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LE POSSIBLE, LE REL ET LES SCIENCES DE LA VIE

Claude Debru

P.U.F. | Revue de mtaphysique et de morale

2004/3 - n 43
pages 381 397

ISSN 0035-1571

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Revue de mtaphysique et de morale, 2004/3 n 43, p. 381-397. DOI : 10.3917/rmm.043.0381
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Le possible, le rel
et les sciences de la vie

RSUM. Le concept du possible a pris rcemment dans les sciences de la vie une
place plus importante, en raison de rflexions nouvelles sur lvolution biologique ainsi
que du dveloppement trs important des biotechnologies. On souhaite ici explorer lide
que les choses contingentes, celles qui pourraient tre un peu diffrentes, sont modifia-
bles. La contingence de lvolution biologique a souvent t note, et dfinie en des sens
notoirement diffrents. Certains biologistes ont fait usage du conditionnel contrefactuel,
en dfinissant la contingence par lide que le monde existant aurait pu ne pas tre. Si
la contingence est dfinie comme loppos contradictoire du ncessaire et donc vue
dune manire unilatrale comme possibilit de ne pas tre plutt que comme possibilit
dtre ou de ne pas tre, il devient invitable que les critiques des philosophies nces-
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sitaristes (en biologie comme ailleurs) insistent sur des volutions qui ne se sont pas

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produites, et fassent usage du conditionnel contrefactuel dans leur dmonstration de la
contingence. Le risque est alors de substituer une mtaphysique ncessitariste une
mtaphysique oppose. Dautres explications du cours rel de lvolution biologique (et
en particulier de ses grandes dcimations ) sont pourtant scientifiquement possibles.
La contingence peut tre galement dfinie, dune manire plus raliste, comme varia-
tion, savoir quil ny a aucune impossibilit ce que les choses existantes soient un
peu diffrentes. On souhaite cet gard donner des illustrations biologiques de la
proximit, souvent note par les philosophes, entre possible et rel. Le bricolage
biotechnologique se fonde sur lutilisation de procds et doutils directement issus de
lvolution biologique. Il rpte certaines des oprations du bricolage volutif . Les
biotechnologies les plus rcentes peuvent tre dcrites comme une volution dirige .
Les possibilits de variations sur les thmes fondamentaux de lvolution biologique
sont encore mal values, et sont sans doute beaucoup plus grandes quil navait t
imagin, ce qui permettra vraisemblablement de contourner certaines difficults rencon-
tres dans la mise en uvre, en particulier, des biotechnologies mdicales.

ABSTRACT. The concept of the possible has recently taken an important place in
biological sciences, on account of new considerations about biological evolution and
also because of the very important expansion of biotechnology. In this article we explore
the idea that contingent objects, those which could be a little different, can be modified.
The contingency of biological evolution has often been described, and defined in noto-
riously different ways. Some biologists have used the counterfactual conditional, by
defining contingency by the idea that the existing world could have not come into being.
If contingency is defined as the contradictory opposite to necessity, and thus seen in a
unilateral manner as the possibility not to be rather than the possibility to be or not to
be, then it becomes inevitable that the objections of necessitarian philosophers (in biology

Revue de Mtaphysique et de Morale, No 3/2004


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as elsewhere) are based on evolutions that have not happened, and make use of the
counterfactual conditional in their demonstration of contingency. The risk then is of
replacing a necessitarian metaphysics by an opposing metaphysics. Other explanations
of the true course of biological evolution (and in particular of its great decimations )
are nevertheless scientifically possible. Contingency can also be defined otherwise, in a
more realistic way, that it is not impossible that existing things should be a little different.
In this matter we wish to show examples taken from biology, of the proximity between
the possible and the real, that have often been noted by philosophers. Tinkering about
in biotechnology is based on the use of procedures and tools that emerge directly from
biological evolution. It repeats certain operations that happen in evolutionary tinke-
ring . The most recent biotechnology can be described as directed evolution . The
possibilities of variations on the basic themes of biological evolution are not yet fully
appreciated, and are doubtless much greater than was previously imagined. These will
probably allow scientists to overcome certain difficulties met in biological research,
particularly in the field of medecine.
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Les dveloppements rcents des sciences de la vie, en thorie de lvolution
comme en biologie molculaire et en biotechnologie, montrent que ces sciences
se sont appropri dune manire plus explicite que jamais le concept du possible.
Dans son ouvrage Le Jeu des possibles 1, Franois Jacob donne ce concept,
dans son usage biologique, des contenus nouveaux. En premier lieu, pour Jacob,
la dmarche scientifique confronte sans relche ce qui pourrait tre et ce qui
est (ibid., p. 30). Comprendre le rel ncessite de considrer le possible. Cette
ide formule auparavant par des physiciens comme Arthur Eddington ou, plus
rcemment, par des philosophes comme Gilles-Gaston Granger 2, imprgne de
plus en plus le savoir biologique. Elle trouve aussi des vrifications nouvelles
dans le dveloppement des biotechnologies, qui consistent dans la cration de
processus ou produits nouveaux par des procds emprunts lvolution bio-
logique, ses mcanismes et ses produits existants. Le fait que les biotech-
nologies crent du nouveau par lutilisation de lexistant peut donc tre dcrit
comme la ralisation de possibilits prexistantes (linsistance sur le caractre
prexistant du possible tant prendre dans ce cas moins au sens du possible
comme pouvoir tre que comme dpendance du possible lexistant). Cest
cette notion dune possibilit prexistante que nous souhaitons commenter dans
les sciences de la vie. Cependant, le lien du possible lexistant, dans les
sciences de la vie, ne peut tre spar de lacception du possible comme contin-

1. Franois JACOB, Le Jeu des possibles. Essai sur la diversit du vivant, Paris, Fayard, 1981.
2. Gilles-Gaston GRANGER, Le Probable, le possible et le virtuel. Essai sur le rle du non-actuel
dans la pense objective, Paris, Odile Jacob, 1995.
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gent. En effet, lexistant biologique se caractrise par sa contingence du fait du


caractre contingent largement reconnu lvolution biologique. Il est contin-
gent en (au moins) deux sens : lvolution biologique a pu tre affecte dans
son cours par des vnements extrieurs ; en outre, lexistant biologique est
dune variabilit telle quil donne limpression de pouvoir tre autre que ce
quil est. Nous souhaitons donc, au bout du compte, explorer lide que les
choses contingentes, celles qui pourraient tre un peu diffrentes, sont modi-
fiables.
Les biologistes saccordent gnralement pour affirmer que lvolution bio-
logique est caractrise par un cours contingent. Cependant, comme nous aurons
le constater, ils utilisent dans leurs raisonnements volutionnistes diffrentes
acceptions du mot contingence . Ces utilisations, parfois polmiques, ne sont
pas neutres. Nous nous intresserons particulirement largumentation de
Stephen Jay Gould qui fait un large usage de lide selon laquelle lvolution,
tout particulirement certaines tapes, aurait pu prendre un cours diffrent.
Nous comparerons cet usage du conditionnel contrefactuel aux discussions des
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philosophes sur la lgitimit de ce type dargumentation en matire scientifique.
Puis nous montrerons comment le possible-contingent peut se transformer en
possible-ralisable. Mais, auparavant, nous souhaitons prsenter certaines ides
qui, il y a quelques annes, ont modifi dune manire trs sensible la perception
des processus biologiques volutifs.
Franois Jacob, dans Le Jeu des possibles, dsigne par lexpression brico-
lage volutif un important procd de lvolution qui explore dune manire
contingente les possibilits fonctionnelles dune combinatoire finie de structures
molculaires possibles. Nous souhaitons montrer comment ce bricolage vo-
lutif ou bricolage molculaire permet le bricolage biotechnologique ,
du fait dune certaine stabilit des choses contingentes. En effet, les choses
contingentes sont gouvernes par une ncessit conditionnelle (ou ncessit
lie lexistence actuelle) qui sattache elles tant quelles sont ncessit
dune espce particulire rsultant de la fixation dune contingence, permettant
la variation et incluant le possible. Le fait que lvolution biologique transforme,
provisoirement, le contingent, au sens du pur hasard, en ncessaire a t formul
par Jacques Monod 3. Les termes hasard et ncessit utiliss par Monod
le sont dans des sens quelque peu absolutiss. Les dveloppements rcents de
la gntique imposent de nuancer fortement le rgne du pur hasard, dans la
mesure o la variabilit, la mutabilit sont prvues et prpares dans des mca-
nismes cellulaires particuliers. Quant la ncessit , elle est plutt condi-
tionnelle au sens dfini plus haut, savoir quelle est lie un tat de choses,

3. Jacques MONOD, Le Hasard et la ncessit, Paris, d. du Seuil, 1970, p. 37.


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mais la complexit mme de cet tat de choses permet une certaine variation et
inclut le possible. Que lespce particulire de ncessit propre aux choses
contingentes puisse inclure le possible, cest--dire une ralit lgrement dif-
frente, est le thme que nous souhaitons traiter. En dautres termes, le succs
des biotechnologies serait une confirmation du bricolage volutif.
Considrer le possible permet de mieux comprendre le rel : cette affirmation
de Franois Jacob sapplique particulirement lvolution biologique, dans sa
nature propre et ses mcanismes, car lide dun univers lgrement diffrent
aide formuler des questions et des hypothses sur les raisons de ce qui est ou
a t, comme nous aurons loccasion de le constater. Mais elle sapplique dj,
en un sens beaucoup plus prcis et dans un contexte diffrent, celui de la
biochimie et de la physiologie, aux produits mmes de cette volution dans leur
structure fonctionnelle. Compter, sur une base thorique, le nombre dtats
conformationnels possibles dune protine oligomrique, savoir dune protine
constitue de sous-units capables de modifier lgrement leurs positions rela-
tives et leurs conformations propres, est un progrs de la comprhension dans
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la mesure o ce calcul permet de dpasser et denglober comme des cas parti-
culiers diffrents modles en comptition. En outre, on saperoit alors que ces
tats ainsi dfinis sont tous dots dune certaine probabilit, plus ou moins
forte, dexistence, ce qui signifie que ces tats possibles sont des tats plus
ou moins frquemment raliss argument important en faveur de la proximit
du possible et du rel aussi bien que de lobjectivit du probable 4.
En une deuxime acception du possible en biologie, quelque peu diffrente
de la prcdente, et mise en uvre par Franois Jacob, lvolution biologique
est caractrise par un haut degr de contingence. Par la contingence, le biolo-
giste comprend moins le hasard que le fait que le monde des vivants prsente
une diversit telle quil donne limpression que les tres qui le composent
pourraient tre un peu diffrents de ce quils sont. Le monde rel est donc
confront sans cesse dautres mondes possibles, dont il nest dailleurs pas
exclu quils aient exist (ce qui serait en accord avec la considration prc-
dente). Le thme du possible, en biologie, est fortement li celui de la variation.
Mais le monde vivant comporte aussi une unit qui amne le biologiste
sinterroger sur un certain degr de constance de ses constituants molculaires
de base. La biologie molculaire de ces dernires annes a tudi ces motifs
structuraux de base, par exemple pour les protines, les a dnombrs et classs,
en a tabli la permanence au long de lvolution biologique en reconstituant les
arbres phylogntiques des protines par la comparaison de la squence des

4. Voir Claude DEBRU, LEsprit des protines. Histoire et philosophie biochimiques, Paris, Her-
mann, 1983, p. 298-302.
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acides amins qui les constituent. Or il apparat trs clairement que les mmes
motifs structuraux de base peuvent tre porteurs, au cours de lvolution, de
fonctions biologiques trs diffrentes.
Franois Jacob tire de cette observation et de quelques autres la conclusion
selon laquelle lvolution biologique ne procde pas seulement par des muta-
tions, selon le credo de la thorie synthtique de lvolution, mais par la ru-
tilisation de ces motifs structuraux dans des fonctions diffrentes. Il a baptis
ce processus bricolage molculaire , expression qui possde un grand pouvoir
heuristique et qui a inspir de nombreux travaux, y compris dans des domaines
aussi nouveaux et importants que la biologie du dveloppement. Lvolution
procde donc galement par rarrangement de ces motifs de base engags de
faons diffrentes dans des structures dordre suprieur servant des fonctions
diffrentes. Il existe une parent entre la contingence du processus volutif et
le bricolage molculaire, qui tient lancrage du possible dans la combinatoire
des motifs de base et au fait que les ralits existantes ou ayant exist repr-
sentent des combinaisons particulires dotes de leurs fonctions propres,
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dautres combinaisons restant possibles (ce qui conforte lopinion selon laquelle,
en biologie, les choses pourraient tre un peu diffrentes). Que les choses
puissent tre un peu diffrentes sans perdre leur viabilit se montre en biologie
par cette sorte de contre-preuve quest le bricolage biotechnologique. Faire
fabriquer de linsuline humaine par une bactrie ou une levure paraissait diffi-
cilement imaginable avant les dveloppements de la biologie molculaire, mme
si les gnticiens, depuis longtemps, rvaient damliorer voire de modifier les
gnomes. Cest aujourdhui une routine devenue indispensable la mdecine.
Du bricolage volutif au bricolage biotechnologique, la mme logique rgne,
celle du rarrangement. Manfred Eigen a rcemment nomm volution diri-
ge le processus qui permet de fabriquer des protines proprits modifies,
en suivant les rgles et mcanismes (mutation, rarrangement, slection) de
lvolution biologique. La technique confirme la nature et lamplifie.
Tel est donc lessentiel des dveloppements rcents de la biologie qui peuvent
tre interprts, comme la fait Franois Jacob, en termes de possibilit. Pour
quelles raisons faire revivre cette terminologie leste dune considrable histoire
philosophique ? Pourquoi persister sinterroger sur le rel en termes de pos-
sible ? Peut-tre parce que le possible a voir avec le temps et que le monde
vivant est gouvern par une temporalit trs particulire, la fois cyclique (
bien des gards gouverne par les cycles physiques) et linaire, ainsi que dote
dembranchements. Ce sont ces embranchements qui, dans les sciences de la
vie, ont fait problme. Comment comprendre leur apparition, qui est celle dune
nouveaut ? Il semble que la biologie soit un peu mieux arme pour comprendre
la disparition que lapparition. Les discussions menes par Stephen Jay Gould
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sur la faune cambrienne des schistes de Burgess et sa disparition en sont un


exemple. Ces discussions comprennent galement des arguments utiles pour
comprendre le possible en un sens positif, plus exactement au sens de la dli-
mitation progressive du champ de la diversification possible. Il faut entendre
par cette dlimitation progressive du champ de la diversification possible le fait
que les grands types structuraux, une fois tablis, ne se modifient plus et que
les variations possibles sont circonscrites par ces types. Il y a une certaine
irrversibilit du processus volutif (nous entendons par l que la rversion nest
pas thoriquement impossible). Pour autant, comme lindique la mtaphore du
bricolage (le bricoleur ne cre pas comme lingnieur, selon un plan fix
lavance), le terme de ce processus na rien de ncessaire. Cest pour sopposer
aux visions ncessitaristes de lhistoire volutive que Stephen Jay Gould satta-
che commenter la disparition de la faune de Burgess 5. Lhomme nest pas le
produit prdtermin de lvolution biologique. Ce qui le montre est le fait qu
certains moments de lvolution dautres chemins auraient pu tre pris, par
exemple si la faune de Burgess avait t conserve.
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La faune de Burgess prsente une grande diversit de types dorganisation
dont certains sont trs tranges par rapport ceux qui ont subsist. Cette dis-
parit se manifeste, par exemple, par la coexistence, dans le mme organisme,
de dispositifs spars au cours de lvolution ultrieure. Dautres types ont
purement et simplement disparu. Ltude de la faune de Burgess montre que,
ce stade de lvolution des tres multicellulaires, une vritable explosion de
formes a eu lieu. Cela suggre quexistait alors une certaine labilit gntique
des types de dveloppement embryologique, cette labilit signifiant que les
types ntaient pas entirement fixs. Ltranget na de sens que pour lobser-
vateur, les types en question tant fonctionnellement viables. Aux yeux de
Gould, lextinction de la plupart de ces types est une nigme rsoudre, tout
autant quun argument en faveur de lessentielle contingence de lvolution
biologique, dont le terme humain nest donc nullement prdtermin. Plusieurs
acceptions de la contingence sont luvre dans les analyses de Gould. Lgale
probabilit de survie des types en est une, qui laisse au pur hasard la
responsabilit de lextinction de tel type plutt que de tel autre. Une autre
acception de la contingence est limpossibilit de prdire lidentit des types
qui vont survivre, ou labsence dexplication de la survie dun type plutt que
dun autre acception plus pragmatique. Un troisime usage de la contingence
est labsence de finalit densemble du processus volutif. Une autre acception,
galement prsente chez Gould, est le caractre historique de lvolution bio-
logique, vue comme phnomne irrversible, tout moment unique et jamais

5. Stephen JAY GOULD, La vie est belle. Les surprises de lvolution, Paris, d. du Seuil, 1991.
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identique lui-mme. Un corollaire de ce caractre historique est la sensibilit


du processus aux conditions initiales ou momentanes, sa dpendance par rap-
port au pass. Le pass nest pas lui-mme uniquement et entirement dtermin
par les lois de la nature, mais par des dtails , fluctuations ou faibles carts
qui peuvent avoir une influence considrable sur la suite des vnements. On
reconnat ici des conceptions proches de celles du chaos dterministe dsormais
bien intgres dans la physique mais aussi, de plus en plus, dans les sciences
de la vie. Les diverses acceptions de la contingence voques par Gould consti-
tuent pour la plupart dentre elles autant de variations sur la dfinition classique
du contingent comme oppos du ncessaire. Lquiprobabilit de plusieurs vo-
lutions un moment donn et lide que, partant dune ralit suffisamment
multiple, dautres volutions que lvolution effectivement observe auraient
t possibles constituent les sens principaux utiliss par Gould.
Est-il pourtant possible daller au-del de la contingence aux sens prcdemment
dfinis, dans la direction dexplications plausibles ? Gould prsente un certain
nombre dhypothses, au premier rang desquelles celle dun vieillissement des
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systmes gntiques, qui deviennent de moins en moins capables de restructura-
tions majeures. La faune de Burgess tmoignerait dun stade de lvolution des
systmes gntiques o ceux-ci resteraient flexibles et partageables, au sens o des
traits ultrieurement dissocis seraient associs, donnant lieu des dispositifs ana-
tomiques curieux. Lexplication de la disparition de ces types doit reposer sur des
principes diffrents. Lun de ces principes se trouve dans la thorie gnrale des
systmes complexes, voque par le thoricien Stuart Kauffman dans son argu-
mentation touchant la faune de Burgess. Lexplosion morphologique suivie dune
extinction partielle serait une caractristique gnrale, lisible sur des diagrammes,
les paysages adaptatifs . Ces paysages au relief trs vari montrent que la pro-
babilit daccder par un bond un pic dadaptation plus lev est dautant plus
faible que le pic dj atteint est lev. La plupart des organismes vont donc se
maintenir en ltat, ce qui les condamne terme, puisque tout change autour deux.
Le modle des paysages adaptatifs aide aussi comprendre le fait quau cours
de lvolution la cration de nouveaux taxons se produit diffrents niveaux,
selon que les mutations agissent sur des stades prcoces ou tardifs de lonto-
gense. Agissant sur les stades prcoces, les mutations produisent des plans
dorganisation nouveaux. Agissant sur les stades tardifs, elles ne produisent plus
que des genres et familles. Kauffman en tire les consquences suivantes :

Ces ides impliquent que des organismes primitifs faiblement adapts pouvaient explo-
rer une grande diversit de morphologies de base amliores, tablissant ainsi des
embranchements. Comme la vitesse dapparition de mutants mieux adapts modifiant
lontogense prcoce diminuait alors que des variants mieux adapts affectant lonto-
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gense tardive se prsentaient encore facilement, des espces variantes fondant des
classes, des ordres, et des taxons infrieurs stablirent. Les taxons se remplirent de
haut en bas. Au contraire, lors de lextinction permienne, lontogense prcoce tait
largement gele, et des mutants mieux adapts modifiant les plans dorganisation
fondamentaux devenaient trs difficiles trouver. Mais des mutants modifiant lonto-
gense tardive restaient plus faciles trouver. De nouveaux genres et familles appa-
raissaient. Les taxons se remplirent du bas en haut 6.

En tant que modles, les paysages adaptatifs donnent un support intuitif per-
mettant de raisonner sur lvolution. Du fait de leur grande rugosit, ces pay-
sages ne constituent en aucune manire une illustration de la contingence dfinie
comme une quiprobabilit. Le modle des paysages adaptatifs est une repr-
sentation qui, pour suggestive quelle soit, ne permet pas non plus de compren-
dre comment ces paysages voluent dans leur structure avec le temps.
Des explications plus concrtes rsultent de la nouvelle biologie du dvelop-
pement. Le gnticien Pierre Chambon les a exposes, en soulignant le rle des
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gnes du dveloppement qui prsident la morphogense. ses yeux,

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le big-bang zoologique cambrien pourrait correspondre une priode o lexpression
coordonne des gnes du complexe Hox primordial ntait pas encore restreinte des
territoires cellulaires bien dtermins, permettant de btir et dexplorer les mrites
de toutes sortes de plans dorganisation corporelle en faisant appel des territoires
eux-mmes fluctuants, aboutissant ainsi ces tonnantes mosaques animales... la
fin du Cambrien, cinquante millions dannes plus tard, la plupart des phyla des
animaux pluricellulaires des schistes de Burgess avaient disparu. Le plan dorganisa-
tion corporelle rgi par le complexe HOM/HOX tel que nous le connaissons stait
sans doute impos et devenait ds lors universel 7.

Il nest pas inimaginable, aux yeux de Pierre Chambon, dagir sur les gnes
modernes du dveloppement pour recrer des organismes du type des mosa-
ques cambriennes, et, par exemple, de bricoler une souris pour en faire une
sorte de reptile (ibid., p. 35). Notons ici que la perception dune possibilit
sappuie sur un rel prexistant.
Lide de contingence biologique survit-elle des donnes de ce type ? Cette
ide est conserve par Gould, sous la forme suivante :

Si la vie a dbut par la panoplie entire de ses modles, puis a construit son histoire
ultrieure avec quelques-uns dentre eux, alors nous nous trouvons confronts une

6. Stuart KAUFFMAN, The Origins of Order. Self-organization and Selection in Evolution, New
York-Oxford, Oxford University Press, 1993, p. 77.
7. Pierre CHAMBON, Leon inaugurale de la chaire de gntique molculaire faite le vendredi
24 juin 1994, Paris, Collge de France, 1994, p. 36-37.
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troublante possibilit. Supposez que seuls quelques modles vont survivre, mais quils
aient une gale probabilit de le faire. Lhistoire de nimporte quel groupe de survi-
vants va tre parfaitement comprhensible, mais chacun deux va conduire un monde
totalement diffrent des autres 8.

Il est intressant, et assez curieux, que la contingence au sens de Gould mle


deux arguments, celui de lquiprobabilit de la survie, et celui de la diffrence
des volutions possibles. Comme nous avons dj pu le remarquer, la runion
des deux rappelle fortement le type de modles du chaos dterministe o de
faibles carts dans les conditions initiales produisent des volutions trs diver-
gentes, mais parfaitement dtermines. La fragilit du raisonnement rside dans
lhypothse de lquiprobabilit, qui est de lordre de lidalisation. En outre,
la survie dun petit nombre de types dorganisation seulement nest pas relle-
ment explique. Gould fait alors appel une autre version de la contingence,
celle du hasard de Cournot, rencontre de sries causales indpendantes, en
invoquant comme causes plausibles les changements physiques qui ont affect
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notre plante. Lhtrognit des utilisations de la contingence chez certains

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biologistes fait penser la thse de la sous-dtermination des thories par les
faits, thse classique dpistmologie qui nous dit que les explications thoriques
sont plus compliques que les choses expliques et qui trouve en biologie des
illustrations frappantes. Dans son exposition de la thorie synthtique de lvo-
lution en vingt propositions, lembryologiste et zoologiste Michel Delsol dis-
tingue les classes de concepts descriptifs et de concepts explicatifs. Les concepts
explicatifs sont en plus grand nombre (douze) que les concepts descriptifs
(huit) 9. Lhtrognit des sens de la contingence sous la plume de Gould
nest pourtant pas tout fait du mme ordre. Le propos est mtaphysique, il est
de faire flche de tout bois dans la polmique contre les visions ncessitaristes
de lvolution, le risque encouru tant de substituer une mtaphysique une
autre. La fragilit du raisonnement qui fonde la contingence sur le fait que les
choses auraient pu tre autres doit galement tre releve. Pour clairer ce
point, il convient de faire appel la philosophie.
Le statut des conditionnels contrefactuels ( si telle ou telle circonstance avait
t ralise, le cours de lhistoire aurait t diffrent ) a beaucoup occup les
philosophes. Le fait que ces raisonnements soient utiliss en biologie comme
dmonstration de la contingence ncessite un commentaire particulier, fond
sur des considrations plus classiques. Chez Aristote (Analytica Priora I, 13,
32 b 5-15), la notion de contingence possde deux sens : ce qui arrive le plus

8. Stephen JAY GOULD, La vie est belle, p. 257.


9. Michel DELSOL, Lvolution biologique en vingt propositions. Essai danalyse pistmolo-
gique de la thorie synthtique de lvolution, Paris-Lyon, Vrin-IIEE, 1991, p. 126.
390 Claude Debru

souvent et manque de ncessit ; ce qui est indtermin, pouvant tre la fois


ainsi et non ainsi. Le premier sens correspond ce qui est sans tre ncessai-
rement. Il inclut une espce de ncessit lie lexistence (ncessit condition-
nelle) ou une frquence plus grande. Le second sens correspond au contingent
dfini comme possible bilatral, comprenant les deux possibilits dtre et de
ne pas tre. Plus tard, le contingent sera parfois dfini comme la ngation du
ncessaire et donc comme ce qui peut ne pas tre. Ce privilge donn lune
des parties de lalternative est significatif. Si la possibilit de ne pas tre est
loppos contradictoire de ce qui est ncessairement, il devient quasiment in-
vitable que les critiques des philosophies ncessitaristes (en biologie comme
ailleurs) insistent sur la contingence considre plutt comme possibilit de ne
pas tre, et soient ainsi amens mettre laccent sur des volutions qui ne se
sont pas produites, raisonner avec le conditionnel contrefactuel. Si loppos
contradictoire du ncessaire est le contingent qui peut ne pas tre, il est clair
que le fait, pour une volution possible, de ne pas se produire est un critre du
caractre contingent de lvolution 10.
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Les thoriciens de lvolution biologique sont dans une situation trs parti-
culire : ils jugent dun processus dont la nature mme est de se poursuivre, et
qui a donc essentiellement un futur, partir principalement des tmoignages du
pass, un pass qui na plus de futur car il est devenu irrvocable , mais qui,
trs essentiellement, en a eu. Do lattrait, chez certains de ces thoriciens
comme Gould, des raisonnements fonds sur le futur antrieur, et tout particu-
lirement des raisonnements fonds sur un autre futur que celui qui a t
effectivement ralis, cest--dire sur ce que les linguistes appellent lirrel
pass. En outre, les thoriciens de lvolution biologique sont dans la situation
de juger dun processus qui certes a un futur, mais qui donne limpression dtre
trs dpendant de son histoire passe, au point que le cadre dans lequel il volue
napparat plus gure fondamentalement modifiable. Larbre continue de crotre,
les branches matresses sont l, fixes par le pass. Do la question, gure
vitable : quelle est la dure de vie de larbre ?
Revenons au procd qui consiste raisonner sur lirrel pass. Gilbert Ryle
a fait des objections svres un tel procd, en indiquant que ce qui nexiste
pas ne peut tre nomm [...] et ne peut donc tre caractris comme ayant t
empch dexister . Il a galement soulign que le futur ne contient que des
vrits gnrales, et non des vrits singulires 11. Le fait que le pass soit

10. Sur ces points, nous nous permettons de renvoyer le lecteur notre ouvrage Le Possible et
les biotechnologies. Essai de philosophie dans les sciences (en collaboration avec Pascal Nouvel),
Paris, Presses universitaires de France, 2003, chapitre premier.
11. Cit dans Arthur N. PRIOR, Past, Present and Future, Oxford, Clarendon Press, 1967, p. 142-
143.
Le possible, le rel et les sciences de la vie 391

constitu de vrits singulires rend le cas du futur antrieur encore plus dis-
cutable. Quant aux conditionnels contrefactuels proprement dits ( si tel v-
nement stait produit ou ne stait pas produit , le cours de lhistoire aurait
t chang ), Nelson Goodman remarque que leur nature mme empche
toute vrification empirique directe par la ralisation de leur antcdent 12 , ce
qui a pour consquence que ces conditionnels doivent tre justifis par des
analyses supplmentaires. La vrit des noncs de ce type [...] ne dpend
pas de la vrit ou de la fausset des composantes mais de la question de savoir
si le lien suppos existe bel et bien (ibid.). Le lien entre lantcdent et le
consquent doit tre vrifi comme cotenable . larrire-plan de la position
de Goodman se trouve un jugement trs fort sur la notion du possible et sur
son trpas : Ce que nous prenons pour des mondes possibles ne sont que
des descriptions galement vraies, nonces en dautres termes. Nous en venons
penser le monde rel comme lun des mondes possibles. Nous devons renverser
notre vision du monde, car tous les mondes possibles font partie du monde
rel (ibid., p. 74). En quelque sorte, absorber le possible dans le rel est une
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manire dcarter la suspicion lgitime qui sattache aux conditionnels contre-
factuels. Pourtant, le renouveau des logiques modales suscite des positions plus
nuances. Cest ainsi que le logicien britannique J. L. Mackie sest demand,
son tour, quelle ralit le conditionnel contrefactuel pourrait dcrire. Sa
rponse a t la suivante :

Affirmer des conditionnels non matriels est [...] parler sur des possibilits ; mais non
sur tout ce qui, quel quil soit, est simplement logiquement possible, mais seulement
sur des possibilits qui sont dune certaine faon relies dune manire particulire-
ment troite au cours actuel des vnements [...] cest certainement une erreur de
prendre les mondes possibles trs au srieux ou la lettre [...]. Parler de possibilits,
dirai-je, reflte simplement le fait que les tres humains parfois supposent les choses
tre autrement que ce quelles sont, ou autrement quelles sont jusquici, ou autrement
quelles sont connues pour tre 13.

Pour Mackie, les possibles sont des produits de la facult humaine de suppo-
sition, varit de limagination. Est pos ici le problme fort discut de la
subjectivit ou de lobjectivit du possible et du probable.
La voie emprunte par Georg Henrik von Wright nest pas la mme. Pour
lui, toute infrence causale, au sens de condition suffisante, contient un ingr-
dient de conditionnel contrefactuel. En effet, laffirmation de condition suffi-

12. Nelson GOODMAN, Faits, fictions et prdictions, avant-propos par Hilary Putnam, traduction
revue par Pierre Jacob, Paris, d. de Minuit, 1984, p. 30.
13. J. L. MACKIE, Logic and Knowledge. Selected Papers, d. Joan Mackie et Penelope Mackie,
Oxford, Clarendon Press, 1985, vol. I, p. 184-185.
392 Claude Debru

sante revient dire galement que, dans toutes les occasions passes o la
condition p ne sest pas produite, leffet q se serait produit si la condition p
stait produite. Cest affirmer la ncessit de la loi causale en dehors mme
de son existence. Selon von Wright, une connexion causale ncessaire contient
par dfinition des conditionnels contrefactuels concernant le pass 14. Notons ici
que nous nous loignons fort de lutilisation des conditionnels contrefactuels
pour dmontrer la contingence dune volution.
Quel jugement porter sur la contingence de lvolution, laquelle de nom-
breux biologistes, la suite de Monod, tiennent tant ? Il est vrai pourtant quun
biochimiste aussi rigoureux que Christian De Duve ne partage nullement cette
vision, au moins sur le plan molculaire, et cela au nom dun usage gnral du
principe de causalit. Quoi quil en soit, il est indubitable que lhistoire de la vie
sur la terre nest pas sparable dvnements de lunivers qui viennent interfrer
avec elle. Nous rencontrons l le hasard de Cournot. Lincidence de la chute dune
comte sur les espces vivantes avait dailleurs t voque par Cournot comme
lexemple dune cause accidentelle. Il est difficilement contestable quil existe
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dans la nature des vnements dont la structure doccurrence est alatoire, au sens
o elle ne correspond aucune loi statistique connue, comme la dcomposition
radioactive, bien que cette dernire ait globalement lallure dune dcroissance
exponentielle. Monod a vu dans la mutation le domaine du pur hasard, celui de
lindterminisme quantique. Cette ide prsente dans labsolu ne tient pas
compte de la particularit des squences gniques et de leurs probables diffrences
dans leur capacit muter, dans leur fragilit. Quant la dmonstration de la
contingence par largument du conditionnel contrefactuel, la position de Mackie,
qui conseille de ne pas prendre trop au srieux les mondes possibles dfinis par
les conditionnels contrefactuels, et qui remarque que parler de conditionnels
contrefactuels est dou de sens seulement sagissant de possibilits qui sont
dune certaine faon relies dune manire particulirement troite au cours actuel
des vnements , nous parat trs clairante. Cela revient mettre laccent, non
point tellement sur la contingence dfinie comme la possibilit de ne pas tre,
mais bien plutt sur lide positive de possible et sur la proximit du possible et
du rel. Cest donc lide de possibilit plus que celle de contingence qui nous
parat caractriser lesprit des sciences de la vie. Lide de contingence possde
un caractre trs mtaphysique, en ce sens quelle rpond, paradoxalement, au
besoin de ncessit ressenti par lhomme et qui est issu du sentiment de contin-
gence de sa propre existence, racine de la philosophie. Contingence et ncessit
sappellent et se rpondent dans la discussion philosophique.

14. Georg Henrik VON WRIGHT, Causality and Determinism, New York-Londres, Columbia Uni-
versity Press, 1974, p. 31.
Le possible, le rel et les sciences de la vie 393

Il convient ce point de discuter de deux problmes : la proximit du possible


et du rel ; la subjectivit ou lobjectivit du possible et du probable. La proxi-
mit du possible et du rel a t souvent note par les philosophes. Kant fait
du rel une catgorie de la modalit. Dans la Critique de la raison pure (B 111),
il affirme que la ncessit nest autre chose que lexistence qui est donne
par la possibilit mme 15 . Granger note que, dans ce systme, le possible est
introduit en tant quactuel faible, et de mme le ncessaire en tant quactuel
fort 16 . Pour lui, cest la vise de lactuel, insparable de lexprience sensible,
qui inspire les dfinitions kantiennes tendant rapprocher dans une prsentation
systmatique les trois catgories du possible, du rel et du ncessaire (il est
vrai, selon un procd valide pour toutes les classes de catgories, classes dans
lesquelles la troisime catgorie est dfinie comme lunion des deux premires).
Laffinit entre le possible et le rel a inspir Wittgenstein, dont le Nachlass
contient des formulations frappantes : pense la conception de la possibilit
comme ombre de la ralit ; le mot possibilit induit en erreur [...] la pos-
sibilit est dj en elle-mme ralit ; ainsi la possibilit est quelque chose
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danalogue, de trs proche de la ralit 17 . Que signifie que lespace est infi-
niment divisible ? Cela signifie proprement, pour Wittgenstein, que lespace
est indivisible, quune division ne le touche pas, quil na rien faire avec cela :
il ne consiste pas en parties. Il dit pour ainsi dire la ralit : tu peux faire en
moi ce que tu veux. (Tu peux tre divise en moi aussi souvent que tu veux.)
Lespace donne la ralit une occasion infinie de division 18 . La critique
dallure linguistique de Wittgenstein consiste dire que la possibilit ne peut
avoir de sens acceptable en dehors des choses qui sont la ralit. Dire le possible
dune manire doue de sens serait se reprsenter un rel. Cest la ralit qui
est porteuse de la possibilit. Cest elle qui est divisible. Dans les sciences de
la vie, cela est patent. Le possible nest pas un autre monde, cest le monde tel
quil volue. Cette volution est essentielle : elle tient la nature profondment
temporelle des processus biologiques.
cet gard, la situation des sciences de la vie peut tre interprte de la
mme manire que celle dont Wittgenstein interprte les mathmatiques.

Le mot possibilit induit naturellement en erreur, car, dira-t-on, ce qui est possible
doit devenir juste linstant rel. Aussi, on pense toujours l des processus temporels

15. Emmanuel KANT, Critique de la raison pure, trad. A. Tremezaygues et B. Pacaud, Paris,
Presses universitaires de France, 1963, p. 97.
16. Gilles-Gaston GRANGER, Le Probable, le possible et le virtuel, p. 56.
17. Ces textes se trouvent dans le Nachlass de Wittgenstein dit sous forme de cdrom.
18. Ludwig WITTGENSTEIN, Philosophische Bemerkungen. Aus dem Nachlass herausgegeben von
Rush Rhees, Francfort-sur-le-Main, Suhrkamp, 1989, p. 159-160. Jai effectu moi-mme la tra-
duction.
394 Claude Debru

et lon en conclut que la mathmatique na rien faire avec le temps, que la possibilit
est en elle dj ralit. (Mais en vrit cela est linverse, et ce qui est appel
possibilit dans la mathmatique est juste cette mme chose quil y a aussi dans le
temps.) [Ibid., p. 161.]

Que cela soit linverse, cela signifie que la ralit est en elle dj possibilit,
du fait de sa nature temporelle. Mais quelles allures multiples pourrait avoir le
temps dans les sciences de la vie ? cette question, il est possible de trouver
des rponses dans les nombreux travaux des physiologistes sur les rythmes
biologiques, rcemment synthtiss par Jean Boissin et Bernard Canguilhem 19.
Dans la Prface quil a rdige pour cet ouvrage, Michel Jouvet conseille de
dpasser un raisonnement molculaire ou structurel pour mieux rflchir
ces deux inventions merveilleuses de la vie, lanticipation et la rythmicit
(ibid., p. 12).
Les philosophes nont pas t sans remarquer que le possible, tant de lordre
dun jugement, est li celui qui lnonce un instant donn. Il en est rsult
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un problme classiquement dfini comme celui de la subjectivit ou de

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l objectivit du possible et du probable, problme qui nest pas sans concer-
ner les sciences et les techniques de la vie. Ce problme ne doit pas tre
seulement examin par des argumentations purement internes la logique phi-
losophique ou aux thories touchant les probabilits. Il est de fait que la rali-
sation dune partie de ce qui, en biologie, est considr un moment donn
comme possible en montre lobjectivit, ce qui pourtant ncarte pas un caractre
subjectif, lerreur dapprciation, en la matire, tant frquente et les russites
espres ntant pas toujours matrialises. En biologie, en mdecine, lestima-
tion de probabilit repose sur de nombreuses donnes, qui sont par nature
incompltes, du fait de la limitation actuelle des connaissances, et qui ont une
base statistique tout en concernant des individus. Do la difficult de prdire,
et la ralit de lchec, sagissant dindividus dont les caractristiques ne sont
pas compltement connues. Lancienne question de savoir si les probabilits
sont une caractristique du monde physique ou si elles nexpriment que des
opinions prend donc un relief particulier dans les sciences de la vie et en
mdecine. Dans une srie de leons donnes au Collge de France, linvitation
de Jules Vuillemin, et publies en 1981, Patrick Suppes dclare que lalternative
pose par Bruno de Finetti a linconvnient de reprsenter un choix forc 20 ,
car le hasard existe dans la nature (comme le montre lexemple de la dcom-

19. Jean BOISSIN et Bernard CANGUILHEM, Les Rythmes du vivant. Origine et contrle des rythmes
biologiques, Paris, Nathan Universit-CNRS ditions, 1998.
20. Patrick SUPPES, Logique du probable. Dmarche bayesienne et rationalit, Paris, Flammarion,
1981, p. 46-47.
Le possible, le rel et les sciences de la vie 395

position radioactive), ce qui invalide la tentative de faire de la probabilit un


concept purement pistmologique . Suppes conclut lpoque que la dis-
tinction entre les deux aspects nest pas tranche ou catgorique (ibid., p. 54,
121). Revenant rcemment sur ces questions, dans une rflexion fondamentale
prsente dans un important ouvrage, Patrick Suppes adopte un point de vue
pragmatique dans le choix forc quant aux fondements des probabilits.
Il note, sans vritablement conclure sur le fond philosophique, que les physi-
ciens, qui, par leurs travaux, sont trs essentiellement confronts des processus
probabilistes, ne se proccupent gure des questions de fondement qui touchent
linterprtation ou la reprsentation des probabilits 21. La probabilit, conclut
Suppes, est trop riche et diversifie dans ses applications pour tre restreinte
une seule reprsentation dominante. La querelle de la subjectivit ou de
l objectivit doit donc tre dpasse. Si nous insistons quelque peu sur ce
point, cest quil nest pas sans rpercussions sur la conception du possible,
lequel est peut-tre moins subjectif quil ny parat.
Lobjectivit du possible est renforce par les arguments de lembryologiste
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Michel Delsol qui a introduit le concept original de possible technique . La
considration qui ncessite dintroduire cette catgorie est quen effet les choses
pourraient tre un peu diffrentes de ce quelles sont. En effet, remarque Delsol,

lorsque nous constatons que les Vertbrs ont des membres cinq doigts, nous pensons
quil tait techniquement possible quils aient des membres quatre ou six doigts ;
nous savons aussi quil tait techniquement possible que les Vertbrs marchent
avec des bquilles comme les Poissons Priophtalmes. Cest ce possible technique
qui est le fruit des lois de la nature que le biologiste cherche connatre. Lorsque
nous parlons des possibilits de la nature ou des possibilits en puissance dans la
nature, cest ce possible technique que nous voquons 22.

Des mutations provoques par les rayons X engendrent des modifications assez
rgulires du dveloppement chez la Drosophile, qui peuvent tre considres
comme lexpression de ces possibles techniques . Le caractre technique
de cette possibilit tient au fait que sa ralisation nentrane aucune impossibilit
dans ltre ainsi modifi. Il est frappant que cette discussion porte en ralit sur
la gntique du dveloppement. Sa fixation dans les tres existants nentrane
pas limpossibilit de sa modification dans des tres qui pourraient, techni-
quement , exister. Lorganisation particulire des gnes du dveloppement
continue gouverner les perturbations qui peuvent laffecter. Bien des raison-

21. Patrick SUPPES, Representation and Invariance of Scientific Structures, Stanford, Center for
the Study of Language and Information Publications, 2002, p. 261.
22. Michel DELSOL, Cause, loi, hasard en biologie, Paris-Lyon, Vrin-IIEE, 1985, p. 196.
396 Claude Debru

nements concernant le possible en biologie touchent en ralit des questions


de dveloppement embryologique. Le possible sy appuie sur une ralit
sous-jacente. Il en va de mme des mutations en gnral.
La conception du possible technique introduite en embryologie saccorde
naturellement avec la pratique des biotechnologies, ralisations de possibilits
imprvues. L aussi, il ny a aucune impossibilit technique pour quune bactrie
synthtise une protine humaine. De fait, la bactrie le fait sans dommage pour
elle. Ces dcouvertes, rendues possibles par celles de la biologie molculaire
des annes soixante sur des mcanismes et outils cellulaires particuliers, ont
constitu une tape majeure dans le dveloppement des sciences de la vie et de
leurs applications 23. Linsertion de gnes trangers dans des gnomes bactriens
a t considre comme faisable partir du moment o, en 1972 exactement,
a t cre, par Paul Berg, une molcule dADN hybride constitue dADN du
virus SV40 cancrigne chez le singe, dun virus bactrien, le bactriophage
lambda, et de lopron lactose de la bactrie Escherichia Coli, sous la forme
dune molcule dADN circulaire, du type plasmide, pouvant donc tre intgre
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dans une bactrie. Les modifications de gnomes paraissaient ds lors galement
faisables, mais la cration de gnomes bactriens intgrant des gnes cancri-
gnes pour la recherche sur le cancer paraissait un pas porteur de grands risques
potentiels, plus ou moins bien dfinis. Paul Berg a donc prconis un moratoire
sur ces recherches, moratoire qui a t appliqu au cours du fameux processus
dit dAsilomar, qui a abouti la confection de lignes directrices pour la rali-
sation des expriences (les expriences les plus dangereuses tant prohibes).
Un pisode intressant du processus dAsilomar a t le changement de point
de vue sur la question de savoir si les risques hypothtiques ou inconnus devaient
tre lobjet de mesures de protection plus strictes ou moins strictes que les
risques avrs. La prsence de reprsentants de la socit civile dans certains
dbats a eu pour consquence que la position finalement prise a t que les
risques inconnus devaient tre encore plus contrls que les risques avrs. Le
processus dAsilomar, qui sest tendu de 1973 1980 environ, et qui a comport
de nombreux pisodes de politique scientifique, confrences, discussions, comi-
ts, a vu lentre de la socit civile dans la discussion de la recherche. Cepen-
dant, au bout du compte, les scientifiques ont russi conserver la matrise de
leurs propres recherches en payant le prix de lautorgulation de la science. En
mme temps que ce processus, qui a comport de nombreux dbats et tentatives
diverses, se poursuivait, le nouveau domaine de recherche de lADN recombi-
nant a subi une croissance exponentielle, tant en termes de nombre de projets

23. Voir Claude DEBRU, Le Possible et les biotechnologies. Essai de philosophie dans les sciences,
chap. III.
Le possible, le rel et les sciences de la vie 397

et de volume de financement, croissance dailleurs caractristique de nouveaux


domaines de recherche.

Dautres dveloppements des biotechnologies sont intervenus plus rcem-


ment. La cration, non plus de squences dADN comportant des gnes trangers
pour synthtiser des protines existant naturellement dans dautres espces, mais
de protines proprits modifies, par des procds de mutagense dirige, de
rassortiment, damplification et de slection des produits (tous procds drivs
de processus cellulaires naturels) est une volution qui illustre trs bien le thme
de la variabilit, cest--dire de la possibilit de crer, en suivant des processus
existant dans la nature, des protines nouvelles, variations sur des protines
existantes, qui sont autant de ralisations de possibles prcisment fondes sur le
fait que la vie prpare et organise la variation. Lhomme est trs loin davoir
explor le champ de la variation possible. Mais ses tentatives, en particulier en
mdecine, dans le domaine de la thrapie gnique cest--dire de linsertion de
gnes sains dans le gnome pour traiter des maladies nont pas encore abouti
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des rsultats entirement assurs. Tout le possible nest pas ralisable, ou du
moins pas selon les voies initialement explores, souvent dune manire empiri-
que. cet gard, dans une tude rcente sur les thrapies gniques, un lve de
Franois Jacob, Pascal Nouvel, a esquiss les voies non conventionnelles et
novatrices qui pourraient conduire des thrapies gniques bien contrles 24. La
complexit des mcanismes cellulaires permet plusieurs stratgies pour atteindre
un but recherch. Lutilisation de rtrovirus pour lintroduction de gnes sains
dans des tissus malades nayant pas donn des rsultats suffisamment bien tablis
en raison du fait que linsertion du gne sain se fait laveugle, dautres techni-
ques sont en cours dtudes chez la souris. Le clonage de cellules de lorganisme
malade et la substitution de gnes sains en lieu propre constituent peut-tre une
voie davenir transposable chez lhomme. Nous sommes laube de possibilits
encore mal connues mais vraisemblablement plus nombreuses que nous ne pou-
vions le penser il y a quelques dcennies. La perception du possible et celle du
rel sont profondment solidaires. Le possible se dcouvre au fur et mesure que
le rel se dcouvre. Lun dcoule de lautre. Les sciences de la vie donnent cette
solidarit un relief particulirement saisissant. Les biotechnologies imposent
donc, philosophiquement, une vision trs raliste du possible.
Claude DEBRU
Professeur lENS (Ulm)

24. Pascal NOUVEL, De lingnierie gntique la thrapie gnique , dans Claude DEBRU, Le
Possible et les biotechnologies, p. 259-359.