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ENSAIO

ENSAIO
LINGSTICA Novos estudos reacendem polmica entre linguagem e pensamento

O retorno da hiptese
de Sapir-Whorf

Konrad Szczesniak
Faculdade da Lngua Inglesa,
Universidade da Silsia (Sosnowiec, Polnia)

A tualmente, est na moda dizer que as pessoas


pensam em sua lngua materna. Quer por pa-
triotismo, quer por desinformao, muitos dizem que
ser brasileiro , entre outras coisas, pensar em por-
tugus, ou que a comunicao internacional hoje
praticamente impossvel porque os norte-america-
nos pensam em ingls, uma lngua fria, ou muito
menos acolhedora que o portugus. Tais convices
so to comuns e parecem to evidentes que poucos
Edward Sapir
questionam sua legitimidade. e Benjamin Lee Whorf
A questo da relao entre a fala e o pensamento
j era discutida pelos gregos antigos e pelos filsofos
alemes do sculo 19. Hoje, porm, tal questo
associada normalmente ao trabalho de dois lingis- do pelo presente e em direo ao futuro. Uma conse-
tas e antroplogos norte-americanos, Edward Sapir qncia lgica dessa descoberta seria admitir que
(1884-1939) e Benjamin Lee Whorf (1897-1941), as palavras provocam e moldam nosso pensamento.
que formalizaram as noes de que o pensamento Em seu lendrio livro Linguagem: uma introdu-
seria dependente da linguagem. o ao estudo da fala, publicado em 1920 (dispon-
Ao estudar as lnguas indgenas norte-ameri- vel na internet em www.bartleby.com/186/), Sapir
canas, Sapir e Whorf constataram que elas eram argumentou que, mesmo em momentos de silncio,
muito estranhas para um falante de ingls. Uma sem serem pronunciadas, as palavras so usadas
das caractersticas mais intri- durante o processo de pensamento. Segundo ele, as
gantes, na qual eles concentra- pessoas, ao pensar, deslizam para um fluxo silen-
ram sua ateno, era a ausncia cioso de palavras, que servem como cpsulas de
de tempo na lngua Hopi ou pensamento que contm milhares de experincias
seja, essa lngua no dispunha distintas. Essas idias foram desenvolvidas e ra-
de palavras ou estruturas gra- dicalizadas mais tarde por Whorf e so hoje conhe-
maticais que exprimissem a cidas como a hiptese de Sapir-Whorf. Em sua for-
idia de passagem do tempo. ma mais dura, essa hiptese diz que sem as palavras
Sugeriram ento que isso sig- e sem os conceitos que elas trazem, sequer seria
nificava que os falantes de possvel pensar. Linguagem:
Hopi no eram capazes de Existe um exemplo ideal para entender como, de uma introduo
pensar no tempo e que no acordo com Sapir e Whorf, a linguagem gera o pen- ao estudo
da fala, de
viam o tempo como uma samento. Portugueses e brasileiros orgulham-se do
Edward Sapir,
progresso contnua: a fato de sua lngua conter uma palavra especial que publicado
partir do passado, passan- define a alma lusa: saudade. Argumentam que essa  em 1920

abril de 2005 CINCIA HOJE 63


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palavra no existe em qual- consistncias nessa hipte-
quer outra lngua, o que deve se, tanto em sua forma dura
significar que s os lusfonos (linguagem produz pensa-
so capazes de sentir, no fun- mento), quanto na mais mo-
do do corao, essa melanco- derada (a lngua s molda e
lia angustiante. organiza os pensamentos,
O argumento errado, por sem os originar). Foi compro-
duas razes. Primeiro, outras vado, por exemplo, que cer-
lnguas tambm tm um subs- tas comunidades, embora
tantivo que corresponde a no disponham em suas ln-
saudade (em polons, por guas de vocbulos correspon-
exemplo, a palavra tesknota dentes a algumas cores, no
tambm posso garantir ex- tm problemas para ver tais
prime estados da mais since- cores e sabem muito bem
ra tristeza causada por uma distingui-las de outras. Do
ausncia). Segundo, mesmo mesmo modo, as pessoas no
que saudade de fato s exis- precisam do vocabulrio
tisse em portugus, custaria especializado de um pintor
Desenhos feitos acreditar que s 0,03% da po- para perceber diferenas de
por artistas
pulao mundial fosse capaz cor quando lhes so mostra-
nativos Hopi,
cuja lngua, de sentir a falta de algum ou dos o amarantino, o mbar e
segundo Sapir de uma terra, e que o resto do o vermelho.
e Whorf, no mundo fosse to desumana- No livro Termos de cores
incluiria a noo mente incapaz desse sentimento. Ao contrrio, uma bsicas, publicado em 1969, Brent Berlin e Paul
de tempo.
das hipteses mais bsicas da psicologia moderna diz Kay, da Universidade da Califrnia, afirmam que,
Essa hiptese
foi derrubada que as emoes existem independentemente das pa- embora as lnguas sejam bem diferentes quanto ao
em 1983 lavras e que as palavras no passam de meros rtulos nmero de cores para as quais tm um nome espec-
por Malotki, aplicados a emoes e conceitos. fico (uma palavra), a maioria delas dispe em seus
que listou vrias O lingista e psiclogo Steven Pinker, da Univer- lxicos de vocbulos para algumas cores bsicas,
expresses
sidade de Harvard, defende que h em todos ns como branco, preto, vermelho, verde, amarelo e azul.
Hopi para
descrever emoes que no tm nomes em muitas lnguas. Por outro lado, existem lnguas sem a palavra bege,
a passagem Como exemplo, Pinker aponta um sentimento bas- mas cada indivduo da espcie Homo sapiens, inde-
do tempo tante conhecido: a satisfao que sentimos ao ver pendentemente da lngua que fala, percebe o bege
a desgraa ou o sofrimento de uma pessoa abomi- como menos bsico que o preto ou o vermelho.
nvel. Esse tipo de satisfao no tem nome em in- Outro problema da hiptese de Sapir-Whorf que
gls, ou em portugus, e dificilmente os falantes ela implicaria acreditar que os animais so aut-
dessas lnguas podem defini-la sem usar um grupo matos no-pensantes afinal, no falam. Como
de palavras. At onde sabemos, apenas uma lngua se fosse a ltima p de terra no tmulo, o lingista
dispe de um vocbulo adequado: a palavra alemo Ekkehart Malotki, da Universidade de Mns-
Schadenfreude e s os alemes sentiram a necessi- ter, demonstrou que no verdadeira a informao,
dade de invent-la. No entanto, isso no de Whorf, de que a lngua dos Hopi no tem meios
impede que todos os seres huma- para descrever a passagem do tempo. Em 1983,
nos e no s os alemes este- Malotki elaborou uma enorme lista de expresses
Uma das hipteses jam familiarizados com a Hopi que servem precisamente para descrever tem-
delcia de assistir ao infor- po. E os Hopi, claro, como o resto do mundo, tam-
mais bsicas da psicologia tnio de algum que o bm pensam no tempo.
moderna diz que as emoes mereceu. Tornou-se claro, portanto, que a verso dura da
Assim, a hiptese de hiptese de Sapir-Whorf devia estar errada. Restava
existem independentemente Sapir-Whorf foi perden- a possibilidade de que uma verso mais moderada
das palavras e que as palavras do fora. Ao longo dos ainda fosse convincente: a linguagem pode no ser
anos, vrios estudos em- fonte do pensamento, ou pode no moldar pensa-
no passam de meros rtulos pricos e reflexes teri- mentos nascidos independentemente das palavras,
aplicados a emoes cas, iniciadas por Eric H. mas talvez s tenha esse efeito em alguns tipos de
Lenneberg (1921-1975) e pensamento. Para verificar essa possibilidade, um
e conceitos Roger W. Brown (1925-1997), grupo de lingistas Peter Gordon, da Universidade
apontavam cada vez mais in- de Columbia, junto com o casal Daniel e Keren Eve-

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rett estudou a tribo amaznica Pirah, cuja lngua rias), e so obcecadas com o poder dos nmeros (por
s tem trs maneiras de exprimir numerais. Alm exemplo, sexta-feira, 13), mas para uma tribo que
das palavras hi (um), ho (dois) e baagi ou aibai nunca se importou com quantidades isso deve ser
(que correspondem a muito; mais que dois), os uma novidade estranha. Assim, bem provvel que
Pirah no tm outros numerais. Para Gordon, os a falta dos numerais na lngua reflita apenas a au-
Pirah e sua lngua eram uma oportunidade exce- sncia de matemtica na vida dos Pirah, e no seja
lente para averiguar a hiptese de Sapir-Whorf, bas- a causa de bloqueios mentais diante de nmeros.
tando verificar se a relativa escassez lxico-numri- Apesar do entusiasmo de outros, o prprio Gordon
ca dessa lngua estava ou no relacionada a uma per- admite que suas observaes no servem para dar
cepo tambm falha de quantidades maiores que apoio absoluto a Sapir e Whorf. Se elas comprovam
dois entre os seus falantes. a influncia da lngua, s em relao a umas pou-
No artigo Numerical cognition without words: cas reas limitadas de pensamento. Por mais inte-
evidence from Amazonia (Cognio numrica sem ressante que esse assunto seja, prudente encar-lo
palavras: evidncia da Amaznia), publicado em com cautela, pois parece que ainda teremos que es-
agosto de 2004 na revista Science, Gordon descreve perar muito tempo para conhecer toda a verdade
como, durante suas trs estadias na selva amazni- sobre a questo. Na psicologia, por exemplo, inme-
ca, observava os ndios nas tarefas que envolviam ras teorias foram tidas como sen-
quantidades maiores que trs, ouvindo o que di- sacionais e depois descarta-
ziam e tentando ainda verificar se eles por acaso no das com desiluso. A pr-
usavam outros meios de exprimir nmeros, como, pria hiptese de Sapir- Mesmo os mais
por exemplo, algum tipo de gesticulao. Tendo ex- Whorf tambm j viveu speros crticos de Sapir
cludo essa possibilidade, aps vrias observaes, seus melhores dias,
Gordon constatou que os Pirah realmente no pa- entrando at, graas e Whorf, como Pinker, deixam
reciam ver diferena alguma entre, por exemplo, aos eloqentes tex- uma margem de dvida, dizendo,
oito, nove ou 10 pedaos de pau, e no conseguiam tos de seus autores,
reconstituir, de memria, a ordem em que viram no mainstream cul- por exemplo, que nossa lngua
essas quantidades. tural e despertando o materna pode de fato dirigir
importante ressaltar que a metodologia em- interesse de no-espe-
pregada pelo lingista e o grande nmero de testes cialistas, s para depois nosso pensamento, mas s
feitos parecem impecveis, garantindo que os resul- ser, alternadamente, ani- no exato momento em
tados no foram distorcidos, e claro, que os Pirah quilada e ressuscitada com
no se divertiam custa dos pesquisadores. Por in- novas provas. que se fala
crvel que parea, os integrantes da tribo realmente O que vai acontecer com essa
no sabem o que fazer com numerais, considerando hiptese? Realmente ningum sabe. Mes-
objetos em grandes quantidades como uma espcie mo os mais speros crticos de Sapir e Whorf, como
de mundo desconhecido. As descobertas de Gordon Pinker, deixam uma margem de dvida, dizendo,
e dos Everett excitaram o mundo a tal ponto que os por exemplo, que nossa lngua materna pode de fato
maiores jornais e revistas chegaram a dizer solene- dirigir nosso pensamento, mas s no exato momento
mente que as idias de Sapir e Whorf finalmente se em que se fala. Alternativas desse tipo surgem em
confirmaram. cada novo texto sobre a questo. O problema com tal
Entretanto, muitos lingistas advertem que as di- hiptese que, quanto mais se pensa na questo,
ficuldades numricas dos Pirah podem ter outras mais possibilidades parecem surgir.
causas no relacionadas com a lngua. Inicialmente, Com dados assim to facilmente disponveis,
considerou-se a possibilidade de os Pirah serem como os obtidos com os ndios, possvel que sejam
deficientes mentais por casamentos consangneos, descobertos outros elos entre a linguagem e o pensa-
mas isso foi descartado, pois eles se mostravam nor- mento. Mas igualmente possvel que nunca saiba-
mais em muitos outros aspectos, como orientao mos se Sapir e Whorf tinham razo. Por enquanto, as
espacial ou tticas de caa. Uma causa muito mais tecnologias de imageamento do crebro no permi-
plausvel para esses problemas numricos parece tem definir onde acaba o pensamento e onde come-
ser a mera falta de prtica. Afinal, muito natural a a palavra que o exprime no podemos facil-
que pessoas que nunca usaram nmeros em sua vida mente separar essas duas coisas observando ima-
fiquem atrapalhadas diante de formidveis fileiras gens do crebro na tela de um computador. O certo
de oito pedaos de pau ou nove nozes, que o pesqui- que, graas ao encanto e controvrsia da hiptese,
sador branco quer que reconstruam de memria. no faltaro novos experimentos com o intuito de
Tal tarefa pode parecer banal para pessoas que con- resolver o enigma de Sapir e Whorf, o que s vai
tam diariamente altas somas de dinheiro (ou calo- proporcionar novos enigmas.

abril de 2005 CINCIA HOJE 65