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UNIDAD 14

HECHOS EXTINTIVOS DE LAS OBLIGACIONES (2 PTE)

1) PRESCRIPCION LIBERATORIA

a) idea general de la prescripcion: sus dos clases


La prescripcin es el medio por el cual, en ciertas condiciones, el transcurso del
tiempo opera la adquisicin o modificacin sustancial de algn derecho.
Segn el art. 3947 la prescripcin es un medio de adquirir un derecho o de
liberarse de una obligacin por el transcurso del tiempo. Pero esta frmula
presenta varias fallas.
Por lo pronto ella aparenta indicar una virtualidad adquisitiva con respecto a
cualquier derecho y en cambio limita la funcin extintiva de la prescripcin a los
derechos creditorios, nicamente. Lo exacto es, en cambio, lo contrario, ya que la
prescripcin adquisitiva slo funciona respecto de los derechos reales de goce, y
la prescripcin extintiva no opera slo sobre las obligaciones sino sobre toda
clase de derechos en general.
Adems tampoco es exacto que la prescripcin extinga los derechos creditorios,
liberando al respectivo deudor: la verdad es que slo se extingue la accin
judicial correspondiente, quedando el derecho relegado a la mnima eficiencia de
la obligacin natural. Por esto se ha dicho ms arriba que la prescripcin
modifica sustancialmente el derecho sobre el cual incide, ya que al hacerle perder
al titular la posibilidad de ejercerlo en justicia, queda la relacin jurdica
respectiva, aunque subsistente, reducida a una mnima consistencia.
En suma, la prescripcin desempea una doble funcin en el derecho: es un
modo de adquisicin de un derecho y entonces se trata de la usucapin o
prescripcin adquisitiva que se estudia en el curso de los derechos reales; y es un
medio de extincin de las acciones correspondientes a los derechos en general.
En este segundo sentido la prescripcin es extintiva o liberatoria.

Metodologa del cdigo


La prescripcin est tratada en el Libro IV del Cdigo Civil, Seccin tercera,
bajo la denominacin "De la adquisicin y prdida de los derechos reales y
personales por el transcurso del tiempo".
Esto significa que el codificador ha legislado, conjuntamente, la prescripcin
como modo de adquirir la propiedad y como modo de extincin, o mejor dicho,
modificacin de las obligaciones. La tcnica moderna ha separado dos institutos
que en verdad slo tienen de comn entre s, fuera de la denominacin, el
transcurso del tiempo como fuerza dinmica operativa de la produccin de los
efectos a que esos institutos se refieren.
Como en lo dems no hay asimilacin entre ambas figuras, no se justifica un
tratamiento conjunto de ellas. Nosotros nos ocuparemos exclusivamente de la
prescripcin como modo de extincin o modificacin de obligaciones,
denominada prescripcin extintiva o liberatoria.
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Concepto y elemento
La prescripcin liberatoria es una excepcin para repeler una accin por el solo
hecho de que el que la entabla ha dejado durante un lapso de intentarla, o de
ejercer el derecho al cual ella se refiere (art. 3949).

De la definicin expresada surgen los elementos esenciales de la prescripcin:


a) En primer lugar ha de mediar la inaccin o pasividad de parte del titular que
pudiendo hacer valer su derecho no lo ejerce. Esta es la base esencial en que se
sustenta la virtualidad extintiva de la prescripcin.
b) En segundo lugar ha de transcurrir el perodo de tiempo sealado por la ley
para que se produzca la prdida del derecho creditorio en su calidad de
obligacin civil, quedando slo subsistente la obligacin natural que era
inherente a la relacin jurdica establecida.

Naturaleza jurdica (Borda)


Cabe preguntarse qu es lo que hiere la prescripcin: si el derecho en s mismo o
slo la accin que de l nace.
Puesto que la prescripcin deja subsistente una obligacin natural (art. 515 Ver
Texto, inc. 2), la opinin tradicional en nuestra doctrina es que ella afecta slo la
accin, no el derecho. Esta opinin ha sido impugnada especialmente por
SPOTA, quien sostiene que la prescripcin produce la prdida del derecho en s
mismo, sin perjuicio del nacimiento de un nuevo derecho subjetivo, que es la
obligacin natural. La prescripcin tendra as un doble efecto: por un lado la
extincin de un derecho; por el otro, el nacimiento de uno nuevo.
Nos parece que esta discusin es un tanto ociosa. Una cosa es clara: que
prescripta una obligacin civil, perdura entre las partes el vnculo jurdico
llamado obligacin natural (art. 515 Ver Texto). Podr quiz discutirse si esta
obligacin natural es la continuacin de otra anterior o si es una nueva
obligacin; los efectos legales son, en todos los casos, claros.
Pero es evidente, a nuestro juicio, que la doctrina tradicional simplifica las cosas
y brinda una explicacin clara y coherente de la institucin. Cuando se afirma
que la doctrina civil ha sido herida slo en su accin, permaneciendo como
obligacin natural, se describe de una manera muy realista y simple el fenmeno
jurdico operado por la prescripcin. Esta obligacin natural es exactamente la
misma que su predecesora en sus alcances, efectos, modalidades, vicios, etctera.
En cambio, al decir que muere una obligacin y nace una nueva, se desvincula a
sta de la anterior y entonces ya dejan de resultar claros los alcances y efectos de
esta nueva. Y si se le reconoce iguales alcances, entonces habr que admitir que
es la misma obligacin, tan slo privada de una de sus virtualidades: la
accionabilidad ante la justicia.
Por otra parte, resulta contrario a la naturaleza jurdica de la prescripcin (que es
esencialmente un medio de decadencia o aniquilamiento de derechos) al
atribuirle un papel jurgeno o creativo de un nuevo derecho.
Concluimos, pues, en que la prescripcin no afecta radicalmente el derecho, sino
slo la accin que lo protege.
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La prescripcin es una excepcin o una accin? La cuestin tiene un gran


importancia prctica, porque siendo un accin, el deudor de una obligacin
prescripta podra demandar al acreedor para que se declare prescripto su derecho;
en cambio, si slo es una excepcin, no puede instaurar tal demanda y su derecho
se reduce a oponer la defensa de prescripcin si el acreedor demanda el pago de
la deuda.
Segn el art. 3949 Ver Texto, la prescripcin es una excepcin para repeler una
accin; y la nota al pie cita a AUBRY y RAU, quienes categricamente afirman
que la prescripcin no confiere jams sino una excepcin. Esto dio lugar a que
algunos fallos y autores sostuvieran que la prescripcin no poda hacerse valer
nunca por va de accin. Pero esta concepcin, demasiado estrecha, ha quedado
hoy superada. El principio sigue siendo que la prescripcin slo puede ser
opuesta por va de excepcin, pero se la debe admitir tambin por va de accin
cada vez que sea necesario para remover un obstculo al ejercicio de un derecho.
Ejemplo tpico es el de la imposibilidad de enajenar un inmueble por hallarse
impagos los impuestos: si stos estn prescriptos, el propietario vendedor puede
iniciar demanda contra el Fisco para que se lo declare as, con lo cual queda en
libertad de escriturar. De lo contrario, el Fisco vendra a tener en sus manos el
recurso para obligar a pagar una deuda prescripta, en contra de las disposiciones
de la ley.
Conforme con este criterio, hoy imperante en toda la jurisprudencia del pas, se
ha decidido que puede accionarse para que se declare prescripta una deuda si se
trata de desafectar un inmueble de una hipoteca, o de obtener el levantamiento de
un embargo trabado en garanta de un crdito prescripto y, en general, siempre
que la inercia del acreedor trabe la actividad del deudor y le ocasione perjuicios.
Si no se invoca un inters de esta naturaleza, la prescripcin slo puede hacerse
valer por va de excepcin.

Fundamento
La prescripcin liberatoria es un instituto de suma utilidad para la sociedad. Ella
estimula a que no se prolonguen las situaciones de incertidumbre jurdica y
contribuye as para que reine la tranquilidad y el orden en la sociedad. Por tanto
el fundamento de la prescripcin reside en el bien comn de la sociedad que
indica la conveniencia general de liquidar situaciones inestables y de mantener la
paz de las familias que no debe ser alterada por la repercusin de hechos
ocurridos con mucha antelacin. Si durante largo tiempo el posible titular de una
accin se ha abstenido de ejercerla, la ley no permite que lo haga cuando ya se
han borrado de la memoria de los interesados las circunstancias del acto, y hasta
es posible la destruccin de los documentos comprobatorios de la extincin del
derecho. Impidiendo la utilizacin de la accin prescripta se da seguridad y fijeza
a los derechos, y se aclara la situacin de los patrimonios que se ven descargados
de las obligaciones proscriptas. Por ltimo otro motivo a favor de la prescripcin
es el probable abandono del derecho que la inaccin del titular hace suponer.
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Caracteres
Los principales caracteres de la prescripcin son los siguientes:

a) Es una institucin de orden pblico en cuanto no puede ser renunciada la


prescripcin futura (conf. art. 3965). Se puede renunciar a la prescripcin ya
ganada pero no a la prescripcin futura, lo cual se explica porque mientras
aqulla es una especie de liberalidad que slo interesa al renunciante, esta otra
importa a la sociedad toda que no podra tolerar que los beneficios de la
prescripcin resultasen anulados por una renuncia anticipada que se convertira
prontamente en clusula de estilo en todas las convenciones.

b) La prescripcin no opera sino a instancia del deudor que es el nico arbitro de


decidir si quiere acogerse a los beneficios que ella le confiere. Si embargo los
acreedores y todos los interesados en hacer valer la prescripcin pueden oponerla
por va de accin subrogatoria (vase nota al art. 3963) ya que no se justificara
denegarles ese derecho. Y si el deudor hubiese renunciado a la prescripcin
ganada, ellos podra impugnar por va de accin revocatoria o pauliana tal
renuncia, si fuere perjudicial para sus derechos.

c) La prescripcin no es declarable de oficio por el juez (conf. art. 3964), lo que


es una consecuencia de la caracterstica anterior.

d) No implica condenacin en costas, lo que significa que el demandante a quien


se le opone una prescripcin puede allanarse a esa defensa sin que corresponda la
aplicacin de las costas a su cargo, porque l al demandar no poda saber si el
deudor querra o no acogerse a la prescripcin.

Prohibicin de deferir al juramento


En nuestro sistema legal la prescripcin no es presuntiva de pago sino extintiva
de la accin correspondiente, en miras del inters general. De ah que se prohiba
al acreedor que pueda deferir el juramento del deudor o sus herederos, sobre si
sabe o no si la deuda no ha sido pagada (art. 4018). No siendo la prescripcin
presuntiva de pago, ningn sentido podra tener el deseo de someter al juramento
del deudor la cuestin referente al carcter impago de la deuda, lo que slo
podra configurar una mortificacin para el deudor o sus herederos, sin
consecuencia jurdica alguna.

Quines pueden prescribir y contra quines


Todos los que pueden adquirir pueden prescribir (art. 3950). Ninguna
discriminacin cuadra hacer entre las personas, sean ellas naturales o de
existencia ideal.
El Estado general o provincial y todas las personas jurdicas estn sometidas a las
mismas prescripciones que los particulares en cuanto a sus bienes o derechos
susceptibles de ser propiedad privada; y pueden igualmente oponer la
prescripcin (art. 3951).
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En suma, todas las personas pueden prescribir y tambin contra todas las
personas se puede prescribir, ya que los arts. 3947, inc. 1, y 3949 no formulan
distincin alguna. Tampoco juega exencin alguna a favor del Estado, como se
ha visto.

Derechos y acciones que prescriben; Ppio. de prescriptibilidad


Como principio general todos los derechos son prescriptibles con excepcin de
los que la ley excepta (art. 4019).
Este principio no es absoluto pues la propia ley seala excepciones y adems hay
hiptesis en que la excepcin fluye de la propia caracterizacin que hace la ley de
ciertas acciones aunque expresamente no las declare imprescriptibles.
Las excepciones, sin embargo, no desvirtan el carcter del principio general que
resulta especialmente til para resolver los supuestos dudosos: basta que se dude
sobre la imprescriptibilidad de determinada accin para que corresponda concluir
que es prescriptible, por aplicacin del principio aludido.

Excepciones
a) Derechos indisponibles;
b) acciones de estado;
c) acciones reivindicatora y negatoria;
d) accin de deslinde;
e) levantamiento y utilizacin de muros y cercos divisorios;
f) acceso a la va pblica y construccin de acueductos;
g) accin de particin;
h) accin del ausente para recuperar sus bienes;
i) accin de separacin de patrimonios;
j) accin de nulidad absoluta;
k) facultades legales y oposicin de excepciones; 1) quid de la accin de
simulacin.
Examinaremos ahora las acciones que por expresa disposicin de ley o por su
propia naturaleza resultan imprescriptibles.

a) Derechos indisponibles:
Cuando el titular de un derecho patrimonial est impedido por la ley para
efectuar su enajenacin, ese derecho es imprescriptible; as el derecho a
alimentos no se pierde por la inaccin del titular. Si se admitiera la prescripcin
se consentira indirectamente la disposicin del derecho que se producira por la
inactividad del interesado.

b) Acciones de estado:
Las acciones de reclamacin e impugnacin de estado no se pierden por la
inaccin del titular. Este principio que el Cdigo seala con respecto a la filiacin
(art. 4019, inc. 2) debe extenderse a toda accin de estado siempre que quien la
intente sea el propio titular.
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No obstante la imprescriptibilidad, en algunos casos la ley establece trminos de


caducidad breves, que impiden desvirtuar el estado de la persona admitido hasta
entonces, como por ejemplo la accin de desconocimiento de la paternidad que
caduca si el marido no la deduce dentro de los sesenta das de haber tenido
conocimiento del parto (art. 254).

c) Acciones reivindicatora y negatoria:


Las acciones que corresponden a derechos reales perpetuos son imprescriptibles,
carcter que es propio de la reivindicacin: si el dominio es perpetuo (conf. art.
2510 I parte) es lgico que la accin mediante la cual se lo hace valer no sea
susceptible de prescripcin (conf. art. 4019, inc. I).
Por la misma razn tambin es imprescriptible la accin negatoria que compete
al propietario de un inmueble para recabar en todo tiempo el reconocimiento de
que el dominio permanece en su integridad y exento de toda servidumbre (art.
4019, inc. 4).
En uno y otro caso la imprescriptibilidad de estas acciones no obsta a los
derechos que un tercero pueda adquirir en virtud de la usucapin.

d) Accin de deslinde:
Aunque la imprescriptibilidad de esta accin no est enunciada por el art. 4019,
ella fluye de su propio carcter. La zona de confusin de lmites se reputa comn
de los propietarios linderos, y siendo imprescriptible la accin de divisin de
condominio lo propio corresponde decidir con respecto a la accin de deslinde
que resulta asimilada a aqulla.

e) Levantamiento y utilizacin de muros y cercos divisorios:


A este respecto cuadra distinguir la facultad de levantar un muro divisorio
encaballado sobre el linde de los terrenos contiguos, y la posibilidad de utilizar el
muro privativo construido por el otro lindero que son derechos cuya
imprescriptibilidad admiten la doctrina y los proyectos de reforma a pesar del
silencio del cdigo, del crdito de medianera resultante del aprovechamiento o
utilizacin de la pared costeada por otro, que es, como cualquier crdito,
susceptible de prescripcin.

f) Acceso a la va pblica y construccin de acueductos:


El Cdigo declara imprescriptible "la accin del propietario de un fundo
encerrado por las propiedades vecinas para pedir el paso de ellas a la va pblica"
(art. 4019, inc. 6). Este derecho se materializa mediante la constitucin de una
servidumbre de paso por el camino ms corto. Aunque el Cdigo no menciona la
servidumbre de acueducto, sta se encuentra en una situacin anloga a la
anterior (conf. art. 3082, l parte) y por ello la doctrina la considera
imprescriptible; lo propio deciden los proyectos de reforma.

g) Facultades legales y oposicin de excepciones:


Las simples facultades de que dispone el titular de un derecho, se entienden que
no viven independientemente de ese mismo derecho y por tanto no prescriben
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mientras el derecho exista: as, por ejemplo, la facultad de construir un edificio


en el propio terreno no se pierde por el hecho de que durante largo tiempo el
propietario no haya utilizado esa opcin comprendida en el cmulo de
prerrogativas correspondientes a su derecho de dominio.
Pero es de notar que lo dicho acerca de las "facultades" se refiere a las facultades
legales, mas no a las convencionales, las cuales constituyen derechos
independientes per je estante: verbigracia, la facultad de ejercer una opcin
concedida por un contrato que es susceptible de prescripcin.
Tambin son imprescriptibles las excepciones o defensas que permiten desvirtuar
la validez o eficacia de un derecho, mientras transcurra el tiempo sin que este
derecho se haga valer. El excepcionante opone a la demanda, para sostener la
legitimidad de la situacin de hecho existente, una pretensin de invalidez o de
ineficacia que l no estaba precisado a promover, ni a tomar la iniciativa al
respecto.
As por ejemplo, si se celebra un acto jurdico por la violencia utilizada para
forzar el consentimiento de uno de los contratantes, mientras el otro no intente
ejecutar el acto no corre la prescripcin de la accin de nulidad que siempre es
posible articular, por va de excepcin, cuando se pretenda hacer valer el acto
invlido.

h) Quid de la accin de simulacin:


Siendo el acto simulado un acto inexistente correspondera decidir que la accin
de simulacin es imprescriptible, y que en cualquier tiempo puede accionarse
para desvanecer una constitucin de derechos puramente aparente. No es se el
rgimen del Cdigo, pues el art. 4030 (agregado introducido por la ley 17.771)
sujeta a la prescripcin de dos aos la accin para dejar sin efecto entre las partes
un acto simulado.
Sin embargo como el plazo se cuenta desde "que el aparente titular del derecho
hubiere intentado desconocer la simulacin" (mismo artculo), hay que concluir
que de hecho la accin es imprescriptible mientras no se desconozca la situacin
oculta.

i) Accin de particin:
Cuando alguien es partcipe de una copropiedad de bienes, dispone de una
accin para hacerla cesar y obtener la adjudicacin del inters exclusivo que le
corresponde. Tal accin de particin de bienes comunes es imprescriptible y
puede ejercerse cualquiera sea el tiempo que haya perdurado el estado de
indivisin (conf. art. 4019, inc. 3).

j) Accin del ausente para recuperar sus bienes:


Aunque el Cdigo no la enuncie entre las acciones imprescriptibles del art. 4019,
no se duda de que tiene ese carcter la que compete al ausente para recuperar los
bienes que luego de la declaracin de su fallecimiento presunto hubiesen sido
entregados a sus herederos.
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k) Accin de separacin de patrimonios:


Esta accin est mencionada entre las imprescriptibles por el art. 4019, inc. 5.
Aunque este precepto se refiere a las cosas muebles, tambin se aplica a los
inmuebles (art. 3443).
Cabe observar por lo dems que es impropio hablar de imprescriptibilidad, ya
que configurando la accin de separacin de patrimonios un privilegio (conf.
supra, ne 345) no tiene vida propia ni puede ejercerse despus de prescripto el
crdito al cual accede.

1) Accin de nulidad absoluta:


La doctrina y la jurisprudencia estn contestes en la imprescriptibilidad de la
accin de nulidad absoluta, pese a la omisin de este supuesto en la nmina del
art. 4019.
Cabe advertir que la imprescriptibilidad de la accin de nulidad no se opone a la
usucapin de las cosas que hubieren sido entregadas en virtud del acto afectado
de nulidad absoluta.

Acciones derivadas del estado de una persona.


Son, en principio, imprescriptibles; ello es as porque el transcurso del tiempo no
ejerce influencia sobre el estado de las personas. Se es padre, esposo, hijo,
pariente, con independencia de que transcurran los aos y quiz la vida sin que se
ejerzan los derechos de tales.
En lo que atae a las acciones de reclamacin o de contestacin de filiacin, el
Cdigo establece expresamente la imprescriptibilidad (arts. 259 Ver Texto y 262
Ver Texto ). Pero esta regla est sujeta a numerosas excepciones. Con frecuencia
la ley tiene inters en definir o consolidar ciertos estados de familia, evitando que
se cierna indefinidamente sobre ellos la incertidumbre derivada de la posibilidad
del ejercicio de una accin de estado. De ah que se fijen plazos de caducidad a
veces muy breves, para diversas acciones, tales como la de nulidad de
matrimonio (art. 220 Ver Texto , inc. 4), la de impugnacin de la paternidad por
el padre (art. 258 Ver Texto , Cd. Civil) o por sus herederos (art. 259 Ver Texto,
Cd. Civil).
DAZ DE GUIJARRO sostiene que no hay en estos casos una derogacin de la
regla de la imprescriptibilidad, pues no se trata de supuestos de prescripcin, sino
de caducidad de las acciones. Reconocemos que esta terminologa es la ms
adecuada, no obstante que el Cdigo habla de prescripcin; pero consideramos
que el nombre que se le d no influye sobre el fondo del problema. Cuando se
afirma que una accin es imprescriptible quiere significarse que el transcurso del
tiempo no tiene incidencia sobre ella.
Tampoco prescribe la accin de divorcio, que puede fundarse en hechos de vieja
data; empero, el transcurso del tiempo no es totalmente inoperante, pues en
algunos casos puede hacer presumir el perdn.
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Si las acciones derivadas del estado son en principio imprescriptibles, en cambio,


son prescriptibles las acciones patrimoniales derivadas del estado (art. 262 Ver
Texto).
Debe exceptuarse la accin para reclamar alimentos futuros, que es
imprescriptible.

Acciones patrimoniales personales.


Este es el campo de accin propio y tpico de la prescripcin liberatoria. Aqu
rige soberano el principio de la prescriptibilidad de las acciones enunciado en el
art. 4019 Ver Texto. Por excepcin, no prescriben:
1) La accin de nulidad de los actos jurdicos que adolecen de nulidad absoluta 2)
La accin del ausente con presuncin de fallecimiento para obtener la restitucin
de sus bienes en caso de reaparicin.
3) La accin de divisin de los bienes, mientras dure la indivisin de los
comuneros (art. 4019 Ver Texto, inc. 3).
En la nota respectiva se aclara que esta regla se aplica tanto a la comunidad
hereditaria como al condominio; en cambio, si se trata de una comunidad de
bienes entre esposos o de una sociedad, la accin de divisin no es
imprescriptible, sino que no nace hasta que la comunidad o sociedad se disuelva.
No obstante lo afirmado por VLEZ SARSFIELD en esta nota, SPOTA sostiene
que la accin, una vez nacida por la disolucin, es imprescriptible mientras el
condmino o condueo no adquiera la propiedad exclusiva de los bienes por
usucapin.
4) La accin de los acreedores y legatarios para pedir la separacin de
patrimonios, mientras los bienes de la sucesin se encuentran en poder de los
herederos (arts. 3443 Ver Texto y 4019 Ver Texto, inc. 5)

Acciones patrimoniales reales.


A la inversa de lo que ocurre con los derechos personales, los reales no se
extinguen, en principio, por el transcurso del tiempo. El derecho de propiedad no
se pierde por ms que el abandono de la cosa se prolongue indefinidamente, a
menos que alguien posea esa cosa durante el trmino fijado por la usucapin, en
cuyo caso el derecho del primer propietario se extingue, no a causa de su
inaccin, sino a causa de la posesin por el tercero. As, por ejemplo, un
propietario que ha abandonado su casa durante 50 aos conserva sus derechos si
alguien no la ha posedo durante los plazos legales.
Es objetable, por lo tanto, el art. 4019, inc. 1, cuando afirma que no prescribe la
accin de reivindicacin de la propiedad de una cosa que est fuera del comercio;
est o no la cosa fuera del comercio, la accin de reivindicacin no prescribe
jams, aunque pueda perderse indirectamente si se ha extinguido el dominio
como consecuencia de su adquisicin por un tercero por posesin decenal o
veinteal.
Tampoco prescriben la accin negatoria que tenga por objeto una servidumbre
que no ha sido adquirida por prescripcin (art. 4019 Ver Texto, inc. 4) y la
accin de un propietario de un fundo encerrado por las propiedades vecinas, para
pedir el paso por ellas a la va pblica (art. 4019).
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En cambio, se extinguen por prescripcin los siguientes derechos reales y las


acciones inherentes a ellos: a) las acciones derivadas de derechos reales de
garanta, tales como la hipoteca, la prenda, la anticresis, cuando prescribe el
derecho personal de que son accesorias (arts. 3187, 3236 y 3257); b) el usufructo
(art.2924), el uso y la habitacin (art. 2969) y las servidumbres activas (art.
3059), todos los cuales se extinguen por el no uso.

b) Iniciacin: desde cundo comienza a correr el trmino, regla general.


En cuanto al punto de partida de la prescripcin, el Art. 3956 dispone que la
prescripcin de las acciones personales, lleven o no intereses, comienza a correr
desde la fecha del ttulo de la obligacin.
Este precepto considera las relaciones jurdicas puras y simples, es decir, las que
no estn sometidas a accidentes o modalidad alguna. Ellas acuerdan al titular la
facultad de hacer valer su derecho desde su misma constitucin. A partir de ese
momento el titular est habilitado para ejercer la accin respectiva, y si
permanece inactivo, paralelamente a su inaccin la prescripcin sigue su curso.
Pero cuando el derecho del titular no est expedito, por ejemplo, si est sometido
a plazo u otra contingencia que traba el ejercicio actual de la accin, sta no est
en curso de prescripcin, simplemente porque an no ha nacido. Es el principio
romanista actio non nata, non prescribitur que domina esta materia.
Por otra parte el comienzo de la prescripcin depende de la ndole del derecho de
que se trata y es independiente de las circunstancias personales del titular del
respectivo derecho. Ahora bien, si ste por razn de esas circunstancias
personales ha estado impedido para interrumpir la prescripcin pendiente, esas
circunstancias personales son computables no para demorar el comienzo de la
prescripcin, sino para evitar que ella quede consumada, si luego de desaparecido
el impedimento aqul acta en el inmediato trmino de tres meses (conf. nuevo
art. 3980). Por aplicacin de estos principios se ha decidido que el damnificado
por un hecho ilcito que es ignorante de lo sucedido queda dispensado de la
prescripcin consumada en su perjuicio, si luego de tener conocimiento del dao
sufrido demanda el pertinente resarcimiento dentro de los tres meses inmediatos.

2) SUSPENSION DE LA PRESCRIPCION
Concepto y efectos
La prescripcin se suspende cuando en virtud de una causa legal el trmino deja
de correr; pero cesada la causa de suspensin, el trmino se reanuda,
computndose el tiempo anterior (art. 3983). He aqu, por ejemplo, una
prescripcin de diez aos; han corrido dos cuando el acreedor es designado
curador del deudor declarado demente; curado y rehabilitado el deudor, el plazo
se reanuda contndose los dos aos anteriores, de tal modo que transcurridos
otros ocho, la prescripcin queda operada.
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Causas legales
La suspensin de la prescripcin tiene lugar:
a) entre marido y mujer (art. 3969);
b) en favor del heredero beneficiario, respecto del crdito que tenga contra la
sucesin (art. 3972 Ver Texto);
c) entre los tutores y curadores y sus pupilos y curados (art. 3973 Ver Texto);
d) cuando el autor de un hecho ilcito ha sido querellado por la vctima (art. 3982
bis Ver Texto);
e) cuando el deudor ha sido interpelado por el acreedor en forma fehaciente (art.
3986 Ver Texto, ref. por ley 17711). Nos ocuparemos de todos estos casos en los
prrafos que siguen.

Supresin de la suspensin a favor de los incapaces


El art. 3966 Ver Texto estableca que la prescripcin no corra contra los
incapaces y los emancipados. Era un privilegio injustificado, que prolongaba por
trminos excesivos la incertidumbre sobre los derechos de las partes. Era opinin
unnime que deba ser eliminado. Lo hizo la ley 17711, alterando totalmente la
redaccin del art. 3966 Ver Texto, que ahora dispone: La prescripcin corre
contra los incapaces que tuvieren representantes legales. Si carecieren de
representacin se aplicar lo dispuesto en el art. 3980 Ver Texto. Vale decir, la ley
distingue dos situaciones: si hay representantes legales, los incapaces se
encuentran exactamente en la misma situacin de las personas capaces; pero si no
los tuvieren, se considera que hubo una imposibilidad de hecho para interponer la
demanda, por lo cual se les concede el beneficio del art. 3980 Ver Texto, del que
hablaremos ms adelante.
Advirtase que el nuevo texto habla de los incapaces; por consiguiente, quedan
excluidos los emancipados (que el anterior art. 3980 Ver Texto, por el contrario,
inclua), que tienen capacidad y los inhabilitados, que tambin gozan de ella, si
bien con algunas restricciones.
A ninguno de ellos es aplicable el beneficio del art. 3980 Ver Texto.
Al adoptar esta solucin, la ley 17711 ha seguido la lnea de los proyectos de
reforma (Anteproyecto de BIBILONI, art. 3400; Proyecto de 1936, art. 3100;
Anteproyecto de 1954, art. 314).

Es necesario agregar que en el rgimen anterior a la ley 17711, haba algunos


supuestos en los cuales, no habra suspensin de la prescripcin, no obstante
correr sta contra incapaces. Cabe preguntarse si en esos casos, a los que
aludiremos en seguida, la prescripcin se opera aun contra los incapaces que
carecen de representantes legales o si, por el contrario, puede invocarse en su
favor el beneficio del art. 3980 Ver Texto. La cuestin es dudosa. Podra
sostenerse que el nuevo art. 3966 Ver Texto, al derogar el beneficio del art. 3980
Ver Texto con referencia a los menores que carecen de representantes legales,
deroga toda otra disposicin legal en contrario. Nos inclinamos, sin embargo, por
la opinin contraria. En primer lugar, porque las normas del Cdigo Civil no
derogadas expresamente, deben considerarse subsistentes en tanto no haya una
54

incompatibilidad insalvable con la ley 17711. En segundo trmino, porque el


espritu de la reforma ha sido disminuir el privilegio de que gozaban los menores
y no aumentarlo, como en este caso ocurrira con los menores que no tienen
representante legal. Y por ltimo, porque las excepciones establecidas en el
Cdigo se refieren a casos en que la inconveniencia de toda suspensin es
notoriamente manifiesta.
Los casos son los siguientes:
1) Segn el art. 3967 Ver Texto, la prescripcin de la accin del menor, llegado a
la mayor edad contra su tutor, por los hechos de la tutela, corre, en caso de su
muerte, contra sus herederos menores. La ley ha querido evitar una prolongacin
excesiva de este caso de prescripcin ante el peligro de que se pierdan o
extraven los documentos concernientes a la tutela (nota al art. 3967 Ver Texto).
El fundamento es discutible, pues el tutor tiene el recurso de rendir judicialmente
sus cuentas.
Para que la prescripcin corra contra los herederos menores del pupilo, es
menester que ste haya llegado a la mayora de edad, es decir, que la prescripcin
haya empezado a correr. El texto legal es en este punto, claro. Ello significa que
si el pupilo muri, siendo todava menor, pueden sus herederos menores invocar
el beneficio del art. 3980 Ver Texto.
Aunque la ley habla slo de los herederos menores, es obvio que igual solucin
debe aplicarse en el supuesto de herederos mayores incapaces de hecho; tampoco
ellos gozan del beneficio de la suspensin.
Es obvio tambin que, aunque la ley slo contempla la hiptesis del menor que
ha llegado a su mayora de edad, la solucin es la misma en el supuesto de un
demente sometido a curatela que ha recuperado su salud y luego fallece; sus
herederos menores o mayores e incapaces de hecho, no gozan de la suspensin.
En cambio, debe considerarse no previsto en la ley y por lo tanto no excluido del
beneficio del art. 3980 Ver Texto, el supuesto de que el menor bajo tutela haya
llegado a la mayora y luego enferme mentalmente.
2) Segn el art. 3968 Ver Texto, la prescripcin de las acciones de nulidad contra
los actos jurdicos, comenzada contra un mayor, corre igualmente contra sus
herederos menores, salvo el recurso de stos contra el tutor negligente.
Es preciso, dice VLEZ en la nota respectiva, que los actos jurdicos por los
cuales se han transmitido derechos, tengan la firmeza posible y den seguridad a
los derechos transmitidos, no estando expuestos a quedar inciertos por largos
aos o por una sucesin de minoridades.
Aqu tambin la ley slo se refiere a los herederos menores, pero es obvio que
igual solucin debe admitirse para el supuesto de herederos mayores incapaces
de hecho.
Como en el caso del art. 3967 Ver Texto, tambin aqu es preciso, para que no
juegue el beneficio del art. 3980 Ver Texto en favor de los incapaces, que la
prescripcin haya empezado a correr, contra un mayor.
Nuestra norma deja a salvo el recurso del incapaz contra el tutor negligente; es
claro que esta responsabilidad recae sobre quien ejerce la representacin legal del
incapaz, sea tutor, curador o padre.
55

En materia comercial, los trminos de prescripcin son fatales e improrrogables y


corren para cualquier clase de persona, salvo el recurso que corresponde al
incapaz contra su representante legal y lo dispuesto en el art. 3980 Ver Texto,
Cdigo Civil (art. 845 Ver Texto, Cd. Comercio). Consideramos que esta norma
se concilia fcilmente con el nuevo art. 3966 Ver Texto; el caso del incapaz que
carece de representacin, precisamente es uno de los supuestos del art. 3980 Ver
Texto; por lo tanto, los incapaces gozan de su beneficio.

Cabe preguntarse si el beneficio del art. 3980 Ver Texto puede ser admitido de
oficio. Por nuestra parte no dudamos de la respuesta afirmativa. Puesto que por
hiptesis nos encontramos ante un incapaz carente de representacin legal, para
que se cumpla realmente el propsito tuitivo del art. 3966 Ver Texto, se hace
necesario reconocer al juez la facultad de aplicar de oficio en favor del incapaz el
beneficio del art. 3980 Ver Texto.
Podra aducirse, es verdad, que en defecto de representantes legales, el beneficio
del art. 3980 Ver Texto podra ser invocado por el asesor de menores e incapaces.
Pero no hay que olvidar que en definitiva el juez tambin es un rgano de
proteccin y defensa de los menores. Y pensamos que la omisin en que
incurriera el asesor de menores bien puede ser cumplida por el juez.

Suspensin entre cnyuges


Dispone el art. 3969 Ver Texto que la prescripcin no corre entre marido y mujer,
aunque estn separados de bienes, y aunque estn divorciados por autoridad
competente.
La disposicin est plenamente justificada, pues se desea evitar inadmisibles
pleitos entre cnyuges. Y es de advertir que la suspensin no cesa por la
separacin de bienes o el divorcio; la ley ha juzgado prudente mantenerla aun en
este supuesto para no obligar a los cnyuges (que aun divorciados siguen
sindolo) a litigar entre ellos.
Al hablar de divorcio, est claro que la ley alude al nico previsto en el Cdigo,
que era la separacin de cuerpos, sin disolucin del vnculo; pero introducido el
divorcio vincular por la ley 23515, es evidente que los matrimonios disueltos no
estn sujetos al rgimen de la suspensin, desde que los cnyuges han dejado de
ser tales. De igual modo cesa la suspensin cuando fallece uno de los cnyuges o
cuando el cnyuge de un ausente presuntamente fallecido ha contrado nuevo
matrimonio y con ello disuelto el vnculo anterior. Por ltimo, cesa tambin la
suspensin por la declaracin de nulidad del matrimonio, bien entendido que esa
cesacin se produce recin a partir de la sentencia definitiva que pronuncia la
nulidad; para tales efectos es indiferente que los cnyuges sean de buena o mala
fe, pues mientras no haya sentencia que declare la nulidad, el matrimonio debe
reputarse subsistente. Distinta solucin corresponde admitir en el supuesto de
matrimonio inexistente: puesto que se reputa que nunca ha existido, no hay
fundamento para la suspensin.
56

El art. 3969 Ver Texto slo se refiere a las acciones patrimoniales. Por el
contrario, las acciones de nulidad del matrimonio, tienen plazos de caducidad y
prescripcin que corren durante el matrimonio. En cuanto a la accin de divorcio,
ella es imprescriptible, por ms que el transcurso del tiempo no sea totalmente
indiferente.
En cuanto a la accin por alimentos, teniendo carcter patrimonial, es, en
principio, imprescriptible; empero, una prolongada inactividad del cnyuge
indigente hace caducar su derecho a las cuotas vencidas, no a las futuras.

El propsito de evitar toda contienda entre cnyuges ha inducido al legislador a


establecer la suspensin de la prescripcin aun en las relaciones con terceros, si
de dicha relacin puede derivar un conflicto entre marido y mujer. Dispone en
este sentido el art. 3970 Ver Texto que la prescripcin es igualmente suspendida
durante el matrimonio cuando la accin de la mujer hubiere de recaer contra el
marido, sea por un recurso de garanta, o sea porque lo expusiere a pleitos, o a
satisfacer daos e intereses. Ejemplo: el marido enajena fraudulenta o
simuladamente un inmueble perteneciente a la sociedad conyugal a un tercero; si
la mujer inicia accin por fraude o simulacin, puede comprometer en definitiva
la responsabilidad de su marido. De ah que la prescripcin se suspenda.
Un fallo de la Sala C de la Cmara Civil de la Capital, ha declarado que la
suspensin establecida en el art. 3970 Ver Texto, respecto de las acciones contra
terceros que pudieran repercutir contra el marido, cesa cuando la demanda de
divorcio exterioriza la desarmona conyugal y luego la sentencia judicial de
divorcio consolida la separacin. Nos parece justificada la doctrina del tribunal,
ya que el art. 3970 Ver Texto no contiene una disposicin expresa como el art.
3969 Ver Texto en el sentido de que la suspensin se mantiene aun despus de
declarado el divorcio; parece razonable no afectar a los terceros con la
suspensin de la prescripcin, slo porque indirectamente pueden comprometerse
los intereses de un cnyuge del cual el actor se encuentra divorciado.

Aunque el art. 3970 Ver Texto slo alude al supuesto de que la accin de la mujer
hubiera de recaer sobre el marido, es obvio que igual solucin debe admitirse en
el supuesto de la accin del marido contra un tercero que eventualmente pudiera
reflejarse en un perjuicio contra la mujer. Las razones son idnticas y, por tanto,
no se concebira una solucin distinta.

Agregaremos, finalmente, que el art. 3971 Ver Texto aade que fuera de lo
dispuesto en los arts. 3969 Ver Texto y 3970 la prescripcin corre contra la mujer
casada.
Como en el sistema del Cdigo la mujer casada se encontraba en la situacin de
un incapaz relativo de hecho, el codificador quiso dejar bien en claro que el
beneficio de la suspensin no la amparaba. Tanto ms se justifica esta solucin en
nuestros das, en que por efecto de las leyes 11357 y 17711 ha desaparecido la
incapacidad que pesaba sobre la mujer casada.
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Suspensin entre el incapaz y su representante (necesario)


El art. 3973 Ver Texto establece que la prescripcin de las acciones de los tutores
y curadores contra los menores y las personas que estn bajo curatela, como
tambin las acciones de stos contra los tutores y curadores, no corren durante la
tutela o curatela. En otras palabras, las acciones recprocas que ellos tengan entre
s no corren durante el trmino de la tutela o curatela. Esta razonable disposicin
se propone: por una parte, no obligar a los tutores y curadores a demandar a sus
representados, colocndolos en una situacin de violencia moral y que,
probablemente, redunde en perjuicio del incapaz; y, por la otra, no colocar a los
incapaces en el riesgo de que su representante deje transcurrir deliberadamente
los trminos legales de la prescripcin.
La ley habla de tutores y curadores. Dentro de esta ltima situacin se encuentran
no slo los curadores de los dementes y sordomudos, sino tambin los de los
penados y de los ausentes. Y aunque la norma que consideramos no se refiere a la
relacin entre padres e hijos menores es evidente que la solucin no puede ser
sino la misma, pues los fundamentos son idnticos.

Suspensin a favor de heredero beneficiario


Dice el art. 3972 Ver Texto que la prescripcin no corre contra el heredero que ha
aceptado la herencia con beneficio de inventario, respecto de sus crditos contra
la sucesin.

Querella contra el autor de un delito


El Cdigo Civil no prevea expresamente cul era la influencia de la querella
intentada por la vctima de un hecho ilcito sobre la accin civil. Ello dio lugar a
una jurisprudencia vacilante, que estaba pidiendo un texto que definiera
claramente la cuestin. La ley 17711 agreg al Cdigo un nuevo artculo, el 3982
bis Ver Texto, que dispone: Si la vctima de un acto ilcito hubiere deducido
querella criminal contra los responsables del hecho, su ejercicio suspende el
trmino de prescripcin de la accin civil aunque en sede penal no hubiere
pedido el resarcimiento de los daos. Cesa la suspensin por terminacin del
proceso penal o desistimiento de la querella.
Nos ocupamos ms adelante con mayor detalle de este problema.

Interpelacin al deudor
El art. 3986 Ver Texto, reformado por ley 17711, ha introducido un nuevo medio
de evitar que se cumpla la prescripcin, que antes requera la demanda judicial.
Dice as: La prescripcin liberatoria se suspende, por una sola vez, por la
constitucin en mora del deudor, efectuada en forma autntica. Esta suspensin
slo tendr efecto durante un ao o el menor trmino que pudiere corresponder a
la prescripcin de la accin.
Este nuevo recurso del acreedor, inspirado en el art. 2943 del Cdigo Civil
italiano, contempla una situacin que puede ocurrir en la prctica con alguna
58

frecuencia, sobre todo en los plazos cortos de prescripcin. El acreedor reclama


el pago de sus crditos y el deudor acepta entrar en conversaciones, pero las
dilata, formula contrapropuestas, etctera. El vencimiento del plazo de la
prescripcin sorprende al acreedor y de pronto se encuentra con que el deudor,
que hasta ese momento se ha manifestado dispuesto a pagar, se acoge a la
prescripcin. El nuevo prrafo del art. 3986 brinda un recurso para evitar que este
procedimiento de mala fe rinda sus frutos. Ya no es indispensable para evitar que
la prescripcin se opere, recurrir a un abogado, instaurar la demanda, pagar los
gastos de justicia; basta con el requerimiento autntico.
La nueva norma dice que la prescripcin se suspende por la constitucin en mora.
Hubiera sido ms apropiado decir por la interpelacin, que indudablemente es lo
que ha querido significar, ya que la constitucin automtica en mora por
vencimiento del plazo no produce este efecto suspensivo de la prescripcin. Que
la ley ha aludido a la interpelacin, queda fuera de duda cuando a continuacin se
dice efectuada en forma autntica. Esta frase no tiene sentido si no es referida al
requerimiento de pago. La suspensin se produce una sola vez; es decir, este
recurso no puede ser repetido por el acreedor; y, si transcurre el plazo de un ao
desde el requerimiento sin que el deudor haya pagado, la nica forma de evitar
los efectos de la prescripcin es interrumpindola con la demanda judicial.
Qu debe entenderse por forma autntica? Debe tratarse de una interpelacin
que aleje toda duda sobre su veracidad y fecha; tal como puede ocurrir con la
efectuada por medio del escribano pblico, si queda constancia en el protocolo de
la diligencia practicada; o por telegrama colacionado. No basta, en cambio, la
interpelacin verbal, por ms que se presente una prueba testimonial digna del
mayor crdito; a menos, claro est, que el deudor reconozca haber sido
interpelado.
Se ha declarado que la notificacin practicada en un proceso perimido conserva
su idoneidad para demostrar que el deudor ha sido constituido en mora en forma
autntica y para suspender, en consecuencia, el curso de la prescripcin por una
sola vez.
La interpelacin suspende el curso de la prescripcin. La ley 17711 dispona que
la prescripcin se interrumpa, por este medio, lo que era evidentemente errneo,
pues el efecto de la interrupcin es anular el tiempo ya transcurrido. De tal modo,
que para que la accin prescriba, debe volver a transcurrir todo el trmino de ley.
Aqu no ocurre eso, desde que la interpelacin slo tiene por efecto suspender la
prescripcin por un ao (o el trmino menor que pudiera corresponder a la
accin) aunque se haya previsto para ella un trmino mayor, como generalmente
acontecer pues el trmino normal de prescripcin es de diez aos. La ley 17940,
repar el error reemplazando interrupcin por suspensin.
La Sala B de la Cmara Comercial resolvi que el art. 3986 Ver Texto era
inaplicable en materia comercial porque el Cdigo de Comercio establece que
todos los trminos para intentar alguna accin son fatales e improrrogables; pero
posteriormente la Corte Suprema lo declar aplicable tambin a esta materia y
descalific como arbitrario el criterio de la Cmara Comercial antes citada.
59

Quien puede invocar la suspensin del trmino y contra quienes


El beneficio de la suspensin de la prescripcin no puede ser invocado sino por
las personas en cuyo favor est establecido y no por sus cointeresados; de igual
modo, no podr invocarse sino contra las personas en cuyo perjuicio est
establecido y no contra sus cointeresados (art. 3981 Ver Texto). La ley alude a las
obligaciones mancomunadas, sean o no solidarias. Supongamos una obligacin
en la que haya acreedores incapaces y otros que no lo son; la suspensin
beneficia slo a los primeros, aunque la obligacin sea solidaria.
Sin embargo, esta regla tiene una excepcin: tratndose de obligaciones
indivisibles, la suspensin favorece a todos los acreedores (art. 3982 Ver Texto).

Dispensa de la prescripcin corrida: imposibilidad de obrar


Dispone el art. 3980 Ver Texto que cuando por razn de dificultades o
imposibilidad de hecho, se hubiere impedido temporalmente el ejercicio de una
accin, los jueces estn autorizados a liberar al acreedor, o al propietario de las
consecuencias de la prescripcin cumplida durante el impedimento, si despus de
su cesacin el acreedor o propietario hubiese hecho valer sus derechos en el
trmino de tres meses.
Se trata de un supuesto, en la prctica muy importante, de dispensa de la
prescripcin cumplida. Veamos cules son los problemas que esta institucin
suscita.

a) Naturaleza.
Ante todo, es preciso hacer notar que no estamos en presencia de una suspensin
de la prescripcin: a) porque la suspensin se opera ipso jure por una causa legal,
rgida, cuya existencia el juez se limita a comprobar; en tanto que la dispensa la
concede el juez en virtud de una imposibilidad cuya gravedad aprecia
soberanamente; b) porque la imposibilidad de obrar no detiene el curso de la
prescripcin, que, por hiptesis, est ya cumplida, sino que prolonga la vida de la
accin ms all del trmino de prescripcin.

b) Casos en que procede la dispensa.


Segn una doctrina muy generalizada, la imposibilidad de hecho deba consistir
en un obstculo grave, de carcter general o colectivo, tal como una inundacin,
una guerra, una peste, etctera; pero la jurisprudencia, procediendo con laudable
flexibilidad, decidi en numerosas oportunidades que tambin la imposibilidad
individual es causa de dispensa. Esta interpretacin ha recibido el apoyo decisivo
de la ley 17711, que menciona dos casos en los cuales el impedimento es de
carcter individual, no obstante lo cual se ha declarado aplicable el art. 3980 Ver
Texto; el de los incapaces sin representante (art. 3966 Ver Texto) y el de la
vctima de acciones dolosas para impedir la deduccin de la demanda (art. 3980
Ver Texto, 2 prr.).
Es necesario hacer notar, tambin, que el texto habla de imposibilidad de hecho.
Esto quiere decir que los obstculos de derecho son inhbiles para conceder la
dispensa de la prescripcin? Esta sera una conclusin falsa, fundada en una
60

aplicacin abusiva del adagio quod dicet de uno, negat de altero. Si una
imposibilidad de hecho basta para permitir la dispensa de la prescripcin, con
cunta mayor razn debe autorizarlo la imposibilidad jurdica, que es un
obstculo an ms invencible.
Veamos ahora las aplicaciones jurisprudenciales de estos principios. Se ha
declarado que autorizan la dispensa de prescripcin: las revoluciones, guerras,
cuarentenas, inundaciones; la clausura de los tribunales; la necesidad de
promover previamente un juicio de filiacin; la falta de cumplimiento por el
heredero de su obligacin de notificar al legatario hacindole saber la fecha de la
apertura de la sucesin; las diligencias para la reconstruccin de un expediente
traspapelado; la internacin del actor en un hospicio con diagnstico de
alienacin mental; la vigencia de un derecho municipal en el que se califica como
falta grave del empleado la de entablar demandas contra la comuna sin agotar los
recursos administrativos y obtener venia a tal efecto.
La ley 17711 ha agregado, ya lo hemos dicho, dos supuestos en que es de
aplicacin la dispensa de la prescripcin: cuando la prescripcin corra contra los
incapaces que carecen de representantes legales (art. 3966 Ver Texto , ref. por ley
17711); y cuando el acreedor no hubiera deducido la demanda interruptiva de la
prescripcin por maniobras dolosas del deudor, tendientes a postergar aqullas
(art. 3980 Ver Texto , 2 prr.).

En cambio, se ha declarado que no son suficientes para la dispensa de la


prescripcin: la ausencia del pas por razones de trabajo; el desconocimiento por
el acreedor del lugar en que se hallaba el deudor; el estado de postracin en que
haban dejado al actor las lesiones que sufriera en un accidente de trnsito; ni su
internacin a raz del accidente; ni la falta de visin del actor; ni su
analfabetismo; ni la situacin molesta y hasta violenta en que podra encontrarse
el profesional para remitir la cuenta de sus honorarios a un paciente a quien
trataba con afecto; ni la necesidad de obtener carta de pobreza para litigar; ni el
extravo del expediente cuando se trata de dicha regulacin. Menos an procede
la dispensa de la prescripcin cuando el impedimento proveniente de un acto
propio del acreedor.
La imposibilidad de obrar puede ser anterior al nacimiento de la accin o
sobreviniente; lo importante es que ella exista en el momento de vencerse el
plazo: la ley habla expresamente de prescripcin cumplida durante el
impedimento (art. 3980 Ver Texto).

c) Momento en que debe hacerse valer la accin.


El primitivo art. 3980 Ver Texto estableca que para que procediera la dispensa
era necesario intentar la accin inmediatamente despus de cesada la
imposibilidad de obrar. No se estableca plazo. Ello dio lugar a una
jurisprudencia vacilante y confusa. As, se declar que no proceda la dispensa si
la demanda se promueve nueve meses despus de cesada la imposibilidad u ocho
meses o cinco meses despus, lo que pareca razonable; otros fallos demasiado
estrictos consideraron que no poda invocarse la dispensa si la accin se ha
iniciado un mes, o aun doce das despus de desaparecido el obstculo.
61

Era necesario concluir con esta inseguridad y brindar a los interesados un


trmino, si bien breve, suficiente para considerar el problema, consultar un
abogado, preparar la demanda.
Con ese propsito, la ley 17711 sustituy la palabra inmediatamente por el
trmino de tres meses, con lo cual se ha puesto fin a los problemas suscitados por
la norma anterior.

Maniobras dolosas para evitar la demanda


Si el acreedor no hubiere deducido la demanda interruptiva de la prescripcin por
maniobras dolosas del deudor tendientes a postergar aqulla, los jueces podrn
aplica lo dispuesto en este articulo (art. 3980, parr. 2, cod. civ), es decir, que
tales maniobras, si se probaren debidamente, se reputan un impedimento de
hecho, que autorizan a demandar, aun vencido el plazo de prescripcin, si se lo
hiciera dentro de los tres meses de cesadas las maniobras dolosas.

3) INTERRUPCION DE LA PRESCRIPCION
Concepto
Mientras la suspensin significa una paralizacin temporaria del curso de la
prescripcin que, concluido el motivo de la suspensin, vuelve a reanudarse
aprovechando el plazo que haba transcurrido anteriormente, la interrupcin tiene
efectos ms radicales: borra totalmente el trmino transcurrido y la prescripcin
vuelve a correr por todo el trmino de ley, a partir de la cesacin de la causa
interruptiva.

a) Causales

Enumeracin
La prescripcin se interrumpe:
a) por demanda instaurada por el acreedor contra el deudor (art. 3986 );
b) por reconocimiento de la obligacin hecho por el deudor (art. 3989);
c) por compromiso arbitral celebrado por las partes (art. 3988).
Dejamos al margen de nuestro estudio la llamada interrupcin natural, que se
produce cuando se priva al poseedor durante un ao de la cosa que est
poseyendo (art. 3984), porque esta causal se refiere a la prescripcin adquisitiva
y no a la liberatoria, que es la que ahora nos ocupa.

Demanda
Dispone el art. 3986 Ver Texto (ref. por ley 17711) que la prescripcin se
interrumpe por demanda contra el poseedor o deudor, aunque sea interpuesta ante
juez incompetente o fuere defectuosa y aunque el demandante no haya tenido
capacidad legal para presentarse en juicio.
La aplicacin de este precepto plantea diversos problemas que estudiaremos a
continuacin:
62

a) Concepto de demanda.
Qu debe entenderse por demanda? El principio general es que debe tratarse de
una demanda judicial; no basta, pues, un reclamo privado, trtese de
requerimientos, notificaciones, protestas, etctera.
Las gestiones administrativas interrumpen la prescripcin? La jurisprudencia se
caracteriza en este punto por su falta de firmeza. Algunos fallos niegan
terminantemente el efecto interruptivo de dichas gestiones, aun en el caso de que
sean un trmite previo ineludible para la promocin de la demanda judicial.
Otros, en una posicin intermedia, admiten tales efectos slo en la ltima
hiptesis, es decir, cuando la gestin administrativa tiene el carcter de instancia
previa necesaria. Otros, finalmente, van ms all, y admiten lisa y llanamente el
efecto interruptivo de las gestiones administrativas, sean o no instancia previa
ineludible. Estos ltimos fallos, hay que decirlo, estn en minora, salvo en
materia laboral, en la cual la Cmara del Trabajo de la Capital en pleno, ha
declarado que las gestiones administrativas tienen efecto interruptivo. Esta
doctrina ha sido acogida por las leyes 17709 (art. 2 ) y 20744 (art. 281 ).
Sera de desear que los tribunales procuraran ordenar y unificar su jurisprudencia,
para poner seguridad en materia tan importante como sta; y sera tambin
deseable que no extremaran su rigorismo al punto injustificable de negar efectos
interruptivos a las gestiones administrativas que deben entablarse necesariamente
como instancia previa a la demanda judicial; pues en este caso es evidente el
propsito de poner en movimiento el aparato judicial, lo que debe bastar.
Hay que agregar que en materia jubilatoria la solicitud ante la Caja respectiva
interrumpe la prescripcin de las mensualidades ya devengadas (art. 30, ley
14373).

Pero tratndose de gestiones judiciales, la jurisprudencia ha sido amplia. Por


demanda, en el sentido del art. 3986 Ver Texto, no slo debe entenderse la accin
formalmente entablada, sino tambin todo acto procesal que demuestre en forma
autntica que el acreedor no ha abandonado su crdito y que tiene el propsito de
hacerlo valer. Basta, pues, para interrumpir la prescripcin, el pedido de quiebra,
el pedido de verificacin de crditos hechos en el concurso o quiebra; el pedido
de legtimo abono hecho por el acreedor en el juicio sucesorio del deudor; la
iniciacin por el acreedor del juicio sucesorio del deudor; el pedido de medidas
cautelares; la solicitud de la carta de pobreza para litigar; las medidas
preparatorias de la demanda; el pedido de indemnizacin hecho en el juicio
criminal.
En cuanto a los efectos del proceso penal sobre la prescripcin de la accin civil
derivada de un hecho ilcito.

La demanda interrumpe la prescripcin aunque quien la inici no haya justificado


oportunamente su personera, si luego la acredita.
Se ha declarado que la demanda sin sustanciacin no interrumpe la prescripcin.
Participamos del criterio de la minora del tribunal que sostuvo la aptitud de tal
63

demanda para interrumpir la prescripcin; la ley habla simplemente de demanda


sin introducir distinciones que no se justifican.

La accin intentada por el deudor para que se declare prescripta su deuda y que
resulta rechazada, interrumpe la prescripcin? Aunque la cuestin ha sido
discutida nos inclinamos por la afirmativa. El acreedor, que en el pleito que se le
ha promovido defiende su derecho y sostiene que la prescripcin no se ha
operado, est indicando su propsito de hacer valer sus acciones. Basta con ello,
a nuestro juicio, para que la prescripcin se tenga por interrumpida.

b) Eficacia de la demanda viciada.


La demanda produce efecto interruptivo de la prescripcin aunque sea interpuesta
ante juez incompetente y aunque sea defectuosa o el demandante no haya tenido
capacidad legal para presentarse en juicio (art. 3986 Ver Texto). Es lgico que as
sea, porque la interrupcin no se deriva de la eficacia legal del proceso, sino de la
voluntad judicialmente manifestada de hacer valer sus derechos.

c) Eficacia de la demanda no notificada.


La sola demanda, aunque no est notificada, interrumpe la prescripcin, porque
basta con aquella actuacin para indicar el propsito del acreedor de no
abandonar sus derechos.

d) Contra quin debe dirigirse la demanda.


La demanda debe dirigirse contra el deudor; la entablada contra un tercero, sea o
no por error, no interrumpe la prescripcin. Claro est que esta regla deja de ser
aplicable cuando el error ha sido provocado engaosamente por el propio deudor,
pues en tal supuesto no admitir el efecto interruptivo sera premiar la deslealtad y
la mala fe. Ms an, se ha declarado que si la accin no se dirigi contra el
verdadero responsable por error excusable, esa demanda es hbil para interrumpir
la prescripcin. Esta doctrina ha sido receptada en materia laboral por la ley
20744, cuyo art. 282 establece que la demanda dirigida contra un tercero
suspende (debi decir interrumpe) la prescripcin si atribuy a ese tercero la
calidad de empleador por un error excusable y aun cuando por ello fuese
desistida la accin.
En algunos casos se ha decidido que la accin dirigida contra una persona
determinada en su carcter de propietaria de un bien, o en su defecto, contra
quien resulte serlo, interrumpe la prescripcin contra el verdadero dueo, ms
tarde individualizado.

e) Demanda presentada al da siguiente del vencimiento del plazo de


prescripcin.
Conforme con el art. 124 Ver Texto, Cdigo Procesal, los escritos pueden
presentarse vlidamente hasta las dos primeras horas del primer da hbil
siguiente al del vencimiento del trmino. Esta disposicin convalida tambin la
interrupcin de la prescripcin por una demanda presentada al da siguiente del
vencimiento y dentro de las dos primeras horas del horario judicial?
64

La cuestin ha dado lugar a una jurisprudencia vacilante. La jurisprudencia


predominante, ha decidido que esta disposicin permite interrumpir vlidamente
la demanda presentada dentro del trmino fijado por el art. 124 Ver Texto,
Cdigo Procesal; otros han considerado aplicable esta norma slo en el caso de
que el da del vencimiento del trmino fuera inhbil para iniciar la demanda, pues
siendo as existi imposibilidad de hecho para ejercer la accin en tiempo propio;
y, finalmente, otros han resuelto que ni aun en el caso de que el da del
vencimiento fuera inhbil para demandar, puede admitirse el efecto interruptivo
de una demanda iniciada despus de vencido el trmino.
No tenemos duda alguna de que la doctrina correcta es la del fallo citado en
ltimo trmino.
El art. 124 Ver Texto, Cdigo Procesal, es una disposicin con alcance
estrictamente limitado al procedimiento y no puede alterar o modificar la forma
de contar los intervalos de tiempo establecidos en el Cdigo Civil. Si conforme
con este sistema de la legislacin de fondo, el plazo est vencido, no es posible
hacerlo revivir en funcin de una norma que ninguna relacin tiene con los
plazos de prescripcin. Tampoco es aceptable admitir la demanda si el da del
vencimiento es inhbil, pues el argumento de que medi imposibilidad de hecho
de presentarla ese da no se sostiene, ya que, en conocimiento de que aqul era
inhbil, la demanda debi presentarse el da inmediato anterior. Esta doctrina
slo sera admisible si el da del vencimiento ha sido declarado inhbil
imprevistamente, por ejemplo, por un duelo nacional, un paro de actividades,
etctera. Slo en ese supuesto es legtimo admitir la demanda iniciada al da
siguiente (y no ya solamente en las dos primeras horas) por aplicacin de lo
dispuesto por el art. 3980 Ver Texto, Cdigo Civil.

f) Extincin del efecto interruptivo de la demanda.


La interrupcin de la prescripcin, causada por la demanda, se tendr por no
sucedida si el demandante desiste de ella o si ha tenido lugar la desercin de la
instancia o si la demanda es rechazada (art. 3987 Ver Texto).
Desistida la demanda, desaparece la interrupcin. Pero este principio est lejos de
ser absoluto. Si es evidente que la accin se desiste por inconvenientes procesales
insalvables y con el propsito de reiniciar de inmediato y correctamente la
accin, la interrupcin subsiste. As ocurre si el actor se allana a la excepcin de
incompetencia de jurisdiccin para reiniciar de inmediato la demanda ante juez
competente o si se allana a una excepcin de defecto legal para promover de
inmediato una nueva demanda o si se desiste de un juicio ejecutivo para iniciar el
ordinario.

La perencin de la instancia tambin extingue la interrupcin, que queda como


no sucedida. Los tribunales nacionales decidan durante la vigencia de la ley
4550 que para que la perencin produjera este efecto, era indispensable que ella
hubiera sido declarada por el tribunal, no bastando que hubiese transcurrido el
plazo legal de la perencin. Esta jurisprudencia es inaplicable despus de la
reforma introducida en la perencin de instancia por la ley 14191. A diferencia de
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lo que ocurra en el rgimen de la ley 4550, hoy la perencin se opera de pleno


derecho por el solo vencimiento de los plazos (art. 3).
Basta, pues, la comprobacin de dicho vencimiento para que la accin se tenga
por perimida y, en consecuencia, por extinguida la interrupcin de la
prescripcin.
Declarada la perencin, los actos procesales posteriores no interrumpen la
prescripcin.
Estos principios no se aplican en materia laboral. El art. 282 de la ley 20744
establece que la inactividad procesal no puede afectar por va de prescripcin,
derechos indisponibles para el trabajador, debiendo los jueces suplir aqulla.

Finalmente nos queda a considerar el rechazo de la demanda. El art. 3987 Ver


Texto dice que la interrupcin se tendr por no sucedida si el demandado es
absuelto definitivamente. Qu debe entenderse por sentencia definitiva a estos
efectos? Desde luego, debe tratarse de una sentencia firme, es decir, contra la
cual no hay recursos. Pero hay sentencias que si bien no autorizan recursos
procesales, en cambio permiten intentar nuevamente la accin, sea por otra va,
sea luego de subsanar defectos de planteo que motivaron el rechazo de la
primera. El supuesto ms importante es el del juicio ejecutivo.
La jurisprudencia ha decidido que, a los efectos que estamos tratando, las
sentencias dictadas en estos pleitos no tienen carcter definitivo; por
consiguiente, la sentencia que rechaza la ejecucin no obsta a los efectos
interruptivos de la demanda, que podr hacerse valer en el juicio ordinario
ulterior.
Con criterio semejante se ha resuelto que no tiene carcter definitivo la sentencia
cuando el rechazo de la demanda se funda en la incompetencia del juez o en
defectos formales, cuando se rechaza la demanda por haberse errado al elegir la
accin, cuando se resuelven puntos incidentales y no el fondo del asunto, cuando
se rechaza una accin de simulacin por no haberse promovido conjuntamente
contra todas las partes que intervinieron en el negocio simulado (ver nota 36). En
todos estos casos, la interrupcin de la prescripcin puede hacerse valer en el
juicio ulterior, que se ha promovido subsanando los defectos o errores cometidos
en la primera demanda. Est discutido si la demanda rechazada como
consecuencia de haberse opuesto la exceptio non adimpleti contractus,
interrumpe o no la prescripcin. Nos inclinamos por la afirmativa, pues, segn se
dijo, slo la absolucin definitiva del demandado borra los efectos de la
interrupcin.

Reconocimiento
La prescripcin se interrumpe tambin por reconocimiento hecho por el deudor
de la obligacin (art. 3989 Ver Texto). El reconocimiento es un acto unilateral,
que no necesita de la aceptacin del acreedor, lo que lo distingue claramente de la
renuncia.
Para que sea vlido, debe ser hecho por persona capaz de disponer del derecho al
que se refiere el reconocimiento.
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Es eficaz el reconocimiento hecho luego de vencido el plazo de la prescripcin?


Segn una opinin muy generalizada, el reconocimiento, como hecho
interruptivo de la prescripcin, no puede tener lugar sino antes del vencimiento
del plazo legal, pues no se concibe que pueda interrumpirse una prescripcin ya
cumplida; sin perjuicio, se agrega, de que dicho reconocimiento podra
eventualmente tener el significado de una renuncia a la prescripcin ya ganada, si
las circunstancias del caso demuestran que se trata de renuncia.
Nos parece que esta opinin paga un tributo excesivo a la lgica formal.
Estrictamente parecera un contrasentido hablar de interrupcin de una
prescripcin ya cumplida; pero hay que considerar que la prescripcin no se
opera de pleno derecho por el solo vencimiento de los plazos. En verdad, el
cumplimiento de stos tiene solamente el efecto de poner al deudor en
condiciones de oponerse a la demanda. Pero mientras no lo hace, no hay
prescripcin definitiva ganada. Y si el deudor, lejos de oponer oportunamente la
prescripcin, reconoce, por el contrario, la deuda, es obvio que se confiesa
deudor, con lo que basta para interrumpir el curso de la prescripcin.
Es verdad que el reconocimiento envuelve siempre una renuncia a hacer valer la
prescripcin, de donde el inters de esta cuestin resulta bastante relativo. Lo que
no quiere significar que no lo haya: la renuncia puede retractarse antes de la
aceptacin del beneficiario (art. 875 Ver Texto), lo que no ocurre con el
reconocimiento.

Compromiso arbitral
El compromiso entre las partes, sujetando la cuestin a juicio de rbitros,
interrumpe la prescripcin (art. 3988 Ver Texto). Aunque la ley habla slo de
rbitros, deben considerarse comprendidos en la disposicin tanto los rbitros
propiamente dichos (arts. 763 Ver Texto y s., Cd. Procesal), como los
arbitradores o amigables componedores (arts. 793 y s., Cd. Procesal).
El art. 3988 Ver Texto habla del compromiso hecho en escritura pblica
Significa esto que el celebrado en instrumento privado no interrumpe la
prescripcin? Esta conclusin sera excesiva. Lo importante es que la forma
elegida tenga validez legal; por tanto, en el supuesto de que los Cdigos
procesales admitan la forma privada, debe reconocerse a ese compromiso
virtualidad suficiente para interrumpir la prescripcin, pues en definitiva de lo
que se trata es de que el compromiso obligue al deudor. El Cdigo Procesal para
la Justicia Nacional admite la escritura pblica, el instrumento privado o el acta
judicial (art. 767); el celebrado en instrumento privado deber elevarse a escritura
pblica si alguna de las partes lo reclama, conforme con lo dispuesto en los arts.
1185 y 1187, Cdigo Civil.

b) Efectos
Desde cuando se reanuda el trmino de prescripcin
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Hemos dicho ya que interrumpida la prescripcin, queda borrado el tiempo


transcurrido anteriormente y la prescripcin empieza a correr de nuevo (art.
3998). Pero cabe preguntarse en qu momento comienza a computarse el nuevo
plazo.
a) Si se trata de la interrupcin producida por un reconocimiento, la prescripcin
empieza a correr inmediatamente despus de dicho acto.
b) Si se trata de la demanda, la nueva prescripcin empieza a correr desde el
momento en que se dict la sentencia que acoge la demanda. Pero cabe
preguntarse si la misma solucin es aplicable al supuesto de que no se trate de
una demanda propiamente dicha sino de algunos de los actos de gestin procesal
que la jurisprudencia ha asimilado a la demanda a los efectos de la interrupcin
de la prescripcin. Algunos fallos han declarado, a nuestro juicio con razn, que
en este supuesto, la prescripcin corre nuevamente desde el momento en que se
lleva a cabo el acto interruptivo.
Si la demanda ha sido rechazada por incompetencia de jurisdiccin o por
defectos formales o por incapacidad del actor, la nueva prescripcin empieza a
correr desde la sentencia que rechaza la demanda.
c) Finalmente, si se trata de compromiso arbitral, rigen las mismas soluciones
que en el caso anterior: la prescripcin empieza a correr nuevamente a partir del
fallo del rbitro.

Quin puede invocarla y contra quin


La interrupcin tiene carcter personal; slo aprovecha a quien ha interpuesto la
demanda o a quien le ha sido reconocido su crdito y a sus sucesores universales
(art. 3991). Aprovecha tambin a los acreedores que ejercen la accin
subrogatoria, pues stos ocupan el lugar del deudor.
En cuanto a los acreedores simplemente mancomunados este principio es
riguroso: la interrupcin hecha por uno de los acreedores no aprovecha a los
dems ni la causada contra uno de los codeudores perjudica a los restantes (art.
3922). Este principio, de ms est decirlo, es aplicable tambin al caso de que la
mancomunacin resulte de haber heredado varias personas al mismo acreedor o
deudor (art. 3993). Pero es necesario considerar un supuesto especial: el de la
deuda hipotecaria que se divide entre todos los herederos, habindose adjudicado
el inmueble gravado a uno solo de ellos. Si la demanda es dirigida contra uno de
los herederos no adjudicatarios, se aplica el principio general de que la
interrupcin es personal, de modo que no perjudica a los restantes herederos;
pero si la accin se ha dirigido contra el adjudicatario del inmueble, la
prescripcin se interrumpe respecto de todos los coherederos deudores (art.
3993).

Los principios estudiados en el nmero precedente no se aplican a los


coacreedores o codeudores solidarios. En tal caso, los efectos de la interrupcin
se transmiten entre ellos.
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En este sentido dispone el art. 3994 que la interrupcin emanada de uno de los
acreedores solidarios aprovecha a los coacreedores; y recprocamente, la que se
ha causado contra uno de los deudores solidarios puede oponerse a los otros.
El Cdigo ha contemplado tambin el caso de que uno de los codeudores o
coacreedores solidarios haya muerto. En tal supuesto, la deuda o el crdito se
divide entre todos los coherederos de acuerdo a su parte viril y slo en esa parte
mantiene su carcter solidario.
En consonancia con esa solucin, el art. 3995 dice que la demanda entablada por
uno de los herederos de uno de los acreedores solidarios, no interrumpe la
prescripcin a beneficio de sus coherederos (lo que es lgico, porque entre ellos
no hay solidaridad); y no la interrumpe (tampoco) a beneficio de los otros
acreedores, sino por la parte que el heredero demandante tena en el crdito (lo
que se explica porque la solidaridad entre ese heredero y los restantes
coacreedores no herederos, se limita a esa porcin).
Recprocamente dispone el mismo artculo, la demanda interpuesta contra
uno de los herederos del codeudor solidario, no interrumpe la prescripcin
respecto a sus coherederos; y no la interrumpe respecto a los otros deudores, sino
en la parte que el heredero demandado tena en la deuda solidaria.

Tratndose de obligaciones indivisibles, la transmisin de los efectos de la


interrupcin es plena. Se benefician con ella todos los coacreedores y puede
oponerse a todos los codeudores (art. 3996). Y en este supuesto no cabe formular
reserva alguna para el caso de fallecimiento de uno de los coacreedores o
codeudores. La interrupcin hecha por uno de los coherederos u opuesta a uno de
los coherederos, favorece o perjudica a todos los dems; y a fortiori lo mismo
ocurre con los restantes coacreedores y codeudores no herederos.

En lo que atae a la fianza, el art. 3997 Ver Texto dispone que la demanda
interpuesta contra el deudor principal o el reconocimiento de su obligacin,
interrumpe la prescripcin contra el fiador; pero la demanda interpuesta contra el
fiador, o su reconocimiento de la deuda, no interrumpe la prescripcin de la
obligacin principal. Es lo natural, pues la fianza, como accesorio, sigue la suerte
de la obligacin principal; en cambio, sta no tiene por qu seguir la suerte de la
fianza.
El art. 3997 Ver Texto se aplica aun en el caso de la fianza solidaria, porque sta
sigue teniendo el carcter de obligacin accesoria; pero si el fiador se obliga
como principal pagador, entonces son aplicables las soluciones relativas a las
obligaciones solidarias (art.2005); por consiguiente, la interrupcin contra el
fiador puede oponerse tambin al deudor principal.