo de novo.
Mas
Maria no esperaria por ele, e ele
no poderia ser professor.
No queria pensar nessas coisas.
Faria tudo de novo. O perseguidor de
Maria aparece com uma arma?
Precisava salv-la. Simples. Como
saberia que Lester tinha ido embora na
hora em que ele havia chegado?
Se o tivessem ouvido, a polcia j
teria encontrado Lester. Minutos
preciosos j haviam passado enquanto

eles colocavam as algemas e liam seus


direitos, e s quando os policiais se
acalmaram finalmente puderam ouvir
primeiro a histria de Maria, que saiu
entrecortada, depois ouviram Flix, que
disse que no pretendia prestar queixa
pela porta quebrada.
Serena e Carmen estavam chorando.
Tarde demais, ele finalmente viu dois
dos quatro policiais sarem num dos
veculos procurando Lester. Depois
disso, surpreendendo-o, Maria pediu
que os policiais chamassem o detetive
Margolis quando seus pedidos para que
soltassem Colin foram recebidos com
indiferena.

Colin fechou os olhos, esperando


que o detetive estivesse ocupado com
outra coisa. Alguns minutos depois, um
policial anunciou que Margolis estava a
caminho. Margolis ia amar isso. Sem
dvida daria um dos seus risinhos
presunosos enquanto jogava em cima
de Colin o discurso de eu avisei o
tempo todo que isso ia acontecer.
Sem arrependimentos. Maria e sua
famlia estavam a salvo, e era s isso
que importava. Isso e impedir que Lester
aparecesse de novo Maria tinha dito
aos policiais que Lester se enfureceu
assim que ouviu as sirenes. Mas at esse
ponto ela pudera mant-lo calmo,

falando com ele. Ou melhor, deixando


Lester verbalizar o que sentia e
concordando com ele. Mas e na prxima
vez? Ser que Lester seria aplacado to
facilmente? Ou simplesmente iria
agarr-la e lev-la para algum lugar
onde a polcia no poderia encontrlos?
O pensamento deixou-o nauseado.
Colin queria bater em si mesmo por no
ter verificado pessoalmente no hospital.
Como Lester fugiu? Se tinha entrado em
delrio quando o detetive chegou
naquela manh, por que no foi posto
numa camisa de fora? Ser que ainda
faziam isso?

Havia
outra
coisa
que
o
incomodava: como Lester sabia que ela
estaria ali? Talvez tivesse passado no
escritrio, depois no apartamento, visto
que ela no estava, mas
Seus
pensamentos
foram
interrompidos primeiro pela luz de
faris, depois pelo som de um carro
diminuindo a velocidade. Ouviu-o parar,
e alguns segundos depois o som de uma
porta se abrindo e fechando com uma
pancada.
Margolis.

Alguma vez voc j teve a sensao de


que o Natal chegou mais cedo?
perguntou Margolis, agachando-se perto
dele.
Aproximando-se de Maria, tinha
hesitado ao ver Colin no cho,
algemado, e praticamente pulou por
cima dele. Colin no disse nada.
Qualquer coisa que dissesse s seria
jogado de volta na sua cara.
Quer dizer, l estava eu, saindo
para beliscar alguma coisa h menos de
dez minutos de distncia, quando recebi
um chamado urgente requisitando minha
presena aqui. E quem eu encontro,
seno meu velho colega, Colin? Devo

dizer que faz muito tempo que no o


vejo com uma aparncia to boa.
Colin notou o reflexo do riso de
Margolis em seus sapatos muito bem
engraxados.
O que voc fez? Teve uma
discusso com sua namorada aqui?
Talvez tenha empurrado mame ou papai
quando eles tentaram intervir? Ou partiu
para cima de um dos policiais quando
eles apareceram e tentaram acalm-lo?
Ele cuspiu seu palito de dentes,
deixando-o cair perigosamente perto do
rosto de Colin na grama.
Seria melhor voc parar de fazer o
estilo silencioso e contar. Vou descobrir

de qualquer modo em um minuto.


Colin soltou o ar.
Violaes de trnsito.
Margolis inclinou a cabea,
surpreso.
No brinca? Quando Colin no
respondeu, o detetive balanou a
cabea, rindo. Devo admitir que nunca
imaginei isso. Mas, ei, aceito o que
conseguir. Ento deixe-me falar com sua
namorada ali, se voc ainda pode
cham-la de namorada. Mesmo que no
tenha encostado um dedo nela, ela no
me parece do tipo que visita a cadeia
toda semana para apoiar seu homem, e
sempre fui um bom avaliador de carter.

Colin olhou-o se levantar. Quando


Margolis se virou e foi na direo de
Maria, Colin pigarreou.
Posso levantar agora?
Margolis olhou para trs por alguns
segundos, depois deu de ombros.
No sei. Pode?
Usando a cabea para se firmar,
Colin levantou os quadris e lanou os
joelhos para a frente num movimento
fluido, pousando de p. Margolis
sinalizou para afastar um policial que
havia dado um passo na direo de
Colin. Riu de novo.
Com movimentos assim, tenho
certeza de que todos os caras da priso

vo querer danar com voc. Mas vou


lhe dizer uma coisa: por que no espera
a mesmo enquanto eu descubro o que
est acontecendo?
Margolis sinalizou para os dois
policiais se aproximarem. Um deles
apontou o polegar para Maria algumas
vezes; o outro assentiu na direo de
Colin. Vrios vizinhos tinham sado e
estavam parados nos gramados ou na
rua, esticando o pescoo para enxergar
melhor. Ele no era o nico que havia
notado: Margolis tambm notou e,
depois de uma breve conversa com a
famlia, todo mundo comeou a entrar na

casa. Surpreendendo Colin, Margolis


sinalizou para ele ir tambm.
Na sala, Maria contou de novo a
histria desde o incio, incluindo uma
descrio da roupa que Lester estava
usando, s que dessa vez de modo mais
linear. Sua famlia ficou parada atrs,
parecendo mais perturbada do que ela,
enquanto os dois policiais que tinham
prendido Colin flanqueavam a porta da
frente. Colin viu Margolis fazer
anotaes e Serena intervindo com
interjeies ocasionais. S quando
Maria terminou, Margolis fez a primeira
pergunta.
Ele ameaou voc com a arma?

Ele estava com a arma na mo.


Mas no a levantou? Ou apontou
para voc?
Por que isso faz diferena?
perguntou Maria. Ele apareceu na
frente da minha casa com uma arma.
Voc precisa prend-lo.
Margolis levantou as mos.
No me entenda mal. Estou do seu
lado. Com a confisso dele, de que
mandou as rosas ao escritrio e pediu
para entregar a bebida, e agora isso, no
h dvida de que ele ser indiciado. S
queria determinar se, alm disso, ele
violou alguma lei relativa ao porte de
armas.

Ele doente mental. Isso torna


ilegal para ele possuir uma arma de fogo
neste estado.
Talvez.
Os olhos de Maria relampejaram.
Ele estava num hospital
psiquitrico hoje de manh. Pelo menos
foi o que o senhor me contou.
No tenho motivo para crer que
ele no estivesse l. Quando estava
falando sobre doena mental, quis dizer
legalmente. At agora no tive acesso
s fichas mdicas dele e, nessas
situaes, quando ele foi preso, as
acusaes foram retiradas. No sei se o
status mental dele foi adjudicado. Alm

disso, h uma diferena entre se internar


num hospital voluntariamente e ser
internado involuntariamente.
O senhor est se preocupando com
mincias disse Maria, frustrada. Eu
disse como ele estava agindo. Ele estava
falando com o celular. Ele estava
delirando e me ameaou com uma arma!
Tem certeza?
O senhor ouviu alguma palavra do
que eu disse?
Margolis se empertigou mais,
obviamente na defensiva.
Para ser claro, nada que voc
disse indicou que ele tenha levantado a
arma ou compelido voc a fazer

qualquer coisa. E quando voc foi para


sua casa ele correu na direo oposta.
Por um segundo Maria no disse
nada, mas Colin notou um claro de
incerteza em seus olhos.
E o fato de que ele cortou meus
pneus e roubou meu celular?
Ele disse que cortou seus pneus?
No, mas Maria olhou para
ele. Por que o senhor est fazendo
isso? Criando desculpas para ele?
como se estivesse procurando algum
motivo para no prend-lo.
Pelo contrrio. Estou apenas
tentando encontrar alguma coisa para
peg-lo de vez. No h motivo para

prend-lo de verdade se eu no puder


mant-lo preso.
Ele estava com uma arma! Isso no
significa nada?
Significaria se ele tentasse
escond-la. Ou se ameaasse voc. Mas,
segundo voc, ele no fez nem uma coisa
nem outra.
Isso insano.
a lei. Claro, se ele no tiver
porte de arma, uma coisa que posso
usar. Mas isso no vai bastar para
segur-lo por muito tempo. Nem o fato
de que ele pegou seu celular.
E quanto a cortar meus pneus?
Ele admitiu isso?

No, mas
Margolis suspirou.
Sei que frustrante para voc, mas
realmente estou tentando ajud-la. Estou
procurando alguma coisa que possa
justificar uma priso, ou acusaes
suficientemente srias para mant-lo
encarcerado.
Certo, ento. Eu estava errada,
antes. Agora me lembro de que ele
apontou a arma para mim. Apontou-a
para mim o tempo todo.
Margolis levantou uma sobrancelha.
Est mudando sua histria?
Estou corrigindo-a disse ela.

Certo. Ele assentiu. Mas, antes


de entrarmos nesse caminho, voc deve
perceber que toda essa situao mais
complexa do que voc acha.
Como assim?
No tenho liberdade para dizer.
Ainda cedo. Por enquanto, voc s
precisa saber que estou explorando um
monte de ngulos diferentes.
ngulos diferentes?, pensou Colin.
Os policiais disseram que no
puderam encontr-lo. Passaram duas
vezes pela vizinhana, falaram com
algumas pessoas que estavam do lado de
fora e ningum o viu.

Colin abriu a boca, depois fechou de


novo. Margolis notou.
Tem alguma coisa a dizer?
Eu estava imaginando se eles
verificaram a praa disse ele. E a
casa no outro quarteiro, que d os
fundos para esta aqui.
Margolis o encarou.
Por qu?
Colin contou o que ficara sabendo,
alm de suas suspeitas com relao
casa desocupada e as atividades de
espionagem de
Lester.
Tambm
mencionou onde suspeitava que Lester
estivesse estacionando seu carro.
Instigado por Margolis, admitiu que

estivera visitando o bairro tarde da noite


e no incio da manh, e que passara um
tempo inspecionando placas de carros.
Os pais de Maria pareceram nauseados
com as revelaes; enquanto isso, o
olhar ptreo de Margolis jamais se
afastou dele.
Voc s est me contando isso
agora? Que andou bancando o
investigador particular o tempo todo?
Colin assentiu na direo dos
policiais.
Eu contei aos policiais para onde
Lester podia ter ido, quando estavam me
prendendo. Eles no quiseram ouvir.

Todos ficaram em silncio por um


momento.
Mas ele no estava correndo na
direo da praa disse Serena
baixinho. Nem para a casa.
Como assim? perguntou
Margolis.
A praa fica naquela direo,
depois de algumas ruas disse Serena,
apontando na direo da cozinha. E, a
no ser que ele quisesse dar a volta mais
longa no quarteiro, tambm no estava
correndo para a casa desocupada.
Correu para o outro lado, na direo
oposta.

Margolis absorveu isso antes de


pedir licena e se juntar aos policiais,
dois dos quais partiram em seguida.
Cerca de uma hora tarde demais,
pensou Colin.
Margolis retornou a Maria.
Presumindo que Lester tenha vindo
de carro, eles vo descobrir se algum
dos carros foi roubado ou se podemos
lig-los ao Lester de algum modo. O
importante agora ter certeza de que
voc est segura. Est pensando em
voltar ao seu apartamento?
Ela vai ficar conosco anunciou
Flix. Serena tambm.

Margolis apontou o polegar por


cima do ombro.
Sua porta da frente est quebrada.
Tenho alguns caibros na garagem.
Vou prend-la, e amanh vou mandar
consertar.
Vocs tm alarme?
Temos respondeu ele. Mas no
usamos muito.
Use esta noite. Firmem a porta e
mantenham as cortinas fechadas, como
precauo.
E quanto a uma proteo policial?
perguntou Serena. Ter algum perto
da casa?

No vou conseguir isso


respondeu Margolis. Escolham o
motivo que quiserem: cortes de
oramento, gente insuficiente ou limites
de horrio extra. Mas vou ligar para o
comandante e tenho certeza de que posso
conseguir que um veculo passe a
intervalos de algumas horas.
E se o Lester voltar?
No acho provvel.
Por qu?
Porque ele tem medo da polcia e
acha que ter um policial aqui.
A no ser que ele esteja maluco e
no se importe.

Ele fugiu da primeira vez que


ouviu as sirenes, no fugiu? perguntou
Margolis, mas, percebendo como isso
parecia arrogante, continuou: Sei que
esto com medo, Sr. Sanchez. Entendo.
Vou me certificar de que dois policiais
percorram o bairro durante uma hora
mais ou menos. E, quem sabe, talvez
eles tenham sorte e o peguem. Se isso
acontecer, vo lev-lo e eu vou coloclo na sala de interrogatrio e ver o que
posso fazer. E amanh, de qualquer
modo, farei uma ordem de restrio. Na
prxima vez que ele chegar perto de
vocs, vai ser preso.

Colin notou as emoes conflitantes


nas feies de Maria. Ela olhou para os
policiais perto da porta antes de respirar
fundo.
Posso falar com o senhor a ss?
perguntou ela.
Margolis pensou um pouco, mas
assentiu. Sinalizou para os outros
policiais sarem e eles passaram em
silncio pela porta da frente. Ao mesmo
tempo, Serena e os pais foram para a
cozinha. Assim que saram, Maria
suspirou.
E o Colin?
Margolis olhou para ele.
O que que tem?

Eu esperava que o senhor falasse


com o policial que o prendeu. Talvez
convenc-lo a soltar o Colin com
algumas multas por excesso de
velocidade ou algo assim. Em vez de
prend-lo.
A expresso de Margolis chegou
extrema incredulidade.
Por que eu faria isso? Pelo que me
contaram, ele estava andando a 100 por
hora num bairro residencial. Quase
trombou de frente com algum a alguns
quarteires daqui e se recusou a parar.
Ele balanou a cabea. Quando chegou
aqui, desafiou as instrues dos
policiais para se deitar e, em vez disso,

piorou muito uma situao que j era


voltil.
Eu estava correndo perigo. O
senhor teria feito a mesma coisa se
achasse que uma pessoa amada pudesse
ser ferida.
Ele deveria ter deixado a polcia
cuidar de tudo. Enquanto isso, pelo
modo como estava dirigindo, colocou
em perigo a vida de outras pessoas.
Lester estava com uma arma, pelo
amor de Deus!
Mais um motivo para deixar que a
polcia cuidasse de tudo.
Isso no justo, e o senhor sabe!
exclamou Maria, com a compostura se

desfazendo. Quer dizer, mand-lo para


a priso? Por excesso de velocidade?
Eu fiz muito mais do que isso,
pensou Colin. Os policiais s me viram
nos dois ltimos minutos.
Ele fez suas escolhas disse
Margolis. No se esquea de que os
policiais precisaram sacar as armas.
Voc poderia ter se machucado. Sua
famlia poderia ter se machucado.
Assim que ele viu que eu estava
em segurana, obedeceu a eles e se
submeteu voluntariamente. Ele no
levantou a voz, no resistiu. O senhor
quer mesmo arruinar o resto da vida

dele? S porque ele estava correndo


para me salvar?
No sou eu quem decide isso.
Margolis deu de ombros.
No. Mas tenho a sensao de que
ouviro o senhor. Ela ps as mos nos
quadris, forando Margolis a encar-la.
Sei que o senhor no confia no Colin e
acredita que o lugar dele a priso. Se
ele tivesse lutado com os policiais,
resistido priso ou feito alguma outra
coisa idiota, eu no pediria para o
senhor intervir. Mas essas coisas no
aconteceram, e o senhor me parece uma
pessoa razovel. Gostaria de pensar que

minhas primeiras impresses esto


corretas. Por favor
Durante um longo momento,
Margolis a encarou de volta. Depois,
sem dizer uma palavra, foi para a porta.

Cinco minutos depois, Colin estava


parado junto ao sof, coando
distraidamente os pulsos onde as
algemas o haviam cortado.
Obrigado por me ajudar.
De nada.

Ainda no acredito que ele escutou


voc.
Eu acredito. Ele sabia que era a
coisa certa. E o policial que fez a priso
no estava chateado. Depois de ouvir a
histria inteira, no creio que quisesse
prend-lo.
Colin indicou a porta.
Desculpe por isso. Fao questo
de pagar.
Meu pai no se importa.
Honestamente, ele est com raiva
demais com a ideia de que Lester andou
espionando a famlia para se preocupar
com uma porta.

Que tal se eu ajudar a tranc-la por


esta noite?
Quando ela assentiu, ele a
acompanhou at a garagem, voltando
com os caibros, um martelo e pregos.
Maria ajudou a segurar a madeira no
lugar e, quando estava bem presa, ela
deu um passo na direo de Colin.
Envolvendo-o com os braos, segurou-o
por um longo tempo antes de finalmente
se afastar.
O que voc vai fazer agora?
Ligar para minha chefe
respondeu ele. Avisar onde estou e
descobrir se fui demitido. E depois acho
que vou vigiar l fora durante o resto da

noite. Quero estar aqui se o Lester


aparecer.
Ela assentiu.
O que voc acha que o Margolis
quis dizer quando falou que estava
explorando diferentes ngulos? Lester
admitiu quase tudo
Colin deu de ombros.
No fao ideia. Algo a ver com
Mark, o namorado de Cassie? J que ele
sumiu?
Colin ps Maria a par do pouco que
ficara sabendo antes. Atrs deles, Flix
entrou na sala, acompanhado por
Carmen, que entregou a Colin um copo
de gua gelada enquanto Flix

inspecionava o servio que havia feito


para firmar a porta.
Desculpem disse Colin,
ligeiramente sem graa. Eu falei com
Maria que fao questo de pagar.
Flix assentiu.
O trabalho est bom. Firme. Ele
deu um passo na direo de Colin,
encarando-o com a expresso mais
suave. Queria agradecer por voc ter
corrido para c quando pensou que
Maria estava com problemas. E por ter
chamado a polcia.
De nada.
Carmen voltou para o lado dele
enquanto Flix continuava a falar. Atrs

deles, Colin podia ver Serena na


cozinha, obviamente prestando ateno.
Quando ns nos conhecemos, eu o
julguei mal disse ele. Maria disse
que se sentia segura com voc. Agora
entendo o motivo.
Ao ouvir as palavras dele, Maria
deu a mo a Colin.
Ouvi voc dizer a Maria que quer
ficar vigiando esta noite. L fora. Para o
caso de o Lester voltar.
.
Tenho problema com isso.
Colin olhou-o, sem dizer nada.
Voc deveria ficar dentro de casa,
e no l fora. Como nosso hspede.

Colin sentiu Maria apertar sua mo.


Apesar de tudo, no pde deixar de
sorrir.
Certo.

Colin andou de um lado para outro na


sala de estar, olhando atravs das
cortinas da janela da frente e depois
conferindo as janelas da cozinha.
Nenhum sinal de Lester.
Margolis havia cumprido com a
palavra; um veculo policial passou pela

casa quatro vezes, duas enquanto o resto


da famlia ainda estava acordado e duas
depois de todos irem para a cama.
Maria foi quem ficou acordada por mais
tempo, sentada com Colin at pouco
depois da uma da madrugada. Antes de
se deitar, Flix disse a Colin que
acordaria s quatro para rend-lo e
permitir que dormisse um pouco.
O tempo passado a ss pareceu uma
bno,
permitindo
que
Colin
processasse tudo o que havia
acontecido. Ainda tinha mais perguntas
do que respostas, j que nada fazia
sentido. Se, por exemplo, Lester
delirava a ponto de acreditar que Maria

estava decidida a acabar com ele, seu


medo deveria t-lo mantido longe de
Maria, no? Mas Lester no havia
admitido que vinha perseguindo Maria o
tempo todo?
E por que Margolis tinha dito a
Maria que estava explorando diferentes
ngulos?
Outras
questes
tambm
o
incomodavam: por que Lester admitiu
que tinha mandado as flores e a bebida,
mas no que havia cortado os pneus?
Ser que Lester viera de carro? Nesse
caso, onde conseguiu o veculo? Se tinha
deixado o carro na praa, mas correu na
outra direo, para onde estava indo e

por que a polcia no pde encontr-lo?


E como soubera que Maria estaria em
casa quando ela mesma havia se
esquecido do aniversrio da me?
Quanto mais ficava sabendo, mais
confuso se sentia.
Voc est me deixando nervosa
disse Maria. E tenho certeza de que
vai acabar abrindo um sulco no cho.
Colin viu-a no corredor, vestida de
pijama.
Acordei voc?
No. Eu dormi um pouquinho.
Que horas so?
Pouco mais de trs. Maria foi at
o sof e deu um tapinha na almofada ao

lado. Quando Colin se sentou, ela


encostou a cabea no seu ombro
enquanto ele passava o brao pelas suas
costas. Provavelmente voc deveria
tentar dormir um pouco.
S tenho mais uma hora at seu pai
se levantar.
No creio que ele esteja dormindo.
Provavelmente est se revirando, como
eu. Ela beijou-o no rosto. Fico feliz
por estar aqui, mas meus pais tambm se
sentem assim. Logo antes de irem para a
cama, me pediram desculpas pelo modo
como trataram voc antes.
No havia motivo para se
desculparem. Eles foram muito gentis.

Especialmente com relao ao fato de eu


ter arrombado a porta com um chute.
Ela deu de ombros.
Para ser honesta, foi bem
impressionante. Em geral as portas
mantm as pessoas do lado de fora, mas
essa no diminuiu a sua velocidade.
Eles se sentem melhor sabendo que voc
est aqui.
Ele assentiu. O luar se derramava
por uma fresta nas cortinas, banhando a
sala com um brilho prateado.
Eu queria dizer que o modo como
voc lidou com o Lester foi incrvel.
Nem todo mundo conseguiria ficar
calma nessa situao.

Eu no estava calma. Estava


aterrorizada. Vejo o rosto dele toda vez
que fecho os olhos. E foi muito
esquisito. Continuo com a sensao de
que ele estava com mais medo de mim
do que eu dele, ainda que fosse ele que
estivesse armado.
Tambm no entendo.
Eu gostaria que a polcia o tivesse
encontrado. Odeio saber que ele
continua por a me seguindo,
vigiando, planejando e se escondendo.
De que adianta uma ordem de restrio
se no o prenderem? Pensei em sair da
cidade, mas e se ele me seguir? Ou me
encontrar de algum modo? Quer dizer,

nem eu sabia que vinha para c esta


noite, ento como ele sabia? E como
soube que eu estaria no bar?
Tambm estive pensando nessas
coisas.
E? O que devo fazer? S quero me
sentir em segurana.
Tenho uma ideia. Pode ser meio
maluca, mas
O que ?
Ele contou.

26
Maria

Maria

estava dormindo no sof


quando sentiu Colin lhe dar um beijo de
despedida e sussurrar que voltaria s
oito horas. Teve uma leve percepo de
que ele saa pela porta da garagem.
Surpreendentemente, conseguiu dormir
mais algumas horas antes que os sons da
casa a despertassem.

Durante o caf, contou os planos de


Colin famlia. Eles ouviram com
surpresa. Seus pais prefeririam que ela
ficasse onde eles poderiam vigi-la, mas
entendiam o raciocnio de Colin e
aceitaram a deciso dela, pedindo
apenas que mantivesse contato.
Colin apareceu na casa dos sogros
por volta das oito da manh com um
celular pr-pago e acompanhou Maria
de volta ao apartamento dela. Ali, ela
tomou banho, vestiu jeans e uma
camiseta branca e sapatos pretos, e
preparou uma bolsa com roupa para
passar a noite fora. s nove estavam no
tribunal, onde Maria preencheu a

papelada necessria para a ordem de


restrio. Margolis havia cumprido com
a palavra; o funcionrio disse que eles
iriam levar o documento para o juiz
assinar ainda naquela manh.
Usando o celular pr-pago, Maria
mandou uma mensagem para Margolis
informando o nmero e pedindo para
mant-la informada sobre qualquer
progresso relativo a Lester Manning.
Para sua surpresa, Margolis
telefonou menos de meia hora depois e
pediu para encontr-la num caf.
Fica a uns dois quarteires do
tribunal, e poderemos falar em
particular disse enigmaticamente.

Ela se sentiu bem depois de ter


preenchido a papelada e decidiu
prosseguir com a ideia de Colin. Pela
primeira vez desde que tudo aquilo
havia comeado, estava agindo. Ainda
que no existissem garantias de que
conseguiriam entregar a ordem de
restrio a Lester, tomar a iniciativa a
fez sentir que tinha algum controle.
No caf, Colin e ela se sentaram num
canto reservado, onde podiam vigiar a
chegada de Margolis. Quando ele
passou pela porta, meia hora mais tarde,
demorou apenas um segundo para vlos. Enquanto o detetive passava entre
as mesas, Maria notou como o tecido de

seu blazer mal cortado apertava os


bceps. Como Colin, o detetive parecia
passar bastante tempo malhando.
Parou perto da caixa registradora
para pedir uma xcara de caf, depois
sentou-se de frente para Maria e Colin.
Quando ele olhou para Colin, ela pensou
ter detectado uma quantidade um pouco
menor da animosidade usual.
Ou, mais uma vez, talvez ela
estivesse apenas imaginando.
Algum problema com a papelada
da ordem de restrio hoje de manh?
No respondeu Maria. E
obrigada pela ajuda.
Ele confirmou com a cabea.

Deixei um aviso com o auxiliar do


juiz Carson, de modo que no deve
haver nenhum entrave. Se voc no
receber notcias deles, me avise.
Claro disse ela.
O garom chegou, deixando a xcara
de caf. Margolis esperou que ele sasse
antes de falar de novo.
Como voc passou a noite?
perguntou a Maria.
No dormi bem, se isso que o
senhor est perguntando. Mas pelo menos o Lester no voltou.
Ele assentiu.
Verifiquei hoje cedo e ele no foi
visto por nenhuma patrulha tambm. Mas

vai aparecer. Um cara assim costuma se


destacar e deixar as pessoas nervosas.
Confio que algum vai nos avisar se ele
aparecer.
Se ainda estiver na cidade disse
ela. Pelo que sabemos, ele j pode
estar de volta em Charlotte. Ou Deus
sabe onde.
No hospital que no est.
Tambm pedi para meu amigo passar
pela casa dos Manning hoje cedo. No
h sinal dele, nem no apartamento da
garagem nem na casa.
Ela assentiu.
Por outro lado continuou ele ,
falei com o departamento do xerife e

eles concordam que eu entregue o


mandado a Lester quando o encontrar.
Isso bom. Nem sempre fcil. Mas eu
odiaria que o Lester fosse encontrado e
no recebesse o mandado porque no h
xerifes disponveis e ele desaparecesse
de novo antes de conseguirem.
Ento esse o plano? perguntou
Maria. Esperar at que ele aparea?
No sei se h outra opo. S
estou tentando tirar o melhor de uma
situao ruim.
Era para isso que queria falar
comigo hoje? Para dizer que no pde
encontr-lo?

No disse Margolis. Surgiram


algumas informaes interessantes e eu
queria sua opinio sobre elas.
Achei que o senhor no tinha
liberdade para discutir a investigao.
Est certa. O que significa que
terei de limitar parte do que vou dizer.
Mesmo assim, queria falar com voc
porque preciso da sua ajuda.
Por qu?
Porque, quanto mais olho para
essa situao, menos ela parece fazer
sentido. Espero que voc me ajude a
juntar as peas.
Bem-vindo ao meu mundo, pensou
Maria.

Margolis continuou:
Quanto situao de ontem
noite. Eu disse que estava procurando
possveis violaes quanto ao porte de
armas. Mas, como todo o resto neste
caso, o que parecia bvio no .
Portanto, vamos comear com o
seguinte: Lester no tem porte de arma.
Nem comprou uma arma legalmente, o
que achei que era uma notcia fantstica
para voc. No entanto, Avery Manning, o
pai, tem porte para uma pistola
comprada h cerca de um ano.
E?
O problema que Lester e Avery,
pai e filho, moram no mesmo endereo.

No ilegal pegar emprestada a arma de


algum se a arma for legalizada.
Portanto no posso usar isso como
argumento para a priso, a no ser que
Avery Manning no tenha emprestado.
Porm, h mais complicaes.
O qu, por exemplo?
Avery Manning veio me procurar
hoje cedo. Margolis deixou as
palavras no ar antes de prosseguir: Foi
por isso que me atrasei para chegar
aqui. Achei melhor me encontrar com
ele antes de falar com voc. A histria
ganha mais uma reviravolta.
O qu?
A arma podia no ser de verdade.

Como assim?
Margolis pegou sua colher e mexeu
no caf enquanto continuava:
Ns nos sentamos e a primeira
coisa que pensei que o Dr. Manning
tinha uma aparncia de merda, o que fez
sentido assim que ele contou que veio
dirigindo
do
Tennessee.
Estava
perturbado. Deve ter acabado com um
pacote inteiro de chiclete enquanto
conversvamos, ficou mastigando e
cuspindo um pedao depois do outro.
Mas no tentou controlar a conversa, o
que me causou surpresa, baseado no
modo como voc o descreveu. De
qualquer maneira, perguntei o que podia

fazer por ele e ele falou que o filho tinha


sado do Plainview e que estava
preocupado com a hiptese de Lester vir
procur-la. Implorou que eu a alertasse.
Continuou dizendo que Lester estava em
fase de delrio aguda e que vinha
lutando com esse transtorno durante
anos, bl-bl-bl mais ou menos as
mesmas coisas que dissera antes.
Mas ontem ele nem tinha certeza se
o filho estava no hospital.
Margolis tomou um gole de caf.
Ele disse que o pessoal do
hospital ligou assim que percebeu que
Lester havia sumido. Os funcionrios
passaram duas horas procurando-o antes

de perceber que ele devia ter ido


embora.
Como isso possvel? um
hospital psiquitrico. Eles no vigiam os
pacientes?
Segundo o Dr. Manning, Lester
esteve l com regularidade suficiente
para conhecer as rotinas, e
familiarizado com os funcionrios. O
administrador enfatizou que no havia
motivos para no confiar no Lester. Ele
entrou voluntariamente no hospital e
nunca tinha fugido antes. Por isso,
quando chegou o horrio livre, acharam
que o Lester simplesmente saiu.
Depois disso pegou o carro de algum

ou algum lhe deu carona, e ele foi at


Wilmington. E obviamente estava com
uma arma guardada em algum lugar.
Margolis deu de ombros. O que posso
dizer? Ele est paranoico.
Se o Dr. Manning queria me
avisar, por que no ligou para o senhor
assim que ficou sabendo?
Ele ligou disse Margolis, e sua
expresso revelava que estava to
surpreso quanto ela. Deixou um recado
para mim ontem noite, mas s ouvi
hoje de manh, depois de j ter me
encontrado com ele. Mesmo assim, no
sei se teria adiantado muito. O

telefonema foi dado depois de o Lester


ter ido sua casa.
Maria assentiu.
Contei ao Dr. Manning que o
Lester no somente havia aparecido na
casa dos seus pais ontem noite, como
tambm tinha uma arma. Dr. Manning
ficou mais perturbado ainda. Depois de
se acalmar, insistiu que a arma do Lester
no podia ser de verdade.
Claro que ele diria isso.
Foi o que eu pensei tambm. Como
ele podia ter tanta certeza? Ele
respondeu que possua duas armas: uma
espingarda velha que tem desde criana
e que, segundo ele, talvez nem

funcionasse, e a pistola da qual falei,


que ele mantm numa caixa trancada no
porta-malas do carro. Acrescentou que
de jeito nenhum iria deix-la em casa,
onde Lester pudesse pr as mos nela.
Eu sei o que vi!
No duvido, mas deixe-me
terminar. Dr. Manning disse que, apesar
de Lester no ter uma arma de verdade,
tinha uma pistola de ar comprimido.
Disse que a comprou para o filho
quando era adolescente e presumia que
estivesse numa das caixas do sto.
possvel que ele a tenha pegado em
algum momento. Por isso, minha
pergunta : seria possvel que o Lester

estivesse segurando uma pistola de ar


comprimido?
Maria tentou se lembrar da arma,
mas no conseguia conjurar os detalhes
necessrios.
No sei admitiu. Para mim
pareceu de verdade.
Isso no de surpreender. A
mesma cor, o mesmo tamanho, estava
escuro e voc estava aterrorizada. Quem
sabe? Mas isso pode explicar por que o
Lester no a apontou. Porque achou que
voc poderia notar que o buraco do cano
era pequeno demais.
Maria pensou nisso antes de
finalmente balanar a cabea.

Isso no significa que a arma do


Lester no fosse de verdade. Ele pode
t-la comprado numa feira de armas. Ou
na rua. No impossvel.
Verdade admitiu Margolis.
Neste momento no descarto nada.
E como sabe que o Dr. Margolis
estava dizendo a verdade sobre a arma
dele, para comeo de conversa?
Porque ele me mostrou antes de ir
embora. E sim, ela estava numa caixa
trancada dentro do porta-malas.
Quando Maria no reagiu, Margolis
continuou: H outra coisa que voc
deveria saber.
O qu?

Margolis enfiou a mo na pasta de


papel e pegou um formulrio de
internao no Hospital Psiquitrico
Plainview. Empurrou-o para Maria por
cima da mesa.
Lester Manning estava no hospital
na noite em que seus pneus foram
cortados. Recebi este fax do Plainview
hoje de manh. Voc pode ver a data de
entrada no hospital.
Enquanto olhava o documento, ela
no conseguia acreditar.
Tem certeza de que isto verdade?
Tenho. Dr. Manning fez o pedido
quando eu estava l, e o fax chegou

alguns minutos depois, direto do


hospital.
Lester no pode ter sado sem ser
visto? Como ontem?
Naquela noite, no. Segundo os
registros, ele ficou no quarto a noite
toda. Os funcionrios o verificaram a
cada trinta minutos. Maria no disse
nada. No silncio, Margolis tomou um
gole de caf. E isso parte do motivo
para eu querer me encontrar com voc.
Se outra pessoa cortou os pneus, quem
pode ser? Quando fiz essa pergunta ao
Dr. Manning, ele disse para investigar
Mark Atkinson.
Por qu?

Porque Atkinson pode estar


tentando incriminar Lester.
Isso no faz nenhum sentido.
Talvez a no ser que Atkinson
conhecesse Lester e tivesse um motivo.
Foi Lester que apresentou Cassie a
Atkinson, para comeo de conversa.
Maria demorou alguns instantes para
absorver isso.
Lester e Atkinson se conheciam?
Os dois trabalhavam para a mesma
empresa de limpeza. Segundo o Dr.
Manning, depois que Cassie morreu,
Lester e Atkinson se desentenderam.
Lester confrontou Atkinson porque ele
no conseguiu proteger Cassie quando

Laws apareceu, chamou-o de covarde e


os dois brigaram. No h registro da
briga, mas isso no quer dizer nada. Na
maior parte das vezes, em situaes
assim, a polcia no chamada. Resumo
da histria: Atkinson ficou muito
irritado.
Tem certeza disso?
Da briga, no. Mas verdade que
Lester e Atkinson trabalharam juntos.
Depois de conversarmos ontem, falei de
novo com a me de Atkinson e um
supervisor da empresa de limpeza. Foi o
que quis dizer quando falei em
diferentes ngulos. Alguma coisa no
modo como Atkinson simplesmente saiu

da cidade me incomodou assim que


tomei conhecimento. Eu consigo aceitar
a ideia de que ele fugiu para conhecer a
mulher dos sonhos, ou sei l o qu, os
caras podem ser idiotas assim, mas
nenhum contato com a me, a no ser
duas cartas? Nenhum telefonema para a
me ou os amigos? No me pareceu
certo.
Mas ainda no entendo por que
Atkinson viria atrs de mim. Como
disse, nunca me encontrei com ele.
Talvez o motivo seja o mesmo que
o de Lester: Laws saiu da cadeia e
matou Cassie.

Talvez disse ela devagar.


Mas era Lester que estava me
seguindo. Ele mandou as flores e a
bebida. Foi ele que apareceu na frente
da minha casa ontem noite
Exato concordou Margolis. E
tudo isso me fez pensar se o Dr.
Manning estaria errado quanto ao
relacionamento entre Lester e Atkinson.
Se ele tiver razo e Atkinson estiver
tentando incriminar Lester, como
conseguiu que o Lester seguisse o jogo
dele com tanta perfeio? Especialmente
levando em conta a noite passada? Mas
se voc descartar essa ideia, ficamos
com outras possibilidades. A primeira

que Lester soubesse que Atkinson iria


atrs de voc e decidiu participar da
coisa. Claro, isso levanta a questo de
como Lester saberia o que Atkinson
estava planejando. Mas se tambm
pusermos essa ideia de lado, h uma
terceira possibilidade.
Maria olhou para Margolis do outro
lado da mesa, quase com medo de ouvir
o que ele diria em seguida.
E se Lester e Atkinson estiverem
trabalhando juntos? sugeriu finalmente.
E se esto fornecendo libis um para o
outro?
Tentando absorver as perguntas de
Margolis, Maria ficou quieta.

Sei o que est pensando disse


Margolis. E parece loucura para mim
tambm, mas a nica das trs
explicaes que parece fazer algum
sentido.
Ainda no sei direito por que o
senhor acha que Atkinson pode estar
envolvido, para comeo de conversa.
Talvez Lester tenha mandado algum semteto ou moleque cortar meus pneus e
deixar o bilhete. Todo o resto aponta
para o fato de que Lester estava
trabalhando sozinho.
Nem tudo. Veja bem, o negcio
que eu examinei os registros dos carros
que estavam parados junto da praa,

como Colin sugeriu. E um deles levantou


um alerta vermelho.
Por qu?
Porque o carro em questo est
registrado no nome de Mark Atkinson.

Isso faz sentido para voc?


perguntou Maria a Colin, depois que Margolis saiu. Sobre o Lester e o
Atkinson trabalharem juntos?
No sei admitiu Colin.
Ela balanou a cabea.

o Lester. Sozinho. Tem de ser.


Mesmo aos seus ouvidos, parecia que
ela estava tentando se convencer. Se
estiverem trabalhando juntos, por que o
carro do Atkinson est na praa? Como
foram embora? Lester no tem carro.
Como Margolis sugeriu ontem
noite, talvez ele tenha roubado um.
Ela balanou a cabea.
confuso demais. Tudo isso est
parecendo uma daquelas bonecas russas.
Se voc abrir uma, h outra dentro, e
assim por diante. E o que eu deveria
fazer? E se o detetive descobrir alguma
coisa que implique o Atkinson? Devo

obter um mandado para o Atkinson


tambm?
Pode ser.
E se eles no conseguirem
encontrar o Atkinson? Nem a me dele
consegue encontr-lo. De que adiantaria
uma ordem de restrio se no puder ser
entregue imediatamente?
Colin no respondeu, mas sentiu que
Maria no precisava de resposta. Os
pensamentos dela continuaram a girar, as
palavras escapando da boca.
Eles vo encontrar.
Como?
Em vez de responder, Colin pegou a
mo dela.

Por enquanto acho que nossa


melhor opo seguir o plano,
especialmente porque podem ser dois
caras.
Voc diz isso porque acha que
mais fcil duas pessoas me seguirem?
. E porque at sabermos de fato o
que est acontecendo, a nica coisa que
podemos fazer manter voc em
segurana.

Depois de deixar o carro de Maria no


estacionamento, os dois foram para o
Independence Mall no Camaro. No
caminho, fizeram um trajeto sinuoso que
inclua ruas secundrias e viradas
sbitas. Ainda que nenhum dos dois
tenha visto ningum pelos retrovisores,
no quiseram se arriscar.
No shopping, passaram quarenta
minutos andando por diversas lojas, de
mos dadas. De vez em quando,
voltavam pelo
mesmo
caminho
examinando o rosto das pessoas, porm
Maria no tinha certeza se isso
adiantaria alguma coisa. Mesmo
sabendo qual era a aparncia de Lester,

Atkinson era um mistrio. Colin havia


usado o computador de Maria naquela
manh para entrar no Pinterest, e ela se
pegou examinando a foto de Atkinson no
cartaz de desaparecido, imaginando at
que ponto a imagem seria exata. Ele
tinha um rosto comum e podia ter
mudado a cor do cabelo, deixado o
bigode crescer ou raspado a cabea. No
meio de tudo isso, as teorias de
Margolis continuavam a se remexer em
seu crebro.
Atkinson
tentando
incriminar
Lester. Lester tentando incriminar
Atkinson.
Lester
e
Atkinson
trabalhando juntos. Ou ser que Lester

estaria trabalhando sozinho enquanto


Atkinson havia fugido com uma mulher,
e nesse caso o carro seria apenas uma
coincidncia? Cada possibilidade,
quando
seguida
logicamente,
desmoronava em algum ponto do
caminho.
Eventualmente, e segundo o plano,
eles foram at uma loja de artigos
femininos. Ali Maria tirou algumas
blusas das araras, sem se importar de
fato com a aparncia delas, mas fingindo
que sim. Colin ficou ao lado dela,
comentando casualmente sobre os itens.
Exatamente ao meio-dia ela disse a

Colin que desejava experimentar as


roupas e foi para os provadores.
Saio em alguns minutos, Colin
gritou ela.
Assim que Maria entrou, viu Lily
espiar de dentro de um provador. Maria
entrou no mesmo que ela, notando a
roupa de Lily: sapatos vermelhos, jeans,
blusa vermelha e um cravo no cabelo.
Na mo havia um par de culos enormes
e um molho de chaves; no cho estava
uma bolsa de mo azul-marinho e uma
sacola de loja de departamentos.
Ah, meu doce. Coitadinha disse
Lily, pegando a mo dela. Sei que
uma situao terrivelmente estressante, e

nem consigo imaginar como voc


consegue manter a cabea no lugar,
quanto mais continuar linda como na
primeira vez que a vi. Bom, se fosse eu,
minha pele j estaria rachando.
Duvido, pensou Maria. Lily era o
tipo de mulher que provavelmente nunca
tivera uma espinha. Mas era algo gentil
de se dizer.
Obrigada disse. E sei que
estou pedindo muito
No est, no, e no quero ouvir
mais nenhuma palavra sobre isso. Sou
sua amiga, e isso que os amigos fazem,
especialmente numa situao apavorante
como essa.

No vi o Evan comentou Maria.


Foi praa de alimentao h
alguns minutos. Provavelmente est
comendo alguma coisa no saudvel,
mas, considerando que ele tem sido uma
doura com tudo isso, prometi no falar
nada sobre os hbitos alimentares dele.
Acha que vai dar certo?
Claro que vai disse Lily. Em
geral as pessoas veem o que esperam
ver. Aprendi no meu curso de teatro.
Tive o professor mais maravilhoso, por
sinal. Mas falamos disso mais tarde.
Vamos comear, est bem? Colin e Evan
esto olhando o relgio enquanto
falamos. Ela entregou a bolsa de mo

a Maria, junto com os culos escuros e a


chave de seu carro. Sua peruca e a
roupa esto aqui disse ela. Tenho
certeza de que o que peguei vai caber
perfeitamente. Suspeito de que usamos o
mesmo tamanho.
No exatamente, mas bem
prximo, pensou Maria.
Onde voc conseguiu as perucas?
Numa loja de perucas. Onde mais?
Apesar de no serem perfeitas, o que
seria impossvel num prazo to curto, as
duas so mais do que adequadas para os
nossos objetivos.
Maria examinou o contedo da
bolsa.

Posso pagar a voc por tudo


isso
No, no vai pagar. Essa atividade
justiceira empolgante. Faz com que eu
me lembre do baile de mscaras no
clube de campo dos meus pais. Agora
vamos comear No se esquea do
cravo. o tipo de detalhe que as
pessoas reparam. Vou mandar uma
mensagem para o Evan e ele chegar em
alguns minutos.
Maria saiu do provador de Lily e
entrou no que ficava ao lado. Na bolsa
havia uma roupa igual que Lily usava,
junto com uma peruca loura e um cravo
vermelho. Maria vestiu a roupa e a

peruca; passou um minuto ajeitando-a.


Enfiou o cravo na peruca mais ou menos
no mesmo lugar onde Lily estivera
usando o dela, depois colocou os culos
escuros.
De perto, ainda no se parecia nem
um pouco com Lily. Mas de longe,
talvez Calou os sapatos vermelhos e
saiu do provador exatamente ao meiodia e quinze. Evan se aproximou dela.
Ei, Lily disse ele enquanto se
aproximava. Achou alguma coisa que
agradou?
No canto, ela viu Colin fingindo
interesse em alguma coisa no celular.
Maria balanou a cabea. Evan se

inclinou e beijou-a no rosto antes de


pegar sua mo. Os dois saram da loja
num passo tranquilo, depois entraram
numa loja de departamentos, indo em
direo sada.
O carro de Lily estava duas vagas
adiante. Maria apertou o boto do
chaveiro, destrancando as portas, e
sentou-se diante do volante enquanto
Evan entrava ao lado. Olhou seu relgio.
Sabia que Lily sairia da loja de
roupas dentro de dois minutos, vestida
como ela estivera, usando peruca
escura. Colin pegaria a mo dela e iria
lev-la a outra loja e outro provador,
onde Lily colocaria de novo sua roupa

original. Eventualmente Lily sairia do


shopping com Evan. Enquanto isso,
Colin iria sozinho para seu carro, como
se Maria jamais tivesse estado no
shopping.
Tudo isso era provavelmente
desnecessrio, pensou. Mas a palavrachave, ela sabia, era provavelmente.
Com duas pessoas talvez a seguindo,
nem ela nem Colin queriam se arriscar.
Ambos queriam que ela estivesse em
algum lugar onde ningum sequer
pensaria em procur-la, algum lugar
aonde ela nunca tivesse ido.
A casa de Lily.

Ligou o carro e deixou a vaga.


Ningum saiu da loja atrs dela. Maria
deu a volta no shopping, seguindo as
orientaes de Evan, depois parou
enquanto Evan saa do carro perto de
outra entrada do shopping.
Obrigada disse ela.
Fico feliz em ajudar. E lembre-se:
voc vai ficar totalmente segura. Lily e
eu estaremos l daqui a pouco com suas
coisas, est bem?
Ela assentiu, ainda tensa. Quando
saiu do estacionamento, um minuto
depois, pegou a rua principal. Como
havia feito com muita frequncia
ultimamente, deu algumas voltas

aleatrias olhando continuamente pelo


retrovisor, sentindo o nervosismo
comear a diminuir aos poucos.
Ningum poderia t-la seguido.
Tinha certeza. Bom, quase certeza.
Ultimamente nada parecia certo.

O apartamento de Lily ficava a menos de


1,5 quilmetro do restaurante, com
estacionamento fechado e janelas da
sala de estar com uma vista espetacular
do oceano. Era decorado com bom

gosto, em branco, diversos tons de


amarelo e azul sem surpresa , e
parecia receptivo e confortvel. Maria
passou alguns minutos olhando a praia
sem sair varanda, e finalmente fechou
as persianas antes de ir para o sof.
Espreguiou-se com um suspiro,
pensando que um rpido cochilo era
exatamente o que precisava. Nesse
momento o telefone que Colin havia lhe
dado tocou, e ao atend-lo ela
reconheceu a voz de Margolis do outro
lado.
Duas coisas. Liguei para meu
amigo detetive em Charlotte e deixei um
recado para ele, para ver se d para

descobrir algo sobre o Atkinson, seja


com a me ou na casa dele, de modo que
essa parte est encaminhada. Mais
importante, eu tambm queria que voc
soubesse que o acordo de restrio foi
concedido. Estou esperando a papelada
agora.
Obrigada disse ela, deixando o
bvio sem ser dito: eles ainda
precisavam encontrar Lester para que
ele recebesse o documento.
E talvez conseguir um segundo para
Atkinson. Quando desligou, telefonou
para Colin e os pais. Foram necessrios
alguns minutos para tirar sua me
preocupada do telefone. Quando

finalmente desligou, percebeu que


estava exausta, como se tivesse corrido
sem parar durante dias.
Fechou os olhos outra vez, mas o
sono no vinha. A ligao de Margolis,
por mais curta que tivesse sido,
provocou outra rodada de perguntas.
Mas no fim a exausto acabou vencendo
e
ela
se
sentiu
finalmente,
agradecidamente, apagando.

27
Colin

Depois de falar com Maria e desligar


o telefone, Colin pegou as bolsas que
ela havia colocado no carro, ps os
fones de ouvido e deixou a msica
tocando enquanto levava o computador
dela at a mesa da sala de jantar. Queria
verificar uma coisa. Era uma
possibilidade remota, mas, agora que o

acordo estava autorizado, achou que no


haveria mal em verificar. E no
importava se Atkinson estivesse
envolvido ou no; neste momento a
prioridade era encontrar Lester.
A ideia lhe viera naquela manh.
Tinha dado um beijo de despedida em
Maria e, indo para seu carro, tentou
entender os fatos: a ordem judicial no
adiantaria a no ser que encontrassem
Lester, que havia aparecido com uma
arma, aterrorizado Maria e levado o
celular dela.
O celular dela
Com isso, uma lembrana o
transportou de volta noite em que

conhecera Maria. Quando havia parado


no meio da tempestade ela ficou
relutante por causa de sua aparncia
depois da luta e pediu o telefone dele
emprestado porque havia deixado o dela
em algum lugar. Ela falava sem parar,
mas o que mesmo tinha dito?
Ele havia parado no carro, tentando
lembrar.
Perdi o meu celular. Quer dizer, eu
no perdi. Est no escritrio ou deixei
na casa dos meus pais, mas s vou ter
certeza quando pegar meu MacBook.
que eu uso um aplicativo, sabe? Posso
rastrear o celular porque ele est
sincronizado com o computador.

Ficou surpreso por Margolis no ter


pensado nisso. Ou talvez j tivesse
pensado e verificado, sem descobrir
nada. Ou talvez isso constitusse uma
informao que Margolis no tinha
permisso de revelar. Ao mesmo tempo,
com tanta coisa acontecendo, no era
difcil no cogitar aquela hiptese.
Colin no queria ter muitas
esperanas. Afinal, eram poucas as
chances de que aquilo desse certo.
Depois de alguns cliques no cursor, seu
corao martelou forte quando entendeu
o que estava vendo. O celular
continuava ligado e a bateria tinha carga
suficiente para ele saber que o aparelho

se encontrava numa casa na Robins


Lane, em Shallotte, uma cidadezinha a
sudeste de Wilmington, perto de Holden
Beach.
Shallotte ficava a uns 45 minutos
dali. Colin observou a localizao,
tentando ver se o telefone ainda estava
em movimento.
No estava. O site lhe permitia
rastrear tambm os movimentos
anteriores do celular. Alguns cliques
depois, ficou sabendo que o aparelho
fora levado da casa dos Sanchez para a
casa da Robins Lane sem qualquer
desvio.

Interessante, mas ainda no era uma


prova. Talvez Lester soubesse que o
telefone podia ser rastreado e o jogara
no carro de algum ou na caamba de
uma picape enquanto fugia. Ou talvez o
tivesse largado e algum o havia
encontrado por acaso.
Ou talvez Lester estivesse delirante
demais para ao menos pensar desse
jeito. No podia certeza, mas valia a
pena verificar
Pensou se deveria ligar para
Margolis, mas achou que provavelmente
era melhor ter certeza antes. Shallotte
nem ficava no mesmo condado e ele no

queria desperdiar o tempo de Margolis


caso aquilo no desse em nada
Sentiu um tapinha no ombro e se
encolheu. Quando se virou, Evan estava
parado s suas costas. Colin tirou os
fones de ouvido.
Voc no est planejando fazer o
que estou pensando, est? perguntou
Evan.
O que est fazendo aqui? No ouvi
voc chegar.
Eu bati, mas voc no respondeu.
Vi voc com o computador de Maria.
Imaginei se estaria planejando alguma
coisa idiota. Pensei em perguntar, s
para garantir.

No era idiota. Estava rastreando


o celular dela.
Eu sei disse Evan, indicando o
computador. Estou vendo a tela.
Quando voc pensou em fazer isso?
Hoje cedo. Quando sa da casa dos
pais de Maria.
Boa ideia. J ligou para o
Margolis?
No.
Por qu?
Porque voc entrou. No tive
chance.
Ento ligue agora disse Evan.
Quando Colin no pegou o telefone,
Evan respirou fundo.

Foi isso que eu quis dizer com


voc estar planejando alguma coisa
idiota. Voc no estava pensando em
ligar para ele, estava? Voc ia verificar
sozinho, antes de ligar.
Pode no ser o Lester.
E da? Deixe o Margolis verificar.
No mnimo o celular de Maria estar l
e ele o pega de volta. Ser que preciso
lembrar de novo que uma situao
para a polcia? Voc precisa deixar o
Margolis fazer o trabalho dele. Precisa
ligar para ele.
Vou ligar.
Sabe o que acho? Voc est
mentindo.

Eu no minto.
Talvez no para mim. Mas neste
momento acho que est mentindo para si
mesmo. Isso no tem nada a ver com
desperdiar o tempo do Margolis. A
verdade que acho que voc quer ficar
frente e no centro de tudo isso. Acho
que est puto e se acostumou a fazer as
coisas do seu jeito. E acho que voc
quer ser o heri, tipo tirando fotos de
cima do terrao ou na noite passada,
quando arrombou a porta da casa dos
pais de Maria, mesmo com a polcia j
estando l.
Colin admitiu que Evan podia estar
certo.

E?
Voc est cometendo um erro.
Se eu descobrir que o Lester,
ligo para o Margolis.
E como vai fazer isso? Vai bater
porta e perguntar se a casa do Lester?
Chegar perto e tentar olhar pelas
janelas? Esperar que ele saia para lavar
o carro? Enfiar um bilhete embaixo da
porta?
Vou pensar quando chegar l.
Ah, que plano timo! disse Evan
rispidamente. Porque quando voc
cuida das coisas, sempre para o bem,
no ? Por acaso voc se lembra de que
Lester tem uma arma? E que voc pode

ser atrado para alguma situao que


poderia ter evitado? Ou que pode piorar
as coisas ainda mais? E se o Lester vir
voc? Ele pode sair pelos fundos e
tornar mais difcil ainda encontr-lo no
futuro.
Ou talvez ele j esteja planejando
fugir e eu vou poder segui-lo.
Evan ps as mos no encosto da
cadeira de Colin.
No vou convenc-lo a desistir,
vou?
No.
Ento espere at eu levar Lily para
casa e eu vou com voc.
No.

Por qu?
Porque no h motivo.
Evan
soltou
a
cadeira,
empertigando-se de novo.
No faa isso disse finalmente.
Pelo seu prprio bem, ligue para o
Margolis.
Tentando enfatizar o argumento, ele
pegou o computador de Maria e o enfiou
de volta na bolsa dela. Pegou as outras
coisas dela e saiu do apartamento de
Colin, batendo a porta.
Colin olhou-o ir sem dizer uma
palavra.

No carro a caminho de Shallotte, quinze


minutos depois, Colin pensou nas coisas
que Evan tinha dito. Por que estava indo
sozinho? Por que no tinha ligado para
Margolis? O que esperava conseguir?
Porque, como Evan havia dado a
entender, a situao tinha ficado pessoal.
Ele queria um rosto para ligar ao nome;
queria ver com seus prprios olhos
como era o sujeito. Queria ver Lester
ser preso por Margolis e depois arranjar
um modo de ficar de olho nele. Achava
que era hora de Lester comear a olhar

desconfiado por cima do ombro, em vez


deles.
Se fosse o Lester, claro
No entanto, Evan o havia lembrado
dos riscos, caso sua intuio no
estivesse correta. Evan era bom para
coisas assim e Colin sabia que
precisava ter cuidado. Um erro poderia
lev-lo priso. Ainda que Lester
passasse ao lado do carro, Colin no o
tocaria. Mas continuava tenso, com a
adrenalina j comeando a fluir.
Obrigou-se a respirar fundo.
Atravessou Wilmington, pegando um
sinal vermelho depois do outro e
eventualmente chegando Autoestrada

17. Tinha digitado o endereo da Robins


Lane no telefone e ficou olhando
enquanto as orientaes chegavam.
Acompanhou os comandos verbais, e
pouco depois das duas da tarde estava
fazendo as ltimas curvas atravs de um
calmo bairro de classe mdia baixa que,
primeira vista, lembrava o dos pais de
Maria. Mas era s impresso. As casas
eram menores e no to bem cuidadas;
um bom nmero delas tinha grama
crescida demais, e aqui e ali ele via
placas de ALUGA-SE, o que fazia a
rea parecer transitria. O tipo de bairro
onde as pessoas no se comunicavam
muito e no ficavam muito tempo.

Ou onde queriam se esconder?


Talvez.
Parou diante de um pequeno
bangal, pouco frente do endereo que
estava procurando, atrs de um velho
furgo que tinha visto dias melhores. Era
uma das casas para alugar. Havia uma
pequena varanda na frente e ele podia
ver a porta e uma parede lateral, onde
uma janela com cortinas fechadas ficava
virada para a casa vizinha. No lado
oposto da residncia, dava para ver o
cap de um carro azul, mas no
conseguiu identificar o tipo.
Algum estaria em casa?

Tinha de estar. O carro de Atkinson


estava na praa. Ou estivera, algumas
horas atrs.
Desejou ter ficado com o
computador de Maria. Seria bom se
certificar de que o telefone ainda estava
ali. Imaginou se deveria ligar para Evan
e perguntar, mas o amigo usaria a
oportunidade para fazer outro discurso.
Alm do mais, provavelmente Evan e
Lily j teriam ido para o apartamento de
Lily com as coisas de Maria. O que
significava que ele s podia vigiar, com
a esperana de Lester acabar saindo.
S que Colin ainda no sabia direito
qual era a aparncia de Lester.

Olhando o celular, Colin viu que j eram


quase trs horas da tarde. Estivera
vigiando durante uma hora. No viu
qualquer sinal de movimento atrs das
cortinas do bangal; ningum havia
sado. O carro azul continuava no
mesmo lugar.
O lado positivo era que nenhum
vizinho parecia t-lo notado e a rua
continuara silenciosa. Umas duas
pessoas tinham passado junto ao seu
carro; algumas crianas haviam corrido
pela rua chutando uma bola de futebol.

O carteiro passou, e as esperanas de


Colin aumentaram temporariamente
talvez ele pudesse ver o nome da pessoa
que morava ali verificando a caixa de
correspondncia mas o carteiro passou
pela casa sem fazer qualquer entrega.
Isso era estranho. O sujeito parou em
absolutamente todas as outras casas do
quarteiro.
Poderia no significar nada.
Ou poderia significar que a pessoa
que morava na casa geralmente no
recebia correspondncias, porque estas
eram mandadas para outro local.
Isso o fez pensar.

O tempo continuou passando. Quatro


horas agora, e Colin estava ficando
irritado. Lutava contra a nsia de
fazer alguma coisa. Pensou de novo
se deveria ligar para Margolis. Se
deveria se arriscar e bater porta.
Confiava em que no reagiria com
exagero. Pelo menos de modo razovel.
Ficou no carro, respirando devagar e
fundo, e levou um susto quando seu
celular vibrou. Era Evan.
O que voc est fazendo?
Colin digitou de volta: Nada.

Mais uma hora se passou. Eram cinco da


tarde, com o sol comeando a ficar mais
baixo,
ainda
brilhante,
porm
anunciando a chegada gradual do
crepsculo. Colin se perguntou quando
as luzes dentro da casa iriam se acender,
se que iriam; desde que estava ali,
tinha ficado mais fcil imaginar que no
havia ningum dentro do bangal.
Seu telefone vibrou de novo. Era
Evan.
Vou chegar a em um minuto, dizia a
mensagem. Estou quase no seu carro.

Colin franziu a testa, depois olhou


por cima do ombro e viu Evan se
aproximando por trs. Evan entrou no
carro e fechou a porta, depois fechou a
janela. Colin fez o mesmo.
Sabia que voc estaria aqui. Assim
que o deixei soube exatamente o que
voc pretendia. E depois mentiu para
mim na mensagem de texto?
No menti. No estou fazendo
nada.
Voc veio at aqui. Est vigiando a
casa. Est vigiando o Lester. Isso
alguma coisa.
No , se eu no o vi.
E qual o plano agora?

Ainda estou pensando. Como est


Maria?
Estava dormindo no sof quando
chegamos, mas assim que ela acordou
Lily comeou a falar com ela sobre
nossos planos de casamento. Achei que
seria bom dar uma checada em voc, j
que Lily capaz de falar horas sobre
esse assunto
Nesse instante, Colin captou um
movimento na frente do bangal. A porta
se abriu. Um homem saiu varanda
segurando uma lata de alguma coisa.
Abaixe-se sussurrou Colin
enquanto
tambm
se
abaixava
rapidamente. E fique abaixado.

Evan obedeceu automaticamente.


Por qu?
Colin levantou a cabea devagar,
sem responder, precisando ver melhor.
O homem havia sado varanda,
deixando a porta aberta atrs. Colin
olhou com ateno, conjurando a
imagem de Atkinson. Definitivamente
no era ele, e tentou se lembrar do que
Maria tinha dito sobre as roupas de
Lester na noite anterior. Camisa
vermelha desbotada e jeans rasgados?
A mesma coisa que o sujeito estava
usando agora.
Lester?

Tinha de ser, e Colin sentiu outra


onda de adrenalina. Lester estava no
bangal. Nem havia trocado de roupa
Alguns segundos depois, o homem se
virou e entrou de novo, fechando a
porta.
ele? sussurrou Evan.
. ele.
E agora voc vai ligar para o
Margolis, no ? Como disse que faria?
Certo respondeu Colin.

Ao telefone, depois de xingar Colin por


ocultar informaes, Margolis disse
rispidamente que estava a caminho e
chegaria o quanto antes. Falou para no
seguirem Lester, nem ningum, caso
algum sasse da casa. Exigiu que
deixassem que ele cuidasse de tudo, e
que, se Colin sasse do carro, ele
arranjaria um motivo para algem-lo.
Quando Colin desligou, Evan olhou para
ele.
Eu avisei que ele no ficaria feliz
comentou.
Certo.
E voc no se importa?
Por que deveria?

Porque ele pode tornar sua vida


ainda mais difcil.
S se eu fizer alguma coisa que me
encrenque.
Tipo interferir no trabalho da
polcia?
Estou sentado no meu carro. Liguei
dando a informao de que ele
precisava. No estou interferindo. Sou
uma testemunha potencial. Ele disse o
que fazer e eu vou obedecer.
Evan se remexeu.
Posso me sentar direito outra vez?
Estou ficando com cibra.
No sei por que voc ainda est
encolhido, para comeo de conversa.

Quarenta minutos depois, Margolis se


aproximou do carro de Colin e parou,
deixando o sed ligado em ponto morto
com a janela do carona abaixada.
Achei que tinha mandado voc dar
o fora daqui disse Margolis.
No respondeu Colin. Disse
para eu no sair do carro nem ir atrs
dele.
Est tentando bancar o espertinho?
No.
Parece. Ontem noite fiz um
esforo especial para impedir que voc

fosse preso, e a voc se esquece de


mencionar essa sua ideia hoje de
manh? Para bancar de novo o Sr.
Defensor da Lei?
Maria contou a voc que o Lester
levou o iPhone dela. Eles so fceis de
rastrear. Achei que voc provavelmente
j teria olhado isso.
A expresso de Margolis revelou
que ele tinha deixado escapar o bvio.
Recuperando-se, disse com rispidez:
Acredite ou no, meu mundo no
gira ao redor da sua namorada. Tenho
outros casos. Casos importantes. Eu j
ia ver isso.
Claro que ia, pensou Colin.

Voc vai pegar o celular de Maria?


Se estiver com ele. No tenho
provas de que est, a no ser sua
palavra.
At algumas horas atrs o telefone
ainda estava a interveio Evan.
Verifiquei antes de vir para c.
Margolis olhou para Evan com
irritao evidente, antes de por fim
balanar a cabea.
Vou pegar o celular. Agora vo
embora. Os dois. No quero vocs aqui.
Eu cuido disso.
Ele fechou a janela, soltou o freio e
deixou o carro avanar antes de
finalmente parar bem em frente ao

bangal. Colin viu Margolis sair e


demorar um instante examinando o local,
dar a volta no carro e ir pelo caminho de
entrada.
Enquanto subia os degraus da
varanda, virou-se para Colin e sacudiu o
polegar, lembrando que era hora de ir.
Tem razo, pensou Colin.
A chave ainda estava na ignio e
ele a virou, mas s ouviu o silncio, o
motor permaneceu morto. Nem um
estalo. Tentou de novo com o mesmo
resultado.
Deixe-me adivinhar disse Evan.
Seu carro uma merda.
Hoje, talvez.

Margolis no vai ficar feliz.


No posso fazer nada.
Ele estava falando com Evan
enquanto mantinha a ateno focalizada
em Margolis, que ainda no havia batido
porta. Em vez disso, o detetive estava
na extremidade oposta da varanda,
olhando o carro parado na entrada.
Quando se virou, Colin pensou ter visto
um ar de confuso no rosto de Margolis
enquanto o detetive finalmente seguia
para a porta. Ele hesitou antes de bater;
depois de uma longa pausa, estendeu a
mo para a maaneta e virou-a abrindo a
porta ligeiramente.

Ser que algum disse para entrar


e que a porta estava aberta?
Margolis falou atravs da fresta,
depois tirou o distintivo enquanto
passava pela porta j aberta, sumindo de
vista
Vamos no meu carro disse Evan.
Estaremos longe quando o Margolis
sair. Sei que ele odeia voc, mas no
quero que odeie mais ainda. Ou que me
odeie. Ele parece mau.
Colin no disse nada. Estava
pensando na expresso que vira no rosto
de Margolis logo antes de bater porta.
Margolis tinha visto alguma coisa,
alguma coisa que no fazia sentido?

Que o surpreendeu? Algo que no tinha


esperado?
Por que Lester iria convid-lo se
estava paranoico e com medo da polcia?
Tem alguma coisa errada disse
Colin, antes mesmo de perceber o que
havia dito.
Evan olhou-o.
Como assim? perguntou, e, nesse
instante, Colin ouviu o estalo ntido de
uma arma de fogo, alto e explosivo, dois
tiros em rpida sucesso.
Colin j estava estendendo a mo
para a porta do carro quando Margolis
voou de volta pela porta, com o palet e

a camisa encharcados de sangue, a mo


no pescoo. Cambaleou pela varanda,
caindo de costas pelos degraus e
escorregando at o caminho de entrada.
Agindo por instinto, Colin saiu do
carro. Lester gritava de maneira incoerente na varanda, segurando uma arma.
Levantou-a e apontou para Margolis. O
rosto de Lester expressava medo e
raiva, a mo segurando a arma tremia.
Lester gritou de novo e baixou a arma
antes de levant-la de novo
Colin continuou correndo para o
bangal, atravessando o gramado do
vizinho, pulando um pequeno arbusto e

chegando perto da varanda. Perto de


Lester. Mais alguns segundos.
Lester continuou apontando a arma
para Margolis sem puxar o gatilho. Seu
rosto estava vermelho, os olhos
injetados. Fora de controle.
No minha culpa! Eu no fiz
nada! No vou voltar para a cadeia! Eu
sei o que Maria est fazendo! gritava
ele.
Lester se aproximou dos degraus da
varanda, diminuindo a distncia com
relao a Margolis enquanto continuava
apontando a arma, a mo tremendo.
Provocando. Ao perceber um borro
com o canto do olho, virou-se de

repente, movendo a arma na direo de


Colin
Tarde demais.
Colin se lanou por cima do
corrimo da varanda, os braos abertos
enquanto colidia violentamente com
Lester. A arma saiu voando, girando e
caindo na varanda.
Colin tinha uns 20 quilos a mais do
que Lester, e sentiu as costelas do
homem estalando enquanto batiam no
cho. Lester gritou em agonia, paralisado.
Colin se moveu rpido, saindo de
cima de Lester, dando uma gravata nele,
depois travou seu brao com a mo

oposta. Lester comeou a se sacudir e se


remexer, com o pescoo preso entre os
bceps e o antebrao de Colin, que
aplicou presso nas cartidas, numa
chave clssica, enquanto o outro tentava
escapar.
Em segundos os olhos de Lester
comearam a se revirar, ficando
brancos, e de repente ele parou de se
mexer.
Colin continuou aplicando presso,
o bastante para mant-lo apagado por
mais
alguns
segundos.
Depois,
levantando-se, correu para Margolis.
Ele ainda respirava, mas no se mexia, o
rosto branco feito giz. O detetive tinha

levado dois tiros, um na barriga e outro


no pescoo, e estava perdendo sangue
rapidamente.
Colin tirou a camisa num nico
movimento e rasgou-a ao meio enquanto
Evan chegava correndo, aterrorizado.
Puta que pariu! O que vamos
fazer?
Ligue para a emergncia! gritou
Colin, tentando afastar o sentimento de
pnico, sabendo que, mais do que nunca,
precisava pensar com clareza. Chame
uma ambulncia! Agora!
Colin no sabia nada sobre
ferimentos bala, mas, se Margolis
continuasse perdendo sangue, no teria

chance. Como o ferimento do pescoo


parecia pior, comeou aplicando
presso nele. O sangue imediatamente
atravessou a camisa rasgada; Colin fez o
mesmo com o ferimento da barriga, onde
o sangue ainda pulsava, formando uma
poa cada vez maior sob o corpo do
detetive.
O rosto de Margolis comeou a ficar
de um tom cinza doentio.
Podia ouvir Evan gritando ao
telefone, dizendo que um policial tinha
levado um tiro, que precisavam de uma
ambulncia agora.
Depressa, Evan! gritou Colin.
Preciso da sua ajuda!

Evan desligou, olhando para


Margolis como se fosse desmaiar. Com
o canto do olho Colin viu Lester rolar de
lado. J acordando.
Pegue as algemas! disse.
Certifique-se de que Lester no v
embora!
Ainda olhando para Margolis, Evan
pareceu imobilizado. Colin podia sentir
o sangue continuando a encharcar os
restos da sua camisa; sentia o calor na
mo,
os
dedos
vermelhos
e
escorregadios.
Evan! gritou Colin. As
algemas! No cinto do Margolis! Agora!

Evan balanou a cabea e comeou a


pegar as algemas.
E depois volte para c o quanto
antes! gritou Colin. Preciso da sua
ajuda!
Evan correu at Lester e prendeu
uma algema no pulso dele, depois
arrastou seu corpo para perto da cerca
da varanda e prendeu a outra algema
num balastre. Lester gemeu, voltando a
si enquanto Evan corria de volta. Ele se
ajoelhou perto de Margolis com os
olhos arregalados.
O que fao?
Cuide do ferimento da barriga
onde est minha mo. Aperte com fora!

Ainda que a perda de sangue


estivesse diminuindo, a respirao de
Margolis havia ficado mais fraca
Evan obedeceu e Colin usou as duas
mos no ferimento do pescoo.
Segundos depois, Colin ouviu as
sirenes. Enquanto desejava que elas
chegassem mais perto, s conseguia
pensar: No morra agora. Faa
qualquer coisa, mas no morra
Na varanda, Lester gemeu outra vez
e seus olhos finalmente se abriram,
desfocados.
Um policial do condado foi o
primeiro a chegar, seguido por outro do
departamento de polcia de Shallotte,

ambos os carros cantando pneus no meio


da rua, com as luzes piscando. Os dois
homens saltaram dos veculos e
correram para eles, com as armas na
mo, sem saber o que fazer.
O detetive Margolis levou um tiro!

gritou
Colin
enquanto
se
aproximavam. O cara algemado na
varanda foi quem atirou! Os dois
policiais olharam para a varanda e
Colin forou a voz a ficar firme. A
arma ainda est l em cima. No
podemos largar esses ferimentos.
Certifiquem-se de que a ambulncia est
vindo, ele perdeu muito sangue e no sei
quanto tempo vai aguentar!

O policial da cidade se aproximou


da varanda enquanto o do condado
corria de volta para o carro e gritava no
rdio dizendo que havia um policial
ferido, exigindo que a ambulncia se
apressasse. Colin e Evan continuaram
concentrados nos ferimentos; Evan tinha
se recuperado o suficiente para que
alguma cor retornasse ao seu rosto.
Minutos depois a ambulncia chegou
e dois paramdicos saltaram e pegaram
a maca. Mais policiais do condado
apareceram, junto com outros do
departamento municipal, e agora a rua
estava apinhada de veculos.

Quando os paramdicos assumiram


o lugar de Colin e Evan, Margolis
estava com aparncia ainda pior. No
reagia e mal respirava quando foi posto
na maca. Os paramdicos se moviam
rapidamente; a maca foi posta na
ambulncia e um dos paramdicos saltou
para o assento diante do volante
enquanto o outro ficava com Margolis.
Quando a ambulncia saiu, foi escoltada
por um carro da polcia municipal e
outro do condado, com as sirenes
tocando, e s ento o mundo comeou
lentamente a recuperar o foco.
Colin sentia o tremor nos membros,
o nervosismo comeando a diminuir.

Suas mos e os pulsos estavam cobertos


de sangue ressecado; a camisa de Evan
parecia
ter
sido
mergulhada
parcialmente num tonel de tinta
vermelha. Evan se afastou, dobrou-se e
vomitou.
Um dos policiais foi at o portamalas de um carro e voltou com duas
camisetas brancas, entregando-as para
Colin e Evan. Antes mesmo de dar seu
depoimento, Colin j estava pegando o
celular para ligar para Maria e contar o
acontecido.
Mas s conseguia pensar em
Margolis.

Na hora seguinte, enquanto o cu


escurecia, uma multido ainda maior de
policiais do municpio e do condado
chegou no bangal, alm de um detetive
de Wilmington e o xerife.
Lester delirou e discutiu, gritou e
resistiu priso antes de finalmente ser
posto no banco de trs de uma viatura
policial e mandado para a cadeia.
Colin deu um depoimento ao xerife,
a um policial de Shallotte e ao detetive
Wright, de Wilmington, os trs fazendo
perguntas vrias vezes. Evan fez o

mesmo. Os dois admitiram que no


tinham ideia do que havia acontecido
quando Margolis entrou na casa, s que
ele no tinha ficado muito tempo l
dentro quando os tiros soaram. Colin
tambm contou que Lester podia ter
acabado com Margolis, mas no fez
isso.
Mais tarde, depois de Evan e ele
receberem permisso para ir embora,
Colin ligou para Maria dizendo que ia
para casa trocar de roupa, mas queria
que Lily a levasse ao hospital, para que
Maria o encontrasse l. Enquanto falava
com ela, ouviu um policial ali perto
dizer ao detetive Wright e ao xerife que

a casa estava vazia e que aparentemente


Lester morava sozinho.
No fim do telefonema para Maria,
Colin olhou para o bangal, imaginando
onde Atkinson estaria morando. E por
que, se Lester estava to paranoico, ele
tinha deixado Margolis entrar na casa.
Est pronto para ir? perguntou
Evan, interrompendo seus pensamentos.
Preciso tomar um banho, trocar de
roupa e simplesmente dar o fora daqui.
disse Colin. Certo.
O que voc quer fazer com seu
carro?
Colin olhou para o Camaro.

Mais tarde a gente cuida disso.


Neste momento no tenho energia para
me preocupar.
Evan deve ter visto algo na
expresso dele.
Tem certeza de que boa ideia ir
ao hospital?
Para Colin, era menos uma escolha
do que uma exigncia.
Quero saber se o Margolis vai
ficar bem.

28
Maria

Desde o telefonema de Colin, a mente


de Maria estava disparada, tentando
juntar tudo o que havia acontecido.
Colin rastreando Lester. Lester
atirando
em
Margolis.
Lester
apontando a arma para Colin. Colin
derrubando Lester. Colin e Evan
tentando salvar a vida do detetive.

Margolis sendo posto na ambulncia.


Lester resistindo priso, gritando que
sabia o que Maria tinha feito.
Lester.
Ela soubera o tempo todo que era
Lester. Agora ficava lembrando a si
mesma de que ele estava encarcerado.
No tinha desaparecido ou fugido; dessa
vez o tinham apanhado, e ele havia
atirado num policial e no poderia se
aproximar dela de jeito nenhum.
E o Atkinson?, perguntou uma voz
dentro dela.
No queria pensar nisso. Ainda no
tinha certeza do que deduzir. A coisa
ainda no parecia se encaixar O que

acabara
de
acontecer
era
suficientemente avassalador; o fato de
Colin e Evan terem estado no meio de
tudo aquilo era quase demais para ser
processado.
Lily devia estar experimentando o
mesmo fluxo louco de emoes. Desde
que tinham chegado ao hospital, ela mal
havia falado e ficava examinando
constantemente o estacionamento, atenta
ao carro de Evan. Maria tinha a
sensao de que Lily precisava ver o
noivo, toc-lo e abra-lo, para provar a
si mesma que ele estava bem.
E Colin

Claro que ele havia encontrado


Lester sozinho; claro que tinha corrido
para Lester enquanto a arma estava
apontada na sua direo; claro que
derrubara o bandido sem se machucar.
Ainda que sentisse alvio, tambm sentia
raiva. E preocupao por Margolis.
Ela havia dito a Margolis que Lester
era perigoso; tinha dito que ele estava
com uma arma. Por que Margolis no
lhe dera ateno? Por que no fora
cauteloso? Como podia ter levado tiros?
Maria no sabia. Colin confessou que
no tinha certeza se Margolis
sobreviveria ida at o hospital. O
detetive precisava sair dessa. Enquanto

esperava com Lily, meia dzia de


policiais havia entrado no hospital e
nenhum saiu, o que significava que ele
ainda estava vivo, no? Tinha medo
demais de perguntar.
Quando o carro de Evan entrou no
estacionamento, Maria mal conseguia
manter os pensamentos no lugar.
Acompanhou Lily at o veculo e, assim
que Colin saiu, envolveu-o num abrao e
segurou-o com fora.
Os quatro foram para o hospital,
receberam orientaes e pegaram o
elevador at o segundo andar. Foram
mandados pelo corredor at a rea de
espera da cirurgia, apinhada de

policiais, alm de algumas pessoas que


pareciam amigos e familiares. Rostos
sombrios e srios se viraram
momentaneamente na direo deles.
Evan chegou mais perto de Colin.
Talvez no devssemos estar aqui
sugeriu.
O rosto de Colin no demonstrava
nada.
Ele no levaria os tiros se eu no o
tivesse chamado.
A culpa no sua disse Evan.
Ele est certo acrescentou Lily.
Lester fez isso, no voc.
Apesar das palavras deles, Maria
sabia que Colin no estava convencido.

timo disse Evan. Voc est


vendo algum a quem possamos
perguntar sobre o estado do Margolis?
No estou vendo nenhuma enfermeira
Senhor! disse Colin, assentindo
na direo de um homem de 40 e poucos
anos com cabelo grisalho e curto. O
sujeito tambm os viu e veio na direo
deles.
Quem ? sussurrou Maria.
O detetive Wright respondeu
Colin. Foi uma das pessoas que
tomaram meu depoimento antes. O de
Evan tambm.
Quando Wright se aproximou,
estendeu a mo e Colin e Evan a

apertaram.
No esperava v-los por aqui
disse Wright.
Eu precisava saber como ele est
explicou Colin.
S cheguei h uns minutos, mas at
agora ainda no houve nenhuma
novidade do cirurgio. Como sabe, ele
estava muito mal quando chegou.
Quando Colin assentiu, Wright sinalizou
para outra rea da sala. Sei que j
passaram por um monte de coisas, mas
poderiam ficar por mais alguns minutos?
Algum quer falar com voc.
Quem? perguntou Colin.
Rachel, a mulher do Pete.

Maria viu a expresso de Colin ficar


neutra.
No sei se uma boa ideia.
Por favor disse Wright.
importante.
Colin demorou um momento para
responder.
Certo.
Wright se virou, indo para o outro
lado da sala e parando ao chegar perto
de uma mulher bonita, de cabelos
castanhos, cercada por meia dzia de
pessoas.
Ele assentiu na direo de Colin e
Evan. Rachel Margolis pediu licena ao
grupo e veio na direo deles. Enquanto

se aproximava, ficou claro para Maria


que ela estivera chorando. Seus olhos
estavam vermelhos, o rmel ligeiramente
manchado; ela mal parecia se aguentar.
Wright fez as apresentaes e Rachel
deu um sorriso breve que s revelava
tristeza.
Larry disse que voc ajudou a
salvar a vida do meu marido disse ela.
Lamento de verdade o que
aconteceu respondeu Colin.
Eu tambm disse ela.
Obrigada. E eu ah Rachel fungou
antes de enxugar os olhos. S queria
agradecer a vocs dois. Por terem
pensado com clareza, no entrado em

pnico,
chamado
a
ambulncia.
Pressionado
os
ferimentos.
Os
paramdicos disseram que, se vocs no
tivessem feito o que fizeram, o Pete no
teria chance. Se no estivessem l
Ela estava beira das lgrimas, as
palavras eram to sinceras que Maria
sentiu um n na garganta. De novo
eu Ela deu um suspiro entrecortado,
tentando se controlar. Quero que
saibam que ele forte, por isso vai ficar
bem. um dos mais fortes que
existem
mesmo concordou Colin, mas
Maria teve a sensao de que Rachel

Margolis mal ouviu, porque na verdade


estivera falando consigo mesma.

Maria ficou sentada ao lado de Colin,


esperando notcias. Evan e Lily tinham
ido lanchonete alguns minutos antes e
Maria ouviu enquanto as conversas
davam lugar a murmrios de
preocupao. Pessoas iam e vinham na
sala de espera.
Colin permaneceu mais quieto do
que o normal. De vez em quando um

policial ou detetive vinha agradecer e


apertar sua mo; apesar de ele ser
educado nas respostas, Maria tinha
conscincia de que isso o deixava
desconfortvel, porque ainda se culpava
pelo que havia acontecido, mesmo que
mais ningum parecesse achar o mesmo.
A profundidade da culpa dele a
surpreendia. Tinha ficado claro o tempo
todo que Colin e Margolis se
desprezavam. Era uma espcie de
paradoxo e, por mais que quisesse puxar
Colin e faz-lo falar sobre seus
sentimentos, sabia que ele queria
repass-los sozinho.

Voc vai ficar bem se eu der um


pulo no corredor? perguntou Maria.
Quero ligar para meus pais. Para Serena
tambm.
Quando Colin assentiu, ela lhe deu
um beijo no rosto e saiu da sala de
espera, descendo pelo corredor at um
local mais calmo, onde teria alguma
privacidade. Ao telefone, seus pais
pareciam to preocupados quanto todo
mundo na sala de espera, e tinham
dezenas de perguntas; perto do fim da
ligao, sua me disse que faria o jantar
e pediu que Maria fosse para l com
Colin, Evan e Lily. Pediu isso de um
modo que tornava difcil recusar.

Depois do que acontecera, Maria


tambm queria ver a famlia.
De volta sala de espera, Colin
estava no mesmo lugar onde ela o havia
deixado. Ainda no falava muito, mas,
assim que ela se sentou, estendeu a mo,
segurando-a com fora. Lily e Evan
retornaram da lanchonete, e logo depois
o cirurgio surgiu.
De onde estava sentada, Maria viu
Rachel Margolis andando na direo
dele acompanhada pelo detetive Wright.
A sala ficou em silncio, com todo
mundo preocupado. Era impossvel no
escutar o mdico, mesmo a distncia.

Ele sobreviveu cirurgia


anunciou o doutor , mas o dano foi
maior do que espervamos. O
procedimento foi complicado pela perda
significativa de sangue, e durante um
tempo a situao ficou delicada. Mas
neste momento os sinais vitais esto
estveis. Fracos, mas estveis.
Quando posso v-lo? perguntou
Rachel Margolis.
Quero ficar de olho nele por mais
duas horas respondeu o cirurgio,
evasivo. Se as coisas continuarem
como espero, talvez eu possa deixar que
a senhora entre durante alguns minutos.
Ele vai ficar bem, no ?

Essa a pergunta de um milho de


dlares, pensou Maria.
Como disse, por enquanto ele se
encontra estabilizado, mas a senhora
precisa entender que seu marido
continua em situao crtica. As
prximas horas vo nos revelar muita
coisa, e espero lhe dar uma resposta
mais definitiva amanh.
Rachel Margolis engoliu em seco.
S quero saber o que devo dizer a
nossos meninos quando chegar em casa.
Meninos?, pensou Maria. Margolis
tem filhos?
A voz do cirurgio ficou mais suave.

Diga a verdade. Que o pai deles


sobreviveu cirurgia e que tero
notcias logo. Por favor, entenda, Sra.
Margolis houve um trauma srio na
traqueia e seu marido est no respirador
artificial no momento
Maria no pde continuar olhando
enquanto o cirurgio comeava a dar os
detalhes sobre os ferimentos de
Margolis. Desviando o olhar, escutou a
voz de Colin.
Venha sussurrou ele, sem dvida
pensando o mesmo que ela. Os
detalhes no so da nossa conta. Vamos
deixar que tenham alguma privacidade.

Maria e Colin se levantaram; Evan e


Lily fizeram o mesmo. Quando estavam
fora da sala, Maria parou e contou a
todos sobre o telefonema dos pais e o
que eles haviam pedido.
Sei que esto exaustos e que vocs
dois acabaram de ir lanchonete, mas
mame fez um jantar para a gente e
Certo disse Colin. Ainda
preciso pegar meu carro, mas isso pode
esperar um pouco.
No precisa se explicar
completou Evan. Ns entendemos.

Maria foi com Colin no carro de Evan;


Evan e Lily seguiram no carro de Lily, e,
quando pararam diante da casa da
famlia, Serena estava esperando porta
junto com os pais. Assim que Maria
chegou, Serena a envolveu num abrao.
Mame e papai ficaram loucos de
preocupao com voc. Mame no sai
da cozinha h horas e papai fica
verificando as portas e janelas. Tudo
bem?
Mais ou menos admitiu Maria.
Acho que depois disso voc vai
precisar de umas frias bem longas.
Maria riu.
Provavelmente.

Depois de Serena, Maria abraou os


pais, e s ento apresentou Evan e Lily.
Surpreendendo Maria alm de seus
pais e Serena , Lily falava espanhol,
mas com sotaque sulista. Como a porta
da frente ainda estava pregada,
passaram pela garagem e pela cozinha
antes de sentarem-se mesa.
Enquanto comiam, Maria contou
famlia sobre o encontro anterior com
Margolis, e Colin narrou tudo o que
havia acontecido depois. Ele parava a
intervalos de algumas frases para deixar
Maria traduzir para a me. Evan
acrescentou
mais
detalhes,

especialmente com relao ao confronto


com Lester.
E Lester ainda est na cadeia,
certo? perguntou Flix quando Colin
terminou. E no vai sair?
Maluco ou no, ele atirou num
policial respondeu Evan. No sei se
vai sair algum dia.
Flix assentiu.
Bom.
E o Atkinson? interveio Serena.
Voc disse que estava trabalhando com
o Lester?
No sei. Era uma coisa que o
Margolis estava investigando. Parece
que os dois se conheciam. Mesmo

assim, a coisa no bate respondeu


Maria.
Ento quem cortou seus pneus?
pressionou Serena.
Talvez Lester tenha pagado algum
garoto.
E o carro na praa?
Talvez Lester tenha pegado
emprestado.
Maria deu de ombros.
Se Atkinson est por a, o que
voc vai fazer?
No sei repetiu Maria, ouvindo a
frustrao na prpria voz. Eu sei que
ainda h muitas perguntas sem resposta,
mesmo depois de tudo isso, mas Era

com o Lester que eu estava preocupada.


Foi ele que me assustou e, quer
estivesse trabalhando com o Atkinson ou
no, a nica coisa que sei com certeza
que Lester no pode mais chegar perto
de mim, e
Quando Maria deixou o resto no ar,
Serena balanou a cabea.
Desculpe fazer tantas perguntas.
s que ainda estou
Preocupada terminou Flix por
ela.
Eu tambm, pensou Maria. E o
Colin est, mas
Seus
pensamentos
foram
interrompidos pelo toque abafado do

telefone de Serena. Ela pegou-o e


deixou a ligao cair na caixa postal,
com a expresso ao mesmo tempo
esperanosa e preocupada.
Quem era? perguntou Flix.
Charles Alexander respondeu
Serena.
meio tarde para ele ligar, no ?
perguntou Flix. Talvez seja
importante.
Posso tentar falar com ele amanh.
No, ligue de volta agora disse
Maria, agradecendo a distrao e
falando em tom srio. Como papai
disse, pode ser importante.

No queria mais pensar em


Atkinson, assim como no queria pensar
em Lester, nem tinha energia para
responder a perguntas impossveis nesse
momento. Mal conseguia processar o
que acontecera nas ltimas horas
Serena
hesitou um segundo,
imaginando se realmente valia a pena,
antes de apertar o boto para ligar de
volta. A mesa ficou silenciosa enquanto
ela ia at a cozinha com o celular junto
ao ouvido.
Charles Alexander? Por que j
ouvi esse nome? sussurrou Colin.
o diretor da bolsa da qual falei
sussurrou Maria de volta.

O que est acontecendo?


perguntou Evan e, quando Lily se
inclinou para perto, querendo ouvir,
Maria colocou-os a par brevemente.
Enquanto isso, Serena tinha comeado a
confirmar com a cabea. Quando
finalmente se virou, Maria viu seu
sorriso.
Srio? perguntou Serena. Eu
ganhei?
Maria viu a me pegar subitamente a
mo de seu pai. Serena continuava a
falar, no conseguindo mais manter a
voz baixa.
Claro disse. Sem problema
Amanh noite Sete horas Muito

obrigada
Quando Serena desligou, seus pais
olhavam-na cheios de expectativa.
Acho que vocs ouviram tudo, no
foi?
Parabns! disse Flix
levantando-se da mesa. fantstico!
Carmen foi at ela, falando de seu
orgulho e, nos minutos seguintes,
enquanto todos a abraavam, a
ansiedade sobre o que havia acontecido
foi substituda por algo maravilhoso,
uma sensao que Maria desejava que
jamais terminasse.

Depois do jantar, Colin, Evan e Lily se


despediram e foram pegar o Camaro;
Carmen e Flix passeavam com o
cachorro no quarteiro. Maria e Serena
ficaram na cozinha lavando os pratos.
Est nervosa com a entrevista?
perguntou Maria.
Serena assentiu, enxugando um
prato.
Um pouco. O reprter deve trazer
um fotgrafo. Odeio que tirem fotos
minhas.

Est brincando: voc a rainha


dos selfies.
Selfies so diferentes. So para
mim ou meus amigos. Eu no coloco
selfies no jornal.
Quando a matria vai sair?
Ele acha que vai ser na segunda.
quando vo anunciar oficialmente.
Vai haver um banquete ou alguma
apresentao?
No sei. Esqueci de perguntar.
Fiquei meio empolgada.
Maria sorriu enxaguando um prato e
entregou-o a Serena.
Quando descobrir, me avise.
Quero estar l. Tenho certeza de que

mame e papai tambm vo querer.


Serena empilhou o prato seco junto
com os outros.
Mais cedo, quando estava fazendo
aquelas perguntas Desculpe ser to
enxerida. Eu no estava pensando
direito.
Tudo bem. Eu gostaria de ter todas
as respostas.
Voc vai ficar um tempo aqui?
Voc sabe que mame e papai querem
isso.
, sei. E vou. Mas preciso ir mais
tarde em casa pegar minhas coisas.
Achei que j estivesse com uma
mala feita, porque ia ficar na casa de

Lily.
Eu s planejei passar uma noite l.
Preciso de mais roupas. Tambm quero
pegar meu carro.
Quer que eu leve voc l agora?
No, tudo bem. Colin faz isso
quando voltar.
Quando vai ser?
No sei. L pelas onze e meia,
talvez; 11h45.
Isso tarde. Voc no est
cansada?
Exausta admitiu Maria.
Ento por que eu no levo voc
comeou Serena, mas parou. Olhou
para Maria. Ah tudo bem. Saquei.

Sacou o qu?
Concordo. Voc precisa mesmo
que o Colin a leve. Esquea que
perguntei. Foi idiotice minha.
Do que est falando?
Bom, sabendo que voc vai ficar
sob o olhar atento de seus pais nos
prximos dias e sabendo que o Colin
no s encontrou o Lester, mas
derrubou-o e no h nada mais sensual
do que isso e sabendo que voc
precisa liberar a tenso depois de um
dia estressante Digamos que entendo
por que talvez queira um tempinho a ss
com ele.

Eu disse que s precisava pegar


umas coisas.
Alguma coisa especfica?
Maria gargalhou.
Mente suja.
Desculpe. No posso evitar. Mas
admita: estou certa, no estou?
Maria
respondeu,
mas
no
precisava. As duas j sabiam a resposta.

29
Colin

Enquanto

Lily voltava para seu


apartamento perto da praia, Colin foi
com Evan ao Walmart um lugar que
estava sempre aberto e tinha tudo de que
ele precisava , e depois foram a
Shallotte, onde Evan parou atrs do
Camaro. Colin abriu o cap e comeou a
soltar as braadeiras da bateria.

Por que voc acha que a bateria?


Seu carro tem problemas para dar
partida h muito tempo.
No sei o que mais pode ser.
Troquei a ignio e o alternador.
Voc no deveria ter tentado trocar
a bateria primeiro?
Troquei. Coloquei uma nova h
alguns meses. Talvez seja vagabunda.
S para saber: no vou trazer voc
de volta para c amanh se isso no der
certo. Vou para a casa de Lily e vamos
passar o dia inteiro na cama. Quero ver
como funciona esse negcio de eu ser
um heri. Acho que ela vai me achar
mais atraente do que j acha.

Colin sorriu soltando as braadeiras,


depois tirou a bateria velha e colocou a
nova.
Estava querendo perguntar uma
coisa continuou Evan. E lembre-se,
isso vem de uma pessoa que j viu voc
fazer um monte de idiotices. Voc
louco? No fao ideia de como voc
pde alcanar o Lester, para comeo de
conversa. Do gramado? Passando por
cima do parapeito? Voando daquele
jeito? Enquanto ele estava apontando
uma arma? Isso me faz questionar sua
sanidade. O que estava pensando?
No estava.

Foi o que achei. Esse s um dos


seus muitos problemas. Voc deveria
comear a pensar antes de agir. Eu disse
para no ir at l.
Colin levantou os olhos.
O que voc quer dizer com isso?
Quero dizer que, apesar de sua
idiotice e possvel insanidade, fiquei
meio orgulhoso hoje. E no s porque
voc acabou salvando a vida do
Margolis.
Por qu?
Porque voc no matou o Lester
quando teve a chance. Voc poderia ter
feito picadinho dele ou poderia t-lo
esganado. Mas no fez isso.

Colin terminou de apertar as


braadeiras.
Est dizendo que sente orgulho de
mim porque eu no matei o cara?
. Especialmente porque voc
provavelmente seria inocentado. No
imagino ningum fazendo acusaes se
voc tivesse se deixado levar um
pouquinho. De modo que minha pergunta
: por que voc no o matou?
Colin pensou, antes de finalmente
balanar a cabea.
No sei.
Bom, quando souber, me avise.
Para mim a resposta bvia, j que eu
nunca mataria ningum. No est na

minha natureza. Eu no conseguiria, mas


voc diferente. E, se est curioso,
tambm preciso dizer que respeito essa
verso do Colin muito mais do que
respeitava a antiga.
Voc sempre me respeitou.
Sempre gostei de voc, mas
sempre tive um pouco de medo tambm.
H uma diferena. Evan apontou para
a bateria, querendo mudar de assunto.
Pronto para testar?
Colin rodeou o carro e sentou-se
diante do volante. No sabia direito o
que esperar, e ficou surpreso quando o
Camaro deu a partida com o primeiro
giro da chave. Nesse momento sentiu o

olhar sendo atrado para o bangal,


notando que metade do quintal estava
cercado pela fita de isolamento da
polcia, assim como a varanda.
E a est disse Evan. Voc sabe
que o carro provavelmente vai quebrar a
caminho da casa da Maria, n? Tente
ficar longe de encrenca, certo? Parece
que ela anda acompanhando voc
ultimamente.
Colin no respondeu. Em vez disso,
continuou olhando o bangal e demorou
alguns segundos para perceber que
alguma coisa havia mudado desde sua
sada. Ou melhor, faltava algo. Era
possvel que a polcia tivesse levado

como prova, pensou. Talvez tivesse


alguma mancha de sangue, ou talvez um
dos tiros o tivesse acertado e a polcia
precisasse da bala para testes de
balstica
Est me ouvindo? perguntou
Lester.
No.
O que voc est olhando?
Sabe aquelas perguntas que Serena
fez? disse Colin, evitando a pergunta.
Sobre o Atkinson ter participao
nisso?
Lembro. Por qu?
Acho que ele pode ter participado.

Porque o carro dele estava perto


da praa? E porque o Lester no poderia
ter cortado os pneus?
No s por isso. Estou pensando
no carro que vi antes, o que estava na
entrada de veculos do bangal.
Evan se virou, deu um passo atrs,
melhorando o ngulo de viso.
Que carro? perguntou finalmente.
Exato disse Colin, continuando a
pensar. Ele sumiu.

Colin voltou casa dos Sanchez alguns


minutos antes da meia-noite. Maria
estava com os pais na sala. Ela disse
algo em espanhol me
provavelmente que voltaria logo e foi
com Colin at o carro.
Cad Serena?
Foi dormir.
Ela vai ficar aqui tambm?
S esta noite. Meus pais disseram
que voc tambm pode ficar. Claro, teria
de dormir no sof.
Voc poderia ir comigo para casa.
tentador, mas
Eu entendo.

Quando chegaram ao carro, ele abriu


a porta para ela.
O que havia de errado com seu
carro, por sinal? perguntou ela, entrando.
A bateria.
Ento eu estava certa, hein? Acho
que voc deveria me ouvir com mais
frequncia.
Certo.

Enquanto iam para o apartamento dela,


Colin contou sobre o carro desaparecido.
Talvez a polcia tenha levado.
Talvez.
Voc acha que o Atkinson voltou
para peg-lo?
No sei. Vou ligar amanh para o
detetive Wright. Talvez eles no me
contem, mas, considerando que mantive
o Margolis vivo at a chegada da
ambulncia, espero que sim. De
qualquer modo, eles devem saber.
Maria se virou para a janela
enquanto
seguiam
pelas
ruas
praticamente vazias.

Ainda no acredito que Lester


atirou nele.
Se estivesse l, acreditaria. Ele
estava descontrolado.
Voc acha que vo conseguir
respostas com ele?
Colin pensou.
Talvez. Assim que estiver lcido
outra vez. Mas no fao ideia de quanto
tempo isso vai demorar.
Sei que ele no pode vir at mim,
mas e
Maria parou antes de dizer o nome
de Atkinson. No precisava. Colin no
iria se arriscar. Fez um caminho tortuoso
at o apartamento de Maria, alerta a

qualquer carro suspeito. Maria soube o


que ele estava fazendo e no questionou.
Passava da meia-noite quando
pararam numa vaga destinada a
visitantes do condomnio. Colin ficou
alerta a qualquer movimento, mas tudo
estava silencioso enquanto subiam a
escada at a porta dela.
Ali, no entanto, Colin e Maria
pararam. Os dois viram no mesmo
instante que a maaneta havia sido
quebrada e que a porta estava
entreaberta.

O apartamento tinha sido revirado.


Enquanto Colin observava Maria
percorrer os cmodos atordoada,
chorando sem parar e examinando os
danos, seu ultraje continuava a crescer.
Sofs, poltronas e almofadas
retalhados. A mesa da sala de jantar
virada. Cadeiras da sala de jantar
inclinadas sobre as pernas quebradas.
Luminrias
despedaadas.
Fotos
rasgadas. O contedo da geladeira
derrubado e espalhado na cozinha. Suas
coisas. Sua casa. Violadas. Retalhadas. Arruinadas.
No quarto, seu colcho tinha sido
cortado, a penteadeira derrubada e as

gavetas quebradas, outro abajur


despedaado. Latas vazias de tinta spray
vermelha espalhadas no cho, e
praticamente todas as peas de roupas
de seu armrio tinham sido marcadas
pela tinta.
Era essa a aparncia da fria,
pensou Colin. Quem fez isso estava to
descontrolado quanto Lester, talvez mais
ainda, e a raiva que Colin sentia era
difcil de controlar. Queria machucar o
sujeito, matar o sujeito
Ao seu lado Maria ofegou, os
soluos ficando mais histricos ainda, e
Colin a envolveu com os braos quando

ela viu as palavras pintadas na parede


do quarto.
Voc vai saber qual a sensao.

Colin telefonou para a polcia, depois


para o detetive Wright. No esperava
ser atendido, mas Wright atendeu ao
segundo toque. Depois de Colin contar o
que havia acontecido, Wright disse que
iria para l imediatamente.
A pedido de Maria, Colin tambm
ligou para os pais dela. Eles insistiram

em ir at l, mas Maria apenas balanou


a cabea e Colin entendeu. Ela no
podia enfrentar os temores e as
preocupaes deles. Mal conseguia
aguentar o que j sentiam. Ele disse a
Flix que ela precisava falar com a
polcia e insistiu que iria mant-la em
segurana.
Dois policiais chegaram alguns
minutos depois e tomaram o depoimento
de Maria, que no foi grande coisa.
Tiveram mais sorte com um vizinho que
havia sado para ver o que estava
acontecendo. Colin ouviu o sujeito que
morava ao lado dizer que tinha voltado
para casa duas horas antes e tinha

certeza de que a porta no estava aberta.


Ele teria visto as luzes. Contou que no
ouviu nada alm de msica, que ele
notou que estava bem alta. Tinha
pensado em vir pedir para diminuir o
volume, mas o som parou pouco depois
disso.
Assim que Maria recuperou alguma
compostura,
Wright
revisou
os
depoimentos dela e do vizinho com os
policiais; depois falou com Maria e
Colin. Maria estava com dificuldade
para manter os pensamentos no lugar.
Colin repassou a maior parte do que
havia dito a Wright antes, em Shallote, o

tempo todo lutando contra a nsia de


bater em alguma coisa.
Colin queria encontrar Atkinson,
mais ainda do que quisera achar Lester.
E queria mat-lo.

Eram quase duas da madrugada quando


Wright os dispensou e os acompanhou
at o Camaro. Colin tinha conscincia
de que Maria no estava em condies
de dirigir, e ela no discutiu. Quando
chegaram ao carro, Wright levantou a

mo. Olhou para Colin mais ou menos


como Margolis fazia.
Espere a disse ele. No sei
por que no percebi antes, mas
finalmente deduzi quem voc .
Quem eu sou?
Voc o cara que o Pete acha que
deveria estar na cadeia. O cara que vive
brigando. Que espanca as pessoas.
No mais.
Lester Manning pode ter uma
opinio diferente sobre isso. No que eu
ligue a mnima para o que Lester
Manning acha.
Voc sabe quando a polcia vai
terminar aqui? perguntou Maria. E

quando posso voltar?


Tirando o vandalismo, no um
local de crime respondeu Wright.
Mas os caras da percia demoram. Acho
que no vo poder voltar antes do meio
da manh. Aviso quando puderem,
certo?
Maria assentiu. Colin desejou ter
mais alguma coisa que pudesse fazer por
ela, mas mesmo assim
Voc sabe se eles apreenderam o
carro que estava no bangal?
perguntou. O bangal onde Margolis
levou os tiros?
Wright franziu a testa.
No fao ideia. Por qu?

Colin contou. Wright deu de ombros.


Parece provvel terem apreendido.
Mas vou ver o que descubro. Ele se
virou para Maria, depois de volta para
Colin. Sei que esto exaustos e querem
sair daqui, mas por acaso sabem o nome
do detetive de Charlotte com quem Pete
estava trabalhando?
No respondeu Colin. Ele no
disse.
Tudo bem. Vou pesquisar um
pouco. No vai ser difcil descobrir.
Uma ltima pergunta: onde vocs
pretendem ficar esta noite?
Na casa dos meus pais
respondeu Maria. Por qu?

Foi o que pensei disse Wright.


Foi por isso que eu quis perguntar.
Depois de acontecer uma coisa assim,
em geral as pessoas vo para a casa de
algum amigo ou de parentes. Se querem
minha opinio, no sei se uma boa
ideia.
Por qu?
Porque no sei o que esse tal de
Atkinson capaz de fazer, e isso me
deixa nervoso. Ele obviamente est
querendo peg-la, e pelo que vi a
dentro ele no somente perigoso, mas
est com raiva. Voc devia pensar em ir
para outro lugar esta noite.
Onde, por exemplo?

Que tal o Hilton? Conheo


algumas pessoas l e tenho certeza de
que consigo um quarto, alm de proteo
policial. Ainda que s por esta noite.
Foi um dia difcil e vocs dois precisam
descansar um pouco. No estou dizendo
que alguma coisa v acontecer, mas
melhor sermos cautelosos, no ?
A voz de Maria saiu baixa:
Margolis disse que vocs no
poderiam oferecer proteo policial.
Eu estava falando de mim. Vou
vigiar o quarto de vocs esta noite.
Estou de folga, de modo que no
grande coisa.

Por que voc faria isso?


perguntou Colin.
Wright se virou para ele e disse
simplesmente:
Porque voc salvou a vida do meu
amigo.

30
Maria

No carro, Maria ligou para os pais,


depois olhou distrada o sed do
detetive sair na frente, a caminho do
hotel, que ficava apenas a alguns
quarteires do condomnio.
Wright devia ter feito os arranjos no
pouco tempo em que estavam dirigindo,
porque a chave estava esperando-os na

recepo. Ele subiu pelo elevador com


os dois, at o fim do corredor, onde uma
cadeira dobrvel j estava posicionada
do lado de fora da porta. Entregou a
chave a eles.
Vou ficar aqui, de modo que no
precisam se preocupar.
Maria s percebeu como estava
exausta quando deitou-se na cama ao
lado de Colin. Algumas horas antes,
tinha imaginado que fariam amor, mas
sentia-se esgotada demais. Em vez
disso, apoiou a cabea no ombro de
Colin, sentindo o calor dele at o sono
invadi-la.

Quando seus olhos se abriram, a luz


do sol j passava pela fresta nas
cortinas. Virando-se, notou que Colin
no estava ao seu lado, e o viu
escovando os dentes no banheiro.
Olhando o relgio, ficou surpresa ao ver
que eram quase onze horas. Sentou-se,
assustada, achando que seus pais
provavelmente estavam morrendo de
preocupao.
Pegou o telefone e viu uma
mensagem de texto de Serena.
Colin ligou dizendo que voc estava
dormindo e contou o que aconteceu.
Venha para casa quando acordar.
Papai cuidou de tudo!

Maria franziu a testa.


Colin? chamou.
Espere murmurou ele, enfiando a
cabea pela porta, e ela viu uma boca
cheia de pasta de dente, um pouco
tambm no dedo. Ele enxaguou a boca e
veio para o quarto, aproximando-se da
cama.
Voc usou o dedo para escovar os
dentes?
Ele sentou-se ao seu lado.
No trouxe escova.
Podia ter usado a minha.
Germes disse ele, piscando.
Voc dormiu at tarde. J liguei para os
seus pais.

Eu sei. Serena mandou uma


mensagem. O que est acontecendo?
Vou deixar voc ser surpreendida.
No sei se estou pronta para mais
surpresas.
Voc vai gostar dessa.
H quanto tempo voc est
acordado?
Umas duas horas. Mas s sa da
cama h uns vinte minutos.
O que voc estava fazendo?
Pensando.
No havia motivo para perguntar em
qu. Ela j sabia a resposta, e, depois de
tomarem banho juntos, vestiram-se e se
prepararam para sair. Ao passar pela

porta viram Wright sentado na cadeira


dobrvel.
Vocs dois se importariam se
tomssemos um pouco de caf?
perguntou ele.

Para comeo de conversa disse


Wright , seu apartamento foi liberado.
Os peritos saram hoje de manh e
terminaram. Achei que voc gostaria de
saber, para o caso de precisar pegar

alguma coisa. Roupas ou objetos


pessoais.
Se houver alguma coisa que eu
ainda queira, pensou Maria.
Encontraram algo?
No foi deixada nenhuma prova
evidente e no havia digitais nas latas de
tinta. Atkinson deve ter usado luvas.
Quanto a amostras de cabelos, isso vai
demorar um pouco mais, porm no h
garantias. A anlise de fios de cabelos
sempre complicada, a no ser que exista
DNA da raiz.
Maria confirmou com a cabea,
tentando esquecer as imagens que tinha
visto na noite anterior.

Alm disso, dei outros telefonemas


hoje cedo disse Wright, misturando o
acar e o creme no caf. Maria notou
as olheiras sob os olhos vermelhos.
Por enquanto ningum conseguiu falar
com Lester. Menos de dez minutos
depois de ele estar na delegacia o
advogado chegou e, logo em seguida, o
pai tambm apareceu e fez as mesmas
exigncias do advogado. No que
pudessem falar com ele, tambm. Lester
Manning estava amarrado numa maca da
enfermaria psiquitrica. E continua
sedado. O consenso que ele est
completamente maluco. Segundo os
policiais, ele pirou de vez no momento

em que viu a cela.


Como assim?
Comeou a gritar. A lutar com os
policiais e mord-los. Assim que o
puseram l dentro, ele comeou a chutar
a porta, a bater a cabea na parede. Uma
loucura. At amedrontou os outros
presos, por isso teve de ser retirado.
Chamaram um mdico, que deu uma
medicao para ele se acalmar. Foram
necessrios cinco policiais para contlo. Foi quando o advogado apareceu.
Ele reclamou de todo tipo de violaes
de direitos, mas tudo foi gravado em
vdeo, de modo que ningum est
preocupado com o fato de Lester

conseguir algum meio de se livrar. Eu


queria que vocs soubessem logo. Isso
no vai acontecer, no importa o que o
advogado diga. Ele atirou num policial.
De qualquer modo, ningum pde falar
com ele por enquanto.
Maria assentiu, entorpecida.
Como est?
O Pete? perguntou Wright.
Sobreviveu noite. Continua em estado
crtico, mas por enquanto permanece
estvel e os sinais vitais esto
melhorando. A mulher dele espera que
ele recupere a conscincia logo. O
cirurgio disse que possvel. Rachel
pde passar um tempinho com ele hoje

de manh. Os garotos tambm. Claro,


para eles foi amedrontador. Vou at l
depois, ver se posso me sentar um pouco
com ele, ou pelo menos com Rachel.
Quando Maria no reagiu, Wright ficou
girando sua xcara de caf. Tambm
tentei descobrir mais sobre o carro que
estava no bangal. A polcia de
Shallotte no apreendeu o veculo. Nem
o departamento do xerife. O que
significa que Atkinson apareceu depois
de a polcia ter sado para peg-lo.
Talvez disse Colin.
Talvez? perguntou Wright.
Ele podia estar l o tempo todo.
Talvez tenha ido para os fundos quando

Evan e eu estvamos tentando salvar


Margolis. Ficou escondido por um
tempo e depois voltou. Isso tambm
poderia explicar como Margolis levou o
tiro, para comeo de conversa. Ele
entrou esperando uma pessoa e foi
surpreendido por duas.
Wright estudou Colin.
Quando o Pete falou a seu
respeito, no tive a sensao de que ele
gostasse muito de voc.
Tambm no gosto dele.
Wright levantou uma sobrancelha.
Ento por que o salvou?
Ele no merecia morrer.
Wright se virou para Maria.

Ele sempre assim?


respondeu ela com um sorriso
torto, depois mudou de tom. Ainda no
sei como ou por que Lester e Atkinson
esto trabalhando juntos para me
atacar
H mais coisas disse ele,
levantando a mo para interromp-la.
o outro assunto sobre o qual queria
falar com vocs. Conversei com o
detetive com quem o Pete estava
trabalhando, em Charlotte. O nome dele
Tony Roberts. Quando o coloquei a
par do que havia acontecido, ele disse
que o Pete tinha ligado para ele ontem,
mas que ainda no havia conseguido

investigar sobre o Atkinson. Claro, isso


colocou o pedido num nvel de urgncia
e ele foi at o apartamento da me do
Atkinson. Ainda h uma ficha de pessoa
desaparecida aberta, apesar de at agora
ningum ter acreditado nela, e a mulher
o parente mais prximo. O fato que
ela ficou satisfeita em deixar que
Roberts ajudasse a encontrar o filho e
permitiu que ele usasse o computador de
Atkinson.
E?
O detetive olhou para Maria.
Ele tinha arquivos sobre voc.
Toneladas de informaes. Seu passado,
fichas escolares, informaes sobre sua

famlia, onde voc mora e trabalha, seu


horrio. Tinha at informaes sobre o
Colin. Fotos tambm.
Ele tinha fotos?
Centenas. Voc caminhando,
fazendo compras, na prancha de standup. At trabalhando. Parece que ele
vinha vigiando voc h um bom tempo.
Espionando. Roberts levou o notebook
como prova, diante dos protestos
sbitos e veementes da Sra. Atkinson.
Assim que ela viu o que estava no
computador, tentou retirar a autorizao
para a entrada no apartamento, mas era
tarde demais. Os advogados de defesa
provavelmente fariam um estardalhao,

mas havia uma ficha de pessoa


desaparecida, ela deu o consentimento, e
a prova estava vista. Mas Roberts fez
mais do que isso: ele gravou quando ela
disse que queria que ele acessasse o
computador. Portanto, assim que
conseguirmos fazer com que Lester fale,
isso provavelmente no vai importar.
Com ou sem advogado, ele vai acabar
falando.
Os
malucos
costumam
desembuchar
tudo,
especialmente
quando ficam lcidos. quando a culpa
chega.
Maria no tinha certeza de que isso
fosse verdade, mas
Por que Atkinson quer me ferir?

Essa parte no posso responder.


No
computador
tambm
havia
informaes sobre Cassie Manning, mas
voc j sabe dessa conexo.
O senhor tem alguma ideia de onde
o Atkinson est?
No. Emitimos um boletim de
busca e apreenso para ele, mas, como
ningum parece saber onde ele anda, no
sei se isso adianta alguma coisa. De
novo, espero que o Lester possa nos
dizer mais, porm ainda no sabemos
quando isso vai acontecer. Pode
demorar um dia, pode demorar alguns
dias, pode demorar uma semana, e a
teremos de lidar com o advogado e o pai

dele, que vo dizer para no responder a


nenhuma pergunta. O que levanta a
questo de onde voc vai ficar nos
prximos dias. Se eu fosse voc, no sei
se permaneceria em Wilmington.
Eu deveria ir hoje para a casa dos
meus pais disse ela. Vou ficar bem.
Wright pareceu em dvida.
S tenha cuidado. Pelo que
Roberts me contou, Atkinson no
somente perigoso, provavelmente to
maluco quanto o Lester. Portanto, anote
o nmero do meu telefone. Quero que
me ligue se alguma coisa parecer fora
do comum, est bem?

Se o objetivo de Wright havia sido


amedront-la, tinha dado certo. Mas
depois da noite anterior Maria sentiria
medo independentemente de qualquer
coisa.
Entraram no carro. Enquanto Colin
dirigia at a casa dos pais dela, pegou o
celular.
Para quem voc vai ligar?
Evan respondeu ele. Quero ver
se est ocupado hoje.
Por qu?

Porque, depois de deixar voc na


casa dos seus pais, eu gostaria de voltar
sua casa. Agora que a polcia liberou,
quero limpar tudo. Talvez pintar um
pouco.
No precisa fazer isso.
Eu sei, mas quero. Voc no
precisa desse tipo de lembrana quando
voltar para casa. E provavelmente vou
enlouquecer se ficar sentado.
Mas isso vai demorar o dia todo
No tanto. Algumas horas, talvez.
Sua casa no to grande assim.
Talvez eu devesse ir com voc.
No sua responsabilidade.

Voc no precisa desse estresse.


Alm disso, voc deveria ficar com sua
famlia.
Colin tinha razo, e era uma
gentileza estar oferecendo isso, mas ela
j ia recusar quando ele se virou em sua
direo.
Por favor disse ele. Quero
fazer isso.
Foi o tom de voz que lhe permitiu
concordar com relutncia, e Colin
telefonou, colocando o celular no vivavoz. Ela provavelmente no deveria ter
ficado surpresa por Lily atender.
Colin contou o que havia acontecido
e perguntou se Evan poderia ajud-lo a

carregar para fora parte dos mveis


mais pesados. Antes mesmo de ele
terminar, Lily o havia interrompido.
Ns dois vamos para l. Nem
pense em pedir para no irmos. No
tnhamos nada programado para esta
tarde, de qualquer modo. Vai ser timo
ajudar.
Ao fundo, Maria escutou a voz de
Evan.
Ajudar em qu?
Vamos limpar o apartamento de
Maria. E tenho um short lindinho, que
estava doida para usar! meio curto e
apertado, mas parece a oportunidade
perfeita.

Ao fundo, Evan ficou quieto por um


tempo.
A que horas ns vamos?
Quando eles desligaram, Maria
olhou para Colin.
Gosto dos seus amigos.
So mesmo fantsticos
concordou ele.

Dois quarteires antes de chegarem ao


bairro dos pais dela, o significado da
mensagem de Serena ficou claro.

Seu tio Tito estava na praa,


chutando uma bola de futebol com seu
tio Jos e alguns sobrinhos e sobrinhas.
Quando os dois tios acenaram, ela soube
que estavam mesmo era vigiando.
Enquanto isso, Pedro, Juan e Angelo,
seus primos, estavam posicionados em
cadeiras de jardim no gramado da
frente, e alguns primos mais novos
jogavam bola. Carros que ela
reconhecia se enfileiravam dos dois
lados da rua, at a esquina.
Meu Deus, pensou ela, todos os
meus parentes esto aqui. E apesar de
ter passado por um inferno nos ltimos
dias, no pde deixar de sorrir.

Apesar da relutncia de Colin, ela o


arrastou para dentro de casa. Havia
umas trinta ou quarenta pessoas l; mais
outras vinte no quintal dos fundos.
Homens e mulheres, garotos e garotas
Serena veio correndo.
Papai fechou o restaurante hoje!
D para acreditar?
Acho que no precisvamos de
que todo mundo viesse
Ele no pediu disse ela. Todo
mundo simplesmente apareceu quando
descobriram que voc podia estar com

problemas. Tenho certeza de que os


vizinhos esto se perguntando o que est
acontecendo, mas papai andou por a
explicando que uma reunio de
famlia. Depois de hoje, sempre haver
uma patrulha da famlia vigiando o
bairro, at o Atkinson ir para a cadeia,
mas eles vo ser mais sutis. Decidiram
organizar turnos.
Por mim?
Serena sorriu.
assim que ns somos.

Colin demorou meia hora para conseguir


sair de l. Todo mundo queria conheclo, ainda que muitos cumprimentos
fossem em espanhol. Enquanto o levava
at o carro, Maria refletiu que, apesar
de tudo, era abenoada.
Ainda acho que eu deveria ir com
voc disse ela.
Duvido que seus pais a deixem
sair.
Provavelmente no concordou
ela. Tenho certeza de que meu pai est
olhando pela janela agora mesmo. S
para garantir.
Ento acho que no tenho
permisso de beijar voc.

Vai beijar, sim disse ela. E


certifique-se de trazer Evan e Lily para
jantar, certo? Quero que o resto da
famlia os conhea tambm.

Colin s voltou s cinco e meia da tarde.


Alguns parentes tinham ido embora, mas
a maioria havia ficado. Lily se mostrou
vontade no instante em que saiu do
carro, ainda que Colin e Evan
parecessem meio inseguros.

Que demonstrao maravilhosa de


solidariedade e amor! declarou ela
com um abrao assim que Maria se
aproximou. Mal posso esperar para
conhecer cada membro da sua famlia
maravilhosa!
O espanhol com sotaque sulista de
Lily deliciou todo mundo que ela
conheceu, assim como havia encantado
Maria, e enquanto os parentes se
apinhavam ao redor dela e de Evan,
Maria puxou Colin para a varanda dos
fundos.
Como foi? perguntou ela.
Vou precisar dar mais uma mo de
tinta na parede, mas a base conseguiu

cobrir a tinta spray. Ns nos livramos de


tudo o que estava quebrado e separamos
as coisas que podem ser limpas. Mas
no sei se poderemos fazer muita coisa
com relao s roupas. Quando ela
assentiu, ele continuou: Voc ficou
sabendo de alguma coisa sobre o
Margolis? Ou teve notcias do Atkinson?
No respondeu ela. Passei o
dia inteiro verificando o celular para
saber se havia alguma mensagem.
Ele olhou ao redor.
Cad a Serena?
Saiu alguns minutos antes de vocs
chegarem. Ela tem a tal entrevista esta
noite, e precisa se preparar. Maria

pegou a mo dele. Voc parece


cansado.
Estou bem.
Foi mais trabalho do que voc
esperava, no foi?
No. Mas foi difcil controlar a
raiva.
disse ela. Para mim tambm.

Depois de conhecerem a famlia, Lily e


Evan se juntaram a Colin e Maria
mesa da varanda.

Obrigada por limparem minha casa


disse Maria.
No foi nada respondeu Lily. E
devo dizer que um local absolutamente
charmoso. Evan e eu pensamos em nos
mudarmos para o centro da cidade
tambm, mas Evan no consegue
conceber a ideia de no ter um gramado
para aparar.
Eu no fao isso agora disse
Evan. O Colin que faz. Odeio aparar
a grama.
Quieto disse ela. Eu s estava
provocando. Mas voc deveria saber
que o trabalho fsico pode ser muito
atraente num homem.

O que voc acha que eu fiz hoje?


exatamente o que estou dizendo.
Voc estava muito bonito carregando os
mveis, sabe?
A porta da varanda se abriu e
Carmen
saiu
carregando
jogos
americanos para cada um deles,
seguidos de vrios pratos de comida que
ocuparam mais de metade da mesa. No
somente a cozinha estivera agitada o dia
inteiro, mas a maior parte dos parentes
havia trazido comida tambm.
Espero que estejam com fome
disse Carmen em ingls.
Era comida demais. Como sempre.
Colin parecia esperar isso, mas Evan e

Lily ficaram chocados.


Est timo, mame disse Maria,
subitamente
agradecida
pela
demonstrao de amor da me,
independentemente das palavras. Amo
voc.

31
Colin

Depois

do jantar, Colin foi para o


quintal da frente com a inteno de
passar algum tempo sozinho. Dois tios
estavam sentados em cadeiras de jardim
viradas para a rua, e assentiram
respondendo ao cumprimento educado
de Colin. Num reflexo, ele relembrou a
destruio na casa de Maria, tentando

entender a conexo daquilo com


Atkinson e Lester.
Lester e Atkinson j haviam
trabalhado juntos, e Lester tinha
apresentado Atkinson irm. Apesar de
Maria acreditar que Lester estivesse
mandando as mensagens para ela, o Dr.
Manning sugerira que Atkinson era o
responsvel.
Era
estranho
Atkinson
ter
desaparecido pouco antes de Maria
comear a ser perseguida. Atkinson
devia ser o responsvel pelos pneus
cortados, mas qual dos dois tinha
matado Copo? Lester atirou em
Margolis; Atkinson tirou o carro do

bangal e depois invadiu e arruinou o


apartamento de Maria. Dada a
quantidade de informaes encontradas
no computador de Atkinson, o
envolvimento dele na perseguio a
Maria parecia bvio, mas alguns
detalhes continuavam a incomodar.
Dr. Manning havia mencionado uma
discusso entre Lester e Atkinson e dito
que os dois tinham se desentendido, mas
quando teriam recuperado a confiana
mtua? Quem estava no comando? Por
que o Dr. Manning insistira que Atkinson
estava tentando incriminar Lester
quando parecia bvio que os dois
deviam estar trabalhando juntos? E se

estavam trabalhando juntos, por que


usaram dois carros na noite em que
Lester atacou Maria?
Enquanto limpava o apartamento
dela, Colin havia pensado na conversa
anterior com o detetive Wright e
percebeu que ainda no existia prova
ligando Atkinson aos estragos no
apartamento. No havia qualquer
concluso sustentando a ideia de que ele
cortara os pneus dela tambm. Apesar
do contedo encontrado em seu
computador, Maria jamais havia
interagido com ele. Ela dissera o tempo
todo que o envolvimento de Atkinson

jamais lhe parecera plausvel, o que


significava
O qu?
E se Atkinson tivesse ido mesmo
atrs de uma mulher? E se Lester
soubesse que Atkinson estaria fora da
cidade? Lester poderia ter plantado as
informaes no computador de Atkinson
e levado o carro dele enquanto estivesse
longe. Lester poderia como Maria
tinha observado na noite anterior ter
facilmente pagado para algum cortar
seus pneus. Talvez at ter invadido seu
apartamento. Seria a armao perfeita
desde que voc acreditasse que Lester
era capaz desse tipo de planejamento

intricado. Baseado no comportamento


que Colin havia testemunhado no
bangal e em como Wright descrevera
as aes de Lester na delegacia, isso
parecia
improvvel.
E
como
aparentemente Atkinson levara Lester de
volta para Shallotte depois de aparecer
diante da casa dos Sanchez, ele
precisava ter ficado por perto. Os dois
precisavam estar trabalhando juntos, e
Colin supunha que Lester devia ter
surtado com as sirenes.
Atkinson devia t-las ouvido
tambm, o que alimentaria seu prprio
pnico, e ele havia pegado Lester antes
de sair rapidamente das imediaes. Os

dois estariam em alta velocidade e


possivelmente dirigindo com tanta
imprudncia quanto Colin, mas na
direo oposta
Como o carro em que Colin quase
havia batido a apenas alguns
quarteires da casa dos Sanchez?
Ele sentiu algo parecido com uma
chave girando numa fechadura, e se
esforou para se lembrar exatamente do
que tinha visto. O carro vindo na sua
direo, desviando-se no ltimo
instante, os veculos passando um pelo
outro separados por centmetros. Dois
homens no banco da frente. Que tipo de
carro?

Um Camry azul.
Pegou o telefone e ligou para o
detetive Wright, que atendeu ao segundo
toque.
Teve alguma notcia do Margolis?
perguntou Colin.
Est melhorando. Pelo menos o
que dizem. Continua na UTI e
inconsciente. Como vo as coisas por
a?
Bem. Maria est em segurana.
E esta noite?
Ela vai ficar aqui. Est bem
protegida.
Se voc diz De que voc
precisa?

Estou achando que o Atkinson


podia estar dirigindo um Camry azul.
Relativamente novo.
Por que acha isso?
Colin contou seu raciocnio.
Por acaso voc no pegou o
nmero da placa, no ?
No.
Certo. No muita coisa, mas vou
espalhar a notcia. Todo mundo quer
achar o cara, e quanto antes melhor.
Colin desligou. De algum modo tinha
certeza de que Lester estivera no Camry
azul naquela noite. Tinha certeza, ainda
que no pudesse explicar o motivo, alm
de presumir que seu subconsciente

estava frente da conscincia no


processo de entender que as respostas se
encontravam por a, caso ele pudesse
encontr-las.

O que voc est fazendo aqui?


perguntou Evan, juntando-se a Colin no
quintal da frente.
Pensando. Eram seis e meia da
tarde e o crepsculo dera lugar
escurido, o ar de outono chegando a

temperaturas mais baixas ainda


medida que a tarde se esvaa.
Foi o que achei. Vi a fumaa
saindo dos seus ouvidos.
Colin sorriu.
Acabei de falar ao telefone com o
detetive
Wright

explicou,
recapitulando a conversa. O que voc
est fazendo aqui fora?
Carmen uma pessoa doce, mas
sua comida meio apimentada. Lily
pediu que eu pegasse um chiclete no
porta-luvas, para refrescar a boca. Se
voc perguntar, Lily quer que o hlito
dela cheire a hortel fresca, porque ter
hlito que no cheire a hortel fresca

no digno de uma dama. Ele deu de


ombros. Por sinal, o que voc acha de
tudo isso? Quer dizer, da famlia de
Maria.
Acho que eles so fantsticos.
incrvel, no ? Todos os
parentes aparecendo para mant-la em segurana?
Colin assentiu.
Duvido at que meus familiares
mais ntimos apareceriam.
Evan levantou uma sobrancelha.
No bem assim. Voc tem uma
famlia.
E amigos tambm disse Colin.
Obrigado pela ajuda hoje. Sei que voc

queria passar o dia na cama com Lily.


De nada. Evan deu de ombros.
Mas no ia dar certo, de qualquer modo.
Eu no conseguia parar de pensar no
Margolis, o que baixou meu astral.
Ainda no consigo imaginar como ele
deixou o Lester peg-lo.
Colin fez uma pausa.
Quando ele estava na varanda,
voc achou que ele parecia confuso?
Ele parecia puto da vida disse
Evan. Porque ns ainda no tnhamos
ido embora.
Como ele pareceu antes disso?
No fao ideia. Evan balanou a
cabea. Tudo aconteceu muito rpido.

Lembro-me de ter ouvido tiros e visto


voc fazer aquele negcio maluco, mas
depois disso tudo sangue. Meu
crebro est to confuso que nem lembro
por que vim aqui fora.
Pegar chiclete para Lily lembrou
Colin.
Ah, . Isso. Frescor de hortel.
Evan andou na direo do carro. Quer
um?
No.
Mas o Dr. Manning provavelmente
iria querer
Colin no soube por que a descrio
do vcio compulsivo de Manning,
mascando chiclete sem parar, lhe saltou

mente. Balanou a cabea, decidindo


entrar com Evan e se juntar de novo
famlia
de
Maria.
Eles
eram
maravilhosos, precisava admitir. Em
tempos de crise, a famlia tudo o que a
gente tem. At o Dr. Manning apareceu
para ajudar o Lester. Ele havia falado
com Margolis, tinha aparecido na
delegacia, e tambm havia arranjado
imediatamente um advogado, j que
Lester no estava em condies de fazer
isso sozinho.
Mas como o Dr. Manning soubera
da priso de Lester? Wright havia dito
que o advogado aparecera dez minutos
depois da chegada de Lester

delegacia. Colin sabia, por experincia


prpria, que era quase impossvel
conseguir um advogado to rapidamente,
em especial numa noite de sexta-feira
depois do horrio comercial. O que
significava que o Dr. Manning sabia que
Lester fora preso bem antes de sua
chegada delegacia. Era quase como se
ele tivesse estado l
E tivesse parado o carro na entrada
de veculos?
No, pensou Colin. Margolis teria
reconhecido o carro. Ele tinha visto o
carro do Dr. Manning na manh anterior,
quando o doutor mostrou a arma no
porta-malas. E se fosse mesmo o carro

do Dr. Manning que estava no bangal,


Margolis provavelmente teria agido
De modo confuso?
Colin parou. No. No era possvel.
Mas
Filho e pai Lester e o Dr.
Manning Dr. Manning mascando um
monte de chicletes enquanto falava
com Margolis
Colin procurou a resposta, um
detalhe esquecido Tinha notado vrias
embalagens de chiclete espalhadas no
terrao do prdio diante do escritrio de
Maria. Colin mal podia respirar. No
eram Atkinson e Lester. Eram pai e
filho! As respostas vieram em sequncia

em sua mente, na mesma velocidade em


que Colin podia formular as perguntas.
Por que Margolis no foi mais
cauteloso no bangal?
Porque viu que Avery Manning, o
pai, j estava l.
E a arma de Lester?
Dr. Manning tinha dito a Margolis
que a arma no era de verdade.
Por que Margolis havia entrado?
Porque o Dr. Manning o chamou,
garantindo que tudo estava bem.
Tudo se encaixava. Mas Lester foi
preso.
S porque Colin estava ali para
derrub-lo. Caso contrrio, Lester

poderia ter escapado.


Mas Lester poderia falar.
O advogado que o Dr. Manning
contratou garantiria que ele no
fizesse isso.
Mas o Dr. Manning tinha deixado
uma mensagem para Margolis, insistindo
para que ele alertasse Maria
Depois do fato tarde demais para
importar.
E Atkinson?
O sujeito que havia deixado de
intervir quando Laws sequestrou
Cassie? Que o Dr. Manning podia
sentir que merecia ser castigado
tambm?

Mas o notebook de Atkinson as


fotos, os arquivos
Tudo isso tornando Atkinson o
perfeito bode expiatrio.
Nesse ponto Colin j estava pegando
o celular, a verdade to bvia que no
sabia como podia ter deixado de v-la.
O Dr. Manning, o psiquiatra.
Como o nome de Atkinson havia
surgido, para comeo de conversa?
O Dr. Manning.
E o padro de Laws perseguindo
Cassie?
O Dr. Manning conhecia cada
detalhe.

Colin escutou uma voz do outro lado


do telefone. Era Wright, parecendo
ocupado e perturbado.
Voc de novo disse Wright. O
que foi?
Verifique se o Dr. Manning tem um
Camry azul.
Wright hesitou.
Espere a. Por qu?
Mande algum verificar enquanto
explico. S faa isso. importante.
Depois de ouvir Wright fazendo o
pedido a outro policial, Colin contou
tudo. Quando terminou, Wright ficou
quieto por um momento.

Parece meio remoto, no acha?


disse Wright. Mas, se voc estiver
certo, Margolis poder esclarecer tudo
quando recuperar a conscincia. Alm
disso
Wright parecia lutar com suas
prprias dvidas.
Sim?
No como se o Dr. Manning
estivesse tentando se esconder. Longe
disso, ele esteve na delegacia ontem
noite e no hospital hoje
Ele esteve l? perguntou Colin,
sentindo um pnico crescente.
Falou com Rachel. Queria pedir
desculpas pelo que o filho fez e

perguntou se poderia falar com o Pete,


para pedir desculpas a ele tambm.
No deixe que ele chegue perto do
Margolis! gritou Colin, o pnico
dando lugar ao medo.
Calma. Manning no pde v-lo.
S a famlia tem permisso de entrar na
UTI
Manning foi l para mat-lo!
interrompeu Colin. Ele mdico
Saberia o que fazer para que a morte
parecesse natural.
Voc no acha que est tirando
concluses precipitadas?
Lester no atirou no Margolis! Foi
o Dr. Manning! Lester ficou com o

Margolis na mira, mas no puxou o


gatilho. Se no acredita em mim, teste as
mos de Lester em busca de resduos de
plvora.
Isso no vai revelar nada. tarde
demais. Esses testes ficam menos
eficazes a cada hora
Eu sei que estou certo!
Wright ficou quieto por um longo
momento.
Certo mas e o computador do
Atkinson?
Atkinson est morto disse Colin
com uma sbita certeza. Dr. Manning o
matou. Fez parecer que ele foi viajar,
pegou o carro dele, colocou provas no

computador, tornou-o o principal


suspeito e planejou tudo.
Wright no disse nada. Depois de um
momento de silncio, Colin ouviu o som
abafado do detetive falando com outra
pessoa. Colin sentiu a frustrao crescer
at que Wright voltou ao telefone,
parecendo ligeiramente atnito.
Dr. Manning tem um Camry azul
disse Wright lentamente. Eu eu
preciso desligar. Quero verificar se o
Camry esteve no bangal

Colin correu para dentro, para contar


tudo a Maria, e a encontrou ainda na
varanda dos fundos com Evan e Lily, os
pais e vrios tios e tias. Enquanto ele
relatava suas descobertas, Maria ouviu
em silncio. No fim, seus olhos estavam
fechados e ele percebeu uma espcie de
paz, por ela finalmente saber a verdade.
Enquanto
isso,
os
parentes
permaneceram em silncio, todos
esperando que Maria reagisse.
Certo disse ela enfim. O que
vai acontecer agora?
Acho que o Wright vai emitir um
boletim de busca e apreenso para o Dr.
Manning, e depois fazer o que os

policiais fazem quando procuram um


suspeito e montam um caso.
Maria pensou nisso.
Mas e o padro? perguntou.
Quer dizer, se o Dr. Manning queria que
eu experimentasse tudo o que Laws
havia feito com Cassie, por que
destruiria meu apartamento ontem
noite? Ele devia saber que isso tornaria
mais difcil ainda me pegar. E por que o
Lester no me pegou quando teve chance
de
Me espancar, talvez me queimar
viva e depois se matar, no precisou
dizer. Colin se lembrou do que Laws
havia feito, mas sabia que o Dr. Manning

jamais havia planejado se matar. Queria


que o corpo de Atkinson fosse
encontrado no meio das cinzas, o que
encerraria o caso de vez, deixando-o em
liberdade. Tudo o que Colin pde fazer
foi balanar a cabea.
No sei admitiu.

Agora eram sete horas e a noite estava


ficando mais escura ainda, com apenas
uma lasca de lua acima do horizonte.

Enquanto a famlia, comandada por


Flix, comeava a fazer planos
adicionais para manter Maria em
segurana, Colin foi para a cozinha e
pegou um copo no armrio. Estava com
sede, mas tambm queria ficar sozinho
enquanto ponderava sobre as perguntas
de Maria.
Indo at a geladeira, colocou o copo
embaixo da torneirinha, encheu-o
dgua, engoliu-a de uma vez e comeou
a ench-lo de novo, os olhos
examinando distraidamente a porta da
geladeira.
Havia fotos de Maria e Serena no
correr dos anos, poemas, a certido de

crisma de Maria e um desenho de um


arco-ris em lpis de cera, com o nome
de Serena escrito cuidadosamente no
canto. Alguns itens tinham comeado a
amarelar nas bordas, e o nico
acrscimo recente parecia ser a carta
que Serena havia recebido da Fundao
Charles Alexander. Estava no canto
superior, escondendo parte de um
carto-postal da Catedral Metropolitana
na Cidade do Mxico. Enquanto olhava
o timbre do papel, ficou incomodado de
novo com a ideia de que o nome lhe
parecia estranhamente familiar
Mesmo assim

As perguntas de Maria tinham-no


deixado inquieto. Por que o Dr. Manning
havia invadido e destrudo o
apartamento dela? Se o Dr. Manning
quisesse que Maria experimentasse tudo
o que Cassie havia passado, por que se
desviar do padro agora? E por que
colocar as palavras Voc vai saber
qual a sensao no quarto dela,
quando isso s iria torn-la mais
inacessvel? Era possvel que o Dr.
Manning tivesse entrado em pnico ou
perdido o controle depois da priso de
Lester? Colin queria acreditar nisso,
tentava se obrigar, mas no conseguia
dar o salto mental. Em vez disso sentia-

se como se tivesse deixado de notar


alguma coisa. Ou estava faltando uma
pea do quebra-cabea ou o Dr.
Manning no se importava mais em
alcanar Maria
Mas por que no se importava?
Dando as costas para a geladeira,
tomou outro gole, consolando-se com a
ideia de que, mesmo sem as respostas,
Maria estava em segurana. Colin e a
famlia dela garantiriam isso. Todos
estavam ali agora mesmo, montando
guarda Nesse instante, percebeu que
estava
errado,
nem todos
se
encontravam ali. Um parente faltava.

Dr. Manning no se importava mais


em pegar Maria porque Maria nunca
fizera parte do jogo final do Dr.
Manning.
Na mente de Colin as respostas
comearam a chegar depressa, com a
clareza emergindo O nome no timbre
do papel e o motivo para parecer to
familiar por que o apartamento de
Maria fora invadido como Lester
soubera o dia do aniversrio de
Carmen o verdadeiro significado por
trs das palavras pintadas no quarto
Voc vai saber qual a sensao
Largou o copo e saiu correndo da
cozinha, passou pela sala e seguiu pelo

corredor curto at o quarto de Maria.


Localizou as bolsas dela e viu o
notebook na bolsa de mo. Abriu-o,
pensando: No, no, no por favor,
Deus, faa com que eu esteja errado.
Abriu o programa de busca e digitou
o nome da fundao que dera a bolsa a
Serena queria v-lo rezava para
que ele aparecesse
Nenhum site surgiu; s um aviso de
que a pgina fora retirada do ar e que o
nome de domnio estava disponvel.
No, no, no
Digitou o nome de Avery Manning e
reconheceu os mesmos links que havia
pesquisado depois de ele e Maria terem

se encontrado com Margolis pela


primeira vez. Lembrou-se de que o link
inclua a foto de Avery Manning, e
clicou nele enquanto voltava correndo
para a sala. Levantando os olhos, viu
Carmen, mas no Flix.
Carmen! gritou ele, esperando
que ela entendesse o que ia dizer.
Parentes se viraram na sua direo,
alarmados. Colin ignorou-os. Ignorou a
sbita expresso de medo de Carmen.
Com o canto do olho, viu a porta dos
fundos se abrindo e Maria a ponto de
entrar.
Ele levantou o computador e estava
apontando para a foto.

Reconhece ele? perguntou Colin,


falando alto e depressa. Agora o medo
se transformava em pnico. o
homem que veio jantar aqui? o diretor
da fundao?
Carmen comeou a balanar a
cabea.
No s No entiendo Habla ms
despacio, por favor.
O que est acontecendo? gritou
Maria. O que voc est fazendo,
Colin? Est amedrontando minha me!
ele! gritou Colin.
Quem? gritou Maria, contagiada
pelo medo. O que est acontecendo?

Nesse ponto, Flix tambm havia


passado pela porta, seguido por Evan,
Lily e mais parentes.
Olhe para ele! disse Colin a
Carmen, apontando para a foto,
baixando a voz, tentando parecer calmo
e no conseguindo. Olhe a foto! O
diretor! ele? Foi ele que veio jantar na
sua casa?
Mira la foto, mam! traduziu
Maria, indo at ela. Es sto el
director de la fundacin? Quin vino
a la casa para la cena?
O olhar de Carmen se virou
aterrorizado, alternando entre Colin e
Maria antes que ela se inclinasse para

olhar a foto. Depois de um momento


comeou a assentir rapidamente.

S!

disse
Carmen,
aparentemente beira das lgrimas.
Charles Alexander! l es el director!
l estaba aqu en la casa!
Colin! gritou Maria, segurando o
brao dele. Ele virou o olhar em pnico
para ela.
Cad a Serena? perguntou ele.
Onde ela est?
Na entrevista, voc sabe O que
h de errado?
Onde a entrevista? Onde est
acontecendo?

No sei. Acho que no escritrio


da fundao
Onde o escritrio? gritou
Colin.
No centro da cidade pe-perto do
rio gaguejou Maria. Na rea
comercial mais antiga, no no distrito
histrico. Diga o que est acontecendo!
Prdios
abandonados,
pensou
Colin. Fogo. Pensamentos caindo
rpidos como cartas Dr. Manning no
se importando mais se poderia pegar
Maria Maria precisando saber qual
a sensao Porque no tinha somente
a ver com fazer com que Maria
experimentasse o terror de Cassie, e sim

com castig-la, fazer com que se


sentisse como o Dr. Manning e Lester
ficaram depois de uma pessoa que
amavam ter sido assassinada.
Ah, meu Deus
Ligue para a polcia! gritou
Colin. Ligue para a emergncia!
Colin! gritou Maria. Fale
comigo!
Avery Manning fingiu que era
Charles Alexander! gritou Colin,
sentindo que o relgio estava correndo e
sabendo que no havia tempo para
explicar tudo. Dr. Manning teve um
filho chamado Alexander Charles. No
existe nenhuma fundao. Nem bolsa. O

Dr. Manning inventou tudo sussurrou


ele. O alvo no era voc, e sim
Serena. Ela est com ele agora e eu
preciso saber exatamente onde, antes
que
Maria entendeu tudo num instante,
com a expresso abalada enquanto Colin
pegava sua mo e a puxava, correndo
para a porta que levava garagem. Ele
escutou vagamente Maria gritando por
cima do ombro enquanto saam depressa
da garagem, correndo para o carro dele:
Llame a la polica! Emergencia!
Maria mergulhou no veculo e Colin
estava dando a volta quando escutou
Evan gritando que eles tambm iam.

Colin pulou no assento diante do


volante, gritando instrues para Maria
ligar para o detetive Wright. Virou a
chave com fora, acionando o motor, os
pneus cantando enquanto se afastava da
casa. No retrovisor notou vagamente
faris se acendendo, Evan, Lily e vrios
parentes vindo atrs.
A que horas Serena disse que era a
entrevista? perguntou Colin, enquanto
Maria esperava que Wright atendesse.
No lembro Sete, talvez?
Qual o endereo?
Eu a peguei no escritrio uma vez,
mas no sei

Colin apertou o acelerador at o


fundo e o motor rugiu, o carro
estremecendo ao fazer a primeira
curva Colin lutando contra a ideia de
que talvez j fosse tarde demais
xingando-se por no ter descoberto
antes. Os faris no retrovisor ficaram
menores enquanto o velocmetro se
aproximava dos 110, depois 120.
Ele pisou no freio, derrapando ao
entrar na rua principal e ouvindo os
pneus de um carro cantarem. Sem se
abalar, acelerou de novo, apenas com
uma leve conscincia de que Maria
estava gritando ao telefone com o
detetive Wright.

Colin continuou a acelerar, chegando


a quase 160 por hora, sentindo um djvu enquanto passava pela ciclovia e
diminuindo a velocidade, mas no
parando nos sinais vermelhos. Apertou
fundo a buzina, piscou os faris e
atravessou estacionamentos enquanto os
segundos preciosos escorriam.
Maria havia desligado depois de
falar com o detetive Wright e agora
estava
digitando
vrias
vezes,
freneticamente, as aes ficando cada
vez mais desesperadas.
Serena no est atendendo!
Descubra quando ela saiu do
alojamento da universidade! gritou

Colin.
Mas como?
No sei!
Colin trocou de pista, passou por
outro sinal vermelho e olhou pelo
retrovisor. Os faris de Evan estavam
muito atrs para ser vistos, e Colin
apertou o volante, furioso consigo
mesmo por ser to idiota, por deixar de
ver o bvio. Pensando em Serena,
dizendo a si mesmo que chegaria a
tempo de salv-la.
Chegaria. Tinha de chegar.
Charles
Alexander.
Alexander
Charles. Tinha visto o nome no
computador e a conexo estava bem ali,

na geladeira, no maldito timbre do


papel! E Serena at havia dito o nome
durante o jantar! Era bvio, e Colin no
entendia por que tinha demorado tanto
para juntar dois e dois. Se alguma coisa
acontecesse com Serena porque ele
havia sido to idiota
Escutou vagamente Maria gritar o
nome de Steve ao telefone Ouviu-a
exigindo saber quando Serena havia
sado escutou-a dizer que Serena
estava atrasada e tinha sado s seis e
quarenta
Que horas so? perguntou Colin,
acelerando tanto que no podia afastar o

olhar da estrada por um segundo. Veja


no celular!
Sete e doze
Talvez Serena ainda no tenha
chegado
Colin trincou os dentes, o msculo
do maxilar pulsando, pensando que, se
alguma coisa tivesse acontecido com
ela
Caaria o Dr. Manning at os confins
da terra. O sujeito merecia morrer e,
nesse instante, os pensamentos de Colin
comearam a se estreitar enquanto ele
sentia uma nsia visceral, quase
tangvel, de mat-lo.

Na fria cada vez maior, o


velocmetro chegou a 190 e Colin s
conseguia pensar em Anda, anda,
anda

32
Maria

Colin

estava correndo tanto que a


paisagem do lado de fora das janelas
ficou turva. Apesar do cinto de
segurana, Maria era jogada de um lado
para outro sempre que ele fazia uma
curva, freava ou acelerava. No entanto,
ela s conseguia pensar em Serena.

A bolsa falsa. Entrevistas. Ganhando


lentamente a confiana dela
Ele estivera planejando isso o tempo
todo. Seguindo Serena. Perseguindo.
No apenas pessoalmente, mas tambm
pelas redes sociais de Serena. Viera
jantar com a famlia porque tinha
conhecimento de que Maria no estaria
l Serena havia dito ao mundo inteiro
que Maria tinha um encontro. Ele sabia
da presena de Maria no aniversrio da
me porque Serena postara sobre isso
tambm. medida que a realidade do
que vinha acontecendo ficou clara,
Maria sentiu um pnico cada vez maior.

Era mais difcil controlar a


respirao enquanto os msculos do
peito comeavam a se comprimir. Tentou
forar aquela sensao para longe.
Estava tendo um ataque de pnico, mas
continuou pensando em Serena. E se j
fosse tarde demais? E se o Dr. Manning
j tivesse sequestrado Serena e fizesse
com ela o que fora feito com Cassie?
A mente de Maria saltou para as
fotos da cena do crime de Cassie e seus
pulmes se comprimiram mais ainda,
tornando a respirao quase impossvel.
Disse a si mesma outra vez que era
apenas um ataque de pnico, mas
descobriu que estava enganada. Isso no

era um ataque de pnico. Da ltima vez


no tinha sido assim. De repente, sentiu
uma dor lancinante no peito, que desceu
pelo brao esquerdo.
Ah, meu Deus, pensou. Estou tendo
um ataque cardaco
Colin apertou o freio e o mpeto
jogou Maria com fora contra o cinto.
Foi jogada de novo instantes depois,
quando ele fez outra curva, e sua cabea
bateu na janela. Maria mal registrou a
dor; s conseguia pensar na presso no
peito e no fato de que no conseguia
respirar. Tentou gritar, mas nenhum som
saiu. Teve uma vaga conscincia de que

seu celular vibrara com uma mensagem


de texto e o mundo comeou a escurecer.
Maria? O que foi? gritou Colin.
Voc est bem?
Estou tendo um ataque cardaco!
Ela tentou dizer, mas seus olhos
comearam a se fechar. Estou
morrendo! Mas as palavras continuavam
no saindo. No conseguia respirar, seu
corao estava desistindo e, apesar de
ouvir Colin gritando seu nome, o som
parecia vir de muito longe. Ela no
entendia por que Colin no fazia nada,
por que no estava ajudando-a. Ele
precisava chamar uma ambulncia e
lev-la depressa ao hospital.

Seus pensamentos se embolaram


quando ela foi jogada para cima no
banco e sentiu uma presso no ombro;
um instante depois, seu corpo estava
sendo sacudido.
Controle-se, Maria! ordenou
Colin. Voc est tendo um ataque de
pnico!
No um ataque de pnico!, gritou
sua mente enquanto ela lutava para
respirar, imaginando num frenesi por
que ele no a ajudava. Desta vez de
verdade, voc no v?
Maria! Escute! Maria! gritou
Colin. Preciso saber para onde Serena
foi! Manning est com ela agora!

Preciso da sua ajuda! Serena precisa da


sua ajuda!
Serena
Maria abriu os olhos ao ouvir o
nome da irm e se agarrou a esse som,
concentrando-se nele, mas era tarde
demais.
Maria!
Desta vez foi o som de seu prprio
nome que a sacudiu.
Colin est falando comigo.
Serena.
Dr. Manning.
De algum modo, conseguiu manter os
olhos abertos, mas ainda no conseguia

respirar e estava tonta. Mas Serena


ah, meu Deus, Serena precisava
De ajuda.
Cada clula de seu corpo continuava
a martelar um augrio de morte,
abafando a realidade da situao. Maria
lutou para recuperar a clareza; obrigouse a pensar em Serena e soube que
estavam indo para perto do rio, salvar a
irm, e que seu celular tinha vibrado
com uma mensagem de texto.
Com um esforo enorme, virou a tela
para cima e se concentrou. De algum
modo
conseguiu
identificar
as
palavras

Estou indo a p para a entrevista.


Deseje sorte!
Serena. Sua irm ainda estava viva e
eles corriam para salv-la. Maria se
obrigou a respirar lentamente, com
firmeza, e depois mais uma vez. Um
ataque de pnico, s isso, pensou.
Posso superar
Mas seu corpo continuava se
rebelando, ainda que a mente tivesse
comeado a ficar mais lmpida. As mos
tremiam e os dedos no funcionavam
direito. Pde apertar o boto de
rediscar, mas o telefonema caiu na caixa
postal. Enquanto isso, Colin continuava

a gritar com ela, ao mesmo tempo que


derrapava em outra curva.
Maria! Voc est bem? Diga que
vai ficar bem!
Demorou um momento para ela
perceber que haviam chegado South
Front Street e estavam indo na direo
certa.
Estou bem murmurou, ainda
recuperando o flego, pasma porque
conseguia falar, percebendo que no era
mais impossvel respirar. S preciso
de um minuto.
Colin olhou-a por um instante antes
de se virar para a frente outra vez,
apertando o acelerador.

Quanto falta? perguntou ele.


Preciso saber onde ela est.
No sei. A voz de Maria ainda
estava fraca, o corpo lutando para se
recuperar. Mais alguns quarteires
bufou, tonta.
Tem certeza?
Tinha? Olhou pela rua, querendo se
certificar.
Tenho.
esquerda ou direita?
Esquerda.
Esforando-se, Maria se obrigou a
ficar mais ereta no banco. Seu corpo
continuava a tremer.

Colin acelerou pelo cruzamento


seguinte. Olhando pela janela, Maria
notou vagamente meia dzia de galpes
perto do rio, escuros e sombreados. As
luzes dos postes mal atravessavam a
escurido. O mpeto do carro comeou a
diminuir enquanto Colin tirava o p do
acelerador.
Ali
a
arquitetura
mudou
imediatamente: prdios unidos com
terraos planos, como casas geminadas,
alguns em melhor condio do que
outros. Havia luzes de escritrios acesas
em alguns andares, porm a maioria
estava apagada. No havia trnsito em
nenhuma direo. Enquanto passavam

por mais um quarteiro, a rea comeou


de repente a parecer familiar e Maria
soube que estavam perto, ao mesmo
tempo que lutava contra uma sbita onda
de raiva e culpa por ter tido um ataque
de pnico no pior momento possvel,
quando Serena mais precisava dela.
J estivera ali. Obrigou-se a respirar
enquanto examinava os prdios, j que
da primeira vez no tinha prestado muita
ateno. Lembrou-se vagamente de que
Serena estivera parada num cruzamento
e que havia alguns operrios de
construo no lado oposto da rua
Franziu os olhos, viu andaimes num

prdio da esquina e, do lado oposto da


rua, o carro de Serena
Ali! disse apontando. O prdio
de tijolos, de quatro andares, na
esquina!
Colin freou com fora. Saltou do
carro e partiu correndo, sem esperar
Maria, que lutava para abrir a porta,
furiosa porque seu corpo estava
descontrolado e precisava se recuperar.
No tinha tempo para isso. Agora, no.
Especialmente
agora.
Finalmente
abrindo a porta, obrigou-se a ficar de p
e a se mover.
Colin j havia chegado porta
principal. Ela o viu lutando para abri-la,

descobrindo que estava trancada, depois


cutucando alguma coisa ao lado da
maaneta. Quando Maria olhou para
cima, viu sete ou oito escritrios ainda
iluminados em vrios andares, e
observou Colin dar um soco no vidro.
Pela linguagem corporal podia ver que
ele estava em dvida se deveria quebrar
o vidro para entrar, porm Maria soube
instintivamente que Serena no estava no
prdio. Nem o Dr. Manning. Ele fora
cauteloso demais at esse ponto para
cometer um erro agora. Fora meticuloso
demais, e havia pessoas demais no
prdio, muitas testemunhas potenciais,
muitas coisas que poderiam dar errado.

Sups que o Dr. Manning devia ter


esperado Serena na calada frente do
prdio e provavelmente tinha uma
histria sobre um cano estourado ou
algo assim, de modo que a entrevista
seria feita em outro lugar. Sabia que ele
desejava um local privado, onde
soubesse que no seria flagrado, um
local que pegasse fogo.
Colin! gritou ela. O som saiu
fraco. Tentou balanar os braos, mas a
tontura voltou em ondas e ela tropeou.
Colin! gritou de novo, e dessa vez
ele escutou e correu para ela.
A porta tem uma daquelas
fechaduras de cdigo! No h nenhum

nmero listado para o trreo, por isso


apertei todos os botes, mas ningum
quer abrir.
Serena no est a disse Maria.
Manning levou-a para outro lugar. H
gente demais a dentro, pessoas demais
ainda trabalhando.
Se ela entrou no carro dele
Na mensagem ela disse que estava
indo a p para a entrevista.
Ento onde est o carro dele? No
estou vendo.
Verifique na esquina disse Maria
com a voz chiando, ainda lutando contra
a tontura. Ele provavelmente parou l.
Se ele est procurando algum lugar

deserto, levou-a para um barraco ou


uma casa de barcos perto do rio.
Depressa! disse, sentindo que ia
desmoronar. V. Vou pegar o telefone
e ligar para a polcia E para meus
pais, meus parentes, Lily, todo mundo
que entrou nos carros para vir atrs de
ns, pensou. Nesse ponto Colin j
estava recuando para a esquina, incerto,
querendo confiar nela, mas
Como voc sabe que l que eles
vo estar?
Porque para onde Laws teria ido
disse, imaginando quando a polcia
chegaria, lembrando-se da cabana perto
do lago onde Cassie fora assassinada,

lembrando-se dos barraces e casas de


barco comuns nessa parte do rio Cape
Fear.

33
Colin

Os instintos de Maria estavam certos.


Colin encontrou o Camry azul parado na
rua transversal, ao lado do prdio.
Correu passando por ele. Logo adiante
havia um campo abandonado que se
estendia at a margem lamacenta do rio
Cape Fear, um vazio negro sua frente,

despido de reflexos nessa noite sem


luar.
A rua deu lugar a uma estrada de
cascalho que se bifurcava, indo para a
beira do rio. Um dos lados levava a uma
pequena marina arruinada com uma
estrutura de metal enferrujado que era
lar de uma variedade de barcos,
protegidos por uma cerca baixa; na outra
direo ficavam duas estruturas
decadentes, parecendo celeiros, perto da
margem do rio e separadas por uns
cinquenta metros. Essas construes
pareciam abandonadas, com tbuas
rachadas e tinta descascando desbotada,
mato crescido e trepadeiras ao redor.

Colin diminuiu a corrida, tentando


freneticamente adivinhar para onde
Manning teria levado Serena. Nesse
instante viu um raio de luz saindo
intermitente entre as tbuas da
construo abandonada esquerda,
sumindo e reaparecendo.
O facho de uma lanterna?
Saiu do cascalho, atravessando o
capim e o mato que em alguns lugares
chegava altura da canela, obrigando-se
a ir mais depressa ainda, esperando no
ter chegado tarde demais. Ainda sem
saber o que faria ou o que iria encontrar.
Quando chegou construo onde
tinha visto a luz, grudou-se lateral da

parede. De perto percebeu que a


estrutura j fora uma casa antiga,
provavelmente usada por pescadores
para colocar blocos de gelo nos barcos
com o objetivo de manter os peixes
frescos.
No havia porta neste lado da
construo, mas uma janela pregada com
tbuas emitia uma luz fraca e
tremeluzente. Comeou a se esgueirar
para o lado mais distante do rio,
esperando encontrar a porta, quando
ouviu um grito vir de dentro
Serena
O som hipnotizou-o. Deu a volta na
construo, mas a porta do outro lado

fora pregada com tbuas. Acelerou


passando por ela, at os fundos, vendo
outra janela pregada. Restava uma
opo. Olhou pela esquina e viu a porta
que estivera procurando. Estendeu a
mo para a maaneta e descobriu que
estava trancada.
Serena gritou de novo.
Dando um passo para trs, acertou o
calcanhar na porta, ao lado da maaneta.
Foi um chute perfeito, com fora e
rpido. O portal lascou e a porta se
entreabriu. Chutou-a de novo e ela se
abriu totalmente. Nessa frao de
segundo, viu Serena amarrada numa
cadeira no meio de um cmodo mal

iluminado, o Dr. Manning ao lado dela


segurando uma lanterna. Havia a forma
de um corpo no canto, cercada por latas
de tinta enferrujadas. O rosto de Serena
estava com hematomas e ensanguentado.
Serena e o Dr. Manning gritaram de
surpresa quando Colin irrompeu no
cmodo. Um facho de luz acertou
subitamente os olhos de Colin.
Ofuscado e desorientado, Colin
continuou em frente, estendendo a mo
na direo em que tinha visto o Dr.
Manning pela ltima vez. Abriu os
braos, porm Manning estava com
vantagem e se desviou. Colin sentiu a
pesada lanterna de metal acertar as

costas da sua mo e ouviu os ossos


estalando. A combinao do choque e da
dor lancinante o impediu de reagir.
Enquanto Serena gritava de novo, Colin
girou, tentando acertar os ombros em
Manning, mas demorou demais. A
lanterna acertou sua tmpora, e o
impacto sbito deixou tudo preto. Seu
corpo ficou sem foras e as pernas se
dobraram; ele bateu no cho ao mesmo
tempo que sua mente ainda tentava
processar o que havia acontecido. O
instinto e a experincia o instigavam a
se levantar rapidamente, e depois de
anos de treino os movimentos deveriam
ter sido automticos, mas o corpo no

reagia. Sentiu outro golpe forte no


crnio, que lanou jatos de agonia por
todo o organismo. Sua mente estava
oscilando beira da coerncia; ele no
registrou nada alm de dor e confuso.
O tempo pareceu se despedaar e se
fragmentar. Acima do zumbido constante
nos ouvidos pde escutar vagamente o
som de algum chorando e gritando
implorando uma voz de mulher e
uma voz de homem
O crepsculo baixou e a dor se
partiu sobre ele como uma onda.
O som de gemidos penetrou
debilmente seu estupor; quando ele
reconheceu seu nome, finalmente pde

abrir um olho, de algum modo. O mundo


parecia nebuloso, nada alm de um
sonho coberto de bruma, mas quando
pensou ter visto Maria amarrada a uma
cadeira, isso bastou para permitir que
ele compreendesse finalmente o que
havia acontecido e onde estava.
No, no era Maria. Era Serena.
Mas continuava sem poder se mexer.
Ainda incapaz de focalizar totalmente,
podia perceber ao longe o Dr. Manning
movendo-se junto parede oposta. Ele
estava segurando alguma coisa vermelha
e quadrada. Colin ouviu os gritos
constantes de Serena e suas narinas
foram inundadas subitamente pelo cheiro

de gasolina. Demorou um momento para


juntar tudo. Tonto, viu Manning jogar a
lata de gasolina para o lado. Percebeu
um claro de luz, um fsforo, e viu-o
voar num arco at o cho. Sentiu o odor
do fluido de isqueiro sobre carvo. Viu
chamas comeando a saltar para as
paredes, as tbuas velhas secas como
palha. O calor comeou a aumentar. A
fumaa ficou densa.
Tentou mexer as mos, tentou mexer
as pernas, mas s sentia uma paralisia
entorpecida. Sua boca tinha gosto
metlico e de cobre, e Colin viu um
borro de movimento quando Manning

passou correndo na direo da porta que


ele havia arrombado.
As chamas estavam saltando para o
teto, os gritos de Serena eram de puro
terror. Ouviu-a tossir uma vez, depois de
novo. Colin se obrigou a se mover e
imaginou por que seu corpo no estava
funcionando. Por fim seu brao esquerdo
comeou a se mexer. Depois o direito.
Enfiou os dois braos embaixo do corpo
e tentou se levantar, mas os ossos da
mo quebrada se deslocaram. Gritou e
seu peito bateu no cho, a dor
transformando a raiva em fria,
alimentando a necessidade de violncia
e vingana.

Ficou de quatro e conseguiu se


levantar aos poucos. Estava tonto, ainda
desequilibrado. Deu um passo e
tropeou, os olhos ardendo na fumaa
acre, lacrimejando. Os gritos de Serena
haviam se transformado numa tosse
incontrolvel; Colin sentiu que no
conseguia respirar. As chamas haviam
se espalhado para as outras paredes,
cercando-os. O calor era intenso, a
fumaa ficando preta, ardendo nos
pulmes. Colin cambaleou os dois
passos necessrios para alcanar Serena
e olhou o embolado macram de corda
prendendo-a cadeira. Sabia que com
apenas uma das mos no teria como

desamarrar a corda a tempo, e olhou ao


redor, esperando ver uma faca. Um
machado. Qualquer coisa afiada
Ouviu um estalo alto, seguido por
um estrondo quando o teto da casa se
afrouxou de repente, lanando fagulhas
em todas as direes. Um caibro
despencou a pouco mais de um metro
deles, em seguida outro caiu mais perto
ainda. Ao longo de trs paredes as
chamas pareciam se multiplicar, o calor
era to intenso que Colin sentia como se
suas roupas tivessem pegado fogo.
Comeando a entrar em pnico, agarrou
a cadeira com Serena ainda em cima e
fez fora, sentindo a onda de dor na mo

quebrada. Isso alimentou a fria por


dentro. Podia enfrentar a dor; sabia
como us-la, e tentou fazer isso, mas a
mo no segurava mais.
Incapaz de carregar Serena, no
tinha outra opo. Eram cinco, talvez
seis passos at a porta, e agarrando o
encosto da cadeira com a mo boa ele
girou-a e comeou a arrast-la para a
porta. Precisava chegar antes das
chamas. Puxou e arrastou, cada puxo
lanando a dor pela mo e pela cabea.
Atravessou a porta aberta. A fumaa
e o calor os acompanharam e ele soube
que precisaria levar Serena at uma
distncia segura com relao fumaa.

No podia arrast-la pelo campo ou


pela lama, e vendo cascalho direita foi
para l, em direo outra construo.
Atrs deles, a casa estava quase
engolfada em chamas; o som aumentou
de volume, ampliando o zumbido
contnuo nos ouvidos. Continuou em
movimento, s parando quando o calor
do incndio comeou a diminuir.
Serena no tinha parado de tossir.
Ela precisava de uma ambulncia.
Precisava de oxignio, e ele tinha que
tir-la da cadeira. No viu nada que
pudesse usar para cortar a corda.
Quando olhou para o lado, viu uma
figura sair do canto e assumir posio

de tiro. O cano de uma arma refletiu o


fogo
A espingarda que Margolis havia
mencionado, a que Manning dissera
que talvez nem funcionasse
Colin derrubou Serena e a cadeira e
mergulhou para bloque-la no mesmo
instante em que ouviu a exploso. A
espingarda tinha sido disparada a uma
distncia de 40 metros, alm do alcance
mximo. O segundo tiro foi mais
acurado. Colin sentiu os estilhaos
rasgarem seu ombro e a parte de cima
das costas, tirando sangue. Ficou tonto
de novo, lutando para permanecer
consciente enquanto olhava, turvo,

Manning comeando a correr para o


carro.
De jeito nenhum Colin poderia peglo. A figura de Manning se afastou e
Colin no podia fazer nada. Imaginou
por que a polcia estava demorando
tanto para chegar e esperou que ele
fosse detido.
Seus pensamentos foram cortados
por um rugido quando o fogo
subitamente atravessou o teto da casa,
vivo e gritando, um som quase
ensurdecedor. Parte da parede explodiu,
lanando pedaos de madeira em
chamas e fagulhas na direo deles. Mal
podia ouvir Serena chorando entre as

tosses, e percebeu que ainda estavam em


perigo, perto demais do incndio. De
jeito nenhum Colin poderia arrast-la
mais para longe, mas poderia conseguir
ajuda, e se obrigou a ficar de p.
Precisava chegar a um local onde
algum o visse. Cambaleou algumas
dezenas de passos, perdendo sangue, o
brao esquerdo e a mo inteis, os
terminais nervosos irradiando agonia.
Manning havia chegado ao carro e
Colin viu os faris sendo ligados. O
Camry se afastou do meio-fio, vindo
direto para cima dele.
E de Serena.

Colin sabia que no poderia correr


mais depressa do que o carro; no
poderia nem mesmo se desviar. Mas
Serena estava mais desamparada ainda,
e Manning sabia exatamente onde ela se
encontrava.
Trincando
os
dentes,
Colin
cambaleou para a frente o mais rpido
que pde, criando distncia entre Serena
e ele. Esperando que Manning o
seguisse. Esperando que Manning
fugisse. Mas os faris permaneceram
apontados na direo de Serena. Sem
saber o que fazer, parou e comeou a
balanar o brao direito, tentando atrair
a ateno de Manning.

Fez um sinal obsceno para Manning.


O Camry se desviou imediatamente
da direo de Serena e virou para Colin,
acelerando e diminuindo a distncia. A
casa continuou a emitir um guincho
agudo, consumida pelo fogo. Colin
cambaleou o mais rpido que pde, para
longe de Serena, sabendo que tinha
apenas alguns segundos, sabendo que
iria morrer. O carro estava quase em
cima dele quando, de repente, o cho
sua frente foi banhado por outros faris
vindo a toda velocidade de algum lugar
atrs dele.
Mal conseguiu enxergar o borro do
Prius de Evan chocando-se contra o

Camry com fora capaz de rachar os


tmpanos, levando os dois carros na
direo do incndio. O Camry bateu
contra a lateral da casa, empurrado pelo
Prius. O teto da construo comeou a
desmoronar enquanto as chamas
saltavam mais para cima, em direo ao
cu.
Colin tentou correr, mas suas pernas
cederam. O sangue continuava a pulsar
para fora dos ferimentos, e deitado no
cho ele sentiu-se tonto de novo. Agora
podia ouvir sirenes competindo com o
rugido do incndio. Suspeitou de que
tinham chegado tarde demais, que no
sobreviveria, mas isso no importava.

No conseguia afastar o olhar do Prius,


e tentava enxergar a porta abrindo ou a
janela baixando. Evan e Lily poderiam
escapar do incndio caso agissem
depressa, mas as chances eram remotas.
Precisava chegar at eles, e tentou
outra vez ficar de p. Levantar a cabea
quase o fez apagar de novo. Pensou ter
visto luzes vermelhas e azuis girando
nas ruas secundrias e faris chegando
mais perto. Escutou vozes em pnico
chamando Serena e ele, e quis gritar
dizendo para se apressarem, que Evan e
Lily precisavam de ajuda, mas tudo o
que saiu foi um sussurro spero.

Ento escutou Maria; escutou-a


gritar seu nome e chegar ao seu lado.
Estou aqui! gritou ela. Fique
firme! A ambulncia est chegando!
Colin no pde responder. Tudo
havia comeado a girar e as imagens se
desconjuntaram, nada fazendo sentido.
Num instante o Prius foi engolido inteiro
pelas chamas; quando Colin piscou de
novo, metade do carro j havia sumido.
Pensou ter visto a porta do carona se
entreabrir, mas a fumaa era demasiada
e no havia outros sinais de movimento,
e ele no podia ter certeza. Sentiu-se
apagando, a escurido baixando, e no
ltimo momento de conscincia rezou

para que os dois melhores amigos que


ele j conhecera conseguissem sair
vivos.

Eplogo

Abril jamais deixou de surpreender


Maria. Apesar de ter crescido no sul e
saber o que esperar, sempre havia uns
poucos dias gloriosos, perfeitos,

quando parecia que qualquer coisa era


possvel. Cus azuis sem nuvens
cumprimentavam gramados verdes que
tinham estado marrons durante todo o
inverno, e de repente tudo explodia em
cor. Cornisos, cerejeiras e azaleias
explodiam em vida por toda a cidade, e
tulipas brotavam em jardins cuidados
com carinho. As manhs eram frescas,
mas os dias esquentavam medida que
o sol se erguia luminoso no cu.
Hoje era um daqueles efmeros dias
de primavera. Parada no gramado
muito bem cuidado, Maria podia ver
Serena conversando animadamente
com um grupo de pessoas que no

reconheceu, com um sorriso largo.


Vendo-a agora, era difcil acreditar
que at recentemente Serena lutava
para ao menos sorrir. Durante meses
tinha sofrido pesadelos e, quando se
olhava ao espelho, via hematomas e
cortes
infligidos
por
Manning
enquanto ela estivera amarrada
cadeira. Dois cortes tinham deixado
cicatrizes um perto do olho, outro no
maxilar , mas j comeavam a sumir.
Dentro de mais um ano Maria duvidava
de que algum as notasse, a no ser
que soubesse exatamente onde olhar.
Mas isso tambm significava que
teriam de se lembrar daquela noite

horrvel, e junto com essas lembranas


sempre havia dor.
Tinham se passado duas semanas
antes que o detetive Wright, junto com
Pete Margolis, que ainda se
recuperava, se encontrasse com Maria
e admitisse que Colin estivera certo
com relao a tudo. Os restos mortais
de Atkinson foram encontrados no que
sobrou da casa incendiada. Testes
ligaram a bala na cabea de Atkinson
arma que estivera em posse de Lester.
O incndio
tornara
impossvel
determinar quando ele fora morto, mas
os investigadores suspeitavam de que
tivesse sido mais ou menos na poca de

seu desaparecimento. Eles puderam


determinar que seu corpo tinha sido
guardado num freezer grande e vazio
na garagem do Dr. Manning em
Charlotte graas a alguns fios de
cabelo congelados. Uma pesquisa das
contas bancrias de Manning revelou
numerosas retiradas de dinheiro, e os
nmeros combinavam com as quantias
transferidas para as contas de Atkinson
para pagar suas despesas, e tambm
confirmaram o aluguel do bangal em
Shallotte.
As digitais de Lester foram
encontradas no carro de Atkinson, e os
investigadores haviam esperado que

Lester desse mais respostas. Isso no


aconteceria. Depois de trs dias na
enfermaria sob superviso constante,
ele foi avaliado por um psiquiatra e
considerado em condies de voltar a
uma cela, sujeito a monitoramento
frequente. Mais tarde, naquele dia,
Lester se encontrou com seu advogado,
que informou que, apesar de muito
medicado e abalado pela perda do pai,
ele parecia razoavelmente lcido.
Lester
concordou
em
ser
interrogado por detetives no dia
seguinte, desde que o advogado
estivesse presente. Foi levado de volta
cela e terminou de comer a bandeja

de comida que lhe trouxeram.


Gravaes em vdeo indicaram que os
guardas o verificaram a intervalos de
quinze ou vinte minutos. Mesmo assim,
Lester conseguiu se enforcar, usando
tiras do lenol que ele havia emendado
com ns. Quando os guardas o
encontraram, era tarde demais.
s vezes Maria se perguntava se
Lester havia sido mesmo cmplice ou
se fora outra vtima do Dr. Manning.
Ou talvez as duas coisas. Depois de
acordar do coma, Pete Margolis
admitiu que no tinha certeza de quem
havia atirado nele. Dr. Manning tinha
gritado, dizendo para ele entrar, mas

Margolis s teve um rpido vislumbre


de um cano de arma aparecendo por
uma fresta numa porta de armrio
antes de levar o tiro. A nica coisa de
que Maria tinha certeza era que Lester
e o Dr. Manning estavam mortos, e
nenhum deles jamais voltaria para
persegui-la.
Apesar do que tinham feito com
Serena e ela, s vezes sentia lampejos
de culpa e pena da famlia Manning.
Um filho jovem que havia morrido num
acidente, uma irm mais velha
assassinada, a me lutando durante
muito tempo contra a depresso e que
cometeu suicdio Maria se perguntou

quem ela teria se tornado se essas


coisas lhe acontecessem, ou se Serena
tivesse morrido naquela noite.
Olhando por cima do ombro,
examinou o grupo de pessoas que havia
se
reunido
no
gramado
e
silenciosamente sentiu-se abenoada.
Sua me e seu pai estavam conseguindo
conter os instintos protetores, seu
trabalho com Jill era tremendamente
satisfatrio, e ela havia usado parte do
dinheiro da demisso para mobiliar de
novo o apartamento e comprar roupas
novas e ainda restou o suficiente
para comear uma pequena poupana.
No fim de semana anterior at havia

entrado numa loja de material de


fotografia e se apaixonado por uma
lente tremendamente cara. A gua
tambm estava ficando mais quente, e o
stand-up paddle chamava-a

O casamento foi espetacular, se bem


que, com Lily dirigindo e cuidando da
cenografia, Maria no esperava nada
menos do que isso. Ainda que
Wilmington fosse ser sempre seu lar,
Maria podia ver que Charleston tinha

mesmo seus encantos. Lily estava


etrea em seu vestido de casamento,
uma pea de cetim flutuante,
minsculas prolas verdadeiras e renda
frgil. Evan estivera olhando-a com
expresso sonhadora enquanto os dois
faziam seus votos na igreja de St.
Michael. Era a estrutura religiosa mais
antiga de Charleston, o local preferido
para casamentos entre as famlias mais
aristocratas da cidade, mas quando
Lily disse com seu sotaque: Bom,
simplesmente no imagino por que
algum gostaria de se casar em outro
local, de algum modo fez isso parecer
lgico e sincero, no esnobe.

Naquela noite medonha, Lily havia


escapado ilesa, milagrosamente. Evan
teve
menos
sorte.
Saiu
com
queimaduras de segundo grau nas
costas e dois ossos quebrados na
perna. Usou gesso por quase dois
meses e s recentemente comeara a
andar sem mancar, em parte devido
nova rotina de exerccios. Sua
malhao no tinha o mesmo padro
da de Colin, mas ele contou a Maria
que estava fazendo trabalho extra com
os braos e esperava que Lily
percebesse isso na lua de mel nas
Bahamas.

Os dois tinham timos anjos da


guarda. Maria acreditou nisso ao ver
Lily e Evan sarem do Prius, e, ainda
que algumas pessoas pudessem rir
dessa ideia, ela no se importava.
Sabia.

A recepo do casamento prosseguia


com fora total, com a solenidade
finalmente dando lugar s festividades.
Lily quisera que a recepo fosse feita
na espaosa segunda casa de seus pais

margem do rio Ashley, e, pelo que


dava para ver, nenhuma despesa fora
poupada. Uma tenda branca e suntuosa
reluzia
com
luzes
penduradas
elaboradamente, e os convidados
danavam num piso de parqu diante
de uma banda de dez msicos. A
comida fora produzida por um dos
restaurantes mais finos da cidade, e os
arranjos de flores de primavera eram
obras de arte. Maria tinha conscincia
de que seu casamento jamais seria
assim; no fazia seu estilo. Desde que
tivesse os amigos e a famlia e talvez
umas duas piatas para os convidados
mais novos ficaria feliz.

No que estivesse pensando em se


casar num futuro prximo. O assunto
ainda no havia sido abordado e ela
no tinha inteno de perguntar
diretamente a Colin. Ele tambm no
mudara nem um pouco. Iria dizer a
verdade, e ela no tinha certeza de
estar preparada para ouvir a resposta.
Poderia sentir-se inclinada a sugerir,
caso surgisse a oportunidade, mas s
vezes esse simples pensamento a
deixava nervosa.
Apenas
recentemente
Colin
conseguira retomar a rotina de
trabalho, mas s vezes ficava frustrado
porque no podia fazer as mesmas

coisas de antes, inclusive o treino de


MMA. Precisava de pelo menos mais
seis meses, insistiram os mdicos. O
tiro de espingarda havia rasgado parte
do msculo do ombro, deixando
cicatrizes vvidas e pontos fracos que
poderiam ser permanentes. Ele j
fizera uma operao na mo, e outra
estava planejada para dali a alguns
meses. Porm o ferimento que mais
preocupava os mdicos era a fratura no
crnio, e ele havia passado quatro dias
na UTI, perto de Pete Margolis.
Margolis tinha sido a primeira
pessoa a falar com Colin quando ele
recuperou a conscincia.

Disseram que voc salvou minha


vida disse Margolis. Mas acho que
isso no muda nada com relao ao
nosso acordo. Ainda vou ficar de olho
em voc.
Certo conseguiu grasnar Colin.
Tambm disseram que o Dr.
Manning arrebentou com voc, e que o
Evan acabou sendo quem finalmente
deu um jeito nele. Acho isso muito
difcil de imaginar.
Certo disse Colin outra vez.
Minha mulher disse que voc veio
me visitar. E tambm que voc foi
educado. E parece que meu amigo
Larry acha voc bem inteligente.

Com a garganta seca, desta vez


Colin apenas grunhiu.
Margolis balanou a cabea e
suspirou.
Faa-me o favor de ficar longe de
encrenca. E mais uma coisa. Ele
finalmente deu um sorriso. Obrigado.
Desde ento, Margolis no havia
passado para verificar Colin sequer
uma vez.

Maria sentiu a aproximao de Colin e


o brao dele envolv-la. Encostou-se
nele.
A est voc disse ele.
Est to lindo aqui perto da
gua! Ela se virou, abraando-o.
Maria? sussurrou ele em seu
cabelo. Pode fazer uma coisa por
mim? Quando ela se afastou e olhouo com ar interrogativo, ele foi em
frente: Eu gostaria que voc
conhecesse meus pais.
Os olhos dela se arregalaram.
Eles esto aqui? Por que no
disse antes?

Queria falar primeiro com eles.


Ver em que p estamos.
E?
Eles so gente boa. Falei sobre
voc. Eles perguntaram se poderiam conhec-la.
Claro que quero conhecer seus
pais. Por que voc precisaria me perguntar?
Eu no sabia o que dizer. Nunca
apresentei meus pais a uma garota.
Nunca? Nossa. Isso me faz sentir
muito especial.
Deveria mesmo. Voc .
Ento vamos conhecer seus pais.
J que sou to especial, voc est

louco por mim e provavelmente no


consegue se imaginar vivendo sem
mim. Na verdade, talvez voc esteja
pensando que eu sou a mulher certa,
no ?
Ele sorriu, com o olhar jamais se
afastando dos olhos dela.
Certo.

Agradecimentos

Todo

romance apresenta desafios e


este no foi diferente. Como sempre,
existem pessoas cuja ajuda e cujo apoio

foram inestimveis. Gostaria de


agradecer a:
Cathy, que continua sendo uma amiga
maravilhosa. Sempre ser minha
querida.
Nossos filhos Miles, Ryan,
Landon, Lexie e Savannah pela alegria
que do continuamente minha vida.
Theresa Park, minha fabulosa agente
literria, administradora e scia, que
est sempre presente para me ouvir e
dar conselhos construtivos quando
preciso. No sei direito onde estaria
sem ela.
Jamie Raab, minha fantstica
editora, que faz maravilhas com meus

manuscritos. Trabalhamos juntos em


cada livro e eu me considero abenoado
por causa de seus conhecimentos e de
sua amizade inabalvel.
Howie Sanders e Keya Khayatian,
meus agentes cinematogrficos, que so
excepcionais no que fazem. Vocs so
criativos, inteligentes e divertidos.
Scott Schwimer, meu advogado da
rea de entretenimento, um dos melhores
amigos que tenho no mundo. Minha vida
foi enriquecida pela presena dele.
Stacey Levin, que comanda minha
empresa de produo para a televiso,
uma pessoa tremendamente talentosa,
com instintos fantsticos e paixo pelo

trabalho. Obrigado tambm a Erika


McGrath e Corey Hanley pelos talentos
nas mesmas reas. Larry Saltz, meu
agente para a televiso, mantm esse
navio complexo funcionando do melhor
modo possvel. Agradeo o que todos
vocs fazem.
Denise Di Novi, produtora de Uma
carta de amor, Um amor para recordar,
Noites de tormenta, Um homem de
sorte e O melhor de mim, com quem
tive a sorte de me associar, tem instintos
impecveis. Um muito obrigado tambm
a Alison Greenspan, por tudo o que fez
com esses projetos memorveis.

Marty Bowen, produtor de Uma


longa jornada, Um porto seguro e
Querido John, por seu excelente
trabalho, sua criatividade, seu humor e
sua amizade. O tempo que passamos
juntos sempre agradvel. Obrigado
tambm a Wyck Godfrey, que trabalha
com Marty em tudo o que fazem.
Michael Nyman, Catherine Olim, Jill
Fritzo e Michael Geiser, meus editores,
que so de primeira linha em seu
trabalho, e tambm viraram amigos.
Laquishe Wright (ou Q), que cuida
de todas as coisas relacionadas mdia
social no meu mundo, no somente faz
um trabalho incrvel como tambm

uma pessoa com quem adoro passar o


tempo. Mollie Smith cuida do meu site,
e sem vocs duas seria impossvel
manter as pessoas informadas de tudo o
que acontece no meu mundo.
Michael Pietsch, da Hachette,
merece minha gratido por tudo o que
faz para tornar meus romances um
sucesso. Sinto-me honrado por trabalhar
com voc.
Peter Safran, produtor de A escolha,
por seu entusiasmo e conhecimento, e
por receber minha equipe em seu mundo
empolgante.
Elizabeth Gabler, que tem uma
paixo incrvel pelo que faz e o talento e

o empenho para fazer com que isso


funcione. Uma longa jornada foi um
filme notvel e lindo. Alm disso,
obrigado a Erin Siminoff por seu
extraordinrio comprometimento em
tornar aquele projeto um sucesso.
Adorei trabalhar com vocs duas.
Tucker Tooley, que considero um
amigo. Sinto-me honrado por seu apoio
interminvel ao meu trabalho.
Ryan Kavanaugh e Robbie Brenner,
da Relativity Media, pelos filmes
fantsticos que fizeram a partir da minha
obra. Tem sido fabuloso trabalhar com
vocs dois.

Courtenay Valenti, da Warner


Brothers. sempre divertido falar com
voc quando estou na cidade com um
novo projeto.
Emily Sweet, do Park Literary
Group, est sempre disponvel para dar
uma mo em tudo o que for necessrio.
Muito
obrigado
por
assumir
temporariamente as rdeas da minha
fundao e por me ouvir sempre que eu
telefono.
Abby Koons, do Park Literary
Group, por cuidar to habilmente dos
meus direitos internacionais. Estou
consciente do trabalho incrvel que voc

faz. Voc a melhor e sou o primeiro a


saber disso.
Andrea Mai, do Park Literary
Group, por tudo o que faz com as
parcerias de varejo. Tem sido um
extraordinrio
relacionamento
profissional e devo dizer que fico pasmo
com seu entusiasmo e sua persistncia.
Muito obrigado tambm a Alexandra
Greene, que no somente examina cada
contrato como tem incrveis instintos
criativos. Eu no estaria onde estou sem
vocs duas.
Minha gratido vai tambm para
Brian McLendon, Amanda Pritzker e
Maddie Caldwell, da Grand Central

Publishing. O entusiasmo e o
comprometimento de vocs significam
tudo para mim.
Pam Pope e Oscara Stevick, minhas
contadoras, tm sido uma bno em
muitos sentidos, no somente pelo
trabalho que fazem, mas por sua
amizade. Vocs duas so fantsticas.
Tia Scott, minha secretria, no
somente uma amiga, mas mantm minha
vida nos trilhos. Agradeo por tudo o
que voc faz.
Andrew Sommers sempre fez um
trabalho importante nos bastidores do
meu mundo. Minha vida tem sido melhor
por causa disso. Obrigado tambm a

Hannah Mensch por tudo o que fez neste


ltimo ano.
Michael Armentrout e Kyle HaddadFonda, que fazem um trabalho fantstico
na Nicholas Sparks Foundation. Muito
obrigado.
Tracey Lorentzen, que est sempre
disposta a dar uma mo do jeito que eu
mais necessito, quando mais necessito.
No sei o que teria feito sem voc.
Sara Fernstrom, que j foi da UTA, e
David Herrin, meu orculo na UTA, tm
talentos e capacidades especiais, e eu
me beneficiei muito do conhecimento
dos dois.

Dwight Carlblom e David Wang, que


comandam The Epiphany School of
Global Studies, so educadores
fantsticos. Aprecio-os demais.
Michael Stick Smith, um amigo
que sempre esteve presente para ouvir e
apoiar. Os prximos anos sero
interessantes e divertidos, no acha?
Jeff Van Wie, que tem sido meu
amigo desde que moramos juntos na
poca da faculdade. Obrigado por estar
sempre presente para mim.
Micah Sparks, o melhor irmo que
um cara pode ter. Vamos dar um jeito de
viajar mais este ano, certo?

David Buchalter, que ajuda a


agendar minhas palestras, sempre
notvel. Obrigado por tudo.
Eric Colins, que me ajudou de
maneiras que nem consigo exprimir. O
mesmo com relao a Jill Compton.
Obrigado.
Pete Knapp e Danny Hertz, que
sempre fizeram todo o possvel para
ajudar. Obrigado!
Outros amigos com quem sempre
gosto de falar, o tipo de amigos que
fazem a vida valer a pena: Todd e Kary
Wagner, David Geffen, Anjanette
Schmeltzer, Chelsea Kane, Slade
Smiley, Jim Tyler, Pat Armentrout, Drew

e Brittany Brees, Scott Eastwood e Britt


Robertson.

Sobre o autor

NICHOLAS SPARKS lanou seu


primeiro livro aos 31 anos, ao qual se
seguiram outros 19. Suas obras foram

traduzidas para 50 idiomas e j


venderam mais de 100 milhes de
exemplares no mundo todo. Doze de
seus livros ganharam adaptaes para o
cinema e para a TV. O autor mora na
Carolina do Norte e tem cinco filhos. No
seu olhar ficou em 1 lugar nas listas de
mais vendidos do The Wall Street
Journal, do The New York Times e da
Publishers Weekly.
www.nicholassparks.com

CONHEA OUTROS TTULOS DO


AUTOR

A escolha

A escolha levanta uma das questes


mais difceis da vida: at onde voc iria
em nome de um amor verdadeiro?
Para Travis Parker, felicidade
estar com a irm e os amigos, viajar,
andar de moto e praticar esportes
radicais.
Ele
nunca
teve
um
relacionamento amoroso srio, mas no
sente falta disso. Para ele, sua vida j
est completa.
Pelo menos at conhecer Gabby
Holland, a bela mdica que acaba de se
mudar para a casa ao lado em busca de
felicidade e independncia. Mas
conquist-la no ser to simples. A
jovem tem namorado e fica muito

confusa com os sentimentos que o


vizinho lhe desperta. E, depois de um
fim de semana em especial, ela ter que
tomar uma deciso.
Mostrando
que
sentimentos
imprevisveis levam a caminhos
surpreendentes, Nicholas Sparks mais
uma vez constri personagens sensveis
e cenas emocionantes que trazem tanto
sorrisos como lgrimas num espao de
poucas pginas.

Noites de tormenta
H trs anos, Adrienne Willis
perdeu as esperanas no amor quando o
marido a trocou por uma mulher mais
jovem. Tendo que cuidar sozinha dos
trs filhos adolescentes e do pai doente,
ela acha que nunca ser capaz de

recuperar a autoestima e a vontade de


viver.
Por isso, quando sua amiga Jean
precisa fazer uma pequena viagem e lhe
pede que tome conta de sua pousada, ela
v uma oportunidade para mudar de
rotina. A previso de tempestade
iminente, no entanto, faz com que os
prximos dias no paream muito
promissores. Pelo menos at a chegada
de Paul Flanner, o nico hspede com
reserva para o fim de semana
prolongado.
Aos 54 anos, Paul um cirurgio
bem-sucedido que enfrenta fantasmas
parecidos com os de Adrienne. Nos

ltimos seis meses, a esposa pediu o


divrcio e ele rompeu relaes com o
filho. Ao ver sua vida perder o rumo,
Paul decidiu vender a clnica e a casa e
ir pequena cidade de Rodanthe para
encerrar um doloroso captulo de seu
passado.
Logo Paul e Adrienne comeam a
descobrir suas afinidades e a se
aproximar cada vez mais. Ao longo do
fim de semana, a tempestade que toma
conta de Rodanthe finalmente chega ao
fim, mas o que nasce entre eles ressoar
pelo resto de suas vidas, entrelaando
passado e futuro e dando um novo
significado s palavras amor e perda.

O milagre
Jeremy Marsh um jornalista ctico
que dedica a vida a investigar e
desmentir fenmenos sobrenaturais. Ele
est no auge do sucesso, prestes a ir
trabalhar na TV, quando recebe uma
carta curiosa.

Nela, uma senhora relata a


ocorrncia de luzes estranhas e
fantasmagricas no cemitrio de Boone
Creek, uma pequena cidade na Carolina
do Norte. Farejando uma boa histria,
Jeremy sai de Nova York e vai passar
uma semana l.
Quando comea suas investigaes,
ele conhece a obstinada Lexie Darnell.
Responsvel pela biblioteca local, ela
est determinada a proteger as pessoas e
a cidade que tanto ama e nem um
pouco disposta a confiar no forasteiro.
Depois de sofrer pelo trmino de dois
relacionamentos, ela tem duas certezas:
a primeira de que seu lugar em

Boone Creek, e a segunda de que no


se pode acreditar num homem to
sedutor quanto Jeremy.
O que ela no imagina que o
jornalista tambm tem suas feridas. Ele
nunca conseguiu superar completamente
a dor de seu casamento desfeito e a
frustrao de saber que jamais poder
ser pai.
Enquanto tenta descobrir a verdade
por trs das luzes do cemitrio, Jeremy
tem que desvendar tambm os prprios
sentimentos e se v diante de escolhas
muito difceis, entre elas a de voltar
para a vida que conhece em Nova York

ou fazer algo completamente novo:


acreditar.
O milagre um romance que explora
os maiores mistrios de todos: os do
corao.

Uma longa jornada


Aos 91 anos, com problemas de
sade e sozinho no mundo, Ira Levinson
sofre um terrvel acidente de carro.
Enquanto luta para se manter consciente,
a imagem de Ruth, sua amada esposa

que morreu h nove anos, surge diante


dele.
Mesmo sabendo que impossvel
que ela esteja ali, Ira se agarra a isso e
relembra momentos de sua longa vida
em comum: o dia em que se conheceram,
o casamento, o amor dela pela arte, os
dias sombrios da Segunda Guerra e seus
efeitos sobre eles e suas famlias.
Perto dali, Sophia Danko, uma
jovem estudante de histria da arte,
acompanha a melhor amiga at um
rodeio. L assediada pelo exnamorado e acaba sendo salva por Luke
Collins, o caubi que acabou de vencer
a competio.

Ele e Sophia comeam a conversar e


logo percebem como fcil estarem
juntos. Luke completamente diferente
dos rapazes privilegiados da faculdade.
Ele no mede esforos para ajudar a
me e salvar a fazenda da famlia.
Aos poucos, Sophia comea a
descobrir um novo mundo e percebe que
Luke talvez tenha o poder de reescrever
o futuro que ela havia planejado. Isso se
o terrvel segredo que ele guarda no
puser tudo a perder.
Ira e Ruth. Luke e Sophia. Dois
casais de geraes diferentes que o
destino cuidar de unir, mostrando que,
para alm do desespero, da dificuldade

e da morte, a fora do amor sempre nos


guia nesta longa jornada que a vida.

O melhor de mim
Na primavera de 1984, os estudantes
Amanda Collier e Dawson Cole se
apaixonaram perdidamente. Embora
vivessem em mundos muito diferentes, o
amor que sentiam um pelo outro parecia
forte o bastante para desafiar todas as

convenes de Oriental, a pequena


cidade em que moravam.
Nascido em uma famlia de
criminosos, o solitrio Dawson
acreditava que seu sentimento por
Amanda lhe daria a fora necessria
para fugir do destino sombrio que
parecia traado para ele. Ela, uma
garota bonita e de famlia tradicional,
que sonhava entrar para uma
universidade de renome, via no
namorado um porto seguro para toda a
sua paixo e seu esprito livre.
Infelizmente, quando o vero do ltimo
ano de escola chegou ao fim, a realidade

os separou de maneira cruel e


implacvel.
Vinte e cinco anos depois, eles esto
de volta a Oriental para o velrio de
Tuck Hostetler, o homem que um dia
abrigou Dawson, acobertou o namoro do
casal e acabou se tornando o melhor
amigo dos dois.
Seguindo as instrues de cartas
deixadas por Tuck, o casal redescobrir
sentimentos sufocados por dcadas.
Aps tanto tempo afastados, Amanda e
Dawson iro perceber que no tiveram a
vida que esperavam e que nunca
conseguiram esquecer o primeiro amor.

Um nico fim de semana juntos e talvez


seus destinos mudem para sempre.
Num romance envolvente, Nicholas
Sparks mostra toda a sua habilidade de
contador de histrias e reafirma que o
amor a fora mais poderosa do
Universo e que, quando duas pessoas
se amam, nem a distncia nem o tempo
podem separ-las.

O resgate
Taylor McAden voluntrio do
corpo de bombeiros da pequena
Edenton. Destemido a ponto de parecer
imprudente, enfrenta incndios, participa
de salvamentos, desafia a morte sem

hesitar. Mas uma coisa ele no tem


coragem de fazer: entregar seu corao.
Por toda a vida ele se envolveu com
mulheres que estavam mais em busca de
apoio que de amor e sempre se
afastava
delas
assim
que
o
relacionamento comeava a ficar srio.
Numa noite de tempestade, enquanto
sinalizava postes de energia cados,
Taylor encontra um carro batido na beira
da estrada. Assim que recobra os
sentidos, Denise, a motorista, pergunta
pelo filho. Mas Kyle, um menino de 4
anos que tem problemas de audio e de
fala, no est em sua cadeirinha no
banco traseiro.

Durante a busca pelo garoto, Denise


se surpreende ao ver que est diante de
um homem capaz de abrir mo da
prpria vida para salvar uma criana. E
o que Taylor nem imagina que esse
resgate ser muito diferente de todos os
que j fez, pois exigir mais do que
coragem e fora fsica e talvez possa
lev-lo prpria salvao.
O resgate um livro arrebatador
sobre sentimentos que abrem portas
fechadas pela tristeza e sobre vidas que
so transformadas quando se tem a
ousadia de amar.

O guardio
Quarenta dias aps a morte de seu
marido, Julie Barenson recebe uma
encomenda deixada por ele. Dentro da
caixa, encontra um filhote de cachorro
dinamarqus e um bilhete no qual Jim
promete que sempre cuidar dela.

Quatro anos mais tarde, Julie j no


pode depender apenas da companhia do
fiel Singer, o filhotinho que se tornou um
cachorro enorme e estabanado.
Depois de tanto sofrimento, ela
enfim est pronta para voltar a amar,
mas seus primeiros encontros no so
nada promissores. At que surge
Richard Franklin, um belo e sofisticado
engenheiro que a trata como uma rainha.
Julie est animada como havia muito
tempo no se sentia, mas, por alguma
razo, no consegue compartilhar isso
com Mike Harris, seu melhor amigo.
Ele, por sua vez, incapaz de esconder
o cime que sente dela.

Quando percebe que seu desconforto


diante de Mike causado por um
sentimento mais forte que amizade, Julie
se v dividida entre esses dois homens.
Ela tem que tomar uma deciso. S no
pode imaginar que, em vez de lhe trazer
felicidade, essa escolha colocar sua
vida em perigo.
O guardio contm tudo o que os
leitores esperam de um romance de
Nicholas Sparks, mas desta vez ele se
reinventa e acrescenta um novo
ingrediente trama: pginas e mais
pginas de muito suspense.

Uma curva na estrada


A vida do subxerife Miles Ryan
parecia ter chegado ao fim no dia em
que sua esposa morreu. Missy tinha sido
seu primeiro amor, a namorada de
escola que se tornara a companheira de
todos os momentos, a mulher sensual

que se mostrara uma me carinhosa.


Uma noite Missy saiu para correr e no
voltou. Tinha sido atropelada numa rua
perto de casa.
As investigaes da polcia nada
revelaram. Para Miles, esse fato
duplamente doloroso: alm de enfrentar
o sofrimento de perder a esposa, ele se
culpa por no ter descoberto o motorista
que a atropelou e fugiu sem prestar
socorro.
Dois anos depois, ele ainda anseia
levar o criminoso justia. quando
conhece Sarah Andrews. Professora de
seu filho, Jonah, ela se mudou de
Baltimore para New Bern na expectativa

de refazer sua vida aps o divrcio.


Sarah logo percebe a tristeza nos olhos
do aluno e, em seguida, nos do pai dele.
Sarah e Miles comeam a se
aproximar e, em pouco tempo, esto
rindo juntos e apaixonados. Mas nenhum
dos dois tem ideia de que um segredo os
une e os obrigar a tomar uma deciso
difcil, que pode mudar suas vidas para
sempre.
Em Uma curva na estrada, Nicholas
Sparks escreve com incrvel intensidade
sobre as difceis reviravoltas da vida e
sua incomparvel doura. Um livro
sobre as imperfeies do ser humano, os
erros que todos cometemos e a alegria

que experimentamos
permitimos amar.

quando

nos

CONHEA OUTROS TTULOS DA


EDITORA ARQUEIRO

No conte a ningum, Desaparecido


para sempre, Confie em mim, Cilada,
Fique comigo e Seis anos depois, de
Harlan Coben
A cabana e A travessia, de William P.
Young
A farsa, A vingana e A traio, de
Christopher Reich
gua para elefantes, de Sara Gruen

Inferno, O smbolo perdido, O Cdigo


Da Vinci, Anjos e demnios, Ponto de
impacto e Fortaleza digital, de Dan
Brown
Uma longa jornada, O melhor de mim,
O guardio, Uma curva na estrada, O
casamento, primeira vista, O resgate
e O milagre, de Nicholas Sparks
Julieta, de Anne Fortier
As regras da seduo e Lies do
desejo, de Madeline Hunter
O guardio de memrias, de Kim
Edwards

O guia do mochileiro das galxias; O


restaurante no fim do universo; A vida,
o universo e tudo mais; At mais, e
obrigado pelos peixes!; Praticamente
inofensiva; O salmo da dvida e
Agncia de investigaes holsticas
Dirk Gently, de Douglas Adams
O nome do vento e O temor do sbio,
de Patrick Rothfuss
A passagem e Os Doze, de Justin Cronin
A revolta de Atlas e A nascente, de Ayn
Rand
A conspirao franciscana, de John
Sack

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ARQUEIRO

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Sumrio
Crditos
Prlogo
1
2
3
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5
6
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8
9
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12

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15
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17
18
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32
33
Eplogo
Agradecimentos
Sobre o autor
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