Você está na página 1de 22

As bases histricas da formao territorial piauiense

Vicente Eudes Lemos Alves *

Resumo
Busca-se, nesse artigo, analisar a formao do territrio
piauiense desde o incio de sua ocupao no final do sculo XVII,
quando grupos de aventureiros a procura de ndios e de novas
terras para a pecuria penetraram na regio dos sertes. Aps
atravessarem o divisor de guas entre os rios So Francisco e
Parnaba, fundaram junto margem oriental desse ltimo vrias
fazendas de gado, em terras que viriam a ser posteriormente o
Piau. Tenta-se, assim, avaliar de que maneira a atividade criatria
contribuiu para definir as bases histricas do territrio piauiense, as
formas de uso da terra e dos recursos naturais, bem como, os
agentes sociais que se envolveram nesse processo.
Palavras-chave: Piau, povoamento, pecuria, formao
territorial, cursos dgua.

Abstract
This article pretends to study the piauienses territorial
formation from its origins since the begining of its occupation at
the end of the seventeenth century, when groups of adventurers
looking for indians as well as new lands for cattle raising
penetrated the sertess region. After tresspassing the watershed
between the rivers So Francisco and Parnaba, they founded next
to the oriental margin of this last one several cattle ranches, in
territories that would later constitute the Piau. It is pretended to
evaluate in which way the cattle raising activities helped to define

*
Bolsista do CNPq e doutorando em Geografia Humana pela
Universidade de So Paulo (E-mail: vicenteeudeslemos@bol.com.br).
Geosul, Florianpolis, v. 18, n. 36, p 55-76, jul./dez. 2003
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
the piauienses territorys historical basis, its earths and natural
resources use, as well as the social agents involved in this process.
Key words: Piau, populating, cattle raising, territorial formations,
water ways

Devido crescente ocupao das terras da Zona da Mata


nordestina pela agricultura canavieira, praticamente
monopolizando-as para a fabricao de acar, criou-se a
necessidade de se buscar outras reas para o desenvolvimento
daquelas atividades que seriam auxiliares ao funcionamento dos
engenhos: gneros agrcolas alimentares, carne, lenha, couro,
animal de trao e de transporte, etc. Tal situao provocou uma
expanso portuguesa para alm do domnio das unidades de
produo de acar.
A pecuria que se constituiu na mais importante atividade
subsidiria dos engenhos e destes dependentes (Furtado, 1967),
tornou-se tambm a principal desencadeadora do movimento que
iria povoar vastas reas do territrio brasileiro. Isso se deve ao fato
de que desde o seu incio adquiriu um carter itinerante, cujo
favorecimento pode ser atribudo: a suas prprias caractersticas,
no necessitando de grandes investimentos de capital e de pessoal
para o seu funcionamento; alm disso, existiam grandes extenses
de terras disponveis fora da faixa litornea com excelentes
pastagens. Para ABREU (1969: 159), a pratica da pecuria nos
sertes do Nordeste apresentava como vantagem o fato de que:
O gado vacum dispensava a proximidade da praia, pois
como as vtimas dos bandeirantes a si prprio transportava
das maiores distncias, e ainda com mais comodidade;
dava-se bem nas regies imprprias ao cultivo da cana,
quer pela ingratido do solo, quer pela pobreza das matas
sem as quais as fornalhas no podiam laborar; pedia pessoal
sem tranquejamento especial, considerao de alta valia
num pas de populao rala; quase abolia capitais, capital
fixo e circulante a um tempo, multiplicando-se sem
interstcio, fornecia alimentao constante superior aos

56
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
mariscos, aos peixes e outros bichos de terra e gua, usados
na marinha (...).
Esse processo de povoamento do territrio brasileiro
apresentou na regio Nordeste, ainda no sculo XVI, dois centros
pioneiros de irradiao: Pernambuco e Bahia (Prado Jr., 1987).
O primeiro deles possui como seu foco de irradiao a
cidade de Olinda e de suas cercanias espalhou-se em direo ao
Norte acompanhando a faixa litornea, atingindo as terras da
Paraba, Rio Grande do Norte chegando at a bacia do rio
Jaguaribe, no Cear. Nesta rea encontra-se com o outro
movimento que sai da Bahia (Prado Jr., 1987). este ltimo que
nos interessa mais diretamente, na medida em que dele resulta o
povoamento das terras do Piau.
indiscutvel que a pecuria teve seu principal foco de
irradiao na Bahia, mais precisamente na cidade de Salvador,
centro agrcola fundado em 1549 para abrigar a sede do governo
geral. Das cercanias desse ncleo urbano partem os primeiros
criadores tocando seus gados e instalando currais 1 rumo ao interior
do Brasil, em reas antes somente habitadas pela populao nativa.
Esse movimento que, deslocando-se de maneira contnua, atinge o
curso mdio do rio So Francisco ainda na primeira metade do
sculo XVII, onde foram concedidas sesmarias e instaladas vrias
fazendas de gado. Dali o povoamento segue em direo s
chapadas do Araripe e Mangabeiras. Aps transpor esses divisores
de gua do So Francisco-Parnaba, chega ao lado oriental da bacia
do Parnaba, onde so instalados os primeiros currais, nos
principais afluentes daquele rio. nessa rea que vai constituir-se
o territrio piauiense.

1
No perodo colonial, curral apresentava uma conotao diferente de fazenda.
Era um tipo de estabelecimento pecuarista caracterstico da fase de
penetrao do gado para o interior do Nordeste, ou seja, possua um carter
essencialmente itinerante, pois para montar uma fazenda era necessrio
possuir o ttulo da terra, que somente era adquirido em momentos
posteriores conquista da terra. In: BARBOSA, Tnya M.B. A Elite
Colonial Piauiense: Famlia e Poder. Doutorado, FFLCH-USP, 1993.

57
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
A ocupao e formao do territrio piauiense
A ocupao das terras do Piau, as quais correspondiam a
uma parte da rea do Serto de Dentro (Abreu, 1969), ocorreu na
segunda metade do sculo XVII, e se iniciou pela costa leste e sul
do territrio, pelas margens dos rios Piau, Canind, Paraim e
Gurguia. No demorou muito para a atividade criatria atingir
tambm o Parnaba, ultrapassando rapidamente para o lado
ocidental de sua bacia, j em territrio maranhense. Neste, os
currais espalharam-se tanto em direo montante do Parnaba,
chegando s margens do rio das Balsas e regio de Pastos Bons,
quanto o curso mdio e jusante daquele rio, de onde segue em
direo aos vales dos rios Itapecuru e Mearim. De acordo com
ABREU (1969: 158):
Em 1751 a Capitania [do Maranho] contava oito
freguesias, cinco engenhos de acar, duzentas e trs
fazendas de criar gado, das quais quarenta e quatro em
pastos bons e trinta e cinco em aldeias altas.
O povoamento do territrio piauiense possui uma relao
direta com a expanso e a conquista de terras empreendidas pela
Casa Torre, instituio fundada e administrada pela famlia vila,
da Bahia, cujo principal objetivo era financiar aventureiros, um
misto de apresadores de ndios e conquistadores de terras
destinadas pecuria, para que eles desbravassem os Sertes. Aps
chegar as novas terras, os vila requeriam-nas atravs de sesmarias
que normalmente abrangiam, cada uma, extenses de 10 a 12
lguas em quadro. Na impossibilidade de ocupar todas elas, com o
plantel de gado possudo pela famlia, repassavam-nas - geralmente
em lotes de uma lgua - para aqueles rendeiros que se
aventurassem a ocup-las. Por volta de 1711, escreve ANTONIL
(1967: 309) que as terras dos domnios dos sertes da Bahia
pertenciam apenas a dois grupos familiares, sendo a maior parte
delas repassadas a terceiros atravs de arrendamento:
Sendo o serto da Bahia to dilatado, como temos referido,
quase todo pertence a duas das principais famlias da
mesma cidade, que so a da Torre, e a do defunto mestre de

58
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
campo Antnio Guedes de Brito. Porque a casa da Torre
tem duzentas e sessenta lguas pelo rio So Francisco,
acima mo direita, indo para o sul, e indo do dito rio para
o norte chega a oitenta lguas. E os herdeiros do mestre de
campo Antnio Guedes possuem desde o morro dos
Chapus at a nascena do rio das velhas, cento e sessenta
lguas. E nestas terras, parte os donos delas tm currais
prprios, e parte dos que arrendam stios delas, pagando por
cada stio, que ordinariamente de uma lgua, cada ano,
dez mil ris de fro.
Um dos rendeiros da famlia vila era o bandeirante
portugus Domingos Afonso Mafrense ou Serto, o qual liderou
uma das frentes de penetrao nos Sertes do Piau, tornando-se
um dos primeiros colonizadores daquelas terras 2 . No incio da
dcada de 1670 instalou-se Mafrense no vale do rio Canind e dali
expandiu-se para metade do que viria a ser o territrio piauiense,
onde funda, principalmente nas margens dos rios Canind e Piau,
cerca de 30 fazendas de gado, a maioria delas confiadas
administrao de vaqueiros. 3 Nasce da o germe do povoamento
piauiense, que apresentava na atividade criatria o modelo
dominante de ocupao daquele territrio (Mott, 1985).
Ao mesmo tempo em que Mafrense juntamente com seus
scios, dentre eles o seu prprio irmo, Julio Afonso,
desbravavam os vales dos rios Canind e Piau, onde obtinham
sesmarias, os tambm irmos Francisco Dias vila e Bernardo

2
Alguns registros histricos apontam que nesse mesmo momento ou um
pouco antes da chegada de Mafrense ao Piau, j havia penetrado
naquelas terras um grupo liderado pelo bandeirante paulista, Domingos
Jorge Velho, cujo destino era o Quilombo dos Palmares. Tal
bandeirante e seu grupo tambm requereram sesmarias em territrio
piauiense. In: NUNES, Odilon. Estudos de Histria do Piau. 2 ed.,
Teresina: COMEPI, 1983. p. 16
3
Ao morrer, em 1711, Domingos Afonso Mafrense possua em solos
piauienses, entre fazendas, stios e roas, cerca de 1.206.612 hectares de
terra. In: NUNESCO. Pesquisas Para a Histria do Piau. Teresina:
Imprensa Oficial do Estado do Piau, 1966, vol.I, p.174.

59
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
Pereira Gago, herdeiros diretos da Casa da Torre requeriam junto
ao governo de Pernambuco vrias outras sesmarias com
aproximadamente dez lguas em quadro. Estas se estendiam desde
as cabeceiras do rio Gurguia at ao rio Parnaba, cuja rea ficou
conhecida como serto do Parnagu, pertencente, nesse momento,
Capitania de Pernambuco (Sobrinho, 1977). O grupo dos
Mafrense e o dos vila foram os primeiros a serem outorgados
com ttulos de terras no Piau, propriedades que, se somadas as
suas extenses, correspondiam quase totalidade daquele
territrio. Esses grupos passaram, desde ento, a empreender em
suas possesses uma administrao com extremo autoritarismo;
poucos eram aqueles que ousavam a desafiar o poder de tais
famlias em seus respectivos domnios. Referindo-se aos Mafrense
e aos vila e os seus mtodos de justia impostos aos moradores
do Piau, diz NUNES (1983: 20):
Mais tarde, Domingos Afonso Serra, sobrinho de Serto
[Mafrense], testa de escravos e ndios, fora o padre
Carvalho a abandonar a freguesia [da Mocha], arrasa as
casas que o cura fundara para acomodar os paroquianos,
quando na poca das festas religiosas. Ascenso Gago, em
sua carta nua de 25 de julho de 1697, relatando as
intimidaes dos vila, tambm informa: 'porm tudo se
pode crer dos que em este Serto to distante, fora das
justias e governadores, e to esquecidos de Deus (Viera
tambm dissera: largados de deus e do mundo), vivem lei
da vontade, sem obedecer a outra alguma, mas que a casa
da Torre, de que dependem'.
Conforme os primeiros relatos da capitania do Piau, no se
pode atribuir a conquista daquelas terras a um seleto grupo de
desbravadores, associados Casa da Torre. Na realidade, tal feito
de quase inteira responsabilidade de pessoas annimas,
especialmente arrendatrios e vaqueiros que, correndo riscos de
suas vidas, adentram nos sertes em busca de novas terras, as quais
posteriormente eram repassadas aos seus tradicionais donatrios,
ficando em prejuzo os verdadeiros conquistadores. Sobre essa
questo diz PORTO (1974: 62):

60
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
A concesso de sesmarias acompanhava passo a passo
marcha da conquista. Mal se divulgava o desbravamento de
uma faixa de terra, acudiam pressurosos requerentes,
armados de recomendaes. Evidentemente, nenhum desses
magnatas pensaria em participar do rduo trabalho de
povoamento, todo ele entregue ao posseiro annimo, de
passo vacilante, que penetrava os sertes e enfrentava os
perigos. De fato, na histria da colonizao do Piau
insignificante o nmero de doaes feitas aos verdadeiros
povoadores, o que atesta o poder e a fora dos sesmeiros.
Poucos eram os donos de terras que participavam
efetivamente do povoamento do territrio piauiense. O prprio
Mafrense que era, na Bahia, arrendatrio da famlia vila, mas
chega no Piau j na condio de sesmeiro no permaneceu ali por
muito tempo. Aps assegurar o ttulo das terras e disseminar
fazendas de gado em rea piauiense, retorna Bahia, onde fixa
residncia em Salvador. As ditas fazendas foram arrendadas ou
administradas por vaqueiros. O absentesmo dos proprietrios das
fazendas constituiu-se em uma prtica comum no povoamento do
Piau. Os relatos do padre Miguel Coutinho apontam que naquele
ano havia 129 fazendas, porm poucas eram as que recebiam
administrao direta de seus donos, a maioria delas estavam sob
responsabilidade de vaqueiros (Mott, 1985: 98). Essa caracterstica,
no entanto, no se restringiu somente ao Piau, mas se estendia a
todo o Serto Nordestino, onde predominava a atividade criatria.
Tal situao foi constatada por SPIX & MARTIUS (1938), no
incio do sculo XIX, quando passavam pelo Serto da Bahia:
Os proprietrios dessas grandes fazendas raramente
moram no Serto. Gastam as rendas em distritos mais
populosos, muitas vezes com luxo incrvel, deixando a
fiscalizao a um mulato (...)
A ausncia de proprietrios de terras no povoamento
piauiense pode ser explicada pelas precrias condies de vida que
apresentavam aqueles sertes, onde faltava de tudo. O isolamento
era o que predominava, tendo em vista que as comunicaes com
centros urbanos do litoral eram quase inexistentes. At mesmo o

61
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
contato com outras fazendas do Piau tornava-se muito difcil dado
as grandes distncias entre elas, as quais normalmente
ultrapassavam a duas lguas. Acrescenta-se a isso, os perigos
constantes que corriam os povoadores com ataques dos ndios,
considerados os mais
bravos, valentes e guerreiros entre os quais se acham
alguns que se governam com alguma rstica poltica, tendo
entre si rei chamando os seus distritos de reinos, como so
os Rodeleiros que se contam com sete reinos, e so to
guerreiros que at agora no foram ofendidos nem de dentre
eles se tem apanhado lngua sendo muitas vezes acometidos
por grandes tropas de Paulistas (...). 4
O padre Miguel Coutinho deixa tambm as seguintes
impresses sobre a vida dos habitantes daquelas terras (Ennes,
1938: 389):
(...) comem estes homens s carne de vaca com laticnios e
algum mel que tiram pelos paus, a carne ordinariamente se
come assada, porque no h panelas em que se cozinha,
bebem gua de poos e lagoas, sempre turva e muito
assalitrada. Os ares so muito groos e pouco sadios, desta
sorte vivem estes miserveis homens vestindo couros e
parecendo tapuyas.
Esse carter rstico, extensivo e disperso contribua para o
isolamento da populao piauiense, cuja vida se resumia ao
trabalho dentro das fazendas, sem muita comunicao com o
mundo exterior. Freqentemente o contato com o mundo fora das
fazendas somente ocorria quando passavam por ali os
transportadores das boiadas; eram eles que levavam e traziam
notcias de outras reas.
Tal situao teve como conseqncia quase ausncia de
ncleos urbanos nos anos iniciais do povoamento daquela rea.
Somente no final do sculo XVII surge a primeira povoao no
Piau, a freguesia de Nossa Senhora da Vitria, elevada categoria
de vila na segunda dcada do sculo XVIII. A vila da Mocha,

4
Pe. Miguel Coutinho. Descrio... In: ENNES, E. As guerras... 1938: 370.

62
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
como foi batizada, localizava-se em terras de uma das fazendas de
Mafrense, s margens do rio Piau. ela que (mais tarde, quando o
Piau torna-se uma capitania autnoma) vai transformar-se na sede
do governo, recebendo o nome de Oeiras. A pouca urbanizao, no
entanto, que caracterizava o povoamento do Piau no resultava da
falta de populao, pois esta havia em nmero considervel, mas
do fato dos habitantes permanecerem nas fazendas, poucos optando
pela vida nas cidades, como ressalta NUNES (1983: 155):
A capitania do Piau falta de povoaes formadas, no h
falta de povoadores, que moram e vivem dispersos em suas
fazendas de gados, as quais requerem para sua boa criao
grande extenso de terras. De sorte que se os seus
moradores se unissem em povos, bastariam para formar
vrias cidades e vilas.
A baixa urbanizao do Piau se manteve mesmo com o
avano do povoamento. Aproximadamente 80 anos aps a chegada
dos primeiros portugueses quela rea, os ncleos urbanos ainda
no passavam de pequenas povoaes de populao flutuante,
como constata o vigrio da vila da Mocha, Antnio Luiz Coutinho,
em meados do sculo XVIII:
Acha-se situada esta freguesia de Nossa Senhora da
Vitria no centro do serto do Piau; no tem outra
povoao, vila ou lugar mais que a vila da Mocha, que
consta de 60 moradores, pouco mais ou menos, e pouco ou
nenhuns permanentes, por serem os mais deles solteiros, e
se hoje se acham nela, amanh fazem viagem e o que avulta
nela so os oficiais de justia. Tem circunvizinhos alguns
moradores na distncia de 1 lgua, que tratam de algumas
pequenas roas de mandiocas, milhos, arrozes, que nem a
terra admite agricultura abundante por mui seca no tempo
do vero e no haver com que regar, e por serem muitas as
enxurradas no tempo do inverno. Como a maior parte dos
fregueses so criadores de gado vacum e cavalar e no
podem comodamente morar junto da vila se acham

63
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
dispersos por vrios riachos, morando com suas famlias
para com comodidade tratarem da criao de seus gados. 5
Tal caracterstica foi presenciada tambm por vrios
viajantes que passaram pela capitania no sculo XIX, confirmando
que esse carter dispersivo e de populao ausente dos ncleos
urbanos foi uma das marcas do povoamento do Piau. Como se
verifica nas impresses deixadas por SPIX & MARTIUS (1938:
263), que motivados pelo que ocorria no Piau dizem: (...) Talvez
no exista pas algum, opulento de dons naturais, com to poucas
casas de moradia como aqui.
O viajante ingls GEORGE GARDNER (1975: 139)
tambm deixa, em 1839, suas constataes a respeito da vila de
Parnagu, principal povoao, nesse perodo, do Sul do Piau:
A vila, situada na parte oriental de grande lagoa, contm,
ao todo, uma centena de casas, das quais apenas metade so
habitadas, pertencendo as demais aos fazendeiros que as
ocupam s nos dias de festas(...).
Ao mesmo tempo em que se observa, durante um longo
perodo da histria do Piau, a pouca importncia dos ncleos
urbanos, pois congregavam uma parcela muito pequena da
populao piauiense, verifica-se tambm que a instalao destes
ocorria de maneira bastante irregular pelo territrio piauiense, o
que pode ser estendido para toda a populao daquela rea. A
explicao para tal fenmeno reside, alm das questes apontadas
aqui, em um outro fator, de fundamental relevncia, pois foi o
direcionador da ocupao dos sertes nordestinos, qual seja, a
gua. Esse precioso lquido constituiu o mais importante fio
condutor do povoamento do Piau. Em torno dele vo se definir
certas caractersticas da formao territorial piauiense, e em cujas
marcas permanecem ainda nos dias de hoje, na medida em que uma

5
Relao da freguesia de Nossa Senhora da Vitria da Vila da Mocha, do
serto do Piau, do bispado do Maranho, pelo vigrio Antnio Luiz
Coutinho, 11 de abril de 1757 (fl.502/510). In: MOTT, L.R.B. Piau
colonial 1985: 46.

64
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
parcela significativa do povo piauiense ainda organiza seu espao
de morada e de trabalho nos fundos de vales midos.
Os cursos d'gua tornam-se a referncia para a fixao do
homem terra no Piau; foi nas proximidades deles que se
instalaram os stios, as fazendas de gado e a maioria das
aglomeraes urbanas. Nesse sentido, os cursos d'gua vo
empreender o movimento da vida do povo piauiense. Referindo-se
a importncia da gua na conduo do povoamento dos sertes
nordestinos, diz PRADO JR. (1985: 67):
(...) Os fatores naturais, em particular a ocorrncia da
gua, to preciosa neste territrio semi-rido, tm a um
papel relevante. sobretudo na margem dos poucos rios
perenes que se condensa a vida humana. No So Francisco,
nos rios do Piau, e do alto Maranho. Intercalam estas
regies mais favorecidas extensos desertos a que somente
as vias de comunicao emprestam algumas vida. (...) As
cacimbas (poos d'gua) congregam quase todo o resto
do povoamento; assim, onde o lenol de guas subterrneas
mais permanente e resiste mais as secas prolongadas, bem
como onde ele mais acessvel aos processos rudimentares
de que dispe a primitiva e miservel populao local, o
povoamento se adensa. Olho d'gua uma designao
que aparece freqentemente na toponmia do interior
nordestino: a atrao do lquido evidente.
Os cursos fluviais desempenharam tambm um relevante
papel como locais de referncia para requerimentos de terras no
Piau. Era uma prtica comum, desde os primeiros povoadores,
instalar-se ou solicitar doaes de terras ao longo dos principais
rios perenes. Mesmo posteriormente, quando em 1753, o rei de
Portugal reduziu o tamanho das sesmarias, que passam a ser
concedidas com trs lguas de comprimento e uma de largura,
costumava-se utilizar a rea que correspondia largura partindo do
curso de um rio ou riacho, de onde eram traados os limites da data
de terra. Em 1697, o padre Miguel Coutinho faz as seguintes
consideraes sobre a localizao das fazendas de gado no Piau
(Ennes, 1938: 389)

65
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
Tem o Serto do Piau pertencente a nova matriz de N.S.
da Vitria quatro rios correntes; vinte riachos, cinco
riachinhos, dois olhos d'gua e duas lagoas, a beira dos
quais esto 129 fazendas de gado (...)
Mesmo a organizao espacial de uma fazenda de gado
piauiense obedecia como primeiro critrio presena de gua; era
nas proximidades dela que se instalavam a sede da fazenda, os
currais 6 e muitos dos equipamentos necessrios na lida com o
gado. Media-se, ainda, o valor de um stio ou de uma fazenda pela
distribuio e disponibilidade de gua neles encontrada. Segundo
relatou PEREIRA DALENCASTRO em 1857 (in: Mott, 1985: 63)
As fazendas de gado vacum esto situadas sobretudo nas
fraldas de vrios olhos d'gua que delas nascem. Para que
no serto uma fazenda merea o nome de boa, deve ser
primeiro bem provida de gua, porque sendo o Piau sujeito
a secas, como todos os altos sertes do Brasil, as fazendas
com faltas de gua so as primeiras que ficam despovoadas
de seus gados.

O domnio da pecuria
A ocupao do territrio piauiense resultou da expanso da
pecuria, que ali encontrou vrias condies favorveis ao seu
desenvolvimento, melhores do que havia nos sertes da Bahia.
Destacam-se nas terras piauienses, dentre outras: a) a
disponibilidade de terras, que foram repartidas em grandes
propriedades, quase todas elas servidas de cursos d'gua e
pastagens naturais permanentes; b) chuvas mais abundantes e com
melhor distribuio; c) as facilidades de instalaes das fazendas
para as quais despendiam poucos esforos, no somente de
equipamentos, mas tambm de recursos humanos, na medida em

6
Nesse momento currais j apresentam uma outra conotao, como local
cercado destinado ao confinamento do gado por um intervalo curto de
tempo.

66
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
que com um nmero reduzido de pessoas era possvel colocar em
funcionamento uma fazenda de criao de gado.
Sobre a instalao das fazendas no Piau, observa um dos
primeiros viajantes que passou por ali no sculo XVIII (Nunes,
1983: 06)
No h neles aquele horroroso trabalho de deitar grossas
matas abaixo, e romper as terras fora do brao! Neles
pouco se muda na superfcie da terra; tudo se conserva
quase no seu primeiro estado. Levanta-se uma casa coberta
pela maior parte de palha, feitos uns currais e introduzidos
os gados, esto povoadas trs lguas de terra, e estabelecida
uma fazenda.
Apresentava-se, assim, o Piau como uma rea de grande
potencial para a prtica da pecuria, o que de fato se confirmou ao
longo do povoamento, pois teve nessa atividade econmica seu
principal suporte, e em torno dela passa a movimentar toda a
dinmica da vida daquela populao. A grande proliferao das
fazendas de gado pelo Piau 7 permitiu que tal capitania se tornasse,
no sculo XVIII, uma das mais importantes zonas produtoras de
gado vacum e cavalar do Brasil. Os rebanhos eram enviados, a
princpio, para Pernambuco e Bahia, os primeiros mercados
consumidores da pecuria piauiense. Como as fazendas de gado
disseminaram-se por todo o territrio piauiense, os rebanhos
destinados aqueles centros consumidores saiam de duas reas
distintas do Piau, definidas de acordo as distncias e as condies
naturais 8 que era preciso enfrentar para levar o gado ao seu
destino. Neste caso, as fazendas localizadas nas margens dos rios
Piau, Canind, Parnaba (no curso mdio e na sua jusante) e Apodi
destinavam-se ao mercado de Pernambuco, enquanto que aquelas

7
Enquanto que em 1697 havia 129 fazendas de gado instaladas no Piau,
em 1772 esse nmero j era de 578 fazendas. In: MOTT, L.R.B. Piau
colonial 1985: 57.
8
Na maioria das vezes, era necessrio percorrer mais de mil quilmetros
atravessando caminhos difceis de serem transpostos, principalmente
pela falta d'gua.

67
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
localizadas nos cerrados do Sul do Piau, destinavam-se ao de
Salvador, como sugere os registros deixados por ANTONIL (1967:
308), no incio do sculo XVIII:
Os currais desta parte [...rio de cabaos, o rio de So
Miguel, as duas lagoas com o rio do Posto do Calvo, o do
Paraba, o dos cariris, o do Au, o do Apodi, o de Jaguaribe,
o das Piranhas, o Paje, o Jacar, o Canind, o de Parnaba,
o das Pedras, o dos Camares e o Piau] ho de passar de
oitocentos, e de todos estes vo boiadas para o Recife e
Olinda e suas vilas e para o fornecimento das fbricas dos
engenhos, desde o rio So Francisco at o rio Grande.
Enquanto que (...) tirando os que acima esto nomeados,
desde o Piau at a barra de Iguau, e de Parnagu e rio
Preto, porque as boiadas destes rios vo quase todas para a
Bahia, por lhes ficar melhor caminho pelas jacobinas, por
onde passam e descansam.
Apesar das grandes distncias percorridas e da perda
significativa do rebanho durante o transporte 9 , a pecuria era uma
atividade bastante lucrativa para os fazendeiros piauienses, o que
justificou a rpida proliferao de fazenda de gado por todo aquele
territrio. Mesmo tendo de pagar um quarto da criao ao vaqueiro,
ao dzimo e computados os prejuzos ocasionados pelas doenas,
poucas eram as atividades que superavam a renda obtida na
pecuria.
medida que crescia o nmero de fazendas de gado no
Piau, expandiam-se tambm os mercados para onde se destinavam
os seus rebanhos. No sculo XVIII, eles abasteciam no somente
os j citados mercados de Pernambuco e Bahia, mas eram
mandados para os do Maranho, Par, Rio Grande do Norte,
Paraba, Minas Gerais e Rio de Janeiro. O volume comercializado
pela pecuria piauiense atingiu cifras significativas; na segunda
dcada do referido sculo, por exemplo, somente a cidade de

9
Em perodos de estiagens prolongadas chegava-se a perder, em mdia,
no deslocamento das boiadas da rea de origem at o seu destino, cerca
de 50% das reses. In: SPIX & MARTIUS, 1938.

68
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
Belm, no Par, comprava, anualmente, do Piau, cerca de 28.000 a
30.000 cabeas de gado (Barbosa, 1993: 15).
Assim como a economia, toda a organizao scio-espacial
do Piau, definia-se de acordo com a atividade criatria. Poucos
eram aqueles que, no incio do povoamento, praticavam a
agricultura, atividade considerada secundria pelos piauienses e
por muitos desprezada. Acrescenta-se a isso, o fato de que quase
no havia terras destinadas ao cultivo, pois aquelas que
apresentavam aptido para tal eram ocupadas inteiramente para a
pastagem do gado. Desenvolveu-se, dessa maneira, uma sociedade
cujo modo de vida associava-se dinmica da pecuria. Dos
hbitos alimentares cultura material, praticamente todos recebiam
influncia da atividade pastoril. O consumo de carne e leite, por
exemplo, no era um privilgio dos mais abastados, mas um
costume dirio da grande maioria dos piauienses, e que, por vezes,
constitua a base alimentar daquela populao. Como fica claro nos
registros deixados sobre os hbitos da alimentao dos piauienses
no perodo colonial (Gardner, 1975: 118): (...) Porque costume
abater o ano todo, diariamente, um boi gordo para o uso do
proprietrio e da gente da fazenda (...).
O mesmo ocorria em relao ao couro, utilizado em vrias
situaes do cotidiano da sociedade piauiense: vestimentas,
utenslios domsticos, equipamentos auxiliares na lida com o gado
etc. A sociedade do Piau colonial, assim como todas aquelas dos
sertes, sob domnio da pecuria, vivia a cultura do couro, como
esclarece ABREU (1969: 162):
(...) De couro era a porta das cabanas, o rude leito aplicado
ao cho duro, e mais tarde a cama para os pastos; de couro
todas as cordas, a borracha para carregar gua, o moc ou
alforge para levar comida, a maca para guardar roupa, a
mochila para milhar o cavalo, a peia para prend-lo em
viagem, as bainhas da faca, as broacas e surres, a roupa de
entrar no mato, os bangus para o cortume ou para apurar o
sal; para os audes, o material de atrro era levado em
couro puxado por juntas de bois que calcavam a terra com
seu peso; em couro pisava-se tabaco para o nariz.

69
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
O fato de a pecuria predominar no Piau, onde, em um curto
intervalo de tempo, foram construdas fazendas com grandes
plantis de gado, com os quais ocupava-se a maioria da populao,
contribuiu para que se tornassem comuns e de fcil acesso a todos
os produtos dela derivados, consequentemente esses apresentavam
baixos preos. Tal situao provocava uma disparidade nas trocas
por outros produtos sem a mesma freqncia no Piau. As palavras
de MOTT (1985: 68) so esclarecedoras a esse respeito:
(...) Entre 1752-1754, uma arroba de carne de vaca custava
no Piau $ 200 ris, ou seja, aproximadamente $ 0,13 ris
por quilo. Trs ovos de galinha custavam pouco mais do
que um quilo de carne, com o valor que se pagava a um
queijo flamengo ou a um chapu muito ordinrio, podia-se
comprar o equivalente a 73 quilos de carne bovina. Um par
de meias de seda ordinria valia o exorbitante preo de 4 $
000, ou seja, quase a mesma quantia que se pagaria por dois
bois dos mais gordos e mais corpulentos. Por volta de 1764,
vemos que pelo preo de uma vaca gorda e grande podia-se
comprar 5 galinhas, ou 5 patos, ou 2 perus ou 3 frascos de
aguardente comum. Se se tratasse de aguardente de boa
qualidade, trocava-se 2 vacas das melhores, por 2 frascos e
meio de tal bebida. Dois freios de cavalo ou dois pares de
esporas valiam mais do que um boiote. Era preciso o
equivalente ao valor de duas vacas das melhores para se
mandar fazer uma porta de uma casa, vindo acompanhada
de seu portal (batente). Em se tratando da confeco de um
vestido, caso o tecido fosse ordinrio, o oficial alfaiate
cobrava o equivalente a duas vacas; caso fosse um vestido
de veludo, ou de seda, a ento seu feitio representava o
tanto quanto valiam 3 vacas das melhores. Um par de botas
custava mais do que duas vacas inferiores.
A configurao espacial do Piau possui tambm uma
estreita relao com a dinmica empreendida pela atividade
criatria. Isso fica constatado no somente nos limites territoriais
que adquire o Estado hoje, apresentando alargamento no interior e

70
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
afunilamento medida que se aproxima do litoral, 10 mas tambm
na sua organizao espacial interna na qual as fazendas de gado
definiram uma lgica caracterizada pelo predomnio das grandes
propriedades fundirias, disperso da populao, rusticidade no uso
das tcnicas, utilizao de pouca mo-de-obra e aproveitamento
das pastagens naturais.
As pastagens naturais representaram um fator de suma
importncia para o sucesso da atividade criatria no Piau. Elas
espalhavam-se por vastos domnios daquela capitania, podendo ser
consumidas praticamente o ano todo. Neste caso, nas pocas
chuvosas mantinha-se o gado nas pastagens localizadas nas
proximidades dos principais cursos fluviais, enquanto que nas
estiagens, soltava-o nas pastagens das chapadas ou nas dos gerais,
como so conhecidos no Piau os plats de maior elevao
altimtrica. Encontravam-se duas categorias de pastagens: as do
agreste e as de capim mimoso. Estas ltimas apresentavam melhor
qualidade proporcionando maior rendimento do rebanho, como se
verifica na citao a seguir de PREIRA DALENCASTRO (in:
Mott, 1985: 63)
Nas fazendas de pastos agreste, 300 vacas produzem 130
bezerros, sendo que as que parem em um ano, descansam o
ano seguinte; nas fazendas chamadas de mimoso, em que o
pasto bastante suculento, 300 vacas produzem 250
bezerros anualmente, isto , sem interrupo. O que se diz
acerca do gado vacum extensivo ao cavalar.
A pecuria foi responsvel, ainda, pelo surgimento de vrias
freguesias e vilas no Piau. Muitas delas formaram-se ao longo dos
caminhos percorridos pelos tangedores de boiadas, que as levavam
para os centros consumidores. Nessas reas permaneciam alguns
moradores, comumente lavradores, que sobreviviam de suas
pequenas roas, onde plantavam para subsistncia, e os excedentes
comercializavam com os viajantes que passavam pelo local.

10
Inclusive essa ltima parte no pertencia ao Piau, somente mais tarde,
no sculo XIX, ela foi adquirida, atravs de troca pela rea de Crates,
junto ao Cear.

71
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
Instalavam-se ali tambm os prestadores de servios ao gado e aos
seus transportadores, ou s vezes, pequenos fazendeiros que se
sustentavam do comrcio de reses: compravam aquelas em
pssimas condies, estropiadas pelas longas e estafantes viagens,
recuperavam-nas e revendiam ou trocavam por outras junto aos
que atravessavam os caminhos dos sertes.
E assim se iam povoando os sertes de gente e de novas
fazendas, num itinerrio doloroso e temerrio, porm edificante
(Nunes, 1983: 35).

A decadncia da pecuria e a crise da economia piauiense


A partir da segunda metade do sculo XVIII a atividade
criatria piauiense manifesta os primeiros sinais de declnio,
adquirindo crise profunda no sculo seguinte. As fazendas de gado,
que at ento proliferavam pela provncia, conformando o mais
importante suporte de sua economia, j no apresentavam o mesmo
dinamismo de tempos anteriores, quando foram responsveis pelo
abastecimento dos centros urbanos do litoral e das Minas Gerais.
As causas de tal declnio relacionam-se tanto maneira
como se organizava estruturalmente a atividade criatria na
provncia, quanto conjuntura em que viviam, naquele momento,
as regies compradoras dos rebanhos piauienses.
A estrutura interna da economia piauiense pode ser apontada
como uma das vertentes responsveis pelo aprofundamento da
crise de sua pecuria, na medida em que o modelo adotado ali
pelos fazendeiros baseava-se numa atividade criatria de
explorao extensiva e em grandes latifndios, com centros
urbanos com pouca importncia e dispersos pelo territrio. Alm
disso, o comrcio dentro da capitania ocorria de maneira precria,
as transaes comerciais estabelecidas eram em grande parte
concretizadas fora dos limites de seu territrio, vendia-se o gado e
compravam-se mercadorias em outros centros, caracterizando,
assim, uma dependncia do mercado externo. Acrescenta-se ainda
o fato de que raros eram os investimentos realizados numa fazenda;
tudo se dava quase ao natural: havia apenas nela casas simples, uns

72
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
cercados que se chamavam de currais e alguns instrumentos
rudimentares na lida com o gado; as pastagens utilizadas eram,
comumente, naturais, necessitando apenas realizar pequenas
queimadas em determinadas pocas do ano, para que crescessem
com melhor qualidade e de forma mais abundante, e quando elas se
escasseavam mudava-se o gado para outras reas; poucas eram as
fazendas que recebiam cercamento, o que favorecia a circulao do
gado por vastas reas, muitas vezes para fora dos prprios limites
da fazenda, no havendo nenhum impedimento, j que nas
concesses das sesmarias era obrigatrio por lei deixar uma lgua
de rea livre entre duas datas de terra.
Raros eram aqueles fazendeiros que investiam em
empreendimentos industriais mais sofisticados, ou em novas
tcnicas de beneficiamento da pecuria. Os processos adotados
eram sobremaneira simples e de forma rudimentar. Este foi um
fator importante que contribuiu para a fragilidade da atividade
criatria no Piau, superada facilmente no momento em que
surgiram outras reas que entraram na concorrncia pelo mercado
das minas, como o caso do Rio Grande do Sul. No que nesta
rea houvesse uma indstria ligada pecuria com tcnicas mais
aprimoradas, mas as condies naturais eram muito mais
favorveis (Prado Jr., 1985: 98), o que conseqentemente obtinha
vantagem sobre a pecuria nordestina, particularmente a piauiense.
A pecuria piauiense, entretanto, logrou, durante longo
perodo, manter a dianteira no fornecimento de seus rebanhos para
as principais praas da colnia, mesmo ela apresentando
deficincia em seu processamento industrial e tendo que vender
sua principal mercadoria em feiras longnquas, onde o gado
chegava cansado e magro, alm de um preo mais elevado em
razo dos custos dos transportes.
A segunda metade do sculo XVIII marcada tambm por
uma conjuntura externa desfavorvel pecuria piauiense, o que
contribua para ampliar a crise de sua economia. Verifica-se, por
exemplo, que as tradicionais regies consumidoras do gado do
Piau j no dispunham do mesmo desempenho econmico de anos

73
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
anteriores, ou, ainda, podiam contar com os produtos da pecuria
de outros centros.
Pode-se incluir na primeira situao a Zona da Mata
Nordestina, onde os engenhos de acar j estavam em franca
decadncia, em funo da concorrncia do acar produzido nas
Antilhas, pela Inglaterra e Holanda, e dos interesses dos
portugueses voltarem-se para as regies de produo de minrios.
Reduzia-se, assim, na zona de predomnio dos engenhos, a
demanda pela pecuria, no somente da carne e do couro, mas
tambm de animais de trao e transporte, essenciais no
funcionamento dos engenhos. O prejuzo dessa crise recaia,
principalmente, sobre o rebanho piauiense, na medida em que este
necessitava percorrer maiores distncias at o litoral, levando
assim desvantagem em relao pecuria do Agreste.
A segunda situao verifica-se, dentre outras, nas regies
das Minas Gerais, que passam a representar, nesse momento, o
mais importante centro econmico da colnia e que desde o incio
de suas atividades tinha na pecuria sertaneja, includa aqui
principalmente a piauiense, o principal fornecedor de charque,
couro e animais vivos. Destaca-se, entretanto, a participao de
outras reas fornecedoras de rebanhos bovinos e cavalares, com
destaque para as provncias do Maranho 11 e, principalmente, do
Rio Grande do Sul. No que se refere a esta ltima, logo se tornara a
mais importante fornecedora de gado para as regies das Minas,
cujos rebanhos chegavam ali em melhores estados. A pecuria
sulista foi responsvel pela ampliao da crise da atividade
criatria piauiense. As causas responsveis pelo declnio da
pecuria dos sertes so apontadas nas seguintes palavras de
PRADO JR. (1987: 68):
Em meados do sculo XVIII o serto do Nordeste alcana
o apogeu do seu desenvolvimento. O gado nele produzido

11
A provncia do Maranho, principalmente a rea de cultura algodoeira,
deixa no somente de consumir produtos da pecuria piauiense, mas
transforma-se tambm em um dos seus mais importantes concorrentes
nordestinos nas regies das Minas.

74
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
abastece, sem concorrncia todos os centros populosos do
litoral, desde o Maranho at Bahia. O gado conduzido
atravs de grandes distncias em manadas de centenas de
animais. Cruzando regies inspitas, onde at a gua
escassa e no raro inexistentes (contentando-se ento os
homens e os animais com as reservas lquidas de certas
plantas hidrfilas), o gado chega naturalmente estropiado a
seu destino. A carne que produz, alm de pouca, de m
qualidade. Assim, somente a falta de outras fontes de
abastecimento alimentar explica a utilizao para isto de to
afastadas e desfavorveis regies. Em fins do sculo elas
sofrero golpes ainda mais severos. As secas prolongadas,
que sempre foram a peridicas se multiplicam e estendem
ainda mais, dizimando consideravelmente os rebanhos que
se tornaro de todo incapazes de satisfazerem s
necessidades de seus mercados consumidores. Sero
substitudos pela carne-seca importada do Sul da colnia.
Mesmo em crise, a pecuria piauiense continuou como
principal atividade econmica do Piau at meados do sculo XIX,
portanto cem anos depois dos primeiros sinais de decadncia. No
entanto, essa atividade vai se reduzindo cada vez mais a um
mercado localizado na prpria provncia ou, quando muito, nos
limtrofes, reproduzindo as mesmas condies logsticas que se
verificaram em momentos passados. A no modernizao do
quadro de sua economia e a sempre dependncia de mercados
externos (dentro ou fora do Brasil), verificada ao longo dos anos,
contriburam para que o Estado do Piau se tornasse atualmente
numa das mais pobres unidades da federao.

Referncias bibliogrficas
ABREU, J. Capristano de. Captulos de Histria Colonial (1500-
1800). , 5a. ed. Rio de Janeiro: Livraria Briguet, 1969.
ANDRADE, Manoel C. de. A Questo do Territrio no Brasil.
So Paulo-Recife: Hucitec-IPESPE, 1995.
ANTONIL, Andr Joo (Joo Antnio Andreoni). Cultura e
Opulncia do Brasil. So Paulo: Cia Editora Nacional, 1967.

75
ALVES. Vicente E.L. As bases histricas da ... Geosul, v.18, n.36, 2003
BARBOSA, Tnia M.B. A Elite Colonial Piauiense: Famlia e
Poder. Tese de Doutorado, Fac. de Filosofia, Letras e C.
Humanas Universidade de So Paulo, 1993.
ENNES, Ernesto. As Guerras nos Palmares: Subsdios para a
sua Histria. So Paulo/Rio de Janeiro/Recife/Porto Alegre:
Cia. Editora Nacional, 1938.
FALCI, Miridan B.K. Escravos do Serto: Demografia,
Trabalho e relaes Sociais. Teresina: Fundao Monsenhor
Chaves, 1995.
GARDNER, George. Viagem ao Interior do Brasil. Belo
Horizonte/So Paulo: Itatiaia/Edusp, 1975.
LIMA, Ruy C. Pequena Histria Territorial do Brasil:
Sesmarias e terras Devolutas. 2a. ed. Porto Alegre: Livraria
Sulina Editora, 1954.
MOTT, Luiz R.B. Piau Colonial; Populao, Economia e
Sociedade. Teresina: Projeto Petrnio Portela, 1985.
NUNES, Odilon. Estudos de Histria do Piau. 2 ed. Teresina:
COMEPI, 1983.
________. Pesquisas para a Histria do Piau. Teresina: Ed.
Artenova, 1971.
PORTO, Carlos E. Roteiro do Piau. Teresina: Ed. Artenova,
1974.
PRADO JR., Caio. Formao do Brasil Contemporneo. So
Paulo: Brasiliense, 1987.
________. Histria Econmica do Brasil. So Paulo: Brasiliense,
1985.
SOBRINHO, Barbosa de L. Histria de uma Sesmaria e suas
Aventuras. So Paulo, Revista de Histria, Vol. LV, n 110,
abr./jun, 1977.
SPIX & MARTIUS. Viagem pelo Brasil (1817-1820). So Paulo:
Melhoramentos, 1938.

76