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"Quando o mundo estiver unido na busca do conhecimento, e no mais lutando por


dinheiro e poder, ento nossa sociedade poder enfim evoluir a um novo nvel."
Idan Ben-Barak

Pequenas maravilhas
Como os micrbios governam o mundo

Traduo:
Diego Alfaro
Para Tamar, por toda a vida.
Sumrio

Prlogo

1. Bichinhos mostra

2. Bichinhos no mapa

3. Bichinhos em movimento

4. Bichinhos s escondidas

5. Bichinhos na gente

6. Bichinhos no trabalho

7. Bichinhos refletindo

8. Ainda bichinhos

Eplogo

Glossrio
Leituras recomendadas
Agradecimentos
E agora nos erguemos
E estamos em toda parte.
NICK DRAKE, From the morning
Prlogo

P: Al, al, al, o que tudo isto?


R: Um livro sobre micrbios.
P : Como ?
R: Micrbios. Microrganismos. Germes. Bichinhos. Coisinhas vivas muito pequenas.
P : Minha nossa, que horas so? Desculpe, tenho que correr
R: Ah, no, nada disso quer parar de se contorcer, faz favor? um livro bem legal.
P : tudo sobre cincia, no ? Com grficos e coisa e tal?
R: Nenhum grfico.
P : E diagramas?
R: Necas.
P : Equaes?
R: Nada. Ah, desculpe, na verdade tem uma, sim. 1 + 1. E eu errei a resposta.
P : Notas de rodap?
R: Dzias. No consigo me livrar dessas desgraadas. So como parasitas textuais,
aparecem em todo canto. De um jeito ou de outro, no so do tipo tradicional. Voc vai ver.
P : Mas tem algum nmero no livro?
R: Aqui e ali. Alguns um pouco maiores no final do Captulo 1. Mas no se preocupe, so
nmeros bem-treinados.
P : Voc disse que um livro sobre germes?
R: Isso.
P : Eu vi um filme em que
P : Espere, no me conte A raa humana praticamente destruda por um vrus
geneticamente modificado que escapa do laboratrio e mata todo mundo, ou os transforma em
zumbis? Ainda estou para ver um filme no qual o vrus seja alto, valente, bonito e esperto, e
fique com a garota no final. Isso seria bem divertido de ver. De qualquer forma, os dois
cenrios so igualmente realistas.
P : Mas o livro todo sobre um monte de doenas horrveis?
R: De jeito nenhum. As doenas recebem uma meno honrosa, claro, mas tentei deixar
bastante espao para outros temas importantes, como sexo, arrotos de ovelha, poltica, gosmas
pegajosas, combustvel de foguetes, genes, vises do futuro e computadores. E tambm, por
algum motivo, sapos. Eles esto sempre l embaixo mais ou menos como as notas de
rodap.
P : Tem alguma boa dica de sade a dentro?
R: Uma ou duas. Mas mais se voc for uma vaca.
P : Alguma informao til que seja?
R: O mnimo possvel. H alguns maus conselhos sobre investimentos no Captulo 3, se
ajudar.
P : Ento por que eu deveria ler esse livro?
R: Porque de outra forma, nunca saber.
P: Certo. O que acontece agora?
R: Eu desamarro voc, e comeamos. Partimos de um dos fenmenos mais intrigantes,
inexplicveis e complexos com o qual a espcie humana j se deparou.
P : A origem da vida?
R: O golfe.1

1Originalmente, o autor, que vive e trabalha na Austrlia, refere-se ao crquete. Mas como ele usa o esporte apenas como
metfora, utilizamos para isso o golfe, mais conhecido do leitor brasileiro, mas sem prejuzo do sentido didtico original. (N.E.)
1. Bichinhos mostra

EIS UM FRAGMENTO DA COBERTURA de uma partida de golfe jogada na Inglaterra, em dezembro


de 2006: Em uma jogada incrvel, o campeo acertou um albatroz; seu adversrio, no entanto,
pareceu perder a concentrao e fechou o buraco acima do par.
Lamento informar que no sei nada sobre golfe, portanto no saberia dizer se o que
aconteceu foi bom ou ruim. Por que diabos o campeo resolveu acertar a pobre ave? O que ele
tem contra os animais? Quem ser o par de seu adversrio, e por que terminaram um em cima
do outro?
No tem jeito. Se eu quiser apreciar o golfe, primeiro vou ter que me sentar com algum que
me explique o que est acontecendo. E o mesmo vale para praticamente qualquer outra
atividade, de automveis a mecnica quntica: se voc quiser realmente compreender o
assunto, vai ter que falar um pouco da lngua e entender algumas das regras, caso contrrio vai
morrer de tdio, sem entender nada do que est acontecendo.
Entender um jargo no nenhuma demonstrao de inteligncia ou habilidade; s questo
de se familiarizar com o assunto. Um exemplo: meu passatempo preferido em uma fila de
supermercado tentar desvendar o que querem dizer as manchetes dos tabloides, sem espiar o
resto da reportagem.1 Tudo bem, talvez no parea algo que um Prmio Nobel faria, mas pode
ser bastante enigmtico para quem no esteja acompanhando os ltimos acontecimentos no
mundo das celebridades.
A barreira do jargo uma noo bastante simples, mas temos a tendncia de esquec-la.
Profissionais de todo tipo utilizam uma terminologia especial que parece muito impressionante
para quem de fora, mas que geralmente no passa de uma maneira abreviada de dizer algo
que poderia ser compreendido por todos, bastando para isso um pouco de tempo e um
dicionrio.
Quero lhe contar algumas histrias sobre micrbios. Mas estou com um problema: se eu
entrar em explicaes detalhadas e rigorosas sobre ideias e termos biolgicos, gastaria muito
tempo e muito papel, este livro se tornaria um livro acadmico e eu acabaria perdendo o
leitor. Por outro lado, se eu simplesmente comear a tagarelar sobre fatores sigma e RNAsi,
voc talvez decida me mandar passear.
No quero transformar voc em microbiologista. Ser microbiologista uma coisa para a
qual os microbiologistas que foram mandados Terra. Portanto, optei pelo caminho do
meio: uma passada rpida por algumas das ideias bsicas, nomes e princpios da biologia. E
se voc quiser saber mais, d uma olhada na seo de Leituras Recomendadas no final do
livro; caso voc se perca no meio do caminho, no deixe de conferir o glossrio.

Afinal, o que um micrbio?

Quase todo mundo sabe de cor o ciclo da vida: as plantas captam a energia do Sol e nutrientes
do solo; os animais comem as plantas e uns aos outros, e depois morrem; os micrbios
decompem os animais e plantas mortos, transformando-os em nutrientes; e ento tudo
recomea.
Mas o que exatamente um micrbio? Micrbio um termo geral para qualquer criatura
que seja, individualmente, pequena demais para ser vista a olho nu. Essa definio muito
antiga e muito imprecisa, portanto engloba muitas criaturas diferentes: bactrias (o grupo em
que geralmente pensamos quando dizemos germe), arqueias (que se parecem
superficialmente com as bactrias, mas que, como se descobriu recentemente, so bastante
diferentes em muitos aspectos), fungos (das leveduras aos cogumelos) e protistas (este grupo
inclui as algas primitivas, amebas, mixomicetos e protozorios). Os vrus tambm so
micrbios, mas vamos deixar para depois a pergunta picante sobre se eles realmente so seres
vivos ou no.
Esses grupos so to diferentes uns dos outros quanto ns somos diferentes deles
geralmente at mais. Do ponto de vista de um micrbio, voc praticamente idntico a,
digamos, uma pulga, porque voc e uma pulga compartilham muitos processos e estruturas que
o micrbio desconhece. por isso que um antibitico mata bactrias mas no mata pessoas
(nem pulgas): ele emperra um processo exclusivo das bactrias. por isso tambm que os
antibiticos no funcionam em vrus, que no so nem remotamente parecidos com as
bactrias (o que significa que intil tomar penicilina quando estamos gripados). E tambm
no funcionam em fungos, que possuem sua maneira particular de fazer as coisas; se quisermos
lidar com eles, temos que desenvolver antifngicos especiais.
Um micrbio uma criatura formada por uma nica clula. Voc e a pulga so compostos
de muitos tipos diferentes de unidades celulares, que se mantm juntas e que dependem umas
das outras para sobreviver: as cerebrais so inteis sem as do fgado, e as dos msculos sem
as clulas cardacas, por exemplo. Uma nica clula microbiana, no entanto, uma criatura
independente, que consegue sobreviver e se reproduzir sem a ajuda de outras clulas.2
Os micrbios tambm so bem pequenininhos. Em mdia, uma clula de Escherichia coli
(E. coli) tem cerca de 2 micrmetros de comprimento, ou seja, seriam necessrias cerca de 50
mil clulas alinhadas (e um bom trabalho de persuaso) para que elas circundassem o seu
dedo mindinho.3 Um vrus tpico de 10 a mil vezes menor que isso, o que significa,
proporcionalmente, que se um vrus tivesse o tamanho de uma bola de tnis, voc seria grande
o suficiente para deitar com os ps em Melbourne, no Sul da Austrlia, e colocar a cabea
apoiada na pera de Sydney, a principal cidade do pas.
Ainda temos muito a aprender sobre os micrbios: saber o quanto so prevalentes, a que
ponto estamos envolvidos com eles e de que maneira a manuteno da vida na Terra depende
dessas criaturas.
Vou tentar no ficar insistindo demais no quanto deveramos ser gratos a essas criaturinhas
por nossa sobrevivncia. Bem, por que deveramos? No como se eles estivessem fazendo
isso tudo graas bondade de seu corao, coisa que eles nem tm. E para fazer justia,
tambm vou tentar minimizar qualquer preocupao desnecessria com doenas e morte. No
vou hesitar em me aprofundar em algumas histrias bastante repulsivas (em alguns casos, voc
desejaria encarecidamente que fossem histrias de fico), mas acho que as numerosas
interaes nocivas entre micrbios e humanos j receberam ateno suficiente. Ainda assim,
se voc for do tipo que se delicia particularmente com histrias horripilantes, dirija-se
seo de Leituras Recomendadas, onde encontrar alguns livros excelentes com esse tipo de
narrativa.
Voc ainda est a deitado entre Melbourne e Sydney? Hora de levantar. Precisamos dar um
pequeno salto ao passado para examinar a constituio bsica de todos os seres vivos,
inclusive os micrbios.

O que voc desejaria no ter aprendido sobre o DNA

A vida na Terra comeou muitos bilhes de anos atrs. No sabemos exatamente como, mas o
mais aceito atualmente que tudo comeou com uma molcula flutuando no oceano.4 Havia
muitos tipos de molculas flutuando por a, mas essa foi a primeira a apresentar uma
qualidade especial: era capaz de coletar material de seu entorno e utiliz-lo para fazer uma
cpia de si mesma. Essa cpia poderia, ento, fazer outras cpias, e assim por diante. Em
pouco tempo havia muitas dessas cpias pelo lugar, copiando mais e mais. Como no eram
copiadoras perfeitas, s vezes surgiam variaes em uma nova cpia. E se ocorresse uma
mudana aleatria que fizesse com que a molcula passasse a copiar a si mesma de maneira
mais veloz ou eficiente, suas cpias se espalhariam mais rpido que as demais.5
No sabemos como eram essas copiadoras originais, mas parece razovel apostar que
seriam semelhantes a um tipo de molcula que chamamos de cido ribonucleico (RNA). Esta,
juntamente com outra molcula muito parecida chamada cido desoxirribonucleico (DNA),
responsvel por praticamente tudo que chamamos de seres vivos.6
DNA, DNA ouvimos tanto falar dele: sua famosa estrutura em dupla hlice se tornou um
tema de design bastante familiar, e atualmente seu nome lanado em qualquer conversa
cotidiana. Ento, por que tanto alarde?
Simplesmente porque o DNA a pedra fundamental de tudo o que vivo: todos os
organismos so formados por uma ou muitas clulas, e toda clula contm molculas de DNA,
que correspondem ao depsito de informaes da clula. Caso voc esteja se perguntando, o
DNA puro se parece com uma meleca branca e fosca. Voc talvez tivesse imaginado que esse
material maravilhoso deveria ser algum tipo de filamento dourado e brilhante, mas a natureza
no est nem a para nossas suscetibilidades estticas.
Quando nos referimos ao DNA, geralmente falamos de sua sequncia. Assim como o cdigo
bsico de um programa de computador formado por uma srie de zeros e uns, uma molcula
de DNA codifica informaes usando um cdigo gentico formado por uma srie de quatro
bases possveis: A, T, G e C (adenina, timina, guanina e citosina). Uma sequncia de DNA
mais ou menos assim, quando escrita no papel: ATTTGCAGTTTACCCGTG Para ns,
isso to sem sentido quanto um cdigo binrio 000101010000100, mas os mecanismos
celulares sabem como ler essas informaes.
O total de informaes genticas codificadas nessas sequncias chamado genoma.
importante entender que existem muitos tipos de informaes diferentes em um genoma. H
trechos que dizem a outros trechos como e quando funcionar, trechos que apontam para outros
trechos, e trechos cuja funo ainda no conhecemos, se que tm alguma. Os grupamentos
mais evidentes, no entanto, so chamados genes.
Gene: outra palavra popular que lanada em qualquer situao. Por sorte, atualmente
encontramos muito menos ideias equivocadas sobre os genes na mdia (por exemplo, a noo
de que podemos ter um gene para caractersticas complexas como agressividade, depresso
ou noo de moda), mas ainda assim restam muitos criativos mal-entendidos sobre o conceito.
Parte do problema que at mesmo os bilogos tm definies divergentes para o termo.
Entre as mais populares esto a definio uma unidade hereditria, que til para estudos
evolutivos tericos, e a explicao mais prtica, preferida pelos que trabalham em
laboratrios, uma sequncia de DNA responsvel por criar um produto funcional. Nenhuma
definio a correta, pois o termo foi cunhado no sculo XIX por pessoas que no sabiam, e
no poderiam saber, o que era o DNA ou como ele funcionava. Sessenta anos mais tarde, o
conceito terico se tornou de sbito uma realidade fsica algo que podia ser efetivamente
visto e tocado (caso voc goste de mexer em gosmas, claro).
Portanto, um micrbio uma nica clula, a clula contm genomas, e os genomas so
feitos de genes (e umas outras coisinhas). Passemos agora parte pela qual todos estavam
esperando: a reproduo.
O DNA armazenado na clula na forma de duas fitas complementares. Isso permite que a
clula crie duas cpias de seu genoma ao se dividir, de modo que cada nova cpia da clula
(a clula filha) possua uma cpia completa das informaes de que precisa para funcionar.
Em uma bactria ou uma arqueia, a maior parte do DNA est contido em uma molcula
circular chamada cromossomo. Em fungos, protistas e na maioria dos organismos
multicelulares, encontramos mais de um cromossomo. Uma clula humana tem 23 tipos
diferentes de cromossomos, com duas cpias de cada tipo, porque os humanos se reproduzem
sexualmente, e a reproduo sexuada trata de dar ao filho uma cpia de cada tipo de
cromossomo de cada um dos pais. Os micrbios, por outro lado, se reproduzem
assexuadamente: a clula microbiana faz uma cpia de seu genoma, divide-se em dois (de
modo que cada metade receba uma cpia inteira), e as duas metades comeam a crescer
novamente. Ciclo terminado. No preciso discutir com qual dos pais a criana mais
parecida, ou com o nariz de qual dos dois ela ficou.

A msica dos genes

Os genes, por si ss, no fazem nada; na verdade, eles so apenas instrues para que certas
coisas sejam feitas. Um genoma flutua sozinho por a, toa, at que outro componente da
clula (uma enzima chamada RNA polimerase) o agarre e leia um certo gene de sua
sequncia, passando por cima desse trecho especfico de DNA e produzindo uma cpia (ou,
em alguns casos, mltiplas cpias), ou transcrio, desse gene. mais ou menos o que
aconteceria se voc pegasse um longo manual de instrues e fizesse uma fotocpia de uma s
pgina, que relevante para o produto especfico no qual voc est mexendo; se voc
precisasse distribuir essa pgina a muitos funcionrios, talvez fizesse mltiplas cpias.
Depois disso, um elaborado aparelho chamado ribossomo utiliza o RNA transcrito para
criar outro tipo de molcula: uma protena.7 Que protena? Depende do gene que foi lido.
As protenas so uma categoria muito ampla de molculas. H inmeros tipos de protenas,
e elas realizam uma variedade imensa de atividades. Se uma clula fosse uma casa a ser
construda, as protenas seriam ao mesmo tempo as ferramentas, os artesos e os materiais de
construo.
Os materiais de construo so chamados protenas estruturais (alguns bons exemplos
dessas protenas so as fibras de actina e tubulina, que impedem nossas clulas de colapsarem
sobre si mesmas; e a queratina, que forma nosso cabelo e nossas unhas), e os artesos e
ferramentas so chamados enzimas. Toda enzima capaz de executar uma atividade
particular: elas se ligam a uma molcula-alvo especfica um substrato e ento atuam
sobre ela de alguma maneira, seja cortando-a, unindo-a ou a modificando.8 Quer digerir
comida? Enzimas. Mexer um msculo? Enzimas. Pensar? Enzimas.
Outra categoria de protenas transporta coisas por a. Elas se agarram a uma molcula-alvo
e ento a movem de um lugar a outro (protenas de transporte) ou simplesmente sinalizam
clula que apanharam e identificaram uma molcula em particular (receptores).
As protenas tambm podem atuar como os prprios sinais os hormnios (por exemplo, a
insulina) so uma classe bastante conhecida de protenas sinalizadoras.9
Neste ponto, muito importante enfatizar que uma clula no se dedica simplesmente a ler
todo seu genoma do incio ao fim e a produzir todas as protenas codificadas pelos genes.
Quase todas as clulas de nosso corpo possuem um conjunto completo de genes, mas no os
utilizam por inteiro. As clulas da pele no produzem enzimas hepticas, e as clulas
hepticas no tentam se contrair como os msculos. Existem mecanismos reguladores muito
elegantes organizados de modo a assegurar que cada clula expresse somente as protenas
necessrias, e somente a quantidade correta de cada uma delas. Se todas as protenas fossem
expressadas de uma s vez, produziria um amontoado catico como o barulho ininteligvel
que criamos (no lugar de msica) quando apertamos todas as teclas do piano simultaneamente.
Voc se lembra do fato cientfico, citado com frequncia, segundo o qual os humanos
compartilham 98% de seus genes com os chimpanzs? Ainda que isso parea sugerir que as
duas espcies so muito parecidas, no bem assim. verdade, compartilhamos muitas
informaes genticas com nossos primos smios, mas elas so lidas e usadas de maneiras
muito diferentes (vm-me mente, por exemplo, os pelos corporais). Como de costume, o que
realmente importa no o que temos, e sim o que fazemos com isso.
As clulas microbianas funcionam basicamente da mesma maneira. Por serem organismos
unicelulares e fazerem tudo por conta prpria, os micrbios utilizam uma poro bastante
extensa de seu genoma mas no todo de uma s vez. Eles so capazes de sentir o ambiente
que os cerca e reagir a ele, produzir enzimas que digerem um nutriente especfico quando esse
nutriente est por perto e passar a produzir outras enzimas caso haja outros nutrientes,
melhores, a serem consumidos. Se estiver quente, o micrbio produz protenas que o ajudam a
suportar o calor (mas, lamentavelmente, eles no se parecem com minsculos ventiladores
eltricos) e que podem ser desmontadas e recicladas quando o tempo refrescar novamente.
Se combinarmos tudo isso, podemos visualizar a imagem de uma clula viva: temos um
genoma (uma molcula de DNA muito longa) que manipulado por protenas reguladoras e
pela RNA polimerase para produzir sequncias mais curtas de RNA. Essas sequncias vo at
os ribossomos, que geram ento todo tipo de protenas. Ao redor do genoma ocorrem milhares
de processos as enzimas atuam sobre seus substratos, as protenas movem materiais de um
lugar a outro e h coisas sendo constantemente construdas, quebradas, substitudas e
modificadas. Se voc vislumbrar uma fbrica que ocasionalmente se duplica, acelerar o
processo em 10 mil vezes e reduzir a escala de tamanho cerca de 100 milhes de vezes,
conseguir captar a ideia geral.
Toda essa atividade est contida no interior de uma membrana celular, que separa o lado
de dentro do lado de fora.10 Na superfcie da membrana (e dentro dela), h protenas
receptoras e de transporte, que so os contatos da clula com o ambiente externo: essas
protenas sentem o ambiente, reagem a ele e transportam substncias para um lado e outro da
membrana.
Nos seres humanos, esse ambiente composto principalmente pelas clulas vizinhas: como
falei antes, uma clula humana uma mquina dentro de uma mquina ela s capaz de
sobreviver e funcionar como um componente de uma estrutura muito maior.
O ambiente de um micrbio, por outro lado, pode conter seus irmos (leia-se:
concorrentes), outras espcies de micrbios (leia-se: concorrentes) e coisas que comem
micrbios (leia-se: problemas). Certas condies fsicas importantes temperatura,
salinidade, fontes de energia, composio qumica do ambiente tambm afetam o micrbio
a cada segundo de sua vida. Um que esteja tentando estabelecer moradia em um pulmo
humano, por exemplo, ter de lidar com o sistema imune, que tentar constantemente se livrar
dele, enquanto outro em uma poa de lama, ou no alto de uma rvore, ter um conjunto
bastante diferente de problemas.

Reproduzir. Repetir. Repetir.

Agora j sabemos o que um micrbio, conhecemos sua aparncia e aprendemos um pouco


sobre seu funcionamento. Mas, o que um micrbio faz?
Basicamente, ele se multiplica. Uma clula microbiana um objeto que se preocupa
essencialmente em conseguir energia e materiais suficientes para se duplicar repetidamente.
Ela no faz isso porque quer (os micrbios no tm crebros com os quais possam querer
coisas), e sim porque esse o princpio bsico da evoluo se algo tende a se reproduzir
com eficcia, ir se disseminar. Caso contrrio, seu nmero definharia rumo no existncia,
de modo que, no fim das contas, j no encontramos micrbios que no sejam bons
multiplicadores.
Portanto, os micrbios que tenham desenvolvido aleatoriamente algo que os ajude a
sobreviver e se multiplicar em seu ambiente acabaro (de maneira no aleatria) por subjugar
numericamente os demais. Ao menos isso o que diz a teoria clssica; mais adiante, porm,
lhe apresentarei a alguns micrbios que tambm desenvolveram truques e atalhos para
acelerar e otimizar sua evoluo.
No outro lado da corrida, alguns micrbios efetivamente perdem alguma coisa para obter
uma vantagem, em vez de desenvolver algo novo. Como um profissional de qualquer estilo de
corrida poder confirmar, absolutamente crucial deixar a mquina o mais enxuta possvel
para ganhar uma vantagem competitiva, porque e este princpio to importante na
biologia quanto em qualquer outra rea tudo tem seu preo. Se um micrbio perdeu um
sistema desnecessrio, no precisar mais alocar tempo, material e energia na manuteno
desse sistema, podendo investir mais recursos na reproduo. Esse micrbio est um passo
frente na corrida perptua. s vezes, um sistema ou caracterstica em particular no
necessrio para a sobrevivncia de um micrbio. Por exemplo, a capacidade de suportar o
calor intenso intil em um ambiente frio. Portanto, aps algum tempo, a maior parte dos
micrbios em uma rea de baixa temperatura sero os filhos do primeiro micrbio a ter
perdido essa capacidade.
claro que nem todos os ambientes so iguais. Depois do surgimento das primeiras clulas,
o processo natural de otimizao fez com que, se voc visse o mesmo tipo de micrbio em
dois ambientes distintos, com o tempo os dois grupos se desenvolveriam de maneiras
radicalmente diferentes.11 Os micrbios que viveram em lugares quentes, por exemplo,
aprenderam a lidar cada vez melhor com temperaturas elevadas, podendo assim se aventurar
rumo a ambientes ainda mais quentes. Por que eles se adaptariam dessa forma? Pela
recompensa: um micrbio capaz de avanar sobre um novo territrio fica com esse lugar s
para si. E no estamos falando apenas do territrio fsico: se um microrganismo evoluir de
modo a ser capaz de utilizar para seu benefcio algo que est presente no ambiente (digamos,
um recurso alimentar), ele se ver de sbito em uma situao muito mais vantajosa e
conseguir se reproduzir mais rpido que todo o resto.
E pode acreditar que eles se reproduzem: em boas condies, uma clula de E. coli
consegue se transformar em duas aps 20 minutos. Multiplique esse processo por um monte,
espere alguns bilhes de anos e voc ter o que vemos hoje: micrbios de todos os tipos, em
toda parte, nadando em cada gota de gua e se agarrando a qualquer superfcie.

FAIXA BNUS 1: Fazendo as contas

Eis aqui uns nmeros bem interessantes sobre micrbios, pensados especialmente para
deixar voc embasbacado:
Nmero de micrbios em uma colher de ch de terra: cerca de um trilho.
Nmero de espcies de micrbios nessa colher de ch de terra: cerca de 10 mil.
Nmero total de espcies de micrbios: ningum sabe; a melhor estimativa de algo em
torno de alguns bilhes.
Nmero de micrbios por centmetro quadrado de pele humana: mais de 100 mil.
Razo entre clulas microbianas e clulas humanas em nosso corpo: dez para uma.
Peso total dos micrbios em um corpo humano saudvel: 1kg a 2kg.
Nmero de vezes que uma clula de E. coli consegue se reproduzir em um dia: 72.
Momento em que os primeiros micrbios surgiram na Terra: 3,8 bilhes de anos atrs.
Perodo durante o qual tiveram este lugar s para eles: cerca de 3 bilhes de anos.
Momento em que a raa humana notou pela primeira vez a existncia dos micrbios:
sculo XVII.
Momento em que a raa humana comeou a perceber que os micrbios causavam
doenas: final do sculo XIX.

Estes nmeros no levam em considerao os vrus; se o fizessem, os valores subiriam


em algumas ordens de grandeza.

1 Tambm estou secretamente espera desta manchete: Angelina Jolie busca amante baixinho, preferencialmente escritor
cientfico, para se curar de desiluso amorosa.
2 Na verdade, no to simples. Mais adiante vamos ver que a trama fica mais complexa, mas este um bom ponto de partida.
3 1 metro = 1 milho de micrmetros.
4 Molcula: um grupo de dois ou mais tomos mantidos em uma configurao estvel por ligaes qumicas. Essa definio
desperta as perguntas O que so ligaes qumicas? e O que um tomo?, o que nos leva aos prtons, eltrons e nutrons,
depois s foras eletromagnticas, depois aos quarks onde terminaria a explicao?
5 A origem da vida se tornou atualmente uma questo poltica contestada acaloradamente; vrios grupos afirmam que isso no
teria possibilidade de ocorrer e que certamente alguma outra entidade esteve envolvida no acontecimento: a lista de principais
suspeitos inclui a CIA, o Greenpeace e a Maonaria.
6 Com exceo dos prons, dos quais falarei no Captulo 8.
7 Esta uma descrio ridiculamente curta de um processo que um estudante s consegue memorizar depois de muitas noites
regadas a cafena, e que os cientistas levaram dcadas para desvendar.
8 Substrato: qualquer material sobre o qual uma enzima atue.
9 Muitos hormnios, porm, como a adrenalina ou a testosterona, no so protenas.
10 interessante observar que, segundo certas teorias bastante convincentes, a formao da membrana, e no a replicao de
molculas, foi a etapa crucial na origem da vida.
11 Isso se voc existisse alguns bilhes de anos atrs e tivesse pacincia para ficar toa na lama fervente por anos e anos.
2. Bichinhos no mapa

SEMPRE QUIS QUE OS MICRBIOS tivessem nomes mais divertidos. Onde esto o aiai, o ocapi, o
sapo-veneno-de-flecha, os moluscos turbo e o bandicoot do mundo microbiano? O micrbio
com o nome mais bacana que conheo o Actinomyces funkei. Tudo bem, a Dokdonella
fugitiva tem um ar sombrio e misterioso, e temos que elogiar o Aeromonas popofii por sua
airosa jovialidade; mas os nomes de micrbios geralmente so longos, em latim, descritivos e,
para o leigo, obscuros (da o Geodermatophilus obscurus ganhar nota mxima em todos esses
quesitos). A nica feio redentora dos nomes de micrbios so as localidades exticas s
quais muitas vezes se referem: Erwinia tasmaniensis, Desulfomicrobium norvegicum,
Klebsiella singaporensis, Desulfovibrio mexicanus, o candidato local Actinoplanes
brasiliensis e o extremamente especfico Dyadobacter beijingensis so apenas uns poucos
exemplos dessa categoria.
O nome de um micrbio geralmente assinala o lugar em que essa espcie em particular foi
descoberta. O temido vrus Ebola, por exemplo, foi batizado assim graas ao vale prximo ao
local onde ocorreu o primeiro surto da doena. A localizao geogrfica, no entanto,
dificilmente chega a ser a caracterstica mais interessante dos lugares nos quais encontramos
os micrbios em si. Esses organismos so especialistas em sobreviver em ambientes
incomuns, at mesmo extremos, geralmente agressivos demais para outras formas de vida.
Para encontrarmos alguns desses micrbios, temos que viajar at os confins da Terra; mas
antes de faz-lo, vamos dar um pulo em um local um pouco menos cativante, onde poderemos
encontrar um micrbio que tem sido cultivado aos bilhes e descobrir por qu.

O rei do laboratrio

Permita que lhe apresente o E. coli, humilde morador do nosso intestino, cultivado e estudado
incessantemente em inmeros laboratrios de todo o mundo e causador de odores nauseantes
em banheiros de toda parte.
Naturalmente, no existe algo que se possa chamar de micrbio tpico, assim como no h
um ser humano tpico (a no ser que decidamos aglomerar certas estatsticas, o que nos levar
a descobrir que esse ser humano um fazendeiro de Tquio de 28 anos de idade chamado
Mohammed Zhang); mas o E. coli um bom comeo e nos dar uma base de comparao para
os exemplos mais extremos da microbidade.
O E. coli pertence famlia de bactrias chamada Enterobacteriaceae. Pesando um
milionsimo de milionsimo de grama, ele tem adorveis 2 micrmetros de comprimento e
cerca de 0,8 micrmetro de dimetro, o que lhe d a forma vistosa e elegante de um basto
no muito diferente de uma cpsula de remdio pequena e agitadia. Seus hobbies so nadar
por a e se reproduzir. Geralmente encontrado no intestino de mamferos (um lar que divide
com muitas outras espcies de microrganismos), mas j foi visto em vrios outros lugares,
normalmente por ter sido excretado do intestino para a gua. Como corresponde a seu lugar no
mundo, ele prefere as condies encontradas em seu habitat original: midas, a 37C,
alcalinas e ricas em nutrientes dos quais se alimenta e que, ao mesmo tempo, auxilia nosso
sistema digestivo a processar e absorver.
primeira vista, ele no tem nada de especial, nada que devesse lhe valer tanta ateno.
Tudo bem, o E. Coli est em contato prximo com os seres humanos e auxilia seu sistema
digestivo, mas raramente causa algum problema (umas de suas poucas linhagens se tornaram
problemticas, como o moderadamente temido O157:H7, mas elas constituem uma pequena
minoria) e no tem nenhuma caracterstica particularmente cativante. Ainda assim, os bilogos
de toda parte o cultivam, estudam e cutucam constantemente. Por qu? O que ele tem de to
especial?
A resposta est na convenincia o E. coli a ferramenta de laboratrio perfeita. Vrias
propriedades fazem com que gostemos tanto dele:
Em primeiro lugar, podemos cultiv-lo rapidamente e com baixo custo. possvel deixar
uma nica clula bacteriana crescendo durante a noite em um bquer, aquele tpico copo de
laboratrio, que colocado em uma incubadora; na manh seguinte, haver bilhes de cpias
idnticas rodopiando ali dentro, e poderemos estud-las como acharmos melhor.
Em segundo lugar, podemos armazen-lo praticamente para sempre em um congelador,
depois derret-lo e continuar a us-lo como se nada houvesse acontecido. Tente fazer isso com
um rato de laboratrio.1
Em terceiro, um organismo bastante complacente: aceita DNA externo sem muita
dificuldade. Se voc tiver um gene que deseja estudar tanto faz se bacteriano, humano ou
de qualquer outro tipo , poder inserir uma nica molcula dele em uma clula de E. coli,
colocar o micrbio em um bquer com uma sopa de nutrientes (estou pulando alguns detalhes
tcnicos, veja bem) e, dentro de poucas horas, ter um recipiente cheio de bactrias contendo
o gene desejado, com o qual poder ento trabalhar. O que temos em mos , na verdade, uma
mquina geradora de DNA muito prtica e feita sob medida. E, o que ainda melhor, com uma
manipulao ligeiramente diferente, o E. coli passar a produzir grandes quantidades de uma
protena desejada a partir do gene que nele colocamos. No Captulo 6, voc conhecer
indstrias inteiras baseadas nessa capacidade.
Em quarto e ltimo lugar, nunca se veem grandes protestos contra a crueldade com os
micrbios. Bilhes dessas criaturas so assassinadas diariamente, mas ainda estou para ouvir
falar de uma manifestao pedindo o fim dessa prtica. Talvez seja pelo fato de que o E. coli
no tecnicamente um animal; ou ento, presume-se que, como a clula do E. coli no possui
um sistema nervoso, no pode sentir dor nem sofrimento (o que pode ou no ser verdade, ou
relevante para a discusso tica); ou ento, a causa pode estar no simples fato de que at
mesmo o mais ferrenho ativista pelos direitos dos animais joga milhes deles pela privada
diariamente. Desconfio que o motivo mais importante seja que o E. coli no reclama nem
emite nenhum som de sofrimento quando maltratado, muito menos se contorce de angstia
(visivelmente, ao menos, j que no pode ser visto a olho nu) e, de qualquer forma, no
meigo nem fofinho.2
H muito mais a ser dito sobre o E. coli. Entretanto, o laboratrio no o nico lugar onde
podemos encontrar micrbios.

Sinta o calor
Eis um experimento que voc no deve tentar fazer em casa.
Feche o seu quarto hermeticamente, encha-o at, digamos, a altura do pescoo de gua
fervendo e fique sentado ali dentro por algumas horas.
Pois bem, existem vrios bons motivos para no tentar isso em casa: voc morrer gritando
de agonia, um familiar seu vai me processar at arrancar meu ltimo tosto, e algum ter que
limpar a baguna no final.
Mas se voc tivesse tentado (o que no deveria ter feito, repito, para que meu consultor
jurdico finalmente pare de choramingar), teria experimentado o que, para um micrbio em
particular, seria um ambiente ligeiramente refrescante.
Frequentemente encontramos criaturas estranhas em lugares estranhos. Se voc ler um
pouco da histria da microbiologia, encontrar muitos casos em que foi dito que impossvel
existir vida nesse lugar por isso passou tanto tempo at que algum fosse at l e desse
uma boa olhada. No caso em questo, dar uma olhada tambm teria sido algo bastante
problemtico: este micrbio em particular vive em lugares muito inacessveis chamados
fumarolas negras (black smokers), tipos dos acidentes geogrficos chamados de fontes
hidrotermais, chamins naturais altas (de at 8m ou 9m de altura) que surgem do fundo do
oceano e cospem na gua um magma hiperaquecido, vindo de baixo da crosta terrestre.
Estamos falando de temperaturas de at 400C.
Mas a gua no ferve a 100C ou algo assim?, ouo voc perguntar. Na sua cozinha, sim;
mas a 2km abaixo do nvel do mar, a presso da gua to forte que a gua quente continua
lquida. Formam-se crculos concntricos ao redor da chamin, e as temperaturas mais quentes
ocorrem perto do buraco. Como a gua fria do oceano cerca o buraco por todos os lados,
formam-se zonas circulares cada vez mais frias a seu redor: a zona mais prxima da chamin
absurdamente quente, a zona em torno um pouquinho mais fria (falando muito relativamente)
e assim por diante, at a zona mais externa, que est temperatura da gua do oceano
(prxima de zero). Os sete crculos do inferno no uma descrio muito precisa, mas d
para ter uma ideia.
Se como o inferno, deveramos esperar encontrar muito fogo e enxofre ali dentro e
estaramos certos: a chamin em si feita de ferro e minerais sulfricos, e a gua est repleta
de substncias qumicas venenosas, que vo do cido sulfdrico a vrios metais pesados. Para
piorar a situao, muito escuro l embaixo: como a luz do Sol no chega a essas
profundidades, no existe a possibilidade de fotossntese. Fervente e congelante; venenoso;
presso capaz de amassar um carro; inteiramente escuro no um lugar extremamente
hospitaleiro, ? Ainda assim, h quem o chame de lar, doce lar.
Em 1997, descobriu-se que uma amostra de material retirada de uma fonte hidrotermal
continha uma espcie de micrbio que conseguia suportar, indefinidamente, a exposio a
113C e que se reproduzia alegremente a 106C (para um micrbio, a atividade reprodutiva
um sinal confivel de que as condies esto timas). Abaixo de 90C era, efetivamente, frio
demais para ele. Chamado de Pyrolobus fumarii (P. fumarii), que em latim significa lbulo
de fogo da chamin, tratava-se do organismo mais resistente ao calor j descoberto.
Os organismos resistentes ao calor (hipertermfilos) foram descobertos vrias dcadas
atrs e so muito interessantes para os cientistas, porque nveis to elevados de energia
calorfica acabam completamente com os organismos comuns: as protenas mudam de forma
(ferva um ovo para ver), o DNA se perde completamente e as membranas das clulas estouram
feito bolhas; mas estes caras lidam com isso sem problemas.3 Desde que foram descobertos,
novos estudos revelaram certas obras extraordinrias de engenharia orgnica nesses
micrbios que lhes permitem funcionar.
Os hipertermfilos tambm so teis: uma enzima do hipertermfilo Thermus aquaticus
essencial para uma tcnica de laboratrio chamada reao em cadeia da polimerase (PCR, na
sigla em ingls), que simplesmente a tcnica mais til para a pesquisa biolgica desde a
inveno da roda. Resumidamente, a PCR amplifica uma sequncia de DNA, transformando
uma cpia da sequncia em milhes. Isso nos permite estudar, analisar e utilizar essa
sequncia. A PCR tambm a base de toda a anlise forense por DNA da qual voc ouve falar
nos noticirios (e, como um lamentvel efeito colateral, tem sido a base para muitos e muitos
episdios da srie CSI).
De volta ao P. fumarii, esse cara faz mais do que simplesmente resistir ao calor. Como
vimos, o ciclo da vida depende de que as plantas captem a energia do Sol e os nutrientes do
solo, de que os animais comam plantas e outros animais e depois morram e de que os
micrbios decomponham os animais e plantas mortos, transformando-os em nutrientes; e assim
por diante. O nico elemento no cclico envolvido nesse processo o Sol a bateria que
movimenta o ciclo. Toda criatura viva depende da energia solar; se ela no estiver presente, o
circuito interrompido. Mas o P. fumarii (e alguns outros micrbios igualmente esquisitos)
absolutamente no precisa do Sol: ele obtm sua energia do calor e das substncias qumicas
do ambiente que o cerca, por meio de uma srie de truques bioqumicos complicados, em
cujos detalhes no vou entrar.4 Ele literalmente vive da Terra e, ao faz-lo, d a outras
criaturas a oportunidade de viver, permitindo a existncia de todo um ecossistema: um
conjunto variado de criaturas que vivem perto de fontes hidrotermais possui relaes
simbiticas com os hipertermfilos ou se alimenta deles. Outros seres so predadores dessas
criaturas, de minhocas serpenteantes a lesmas com presas venenosas que caam moluscos
revestidos com ferro; portanto, a vizinhana de uma fumarola negra cheia de vida, enquanto,
a seu redor, o fundo do oceano um lugar desolado e silencioso.
E voc est achando que 113C dureza? Em 2003 foi descoberto um micrbio ainda mais
cascudo em um complexo de chamins situado na cadeia de montanhas submarinas Juan de
Fuca, no Oceano Pacfico. Chamado provisoriamente de Cepa 121, em virtude da maior
temperatura na qual era capaz de crescer (e o organismo ainda sobrevive a 130C), ele deixa
o P. fumarii no chinelo. Mais que isso, esse organismo utiliza ferro em vez de oxignio, sendo
portanto inteiramente independente do Sol.
Foram encontrados diversos hipertermfilos em muitos complexos de suspiros, ou
chamins, em todos os oceanos; mas como exatamente eles chegaram ali? Esses organismos
no podem simplesmente deixar uma chamin e viajar at outra, porque no sobreviveriam
jornada congelante. Ento, como que eles fazem?
No sabemos a resposta, mas algo a se pensar: todos os hipertermfilos, assim como
outros micrbios que resistem a condies extremas (frio, acidez e salinidade, por exemplo),
pertencem ao grupo de organismos chamados arqueias. No so bactrias, e certamente no
so fungos trata-se de um tipo diferente de criatura. Um organismo desse reino to
diferente de uma bactria quanto de ns. Foram chamados arqueias porque so arcaicos e,
apesar de viverem ao nosso lado no sculo XXI, acredita-se que sejam bastante parecidos
com os primeiros organismos surgidos no planeta Terra; em outras palavras, fomos ns que
mudamos, enquanto eles permaneceram iguais.
possvel que, h bilhes de anos, as condies na Terra fossem bastante inspitas com
enxofre e metal jorrando do oceano, e sem oxignio e que a primeira forma de vida
estivesse equipada para suport-las. Posteriormente, a situao se acalmou, e a vida evoluiu
para se ajustar mudana de condies. Mas ainda restam pequenas ilhotas de ferocidade e,
nelas, as relquias inalteradas de uma era ancestral ainda fazem o que vm fazendo h tempos
imemoriais.
Esse assunto talvez esteja um bocado mido demais? Vamos ento ao Chile, para nos
secarmos um pouquinho na verdade, no s um pouquinho.

Um gole de vida

O corao do deserto do Atacama, no Chile, que se situa ao leste do Oceano Pacfico e se


estende at a Cordilheira dos Andes, o lugar mais seco da Terra. seco, seco, seco. A chuva
praticamente desconhecida ali. No h rios, nem lagos, no h gua de nenhuma espcie; e
ausncia de gua equivale a ausncia de vida. A natureza assim sem excees.
No de surpreender que esse deserto, apesar de no ser especialmente quente (para um
deserto, pelo menos), seja o lugar mais rido do planeta. to destitudo de vida que a Nasa o
utiliza para testar as sondas que manda para Marte, pois o ambiente terrestre mais parecido
com os desertos desse planeta. Nenhuma planta vive ali, nenhum inseto, nem mesmo
micrbios. Nada.
Ainda assim, em 2005, em um antigo lago ressecado que hoje no passa de uma coleo de
rochas salgadas, o microbiologista Jacek Wierzchos encontrou um tipo de bactria
extremamente resistente vivendo alguns milmetros dentro das rochas.
Do que esses bichos vivem? Onde conseguem a gua de que precisam? Por que esto no
interior das rochas, e no na superfcie? O que est acontecendo?
Ainda no temos todas as explicaes, mas acreditamos que funcione da seguinte maneira:
at mesmo os lugares mais secos possuem alguma umidade no ar. Quando a temperatura cai,
noite, parte dessa umidade se precipita na forma de minsculas gotculas de gua e fica no
cho assim que surge o orvalho. No Atacama, geralmente h muito pouca umidade;
entretanto, em algumas noites (no muito frequentes), geralmente logo antes da alvorada, h um
pouco de orvalho no ar. Quando esse orvalho cai sobre um pouco de sal, este suga a umidade
(borrife algumas gotas dgua sobre um pouco de sal de mesa e veja o que acontece) e a gua
chega aos nossos amigos microscpicos, que estavam adormecidos, esperando pacientemente
por esse momento. Eles ento despertam e se pem rapidamente a trabalhar, j que essa a
nica oportunidade que tero para executar alguma atividade nos prximos tempos.
Em primeiro lugar, eles se abrem e recebem a luz do Sol; como as plantas, essas bactrias
so fotossintticas (pertencentes famlia Chroococcidiopsis de cianobactrias), portanto
absorvem sua energia diretamente do Sol. Se estiverem com sorte e tiverem um pouco mais de
tempo, realizaro algumas tarefas de automanuteno; e se o dia for realmente bom, talvez
decidam ir um passo alm e se multiplicar (o que fazem, claro, dividindo-se).
A diverso ao Sol termina rapidamente, j que a cada momento em que esto abertos
perdem um pouco mais de sua preciosa gua, portanto se fecham novamente e repousam entre
os reluzentes cristais de sal no leito de um lago que secou h milhes de anos.
Talvez sonhem com a chuva.

Cidade da gosma

Enganei voc ali atrs, quando falei do E. coli. Aquele com que trabalhamos no laboratrio
no exatamente do tipo que encontramos em nossas tripas. Ao longo do tempo, a variedade
de laboratrio foi modificada de modo a se tornar mais manejvel em particular, para
perder a tendncia de secretar grandes quantidades de uma substncia repulsiva e pegajosa
que interfere com seu manuseio. Vou contar agora a histria das maravilhosas estruturas (que
chamamos de biofilmes) produzidas a partir dessa tal repulsiva e pegajosa substncia. Os
biofilmes so o tipo de coisa que faz com que gastemos muito tempo tentando nos livrar dela
e muito dinheiro, pois no algo que possamos fazer por conta prpria.
Geralmente pensamos nos micrbios como criaturas que nadam em ambientes aquticos.
Mas nem sempre assim. Frequentemente um micrbio encontra uma superfcie slida e adere
a ela, utilizando certas protenas pegajosas de sua superfcie. Ele ento comea a secretar uma
substncia aucarada que forma uma concha viscosa a seu redor, qual outros micrbios
aderem. Estes tambm comeam a secretar suas substncias, e em pouco tempo temos todo um
amontoado de micrbios secretores um prspero e movimentado emaranhado de
microrganismos, camada sobre camada, cercados por uma matriz protetora externa, cada um
deles ocupando uma caverna minscula formada dentro da gosma. Voc j esteve em uma
cidade hiperpovoada como Hong Kong, em um mercado rabe no Oriente Mdio ou nas partes
menos glamorosas de Nova York? mais ou menos assim, s que mais gosmento.
Estima-se atualmente que a maior parte dos micrbios da Terra viva em biofilmes; no
entanto, ainda sabemos surpreendentemente pouco sobre eles, porque esse tipo de estrutura
densa e fechada muito difcil de se estudar (pergunte a um policial que trabalhe no centro da
cidade, ou a um soldado que teve de lutar em uma guerra urbana). Os cientistas preferem lidar
com coisas facilmente mensurveis, como clulas bacterianas que flutuam individualmente em
um lquido. Quando elas comeam a se amontoar, grudam nas coisas e se recusam a sair,
tudo muito confuso: no conseguimos determinar direito sua concentrao, porque no esto
dispersas de maneira homognea; da mesma forma, difcil chegar at elas, pois esto
protegidas pela matriz externa. No conseguimos nem saber exatamente o que estamos
estudando, porque h diferentes tipos de micrbios l dentro, todos com propriedades
diferentes. Isso, como veremos mais tarde, tambm faz com que seja difcil nos livrarmos
deles. E no estamos falando de nenhum organismo especial ou ultrarresistente s que,
uma vez organizados dessa maneira, eles viram uns bichinhos bem desgraados, difceis de
lidar.
E eles se organizam, pode ter certeza: os biofilmes no so apenas um amontoado de
bichinhos, um em cima do outro. Geralmente h muitas espcies diferentes vivendo juntas,
lado a lado ( culturalmente muito diversa, a comunidade bioflmica), comunicando-se umas
com as outras. Fazem isso trocando todo tipo de sinal qumico. Criaturas totalmente diferentes
falando a mesma lngua no incrvel? Biologicamente, um fungo falando com uma
bactria como voc trocando agrados com uma amoreira. difcil decifrar exatamente o que
eles esto dizendo, e qualquer pessoa que j tenha observado alguma parte da natureza por
bastante tempo poder deduzir que o conflito certamente faz parte desse jogo; mas o resultado
final um prspero habitat multicultural, portanto o que quer que eles faam parece estar
dando bom resultado.
Os biofilmes tambm possuem encanamento: h canais que abastecem os micrbios
residentes com a gua e os nutrientes necessrios, alm de servirem como boas vias de
comunicao (j que por eles tambm circulam molculas de sinalizao). No fim das contas,
no a balbrdia que poderia parecer vista de fora: os micrbios em biofilmes no crescem
de qualquer jeito eles se dispem de modo a no bloquear os canais dgua, e se
diferenciam fazendo com que a camada externa seja mais dura e resistente que a prspera
camada interna. Trocando em midos, os biofilmes so organizados.
Mas seus habitantes no ficam sempre ali parados: micrbios aventureiros muitas vezes se
desligam da estrutura principal sozinhos ou em pequenos amontoados para buscar a
sorte em outras terras (ou corrente abaixo, j que eles seguem o fluxo). Eles provavelmente
gritariam Gernimo! ao se soltarem, se tivessem uma boca com a qual fazer isso.
Podemos encontrar biofilmes em qualquer lugar em que haja umidade e uma superfcie na
qual aderir: eles tornam as pedras dos rios escorregadias, entopem ralos e tambm so um
problema terrvel em hospitais, onde se prendem a cateteres e se recusam a sair. Como esto
constantemente enviando novos colonizadores, podem criar um problema de contaminao
crnica em pessoas que precisam ser entubadas por algum motivo.
Os biofilmes tambm se formam no interior de nosso corpo: um tipo em particular gosta de
crescer nas vlvulas do corao e causa inflamaes srias, sendo um dos motivos pelos quais
a pesquisa sobre biofilmes est ganhando grande destaque. Em outra forma (a placa), eles
aderem aos dentes, alimentam-se do acar que ali conseguem encontrar e secretam um cido
que acaba por carcom-los.
Para manter a imparcialidade, devo dizer que os cientistas e engenheiros ambientais
tambm esto fazendo bom uso dos biofilmes, para tratar esgotos e outras atividades
detestveis. Com suas espcies e habilidades diversas, os biofilmes so capazes de realizar
esforos em conjunto que seriam impossveis para uma nica espcie.
Os seres humanos talvez vejam os biofilmes como algo til ou como uma fonte de
problemas. Mas qual o objetivo do biofilme para o prprio micrbio? Por que ele se daria
ao trabalho de aderir a uma superfcie ou de formar uma estrutura to elaborada sobre ela?
Uma resposta (citando o falecido Sir Edmund Hillary, primeiro alpinista a escalar o
monte Everest) porque ela est l. Como vimos ao longo deste captulo, se h um lugar onde
viver, algo ir encontrar uma maneira de viver ali, e as superfcies slidas em ambientes
lquidos no so uma exceo.
Tambm muito mais fcil, para os micrbios, suportar a fora do fluxo de gua quando
esto unidos, e a matriz externa no se ocupa apenas de mant-los grudados tambm
mantm outros elementos do lado de fora, protegendo seus habitantes de todo tipo de perigo,
como metais txicos, desidratao e radiao ultravioleta. Esse pode ser um dos motivos
pelos quais os micrbios constroem biofilmes.
Alm disso, os biofilmes tambm so mais resistentes aos antibiticos. No sabemos
exatamente por qu, mas novamente, a causa pode estar nas qualidades protetoras da matriz.
Outra teoria diz que essas formaes podem conter pequenas subpopulaes de clulas
microbianas resistentes ao ataque dos antibiticos, seja por apresentarem uma resistncia
natural, seja por estarem em um estado latente (um micrbio inativo muito menos vulnervel
maioria dos antibiticos). Quando o biofilme transpassado por antibiticos e a maior parte
das clulas em seu interior sucumbe, essas populaes peculiares podem comear a se
multiplicar rapidamente, restaurando o estado prvio em um tempo relativamente curto. Bom
para eles, dor de cabea para ns.
Os biofilmes vieram para ficar, portanto escove os dentes aps as refeies e consulte o seu
dentista regularmente por agora, o melhor que podemos fazer mant-los sob controle, de
alguma maneira. No fim das contas, nada pode competir com a vida na cidade.

O x-bichinho

Os X-Men (famosos nos quadrinhos e filmes) so mutantes, o que significa que possuem
alteraes em seus cdigos genticos que lhes do poderes sobre-humanos, tais como olhos
que emitem raios mortais e controle sobre fenmenos climticos. Por algum motivo, parece
que eles tambm voam um bocado e tm corpos estonteantes.
Demais! Infelizmente, por mais divertidas que paream, mutaes que nos permitam
desafiar leis fsicas como a gravidade so impossveis fora da fantasia.5 Mas as mutaes
realmente ocorrem. E constantemente. Na vida real, entretanto, a maior parte delas tende a
piorar a situao de um micrbio por isso que os superpoderes do bichinho a seguir tm a
funo de evit-las, o mximo possvel.
O Deinococcus radiodurans (D. rad) provavelmente o mais prximo que conhecemos de
um super-heri de verdade; no toa que ele j foi chamado de Superbichinho e Conan,
o bactrio. Suas super-habilidades incluem uma incrvel resistncia radioatividade,
imunidade ao calor, frio e acidez e a capacidade de sobreviver no espao sideral. O D. rad
foi descoberto por acidente em um laboratrio agrcola na dcada de 1950, quando uma lata
de carne foi exposta a uma radiao que deveria matar qualquer organismo vivo em seu
interior. Posteriormente, os cientistas descobriram que a carne tinha apodrecido, e que nela
crescia alegremente o D. rad. Se fosse um filme, ele provavelmente estaria usando roupas
colantes e gargalhando diabolicamente num urro: Huahaha!
Para fins de comparao, os seres humanos morrem aps serem expostos a entre 400rads e
1000rads de radiao ionizante. A maior parte dos mamferos possui resistncia semelhante. A
humilde barata, exaltada no mito popular como um ser prova de radiao, consegue tolerar
at dez vezes esse valor, o mesmo que o E. coli em nosso intestino. Um tipo particularmente
resistente de vespa parasitoide consegue suportar valores at 185 vezes maiores. Mas o D.
rad pode humilhar a todos ns: ele prospera alegremente aps ser acertado com 1,5 milho de
rads, e aparentemente conseguiria aguentar duas vezes mais. Huahaha, de fato.
As habilidades do D. rad despertam duas questes interessantes: como adquirir essa
resistncia? E com que propsito?
A primeira pergunta ainda est sendo intensivamente investigada, mas o que sabemos at
agora que as leses e a morte por radiao ionizante ocorrem principalmente porque o DNA
no interior das clulas danificado pela radiao. O pior tipo de dano ocorre quando a fita de
DNA se rompe inteiramente.
Todo organismo vivo possui alguma capacidade de regenerao do DNA (nosso corpo est
sendo constantemente restaurado por diversos sistemas sem eles, pegaramos cncer e
morreramos em poucas semanas). O D. rad tem essas mesmas capacidades, e muitas mais.
Em primeiro lugar, seu DNA mantido firmemente unido em uma estrutura anelar especial
chamada toroide, de modo que, se seu DNA se romper, os fragmentos ficaro presos a seus
stios originais e no se perdero (mais ou menos como o vidro antiestilhao das janelas dos
carros). Em virtude disso, muito mais fcil recolocar as peas do quebra-cabeas na ordem
certa.
Segundo, uma vez que esse DNA antiestilhao terminou suas peripcias de dubl ao estilo
O exterminador do futuro 2, entra em cena um sistema de autorregenerao. Cada micrbio
tem entre quatro e dez cpias de seu DNA, mantidas em quatro compartimentos separados, e
somente uma ou duas cpias esto ativas a cada momento (quando o DNA est em uso,
encontra-se mais aberto e suscetvel a danos). Depois que o DNA de cada cpia j estiver
sendo regenerado h algum tempo, as cpias comeam a passar de um compartimento para o
outro e as enzimas de regenerao da clula passam a comparar as cpias de duas em duas,
usando cada uma como molde para consertar a seguinte. Dessa maneira, as cpias mais
avariadas so regeneradas e o micrbio consegue continuar a viver normalmente.
Passamos agora segunda pergunta que utilidade tem um sistema to complicado para
esse micrbio? A presso evolutiva dita que, se tal sistema no estiver ajudando o D. rad a
sobreviver, deveria ter sido descartado, ou jamais teria surgido. Ento, como possvel que
ele tenha construdo um dispositivo to complexo para lidar com a radiao quando, at muito
recentemente, nenhum lugar na face da Terra apresentava condies nem remotamente
prximas a essas?
Questes comeadas em por que so um pouco difceis de responder quando estamos
lidando com micrbios (a quem poderamos perguntar?); porm, antes de comearmos a ter
ideias de fico cientfica (cavernas subterrneas repletas de rdio? Reatores nucleares
ancestrais submersos de uma civilizao j extinta?), uma explicao possvel que essa
resistncia talvez seja uma defesa contra algo muito mais comum: a falta dgua. O
ressecamento extremo causa essencialmente o mesmo tipo de malefcio e dano ao DNA que a
radiao. Muito tempo atrs, essa espcie pode ter desenvolvido um mecanismo para lidar
com ambientes muito secos que, casualmente, tambm a tornou imune radiao nuclear.
Todas essas habilidades so muito convenientes para ns humanos, porque o D. rad um
super-heri que utiliza seus poderes para o bem, e no para o mal. Ele inofensivo para
humanos e animais, vive pacificamente no solo e pode muito bem nos ajudar a limpar a
terrvel baguna que estupidamente criamos para ns mesmos ao inventarmos os aterros
sanitrios de lixo misto.
Os micrbios, voc sabe, comem qualquer coisa. Eles consomem at mesmo substncias
qumicas inventadas pelo homem e plsticos, o que uma excelente notcia para ns, j que
no conhecemos nenhuma outra maneira de nos livrarmos do lixo e da contaminao que
criamos. Se pudermos encontrar, ou desenvolver, micrbios que gostem tanto do nosso lixo
qumico a ponto de devor-lo vorazmente, teremos resolvido um enorme problema ambiental.
Essa rea de pesquisa a biorremediao tem avanado cada vez mais e ser explicada
em mais detalhes no Captulo 6.
Nas ltimas dcadas, em que a atividade mais importante do mundo para alguns governos
era fabricar muitas armas nucleares muito rpido, os pases acumularam enormes quantidades
de lixo misto aquele simultaneamente txico e radioativo. Essas substncias qumicas
aterradoramente perigosas foram armazenadas em recipientes que, depois de uma ou duas
dcadas, comearam a vazar, contaminando o solo e a gua a seu redor. Eca, humanos.
S nos EUA h atualmente mais de 100 aterros desse tipo. Talvez pudssemos
descontamin-los usando micrbios capazes de degradar as substncias qumicas txicas.
Entretanto, todos eles morreriam com a radiao antes de conseguirem limpar qualquer coisa.
Mas no tema! O D. rad vem nos salvar! Os cientistas esto atualmente tentando pegar os
genes dos micrbios biorremediadores (que tambm so superbichinhos comedores de
veneno) e os inserir no D. rad. Se isso funcionar, seria uma elegante soluo para um
problema bastante complicado.
Uma considerao final sobre esse bichinho: como falei, ele tambm muito resistente ao
vcuo, portanto capaz de sobreviver a uma viagem pelo espao sideral, digamos, em um
meteoro ou uma espaonave. Isso significa que temos que ter muito cuidado com o que
enviamos a outros planetas corremos o risco de contamin-los com bichinhos terrqueos.
Alguns pesquisadores vo mais alm, sugerindo que a situao talvez tenha se dado ao
contrrio: que muito, muito tempo atrs, vindo de algum planeta distante, um micrbio
ancestral parecido com o D. rad. surfou um meteoro e pousou em um planeta sem vida. Ele
comeou a se multiplicar e evoluir, e assim surgiu a vida na Terra.
Provavelmente no foi isso o que aconteceu, mas um passado misterioso nunca chegou a ser
um problema para um super-heri.

FAIXA BNUS 2: Ursinhos Gummi mortos-vivos6

Temos agora o orgulho de apresentar o nosso show de ursos mas no quaisquer ursos,
senhoras e senhores: estes so ursos dgua. Uma salva de palmas!
Formalmente conhecidas como tardgrados, essas criaturas no so micrbios no
sentido estrito na verdade, so animais. So multicelulares e possuem rgos
propriamente ditos, sendo parentes distantes dos carrapatos e dos caros; mas eu me dei
a liberdade de inclu-los aqui porque:

1. So muito, muito pequenos.


2. So o mximo!

Essa grande famlia de criaturas minsculas tem andado por a h centenas de milhes
de anos, sendo conhecida pelos seres humanos desde 1773. Entretanto, por serem
relativamente inofensivos, muito pouca gente j ouviu falar deles (problemas geram
reconhecimento, afinal pergunte a Norman Khan, o irmo desconhecido de Gengis).
Foram apelidados de ursos dgua porque caminham rebolando de um jeito parecido
com o dos ursos (ainda que caminhem sobre quatro pares de ps). Assim como os ursos,
possuem garras, olhos, msculos e nervos, e se movem agarrando-se s coisas, como
pequenos alpinistas; porm, com suas cores psicodlicas e pele de aparncia pegajosa,
s vezes lembram mais uns Ursinhos Gummi.
Mais de mil espcies de ursos dgua j foram reconhecidas, e provavelmente outros
milhares esperam por ser. Seu tamanho varia entre 0,1mm e 1,2mm, dependendo da
espcie, o que significa que voc ter dificuldade em enxergar os maiores deles a olho
nu, isso se tiver sorte o problema que so quase transparentes e difceis de localizar.
Diferentemente do que acontece com os ursos, eles respiram atravs da pele, que
precisa estar constantemente mida ( por isso que so chamados ursos dgua). Vivem
em praticamente qualquer lugar em que haja gua, inclusive montanhas muito altas,
oceanos, regies antrticas e florestas tropicais, mas geralmente podem ser encontrados
em musgos e liquens. Onde quer que voc esteja lendo isto, provavelmente h um urso
dgua no muito longe de voc.
Quanto alimentao, as espcies de ursos dgua tm gostos variados: alguns comem
bactrias, outros sugam os lquidos de clulas vegetais ou animais com suas presas
minsculas. Por sua vez, eles so devorados por outras criaturas, como amebas e outras
espcies de ursos dgua.7
Os ursos dgua tambm se parecem com os ursos em sua capacidade de hibernar;
mas, nesse sentido, os pequeninos ganham de longe dos grandes. No inverno, um urso
comum pode entrar em uma longa hibernao durante a qual seu metabolismo se reduz
para no utilizar muita energia. Quando as condies ficam difceis e inspitas para os
tardgrados, especialmente quando o ambiente fica seco demais para seu gosto, eles
podem entrar em um estado de criptobiose (derivado da palavra cripta), ou seja,
podem entrar em um modo no qual no apresentam praticamente, ou completamente,
nenhum metabolismo um estado antigamente conhecido como morte e ficar assim
por longos perodos at reviverem.8
O urso dgua realiza esse feito extraordinrio ressecando-se quase completamente e
substituindo praticamente toda a gua de suas clulas por um acar chamado trealose.
Ele pode ficar nesse estado por um perodo praticamente indefinido, at que seja
molhado novamente, o que faz com que retome a conscincia em alguns minutos ou horas
e volte a suas atividades como se nada tivesse acontecido.
O mais impressionante a resistncia desse animalzinho durante esse estado morto-
vivo: vrias espcies de tardgrado sobrevivem em temperaturas de at 273C
(ridiculamente frio)9 ou 151C (infernalmente quente).10 Suportam altas presses,
substncias qumicas txicas e at mesmo o vcuo; e se voc os borrifar com gua e
esperar um pouco, eles logo ficaro em p e rebolaro por a, meigos como docinhos de
festa.
Os pesquisadores esto comeando a se interessar por essas criaturinhas, porque o
truque da trealose, se descobrirmos como faz-lo, poder se mostrar muito til para
mantermos coisas vivas prontas para o uso, mas em um estado adormecido, por longos
perodos coisas como rgos espera de um transplante, ou astronautas em viagem a
planetas distantes. Pense s: astronauta em p basta acrescentar gua!
A maior parte das pesquisas com tardgrados tem se concentrado na Europa. Sabe-se
muito pouco sobre tardgrados brasileiros e, j que eles esto por toda parte, voc
poderia realizar um trabalho de pesquisa original em um musgo perto de voc, e teria
uma chance bastante razovel de encontrar uma nova espcie animal completamente
desconhecida da cincia.
Pense nisso, esse bichinho pode ser muito mais do que um amigo-urso!

1 Por favor, no tente.


2 As questes ticas merecem uma abordagem mais sria, claro, mas isso est alm do escopo deste livro.
3 Os micrbios possuem todo tipo de estratgia para lidar com condies adversas; por exemplo, alguns deles criam conchas
protetoras (esporos) a seu redor, colocam um sensor do lado de fora para quando as condies melhorarem e sobrevivem em
um estado adormecido.
4 Na verdade, o P. fumarii precisa de oxignio, o que significa que ele um pouco dependente do Sol, pois se o Sol um dia se
apagasse, as reservas de oxignio no oceano acabariam por se esgotar.
5 uma pena. Eu gostaria de poder esticar o tempo para ter mais horas de sono. Eu seria conhecido como o Homem-Soneca
e vestiria um pijama roxo e uma capa. E pantufas felpudas, tambm.
6 Gummi bear um nome geral dado em ingls a balas de gelatina mastigveis multicoloridas, tradicionalmente feitas em
formato de ursinhos (bears), e muito populares em pases da Europa (foram inventadas na Alemanha) e nos Estados Unidos. A
Disney chegou a produzir um popular desenho animado nos anos 1980-1990, As aventuras dos Ursinhos Gummi, cujos
personagens eram ursos medievais que tomavam um suco que os tornava capazes de saltar como se fossem de borracha.
(N.E.)
7 Esta a primeira vez que ouo falar de um animal que comido por uma criatura unicelular. Assustador, no?
8 Em um caso bastante conhecido, um urso dgua foi revivido de um musgo aps 100 anos de criptobiose.
9 Temperatura muito prxima ao zero absoluto (da escala Kelvin), estado hipottico em que no se registraria nenhuma agitao
molecular, atribudo temperatura de 273,73C. (N.E.)
10 Caso voc esteja se perguntando se isso contradiz a alegao de recorde mundial de resistncia ao calor da Cepa 121, no
se esquea de que os ursos dgua, diferentemente do micrbio hipertermfilo, no vivem normalmente nessas condies
esto em um estado suspenso, inativo, espera de tempos melhores; portanto esto sobrevivendo, e no vivendo.
3. Bichinhos em movimento

VOC J VISITOU UMA CIDADE FANTASMA? Observando o lugar, no se v nada alm de uma
terra desolada. Ainda assim, um dia as pessoas trabalharam, criaram seus filhos naquele lugar
e o chamaram de lar e depois foram todos embora. Por que o fizeram? Alis, antes de mais
nada, por que foram para l?
As respostas sempre tm relao com algum tipo de recurso, natural ou no. As cidades
muitas vezes surgem e crescem rapidamente aps a descoberta de ouro, por exemplo, e outros
recursos preciosos ou teis (metais, petrleo e madeira, geralmente) tambm tendem a atrair
pessoas de toda parte, vidas por abocanhar uma parte antes que o tal recurso se esgote. Os
recursos mais bsicos so boas terras arveis e gua, mas at mesmo uma boa posio o
alto de um morro facilmente defensvel, por exemplo, ou uma baa protegida pode ser
considerada um recurso. Obviamente, cada pessoa em particular tem razes complicadas para
se mudar para um lugar e no para outro, mas se observarmos o quadro geral os
movimentos em massa das pessoas ao longo de perodos de tempo possvel enxergar
padres.
E quanto aos micrbios? Eles buscam exatamente os mesmos recursos que ns: gua,
energia utilizvel e materiais. Portanto, no de surpreender que sua dinmica de moradia
seja semelhante: localize algo que possa usar, use-o e siga em frente quando se esgotar ou
quando encontrar, ou tiver a esperana de encontrar, algo melhor.
Este ltimo ponto interessante: se tudo est bem do jeito que est, por que nos
preocuparamos em sair daqui? Qual a lgica evolutiva subjacente para que uma espcie de
micrbio desenvolva o que, como veremos, so mecanismos de mobilidade muito
complicados e custosos? As razes so bastante claras, mas no imediatamente intuitivas.
Serei abusado e as resumirei usando uma palavra nada cientfica: esperana.

Movidos a esperana

Nos seres humanos, a esperana algo bastante capcioso de se analisar, mas vamos tentar
abord-la usando o exemplo dos investimentos.
Suponha que eu tenha algum dinheiro sobrando ( um exemplo verdadeiramente hipottico,
pode ter certeza) e queira guard-lo e, se possvel, ganhar um pouco mais. O que preciso
daquilo que as pessoas espertas com ternos ainda mais espertos chamam de estratgia de
investimentos. As estratgias de investimento podem ser de alto ou baixo risco; quanto maior
o risco, maior deveria ser a recompensa. Aes geralmente tm um risco mais alto que ttulos
ou que a poupana, e apostar tudo o que voc tem em uma nica ao ainda mais arriscado.
Um exemplo extremo de uma estratgia de investimento conservadora seria comprar um bloco
de ouro, ou ferro, e sentar em cima dele at a morte, empunhando uma espingarda carregada (a
escola financeira do no confie em ningum). Mas isso, segundo me explicaram, no dever
gerar nenhum retorno significativo sobre o investimento.
Um exemplo surpreendentemente popular do extremo oposto so os bilhetes da loteria (o
paradigma do que-a-sorte-sorria-para-mim), no qual um pequeno investimento pode, em
ltima instncia, gerar lucros descomunais, s que, posto de maneira simples, no gera.1
Os investimentos podem ser diversificados ou podem se concentrar em um s tipo de ativo.
Para o cliente de longo prazo, um consultor de investimentos (pelo menos um que no tenha
ttulos impressos s pressas e um carro de fuga) sugeriria ao menos alguma diversificao,
pois o que manda o bom senso. No de surpreender, portanto, que os organismos vivos
entre eles os micrbios empreguem o mesmo tipo de comportamento: matemtica
matemtica, e ainda que os micrbios no calculem probabilidades conscientemente, as
mesmas regras da estatstica e da probabilidade se aplicam em toda parte. Dessa forma, um
micrbio se v diante de um dilema eterno: ser que fico ou ser que vou? Devo segurar as
pontas por aqui, ou melhor tentar a sorte em outro lugar?
No vou me cansar de repetir que um micrbio no pensa; a deciso tomada em um nvel
evolutivo, e a clula microbiana individual no tem voz no assunto. Porm, como uma espcie
de micrbio que no tenha nenhuma possibilidade de se mexer ir, muito provavelmente,
enfrentar graves problemas de escassez de recursos mais cedo ou mais tarde, e j que, em
alguns casos, h oportunidades maravilhosas logo ali alm do horizonte (talvez no rato ao
lado, ou no prato logo ali), desenvolver algum mecanismo de locomoo geralmente uma
boa estratgia de administrao de risco.
Muitos micrbios no apresentam nenhum movimento ativo, sendo dependentes de foras
passivas como correntes de ar ou gua ou tticas mais elaboradas para chegar aonde
quiserem. Outros no se movem muito por conta prpria, mas utilizam diversos meios
engenhosos para espalhar por a sua prxima gerao. A seguir, vou contar a histria de um
desses micrbios, do qual gosto particularmente.
Observao: esta prxima seo contm uma palavra ofensiva. Se voc vem de uma boa
famlia, por favor, abstenha-se de ler as linhas 1, 2 e 60.

Canhes de bosta de vaca

A vida do Pilobolus crystallinus (P. c.) uma merda, e exatamente disso que ele gosta
merda de vaca, preferencialmente, mas o coc de qualquer herbvoro tambm serve.
Voc talvez pense que residir no coc seja uma maneira nojenta de passar os dias, mas a
bosta um lar muito saudvel, se voc no for muito exigente: restam ali muitos nutrientes,
mesmo depois que a vaca terminou sua digesto; alm disso, um lugar quentinho, portanto
sempre h bastante movimento na rea, com insetos, vermes e montes de germes que chegam
para se divertir.
Um monte de bosta de vaca bacana, mas as coisas boas no duram para sempre, e o P. c.
quer que seus filhos tenham a possibilidade de se mudar at porque, a grama do vizinho
sempre parece mais verde (mais marrom, no caso). Todos queremos que nossos filhos tenham
seu prprio lugar iluminado e suculento onde se alimentar, caso contrrio ficaremos todos
amontoados e a comida vai se esgotar rapidamente.
Mas como fazer com que cheguem ali? Mover-se de bosta em bosta fcil se voc for uma
mosca, mas se voc for um fungo como o P. c., estar diante de um problema de transporte.
Uma tcnica microbiana comum pegar carona em um inseto. Basta produzir alguns esporos e
os cobrir com uma substncia pegajosa; a mosca vem se alimentar, o esporo gruda em seu
corpo e l se vai ela para a prxima bosta, levando a carga consigo.
Bem simples, mas o P. c. no confia em moscas e, alm disso, quer que a gerao futura
encontre a melhor e mais fresca das bostas, o que significa ir busc-la diretamente na fonte
sim, o P. c. quer colocar seus esporos dentro da vaca.
Muito bem, as vacas talvez no sejam os mais inteligentes dos animais, mas so espertas o
suficiente para no comer o que acabaram de defecar. Isso bastante razovel (a no ser para
certos ces, mas no ligue para eles); portanto, o P. c. precisa emitir seus esporos o mais longe
possvel, fazendo com que cheguem ao pasto verde. Como? Ele se transforma em um canho
dgua.
Enquanto seus esporos maturam e vo ficando prontos para ser espalhados, o P. c.
desenvolve uma haste com um saco no topo (chamado esporngio). O fungo ento bombeia
gua para o esporngio, acumulando-a dentro do saco e criando uma grande presso
hidrosttica. Quando os esporos esto prontos para sair, a presso do liquido libertada e a
exploso resultante faz com que saiam voando. Essa carga de artilharia pode atingir uma altura
mxima de 2m, podendo aterrissar a cerca de 2,5m de distncia nada mau para um canho
de 1cm de comprimento.2
E os esporos tambm no pousam em qualquer lugar. O P. c. um fungo esperto, de alta
tecnologia, portanto os aponta em direo ao Sol, usando uma rea sensvel luz localizada
logo abaixo da ponta de sua haste; dessa forma, mais provvel que os esporos caiam em uma
rea ensolarada, na qual a grama ir crescer bem exatamente onde uma vaca sensata viria
arrumar seu almoo.
Assim, o bovino vir comer essa poro de pasto, e nessa bocada entrar o esporo. O
revestimento externo duro, portanto ele no mastigado nem digerido; apenas atravessa
pacientemente o sistema digestivo da vaca (e uma vaca tem um grande sistema digestivo), at
que ploft! L se vai o esporo pela sada, completamente envolto em um fresco, intocado,
apetitoso, orgnico, delicioso, nutritivo e adocicado monte de merda.
Outra dificuldade de movimento enfrentada pelos micrbios a questo de como se
estabelecer dentro de um organismo hospedeiro, em vez de simplesmente entrar por uma ponta
do sistema digestivo e sair pela outra.3 Alm disso, claro, h o problema de como se
locomover ali dentro sem ser importunado pela polcia. Mas agora vamos entrar em um
territrio mais obscuro por mais que admiremos os movimentos sagazes deste prximo
micrbio, ele 100% do mal.

Clula terrorista

O Listeria monocytogenes (listria) um bichinho perverso. Muitas espcies de micrbio


desenvolvem maneiras incrivelmente engenhosas de escapar das foras de segurana de nosso
corpo, e este provavelmente um dos mais insolentes que conhecemos.
Os seres humanos podem contrair a listria em alimentos crus contaminados ( um
organismo bastante comum no ambiente, em animais selvagens e no gado), que pode ento
provocar uma srie de problemas, como diarreia, aborto espontneo e morte. Trata-se de uma
grande dor de cabea para as autoridades mdicas e sanitrias, e igualmente para o nosso
sistema imune.4
Ao entrar no sistema digestivo, a listria comea a fazer seu trabalho. Na Fase A, ela
consegue abrir caminho para o interior de uma clula epitelial do intestino, utilizando uma
molcula especial firmemente presa a sua superfcie que capaz de se comunicar com uma
molcula da clula hospedeira e engan-la, fazendo-a iniciar uma cadeia de reaes
moleculares.5 As reaes fazem com que a membrana da clula hospedeira forme uma bolha
ao redor do germe, que consegue ento entrar na clula sem ser detectado.
Na Fase B, j dentro da clula, a listria se livra de seu disfarce de bolha e comea a se
multiplicar. Quando o nmero de bactrias cresceu a tal ponto que a clula hospedeira se
tornou, na opinio das invasoras, apinhada demais, comea a Fase C, na qual a listria penetra
em outras clulas do organismo enquanto tenta se manter longe da vista dos componentes do
sistema imunolgico que patrulham constantemente as rodovias e ruelas do corpo em busca de
tais penetras.
Pois bem, cerca de duas semanas depois de aprender sobre esse micrbio, li uma notcia
que trazia uma soluo muito semelhante para um problema muito parecido. O problema, neste
caso, estava ligado a operaes militares: de que modo uma fora de infantaria poderia se
movimentar, ainda que devagar, em meio a uma rea urbana muito povoada e extremamente
hostil sem se expor ao fogo inimigo? A soluo militar era simples, brutal e eficaz: avance
atravs das paredes. Depois de tomar o controle de um edifcio, os soldados abriam um
buraco em uma das paredes laterais com explosivos e avanavam para a casa vizinha sem ter
que sair para a rua. Deixando de lado, por um momento, as horrveis consequncias que essa
ttica provoca para as pessoas que vivem nesses prdios, temos que admitir que ela
efetivamente atinge seu propsito operacional.
A listria emprega o mesmo mtodo: em vez de se arriscar, expondo-se a foras
imunolgicas hostis, o germe sequestra novamente os sistemas da clula hospedeira, dessa vez
assumindo o controle da maquinaria de polimerizao da actina do hospedeiro. A actina uma
protena bastante comum em nossas clulas, a partir da qual so criadas longas hastes os
polmeros de actina. Essas hastes so construdas e desmontadas rapidamente se necessrio, e
servem para manter intacta a forma da clula e para transportar materiais dentro dela
imagine uma escada retrtil com um bombeiro na ponta. A listria, entretanto, assume o
controle e faz com que esses polmeros da protena se formem rapidamente atrs dele, criando
estruturas chamadas de cometas de actina, que propelem o germe com alguma fora em
direo membrana da clula hospedeira e da para a membrana da clula adjacente,
recomeando ento o processo.
Os micrbios que nos infectam so muito diversos, e so vrias as maneiras que encontram
para se manter vivos. A tcnica da listria apenas um exemplo; mas a manipulao do
hospedeiro pelos micrbios absolutamente no se restringe maquinaria celular. Quando um
micrbio infecta um hospedeiro, mais cedo ou mais tarde as clulas infectveis se esgotaro.
Um micrbio eficiente deve desenvolver estratgias para pular de um hospedeiro a outro (e
mais outro). J vimos que um fungo usa a si mesmo como canho, mas por que no usar outro
algum para fazer o trabalho duro?

Preparativos de viagem
Chegou a hora de arrumar caixas de papelo outra vez vamos nos mudar de casa. Nossa
morada atual realmente muito agradvel, mas no vai conseguir acomodar a expanso
populacional que est prestes a ocorrer em nossa famlia; por isso vamos embalar nossas
coisas, passar fita adesiva, fazer anotaes detalhadas, embrulhar, carregar e realizar todas as
tarefas que habitualmente acompanham a transferncia de vidas e pertences de um lugar a
outro. J que o estado de limpeza da minha casa, em seus melhores momentos, apenas
medocre, uma parte importante do ritual consiste na faxina ultrameticulosa que se torna
necessria quando um mvel retirado de seu lugar habitual pela primeira vez em muitos
anos. No de surpreender, portanto, que na minha cabea a poeira esteja associada s
mudanas e que, ao carregar mais um caixote de livros pela porta, meu nariz coce e eu tenha
que parar para saudar um dos grandes mecanismos de transporte da natureza: o espirro.
O espirro realmente fenomenal: to til para o corpo, limpando seus dutos de ventilao e
impedindo o acmulo de partculas de poeira. To banal em sua ocorrncia e, ainda assim, to
gratificante para quem o executa. a nica funo corporal que nunca falha em nos valer
desejos de sade por parte dos amigos; e apesar de no ser uma viso particularmente
atraente, no uma verdadeira maravilha da coordenao e potncia muscular podermos
emitir aerossis de lquidos corporais a uma distncia de 3m, a 150km/h? Certamente que sim,
e este ltimo fato no passou despercebido para os micrbios dedicados a fincar residncia
nos alvolos de nossos pulmes ou a se esconder nas dobras da nossa traqueia. Voc disse
3m?, imagino-os perguntando. Ora, isso para ns o equivalente humano de uma viagem de
graa at Fiji! Vamos fazendo as malas, pessoal!
As Linhas Areas Espirro sempre foram um modo popular de transporte microbiano: muito
antes do surgimento da humanidade, os microrganismos j passavam zunindo de um sistema
respiratrio a outro, sendo expelidos forosamente de um animal e inalados inadvertidamente
por outro.6
Os espirros so desencadeados por um reflexo. A irritao do nariz ou das vias areas ativa
o nervo trigmeo, que emite ento um sinal para o centro do espirro, no crebro. Esse centro
coordena todas as respostas musculares envolvidas no processo e, com alguma sorte, a causa
da irritao ser expulsa do organismo.
Que maneira esplndida de viajar uma coceirinha, e l vamos ns! Toda a maquinaria j
est posta em seu lugar, esperando apenas que o vrus do resfriado ou da gripe seja detectado
pelo sistema imune: vem ento a inflamao, as vias areas se enchem dos materiais
inflamatrios habituais, produz-se irritao e voil um espirro leva o nosso vrus a outra
parte, para conquistar narizes novos e inexplorados.
Esse processo poderia ser considerado um ato de manipulao por parte do vrus? Ele se
beneficia de algo que j aconteceria de qualquer forma (o processo inflamatrio), mas teve
essa inteno? O vrus oferece alguma contribuio para o processo? Os patgenos
(microrganismos causadores de doenas) frequentemente empregam mecanismos para evitar
reaes imunolgicas; seria este o caso de um vrus comprando briga voluntariamente?
Em certo nvel, a pergunta no faz sentido: vrus no tm nenhuma inteno; eles no
passam de um pouco de DNA dentro de um envelope proteico. Em outro nvel, perguntar se os
vrus desenvolveram uma maneira de exacerbar ativamente o processo inflamatrio faz um
pouco mais de sentido, mas uma pergunta muito difcil de responder. Como a inflamao o
resultado da luta do corpo contra um invasor, como podemos saber se um vrus est induzindo
ativamente a inflamao (para provocar o espirro) ou simplesmente lutando pela prpria
sobrevivncia, o melhor que consegue?
No sei a resposta. E me arrisco a dizer que ningum sabe. Vou me arriscar ainda um pouco
mais e sugerir que no h resposta so apenas duas formas complementares de observar a
situao. Em um nvel evolutivo, uma espcie viral buscar um equilbrio ideal entre no
causar problemas (para poder sobreviver e se reproduzir dentro do hospedeiro) e justamente
caus-los (para se disseminar para outro hospedeiro). Esse equilbrio no fixo: ele se altera
continuamente, respondendo ao ambiente em que se encontra o vrus (nossas vias areas e
processos imunes), que tambm est em um estado contnuo de mudana e resposta; e assim
prosseguimos, em uma briga incessante.
Filosfico demais? Compensemos, ento, com uma digresso mais grosseira: os restos
ressecados dos processos de inflamao respiratria se depositam no nariz. Habitualmente
chamados de melecas, trata-se de restos celulares e remanescentes de bactrias e vrus.7
Uma respeitada opinio mdica sugere que comer a prpria meleca pode efetivamente
estimular o sistema imunolgico e ser bom para a sade. Outros mdicos, devo acrescentar,
discordam. Voc pode fazer o que quiser com essa informao; porm, para sua prpria
segurana, evite transmiti-la a qualquer pessoa com menos de 12 anos de idade enquanto
estiver perto dos pais da criana.
Mais ao sul do nariz, outra via de sada muito popular pela qual os micrbios escapam do
corpo humano a porta dos fundos. Quando o micrbio causa diarreia, essa sada se torna
muito veloz. A diarreia uma condio que provoca muito sofrimento e resulta em um nmero
assustadoramente elevado de mortes em todo o mundo (especialmente em crianas, que so
mais suscetveis rpida desidratao). Para diversos microrganismos, essa uma forma
muito til de se dispersar, pois com isso eles tm uma boa chance de alcanar e contaminar
uma fonte de gua potvel. Mais uma vez, um processo saudvel de limpeza do organismo (o
piriri uma maneira muito til de eliminar comida estragada, por exemplo) subvertido pelos
micrbios para favorecer seus propsitos odiosos.

Inventando a roda

Falamos de infeces sem parar e por um bom tempo, e est comeando a soar como se os
micrbios no fizessem nada alm de infectar outros organismos. A grande maioria deles,
porm, jamais se preocupa em infectar coisa nenhuma; em vez disso, preferem viajar por a
usando seus prprios mecanismos de locomoo.
Uma grande variedade de micrbios desenvolve uma projeo longa e delgada chamada
flagelo (muitas vezes mais longo que o resto do micrbio) que constitui seu mtodo de
propulso. O flagelo formado por mais de 20 componentes separados, montados do lado de
fora da clula microbiana (com o auxlio de outros trinta e poucos componentes), e contm,
como parte integrante de sua estrutura, algo que pode ser considerado a primeira roda
operacionalizvel da histria, surgida algumas centenas de milhes de anos antes da Idade do
Bronze.
H flagelos com muitas formas e tamanhos, mas o formato bsico muito comum, portanto
vou usar o conhecido E. coli como modelo:
A parte mais visvel a longa estrutura parecida com um chicote composta por uma
protena chamada flagelina. Na ponta, h uma protena de revestimento, e no outro lado se
encontram protenas de ancoragem que o mantm preso clula. Na base v-se um grupo
proteico que atua como uma srie de rolims, canais e todo tipo de coisa (tecnicamente
falando) cuja funo manter o flagelo em movimento, alm de constru-lo e consert-lo
sempre que possvel. A estrutura como um todo basicamente um motor movido a prtons que
funciona em crculo, girando o chicote como um propulsor para movimentar o E. coli.
Podemos ver muitas variaes sobre o mesmo tema em outros organismos. As arqueias, por
exemplo, possuem uma estrutura para executar a mesma funo, com uma aparncia quase
igual, mas na verdade muito diferente. Os eucariotos (um grupo variado de organismos que
inclui amebas, carvalhos, sapos, eu e voc) tambm tm flagelos, que se organizam de maneira
muito diferente, mas desempenham as mesmas funes o exemplo mais famoso so os
espermatozoides, que giram feito doidos para ganhar a corrida da fertilizao e da vida.
Os flagelos do E. coli tm um mecanismo interessante, semelhante a um interruptor, que lhes
permite inverter a rotao. Esse dispositivo est ligado a um equipamento (mais protenas)
que percebe a presena de substncias qumicas e as condies da gua na qual a clula est
nadando, alterando assim o propulsor da forma mais adequada. O efeito chamado
quimiotaxia: essencialmente, trata-se da capacidade do organismo de se mover na direo de
uma fonte de molculas pelas quais ele se sinta atrado, como os alimentos, ou, se necessrio,
de se afastar de algum perigo. o equivalente microbiano do nariz ele se aproxima de
cheiros bons e se afasta de cheiros ruins , e talvez sirva como uma pista sobre a possvel
origem de nosso sentido de olfato. H tambm a fototaxia (o movimento de um micrbio para
perto ou longe da luz), e recentemente foram descobertos outros tipos de sentidos bacterianos:
a magnetotaxia, movimento de um micrbio em resposta a campos magnticos; e a
elasticotaxia, resposta de um micrbio tenso fsica.
A primeira coisa a se observar sobre os flagelos que suas reaes no so governadas por
um crebro: so apenas protenas sentindo o ambiente e um motor em movimento.8 Atrao
impensada.
A seguinte observar o que eles fazem quando no esto se movendo em alguma direo.
Voltando ao nosso E. coli, por exemplo: ele avana um pouco, engata a marcha a r por um
segundo e ento avana no sentido contrrio. exatamente o que acontece se voc puxar o
freio de mo ao dirigir em alta velocidade em uma superfcie molhada (no se esquea de que
estamos na gua): o bicho se move frente, derrapa, muda de direo e o processo recomea.
Esse comportamento chamado de tombamento, e os cientistas imaginam se tratar de uma
maneira pela qual o micrbio verifica o ambiente, d uma voltinha e ento segue em uma nova
direo, na esperana de encontrar algum cheiro bom. Os matemticos do a isso o nome de
andar aleatrio, e provaram que dessa maneira um micrbio consegue, e naturalmente ir,
chegar a qualquer parte.
Criaturas unicelulares usam flagelos para se locomover, assim como os demais micrbios;
mas organismos mais complexos muitas vezes utilizam estruturas chamadas clios, semelhantes
aos flagelos, para transportar outras coisas. Nossas vias areas, por exemplo, so revestidas
por uma grande quantidade de clulas que movimentam seus clios em ondas coordenadas de
modo a transportar o muco e outros elementos externos desagradveis em direo ao exterior,
o lugar que lhes cabe, mantendo os pulmes bonitos e limpinhos. Dentro dos nossos ouvidos,
os clios so receptores do som, movendo-se quando as ondas sonoras os atingem e
retransmitindo ento o sinal. Essas estruturas so teis em muitas partes de nosso corpo, como
nossos olhos, narizes e rins lugares estranhos para encontrarmos antigos propulsores, mas a
natureza assim mesmo.

Irredutivelmente maante

Antes de avanarmos mais um pouco, permita-me uma breve digresso poltica. O flagelo
bacteriano realmente uma maravilha da engenharia natural, a tal ponto que ainda no
sabemos ao certo como ele chegou a se formar. Este ltimo fato gerou nos ltimos anos uma
inesperada publicidade para algo que, de outra forma, seria uma rea de investigao bastante
obscura. A complexidade da estrutura e da funo do flagelo tem servido como munio
argumentativa para defensores da teoria do design inteligente, que alegam, at onde consigo
entender, que, como ainda no conseguimos compreender como o flagelo evoluiu, jamais
conseguiremos. E que, portanto, devemos desistir de tentar e concluir que uma fora superior
deve estar em ao nesse caso.
No vou me aprofundar nesse debate, j que estamos tentando nos divertir, e me parece que
poltica um conceito diametralmente oposto ideia de diverso, mas preciso explicar por
que isso poltica e no cincia. Trata-se de uma batalha entre doutrinas. Os defensores do
design inteligente alegam que a afirmao nunca saberemos cientificamente legtima. O
resto da comunidade cientfica diz que tal afirmao justamente tudo que a cincia no . O
debate em si no cincia; uma luta de poder quanto ao significado do termo cincia, na
qual uma viso no cientfica tenta forosamente se incluir sob o rtulo cincia com o
objetivo de ganhar respeitabilidade. uma dinmica de marcas. Nada diferente, em princpio,
de uma plula diettica fitoterpica que alega ser cientificamente comprovada com o
objetivo de aumentar as vendas. Isso tambm mostra, ironicamente, o peso do selo de
qualidade cincia junto ao pblico, e no sei ao certo se isso sempre positivo.9 O debate
no est preocupado com o flagelo em si (que todos os envolvidos parecem aprovar). Alm
disso, para mim, todo esse tema bastante bobo e maante, mas eu gostaria de contar uma
histria oriunda de uma fonte inesperada, que talvez possa influenciar o assunto.
Um renomado rabino explicou certa vez o motivo pelo qual ele (e o judasmo ortodoxo em
geral) no tenta provar a existncia de Deus por meio do debate lgico, como fazem s vezes
outros lderes religiosos. O que ocorreria, perguntou ele, se posteriormente fosse encontrado
um erro na prova? Isso negaria a existncia de Deus, ou diminuiria a fora da minha devoo?
A crena no Todo-Poderoso um axioma, no uma concluso lgica.
Ainda que eu no compartilhe das crenas religiosas do rabino, concordo com ele nesse
ponto em particular. Algumas dcadas atrs no ramos capazes de explicar adequadamente a
existncia de coisa alguma. Agora, no somos capazes de explicar inteiramente a evoluo do
flagelo. Com a velocidade dos avanos na compreenso cientfica que observamos atualmente,
ancorar nossa viso de mundo complexidade irredutvel do flagelo me parece ser uma
aposta de prazo muito curto.
Os incrveis irmos xanthus

Parte 1: o bonde

Pequenos rotores no so, de maneira nenhuma, o nico mecanismo utilizado pelos micrbios
para se locomover. O Myxococcus xanthus (Myx.) um exemplo. Ele no muito famoso, j
que tem pouca relao com os humanos, mas isso uma pena, pois um germe fantstico.
O Myx. vive no solo, portanto se move sobre superfcies slidas em vez de nadar no
lquido. Mas, para faz-lo, utiliza um formidvel sistema bimotor de propulso. Cada clula
de Myx. tem dois motores um deles empurra, o outro puxa utilizados para se movimentar
sobre a superfcie (ou sobre outras clulas de Myx., como veremos em um instante).
O primeiro deles, chamado motor S, formado basicamente por fmbrias. Assim como os
flagelos, as fmbrias so estruturas semelhantes a chicotes, mas formadas por protenas
diferentes e dotadas de funes muito distintas (inclusive, por sinal, o sexo mas voc no
est interessado nisso. Ah, est? Tudo bem, ento voltaremos ao tema mais tarde). No Myx.,
essas fmbrias podem ser at seis vezes mais longas que a bactria em si, portanto sobressaem
por uma das extremidades do microrganismo. A ponta de cada fmbria gruda na superfcie da
clula e esta d um repuxo frente, como um alpinista horizontal puxando uma corda com um
gancho na ponta.
Na outra extremidade celular, o bocal do chamado motor A, o segundo deles, secreta uma
substncia pegajosa que aparentemente ajuda a empurrar a clula. Os cientistas ficaram
intrigados com esse mecanismo e propuseram diversas explicaes; uma delas algo que s
consigo descrever como um jato de gosma: um sistema de propulso que faz jorrar uma gosma,
causando o movimento da bactria na direo oposta, exatamente como um foguete ou uma
turbina. Descobertas recentes substituram essa ideia literalmente repulsiva pela viso de que
o motor A um ordenado arranjo de pontos de adeso formados constantemente ao longo do
corpo do Myx., permitindo que a clula empurre a superfcie externa e avance em um
movimento em espiral. Esses complexos de adeso so ento desmontados ao final da clula.
uma teoria bastante elegante, mas no explica satisfatoriamente a necessidade da gosma.
Hmm.
Ocasionalmente, o Myx. sente vontade de se mover na direo oposta, ento engata a
marcha a r: a maior parte da maquinaria para os motores encontrada nas duas extremidades
(mais ou menos como em um bonde), portanto o motor S desligado em uma ponta as
fmbrias se retraem para o interior do corpo da clula e ligado na outra, de onde brotam
novas fmbrias. O mesmo acontece com o motor A, e o Myx. desliza serenamente na direo
oposta, deixando um rastro de grude atrs de si.

Parte 2: o enxame

O Myx. uma bactria predatria que caa outros micrbios em enxames: milhes de clulas
de Myx. formam um nico bando de caa e utilizam seus sensores para descobrir para onde se
dirigem seus irmos e os seguir. Os rastros de gosma que deixam para trs permitem que
outros Myx. avancem mais rpido pelo mesmo caminho. O resultado uma bolha de aspecto
aliengena que cresce em todas as direes at localizar uma presa, estende um brao em
direo colnia de bactrias indefesas e a engole. Se fossem maiores, provavelmente
ouviramos um glup!
Mas, enfim, como que as bolhas podem sentir alguma coisa? Bem, as bactrias no tm
olhos nem ouvidos, portanto o Myx. utiliza outros sentidos para encontrar sua presa: a
quimiotaxia (cheirar os nutrientes) ou a elasticotaxia (usando a prpria inclinao do solo
para detectar a tenso criada pelo peso da presa pense em uma pedra sobre um lenol
esticado).
O enxame no se limita a borbulhar durante sua caada: uma grande coordenao tem lugar
do lado de dentro, e o modo como as clulas se comunicam e definem os papis de cada uma
algo que ainda estamos investigando. O que sabemos que em seu interior so transmitidos
muitos sinais qumicos e, aparentemente, os rastros de gosma tm muito a ver com isso. A
gosma talvez funcione como um meio de comunicao mas, pessoalmente, eu ficaria surpreso
se essa fosse sua nica funo.
O Myx. tem mais uma caracterstica interessante: quando o enxame encontra outros
micrbios, ataca-os, cuspindo substncias e enzimas nocivas. Ele tem centenas dessas
enzimas, e os pesquisadores acreditam que talvez possam usar algumas delas como
antibiticos contra os germes que nos causam doenas; ou ento, poderamos simplesmente
deixar o Myx. solto por a para que elimine os micrbios de que no gostamos (como os
fungos que fazem apodrecer nossas colheitas). Nunca se sabe quando um assassino pode vir a
calhar.

Engarrafamentos. Frutas. Mrtires

O Myx. tem outras cartas na manga: quando h escassez de alimentos, ele utiliza um truque
para no morrer de fome. Em reas nas quais a densidade populacional muito elevada e h
poucos nutrientes, comeam a aparecer agregados (ou engarrafamentos). Normalmente,
quando dois Myx. colidem, eles invertem seus motores e se afastam, mas h locais em que um
Myx. que est seguindo em uma direo fica preso a outro que avana em outra e nenhum dos
dois consegue se mexer, por estarem um de frente para o outro, ou um em cima e o outro
embaixo, ou ambos presos entre outros dois.
A situao s vezes se resolve sozinha: duas clulas que estejam saindo do engarrafamento
mais ou menos na mesma direo podem se encontrar, sinalizar mutuamente (utilizando um
mecanismo especial chamado sinal C, que depende da conexo fsica entre as duas), alinhar-
se uma na frente da outra e passar a se mexer mais rpido. Quando isso acontece mais algumas
vezes, o que obtemos uma fila de conga de Myx., movendo-se nessa formao para longe da
baguna que deixaram para trs.
Porm, se o agregado for grande demais, essas filas de conga passam a se mover em
crculos. Os sinais C geram um feedback positivo10 que conduz criao de mais e mais
receptores na superfcie de cada clula, seguida de uma secreo maior do sinal, at que o
nvel do sinal C atinge um limiar de concentrao. A essa altura, at 100 mil clulas se
organizam no agregado, formando uma estrutura chamada corpo de frutificao. Dentro
dessa estrutura, algumas das clulas comeam a se transformar em esporos formas
adormecidas, inativas e extremamente resistentes, que podem ficar espera por perodos
muito prolongados at que as condies exteriores melhorem. A esporulao um processo
razoavelmente demorado, que pode levar at trs dias. A maior parte das clulas, no entanto,
forma a prpria estrutura do corpo de frutificao. Trata-se de um empreendimento bastante
cooperativo mortiferamente cooperativo: cerca de trs quartos das clulas participantes
morrem durante o processo, provavelmente a fim de fornecer nutrientes a seus irmos, para
que estes possam realizar a esporulao. No se esquea, estamos em um perodo de fome,
portanto so necessrias medidas extremas caso o Myx., como comunidade, queira sobreviver.
Ningum sabe ao certo que vantagem a formao desse corpo de frutificao oferece aos
esporos. Por que as clulas de Myx. no formam simplesmente esporos comuns, em vez de se
darem ao trabalho de construir uma estrutura enorme, complexa e compartimentalizada? Esse
corpo de frutificao talvez favorea a disperso dos esporos, ou ento possvel que as
clulas de Myx., que levam vidas to cooperativas, prefiram ficar juntas at que os tempos
melhorem, haja abundncia de comida e elas possam sair de suas conchas. Para mim, a
segunda teoria mais interessante.11 Em uma espcie to social, natural que uma clula
queira ficar com seus camaradas, no mesmo?
Acho que o argumento j ficou claro: enxergar esses micrbios apenas como indivduos
seria uma simplificao grosseira eles se comunicam entre si constantemente e atuam juntos
de maneiras muito complexas. De certa forma, cada clula participa de algo que muito maior
que a soma de suas partes. Mas deve chegar a dizer que se trata de uma colnia? Uma
comunidade? Um superorganismo? Rtulos podem ser complicados nesta rea.
At cerca de 20 anos atrs, a ideia de ver os micrbios como organismos sociais no era
muito bem-aceita. Um microrganismo era visto essencialmente como uma clula individual, e
suas relaes com seus pares se restringiam competio simples e direta. Mais
recentemente, graas ao avano da tecnologia, a observao de organismos como o Myx. fez
com que os cientistas passassem a enxergar as interaes entre micrbios com mais respeito.
Agora, a impresso que temos que esses bichinhos so capazes de apresentar uma srie de
comportamentos bastante complexos que envolvem comunicao, cooperao e dissimulao.
Esses achados atraram a ateno dos estudiosos da evoluo, para os quais os micrbios
tm o potencial de nos oferecer maneiras simples, rpidas e facilmente mensurveis de
observar o comportamento social e fazermos experimentos com ele. Certamente muito mais
confortvel ficar mexendo bactrias em um bquer do que ficarmos escondidos em rvores
durante meses a fio, monitorando rituais de acasalamento de rouxinis ou padres de agresso
de babunos.12 A terminologia dos estudos evolutivos (como traio, seleo por
parentesco e dilema do prisioneiro) est comeando a chegar literatura microbiolgica, e
as protenas e plasmdeos bacterianos tm surgido no discurso da evoluo social. Cada uma
das disciplinas est conhecendo a linguagem utilizada pela outra; os cientistas esto
aprendendo a atuar em conjunto, a cooperar, a espere a, isso soa familiar

FAIXA BNUS 3: Vrgula veloz

Imagine que voc uma bactria E. coli boiando por a. Tudo vai muito bem: a
temperatura est aconchegante, a vizinhana no est apinhada demais, o pH est na
medida. Voc talvez tenha se multiplicado, portanto est batendo um papo com a sua
cpia recm-formada enquanto mastiga uns nutrientes e se prepara para a prxima rodada
de diviso.13 Tudo est, efetivamente, bem. Ento, de repente Vruuuum! Tac!
O que foi isso? Algo pareceu ter surgido do nada, passou voando perto de voc e
depois desapareceu.
A boa notcia que voc acabou de ter o privilgio de presenciar a criatura mais
rpida do mundo em ao. A m que ela vai matar voc. Droga. No precioso tempinho
(trs a quatro horas) que lhe resta de vida, voc provavelmente ficar ansioso para
aprender mais sobre essa fascinante criatura j que est condenado de qualquer jeito,
pode ao menos expandir um pouco seus horizontes.
Voc acabou de ser acertado pelo Bdellovibrio bacteriovorus (Bdell.). Ele se parece
muito com uma pequena vrgula, mas uma bactria predatria que ganha a vida
comendo outras bactrias, e por isso ganhou esse nome, bactervoro. No o nico
tipo de bactria que faz isso acabamos de aprender sobre o Myx., por exemplo, com
seus mtodos de caa semelhantes aos de uma alcateia , mas o Bdell. prefere uma
abordagem mais direta: seu mtodo de ataque preferido uma carga solitria, como um
torpedo, diretamente para cima da presa. Ele cheira reas ricas em presas (por
quimiotaxia) e avana sobre elas com uma velocidade estonteante: o Bdell. j foi
observado nadando a 160 micrmetros por segundo (meio metro por hora), o que para
ns pode no parecer muito, mas que representa cerca de 100 vezes o comprimento
corporal do bichinho por segundo. Imagine nadar trs piscinas olmpicas em um nico
segundo, e voc ir exigir um exame antidoping mais rigoroso antes de deixar esse cara
competir.
O Bdell. atinge essa velocidade usando flagelos giratrios (os propulsores em forma
de saca-rolhas que vimos anteriormente) que rodam a RPMs impressionantes at que ele
encontre uma clula bacteriana, qual se prende usando um apndice semelhante a um
gancho. O Bdell. tem, ento, poucos segundos para decidir se quer ficar por ali ou se
melhor encontrar outra clula para invadir; depois disso, a ligao se torna irreversvel.
Encerrada a fase de ataque, o Bdell. entra agora no modo gatuno: descarta o flagelo,
perfura com delicadeza a membrana externa da presa e entra silenciosamente na clula. O
Bdell. fecha ento seu buraco de entrada no por uma preocupao altrusta com o
bem-estar do hospedeiro, e sim para preserv-lo intacto at a prxima etapa.
As bactrias geralmente tm uma membrana externa e outra interna. O Bdell. faz seu
ninho no espao entre as duas, chamado espao periplasmtico, e comea a perturbar
realmente a vida da vtima. Em primeiro lugar, secreta enzimas que degradam as
protenas da presa; depois, confisca o DNA da clula, usando sua energia e materiais
para se replicar dentro do organismo que, a essa altura, perdeu a forma original e se
tornou esfrico, porque o Bdell. comeu seu esqueleto.
Agora vemos por que o Bdell. teve a preocupao de manter intacta a membrana
externa da presa: separado do mundo exterior por essa membrana, ele no precisa dividir
sua refeio com outras criaturas, podendo ficar o tempo que for preciso devorando a
vtima e se replicando sem ter que se preocupar com interferncias externas.
Quando o Bdell. sente que a vtima j deu tudo o que tinha que dar, todas as cpias
formam flagelos e, mais uma vez, entram no modo de ataque, fazendo explodir a clula
vazia e nadando feito o diabo, famintos e prontos para a caa.
O genoma do Bdell. foi sequenciado recentemente, e se descobriu que se trata de um
genoma bastante extenso e elaborado para um bicho to pequeno. Os genes a mais
provavelmente esto envolvidos na regulao de seu comportamento complicado e lhe
do uma escolha mais variada de refeies: diferentemente dos vrus, que geralmente so
bastante especficos com relao aos tipos de clulas que conseguem infectar, o Bdell.
pode se banquetear com muitos tipos de bactria, usando diferentes enzimas para presas
distintas.14
Atualmente, com a perda de eficcia dos antibiticos, qualquer coisa que mate
bactrias despertar algum interesse prtico, e o Bdell. se tornou um bom candidato para
a terapia antibacteriana devido sua ampla gama de vtimas, sua tendncia de morrer
convenientemente quando no resta nada para comer e ao fato de ele no apresentar
nenhum risco aos seres humanos e aos animais (com efeito, foi demonstrado que ele s
vezes naturalmente habita nosso intestino).
Como o Bdell. passa seus dias em uma associao prxima com o DNA de outras
clulas, tambm poderamos supor que se trata de um bom candidato ao estudo da
transferncia de material gentico entre clulas estranhas (um processo chamado
Transferncia Horizontal de Genes, ou THG); mas o Bdell. consegue manter a integridade
de seu genoma incrivelmente bem, resistindo ativamente a misturar seus genes com
qualquer DNA que esteja flutuando por a. Isso significa que praticamente nunca sofre
grandes mutaes, portanto podemos confiar em que ir manter suas caractersticas e no
nos causar nenhum problema.
Outra descoberta animadora que o Bdell. tem facilidade para atacar biofilmes, que,
como mencionamos, esto se tornando um problema bastante complicado em hospitais e
muitos outros lugares. Talvez ainda faltem alguns anos at o dia em que ouviremos uma
enfermeira dizer Muito bem, vamos passar o spray Bdello aqui, s para garantir que est
limpo, mas no seria timo saber que nosso remdio tem a forma de uma veloz, voraz e
destrutiva vrgula assassina?

1 As loterias s vezes so chamadas de impostos sobre a burrice. Eu concordo plenamente, mas ainda assim compro meus
bilhetes como uma espcie de licena para sonhar. Certa dose de burrice uma parte fundamental do que nos faz humanos, no
fim das contas.
2 Perguntei a um engenheiro que cuida de sistemas hidrulicos em avies qual seria a presso necessria para conseguir esse
feito. Ele respondeu apenas: Muita.
3 Fisiologicamente falando, todo o tubo que vai da boca ao nus no conta como a parte de dentro do corpo. Dessa forma, um
ser humano pode ser considerado um tubo oco muito complexo.
4 Isso posto, um sistema imune saudvel geralmente consegue lidar bem com uma infeco por Listeria os problemas
surgem quando o sistema imune no est em sua melhor forma.
5 A protena manipulada, chamada E-caderina, em geral tem uma funo perfeitamente inocente nas clulas epiteliais dos
mamferos.
6 Fato cientfico inteiramente intil: as vacas espirram sete vezes mais que os humanos.
7 As runas deixadas pela batalha da narina, envoltas em muco.
8 Nos seres humanos, apenas um pequeno nmero de atalhos neurais no envolve o crebro. Um exemplo: quando voc toca
algo quente, sua mo se mexe antes que a mensagem AAAAIIIII chegue ao crebro, que ento processa a informao e
envia uma resposta. Se voc fosse esperar pela mensagem do crebro, sua mo ficaria bem torrada. Os neurnios sensitivos da
mo se comunicam diretamente com os neurnios motores, que desencadeiam um rpido espasmo muscular. algo como uma
resposta prova de idiotice.
9 Este sou eu, escrevendo sem refletir muito sobre o assunto. Minha nossa!
10 Feedback positivo uma resposta de um sistema em equilbrio (condio conhecida como homeostase) em que este, ao
receber um estmulo externo, amplia seus efeitos, levando a alteraes na condio de equilbrio (por exemplo, como o que
acontece na coagulao do sangue diante de estmulos externos provocados por ferimentos). (N.E.)
11 O que, claro, no tem rigorosamente nenhum valor no que diz respeito veracidade da teoria.
12 Por favor, no me entenda mal: no estou menosprezando estudos evolutivos com macro-organismos, de maneira nenhuma.
Todos os aspectos da natureza merecem uma ateno igualmente sria e uma cincia bem feita.
13 Eu sou o original, voc a cpia.
No , no.
Sou, sim.
No , no.
14 Esse , imagino, o equivalente bacteriano de usar a faca e o garfo corretos no jantar.
4. Bichinhos s escondidas

PARA SOBREVIVER E PROSPERAR precisamos ter, digamos, uma bolsinha de surpresas. Pois, no
caso de um micrbio, ele uma bolsinha de surpresas. De fato, o que me fez sentir interesse
pela microbiologia foi a gama de coisas que os micrbios conseguem fazer especialmente
aquilo que eles conseguem e ns no, e aquilo que jamais imaginamos que seria possvel, at
descobrirmos um micrbio que o fazia: fraudes, envenenamentos em massa, sexo bizarro,
explosivos, suicdio, crachs de segurana e violentas guerras de processamento de dados so
elementos empregados regularmente em sua batalha incessante pela sobrevivncia e
reproduo.

Bichinhos bomba

Tente imaginar que, por algum motivo, voc engoliu acidentalmente uma pequena mas
poderosa bomba, que ser detonada em seu estmago se voc se mexer demais. Agora tenha
essa ideia em mente enquanto lhe falo de algo chamado ciclo do nitrognio.
O ar que respiramos tem cerca de 20% de oxignio (do qual precisamos) e menos de 1% de
quase todo o resto (dixido de carbono, cheiros, poluentes e outras coisas extravagantes). O
que sobra, cerca de quatro quintos de tudo o que respiramos, nitrognio. Portanto h um
bocado de nitrognio por a, falando em termos gerais.
O nitrognio, em sua forma atmosfrica, um gs (quase) inerte, ou seja, no muito ativo
quimicamente. Uma molcula de nitrognio no ar fica apenas flutuando por a, cuidando da
prpria vida. O oxignio, por outro lado, um gs quimicamente ativo: provoca incndios e
corri metais, por exemplo.
Quando respiramos, nossos pulmes absorvem o oxignio que ser usado pelo corpo, mas o
nitrognio simplesmente exalado de volta talvez pensssemos que o organismo humano
poderia us-lo, mas isso algo difcil de fazer, porque as molculas de nitrognio so
formadas por dois tomos do elemento ligados muito fortemente, sendo difcil separ-los.
Entretanto, apesar disso, todos os seres vivos dependem do nitrognio: ele uma parte
importante de todas as molculas de DNA, das protenas e de praticamente todo o resto.
Ento, como transform-lo em uma substncia que possa ser usada? Naturalmente, bactrias
fazem esse trabalho.
As bactrias fixadoras de nitrognio possuem uma maquinaria que transforma o nitrognio
atmosfrico em outras molculas mais, digamos, user friendly, de fcil operao
especialmente no on amnio.1 Essas bactrias conseguem tudo mais de que necessitam nas
razes das plantas, com as quais vivem no cho, em simbiose. Os vegetais obtm seu
nitrognio em uma forma utilizvel; ns, animais, o conseguimos ao comermos plantas e outros
animais e, quando j terminamos de nos utilizar deles, devolvemos o nitrognio ao solo
seja por meio da urina, de outras excrees ou como parte do corpo do animal morto , onde
ser reutilizado. Todos acabam felizes. Ou mortos.
Porm, se essa fosse a histria toda, o nitrognio do ar teria se esgotado muito tempo atrs.
O motivo pelo qual isso no acontece que outros organismos (as bactrias desnitrificantes)
utilizam os compostos de nitrognio para executar seu modo de respirao, e o resultado desse
processo o nitrognio atmosfrico.2 Ciclo completo.
Ao menos era o que pensvamos. Cerca de dez anos atrs, foi descoberto um novo tipo de
micrbio que produz nitrognio atmosfrico a partir do amnio por um mtodo radicalmente
diferente, conhecido como anamox (oxidao anaerbia do amnio).3 Foi uma grande
surpresa. Para os cientistas, foi mais ou menos como se voc tivesse descoberto um tio
desconhecido morando em sua casa. claro, agora que foram encontrados micrbios que
realizam a anamox, os microbiologistas os esto encontrando em todo lugar.4 Pelo visto, vo
acabar sendo teis por toda parte, especialmente em usinas de tratamento de esgoto, onde ser
muito apreciada sua capacidade de transformar os gases nocivos de amnia em nitrognio, que
inofensivo. Esses organismos no precisam de oxignio nem de energia para limpar o
amnio presente no esgoto, portanto haver uma grande economia energtica e de
equipamentos nas novas usinas que os utilizam e que logo estaro tratando os produtos do que
fazemos no banheiro, tanto o nmero um como o nmero dois.
Isso interessante de uma maneira sria e adulta, mas no muito divertido. Eis a parte
bacana: ainda no sabemos muito bem por que, mas ao que parece, para que esses micrbios
executem seu truque qumico, eles precisam produzir hidrazina. No ficou impressionado?
Nem mesmo se eu disser que hidrazina o nome de um combustvel de foguetes?
Esta descoberta foi um grande choque para todos: ter uma fbrica que lida com substncias
qumicas altamente explosivas em nossa vizinhana j um grande motivo de preocupao,
mas ter uma dessas dentro do nosso corpo? Droga!
Alm de ser sabidamente instvel e perigosa, a hidrazina se difunde com muita facilidade,
podendo causar vazamentos na maior parte dos recipientes de armazenamento comuns. Isso d
grandes dores de cabea aos projetistas de foguetes quando precisam arrumar um jeito de
armazen-la sem que vaze, portanto no de surpreender que a maneira bacteriana de lidar
com o problema tambm seja bastante engenhosa: os microrganismos armazenam a hidrazina
em uma estrutura membranosa interna muito densa e incrivelmente complexa, feita de anis de
carbono unidos uns aos outros. Ningum sabe ainda como as bactrias os produzem, mas
aparentemente sabem faz-los muito bem, pois elas no ficam explodindo o tempo todo, e
tambm no precisam se mexer muito devagar, cheias de cuidado, como voc faria se tivesse
uma bomba na barriga.

Cortadores pensadores

As bactrias tambm ficam doentes, sabia? E quando um micrbio espirra, ele explode. Esta
a histria daquelas que talvez sejam as menores guerras do mundo, e gira em torno de um
grupo muito grande de pequenas criaturas chamadas bacterifagos (ou fagos).
Os bacterifagos (cujo nome significa comedores de bactrias) so vrus que infectam
adivinhe bactrias. Basicamente, so como a maior parte dos vrus: possuem um
revestimento externo feito de protenas e algum material gentico (geralmente DNA) em seu
interior. Como voc j deve ter imaginado, so muito, muito pequenos.
H muitos tipos de fagos, e cada uma dessas categorias geralmente infecta somente uma
espcie de micrbio (ou talvez umas poucas). Os fagos provavelmente possuem a maior
contagem populacional dentre todas as criaturas do mundo (ningum se disps a contar as
cabeas individualmente, claro). Podemos encontr-los onde quer que existam hospedeiros,
o que significa, como voc j sabe, qualquer lugar.
Um fago que consiga entrar em uma bactria possui dois mtodos para infect-la.
O primeiro, chamado ciclo ltico, consiste em assumir o controle dos processos internos do
hospedeiro e passar a produzir centenas de cpias de si mesmo; a pobre clula ento explode
(geralmente) e o vrus se dissemina, buscando outras bactrias que possa infectar.
No segundo mtodo (mais sorrateiro), chamado ciclo lisognico, o fago integra seu DNA ao
DNA bacteriano. Para isso, o vrus corta o elemento gentico da bactria em um certo ponto e
insere o seu prprio no espao resultante. O DNA do fago permanece ento ali, sendo copiado
juntamente com o DNA do micrbio quando este se multiplica, at determinado momento
(presumivelmente, quando considera que as condies esto adequadas para o prximo passo)
em que ele passa ao ciclo ltico e cabum!
As bactrias no aceitam tudo isso tranquilamente. Elas possuem muitas defesas contra
situaes desagradveis como essa uma espcie de sistema imune em miniatura, digamos
assim. Entretanto, como ocorre com qualquer fora de segurana, esse sistema imune se
depara agora com o problema de reconhecer o que deve ser atacado como diferenciar o
que prprio do que invasor. O mtodo bacteriano para fazer essa diferenciao um
processo chamado sistema de restrio-modificao (SRM). H duas enzimas envolvidas
nesse processo. A primeira se dedica a marcar todo o DNA bacteriano (com um grupo
qumico muito simples). A segunda enzima corta (ou restringe) qualquer DNA que no esteja
marcado. Dessa forma, o DNA marcado da clula est a salvo da destruio; mas quando um
fago a invade, seu DNA no marcado imediatamente reconhecido e partido em pedaos. Fim
de papo.
claro que, na vida, nada to simples. Os fagos possuem toda uma srie de mecanismos
para driblar esse sistema: atacam as enzimas da bactria para que estas no consigam marcar
nem restringir, utilizam um tipo de material gentico inteiramente diferente (o RNA, ou o DNA
de fita nica) para que as enzimas no o reconheam (o DNA bacteriano, assim como o nosso,
possui uma fita dupla) e assim por diante, incessantemente, ao longo de eras, medidas e
contramedidas.
Os cientistas adoram os fagos por muitos motivos: so uma ferramenta til para produzir
DNA para fins de pesquisa e oferecem um meio muito simples para estudarmos os vrus e
desvendarmos modelos matemticos de infeco (uma espcie de epidemia de proveta).5
Uma prtica muito interessante, a terapia fgica, utiliza fagos para atacar bactrias
indesejadas uma abordagem do tipo o inimigo do meu inimigo. Essa terapia foi
estudada durante muitas dcadas na antiga repblica sovitica da Gergia, mas recentemente,
agora que os antibiticos esto se tornando cada vez menos eficazes, muitos pesquisadores
esto comeando a pensar seriamente nesse mtodo como a prxima grande arma contra
bactrias causadoras de doenas. E tem havido algum progresso na rea: por exemplo, foi
desenvolvida uma interessante terapia fgica contra Listeria, o patgeno demolidor de
paredes.
Um dos aspectos mais teis de tudo isto, porm, vem das prprias enzimas do SRM. Em
praticamente qualquer geladeira de qualquer laboratrio do mundo que lide com DNA haver
algumas dzias de tubos com enzimas purificadas do SRM, compradas de um distribuidor.
Elas vm em centenas de variedades, cada uma isolada a partir de diferentes bactrias e capaz
de cortar o DNA em um local especfico da sequncia. So incrivelmente prticas para os
cientistas: eles pegam um pouco de DNA, colocam-no em um frasco com um pouco da enzima
e vo almoar. Quando voltam, a enzima cortou cada molcula de DNA exatamente onde o
cientista queria, tornando sua manipulao laboratorial infinitamente mais fcil e rpida; e
todos ficam felizes.
Exceto, talvez, as prprias bactrias. Veja, o problema com medidas de segurana que
muito difcil parar de us-las. A enzima cortadora mais estvel que a enzima marcadora, o
que a faz durar mais tempo dentro da clula; portanto, se o micrbio parar de produzir as duas
enzimas, a primeira delas continuar presente depois que a outra j tiver sido desativada e
desmantelada. A cortadora, ento, cortar o DNA no marcado pertencente prpria bactria,
com resultados letais para o micrbio. Assim, mesmo que no haja fagos por perto, a bactria
ainda possuir essas enzimas, passando-as adiante ao se multiplicar. Ela pode ter reduzido o
risco de invaso externa, mas ter dificuldade para se livrar dos guardas.

Computadorzinhos agitadinhos?

Eu estava caminhando pela mata da Tasmnia com minha amiga Miki, admirando a paisagem e
conversando sobre tudo ao mesmo tempo, como de costume. Em certo momento, comeamos a
comparar sistemas de informao eu falava de DNA e ela, uma nerd extraordinria, falava
de TI, tecnologia da informao. Acabamos por descobrir (enquanto escorregvamos
distraidamente na lama vez ou outra) que praticamente todo truque natural que eu conseguia
mencionar tem um paralelo nos sistemas computacionais criados pelos seres humanos, e vice-
versa.
curioso. A tecnologia de computadores comeou a se fazer sentir presente perto do final
da dcada de 1940. A biologia molecular (o nome confuso dado rea da biologia que lida,
na prtica, com o contedo informacional dos seres vivos) ganhou proeminncia mais ou
menos na mesma poca, com a elucidao da estrutura do DNA por Watson e Crick. Em ambos
os casos, apesar de os avanos dessas reas terem toda uma histria eles no surgiram do
nada , a verdadeira exploso de desenvolvimento comeou aproximadamente nessa poca, e
ainda persiste.
Posso pensar em muitas explicaes possveis para esse fato, a comear pela pura
coincidncia, seguindo ento para explicaes mais intrincadas, como o enorme surto geral de
avanos cientficos e tecnolgicos gerados pela Segunda Guerra Mundial. A biologia
molecular depende de computadores para processar e analisar seus dados biolgicos, portanto
natural que as duas reas tenham progredido juntas.6 Pessoas mais sbias que eu
provavelmente conseguiriam apresentar razes ainda melhores.
Ainda assim, algo que me deixa desconfiado. A ideia bsica por trs da cincia dos
computadores bastante semelhante compreenso que temos dos mecanismos genticos, o
que nos permite utilizar metforas baseadas nos computadores ao pensarmos em genes. Eu
mesmo fiz isso, no primeiro captulo. Poderia ser um caso de abuso das analogias? Estaremos,
enquanto cultura, um pouco deslumbrados com os paralelos entre as duas reas? Ser que os
pensadores do futuro olharo para os sculos XX e XXI e diro que os avanos espetaculares
na tecnologia da informao tiveram, como um lastimvel efeito colateral, em certa medida, o
estreitamento dos pontos de vista dos cientistas da poca? Ser que pensaramos da mesma
maneira sobre o DNA se no tivssemos computadores por perto? Eu queria saber a resposta
para essas perguntas. tentador pensar que ns, os do aqui e agora, finalmente desvendamos o
real funcionamento da natureza. Mas as geraes passadas pensaram o mesmo, com a mesma
dose de convico, e veja s como estavam erradas.
De todo modo, a natureza de fato produz uma gama incrvel de proezas informacionais. So
tantas, que vou mencionar apenas algumas das que ocorrem nos micrbios. Para despertar o
seu interesse, vamos comear falando de sexo e morte.

Problemas conjugais

As bactrias so famosas por no fazerem sexo. verdade, elas so conhecidas por


interferirem de maneiras bem desagradveis na vida sexual de outras espcies, mas na hora H,
uma bactria no exatamente uma mquina sexual. Diferentemente dos fungos (de cujas
complexas vidas sexuais no falaremos aqui, por medo de no conseguirmos encontrar o
caminho de volta), uma bactria conduz seus arranjos reprodutivos de maneira solitria,
procriando por diviso e rediviso sem necessidade de nenhum auxlio externo.7
Entretanto, parece que a histria no acaba a. Descobriu-se que as bactrias na verdade
apresentam prticas sexuais. Que no so, lamento dizer, do tipo recatado e respeitvel. Os
micrbios tendem a fazer sexo de uma destas trs maneiras: de um modo distintamente
necrfilo; por meio de terceiros; ou de um maneira que comea como uma relao sexual, mas
termina como uma operao de mudana de sexo.
O sexo, em sua forma mais bsica, pode ser descrito como uma ao que leva troca de
material gentico entre indivduos. Nos seres humanos, um espermatozoide carrega um
conjunto completo de genes, que se unir a outro conjunto completo, contido no vulo. Ambos
os conjuntos contm combinaes nicas de variedades de genes (chamados alelos), unindo-se
para produzir o genoma completo que gera criaes soberbas e maravilhosas, como voc (ou
criaes menos arrebatadoras e ligeiramente maltrapilhas, como eu).
Em bactrias, a equao normalmente no to elegante. Em vez de 1 + 1 = (no fim das
contas) 1, uma bactria pode coletar e integrar toda uma gama de pedaos de DNA que
encontrar por a. Em ltima anlise, porm, ainda que os sistemas sejam radicalmente
diferentes, a funo do sexo em todas as criaturas a mesma gerar a variao necessria
que assegura a flexibilidade evolutiva.8
importante esclarecer uma questo. A evoluo s vezes descrita como um processo que
avana lentamente de uma mutao para a seguinte, mas essa uma ideia absurda: ainda que
isso descreva o mecanismo bsico, na realidade, uma vez surgida uma caracterstica til para
um indivduo, ela pode se espalhar muito rapidamente entre organismos e espcies. Um
exemplo bom (e muito problemtico, para ns) desse processo o surgimento de bactrias
resistentes a antibiticos em hospitais os genes que conferem resistncia podem ser
transmitidos no s de gerao em gerao em uma populao bacteriana (o que os bilogos
chamam de transferncia vertical de genes, ou TVG), mas tambm entre bactrias de tipos
inteiramente diferentes (transferncia horizontal de genes, ou THG).
A prpria evoluo est constantemente evoluindo. Os mtodos pelos quais os organismos
evoluem tambm foram se tornando mais elaborados e avanados com o tempo e, em virtude
disso, a evoluo ocorre atualmente a um passo muito mais rpido e garantido do que na
poca do surgimento da vida.
A ocorrncia da THG tambm dificulta a vida dos taxonomistas microbianos, os cientistas
dedicados a manter um registro das linhagens de espcies (a rvore filogentica, a famosa
rvore da vida). No nvel microbiano, essa rvore est se tornando rapidamente parecida com
um arbusto muito emaranhado. Quando sequncias de DNA pertencentes a uma espcie surgem
de sbito em outra, a prpria definio do termo espcie fica um tanto abalada.
Genes sendo transferidos de uma espcie para outra isso lembra alguma coisa? Quando
ocorre na natureza, o processo chamado THG; quando realizado artificialmente, em
laboratrios, o termo utilizado engenharia gentica (EG) ou manipulao gentica (MG);
essencialmente, trata-se do mesmo processo.
Independentemente de como o chamemos sexo, EG, MG ou THG , o modo mais direto
pelo qual ocorre em micrbios chamado transformao e ocorre quando uma bactria
encontra algum DNA perdido no ambiente que a cerca e o ingere. Quando isso ocorre, o
micrbio tem de tomar uma deciso, j que o DNA (como molcula fsica, no como
transportador de informaes) tambm uma boa fonte de nutrientes para as bactrias. Ela se
pergunta: Eu deveria integrar estas informaes s prprias fundaes do meu ser, ou
simplesmente com-las? A resposta? Bactrias diferentes tm atitudes diferentes: muitos
tipos no recebem nenhum tipo de DNA externo (Eca! Quem vai saber por onde isso a
andou?); outras s se arriscam se for DNA de sua prpria espcie; e alguns tipos mais
aventureiros experimentam qualquer coisa.9
Uma via mais ordeira, mas ainda assim horrenda, para a transferncia de DNA chamada
transduo e envolve bacterifagos (aqueles vrus que infectam bactrias). Como expliquei
anteriormente, os bacterifagos entram na clula bacteriana e assumem o controle de sua
maquinaria replicadora de DNA, passando a produzir DNA de bacterifago (como fazem
todos os vrus). A seguir, envolvem esse DNA em cpsulas proteicas (tambm produzidas
involuntariamente pelas bactrias) e partem para outra clula. Acontece que s vezes o
processo pode dar errado: uma parte do DNA da prpria bactria envolvido por acaso na
cpsula viral, que segue ento para infectar outra clula, levando consigo alguns genes
inesperados. Procriao por terceiros se voc me perguntasse, eu diria que deveria haver
uma lei contra esse tipo de coisa.
O ltimo mtodo de movimento de DNA o mais perto que as bactrias conseguem chegar
do sexo propriamente dito: chama-se conjugao e, desta vez, realmente envolve contato
fsico consensual entre dois micrbios.
O principal responsvel por essa manobra chamado plasmdeo F. Um plasmdeo um
trecho circular de DNA que no faz parte do cromossomo principal do micrbio. H inmeros
tipos de plasmdeo (encontrados em muitos tamanhos por todo o mundo microbiano) que
contm todo tipo de gene. O plasmdeo F contm principalmente genes responsveis por criar
e ativar uma fmbria sexual. Como vimos no captulo anterior, uma fmbria um apndice
alongado que se projeta do corpo do micrbio de maneira bastante sugestiva (no difcil
entender por que a clula que tem a fmbria chamada informalmente de macho, e a que no
tem seria a fmea). Sua funo, lamento dizer, simplesmente a de se prender a um
micrbio que esteja de passagem e o trazer para perto. As duas clulas ento se tocam e
engatam; um canal temporrio se abre, permitindo que uma cpia do plasmdeo F seja
transferida para a clula receptora. Ocasionalmente, parte do DNA cromossmico copiada e
transferida com ele a parte THG do processo. As duas clulas depois se separam e
prometem ligar no dia seguinte, mas no ligam.
Pensando bem, um encontro bastante inocente, voc no acha? Permita-me ento deix-lo
com as seguintes perguntas:

1. Se o plasmdeo provoca tudo isso e acaba sendo replicado na outra clula, podemos
dizer que o prprio plasmdeo uma espcie de parasita da bactria? O sexo bacteriano
o subproduto de uma doena infecciosa? E o que isso nos diz sobre o sexo no
bacteriano?
2. Comeamos com uma clula macho produtora de fmbria e uma clula fmea que no
produz essa estrutura. Terminamos com dois machos. Voc j viu algo mais pervertido
do que isso?
3. O que quer dizer o F de plasmdeo F?10

Essa foi a parte ertica. Espero que no tenha estragado seu apetite. Vamos agora mergulhar
no profundo abismo da angstia e da mortalidade e examinar o que pode levar o E. coli ao
suicdio.

No, no voc a doena e eu sou a cura

Comecemos com um fato irrelevante: os genes tm nomes geralmente curtos e ordinrios,


como recA, int, mreB or tetG. A pessoa que descobre o gene ganha o direito de batiz-lo;
porm, diferentemente dos organismos, os genes no so batizados conforme as pessoas que
os descobriram ou os lugares onde foram encontrados. Seus nomes normalmente so
abreviaturas sem sentido, ou tm alguma conexo com sua funo. Trocando em midos, no
so extremamente criativos.11 Como amante de historinhas sem sentido, fiquei fascinado ao
saber o motivo por trs do gene mazE: as pessoas que o descobriram no sabiam, a princpio,
o que esse gene fazia, portanto o chamaram Ma ze, que significa O que isto? em
hebraico. Posteriormente descobriram sua funo, mas o nome pegou, e um gene relacionado
foi chamado mazF.
Esse par de genes desencadeou um debate bastante intenso que fala de egosmo, morte,
autossacrifcio e outras questes divertidas, e que no d sinal de terminar em um futuro
prximo. Tudo comeou quando mazE e mazF foram encontrados juntos, espreita, em um
plasmdeo de E. coli. Isso no tem nada de incomum; muitos micrbios contm vrios tipos de
plasmdeo, com toda sorte de gene dentro deles. Este, porm, era um caso especial. O
plasmdeo era viciante.
Foi descoberto que o gene mazF codificava uma protena txica para o E. coli, e o mazE
codificava a antitoxina necessria. Os dois genes, em outras palavras, so responsveis por
produzir um o veneno, e o outro, um antdoto.
Em toda clula viva h protenas sendo continuamente degradadas, enquanto outras cpias
so construdas. Em alguns tipos de protena, a taxa de reposio alta as molculas
velhas so substitudas rapidamente por novas. Em protenas mais estveis, cada molcula
dura um pouco mais antes de partir para o sistema de reciclagem da clula. No caso dessas
duas protenas, descobriu-se que a toxina era mais estvel que a antitoxina. Assim, no
momento em que a E. coli recebia esse plasmdeo (por THG) e os dois genes comeavam a
fabricar suas protenas, o micrbio no tinha como se livrar do plasmdeo: se conseguisse
faz-lo, a antitoxina seria degradada rapidamente, a toxina persistiria mais um pouco e a
bactria morreria envenenada, deixando a rea livre apenas para seus camaradas que ainda
carregavam o plasmdeo. No bem cruel?
Esse cenrio um bom exemplo do mecanismo do gene rebelde, no qual um nico gene ou
um pequeno grupo de genes atua para disseminar mais cpias de si mesmo, com pouca ou
nenhuma considerao pelo bem-estar do organismo que ocupa. Neste caso, um plasmdeo
com dois genezinhos miserveis torna-se ele prprio um parasita.
E aqui, com um elegante mdulo sobre vcios parasticos, encerrava-se a questo, pelo
menos at onde eu sabia. Na verdade, durante os, creio, sete anos desde que ouvi falar da
histria e escrevi sobre ela, tem havido progressos. Coincidentemente, boa parte deles
ocorreu em um laboratrio a cerca de 20 metros da bancada na qual eu passei uma boa poro
dos anos subsequentes. Como os laboratrios podem ser ambientes ilhados, e os projetos de
pesquisa muito exigentes, uma doena comum em meu meio, de pesquisadores, a sndrome
da viso em tnel: eu estava to preocupado com meu prprio projeto que at o laboratrio ao
lado no passava de uma nvoa indistinta. S recentemente fui descobrir o que estava
acontecendo, enquanto lia artigos cientficos na internet. No fiquei muito surpreso ao saber
que haviam sido encontrados novos mdulos viciantes (s no E. coli j foi encontrada cerca
de uma dzia de mdulos toxina/antitoxina).
A natureza raramente mantm uma s ocorrncia de um bom truque. Mas o caso dos genes
mazE e mazF fica ainda mais interessante: descobriu-se que essa dupla tambm pode residir
dentro do cromossomo do E. coli. Em outras palavras, o mdulo viciante ainda um rebelde,
mas agora est enterrado profundamente, com residncia permanente. Por si s, o fato no
chega a ser to estranho. Os genes de um plasmdeo s vezes podem se integrar ao
cromossomo, e vice-versa. O que estranho que em condies de fome extrema, os dois
genes param de produzir suas protenas, o que resulta na morte do micrbio.
Deixe-me repetir, s para que fique claro: os genes mazE e mazF colaboram para fazer com
que seu dono cometa suicdio em condies de carestia. No exatamente o que poderamos
esperar de um par de genes egostas, voc no acha?
Que benefcio isso poderia conferir aos genes, ou s bactrias que os transportam? Para
mim, a culpa da sociedade. Em tempos de grandes dificuldades, essas comunidades
bacterianas encontraram uma maneira de descartar os mais fracos e com menos chance de
sobreviver, permitindo assim que os demais vivam. Um micrbio faminto aperta seu boto de
suicdio para no se tornar um peso para os demais em meio a uma pilha de recursos que
diminui rapidamente, e at contribui para essa pilha tornando-se comida para seus
companheiros (as bactrias, como vimos, no so to exigentes com o que comem).
interessante notar que j foi encontrado um gene solitrio de mazF, esperando ativao,
no genoma de um Myx. a bactria que permite a morte de uma grande quantidade de
indivduos de sua espcie para formar esporos e um corpo de frutificao quando h escassez
de recursos. Nos tempos das vacas magras, o gene ativado nas bactrias que estiverem em
pior situao, limitando o tamanho da populao. Rompe-se o elo mais fraco.
Outras formas de presso que desencadeiam a resposta suicida so os ataques por fagos e
antibiticos. Acredita-se que a resposta aos fagos seja uma espcie de estratgia de conteno
uma clula infectada se mata para impedir a disseminao da doena a outras clulas. Esse
tipo de resposta tambm ocorre em nosso corpo, quando as clulas imunes indicam s clulas
infectadas que morram; ou nos hospitais, onde pessoas com doenas muito contagiosas so
mantidas em isolamento.12 Que as bactrias faam o mesmo, portanto, no nenhuma surpresa.
Alguns pesquisadores, porm, acreditam que essa resposta no seja, de maneira nenhuma,
um mecanismo de suicdio altrusta. Em vez disso, sugerem que talvez tenhamos nos apressado
demais em oficializar essas mortes. As bactrias so to pequenas que impossvel
determinar se uma delas est morta ou no. Por isso, os microbiologistas usam maneiras mais
indiretas de avaliar se uma clula est viva, como medir seu crescimento e atividade.
Atualmente, suspeita-se que em certos casos, quando as condies externas esto muito
difceis, o mazF no mata a clula; o que faz coloc-la em um estado quase latente no
qual nenhum de seus sistemas est em funcionamento e a clula fica ali, inativa e sem
resposta (portanto morta, para todos os efeitos) at que as condies melhorem. Isso talvez
explique por que o mdulo no responde aos antibiticos clulas latentes no so afetadas
por eles. Em outras palavras, a clula no est morta; est apenas descansando.
Qualquer que seja a justificativa geral para os mdulos de toxina/antitoxina, eles nos
oferecem muitas oportunidades prticas. bastante til encontrar uma maneira de convencer
um micrbio nocivo aos seres humanos de acabar consigo mesmo e de fato, sabe-se que um
bom nmero de viles bacterianos contm esses mdulos; portanto, talvez possamos encontrar
uma maneira de lhes sugerir que seria melhor se estivessem mortos. Tambm podemos usar os
mdulos viciantes como formas de proteo: poderamos inseri-los em micrbios
geneticamente modificados de modo que o micrbio dependa de certas condies e morra em
outras. Dessa forma, micrbios potencialmente perigosos ficariam, com efeito, confinados s
condies de laboratrio, o que diminuiria a chance de um desses cenrios de micrbio-de-
laboratrio--solta que causam tanta ansiedade em certos crculos.
Deixando de lado as questes prticas, persiste o argumento: esse mdulo suicida ser
um mecanismo hiperegosta ou altrusta? Ele mata a clula, ou apenas a coloca em um estado
inativo? Ou tudo isso ao mesmo tempo? Frequentemente descobrimos que esta ltima opo
a correta, mas o quadro ficar mais claro e mais complexo com o progresso das pesquisas.
Enquanto isso, toda esta seo tem sido um tanto depressiva para mim: pensei que estivesse
escrevendo sobre um plasmdeo egosta suicida. No fim das contas, no egosta, e no
necessariamente um plasmdeo; e agora, parece que talvez nem sequer provoque o suicdio.
Os pesquisadores j entendem melhor esse plasmdeo, mas voltamos novamente pergunta,
Ma ze? Tudo isto para trazer a voc a verso mais fresca e atualizada da situao. Espero que
esteja satisfeito (snif).

O fator sigma13
Para um micrbio, a vida uma batalha constante para prosperar no meio ambiente. As
condies externas podem mudar rapidamente (e mudam, s vezes de forma drstica), por
isso, alm de serem muito capazes de sobreviver em certo ambiente, os microrganismos
tambm devem responder a essas mudanas com rapidez e preciso. So auxiliadas, nesse
sentido, pelos fatores sigma.
Trata-se de um grupo de decodificadores, dicionrios ou chaves criptogrficas existentes
em muitos micrbios, em sua RNA polimerase. Esta, como voc se lembra, uma enzima que
reconhece o lugar exato em que, num organismo, comea um gene especfico. Tais
localizaes so pontos especializados da sequncia de DNA chamados promotores. A
enzima se liga ao DNA do promotor, abre-o como um zper (para poder ler contedo das duas
fitas) e faz (ou transcreve) uma cpia em RNA da sequncia de DNA, como uma pgina
fotocopiada.
A RNA polimerase composta por seis subunidades, e uma delas, chamada sigma, tem a
funo de reconhecer os promotores. A subunidade sigma encontra o promotor e se liga
(juntamente com o resto da RNA polimerase) ao DNA. Quando a RNA polimerase j est
executando a transcrio de maneira estvel, a funo da subunidade sigma est cumprida, e
ela se solta.
O que ocorre que os micrbios tm mais de um tipo de fator sigma: o E. coli, por
exemplo, tem nada menos que oito diferentes tipos. Sob certas condies, a funo regular de
uma subunidade sigma assumida por uma das outras. Quando a bactria , por exemplo,
exposta a temperaturas desagradavelmente altas, a sigma regular substituda por uma sigma
especializada em choques de calor. Esta alternativa reconhece outro tipo de promotor
aquele situado no incio dos genes para protenas de choque de calor que, de uma forma ou
de outra, ajudam a clula a lidar melhor com a maior temperatura. Outros fatores sigma so
ativados quando a bactria sente escassez de nitrognio, ou precisa de mais ferro, e assim por
diante.
um arranjo bem arrumadinho. O amontoado de genes que precisa ser ativado a um certo
momento pode estar disperso por todo o cromossomo, mas ser convocado por uma nica
chave mestra.
Mas como a clula sabe quando chegou a hora de trocar de sigma? No fim das contas, essa
uma dessas questes originais, como Quem checa o dicionrio em busca de erros de
grafia?.14 O estmulo original geralmente fsico; por exemplo, nos choques de calor, o
prprio calor que provoca o rompimento de uma certa protena. Essa protena normalmente
est presa ao fator sigma para choques de calor, de modo que, quando ela se solta, o fator
sigma consegue entrar em atividade.
claro que h muitos outros mecanismos em ao, fazendo a sintonia fina da reao
microbiana como um todo (afinal, uma regulao eficiente a chave para o sucesso no mundo
celular), mas o baixo custo e os grandes benefcios do sistema de fatores sigma o tornam o
grande vencedor.
Capacidade de resposta e flexibilidade so propriedades muito vantajosas para um
micrbio. Porm, existe outra maneira de lidar com a questo da sobrevivncia. Certamente
no a abordagem mais inovadora, mas s vezes parece funcionar.

Simplesmente o melhor
O melhor criminoso, diz-se, o que nunca pego, jamais suspeito, nem sequer se ouviu falar
dele. Eu sempre imagino um sujeito calado, de aparncia normal, que vive alegremente com a
mulher e os filhos em uma ilha paradisaca e ganha uns poucos milhes canalizando para sua
conta quantias minsculas e despercebidas, dia a dia, de um nico correntista em um grande
banco.15 Jamais saberemos se ele existe. Essa sua genialidade.
O micrbio mais bem-sucedido do mundo faz essencialmente o mesmo: voc nunca ouviu
falar dele, ele no vai lhe causar doenas, no espetacular nem muito interessante, e sequer
sabemos como sua aparncia. Vive no mar e no precisa de muito, apenas se vira para
existir a partir da matria orgnica morta dissolvida na gua. Ele nem mesmo havia recebido
um nome decente, Pelagibacter ubique (P. ubique), at bem pouco tempo atrs, tendo que se
contentar com a designao sem graa SAR11. Sua quantidade basicamente a nica
caracterstica notvel desse organismo: estima-se que existam 1028 P. ubique no mundo ou
seja, cerca de 30% de todos os seres vivos. Pense nisso: de cada 10 organismos besouros,
grilos, belgas, morcegos, mosquitos, moscas, germes trs so P. ubique. Tomara que eles
nunca aprendam a mandar mensagens de texto pelo celular, caso contrrio os reality shows da
TV vo ficar ainda mais esquisitos.
O que faz do P. ubique um reprodutor to bem-sucedido? A resposta curta : otimizao de
recursos.17 Alm de ser bastante pequeno, o P. ubique no tem peso morto em seu genoma:
possui 1.354 genes (os seres humanos tm cerca de 30 mil, e o E. coli tem 3 mil, para efeito
de comparao) e nada mais. Muitos outros organismos armazenam algum DNA extra em seu
genoma principalmente genes para protenas que s so ativadas em certas condies, s
vezes uma cpia no utilizada de um gene, um pouco de DNA viral antigo remanescente
como velhas autopeas em uma oficina mecnica. O P. ubique no tem nada disso. Existem
micrbios com genomas menores, mas so todos parasitas, que dependem de seu hospedeiro
para realizar muitas funes. O P. ubique no precisa de ningum alm de si mesmo: com seu
genoma mnimo, consegue se reproduzir de maneira rpida e eficiente. E costuma faz-lo.
Genes extras, como expliquei, no so necessariamente ruins: eles geram flexibilidade
quando as condies se alteram. Por exemplo, se no ambiente de um micrbio houver uma
escassez sbita de um tipo de alimento, um conjunto de genes que lhe permita consumir outro
tipo de comida ser muito til. O P. ubique utiliza a ttica oposta: mesmo que exista uma
abundncia sbita de comida, ele no poder us-la para crescer mais rpido. Se ficar sem
comida, ele morre de fome. um micrbio com uma nica estratgia, cuja existncia se baseia
na aposta de que o oceano no mudar demais. No ltimo bilho de anos aproximadamente,
essa estratgia parece ter lhe permitido continuar na dianteira da corrida.

De Darwin a Cairns, e de volta

O termo lamarckismo visto como uma heresia na biologia moderna. No sculo XIX,
tratava-se de uma teoria popular da evoluo, mas ento surgiu o darwinismo, que fazia muito
mais sentido e, o que mais importante, provou estar correto. A teoria de Jean-Baptiste
Lamarck, por outro lado, ainda um tanto ridicularizada, sendo frequentemente usada em
livros didticos e universitrios sobre evoluo para contrast-la com nossa compreenso
sobre o real funcionamento da natureza. Ela afirma que um organismo transmite sua prole as
caractersticas que adquiriu durante a vida dessa forma, o pescoo da girafa vai se
alongando medida que cada gerao se esfora por alcanar as folhas mais altas; ou os
filhos de um ferreiro nascem com o potencial de terem braos mais musculosos, por exemplo.
Em alguns aspectos, injusto ridiculariz-la: em termos lgicos, a teoria era to aceitvel
quanto qualquer de suas rivais no incio do sculo XIX. Alm disso, os professores de
evoluo tendem a se concentrar nos elementos mais errneos das teorias de Lamarck,
apresentando-as como se todo seu argumento se resumisse a eles.
Mas tudo isso tem apenas interesse histrico. Uma proposio muito mais chocante foi
apresentada em 1988 por John Cairns, um professor de Harvard que descobriu indcios de que
o E. coli se comportava de maneiras que pareciam seguir mecanismos lamarckistas. Isso foi
tratado com muita desconfiana. O darwinismo era (e ainda ) uma teoria muito robusta, e os
anncios prvios do retorno do lamarckismo estiveram repletos de motivaes polticas: as
teorias agrcolas lamarckistas de Trofim Lysenko, por exemplo, adotadas na URSS em meados
do sculo XX, causaram muita pobreza e fome at que os polticos finalmente abandonassem a
convico de que as plantas eram uma espcie de marxista vegetal.
Ainda assim, ali estava Cairns, com um experimento incontestavelmente cientfico que
mostrava que o E. coli estava evoluindo muito mais rpido do que o previsto pelos
mecanismos aleatrios darwinistas: uma placa de Petri sem praticamente nenhuma fonte de
energia alm de lactose foi inoculada com bactrias E. coli que apresentavam um defeito que
afetava sua capacidade de consumir lactose. O defeito foi induzido cuidadosamente, de modo
que uma nica mutao no local certo o corrigiria. Este era um caso de mutao ou morte:
qualquer micrbio em particular que no fizesse seu gene de consumo de lactose voltar
atividade por meio de uma mutao condenaria seus descendentes morte por inanio em
poucas geraes. Os raros revertentes clulas bacterianas individuais que revertem a uma
atividade que possuram um dia, mas que agora est perdida seriam os nicos que
sobreviveriam para ver a luz do dia.
Os pesquisadores esperavam, com base na taxa conhecida de mutaes, que um pequeno
nmero de bactrias sofresse essa reverso aleatria antes que o resto dos alimentos se
esgotasse, tornando-se, assim, usurias de lactose. Mas o nmero observado de revertentes foi
muito, muito maior cerca de cem a mil vezes maior que o esperado. As bactrias poderiam,
de alguma forma, perceber que havia lactose no ambiente e consertar seus genes para utiliz-
la? Um ser vivo poderia alterar ativamente seu DNA para se adequar s condies externas?
Dizer algo assim seria lanar dvidas sobre um dos dois princpios bsicos do darwinismo;
mais ou menos como sugerir que as pessoas podem ficar mais altas apenas pela fora de
vontade. Ainda que a comunidade cientfica conviva razoavelmente bem com ideias
revolucionrias (e, ideologicamente, at as estimule), no to simples deixar de lado uma
teoria que tem funcionado to bem por tanto tempo, especialmente se os resultados parecerem
sugerir que as bactrias podem fazer algo to audaciosamente avanado quanto planejar o
futuro.
Os resultados de Cairns desencadearam uma boa safra de experimentos e discusso. Em
poucos anos, a ideia de que as bactrias tinham capacidade de planejamento foi descartada,
com base na ausncia de fatos empricos para sustent-la, e o fantasma de Lamarck,
provisoriamente ressuscitado por um breve momento, pde descansar novamente. As duas
teorias rivais que disputam atualmente o terreno de jogo esto plenamente inseridas no
territrio darwinista.18
A primeira delas altamente tcnica e no ser explicada aqui; a segunda postula que, em
condies extremamente difceis, uma bactria pode mandar a precauo s favas e permitir
que seu DNA se torne menos regulado, desligando os mecanismos de reparo de erros, o que
faz com que a taxa de mutaes dispare. Segundo essa teoria, esse o motivo pelo qual os
revertentes usurios de lactose apareceram de repente na placa de Petri cheia de E. coli
famintos observada por Cairns.19 Esta certamente uma soluo do tipo mata ou cura; os
seres vivos, como regra, no gostam de mutaes embaralhando seu DNA. H grandes
sistemas regulatrios em operao, cuja funo prevenir justamente esse tipo de coisa (voc
se lembra dos toroides e das compartimentalizaes do D. rad?). Ainda assim, toda a histria
da vida sempre foi um equilbrio delicado entre estabilidade e mudana, e razovel presumir
que esse equilbrio esteja sujeito a modificaes, se necessrio.
Se esta teoria for verdadeira, trata-se de uma notcia potencialmente boa: se conseguirmos
localizar precisamente o que desencadeia o aumento nas taxas de mutao, poderamos
produzir medicamentos que atuassem bloqueando a evoluo. Tomados juntamente com um
novo antibitico, esses medicamentos poderiam impedir as bactrias de desenvolverem
resistncia ao antibitico. A pesquisa na rea do cncer (que essencialmente uma clula que
escapou dos mecanismos regulatrios e acumulou mutaes benficas para si mesma, mas
desastrosas para o resto do corpo) tambm poderia se beneficiar enormemente de avanos
nesse campo.
Com tantas teorias e descobertas novinhas em folha, vale a pena lembrar que a ideia de que
o ambiente pode aumentar a variabilidade entre as espcies no nova; o bom e velho Darwin
sugeriu, h 150 anos, que isso poderia acontecer.

Mestres do disfarce aleatrio

A famlia Mycoplasma um grupo curioso de micrbios. Esto entre os meus favoritos, ainda
que eu provavelmente mudasse de ideia se eles me infectassem mas, mesmo assim, eu teria
de admir-los por sua capacidade de enganar a maioria de seus adversrios, apesar de serem
to pequenos.
Com exceo dos vrus, os Mycoplasma so as menores criaturas vivas da Terra. O menor
dentre eles, Mycoplasma genitalium (M. genitalium), aproximadamente dez vezes menor
que a bactria mdia e possui um dcimo de seu DNA.
Isso gera uma pergunta interessante: como o Mycoplasma consegue se manter com to
poucas informaes genticas, quando todos os demais microrganismos precisam de muito
mais genes? As outras bactrias por acaso carregam um monte de genes suprfluos?
At onde sabemos, a resposta segunda pergunta geralmente no. Podemos encontrar
DNA aparentemente sem propsito em eucariotos (como os humanos), ainda que no haja
nenhuma certeza quanto a essa ausncia de funo, e descobertas recentes sugerem que esse
nosso DNA intil pode guardar algumas surpresas interessantes. Por outro lado, os
micrbios costumam ser muito eficientes, e a evoluo simplificou bastante seu contedo
gentico, ainda que nem sempre com perfeio.
A resposta primeira pergunta que, diferentemente dos microrganismos, os Mycoplasmas
terceirizam funes: so parasitas obrigatrios, isto , so obrigados a viver dentro de um
hospedeiro e dependem dele para obter todo tipo de material necessrio que os outros
micrbios geralmente fabricam por conta prpria, como cidos nucleicos e nutrientes. Eles se
viram at mesmo sem uma parede celular, que encontrada em quase todos os demais
microrganismos, e confiam em que o ambiente que os cerca permanecer estvel.
Sem um hospedeiro como uma vaca, uma ovelha, uma galinha ou um humano os
Mycoplasma so simplesmente incapazes de viver e prosperar na natureza. Mas os
hospedeiros no gostam de ser explorados, e seus sistemas imunes esto preparados para
localizar e destruir esses parasitas.
Se o hospedeiro fosse bem-sucedido, a histria terminaria a, mas esse germe utiliza um
truque perspicaz, chamado variao antignica, que acaba por lhe salvar a pele. Funciona
assim: os Mycoplasmas apresentam em sua superfcie celular uma srie de protenas que
podem ser reconhecidas pelo sistema imune do hospedeiro. Somente uma delas pode ser
apresentada por vez, mas de vez em quando, aleatoriamente, um nico germe altera a protena
apresentada. Quando o sistema imune do hospedeiro entra em ao para encontrar os germes,
no consegue reconhecer aqueles que apresentam a nova protena. Os que apresentavam a
protena original so aniquilados, mas os novos germes se veem livres para viver e se
multiplicar. Quando o sistema imune reativado, passando a reconhecer os germes que
apresentam a nova protena, estes geram mais uma protena diferente; e assim prossegue o
ciclo.
No hospedeiro, esse padro cclico se manifesta como uma doena crnica, com sintomas
que vo e vm: quando os Mycoplasmas se multiplicam e o sistema imune est ativo, os sinais
da batalha se manifestam como uma inflamao; o sistema imune triunfa temporariamente, os
Mycoplasmas so praticamente destrudos e a inflamao diminui; ento, os germes que
apresentam a nova protena passam a se multiplicar, e com isso voltamos ao incio do
processo.

Respirar uma coisa supervalorizada

Oxignio, que ideia mais boba: altamente instvel, corri metais e perigosamente
inflamvel. Tambm bastante viciante. Tente parar de us-lo impossvel. Um elemento
realmente detestvel.
Reconheo que esse no o ponto de vista habitual. A maior parte das pessoas pensa no
oxignio como a necessidade mais bsica e bvia para a vida e para ns isso verdade;
mas nem sempre foi assim. O oxignio, na forma em que o respiramos, basicamente um
dejeto txico.
Nos tempos em que no havia vida na Terra, havia muito pouco oxignio. O problema
comeou quando os primeiros microrganismos, bilhes de anos atrs, desenvolveram um
modo de utilizar a energia solar para benefcio prprio. Esse processo, chamado fotossntese,
era de fato muito eficiente, mas tinha um lamentvel efeito colateral: polua a atmosfera com
oxignio. Naquele tempo, no havia governos para regular os nveis de emisses txicas,
portanto permitiu-se que essa prtica irresponsvel persistisse sem restries durante milhes
e milhes de anos, at que toda a atmosfera ficou saturada com esse negcio.
Vergonhosamente, essas bactrias fotossintticas e seus descendentes multicelulares (as
plantas) continuam a expelir o terrvel oxignio, ainda hoje, apesar dos esforos resolutos de
incendirios, madeireiras e mineradoras em reduzir o nmero desses poluidores.
Os efeitos dessa catstrofe ecolgica so descomunais; hoje em dia, temos apenas uma vaga
noo da enorme quantidade de espcies microbianas que se extinguiram envenenadas pelo
oxignio. Mas houve sobreviventes.
Uma frao substancial dos micrbios vive, at hoje, como anaerbios estritos no
toleram sequer um cheirinho de oxignio. Para ns, a noo de que o ar pode envenenar
criaturas curiosa, at mesmo ridcula, mas essas criaturas existem muitas vezes em
lugares surpreendentes. Como nossas gengivas.
O resto de ns so micrbios (e seus descendentes) que, ao longo dos milnios, adaptaram-
se aos nveis crescentes de oxignio, aprendendo a utilizar uma substncia que nociva e
perigosa.
No porque o oxignio nos parece agora algo trivial que deveramos sentir menos
respeito por essa notvel adaptao. S para que fique claro: a reao qumica que utiliza o
oxignio para dar energia ao nosso corpo uma forma de combusto estritamente regulada, a
mesma reao que move os motores de combusto interna nos automveis (ainda que com
substratos diferentes) a mesma reao que produz o fogo.
Mas como aqueles micrbios ancestrais conseguiram sobrevier? Todos os seres vivos so
moldados pelo ambiente: evoluem para tolerar o que est disponvel na vizinhana, e depois o
utilizar. O que faltar dever ser trazido de outra parte ou produzido por conta prpria. Essa,
por exemplo, toda a ideia das vitaminas vitamina s o nome que damos a uma
substncia que o corpo humano necessita, mas que no capaz de produzir
independentemente. O corpo humano fabrica milhares de substncias distintas necessrias
vida, mas h algumas dezenas de substncias que encontramos regularmente em nossas fontes
de alimentos, portanto a evoluo nos permitiu parar de produzi-las. Por exemplo, enquanto
outros organismos se do ao trabalho de produzir vitamina C para si prprios, ns
simplesmente comemos esses organismos. mais prtico. Quando o nvel de oxignio cresce,
sobrevive aquele que encontrar uma maneira de viver com ele. Quem encontrar uma maneira
de us-lo passa a ter uma vantagem sobre os que apenas o toleram; e assim prossegue o jogo.
Porm, a capacidade de usar oxignio uma faca de dois gumes, e vou tentar explicar por
qu, usando uma analogia com os esportes. Li uma vez o comentrio de um especialista em
medicina esportiva, que dizia: Um corredor de primeira linha , por definio, um corredor
contundido. Isso me deixou intrigado: os atletas profissionais parecem ser pessoas em muito
boa forma: so musculosos, correm rpido etc. Certamente devem se cuidar muito bem! Mas o
especialista explicou que, como esto sempre tentando chegar ao mximo de sua capacidade,
vivem no limite; um pequeno esforo a mais os coloca no campo das contuses. Os que se
machucam, naturalmente, ficam fora das competies, mas o mesmo ocorre com os que no se
esforam a esse ponto. No mundo do atletismo competitivo (no qual um talento natural
fenomenal apenas um requisito de entrada), vence aquele que conseguiu chegar o mais perto
possvel de seu limite, sem exced-lo. E o mesmo ocorre na corrida da vida. Organismos e
espcies diferentes esto em uma eterna competio uns com os outros.
Um organismo que utilize oxignio consegue extrair 19 vezes mais energia de sua comida
que um organismo que no o utilize. Sem essa carga extra em seu equilbrio energtico, nossos
ancestrais microbianos provavelmente no teriam sido capazes de se desenvolver at se
tornarem criaturas multicelulares.
Mas essa enorme vantagem sobre os organismos que no utilizavam o oxignio tinha seu
preo. A alta reatividade do oxignio se deve a sua capacidade de criar radicais livres:
molculas altamente reativas, mas de vida curta, que causam danos celulares. Como esses
radicais livres tambm podem atacar o DNA, criando mutaes malficas, o oxignio,
ironicamente ou no, um poderoso indutor do cncer. por isso que somos incentivados a
tomar antioxidantes substncias que impedem os radicais livres de lesar os tecidos de
nosso corpo.
Certos tipos de organismo ocupam o meio do caminho entre depender do oxignio e ser
envenenados por ele. As criaturas aerotolerantes (como as bactrias produtoras de cido
lctico encontradas no iogurte) no se preocupam com a presena ou ausncia do oxignio, e
os anaerbios facultativos preferem usar oxignio, mas podem viver sem ele. A levedura um
exemplo; por isso que fechamos as garrafas ao fazermos vinho: se uma levedura no
encontra oxignio, entra em um modo de operao que dispensa o oxignio (a fermentao,
que produz lcool como dejeto).20 Quando h oxignio no ambiente, a levedura retorna
imediatamente ao processo de respirao, energeticamente mais eficaz, cujo dejeto no o
lcool e sim o cido actico o vinagre.
As demais criaturas no podem escapar do oxignio. Seres como ns so chamados
aerbios estritos, e temos que gerar nossa prpria energia por meio de fogueiras de difcil
controle dentro de nosso corpo. Nosso destino brincar com fogo pelo resto dos tempos.

FAIXA BNUS 4:
A primeira esquete microbiolgica do mundo
(com desculpas a Peter Cook e Dudley Moore)

Dud: No tem nada como uma boa praia, hein, Pete?


Pete: , nada como uma boa praia, Dud.
Dud: Bom, mas claro que deitar em um tanque de areia j um pouco como deitar
em uma praia.
Pete: Tem apenas metade da graa.
Dud: , metade da graa. Mas, veja bem, o dobro da graa do que deitar no cimento.
Pete: Pois . Depende do seu ponto de vista, na verdade.
Dud: Verdade Olha, sinto muito mesmo pelos sanduches estavam bem
suculentos, mas o po mofou de repente.
Pete: Voc tem que ficar de olho no mofo. um tipo de fungo, sacum? E pode te
trazer umas surpresas. Falando nisso, outro dia eu estava lendo sobre um fungo que come
nematdeos.
Dud: Nematdeo uma daquelas rzinhas verdes, n no?
Pete: No, Dud, no uma r. Um nematdeo um tipo de minhoca, s que muito
pequenininha. To pequena que nem d para enxergar.
Dud: Ento como que voc vai fazer pra comer, se no enxerga? Vai ficar tentando
espetar o garfo, falando Pera, acho que peguei desta vez No, espera, errei de novo.
Assim o jantar no acaba nunca.
Pete: Bem, voc no pode comer nematdeos, porque no um fungo apesar de
parecer um pouco. Os fungos conseguem comer nematdeos pequenos porque tambm so
muito pequenos.
Dud: E como que eles pegam os bichos, ento? Pulam em cima deles?
Pete: No, um fungo no faz disso, ele nem pernas tem. Ele prepara umas arapucas
pros nematdeos, umas armadilhas espertas.
Dud: No parece uma vida muito divertida, vou te contar. Se eu estivesse sentado l
no cu e eles viessem me dizer que eu ia reencarcerar como fungo, eu ia pedir para falar
com a gerncia.
Pete: Acho que voc quer dizer reencarnar. Encarcerar quando te jogam na cadeia e
voc fica ali preso em uma cela.
Dud: No vejo muita diferena entre ficar preso em uma cela e ser um fungo. Eu no ia
gostar de passar a vida fungando por a, comendo minhoca crua.
Pete: Bom, talvez seja uma boa vida, s se acostumar. Se voc perguntar a um fungo,
ele talvez no prefira ser um Dud sentado por a em uma praia. De repente ele gosta de
minhoca crua. O fungo provavelmente acha que no tem nada como um bom bocado de
minhoca para o almoo.
Dud: Depende do seu ponto de vista, na verdade.
Pete: Sim, bom, no sei muito bem se os fungos tm pontos de vista. No como se
eles tivessem um crebro muito avantajado, entende?
Dud: Ento como ele faz para pegar as minhocas?
Pete: Bom, os nematdeos ficam presos nos fungos de trs maneiras: grudados,
emaranhados e constritos.
Dud: O qu, esses a vo para o exrcito?
Pete: No, voc est pensando em conscritos, como quem convocado para a guerra.
Constrito quem est sendo amassado.
Dud: Ah, entendi.
Pete: Enfim, no primeiro caso, o fungo tem umas substncias grudentas na superfcie
que fazem o nematdeo grudar. No segundo, o fungo tem um tipo de rede, um pequeno
labirinto, onde o nematdeo fica emaranhado e no consegue se libertar. O terceiro tipo,
que a gente discutiu agora, ainda mais inteligente: o fungo tem uma espcie de anel,
formado por trs clulas especiais em um crculo; o anel fica pendurado de um lado e
grande o suficiente para o nematdeo passar; mas quando ele passa, se tocar de leve em
uma clula, todas as clulas incham de repente muito rpido, feito esses air bags que tem
nos carros hoje em dia, e prendem a minhoca dentro do anel para que ela no possa se
soltar.
Dud: Pega o bicho pelo pescoo?
Pete: Uma minhoca no tem pescoo, Dud. Ou melhor dizendo, ela no passa de um
grande pescoo. Depende do seu ponto de vista, na verdade.
Dud: E o que a minhoca faz, ento?
Pete: Imagino que ela se contora um pouco, pensando: Droga, eu deveria ter visto
que isto ia acontecer. Me dei mal! E depois de um tempo ela morre e comida pelo
fungo. Na verdade, o fungo cresce para dentro dela.
Dud: Pelo menos ele espera at que a coitada bata as botas. Nem todo mundo tem essa
decncia nos dias de hoje.
Pete: verdade, grande verdade.
Dud: Mas enfim, onde voc leu isso tudo?
Pete: Bom, no outro dia um cara veio at mim na rua e disse: Voc o Pete, no ?
Achei que tivesse reconhecido voc. Eu nunca tinha visto o sujeito na vida. Da
perguntei: De onde?, e ele falou: De um livro que estou lendo, Pequenas maravilhas.
Nele, voc estava l falando sem parar de minhocas, e eu pensei: engraado, sabe? No
me lembro de ter feito isso, especialmente em um livro. Mas ele me mostrou o livro, e ali
estava eu, falando de fungos com voc, todo sabido. Bem interessante, pra falar a
verdade.
Dud: E o livro era bom?
Pete: No era bem a minha praia.

1 Essas bactrias, no entanto, no sero o assunto principal desta seo.


2 Este tampouco ser o assunto principal desta seo. Pacincia, pessoal.
3 Este , finalmente, o assunto principal desta seo.
4 muito difcil encontrar algo se voc no conhece sua aparncia, o que ele faz, o que ou at mesmo se existe
especialmente quando to pequeno quanto um micrbio.
5 No mole ser virologista: os vrus s crescem dentro de hospedeiros, portanto eles precisam constantemente manter animais,
ou clulas animais, para serem infectadas. A maior parte do tempo de um virologista gasta cuidando de culturas de clulas
animais delicadas e temperamentais, que podem morrer se voc olhar feio para elas. Os bacteriologistas, por outro lado,
conseguem cultivar garrafas inteiras de seus espcimes da noite para o dia, sem problema nenhum.
6 Umas poucas geraes atrs, se um pesquisador quisesse comparar duas sequncias semelhantes de DNA, teria de analis-
las meticulosamente, letra por letra. Anlises mais complexas eram terrivelmente difceis. Hoje em dia, basta um clique com o
mouse.
7 Voc estava esperando uma piada grosseira neste ponto? Tsc, tsc, que vergonha
8 Se voc puder se divertir um pouco no processo, melhor ainda.
9 Esse DNA, por sinal, no vem de qualquer parte: geralmente vem de uma bactria que acabou de morrer e se desintegrar, o
que significa que, no fim das contas, as devoradoras de DNA so saqueadoras ou necrfilas. Felizmente para elas, as bactrias
no tm um cdigo moral apenas um cdigo gentico.
10 Eu sinceramente no sei.
11 A no ser, por algum motivo, nas moscas de fruta, nas quais abundam nomes do tipo smaug, tinman (homem de lata),
18wheeler (carreta) e technical knockout (nocaute tcnico).
12 Ou em tempos mais antigos, quando pessoas infectadas pela Peste Negra ficavam presas dentro de suas casas.
13 Este provavelmente um dos subttulos mais diretos do livro: surpreendentemente, a seo trata de fatores sigma. Estive
tentando achar ttulos curiosos e instigantes, mas este j soa como um best-seller de suspense.
14 Essa questo me preocupou um pouco quando eu era mais novo (eu era esse tipo de criana). Finalmente deixei o assunto de
lado quando soube que at Shakespeare escrevia seu nome de vrias maneiras distintas. Se ele no se preocupava com a
ortografia certa, por que eu deveria me preocupar? Droga, este argumento nunca funcionou com meus professores.
15 O engraado que as feies dele lembravam bastante as suas. Srio.
16 A resposta longa , bem, longa.
17 E os defensores de cada teoria se referem aos rivais da maneira breve, fria e formal que a verso cientfica da injria
venenosa.
18 Por que no surgiram bactrias com mutaes no relacionadas lactose? Porque elas acumularam mutaes letais e
morreram.
19 O lcool como dejeto! No deveria nos surpreender: o lcool tambm prejudicial aos seres humanos; s que ns gostamos
de nos envenenar. Por mais triste que parea, um bom usque escocs single malt no passa, no fundo, de excremento de
levedura.
20 Quando eu era adolescente, tive uma camiseta que usei incessantemente. No era especialmente bonita, e, alm disso, ela j
tinha 20 anos quando a herdei. No final, eu j no sabia direito quais eram os buracos originais destinados aos braos e
cabea. Tive que a resgatar duas vezes do cesto de lixo, e uma vez consegui evitar que minha me a usasse como pano de
cho. Por fim, minha irm, desesperada, colocou-a em uma moldura e a entregou a mim em uma cerimnia curta, mas muito
emocionante.
5. Bichinhos na gente

IMAGINE QUE UM AMIGO chega para voc e diz: Ficou sabendo da ltima? Todos os micrbios
da Terra decidiram ir embora. Eles todos deram no p! Se isso acontecesse antes do dia em
que tomou a sbia deciso de ler este livro, talvez voc tivesse dado de ombros e perguntado:
E da?, voltando a fazer o que quer que estivesse fazendo. Se voc fosse uma pessoa um
pouco mais instruda, talvez se lembrasse de todas as doenas horrveis causadas pelos
micrbios e dissesse: J vo tarde! No entanto, se voc andou prestando ateno at agora,
sem dvida perceber todas as implicaes dessa nova situao:

1. A vida na Terra j no seria remotamente parecida com a atual, nunca mais.


2. Todos estaramos mortos dentro de alguns dias, se no horas.
3. Temos um monte de coisas pela casa das quais no precisaramos mais.

As primeiras duas imagens so deprimentes, portanto vamos nos concentrar na terceira, que
nos dar a oportunidade de vender objetos, ganhar dinheiro, abrir algum espao livre em casa
e, de modo geral, tornar a vida mais aprazvel. Voltando nossa ateno para dentro de casa,
portanto, se no existem mais micrbios, do que podemos nos livrar?
Bem, da maior parte das grandes caixas brancas, para comear. Se no h mais micrbios, a
comida no ficar estragada, portanto no precisaremos realmente de uma geladeira. O leite,
os ovos e a carne ficaro perfeitamente bem na estante. Talvez queiramos um pequeno isopor
para manter as bebidas e o sorvete gelados no vero, mas isso tudo. Portanto, podemos jogar
a geladeira e o freezer no lixo.
A maior parte da despensa tambm poder ser posta de lado: l se vo as latas (por que nos
preocuparamos com elas?), l se vai a estante de vinhos (no h vinho sem leveduras; alis,
nem cerveja) e tambm o purificador de gua.
A seguir, a lava-louas: realmente no precisamos de tanto esforo s para lavar uns pratos.
Basta enxagu-los um pouquinho na pia, e tudo bem. Os restos de comida no mais nos
deixaro doentes ou tero gosto ruim, portanto podemos deix-los ali, se quisermos.
O mesmo vale para a mquina de lavar roupa e a secadora. Quem se importa se as roupas
esto usadas? Se no tiverem manchas grandes e feias, podemos simplesmente continuar a us-
las. No se preocupe, elas no vo feder: so os micrbios em nossa pele que provocam o
cheiro ruim (bem, provocavam). Agora que eles se foram, no precisamos mais lavar as
roupas. Se voc for como eu, isto significa que poder usar a mesma camisa todos os dias, at
que ela se desintegre completamente.1 At mesmo quem adora roupas e o mundo da moda
provavelmente poderia liberar algum espao no armrio certamente seria prtico para
estocar mais algum leite, caso a estante esteja cheia.
Portanto, podemos abrir mo da mquina de lavar roupas, secadora, roupas, detergentes,
desodorante, sabonete e todo o chuveiro, se quisermos. No precisamos mais escovar os
dentes, por isso podemos jogar fora a escova, a pasta, o fio dental e o antissptico bucal, alm
do desinfetante e dos curativos todos para o lixo. Tambm no vamos mais precisar da
privada, assim no teremos mais gastos desnecessrios com encanamento e assim por diante
e estamos falando apenas de utilidades domsticas.
Quando enxergamos a situao dessa forma, boa parte da marcha da civilizao humana
pode ser vista como uma srie de tentativas de nos livrarmos das influncias microbianas, e
outra parte ser formada por tentativas de utiliz-las para proveito prprio (o que ser o
ncleo do prximo captulo). No podemos rever aqui toda a gama de interaes entre
humanos e micrbios, claro, por isso vamos nos limitar s mais importantes, interessantes ou
particularmente incomuns.
Primeiro, porm, permita-me falar um pouco de uma das coisas mais comuns que se veem
por a.

Precauo e canja de galinha

Meu sogro, que Deus o abenoe, tem um remdio contra resfriados no qual deposita confiana
absoluta. Os detalhes da receita so uma espcie de segredo de famlia, mas tenho permisso
para revelar que ela inclui ferver um refrigerante de cola com boa quantidade de alho. Vou
deixar que voc imagine como a experincia singular de ingerir essa poo; basta dizer que
o lquido faz com que a pessoa que o bebeu passe a ter desejos ardentes de que os cientistas
encontrem logo uma cura para o resfriado.
Parece um desejo bastante trivial, no mesmo? A cincia mdica triunfou sobre doenas
to terrveis que no deveria ser muito difcil achar a cura para uma coriza algo que
certamente poder ser feito em umas poucas semanas, se algum se dedicar a pensar no
assunto, no mesmo?
Bom, no bem assim que funciona. Um dos grandes problemas que o resfriado comum
no realmente uma doena. Esse apenas um nome geral para um conjunto de sintomas que
pode ser causado por mais de 200 tipos de vrus de muitas famlias diferentes. Ns sequer
sabamos o que era um vrus algumas dcadas atrs, mas temos fungado desde tempos pr-
histricos.
Quando falamos de tratar resfriados em sua essncia, ainda temos muito que aprender, pois
eles no tm essncia nenhuma quer dizer, na verdade, tm dezenas de essncias diferentes.
O que pior, esses vrus podem sofrer mutaes muito rapidamente, portanto mesmo que
encontremos de fato uma soluo para um tipo de vrus causador de resfriados, ela poder se
tornar intil pouco tempo depois. Nosso sistema imune se v diante do mesmo problema, e
por isso que ficamos resfriados cerca de duas vezes por ano, em vez de pegarmos um
resfriado uma vez e depois nos tornarmos naturalmente imunizados contra ele pelo resto da
vida, como ocorre com as doenas da infncia.
Tudo isso faz com que o resfriado seja uma condio muito difcil de curar: podemos tratar
os sintomas, dos quais a maior parte causada pela luta do corpo contra o vrus infectante, e
confiamos em que nosso corpo far o resto do trabalho.
As ltimas notcias: em fevereiro de 2009, um grupo de pesquisadores anunciou ter
conseguido mapear as sequncias de DNA de todas as 99 variaes do rhinovirus, uma
famlia virtica responsvel pela maioria dos casos de resfriado mundo afora. Esse um
enorme passo frente e nos ajudar a imaginar o que exatamente esses vrus fazem e como
par-los quando estiverem fazendo, mas remdios eficazes, vacinas e erradicao ainda so
uma sada.
Assim, nesse meio-tempo, embora eu no seja nenhuma autoridade mdica, mas sinto que
voc tem o direito de conhecer as ltimas tendncias da opinio especializada sobre o
tratamento de resfriados, portanto permita que eu lhe transmita aqui alguns conselhos prticos:
Para prevenir: lave as mos.
Para curar: descanse e tome canja de galinha.
Evite: Coca-cola fervida com alho.

Remix

A gripe diferente do resfriado. Ambas so doenas virais, mas causadas por famlias
diferentes de vrus e com funcionamentos distintos; entretanto, efetivamente provocam
sintomas semelhantes e so teimosas como poucas outras doenas.
Ambas, pelo visto, parecem fazer aparies regulares no inverno, e isso pode ter diversas
causas. Na estao fria, as pessoas esto em contato mais prximo (pois passamos mais tempo
em ambientes fechados), as temperaturas mais baixas e o ar mais seco contribuem para reduzir
a resistncia de nosso sistema imune, alm de permitirem que os vrus sobrevivam por mais
tempo nas superfcies externas, e a menor luz solar faz com que produzamos menos vitamina
D.
No vamos procurar um mdico para tomar vacinas contra resfriados, pois elas no existem
(pelos mesmos motivos pelos quais ainda no encontramos curas contra eles); entretanto,
felizmente, existem vacinas contra a gripe, e podemos (de fato, devemos) tom-las uma vez
por ano. Dessa forma podemos evitar os sintomas desagrad espere a. Por que uma vez por
ano? A maior parte das vacinas que tomamos so administradas apenas uma vez em toda a
vida, talvez com uma ou duas doses de reforo alguns meses depois. Por que a gripe
diferente?
Porque o vrus que a causa, chamado influenza, consegue fazer certas modificaes
esquisitas em seus genes. A primeira delas elegante, ainda que conhecida: um mecanismo de
mutao simples nos genes do vrus faz com que suas protenas de superfcie se alterem.
Assim, sua aparncia superficial se modifica e nosso sistema imune no consegue reconhecer
a nova cepa.
Essa a epidemiologia normal e corriqueira dos vrus. Entretanto, aproximadamente uma
vez por dcada ocorre algo muito diferente, o que causa as epidemias maiores e mais
problemticas de gripe. Para entender por que isso acontece, precisamos aprender um pouco
mais sobre os vrus. Um vrus muito diferente de uma bactria: enquanto uma bactria, ao
infectar uma clula, se mantm ntegra e se multiplica, um vrus desmontado dentro da clula
hospedeira. Em muitos casos, a estrutura do vrus nem sequer entra no hospedeiro; ele apenas
injeta nele seu contedo interno (DNA, RNA e s vezes algumas protenas). Esses
componentes invasores assumem o comando dos mecanismos produtores da clula hospedeira
(que at esse momento tinham estado cuidando da manuteno regular da clula) e os foram a
passar a produzir muitas cpias de partes do vrus. Os novos vrus so ento montados e
partem em busca de novas clulas para infectar.
O material gentico de um vrus geralmente consiste em um nico segmento de DNA ou
RNA, o que muito conveniente para a replicao rpida. Um vrus da gripe, entretanto,
diferente: seu genoma formado por oito segmentos curtos e separados de RNA. Isso, em
praticamente todos os casos, bastante irrelevante para ns. Esse vrus funciona como
qualquer outro, s que a replicao de seu RNA efetuada em oito etapas curtas, em vez de
em uma longa. O vrus da gripe tem maneiras para garantir que, na maior parte das vezes,
esses oito segmentos sejam encapsulados em um nico revestimento externo, produzindo uma
nova partcula viral funcional. Como seu material gentico formado por RNA, e no DNA,
ele sofre mutaes a uma taxa mais rpida, o que faz com que, em mdia, cada novo vrus seja
ligeiramente diferente (o que provoca as variaes anuais das cepas).
Mas esse no o grande problema. O grande problema ocorre muito raramente, quando uma
pessoa ou animal (geralmente um porco) infectado por duas cepas diferentes da gripe. Nesse
caso, poder ocorrer que uma nica clula hospedeira seja atacada simultaneamente por duas
verses do vrus. Digamos que o porco calhe de pegar uma cepa de um pato e uma segunda
cepa de uma pessoa (se voc no consegue entender como isso poderia ocorrer, talvez
devesse sair mais de casa), e as duas cepas infectam ento as clulas do trato respiratrio do
animal. Por acaso, partculas virais de ambas as cepas atingiram e infectaram uma certa clula
ao mesmo tempo, e agora temos oito segmentos de RNA flutuando na clula e sendo
encapsulados, formando novas partculas virais. Em vez de 1 2 3 4, temos agora 1a 1b 2a 2b
3a, e h uma boa probabilidade de que algumas partculas contenham segmentos das duas
verses por exemplo, 1a 2a 3b 4a
Voil as cartas acabaram de ser reembaralhadas: foi criada uma nova combinao, e uma
nova cepa de vrus da gripe foi solta no mundo. Se esse embaralhamento influenciar apenas o
funcionamento interno da partcula viral, no ser um grande problema para ns. Mas se os
componentes da superfcie da clula viral forem embaralhados, isso far com que o novo vrus
represente um enigma para nosso sistema imune, tornando-nos suscetveis infeco.
O vrus pode ento se espalhar para outras clulas do porco, para outros porcos, de volta
para porcos e humanos, e de humanos para humanos, e at a Novia Rebelde, em suas doces
montanhas austracas, poder ecoar o belo som da tosse.
Voc ver que essa descrio depende de muitas condies: o porco tem de ser infectado
por duas cepas, tudo isso deve acontecer em uma s clula, as partculas devem ser
embaralhadas, as protenas de superfcie devem ser remixadas. E ainda h outras: a nova
combinao deve ser infectante de clula a clula, deve ser infectante de porco a porco, deve
ser infectante de porco a humano, deve ser infectante de humano a humano qual a chance
de que isso ocorra? No muito elevada, mas se pegarmos uma probabilidade muito pequena
e repetirmos o evento muitas e muitas vezes (voc percebe quantas partculas virais andam
por a em um s corpo, que dir no mundo inteiro?), ocasionalmente at mesmo
probabilidades muito pequenas podem se materializar. E basta que isso ocorra uma s vez, em
qualquer lugar, para que todo o mundo seja afetado. Esse o poder da mutao e da seleo
natural.
Esses embaralhamentos so muito incomuns entre os vrus (at onde sabemos), mas do a
impresso de serem estranhamente familiares.2 Embora os detalhes sejam muito diferentes, o
embaralhamento de elementos genticos justamente o objetivo da reproduo sexuada ele
ocorre sempre que um novo ser humano criado. Como indivduo, voc no passa, como diria
um vrus, de uma nova subcepa da humanidade.
A cepa da gripe aviria de 2005 constitui um bom estudo de caso para essa situao. Foi um
vrus que parou na barreira humano-humano. Apesar de ter havido seres humanos infectados
(262 mortes haviam sido registradas at junho de 2009), eles se infectaram a partir de aves, e
no de outras pessoas. Essa uma boa notcia (a menos que voc seja uma galinha): embora a
morte de qualquer nmero de pessoas nunca seja uma coisa boa, o que poderia ocorrer
potencialmente muito, muito pior. A cepa da gripe espanhola de 1918, por exemplo, dizimou
algo entre 2% e 5% de toda a populao humana. Esperamos estar mais bem preparados agora
do que h 90 anos Temos melhores tratamentos para a gripe em si, e tambm para seus
sintomas e complicaes; sabemos mais sobre os vrus e estamos desenvolvendo vacinas
contra eventuais surtos futuros. Tambm possvel que, na forma de transmisso de humano a
humano, a gripe no venha a ser to problemtica quanto tememos. Ainda assim, no podemos
dizer que estamos seguros. Para falar a verdade, nunca estamos.
Mas no precisa ficar desanimado vou tentar explicar agora, brevemente, quase toda a
histria do mundo, e por que ainda no estamos todos mortos. E tambm vou falar de rs.

Pulando a cerca

Quando eu estava estudando microbiologia, vi-me como parte de uma equipe que pesquisava
os Mycoplasmas (os mestres do disfarce aleatrio do captulo passado). Eu estava me
concentrando nos elementos genticos do Mycoplasma bovis, que, como o nome sugere,
encontrado em bois. Entre outros tipos de Mycoplasma estudados em nosso laboratrio, havia
o Mycoplasma gallisepticum, encontrado em galinhas, e o Mycoplasma capricolum,
encontrado em cabras.
Eu j estava trabalhando havia muitos meses em meu projeto e vivia ocupado mapeando as
sequncias de DNA de meu patgeno bovino e as comparando a sequncias de espcies de
Mycoplasma que infectam galinhas e humanos para mapear as relaes entre genes,
patgenos e hospedeiros quando me deparei com o livro Armas, germes e ao, de Jared
Diamond. Imediatamente, tive vontade de bater em mim mesmo. Eu tinha ficado to
concentrado nos detalhes de meu projeto que me esquecera de fazer uma pergunta bvia
justamente a pergunta que Diamond respondera em seu livro. Por que um patgeno humano
deveria estar relacionado aos patgenos de bois ou aos das malditas galinhas?
Pense nisto: enquanto uma espcie passa pelo processo evolutivo, o mesmo ocorre com
seus parasitas e patgenos. Como o nicho ecolgico de um parasita outro organismo,
natural que ao menos algumas de suas modificaes sejam reflexos e adaptaes s mudanas
sofridas pelo hospedeiro. Se uma espcie alterar sua dieta, seus hbitos ou o ambiente em que
vive, o parasita dever se adaptar, caso contrrio acabar por se extinguir. Se observarmos
duas espcies animais bastante relacionadas, razovel esperar que seus parasitas e
patgenos tambm sejam semelhantes e relacionados, ao menos at certo grau e,
inversamente, quanto mais afastados estiverem na rvore filogentica, mais diferentes sero
seus patgenos.
Como, ento, as galinhas se relacionam com nossa herana evolutiva? Elimine toda imagem
de obscenidade de sua mente.3 A resposta, em termos simples, que os humanos e os animais
criados em fazendas viveram em grande proximidade durante milhares de anos e, durante esse
tempo, ocasionalmente pegamos alguns patgenos deles. Um evento como esse no nada
insignificante. Como vimos em relao ao vrus da gripe, bastante raro que um micrbio
salte de uma espcie a outra, e quanto mais afastadas estiverem as espcies na rvore
filogentica, menor ser a probabilidade de que isso ocorra no podemos, por exemplo,
esperar pegar doenas de rs, independentemente do que fizermos com a r. Isso ocorre
porque a mesma clula que estava infectando a espcie X dever agora no s sobreviver na
espcie Y (que , como j dissemos, um ambiente diferente), como tambm ser transmitida
entre membros da espcie Y. Trata-se de uma tarefa bastante complicada para os processos
evolutivos. Ainda assim, o contato constante ao longo de eras provocou puladas de cerca
ocasionais entre as espcies. Depois de um perodo inicial de aclimatao, a nova espcie
hospedeira se tornaria apta a lidar razoavelmente bem com o recm-chegado, evitando assim
uma morte em massa.
Isso nos leva s pragas o resultado mais terrvel das relaes entre humanos e
micrbios. Diversas pragas causadas por microrganismos provocaram perdas temveis para a
humanidade ao longo da histria. Somente em tempos recentes, com o auxlio das vacinas e
antibiticos, conseguimos nos proteger, at certo ponto, dos estragos por elas causados. Ainda
assim, mesmo nas piores situaes, uma praga no persiste indefinidamente, matando todo
mundo. Sua extenso se reduz aps algum tempo. Por que isso ocorre? Por que as pragas no
exterminam espcies inteiras?
As respostas, como de costume, no so simples entre elas h motivos sociais e
geogrficos, alm de muitos outros. Mas eu gostaria de me deter em uma fora inerente ao
prprio micrbio.
Um micrbio que mate todo hospedeiro pouco tempo aps a infeco realmente muito
assustador, mas, do ponto de vista do micrbio, essa tambm uma estratgia fatal. Por mais
detestvel que seja a doena causada, um micrbio no uma entidade maligna. Ele no est
preocupado em causar destruio entre as pessoas, e sim em se propagar. A destruio de seu
ambiente (ns) , na maioria das vezes, um acidente e no um acidente benfico para o
patgeno, pois um hospedeiro morto, ou gravemente doente, no entra muito em contato com
outros possveis hospedeiros, e portanto no gera boas oportunidades de infeco para o
micrbio. Um hospedeiro morto geralmente um beco sem sada para os patgenos que o
habitam, que acabaro por morrer tambm, sem terem para onde escapar.
Um patgeno bem-sucedido, portanto, no necessariamente o mais perigoso, e sim aquele
que encontra uma maneira de se disseminar continuamente na populao hospedeira sem
causar confuses indevidas. por isso que na maioria dos surtos, depois de algum tempo, a
cepa infectante atenuada: ela perde algumas de suas propriedades mais virulentas e comea
a produzir sintomas mais leves. s vezes, a cepa atenuada acaba por no produzir
praticamente nenhum sintoma, conseguindo se manter fora do alcance de nossos radares,
passando de pessoa a pessoa sem que percebamos. Isso, claro, bastante bom para o
micrbio. Dessa forma, temos micrbios como o poliovrus (que causa a poliomielite), no
qual cerca de 19 em cada 20 casos de infeco so subclnicos (no geram sintomas). Antes
do advento das vacinas contra a plio, era realmente muito difcil estar protegido contra o
vrus, j que um grande nmero de pessoas perfeitamente saudveis tambm eram portadoras
sem o saber. Se o vrus fosse mais virulento, teria tido muito menos oportunidades de infeco
a longo prazo.
A atenuao no a nica fora que atua no patgeno. Nosso sistema imune tambm
desempenha um importante papel. Um sistema imunolgico saudvel pode lidar com muitos
problemas, e frequentemente consegue destruir o patgeno invasor. E uma vez sendo ele
destrudo, a pessoa, j tendo sido exposta ao micrbio uma vez na vida, torna-se imune a seus
ataques futuros.4 Mesmo que o micrbio seja resistente demais para ser destrudo
inteiramente, um sistema imune saudvel poder frequentemente conter o invasor
problemtico, mantendo-o sob controle. Dessa forma, mais ou menos como na Guerra Fria,
forma-se um equilbrio tenso, dando aos dois lados algum tempo para se ajustarem um ao
outro. s vezes um lado termina por prevalecer, e o patgeno destrudo ou causa uma doena
progressiva isso pode ocorrer especialmente se a sade do hospedeiro sofrer com algum
problema no relacionado, ou se o hospedeiro simplesmente ficar mais velho e fraco. Porm,
em certas ocasies, a situao simplesmente se mantm estvel.
Tudo isso leva a uma situao na qual uma praga irrompe e mata pessoas imunologicamente
fracas (os doentes, os velhos ou as crianas) ou simplesmente azaradas; as pessoas resistentes
sobrevivem e acabam por formar a maioria da populao. Enquanto isso, com o passar do
tempo, o patgeno vai se acalmando e se torna menos virulento, ou ento nosso sistema imune
aprende a lidar melhor com ele (ou os dois), e a praga acaba perdendo flego.
Por que, ento, poderamos nos perguntar, as pragas irrompem, para comeo de conversa?
Se nem mesmo o patgeno se beneficia de fato com a praga, por que elas ocorrem
repetidamente?
Tudo pode ser visto, at certo ponto, como um desentendimento biolgico entre o
hospedeiro e o patgeno ou como uma escalada peridica na eterna corrida armamentista
entre as defesas do organismo e seus invasores, que ocorre quando uma espcie de micrbio
que estava sob controle sofre uma mutao aleatria e se torna forte demais para o sistema
imune.5
A situao mais problemtica, entretanto, ocorre quando uma cepa entra em contato com
uma populao nova e despreparada que no tenha ainda criado defesas imunolgicas
contra ela. Isso pode ocorrer quando uma cepa virulenta em um animal consegue saltar para
outra espcie de animal (como ocorreu com a gripe aviria, por exemplo); porm, mais uma
vez, trata-se de um evento raro. Algo muito mais comum se d quando duas populaes da
mesma espcie entram em contato, sendo que uma das populaes havia estado metida em uma
batalha imunolgica contra um certo patgeno por um longo tempo, enquanto a outra
populao jamais havia sido exposta a ele. Isso foi justamente o que ocorreu quando os
viajantes e colonizadores europeus entraram em contato com as populaes nativas de outros
continentes os povos aborgenes da Austrlia e os indgenas americanos, por exemplo.
Simplesmente por entrarem em contato com os europeus, os povos no europeus foram
atingidas por pragas letais de enormes propores. Os patgenos que causaram essas pragas
no vieram de nossos ancestrais evolutivos (esses patgenos estavam naturalmente presentes
em todas as populaes humanas, pois j nos acompanhavam antes que qualquer poro da
humanidade sasse da frica), e sim de vacas, galinhas, porcos, cabras e ratos, estes sempre
to presentes patgenos aos quais somente os povos da sia e da Europa, criadores de
animais, haviam sido expostos e aos quais estavam acostumados. Como os micrbios
infectantes haviam se adaptado aos sistemas imunes resistentes dos europeus, quando
encontraram os sistemas imunes despreparados dos povos indgenas, foi como se tivessem se
lanado com toda fora para abrir um porto de defesa que, ao ser golpeado, no oferecesse
resistncia nenhuma.
Essa explicao para a dizimao histrica das populaes no europeias por doenas ,
naturalmente, bastante superficial e parcial. H diferentes tipos de imunidade inata e
adaptativa , e suas diferentes caractersticas tambm influenciam o modo como os
patgenos afetaram as populaes recm-encontradas. Existem tambm condies externas,
como a desnutrio e o estresse (algo que as invases europeias certamente favoreceram), que
teriam afetado fortemente a vulnerabilidade de seus sistemas imunes. Por fim, outras causas de
morte, como a guerra contra os invasores europeus e a fome, tambm cobraram seu preo.6
Neste ponto, estamos entrando em um difcil territrio emocional e poltico. Sabemos pouco
sobre o verdadeiro estado imunolgico dos habitantes nativos no momento em que suas terras
foram invadidas, portanto as explicaes biolgicas para esses eventos esto longe de serem
conclusivas. J foi dito que essa teoria do solo virgem coloca os horrores da invaso em
uma base determinista. E, ao faz-lo, exime os colonizadores da culpa, pois implica que, por
mais benvolos ou iluminados que eles fossem, muitos dos nativos teriam morrido.
Outro argumento afirma que ao enxergarmos a situao dessa maneira, aceitamos, em
termos imunolgicos, a ideia da supremacia do homem branco. Outros ainda sustentam que
essa viso virginal segundo a qual os povos indgenas seriam bons selvagens puros que
acabaram maculados pelos europeus, que chegaram repletos de doenas, irremediavelmente
romantizada e se baseia em pouqussimas evidncias. So muitas as acusaes de
parcialidade e m interpretao, portanto vou parar por aqui antes de dizer acidentalmente
algo que me meta em apuros.

A luta no vencida

Na maioria das vezes no estamos cientes dos micrbios que vivem dentro de ns. Assim que
sua presena sentida, no entanto, ficamos doentes e podemos at morrer. Ao longo da
histria humana, resistir a doenas infecciosas quase sempre foi uma tarefa excepcionalmente
difcil. De fato, a doena era vista como algo praticamente inevitvel. A cincia mdica tem
lutado contra os micrbios causadores de doenas h sculos ainda que, na maior parte do
tempo, os cientistas sequer soubessem da existncia dos microrganismos. Nos dois ltimos
sculos, foram dados trs grandes passos nessa luta:

1. Antibiticos (grande passo).


2. Vacinas (passo ainda maior).
3. Lavar as mos (o maior de todos os passos).7

Vou me concentrar nos antibiticos, porque para contar a histria das vacinas eu precisaria
de ao menos mais um livro inteiro, e suspeito que voc j conhea os procedimentos bsicos
da lavagem das mos.
A histria dos antibiticos comea muitos milhes de anos atrs. Ns, seres humanos, nem
existamos nessa poca. Os micrbios, ao lutarem uns contra os outros pela sobrevivncia e
por recursos, desenvolveram substncias qumicas para matar e repelir outros
microrganismos. Isso ainda ocorre por toda parte, naturalmente. Porm, mais ou menos nos
ltimos 100 anos, nosso envolvimento nessa luta eterna trouxe algumas novidades.
Cerca de 200 mil anos atrs, a evoluo gerou os seres humanos (que originalmente eram
caadores-coletores) e estes sofriam em certa medida com doenas infecciosas, como ocorre
com todos os seres vivos. Aproximadamente 10 mil anos atrs, a civilizao comeou a
ganhar velocidade: passamos a desenvolver a agricultura e ento surgiram as vilas e cidades,
o que levou a populaes maiores e regies mais densamente habitadas. Como todos estavam
amontoados, os contgios entre as pessoas foram facilitados e as taxas de ocorrncia de
doenas infecciosas aumentaram rapidamente. Tambm comearam a surgir novas doenas,
das quais a maioria se originava em animais domsticos (como vimos na seo anterior) ou
numa peste urbana onipresente, o rato.
Ao longo da histria, as doenas bacterianas e virais foram, em conjunto, as causas mais
comuns de morte em todo o planeta. Os tratamentos (entre eles as plulas de cascavel, talisms
mgicos e muitas poes base de sangue) geralmente eram ineficazes, e uma pessoa que
pegasse uma doena teria de contar com sua imunidade natural e constituio forte para
sobreviver.

Primeiras observaes

Ao final do sculo XIX, a melhoria das condies de vida e higiene foram responsveis pela
reduo nas taxas de mortalidade nos pases europeus. Nos ltimos anos daquele sculo,
surgiram relatos espordicos de fungos que pareciam ter qualidades antimicrobianas. O uso de
emplastos de fungos para tratar ferimentos remonta a milhares de anos atrs, mas como a
conexo entre os micrbios e a sade humana s foi estabelecida naquele sculo, essa foi a
primeira vez em que os cientistas compreenderam em princpio o que os fungos estavam
fazendo. Esses relatos foram amplamente ignorados pelos que chegaram a conhec-los.
Assim que a humanidade entendeu que os micrbios podiam causar doenas, as equipes
hospitalares passaram lentamente a implementar prticas antisspticas, o que reduziu as taxas
de infeco. As vacinas tambm comearam a ser utilizadas. Mesmo assim, as doenas
infecciosas ainda representavam um enorme problema para a humanidade.
No incio do sculo XX comearam a surgir algumas drogas capazes de tratar doenas
infecciosas: o salvarsan, um composto de arsnico, foi usado contra a sfilis, e a sulfa j era
usada para combater infeces no final da dcada de 1930.

O que um antibitico?

Um antibitico definido como qualquer substncia qumica que mate ou suprima o


crescimento de microrganismos. No entanto, para ter utilidade mdica, essa substncia
tambm deve ser muito menos prejudicial queles que a tomam (humanos ou animais) que a
seus alvos. Esse atributo a capacidade de causar danos seletivamente bastante
esquivo.
Como as bactrias apresentam muitos processos e estruturas consideravelmente diferentes
das clulas humanas, os antibiticos podem atingi-las sem prejudicar nossas clulas. Um
exemplo clssico de tal estrutura a parede celular bacteriana, que no possui contraparte nas
clulas humanas. Seu processo de construo pode ser inibido pelo antibitico penicilina.
Dessa forma, as bactrias so atingidas sem que nossas clulas sejam afetadas.
Um bom contraexemplo tambm ilustra esse atributo: tratar o cncer normalmente muito
mais difcil que tratar uma infeco bacteriana, pois as clulas das quais desejamos nos livrar
so clulas do nosso prprio organismo, mas rebeldes. As diferenas entre as clulas rebeldes
e as normais, portanto, so muito menores e mais distintivas, e causar danos seletivos muito
mais difcil. A quimioterapia tem de atuar o mximo possvel sobre essas pequenas diferenas
e, mesmo assim, trata-se apenas da esperana de envenenar o tumor a uma velocidade mais
rpida que o resto do organismo.
Pelo mesmo motivo, os antibiticos no tm utilidade contra vrus ou fungos: os fungos so
fundamentalmente muito mais parecidos conosco e compartilham muitas mais de nossas
caractersticas bsicas do que as bactrias, por isso muito mais difcil atingi-los sem
prejudicar a ns mesmos. J os vrus representam um problema inteiramente distinto apesar
de serem muito diferentes de qualquer outra forma de vida, so um alvo mais complicado para
as drogas, pois seu meio de reproduo est ligado de maneira muito ntima ao funcionamento
de nossas prprias clulas. At recentemente, a nica maneira para lidar com eles era pelo
mtodo indireto da vacinao, isto , apresentando-os ao organismo em uma forma inofensiva
e contando que nosso sistema imune resolveria o problema no momento apropriado.
Atualmente temos um pequeno nmero de drogas antivirais, e esto sendo realizadas intensas
pesquisas (incentivadas pela necessidade de combater a epidemia de Aids) para descobrirmos
novos medicamentos.
Os antibiticos tampouco tm utilidade no combate a doenas como a malria e a
leishmaniose, pelo mesmo motivo: elas so causadas por parasitas, que so, em termos
relativos, nossos parentes prximos.

A regulamentao dos antibiticos, parte 1

Em 1937, uma companhia farmacutica dos EUA produziu uma droga base de sulfa com
sabor de framboesa. Que simptico da parte deles. Menos simptico foi o fato de utilizarem
dietilenoglicol como solvente. Depois da morte de mais de 100 pessoas por envenenamento
por essa substncia , descobriu-se que a companhia no tinha realizado testes de segurana
para checar seu produto. Pior ainda foi o fato de que a companhia no havia quebrado
nenhuma lei, a no ser pela incluso da palavra elixir no nome do produto, quando na
verdade este no continha lcool. Esse ato foi ilegal; envenenar as pessoas no foi, e a
companhia se safou sem grandes punies. A revolta contra esse absurdo trgico fez com que a
Food and Drug Administration (FDA), a agncia reguladora de drogas e alimentos dos EUA,
ganhasse muito mais poder. Desde ento, a FDA, cujos parmetros so muito estritos, tornou-
se responsvel por aprovar (ou no) todas as drogas vendidas nos EUA, o que tem importantes
repercusses globais.
Descoberta e produo de antibiticos

Chegamos agora a um dos eventos mais encantadores da histria da cincia: em 1928, o dr.
Alexander Fleming retorna de umas longas frias a seu notoriamente desorganizado
laboratrio no Hospital St. Mary, em Londres. Entre as muitas placas de cultura empilhadas
em sua embalagem desinfetante, ele notou uma que estava fortuitamente equilibrada no topo de
uma pilha de placas e, portanto, no fora tocada pelo banho antissptico. A placa estava
contaminada por um fungo, e embora toda ela estivesse cheia de uma mistura opaca de
colnias de bactrias, um crculo ao redor do fungo contaminante continuava livre delas.
Esse momento singular quando, em meio a tudo o que certamente passava por sua mente
naquele instante, Fleming notou um detalhe curioso e compreendeu suas possveis implicaes
a cincia no que ela tem de melhor.8
Fleming isolou o fungo, identificando-o corretamente como o Penicillium notatum (P.
notatum), e conseguiu isolar o composto antibacteriano produzido, que denominou penicilina.
Os resultados foram publicados um ano depois, sendo amplamente ignorados pelos poucos
que os leram.
Esse evento desperta algumas das perguntas mais inquietantes da histria mdica e
cientfica: qual o lugar da sorte nas descobertas cientficas? E se Fleming tivesse sido s um
pouquinho mais organizado? E se aquela cepa especfica de fungo uma cepa que, como se
descobriu posteriormente, havia sido uma enorme hiperprodutora de penicilina, muito alm da
taxa normal para o P. notatum no tivesse pairado pelo ar at cair naquele laboratrio em
particular? E se o clima tivesse sido diferente e no estimulasse o crescimento do fungo? E se
Fleming tivesse voltado mais cedo, antes que o fungo tivesse tempo de provocar sua marca
visvel na placa? E se ele estivesse preocupado, ou apenas de ressaca, e no notasse o fungo?
Como seria nosso mundo nesse caso? Em termos mais prticos, ser possvel que coisas assim
aconteam o tempo todo sem que as percebamos, e que tenhamos como melhorar nossa chance
de not-las?
Com base em casos semelhantes e no senso comum, parece seguro dizermos que a
penicilina teria sido descoberta mais cedo ou mais tarde e que os desenvolvimentos mdicos e
cientficos no teriam sido radicalmente diferentes. Qualquer especulao sobre a diferena
que isso teria feito para a histria em geral no passa de um chute.
Vale a pena ressaltarmos dois pontos: as pessoas comearam a notar as propriedades
antibacterianas dos fungos Penicillium antes de Fleming (ainda que ele tenha sido o primeiro
a isolar o ingrediente ativo), e o prprio Fleming, ao que parece, no percebeu inteiramente,
naquele momento (ou na dcada que se seguiu), o grande potencial de sua descoberta. Ele
explorou outras opes antibacterianas que julgou serem mais promissoras, fez uso da
penicilina para modestos fins diagnsticos em seu laboratrio e para tratar infeces cutneas
e no explorou as possibilidades clnicas da penicilina, nem tentou atrair vigorosamente o
interesse da comunidade cientfica sobre o composto.
Por mais de uma dcada aps sua purificao, no havia penicilina suficiente no mundo
para curar um nico paciente. Em 1939, os pesquisadores Howard Florey e Ernest Chain
ficaram curiosos e finalmente deram ateno descoberta de Fleming. Seguiu-se um esforo
em grande escala para produzir quantidades viveis de penicilina. Inicialmente, a produo s
tinha objetivos cientficos; porm, quando seu potencial pleno foi notado, o Departamento de
Defesa dos EUA se envolveu na histria. Para a produo em grande escala, foi necessria a
colaborao transatlntica (durante a guerra, quando era muito perigoso atravessar o Oceano
Atlntico) e outras grandes medidas de sorte, acaso e trabalho duro bastante concentrado,
alm de contribuies generosas da parte de um grande nmero de pessoas muito inventivas.9
Fleming merece grande parte do mrito por sua contribuio, mas a imagem popular
segundo a qual ele foi o salvador solitrio da humanidade presta um grande desservio a todos
aqueles que trabalharam antes e depois dele de modo a trazer a descoberta at seus estgios
aplicveis. Um momento eureca, por mais brilhante que seja, nunca suficiente.
Perto do final da Segunda Guerra Mundial, j havia grande disponibilidade de penicilina.
Ela foi inicialmente administrada aos soldados Aliados (para substituir as drogas base de
sulfa, mais primitivas, que tinham a desvantagem adicional de serem uma inovao alem),
salvou muitas vidas e curou muitas doenas (entre elas, uma condio muito prevalente e
bastante relacionada aos combates, a gonorreia).
Seguiu-se uma onda de inovaes cientficas, e novos antibiticos passaram a ser
descobertos e produzidos regularmente. O futuro parecia mais brilhante que nunca. A
humanidade havia finalmente ganhado a dianteira na luta contra o mundo natural. O tomo fora
dominado para a gerao de energia, o espao sideral estava a nosso alcance e a humanidade
seguia firmemente no caminho de se livrar da maldio ancestral da morte e do sofrimento
causados pelas doenas era um admirvel mundo novo. Em 1967, conta-se que o cirurgio-
geral do servio de sade dos EUA, William H. Stewart, afirmou que a cincia mdica j
podia parar de se preocupar com as doenas infecciosas e voltar seus esforos para outras
aflies, como as doenas cardacas.10
Mais recentemente, a produo de antibiticos passou para o mbito do mundo comercial,
no qual responde a consideraes de mercado, tais como facilidade de produo, preo e
estabilidade. Afinal de contas, uma droga maravilhosa que perde a validade ao ser estocada
por uma semana, no podendo mais ser utilizada, ou cuja produo excessivamente cara, no
tem muita utilidade.

O imprio contra-ataca

No fim das contas, a batalha no foi to simples quanto parecia: a Lua continua a se mover em
seu trajeto regular, e podemos ter confiana de que no se desviar quando tentarmos
aterrissar nela pela segunda ou pela centsima vez; um tomo algo difcil de dividir, mas no
cada vez mais difcil dividir tomos com o passar do tempo. As entidades biolgicas, no
entanto, tm um comportamento diferente elas se adaptam.
Temos o mrito de ter antevisto a chegada do problema: os pesquisadores (Fleming
inclusive) observaram, j em 1946, que a resistncia bacteriana aos antibiticos era possvel.
Temos tambm o demrito de no ter feito muito a esse respeito: recm-descobertos, os
poderes dos antibiticos se mostraram to incrivelmente teis que tivemos dificuldade em
exercitar a cautela. Alm disso, por que nos preocuparamos? As bactrias no podem evoluir
to rpido assim, podem? Certamente devemos ser capazes de acabar com todas elas antes
que fiquem mais espertas.
Hoje em dia, temos uma noo mais clara da situao: sabemos que h grandes obstculos
ante a eliminao de toda uma espcie de bactrias patognicas, e sabemos que as bactrias
no s evoluem muito rapidamente quando uma gerao dura 20 minutos, isso bastante
fcil de acontecer , como tambm ajudam umas s outras a faz-lo.
Tambm estamos comeando a enxergar toda a escala dos efeitos da THG, que ningum
conhecia h 50 anos: se uma espcie bacteriana consegue desenvolver um gene que a torna
resistente contra um antibitico, outras espcies podem assimilar esse gene elas no
precisam reinventar a roda a cada vez. Os patgenos resistentes a antibiticos, por exemplo,
apareceram com bastante rapidez (especialmente em hospitais, onde convergem muitas
doenas e muitos antibiticos), e agora esto se disseminando pelo mundo de maneira lenta,
porm estvel.
A situao agravada pelo fato de que os antibiticos foram (e em grande medida, ainda
so) utilizados de maneira no adequada. Alguns mdicos continuam a administr-los
inapropriadamente para tratar doenas que no respondero a eles geralmente para
satisfazer os pedidos dos pacientes, para no serem vistos como negligentes, ou como uma
medida de segurana geral, quando o diagnstico incerto. Os pacientes muitas vezes deixam
de tomar sua medicao quando se sentem melhor, o que no necessariamente o momento em
que os germes prejudiciais foram exterminados de seu organismo.
O pior uso dos antibiticos, entretanto, deriva de um interesse puramente econmico: so
dados rotineiramente aos animais de abate para prevenir doenas e estimular seu crescimento.
Isso faz com que uma quantidade enorme de antibiticos (estimada em aproximadamente 90%
de todo o contingente utilizado em todo o mundo) seja dada a animais perfeitamente saudveis.
Isso funciona bastante bem para o fazendeiro a curto prazo, mas significa que haver muitos
antibiticos desnecessrios por a, o que gera um problema: se um germe for exposto a um
antibitico a um nvel abaixo do letal, ou por um perodo de tempo mais curto que o letal, sua
chance de desenvolver resistncia a esse medicamento aumenta (especialmente se a situao
persistir por diversas geraes), como ocorreria com qualquer adaptao a condies
ambientais. Estamos, por assim dizer, aclimatando o germe aos antibiticos.

Como resolver um problema como a resistncia?

A resistncia aos antibiticos ocorre por muitas razes: pode se dar pela presena de uma
enzima bacteriana que desintegra o antibitico, por uma modificao no alvo do antibitico,
de modo que uma droga que atue ligando-se a uma protena crtica dentro do micrbio no
encontre mais a protena, ou pela presena de uma estrutura proteica chamada bomba de
efluxo de mltiplas drogas na membrana externa da bactria. Tambm chamada de aspirador
molecular, a bomba de efluxo elimina substncias das clulas bacterianas o que faz com
que o micrbio, em um ato de grande desconsiderao por todo o trabalho que tivemos para
encontrar um veneno apropriado contra ele, jogue-o imediatamente para o exterior e continue a
viver. Essas bombas so muito eficazes (no s com bactrias, como tambm em outros tipos
de clulas, inclusive tumores cancergenos), porque no so especficas para nenhum tipo
particular de substncia, conferindo resistncia contra muitos antibiticos de uma s vez.
No fcil driblar a resistncia aos antibiticos. Existem duas abordagens
complementares: a primeira fazer com que a cincia mdica jogue no ataque, e a segunda
deixar que o resto do mundo melhore sua defesa.
O ataque consiste em encontrarmos drogas mais novas e melhores contra outras estruturas e
mecanismos exclusivos das bactrias, ou contra os prprios mecanismos de resistncia. A
descoberta de novos medicamentos pode ser feita testando-se vrios organismos vivos em
busca de molculas ativas (foi assim que os antibiticos se originaram, lembra?) ou pela
criao racional de drogas: geramos modelos por computador do alvo bacteriano de modo a
projetar uma molcula artificial que ir se ligar a ele ou inibir sua ao. A criao racional de
drogas pode ser realizada em um laboratrio e no requer que caminhemos pela selva
selecionando milhares de molculas, mas para isso precisamos de boas informaes iniciais
sobre o alvo molecular e uma potncia computacional descomunal. At agora, esse sistema
tem sido menos eficaz que o mtodo tradicional, mas temos de lhe dar algum tempo.
Uma estratgia de tratamento simples e inteligente que utiliza drogas existentes e que muitas
vezes traz bons resultados o golpe duplo: dar ao paciente dois antibiticos diferentes de uma
s vez, na esperana de que, se houver ali germes resistentes somente ao antibitico A, eles
sucumbiro ao antibitico B e vice-versa. Isso muitas vezes funciona bem, mas nem sempre:
germes multirresistentes so cada vez mais comuns, e nossas opes se reduzem a cada vez
que experimentamos essa estratgia.
A abordagem defensiva mais uma questo de sade pblica: requer um aumento da
conscincia e leis mais rgidas para eliminar o uso desnecessrio de antibiticos em humanos
e animais, e essas medidas esto fora da jurisdio da comunidade mdica e cientfica.

A regulamentao dos antibiticos, parte 2 (e um pouco de poltica)

Na disputa entre humanos e micrbios, o time dos microrganismos mais rpido: eles jogam
em equipe e tm mais experincia. Ns somos novatos, e os nicos aspectos que temos a
nosso favor so nossa inteligncia, uma certa estratgia de jogo e, potencialmente, um
oramento maior para o campeonato.
Neste momento, porm, as companhias farmacuticas esto fazendo pesquisas em temas
mais lucrativos, como doenas cardacas, diabetes, cncer, mal de Alzheimer, obesidade e
impotncia. As doenas infecciosas ainda no so um problema grande o suficiente para
justificar o investimento trocando em midos, no h uma quantidade suficiente de pessoas
em sofrimento para tornar o mercado lucrativo.11 A pesquisa governamental tem recursos
limitados, e ainda no h suficientes clamores pblicos para chamar a ateno dos polticos.
Se voc est lembrado do que eu disse antes, a pesquisa sobre a penicilina s decolou quando
o governo dos EUA decidiu (aps ser persuadido pelo pesquisador australiano Howard
Florey) que isso fazia parte do esforo de guerra. Um fato triste, na minha opinio.
Um problema bastante relacionado a velocidade limitada na qual conseguimos avanar
quando estamos falando em desenvolvimento cientfico: a quantidade de tempo necessria
para desenvolvermos uma nova droga medida em anos, quando no em dcadas. Sempre h
muitas pistas promissoras por onde podemos comear: eu j perdi h tempos o nmero de
artigos profissionais ou propostas de pesquisa que li terminadas nas seguintes palavras:
Estas descobertas podem ter importantes aplicaes teraputicas. O problema que as
exigncias a serem atendidas so tantas que somente uma minscula porcentagem das
pesquisas inovadoras acaba dando em uma nova droga ou tratamento na prateleira da farmcia
ou no hospital, e o processo de separar o til do intil longo e tortuoso.
Os micrbios, por outro lado, alm de erigirem defesas com mais rapidez, tambm no se
veem impedidos por consideraes morais ou polticas. Quando morre um bilho de bactrias
e uma nica delas resistente sobrevive, tudo correu perfeitamente conforme o esperado. Para
ns, at mesmo uma nica morte humana excessiva. Temos maneiras de proteger os
indivduos entre elas, principalmente as leis e regulamentaes governamentais. Hoje em
dia, antes que o uso de uma droga seja aprovado, preciso demonstrar que ela no vai
prejudicar ningum, o que requer estudos clnicos prolongados (e caros). Eu no gostaria que
fosse de outra forma (gosto tanto de ser envenenado por empresas quanto voc), mas ainda
assim trata-se de um obstculo, e necessrio atingir um equilbrio delicado entre segurana e
urgncia um problema que as agncias regulatrias enfrentam constantemente. Nos idos de
1988, por exemplo, pessoas que sofriam com a Aids cercaram o escritrio central da FDA e o
fecharam por um dia em protesto contra o que, para eles, era uma regulamentao
excessivamente estrita que retardava a aprovao de novas drogas antivirais. Estamos
morrendo agora, diziam, permitam que usemos essas drogas, por favor; no vamos estar por
aqui mais tarde. A FDA concordou em acelerar a aprovao de drogas em certos casos, mas
esse equilbrio tenso entre os interesses da indstria, da comunidade e do governo persiste.

Ns somos o mundo?

Enquanto isso, mais de seis dcadas aps seu incio, a revoluo dos antibiticos ainda est
para chegar a muitas partes do mundo. Fora dos pases ocidentais, as pessoas (especialmente
as crianas) continuam a morrer das mesmas velhas doenas doenas que podem ser
curadas por medicamentos j existentes e baratos, mas aos quais no tm acesso por falta de
recursos. Doadores privados e organizaes humanitrias decidiram recentemente assumir
uma parcela da responsabilidade por essa situao, provendo fundos para financiar parte das
pesquisas e tratamentos necessrios para essas doenas. Na minha opinio, isso fantstico, e
espero que funcione. Tambm espero que esteja sendo feito com sabedoria. Alm disso, ver
Bill Gates e Bob Geldof concordarem em alguma coisa me traz um inesperado prazer.

Dois futuros

O que temos pela frente? Tentei procurar profetas na lista telefnica, mas a categoria mais
prxima que encontrei foi a de consultor financeiro (uma estranha coincidncia), portanto
vou ter de apresentar os dois cenrios possveis que consigo antever:
No primeiro, as geraes futuras sofrem com bactrias resistentes e disseminadas, padecem
novamente de doenas que todos j tnhamos esquecido e nos culpam por nosso egosmo e
incapacidade de prever o que viria pela frente.
No segundo, uma ou mais das linhas de pesquisa atualmente em curso geram novas
solues, e as geraes vindouras sentem pena de ns por nossas medidas primitivas e nosso
sofrimento, assim como ns, hoje, sentimos pena das geraes passadas.
Estou torcendo pelo segundo futuro. bastante possvel que uma soluo situada fora dos
paradigmas correntes venha a nos ajudar. Fizemos enormes avanos na rea da imunologia, o
que melhorou nossa compreenso sobre a atuao de nosso corpo contra os invasores, e
podemos encontrar novas maneiras de reforar essas defesas. Outros desenvolvimentos, como
a terapia fgica, a terapia por RNA, os probiticos (uma palavra de efeito usada por
produtores de iogurte, mas que tambm se trata de uma rea com certo potencial) ou algo
inteiramente diferente do qual ainda no suspeitamos, podem vir a ser a nossa salvao, ao
menos temporariamente.
O passado nos mostrou que os grandes avanos cientficos muitas vezes tm origens
humildes e inesperadas. Qualquer coisa que venhamos a aprender sobre os antibiticos poder
trazer a nova grande inovao quem sabe, a prxima droga maravilhosa poder entrar
flutuando pela janela, como ocorreu com Fleming.

Exatamente o que o mdico receitou

Os cientistas adoram o trabalho de pesquisa. Ele certamente os mantm ocupados. O que o


resto de ns pode fazer enquanto isso bem simples: alm de tomar o remdio correto, como
boas criancinhas, nosso melhor mtodo de proteo o mais antigo de todos precisamos
dar suporte ao complexo sistema imune que nos protege a cada momento de nossas vidas. O
corpo capaz de se defender bastante bem, e precisamos lhe dar condies para faz-lo
atitudes simples, como comer adequadamente, fazer exerccio e dormir bem. No uma
aplice de seguros, mas vale a pena.

Uma pitada de antibitico

Diz-se que um homem sbio aprende com os erros dos outros. J que meu objetivo fazer com
que os leitores deste livro se tornem mais sbios que o resto de seus companheiros humanos,
ofereo aqui estes conselhos dolorosamente aprendidos: depois de servir o zhoug verde, no
lamba a colher.
Zhoug um condimento de origem iemenita. preparado com pimenta malagueta, alho,
salsa e outros trecos admirveis. Tem um gosto incrivelmente forte em especial a variedade
verde. Vai bem, se usado cautelosamente, com carne, peixe e outros pratos. No vai bem com
o meu sistema digestivo quando misturo uma poro tamanho pronto-socorro no meu hmus
para tornar o jantar mais interessante. Ainda assim, eu cometo o mesmo erro repetidamente.
Por que me tentais, mistura demonaca?
Temperar; salgar; conservar as frutas no acar e os vegetais no vinagre; defumar a carne ou
o peixe; fermentar praticamente qualquer coisa para gerar lcool; ferver; cozinhar; fritar
so muitas as maneiras incrveis inventadas por ns, humanos, para tratarmos os alimentos ao
longo das eras.
No vemos outros animais fazendo o mesmo: ningum jamais observou esquilos
apimentando delicadamente suas nozes, e as chitas no acrescentam canela a seu antlope
tartare. Tudo bem, algumas vespas mantm suas presas (aranhas) vivas porm paralisadas, de
modo que suas crias tenham carne fresca quando eclodirem dos ovos, e a desconcertante
abelha tropical Trigona hypogea tempera sua comida (carne semidigerida de carcaas
animais) com bactrias Bacillus para ajudar suas larvas a digeri-la perfeio. Elas tambm
parecem secretar substncias antibiticas que evitam que esse caldo de carne estrague no
calor tropical. Porm, a no ser por esses casos, a culinria mais sofisticada que conheo por
parte de algum organismo no humano consiste em deixar a comida ao relento, ou enterrada,
at que amadurea um pouco mais. Os humanos, ns apenas, temos que complicar as coisas.
O motivo bvio pelo qual temperamos e preparamos nossos alimentos porque somos
capazes de faz-lo. Isso melhora o sabor, facilita a digesto e torna a comida mais
interessante. Temos mos capazes de operar um saleiro e conseguimos domesticar o fogo
uma inovao cuja melhor aplicao de todos os tempos certamente deve ser o churrasco. Mas
isso no resume toda a histria. Temos boas razes para acreditar que o fato de que todas
essas medidas impeam a sobrevivncia de micrbios em nossa comida no seja uma
coincidncia.
Este um ponto sutil: ns no tnhamos uma preferncia inerente pela comida preparada
dessa maneira. Na verdade, ao longo de milhares e milhares de anos, fomos adaptando
lentamente nosso paladar coletivo.12 Ns, como espcie, acabamos por nos acostumar ao
sabor da comida quando preservada dessas maneiras.
No por coincidncia que a comida picante vem de pases quentes. Nos lugares em que o
calor estraga os alimentos com mais rapidez, temperar a comida uma boa maneira de
preserv-la no indefinidamente, claro, mas isso ajuda por algum tempo, quando no
temos uma geladeira onde guardar os alimentos.
Condies extremas como o calor, a salinidade ou a acidez no atuam como um escudo
contra os micrbios; j os vimos sobreviver em tais condies nos captulos anteriores.
Porm, interessante notar que, como regra, os microrganismos que conseguem sobreviver em
condies extremas no causam doenas. Um micrbio que cause uma doena infecciosa ,
quase por definio, aquele cujas condies ideais de crescimento esto muito prximas s
encontradas dentro do corpo humano. Faz sentido, no mesmo?13
Voc talvez tenha se perguntado por que eu inclu o acar na lista de conservantes. Desde
quando o acar uma substncia antimicrobiana? Ser que estou sendo financiado por algum
produtor de pirulitos?
O que temos que entender aqui que concentraes diferentes de substncias afetam os
micrbios de distintas maneiras. Os microrganismos preferem certas condies: a barreira
entre seu ambiente interno e o resto do mundo muito fina, e seu contato com o mundo
exterior, portanto, bastante intenso. Uma geleia ambiental repleta de acar ou sal provoca o
caos em seu metabolismo a gua literalmente ser sugada de seu interior pela alta
concentrao de solutos existente do lado de fora. Em concentraes reduzidas, o acar e o
sal podem se tornar uma ameaa, pois os micrbios os buscam avidamente. O apodrecimento
dos dentes, por exemplo, causado por micrbios que vivem em nossos dentes espera do
acar que passar por l. Eles ficam por ali secretando um cido que dissolve o esmalte
protetor de nossos dentes este apenas um efeito colateral de suas vidas; eles no tm a
inteno de causar qualquer dano (um fato que certamente dar a voc um grande consolo
quando tiver que pagar a prxima conta do dentista).
Os condimentos, por outro lado, tm uma relao diferente com os micrbios. So
encontrados em plantas vivas, defendendo-as da invaso de micrbios de diversas maneiras.
Quando colocamos manjerico ou organo em um prato, o que estamos fazendo temper-lo
com antibiticos naturais. O alho e a cebola esto no topo da lista quando falamos em fora
antimicrobiana e consumir esses alimentos tambm previne doenas de outra maneira: eles
evitam que as pessoas se aproximem de ns, o que minimiza nossa chance de pegarmos
qualquer resfriado, gripe ou DST que esteja passando por a.

FAIXA BNUS 5: Minha amada

Como pude ter feito isso contigo? Estivemos juntos por tanto tempo. Doze anos se
passaram desde nosso primeiro encontro. No lembro onde foi que o acaso nos
aproximou pela primeira vez, mas tens estado comigo desde ento.
Tu sabes, tanto quanto eu, que nossa unio foi turbulenta desde o incio. J naqueles
clidos primeiros dias, muitas vezes desejei que te fosses. Escondi tua existncia de
todos os meus conhecidos muitos so os que desdenham de encontros como o nosso.
Eu no poderia suportar a ideia de exp-los publicamente, e sempre tive de guardar o
tempo que passamos juntos como algo intensamente privado.
Oh, mas quanta alegria me trouxeram esses momentos. Os prazeres da carne tornados
duas vezes mais doces, por ilcitos. O xtase passado nesses breves momentos roubados;
e ainda assim, eu me arrependeria aps cada encontro. Nunca mais, repreendia-me,
entregar-me-ei a essas paixes primitivas, animais. Este um caso maldito que s me
trar a desdita.
Por vezes, convenci-me de que te havias ido definitivamente de minha vida um tema
do passado, a ser recordado com a mescla apaziguante da nostalgia e da compuno, isto
quando rememorado. Porm, uma e outra vez regressaste a mim, chamando-me com a
brisa do vero, e eu aquiesci. Posso dizer, em minha defesa, que nem uma nica vez
aspirei apressar tua chegada ou delongar voluntariamente tua estada, mas estou
perfeitamente ciente de que estas no passam de meras escusas.
A princpio, eras modesta e comedida satisfeita com teu lugar em minha vida. Mas
com o passar dos anos, tornaste-te mais exigente, tuas visitas mais acaloradas, e as
marcas que me deixavam, mais indelveis. Tentei chamar-te razo. Falei: Sou agora
um homem tomado no posso mais prosseguir com isto. Mas tu persististe, e nada
pude fazer ante teu ardente canto de sereia, quando este se aproximava.
A ltima gota, minha querida, veio quando surgiste mais uma vez, no vero passado,
fervente como sempre. Guardarei eternamente essa temporada com apreo em minha
memria, pois foi um tempo apaixonado, e meu prazer atingiu alturas que eu jamais
conhecera contigo. Ainda assim, tu te tornaste ainda mais possessiva. No te limitavas ao
lugar em que sempre te havias mantido, querias expandir-te, explorar. Necessitavas
apropriar-te de mim como nunca antes.
Eu no podia com isso. Nossa relao chegava ao ocaso. Eu j no era o jovem
despreocupado que fora quando nos conhecemos. Tentei encerrar nosso caso com
delicadeza; um rompimento puro e amigvel mas tu no o aceitaste. No te culpo, pois
eu deveria ter sido mais rigoroso desde o incio, jamais poderia ter permitido que te
aferrastes a mim. Peo perdo, minha querida. No me deste opo alm da derradeira.
Por fim, executei o feito. Permiti que meu corao endurecesse, ignorei as tuas
splicas e te sufoquei repetidamente, at que perecesses.
Agora te fostes, Tinea pedis, partiste de meu p esquerdo para sempre. O creme
antifngico cumpriu bem sua funo. Ainda assim, lembro-me de ti com carinho. Um
envolvimento com algum como tu no passava de um tabu em nossa sociedade, e
qualquer trao de satisfao extrado da experincia jamais poderia ser mencionado. s
algo do qual devemos nos livrar, e no saborear ainda assim, suspeito no ser o nico
mortal a ter sucumbido a tal pecado. Por vezes me surpreendo contemplando o lugar que
guardavas, ali entre o segundo e terceiro dedos de meu p, e a pontada pungente e
inebriante da proibio ecoa novamente em minha memria. Jamais te esquecerei.

1 Quando eu era adolescente, tive uma camiseta que usei incessantemente. No era especialmente bonita, e, alm disso, ela j
tinha 20 anos quando a herdei. No final, eu j no sabia direito quais eram os buracos originais destinados aos braos e
cabea. Tive que a resgatar duas vezes do cesto de lixo, e uma vez consegui evitar que minha me a usasse como pano de
cho. Por fim, minha irm, desesperada, colocou-a em uma moldura e a entregou a mim em uma cerimnia curta, mas muito
emocionante.
2 De maneira interessante muito interessante o estudo de 2009 que mencionei na seo anterior mostra que vrus de
resfriado podem praticar uma verso do mesmo truque de mixagem como vrus da gripe. Esses malandrinhos!
3 A menos, claro, que voc goste dessas imagens.
4 Esse , obviamente, o modo como funcionam as vacinas: elas expem o corpo a uma verso incua do patgeno, o que nos
permite gerar resistncia contra ele.
5 O outro lado da moeda um corpo que consegue finalmente se livrar de um invasor persistente tambm ocorre, mas
como no se manifesta por meio de nenhum sintoma ou surto, normalmente no nos damos conta de sua ocorrncia.
6 O alcoolismo, outro aspecto dos contatos interculturais, tem muita semelhana com a dinmica das doenas infecciosas, j que
as populaes que no haviam sido expostas ao consumo de lcool antes do contato com os europeus (e cujos corpos no
precisaram desenvolver evolutivamente as adaptaes necessrias para lidar com ele) foram afetadas severamente por seus
efeitos.
7 Voc pensa que eu estou brincando? O dr. Ignaz Semmelweis, possivelmente o heri mais desconhecido da histria humana,
foi ridicularizado quando sugeriu, em 1861, que os mdicos deveriam lavar as mos ao passarem de um paciente ao seguinte.
Lentamente, descobrimos que ele estava certo. O sabo salvou mais vidas do que os mais maravilhosos remdios.
8 Isso tambm trouxe esperana e conforto a incontveis cientistas desorganizados, que ganharam uma excelente desculpa para
largar suas coisas por a em vez de limparem a baguna.
9 Tambm foi necessria uma fruta estragada. Das mil cepas de Penicillium testadas, a que crescia em um melo mofado
encontrado em uma feira resultou ser a melhor produtora de penicilina.
10 No est claro exatamente onde, e para quem, ele disse essas palavras. Stewart disse recentemente que no conseguia se
lembrar de ter feito essa declarao, e ningum consegue encontrar uma boa fonte. Pode ser uma dessas inesquecveis
citaes equivocadas como o que comam brioches de Maria Antonieta que acabam servindo como um bom alvo para a
indignao moralista na gerao seguinte.
11 Essa uma das limitaes do sistema de livre mercado.
12 Naturalmente existem variaes regionais e pessoais.
13 Uma exceo bastante conhecida e da qual j falamos so os micrbios esporulantes: eles conseguem sobreviver em
condies inspitas dentro de seus esporos, e ento retornam forma ativa ao infectarem o hospedeiro.
6. Bichinhos no trabalho

QUANDO IMAGINEI UM MUNDO SEM MICRBIOS no incio do Captulo 5, falei algo sobre o
extermnio total da vida como a conhecemos, antes de passar rapidamente ao descarte de
eletrodomsticos da linha branca e escovas de dentes. Eu talvez tenha sido muito apressado ao
desconsiderar esse assunto. Parece que a vida, apesar das unhas encravadas que arrumamos
por a, algo bom de se ter. De fato, as pesquisas mostram que as pessoas vivas tendem a ser
mais criativas, mais bem-sucedidas em seus trabalhos e do melhores parceiros romnticos
que suas correspondentes no vivas.
A vida se desenvolveu e mantida continuamente por uma grande e incansvel equipe de
apoio unicelular. Este um tema simples, mas que precisa ocasionalmente ser enfatizado: a
vida na Terra depende completa e fundamentalmente da existncia e das aes dos micrbios.

Tudo o que importa

Existem centenas de elementos diferentes no universo, mas a vida na Terra se baseia


principalmente em quatro: carbono, hidrognio, nitrognio e oxignio.
Toda a vida todas as coisas irrequietas, gosmentas, peludas, barulhentas, tudo o que voa,
nada, gorjeia, infecta, procria, entra em litgio formada fundamentalmente por
combinaes de apenas quatro tipos de tomos. Ns humanos categorizamos essas
combinaes com base em sua estrutura e funo e lhes damos nomes: protenas, DNA, RNA,
carboidratos (acares), lipdios (leos e gorduras) os blocos bsicos da vida. Em ltima
anlise, quando os examinamos em seus aspectos mais bsicos, eles no passam de diferentes
variedades de cadeias de carbono salpicadas ou cercadas por tomos dos outros trs
elementos, alm de alguns tomos ocasionais de umas poucas dezenas de outros elementos
(como ferro, mangans, clcio, magnsio e potssio, para citar alguns) colocados
estrategicamente em certos pontos, nos quais executam seu mximo efeito. Esses outros
elementos so muito importantes, mas s so necessrios em quantidades bem pequenas. Por
exemplo, um nico tomo de ferro forma o centro de cada molcula de hemoglobina em nosso
sangue. Sem ele, a hemoglobina no seria capaz de se ligar ao oxignio, o que nos faria
sufocar.
Todos os organismos vivos tambm precisam de energia, que eles obtm comendo outros
seres vivos ou ento diretamente do Sol. Essa energia usada rapidamente sendo utilizada,
em grande medida, para a movimentao (em humanos, graas aos msculos) e outras funes
corporais. Em qualquer processo, jamais existe uma eficincia de 100% (embora devamos
dizer que muito poucos motores criados por seres humanos sequer aspiram eficincia de
nossos processos fisiolgicos), e uma grande parte da energia se perde, principalmente por
meio do calor.
Os seres humanos e animais obtm a maior parte das substncias necessrias para construir
e manter seus organismos (e substituir de tudo, desde as clulas mortas da pele at o carbono
que emitimos ao expirar, na forma de dixido de carbono) a partir dos alimentos.
Por outro lado, o planeta Terra praticamente um sistema fechado: ele no recebe nada do
exterior, a no ser pela luz do Sol e um ou outro meteoro insignificante. As criaturas vivas
esto envoltas em ciclos interminveis nos quais diferentes molculas e tomos mudam
constantemente de forma, local e funo. Essa a dana da vida, cuja beleza maravilhosa de
se ver, uma vez que entendamos o que estamos observando.
graas a esse ciclo da vida que eu guardo um ressentimento particularmente forte contra o
termo cadeia alimentar. Se algo consumido em uma cadeia, uma srie de elos numa s
direo, acabar por se esgotar. A vida na Terra mais parecida com um complexo aparelho
movido a pilha: o Sol a bateria, por assim dizer, e todo o resto se move dentro do planeta em
crculos complicados. No uma cadeia um crculo completo no qual o maior dos
predadores devorado, no final, por criaturas menores.
A funo dos micrbios nisso tudo fundamental. Eles inicialmente estabeleceram esses
ciclos no tempo em que eram os nicos que andavam por a. As bactrias foram os painis
solares originais: elas realizaram o feito notvel de capturar a energia solar dentro de
molculas (e, como vimos, liberaram oxignio para a atmosfera como efeito colateral),
gerando a energia que os demais habitantes da Terra poderiam por sua vez utilizar. As plantas
de hoje (seus descendentes multicelulares) fazem o mesmo, mas as bactrias fotossintticas
ainda so responsveis por captar a maior parte da abundante energia solar utilizvel. Depois,
no outro extremo do crculo, diferentes micrbios (juntamente com um grande conjunto de
coisas repulsivas e rastejantes) recolocam em circulao os elementos e compostos de que o
resto de ns precisa.
O ciclo da vida no envolve apenas coisas vivas: grande parte de seus elementos vitais no
se encontra dentro de organismos vivos em nenhum momento por exemplo, a maior parte da
gua est em oceanos, lagos e nuvens, e no em nossos corpos, a maior parte do ferro est no
solo e a maior parte do nitrognio est na atmosfera. Esses elementos formam nossos ciclos
biogeoqumicos (aqueles que ocorrem entre corpos geolgicos e biolgicos); porm, para que
eles entrem no ciclo da vida, necessrio um bom nmero de reaes qumicas fundamentais
que somente os micrbios realizam (por seus prprios interesses metablicos). O resto de ns
depende dos micrbios para obter um suprimento constante de molculas utilizveis que nos
permitem seguir em frente. O enxofre um bom exemplo.

Que cheiro!

O nmero de maneiras diferentes pelas quais as bactrias utilizam os compostos de enxofre


impressionante. Tomemos, por exemplo, o sulfeto de hidrognio (H2S), ou cido sulfdrico, o
gs fedorento que nos faz enrugar o nariz sempre que algum solta um pum. Algumas bactrias
podem us-lo para oxidar molculas orgnicas (isso significa, trocando em midos, que
quando no h oxignio disponvel para respirar, essas bactrias utilizam enxofre). Outras o
utilizam no lugar da gua durante o processo de fotossntese (H2O e H2S voc consegue
enxergar as semelhanas?). Ainda outras bactrias o utilizam no como ar ou gua, e sim como
combustvel.1
Em corpos bacterianos, e tambm no nosso, um pouquinho de enxofre indispensvel para
manter a estrutura de praticamente toda molcula proteica. As plantas e micrbios absorvem o
enxofre do solo ou da atmosfera e o incorporam (ou fixam) nos aminocidos, que so os
blocos de construo das protenas. Algo ento se aproxima e come a planta ou o micrbio,
depois algo come a primeira coisa que comeu a planta ou micrbio e assim continua o
processo, no qual os aminocidos caminham de organismo em organismo at chegarem a,
digamos, este que vos escreve. Quando chegar a minha hora e meu corpo finalmente repousar,
meus aminocidos contendo enxofre sero desmantelados pelas bactrias, tornando-se
novamente H2S. Agora, um comentrio menos funesto: a degradao das protenas em H2S
tambm feita em nossos intestinos, pelas bactrias. Ento, voc pode culpar a elas por esse
estranho cheiro a da sala.

Um novo e melhorado arroto de ovelha

Um fato bastante conhecido que, ao contrrio dos humanos, as vacas (juntamente com as
ovelhas e outros ruminantes) conseguem digerir pasto. Um fato menos conhecido que as
vacas (juntamente com as ovelhas e outros ruminantes) na verdade no conseguem digerir
pasto.
A nica razo para a superioridade bovina nesse campo (desculpe!) que elas trapaceiam:
as vacas tm, escondido dentro de seu rmen, uma equipe complexa de micrbios
especializados em digerir capim que desmonta a celulose a fibra resistente que constitui as
paredes celulares das plantas, tornando-as indigerveis para os seres humanos.
Imagine como seria se os humanos possussemos isso poderamos nos livrar dos
intermedirios bovinos, indo direto fonte. Mas no modo como as coisas so, no temos outra
soluo alm de nos atermos ao bife e ficarmos longe do pasto.2
Vivendo em meio a esses decompositores de celulose no intestino dos ruminantes h
organismos metanognicos uma classe de arqueia que produz o gs metano como
subproduto de sua atividade. O metano no usado por mais ningum dentro do ruminante,
sendo expelido por seu orifcio dianteiro ou traseiro. Isso um problema: o metano um
potente gs causador do efeito estufa, e a metanognese uma importante questo ambiental,
especialmente na Austrlia e na Nova Zelndia (os arrotos de ovelhas so responsveis por
cerca da metade das emisses anuais de gases do efeito estufa na Nova Zelndia).
Os cientistas esto procura de solues. Um grupo de pesquisa australiano est
desenvolvendo uma vacina para eliminar os micrbios metanognicos do rmen. Outra
soluo poder vir de uma fonte inesperada: os cangurus so ruminantes, mas no produzem
metano. Em vez de organismos metanognicos, eles possuem micrbios intestinais que
produzem compostos base de acetato, que no um gs do efeito estufa, podendo ser usado
pelo animal como fonte de energia. Se os pesquisadores conseguirem substituir as arqueias
metanognicas do gado por esses micrbios de canguru (o que, veja bem, no uma tarefa
nada simples), tero produzido uma ovelha (ou vaca) mais ecolgica, com uma fonte adicional
de energia, o que significar uma economia para o fazendeiro, que ter menos gastos com a
alimentao do gado. Alm disso, tero certamente criado a soluo mais australiana de todos
os tempos.
Laptops movidos a carvo

Eu gosto da famosa msica do R.E.M. Shiny, happy people. uma boa msica, tem um
excelente videoclipe que mostra um grupo de pessoas danando e pulando animadas enquanto
uma tela com imagens brilhantes e alegres roda atrs delas, movida por um senhor idoso que
pedala laboriosamente uma espcie de bicicleta estacionria.
A imagem ficou em minha mente. Quando olho para alguma coisa, tento espiar alm do
brilho visto no primeiro plano e pensar no funcionamento por trs do fenmeno. s vezes isso
no uma boa ideia absolutamente nada de bom vir de imaginar qual ser o aspecto da
cozinha enquanto jantamos em um restaurante. Como regra geral, porm, recomendo um estado
mental que preserve a realidade das coisas isso serve como um antdoto contra a noo
fantasiosa de que podemos obter algo em troca de nada, uma noo que nos tenta a cada
instante.
Pense no apetrecho mais avanado que voc possui. Talvez um laptop? Um tocador de
MP3? Um GPS? Agora repita consigo mesmo: Este aparelho movido a carvo.
A menos que voc esteja ligado a um fornecedor de energia verde ou receba sua
eletricidade a partir da simptica usina nuclear situada na sua vizinhana, a fonte da
eletricidade que abastece sua casa e recarrega o seu telefone celular muito provavelmente o
carvo. Um computador movido a carvo no absurdo imaginar algo to moderno e
avanado conectado a uma fornalha que cospe fumaa? Ainda assim, excetuando-se alguns
intermedirios, isso exatamente o que acontece. O nico motivo pelo qual no enxergamos
esse fato por termos instalado sabiamente nossas fornalhas em locais distantes, fora dos
limites da cidade, onde construmos turbinas e geradores para converter o carvo em
eletricidade e esticamos cabos para nos trazer a energia. Sem o carvo, e sem algum para
cavar esse carvo da terra e entreg-lo para ns, todo o sistema seria desligado.3
No tenho nenhuma inteno de entrar no aspecto humanitrio da questo. Pessoas mais
sbias que eu tm travado extensas discusses sobre a poltica dos recursos naturais e do
trabalho que ela exige. Ainda assim, quero realmente observar mais de perto a fonte dessa
energia.
O carvo uma forma de matria orgnica morta h muito tempo que a no ser por
dinossauros ocasionais composta principalmente por matria vegetal degradada por
micrbios, tendo sido soterrada e sujeita a grandes presses e temperaturas ao longo de
centenas de milhes de anos. O petrleo e o gs natural tambm so restos de matria orgnica
(microbiana, em grande medida) morta o seu carro queima micrbios como combustvel!
Como os plsticos so derivados do petrleo, tambm podemos coloc-los na equao. Nossa
economia, tecnologia e estilo de vida se baseiam no consumo desses enormes depsitos
ancestrais de restos vegetais e microbianos, que so convertidos em energia e usados para
nossas necessidades.
No estou sugerindo que deveramos nos sentir mal com isso, nem nada do gnero. No
temos nenhum motivo para sentir qualquer gratido ou apreo por nossos benfeitores falecidos
(eles so plantas e micrbios e mortos). S estou mencionando esse fato para que
possamos entender e recordar qual a base de nossa vida atual e, alm disso, aceitar que essa
base ir, em algum momento no futuro, comear a se esgotar. A velocidade na qual a nova
matria orgnica est se acumulando minscula quando comparada velocidade com que a
estamos usando. Deveramos estar pensando seriamente em substituir nossas fontes de energia
de maneira gradual, para que nossas vidas brilhantes e alegres, com seus confortos movidos a
micrbios mortos, no se vejam subitamente interrompidas.

A enrascada em que nos metemos

Feche os olhos e tente imaginar um mundo que no tenha bolsas plsticas.4 Quando tiver
terminado, experimente imaginar a vida inteiramente sem plsticos. Agora abra os olhos e
tente contar cada item de plstico (ainda que parcialmente) que voc v ao seu redor neste
momento, onde quer que voc esteja.
Nos ltimos 50 anos, por a, a tecnologia humana trouxe ao mundo uma classe inteiramente
nova de materiais. Por serem to novos, e por terem sido criados artificialmente, os plsticos
no fazem parte dos ciclos regulares da natureza. Por um lado isso bom no queremos
que os fungos andem por a comendo as nossas coisas , mas esses materiais trazem um novo
problema: como vamos degradar a enorme quantidade de lixo plstico que geramos
continuamente?
O problema se torna ainda pior quando pensamos nas substncias qumicas artificiais que
so ativas, e no inertes. Uma boneca ou um pires de plstico podem no ser degradveis, mas
so feitos de substncias qumicas inertes que no causam danos ao corpo. Entretanto, h
objetos feitos de molculas artificiais que so ativas e podem prejudicar a ns e a outras
formas de vida, seja como efeito colateral de sua funo (tintas, solventes e lixo industrial,
por exemplo) ou como parte de seu propsito. Os pesticidas so um importante exemplo desta
ltima categoria: um pesticida eficiente deve ser nocivo s pragas, mas inofensivo para a
planta sobre a qual pulverizado, para a pessoa que pulveriza a plantao e para quem for
comer o produto colhido. Isso algo bastante difcil de se conseguir, e no de surpreender
que os primeiros pesticidas, como o DDT, no cumprissem corretamente essas exigncias,
criando assim problemas de sade e ambientais quando usados extensamente.
O que pior, os pesticidas, juntamente com os fertilizantes qumicos, ficam no solo e se
infiltram nos lenis freticos. Se acrescentarmos lixo industrial a essa sopa profana, teremos
arrumado um problema que no ir embora to facilmente.
A situao no to simples. Abolir os tratamentos com pesticidas e o uso de fertilizantes
traria srios prejuzos agricultura: os fazendeiros sofreriam grandes perdas, e o preo dos
alimentos subiria drasticamente. Nos pases pobres, isso significaria a diferena entre a
nutrio e a desnutrio para um nmero considervel de pessoas.5 No tenho condies de
estimar qual seria o preo financeiro e, mais importante ainda, humano caso todas as pessoas
passassem a consumir alimentos orgnicos, mas no seria nada fcil.
A culpa desta confuso da cincia?
primeira vista, sim. Os cientistas e engenheiros foram os que desenvolveram essas
substncias nocivas. Mas temos de lembrar que a cincia um mtodo de pensamento, e no
uma organizao. Ela no possui um corpo de governo nem diretrizes centrais. Culpar a
cincia no faz sentido. Culpar a tecnologia ainda pior isso no passa de uma palavra que
se aplica a qualquer coisa, do fogo aos nanotubos, e tambm a um sujeito toa em um galpo
com uma chave inglesa. Dizer que a responsabilidade da cincia, como algumas pessoas
tendem a fazer, apenas uma maneira de evitar pensar nas questes mais profundas. No ajuda
em nada na soluo dos problemas atuais e na preveno dos problemas futuros.
Temos que aprender com o problema dos pesticidas (e com outros semelhantes),
observando onde foi que os cientistas erraram: em que momentos no foram capazes de prever
corretamente o futuro, em que pontos no se viram limitados pelos preceitos ticos
necessrios, onde foi que seu julgamento se viu perturbado por outras consideraes, em que
momentos teriam sido necessrias melhores regulamentaes governamentais para conter os
incentivos financeiros das companhias de pesquisa e da indstria agrcola, quando que a
conscincia pblica deveria ter sido maior e como poderia ter sido despertada.
Depois que tenhamos feito nossa mea culpa e os ajustes pessoais necessrios, talvez
possamos tentar retificar a situao atual, e justamente isso o que a rea de pesquisa
chamada biorremediao busca fazer: encontrar maneiras de converter compostos nocivos que
no sejam naturalmente degradveis em produtos inofensivos. Isso tambm pode ser feito por
meio de processos qumicos mas os micrbios, que esto vivos, se autorreproduzem e
possuem um ampla gama de enzimas sua disposio, geralmente fazem um trabalho melhor,
mais limpo e mais barato.
Esto sendo feitos esforos considerveis em todo o mundo para encontrar, isolar e estudar
cepas de bactrias, algas e fungos que tenham as habilidades de que necessitamos para
degradar o lixo txico. Incrivelmente, para quase toda substncia qumica j criada pela
engenhosidade humana existem organismos capazes de lidar com ela. Uma cepa de fungo come
o nilon; uma bactria se alimenta de polister; at mesmo o resistente poliestireno pode ser
tratado pelo superdegradador Pseudomonas putida. Todos os materiais produzidos pelo
homem, com exceo dos mais intratveis (ou recalcitrantes), podem ser degradados por
alguma enzima de algum micrbio o truque est em encontr-lo.
Um bom ponto de partida para encontrarmos o micrbio certo dentro do prprio lixo. O
processo de seleo natural faz com que um micrbio que vive em um ambiente txico
provavelmente tenha encontrado uma maneira de toler-lo ao que parece, o que no mata
engorda.
Porm, localizar e isolar o micrbio certo em uma placa de Petri no laboratrio apenas o
comeo da soluo. A etapa seguinte ampliar o processo, criando-se uma usina de
biorremediao em escala industrial que apresente uma boa relao entre custo e efetividade e
tenha suporte financeiro, e ento convencer toda a populao a separar seu lixo e o entregar
ali para que seja processado. Cada etapa est repleta de dificuldades, at mesmo as que no
envolvem pessoas: s porque um fungo digere um certo tipo de plstico no significa que ele o
faa de maneira eficiente, portanto temos que encontrar cepas capazes de digeri-lo de maneira
especialmente rpida (como a cepa de Penicillium encontrada crescendo em um melo) e
ento ajustar essas cepas existentes para que desenvolvam uma capacidade maior de
degradao, ou at mesmo extrair os genes relevantes e os inserir em outro tipo de micrbio
o encontro da engenharia gentica com os abraadores de rvores.
O lixo misto ou radioativo outro grande problema. No Captulo 2, vimos que um micrbio
(D. rad.) consegue lidar com esse tipo de lixo; porm, at mesmo o lixo corriqueiro, como o
de um escritrio, precisa de diversos tratamentos separados para a degradao completa (
muito difcil eliminar a tinta de impressoras a laser do papel, por exemplo), e as condies
ideais para um tipo de micrbio degradante podem ser intolerveis para outro. Na prxima
vez que voc discutir com seus colegas sobre o ar-condicionado do escritrio, ou com seus
familiares sobre o volume do rdio do carro, sinta-se grato por, ao menos, pertencerem todos
mesma espcie.
Os cientistas da biorremediao tambm trabalham para assegurar que os micrbios
biodegradadores no saiam do controle e passem a comer as nossas coisas. Eles tambm se
preocupam com a purificao da gua e do solo, a contaminao por metais pesados, o lixo
radioativo (os micrbios no tm como eliminar a radiao, mas podem ajudar a prevenir a
contaminao, o que ajuda um pouco), derramamentos de leo, qualidade do ar e muitas outras
molstias que afetam nosso mundo.
No fim das contas, porm, as medidas biolgicas isoladamente, por mais bem-sucedidas
que possam ser, no iro assegurar o futuro da humanidade. Uma inveno que reduza o custo
ambiental de dirigir um carro intil se todos a usarmos como uma desculpa para dirigir
mais. As solues cientficas para os problemas globais devem sempre ser aplicadas com
sabedoria e devem vir acompanhadas de ajustes no pensamento e comportamento da
sociedade. Em resumo, seria uma pssima ideia contar com a tecnologia para limpar a
baguna que criamos.

A classe trabalhadora suprema

Biotecnologia uma palavra de efeito bem marcante. Eu achei que sabia seu significado,
mas fiquei surpreso quando, no incio do meu primeiro curso de biotecnologia, o professor a
definiu como o uso industrial de microrganismos para a manufatura de um produto desejado.
Sua mensagem implcita era clara: a biotecnologia no apenas uma descrio conveniente
a ser usada quando queremos impressionar as pessoas ou conseguir investimento para um
projeto que tenha alguma relao com a biologia ou a medicina (e que provavelmente utilize
computadores). Mas o professor estava metido em uma batalha perdida. Biotecnologia
(especialmente em sua forma mais sexy, biotec) acabou por se tornar um termo popular e
hiperabrangente, usado em todas as reas aplicveis das cincias naturais.
Deixando de lado as disputas sobre definies, quais so alguns dos usos industriais dos
microrganismos na manufatura de um produto desejado? Muito trabalho vem sendo feito para
ns por incansveis trabalhadores microbianos. A vantagem da biotecnologia sobre outros
meios de produo est no fato de utilizar a prpria fora da vida em nosso benefcio. O
princpio (assim como no caso da biorremediao) utilizar o instinto natural de
sobrevivncia e reproduo dos micrbios de modo a apenas encoraj-los a seguir em uma
direo que nos seja til. Se voc me permitir um aparte metafrico por um momento, mais
ou menos como um canosta descendo o rio: ele precisa somente de habilidade para controlar
sua canoa, e a correnteza fornecer a energia.
O uso de micrbios na indstria no novo. Ns j fermentamos vinho e cerveja, assamos
po e fazemos iogurte (todos processos baseados em micrbios) h milhares de anos muito
antes de sabermos da prpria existncia dos micrbios, alis. A era moderna da biotecnologia
comeou durante a Segunda Guerra Mundial, quando o Reino Unido precisava
desesperadamente de grandes quantidades de acetona para produzir cordite um propelente
para a munio de bombas de artilharia. Um qumico russo exilado que trabalhava em um
poro em Manchester possibilitou a construo da primeira planta industrial de biotecnologia,
usando bactrias para produzir acetona para as foras armadas de Sua Majestade.6
Na dcada de 1940, a penicilina j era produzida em enormes quantidades, e os cientistas
estavam ficando entusiasmados o potencial da biotecnologia para a produo eficaz de
produtos trazia esperana quanto soluo de alguns dos problemas da sociedade, da fome
mundial s crises energticas. No fim das contas isso no aconteceu, mas um grande nmero
de produtos de importncia industrial (como o cido ctrico e o malato, que voc consome
regularmente, mas do qual talvez no tenha ouvido falar) foram, e ainda so, produzidos por
micrbios.
Nos anos 1970 foram desenvolvidas novas tcnicas que permitiram aos bilogos transferir
um pedao de DNA de um organismo a outro. A tcnica, chamada tecnologia do DNA
recombinante, levou a biotecnologia a um nvel inteiramente novo e provocou um crescimento
paralelo na preocupao pblica com o tema e nas discusses sobre segurana (algumas delas
justificadas, outras nem tanto).
Um grande avano veio em 1978, quando o gene da insulina humana foi inserido em um E.
coli. Antes disso, as pessoas que sofriam de diabetes recebiam insulina de porco ou de vaca,
purificada a partir do pncreas do animal. Era um processo caro e que s vezes causava
reaes alrgicas. A insulina produzida pelo E. coli barata e no alergnica, e suspeito que
os porcos estejam agora um pouco mais contentes.
Hoje em dia, a biotecnologia permite a produo de muitos compostos industriais e
mdicos usando micrbios, entre eles vacinas, hormnios, antibiticos a lista grande.

Entrega especial

O cncer, como voc bem sabe, um pesadelo. Por se tratar, em essncia, de uma traio
uma de nossas prprias clulas renuncia a seu lugar adequado no grande esquema das coisas e
se multiplica irrestritamente , a medicina tem muita dificuldade em cur-lo: as diferenas
entre as clulas desertoras e as normais so muito pequenas. A quimioterapia e a radioterapia
so nossas melhores opes teraputicas, mas ainda assim podem ser dolorosamente nocivas
para o organismo. Precisamos de algo que possa atingir especificamente as clulas
cancergenas. a que talvez encontremos ajuda em um parceiro inesperado nosso inimigo
ancestral, o vrus.
Os vrus no so generalistas. Um vrus que infecte um corpo humano capaz de aderir,
invadir e se replicar somente em tipos especficos de clulas. O da gripe, por exemplo,
infectar clulas respiratrias de um certo tipo, e no ser encontrado em clulas do fgado ou
do crebro. Ser ento que podemos utilizar essa especificidade para fins teraputicos? Criar
uma espcie de bala mgica para uma das piores aflies da humanidade? uma ideia
tentadora pegue um vrus, infecte a pessoa e livre-se do tumor.
Naturalmente, no to simples assim. Em primeiro lugar, devemos encontrar ou produzir
um vrus capaz de infectar as clulas tumorais; depois temos que garantir que ele infectar
somente (ou ao menos principalmente) as clulas tumorais, caso contrrio estaremos diante de
uma infeco viral. O vrus tambm precisar passar pelo corpo sem ser detectado, para que o
sistema imune do paciente no o destrua. O cncer tende a sofrer mutaes muito rpidas, e a
terapia viral anticancergena tambm dever considerar esse fato. Claramente existem muitos
obstculos. Mas tambm h lampejos de esperana. Um grupo de pesquisa britnico, por
exemplo, iniciou estudos clnicos com um adenovirus furtivo, que essencialmente um
vrus causador de resfriados modificado, revestido com um polmero artificial que lhe permite
trafegar em segurana pelo sangue at seu destino. No momento em que uma nica partcula
viral infecta uma clula tumoral, ela se livra de seu revestimento e se replica dentro da clula,
gerando milhes de assassinos especficos na vizinhana das clulas tumorais. Pode ser
interessante acompanhar essa linha de pesquisa.
Tambm possvel utilizar mensageiros virais para transportar drogas at o local exato em
que so necessrias, o que elimina a necessidade de inundar todo o corpo com a substncia
quando apenas uma pequena percentagem do medicamento acabar por chegar ao local
desejado (que o que fazemos sempre que tomamos um remdio). Para isso, no deveria
sequer ser necessrio um vrus inteiro: podemos pegar umas poucas protenas que determinam
a especificidade do vrus, coloc-las em um revestimento criado por ns mesmos e o injetar
no corpo. Isso reduz a praticamente zero a chance de que um vrus cause problemas
indesejados.
A aplicao mais ousada dos vrus, no entanto, ocorre na terapia gnica direcionada: em
pessoas com transtornos genticos inatos, herdados (genes defeituosos), possvel utilizar um
sistema viral para inserir uma cpia funcional desse gene nas clulas especficas que precisam
dele.7 Talvez ainda chegue o dia em que condies como a fibrose cstica ou o daltonismo
podero ser curadas pela infeco calculada por um vrus teraputico.

Minimineiro

Voc gostaria de aprender a produzir ouro a partir da gua? No vou vender esse
conhecimento assim to barato. Primeiro, voc ter que aprender sobre outros micrbios que
atuam sobre o metal vamos comear com o Acidithiobacillus ferrooxidans (A.
ferrooxidans).
O A. ferrooxidans queima metal e se alimenta de ar. Essa bactria, encontrada por toda
parte, capaz de fixar dixido de carbono e nitrognio a partir do ar, para uso prprio. Em si
mesma, essa capacidade no to especial: j apresentei, no Captulo 4, outros fixadores de
nitrognio, e assimilar o dixido de carbono um truque que toda planta ou micrbio
fotossinttico consegue fazer na presena de luz solar (o A. ferrooxidans, por sinal, no
fotossinttico).
O que o torna interessante no s para cientistas, como tambm para empresrios
sua capacidade de oxidar metal para obter energia, da mesma maneira como nosso corpo
oxida glicose. Dadas as condies apropriadas, quando esta bactria pulverizada sobre um
minrio, ela capaz de extrair dele o metal valioso um processo chamado biolixiviao. O
mtodo convencional para extrair metais de minrios qumico, e no biolgico, mas os seres
humanos j vm minando metais h algum tempo, portanto os melhores depsitos j se
esgotaram e a qualidade do minrio est ficando cada vez pior e por isso que a
biolixiviao est se tornando comercialmente vivel.
O mtodo tem seus problemas em primeiro lugar, porque os micrbios funcionam mais
lentamente que substncias qumicas , mas medida que o conhecimento for sendo
aprimorado e a qualidade do minrio piorar, a popularidade da biolixiviao vai aumentar. Os
processos de biolixiviao j so usados extensamente na minerao do cobre, assim como na
de outros metais valiosos como zinco, nquel e urnio.
As bactrias tambm tm sido teis na minerao do ouro. Ele ocasionalmente encontrado
firmemente preso (ocluso, para usar o termo tcnico) dentro de certos minerais. Diversos
micrbios conseguem provocar a oxidao desses minerais, convertendo-os em ons solveis,
o que expe o ouro em seu interior. Mas no como se houvesse uma pepitinha escondida l
dentro essa exposio ocorre ainda no nvel dos tomos. Mas, agora, os processos
qumicos habituais podem ser aplicados para extrair o metal precioso. Os micrbios no
empunham picaretas nem operam maquinaria pesada, mas podem poupar uma boa dose de
operaes qumicas e permitir que o minrio de baixo grau seja comercialmente explorvel.
No fcil ficar rico assim, com tantas escavaes e extraes. Felizmente, o ouro ainda
encontrado em locais mais acessveis, como na gua comum. Sim, existe uma quantidade
mnima de ouro dissolvido ali tudo o que precisamos de uma maneira de concentr-lo, e
ficaremos ricos R, r! Uma bactria felizarda, Pseudomonas stutzeri, conhece o segredo.
Ela consegue oxidar os ons de ouro que flutuam na gua, convertendo-os em ouro slido
uma pedra filosofal viva, ainda melhor que aquela que os alquimistas medievais buscavam em
vo. Infelizmente, essa aplicao no muito lucrativa. A quantidade do metal precioso que
pode ser obtida dessa maneira pequena demais para valer a pena. Pelo visto, vamos precisar
encontrar alguma outra maneira para ficar milionrios.

Bzzzt

Usei a palavra oxidao algumas vezes na ltima seo. Esse um termo tcnico que significa
transferncia de eltrons. Livrar-se de eltrons algo que os micrbios, como todos os
seres vivos, precisam fazer o tempo todo.8
Como a palavra sugere, o oxignio um bom aceptor de eltrons, estando frequentemente
envolvido nessas reaes. Entretanto, s vezes no h oxignio disponvel, e os micrbios
encontram outras maneiras de realizar a oxidao, como, entre muitas outras, pela produo de
lcool. H bem pouco tempo foi proposta outra maneira: achados recentes sugerem que certas
bactrias, que vivem profundamente dentro do solo, onde no h oxignio nenhum,
desenvolvem fibras longas e muito finas chamadas nanofios, cuja funo transportar os
eltrons excedentes e os despejar em depsitos de metais.
Isso pode parecer estranhamente familiar. Eltrons em movimento tambm so conhecidos
como correntes eltricas, e as fibras que os transportam costumam ser chamadas fios
eltricos. Como esse achado s foi possvel devido a novas tcnicas microscpicas, no h
como saber o quanto essas estruturas so comuns. possvel que o solo debaixo de nossos
ps esteja repleto de atividade eltrica, e certas especulaes chegaram a sugerir a
possibilidade da existncia de redes eltricas microbianas comunais.9
Os pesquisadores esto pensando que talvez possamos usar esses nanofios para produzir
circuitos eltricos muito pequenos, ou at mesmo para fazer chips produzidos por micrbios.
Vai levar um bom tempo, porm, para que consigamos at mesmo descobrir se possvel
cultivar um chip de computador, quanto mais para efetivamente chegar a produzi-lo.
Outra inovao chamada clula de combustvel microbiana se encontra em um estgio
menos especulativo. Trata-se de um apetrecho que funciona com base no princpio de que
podemos utilizar a capacidade microbiana de transportar eltrons para alimentar eletricamente
nossos aparelhos. Se enfiarmos um eletrodo em um ambiente no qual os micrbios precisam
desesperadamente de eltrons e o conectarmos a outro eletrodo em um local em que haja um
excesso de eltrons, teremos uma bateria que durar pelo tempo em que esses micrbios
viverem ali o que pode ser para sempre.
Essas clulas de combustvel ainda so uma fonte muito fraca de energia eltrica. Porm,
mesmo em sua forma atual, podem ser teis para alimentar coisas como monitores
subaquticos profundos (trocar pilhas no fundo do oceano uma tarefa complicada, afinal de
contas). No futuro, se os pesquisadores e engenheiros conseguirem aprimorar a tecnologia,
essa poderia ser uma descoberta incrvel poderamos produzir energia a partir de esgoto,
restos de alimentos, gases txicos ou praticamente qualquer outra coisa. Energia a partir de
lixo e poluio? Boa.
Outro uso potencial para as clulas de combustvel microbianas poderia ser substituir as
baterias de dispositivos implantados em nossos corpos pequeninos aparelhos eletrnicos
que podem estimular clulas nervosas para ajudar a devolver a algum a audio ou a viso,
ou ajudar na recuperao de vtimas de mal de Parkinson ou de leses graves na coluna. Um
grupo canadense de pesquisadores recentemente anunciou ter desenvolvido um prottipo de
uma clula de combustvel que usa uma cepa de levedura (S.cerevisiae, o fermento de po
comum) para produzir eletricidade eles se alimentam de uma parte da glicose que corre
naturalmente por nosso sistema circulatrio, para gerar pequenas correntes eltricas que
poderiam manter esses dispositivos funcionando para sempre. Isso ainda est na fase de
prova de conceito (o nome tcnico para no fique esperando) e apresenta ainda muitos
problemas a serem resolvidos, mas funciona: aquela amistosa levedura vampira poderia de
fato eliminar a necessidade de uma inconveniente e custosa cirurgia para uma troca de pilha.
Nosso ltimo vislumbre do futuro vem do Japo, onde, em homenagem a Einstein, a
mensagem E=mc2 1905! foi traduzida para o cdigo binrio, escrita em pares de bases do
DNA e inserida em uma bactria, para mostrar que possvel armazenar dados dentro de
micrbios. Mdulos de memria vivos trazem certas vantagens interessantes: no podem ser
apagados como os meios magnticos que utilizamos atualmente e fazem cpias de si mesmos.
Se for possvel resolver algumas complicaes, como a preveno de erros e outras, um dia
talvez possamos salvar nossos arquivos em estranhos formatos retorcidos.
Alm disso, no futuro a tcnica poderia ser usada para escrever em um organismo
geneticamente modificado, em linguagem simples, o que aquela coisa algo entre usar um
cdigo de computador e colocar uma etiqueta de identificao em uma ave. Um cientista ou
mdico do futuro talvez possa isolar um micrbio, sequenciar seu DNA e ler: Esta cepa foi
desenvolvida pelo Prof. M. A. Landro, InteliLabs Ltda., outubro de 2032. Ou, se a situao
sair do controle: Oferta especial 50% de desconto em todos os produtos da InteliLabs
para quem apresentar este microvoucher. Talvez cheguemos at a enviar micrbios do amor
uns aos outros Mensagens de amor com DNA! ou, para os que tm uma tendncia
ironia, uma mensagem de melhoras codificada no micrbio que causa a doena. O que importa
a ideia.
FAIXA BNUS 6: Biofuturo

O armazenamento biolgico de dados um conceito interessante, mas, ao que parece, no


suficientemente revolucionrio para alguns: uma das expresses de efeito mais
badaladas do momento biologia sinttica, uma linha de pesquisa que tenta produzir,
por reengenharia, formas de vida a partir de seus blocos de construo mais simples.
Tradicionalmente, tratava-se em essncia de uma maneira de entender como funciona a
vida existente, mas medida que as tcnicas de sntese e sequenciamento de DNA se
tornaram mais rpidas e baratas, os engenheiros passaram a pensar em linhas mais
radicais. Em vez de utilizarem genes de ocorrncia natural, esto falando em construir
mdulos pequenos, padronizados e funcionais de informao biolgica e encaix-los em
redes, como os componentes eletrnicos de um chip de computador. Os engenheiros no
so adeptos da contemplao prolongada eles j arregaaram as mangas e comearam
a produzir biotijolos, que encaixaram para produzir o primeiro software biolgico
do mundo.
O hardware em que esses programas de DNA rodam so as formas mais simples de
vida bactrias, naturalmente. Em 2001, foi construdo um E. coli projetado para piscar
ao ser iluminado por luz ultravioleta, demonstrando assim uma ao binria repetitiva
simples. Desde ento, seguiram-se criaes estranhas e curiosas, muitas ainda no estgio
prova de conceito, ou um pouco alm disso. O meu preferido um E. coli criado para
exalar o aroma de bananas mentoladas, em vez de seu odor habitual, mais pungente
uma inveno que poder fazer com que os laboratrios biolgicos do mundo se
transformem em um lugar ainda mais extaticamente prazeroso onde se trabalhar.10
As possibilidades dessa nova disciplina so ilimitadas, como geralmente ocorre com
as coisas que ainda no foram testadas. Reescrever o cdigo gentico, produzir novos
materiais e nanofabricao sob medida tudo muito interessante. Para conter o
entusiasmo, temos as preocupaes habituais sobre biossegurana, bioterrorismo, guerra
biolgica, biotica e bio-mexer-com-a-criao em geral preocupaes sobre as quais
a comunidade da biologia sinttica insiste em nos reconfortar (mas tenho certeza de que
eles no teriam objees quanto a certas diretrizes externas, considerando-se sua
experincia com sistemas regulatrios). Os engenheiros por trs dessas criaes tambm
ressaltam que, diferentemente da engenharia gentica regular, a biologia sinttica ser
capaz de criar e usar sistemas que funcionam de maneira muito diferente dos naturais e,
portanto, no deveriam representar ameaas aos seres humanos, o que torna a pesquisa
nessa rea ainda mais segura. Hmm.
Os resultados prticos que tudo isso poder gerar no passam de especulaes. Os
visionrios da biologia sinttica imaginam corpos capazes de se autorrestaurar, seres
humanos fotossintticos, casas que crescem a partir de sementes e micrbios
especialmente desenvolvidos que possam limpar a poluio atmosfrica e colonizar
Marte e Vnus, preparando a chegada dos colonizadores humanos. fcil desdenhar de
ideias to absurdas, mas sentado aqui em meu quarto, dedilhando calmamente uma
mquina de 1kg que no tem nenhum fio ligado a ela uma mquina feita de materiais
que no existiam algumas dcadas atrs e papeando despreocupado com um amigo
que est do outro lado do mundo usando sinais que voam pelo ar ao meu redor, enquanto
vejo a Lua brilhar na janela, com pegadas humanas em sua superfcie bom, eu me
pergunto o que as pessoas consideraro natural daqui a cem anos.

1 Qualquer tentativa de explicar esse processo mais detalhadamente levar rapidamente utilizao do termo potencial de
oxidao/reduo, o que, como a barra claramente indica, no para os fracos de corao. Explicado em termos simples: toda
a qumica da vida pode ser resumida direo em que os eltrons se movem.
2 Ou desprezar inteiramente as vacas e nos tornar vegetarianos.
3 Nesta seo, o autor faz suas observaes a partir de um modelo eltrico baseado em termeltricas, usinas que geram
eletricidade a partir da queima de combustveis fsseis em geral, carvo, gs natural ou leo combustvel. o modelo
adotado na maioria dos pases ricos (e representa 41% da gerao mundial de eletricidade). Na Austrlia, por exemplo, pas em
que o autor trabalha, a matriz energtica centralmente base de carvo (76%, o terceiro colocado no mundo em termos de
uso relativo desse recurso para gerar eletricidade). No Brasil, a base da matriz eltrica hdrica (81%), no envolvendo alta
presena de carvo embora o pas tenha termeltricas, elas representam uma pequena parcela da gerao. (N.E.)
4 Ignore a instruo se voc estiver lendo este livro enquanto dirige.
5 Essa situao semelhante dos antibiticos nos alimentos animais da qual falamos anteriormente. No entanto, como as
pessoas conseguem viver sem carne, mas no sem alimentos vegetais, trata-se de uma questo mais crtica.
6 Depois de uma srie complicada de acontecimentos, esse evento tambm levou a interessantes desenvolvimentos no
cientficos, como a formao do Estado de Israel algumas dcadas depois, tendo o mesmo qumico, Chaim Weizmann, como
primeiro presidente.
7 Avanos recentes na pesquisa com clulas-tronco tambm utilizam vrus para inserir genes reprogramadores em clulas.
8 Voc talvez j tenha feito o mesmo, caso tenha respirado alguma vez na vida.
9 J que ningum l as notas de rodap mesmo, vou me brindar com a apresentao de uma noo realmente ousada, que
parece retirada de histrias de fico cientfica: as redes eltricas no so usadas apenas para conduzir energia, mas tambm
para as comunicaes. Nosso crebro uma coleo de clulas interconectadas por fibras condutoras. Pense nisso.
10 Se pudssemos, de alguma forma, introduzir esses genes de aroma doce na flora natural de nosso intestino, imagine as
consequncias que isso teria sobre a nossa experincia de ir ao banheiro ou algo que um certo morador de 3kg de minha
casa me faz pensar trocar fraldas?
7. Bichinhos refletindo

QUERO AGORA PARAR UM POUCO de falar dos micrbios e voltar as luzes para aqueles que os
estudam. Vamos falar do que pensamos, do que sabemos e do que achamos que sabemos.
Vamos olhar duas vezes para o passado, uma vez para o futuro e, como um bnus, para um
lugar que, estritamente falando, no existe.
Vou comear, entretanto, com uma histria que tem todos os ingredientes necessrios para
um conto de fadas de sucesso: um heri, uma luta, um lampejo brilhante e um sapo.

Perfuradores

O Xenopus laevis (X. laevis) um sapo africano bastante utilizado na biologia do


desenvolvimento uma rea da cincia que tenta desvendar de que modo um ovo fertilizado
cresce at se tornar um animal inteiro. Como os ovos desse animal so numerosos,
relativamente enormes e crescem muito rpido, trata-se de um organismo-modelo muito
importante nessa rea.
Cerca de 20 anos atrs, um pesquisador estava estudando os ovrios desses sapos e sua
influncia nos embries. A tcnica bsica para obter os ovrios era simples: ele pegava um
sapo em um tanque de gua, anestesiava-o, abria seu abdome com um bisturi, removia os
ovrios, costurava o sapo de volta, devolvia-o ao tanque e se punha a examinar os ovrios.
Certo dia, ele se fez uma pergunta que jamais lhe ocorrera (nem a mais ningum entre as
pessoas que faziam experimentos semelhantes em laboratrios de todo o mundo): por que os
sapos ficavam perfeitamente bem depois de uma cirurgia to invasiva?
Se voc precisar abrir a barriga de um ser humano, ter de levar o paciente a uma sala
estril e trabalhar com instrumentos estreis essencialmente, tomar cuidado para que
nenhum micrbio infecte o corpo aberto, caso contrrio eles iro causar inflamao e
problemas muito graves, at mesmo a morte. No basta esticar a pessoa em uma mesa, cort-
la, costurar de volta e a jogar em um ambiente sujo. Como possvel que esses sapos
continuassem a saltar alegremente em seus tanques de gua imunda?
Hoje em dia a resposta parece bvia, mas necessria uma genialidade especial para notar
uma situao em que tudo est bem, mas no deveria estar. E s um certo tipo de pessoa
decide mudar inteiramente sua linha de pesquisa para tentar descobrir o porqu dessa situao
e foi isso o que esse pesquisador fez. A resposta que ele encontrou foi a seguinte: os sapos
secretam pequenas molculas em sua pele que atuam como antibiticos. Essas molculas
possuem carga eltrica positiva (como o lado positivo de uma pilha), de modo que, quando a
molcula encontra uma bactria, consegue entrar em sua membrana celular, que carregada
negativamente, dobra-se em uma estrutura anelar e fica ali. Isso basicamente cria um grande
buraco na membrana da bactria, complicando bastante sua vida (imagine furar uma bola ou
um balo mais ou menos assim). O motivo pelo qual essas molculas no afetam as
clulas do sapo que as membranas celulares animais so diferentes das bacterianas no
so carregadas negativamente. Portanto, o X. laevis consegue efetivamente esterilizar o
prprio corpo, curando-se rapidamente sem maiores problemas.
Essa descoberta abriu toda uma nova rea de pesquisa: at ento, as molculas microbianas
eram algo produzido por fungos, bolores e plantas e pelas prprias bactrias (para causar
danos em outras espcies de bactria); mas ningum tinha ouvido falar de animais que as
produzissem.1 De fato, essas pequenas molculas foram posteriormente encontradas em muitos
outros animais, inclusive os seres humanos elas protegem voc em sua saliva, vias areas,
sangue e muitos outros lugares. Quando voc era beb, recebeu-as pelo leite materno, o que o
ajudou a lutar contra infeces bacterianas desde o primeiro dia de vida.
Vrios laboratrios esto agora tentando encontrar novas variedades dessa classe de
molcula para us-las como medicamentos antibiticos. medida que os antibiticos atuais
se tornam menos teis, essas pequenas molculas podem vir a ser as salvadoras da
humanidade no futuro.
Vale a pena prestar ateno nos sapos.

Histria pasteurizada

No romance histrico Xgum, de James Clavell, ambientado no Japo de quatro sculos atrs,
h uma cena memorvel em que o navegante ingls John Blackthorne, recm-chegado ao pas,
convocado pelo soberano japons Toranaga e submetido a um longo interrogatrio. Em certo
momento, Blackthorne fala a Toranaga da poltica europeia contempornea: a Holanda, que
anteriormente era um Estado vassalo do rei espanhol, rebelou-se e est em guerra contra a
Espanha. O governador feudal nipnico, governante de uma sociedade estritamente
hierrquica, fica furioso uma rebelio contra um rei legtimo inaceitvel. Blackthorne,
que corre grande risco de ter a cabea decepada nesse ponto, diz: Mas havia circunstncias
amenizadoras. Ainda assim, Toranaga no quer saber: No existem circunstncias
amenizadoras quando se trata de uma rebelio contra um soberano, exclama, e Blackthorne
responde: A menos que a rebelio vena.
um momento tenso: Blackthorne certamente morrer por sua intolervel insolncia, e as
demais mil e tantas pginas tero de ser deixadas em branco. Mas no, Toranaga ri e
responde: O senhor citou a nica circunstncia amenizadora.
Do Japo fictcio passamos Frana real da dcada de 1860, quando irrompeu uma batalha
furiosa entre cientistas, acompanhada de perto pelo pblico em geral (ou ao menos pelas
classes mais altas, que j so um pblico suficiente para nossas necessidades presentes). De
um lado estavam os que defendiam a teoria da gerao espontnea, segundo a qual os
microrganismos so criados regularmente a partir da matria orgnica em decomposio. Do
outro estavam os que afirmavam que a vida s surge a partir da vida o principal deles era o
grande Louis Pasteur, o homem cujas conquistas lhe valeram, merecidamente, o ttulo de pai
da microbiologia ao lado de Robert Koch.
Pasteur havia preparado solues esterilizadas de leveduras em frascos de vidro cujos
pescoos estavam dobrados de tal maneira que os microrganismos no poderiam entrar, como
ele afirmou corretamente.
Qualquer forma de vida encontrada ali deveria ter sido gerada espontaneamente a partir de
matria orgnica morta, alegava Pasteur. A gerao espontnea, claro, no ocorreu: nos
frascos do tipo pescoo de ganso de Pasteur no cresceu nenhum mofo por longos perodos
de tempo. Essas demonstraes, caractersticas das habilidades tcnicas e da lgica poderosa
do virtuose Pasteur, praticamente encerraram o debate.
Digo praticamente porque nesse momento surgiu em cena Felix Pouchet, o principal rival de
Pasteur, que preparou um frasco semelhante, mas com uma infuso de feno esterilizada ao
calor, em vez de uma soluo de levedura na gua. O mofo surgiu imediatamente. Pouchet
podia agora argumentar que o experimento de Pasteur provava apenas que a gerao
espontnea no poderia ocorrer no caso muito especfico da levedura em gua. Havia ali
evidncias concretas bastante problemticas para Pasteur. Isto tambm pode ser inquietante
para voc: como possvel que a vida tenha surgido de repente em um recipiente estril?
Estril no significa que no h nada vivo ali dentro? Ento, de onde veio o mofo?
A resposta, como sabemos hoje, que a infuso de feno de Pouchet no era estril: a
tcnica de esterilizao pelo calor que todos usavam na poca, chamada atualmente de
pasteurizao, era adequada para eliminar a maior parte das espcies de micrbios, mas
ningum sabia que certas espcies podem gerar esporos os envoltrios externos resistentes
que protegem o micrbio de condies adversas, sendo capazes de suportar temperaturas
muito elevadas. Esses micrbios que sobrevivem ao processo de pasteurizao podem, uma
vez terminada a esterilizao, livrar-se de sua camada protetora externa, tornar-se ativos e se
multiplicar. Eles se banqueteiam na lactose do leite e excretam cido lctico, que azedo;
por isso que o leite pasteurizado fica azedo depois de mais ou menos uma semana, mesmo na
geladeira. Para preparar leite estril, inteiramente livre de esporos (do tipo que chamamos
longa vida), necessrio um tratamento mais rigoroso.
Voltemos ento a Pasteur, que no sabia da existncia dos esporos. O que ele poderia fazer
ante esse desafio sua posio? A atitude cientificamente correta teria sido tentar replicar o
experimento e ento encontrar nele alguma falha tcnica (como ele conseguira fazer com
tentativas prvias de Pouchet) ou propor alguma explicao terica para os resultados do
rival, que poderia ento ser testada (sugerindo talvez a existncia de micrbios resistentes ao
calor, que foram de fato responsveis pelo resultado, ou alguma outra razo possvel). Se tudo
isso falhasse, ele poderia desistir e admitir a derrota.
Mas Pasteur no seguiu nenhum dos trs caminhos. Em vez disso, ele ignorou inteiramente
os resultados de Pouchet. Para tal, apoiou-se na opinio pblica favorvel e em suas
convices privadas. Pasteur, que era catlico, opunha-se fortemente a qualquer ideia que
tivesse algum cheiro de atesmo, inclusive as novas teorias de Darwin, que sopravam do outro
lado do canal da Mancha.2 Sendo um conservador religioso, ele defendia a ideia de que a vida
s havia sido criada uma vez pelo Criador, no incio dos tempos, como descrito nas
escrituras e portanto no continuaria a surgir diariamente. A atitude de Pasteur se encaixava
muito bem no clima poltico francs daquela poca, por isso ele no sofreu grandes presses e
pde simplesmente dar de ombros a seus oponentes.
Pouchet, que tambm era um homem pio e baseava suas teorias em questes religiosas
(bastante elaboradas, reconheo), foi deixado de lado. Pasteur venceu o debate e seguiu em
frente, conquistando outros triunfos cientficos. Sua vitria, nesse caso, no se deveu ao fato
de ser um cientista exemplar; apoiou-se fortemente em circunstncias pblicas favorveis e
em suas noes preconcebidas.
H duas questes nesse episdio que, para mim, so bastante desconcertantes, e tambm
esclarecedoras: uma delas cientfica; a outra, histrica.
A questo cientfica que Pasteur no foi inteiramente profissional em sua conduta.
Geralmente temos a tendncia de enxergar os grandes cientistas como a encarnao do esprito
da cincia observadores imparciais da natureza que seguem suas observaes para onde
quer que os levem. Isto no passa de uma imagem ideal e, dessa forma, algo dificilmente
personificado por homens de carne e osso. Um cientista, at mesmo um dos grandes, um ser
humano, com todas as falhas e falcias humanas que isso implica. Alm disso, homens
visionrios tendem a ser muito obstinados, a ponto de se tornarem cabeas-duras. Eles
possuem intuies e convices, alm de seu orgulho. Se Pasteur admitisse, depois de tanto
tempo e esforo, que seus rivais poderiam ter estado certos, isso no apenas iria contra sua
concepo da natureza, como seria tambm um golpe bastante forte em seu ego, que no era
nada insignificante.
No fim das contas provou-se que Pasteur estava certo. E isso no se deveu a seus prprios
experimentos, mas aos de pesquisadores futuros que seguiram seus passos. uma estranha
maneira de proceder, quando paramos para pensar no assunto, mas assim que a cincia
funciona. Ela d resultado porque os que seguem por um caminho no o fazem cegamente, eles
verificam e reverificam as ideias que recebem de seus predecessores, descartando ento as
que so vistas como imprecisas. Pasteur defendia a ideia de que a vida surge da vida. Ele
estava certo. Esse o veredicto da cincia. Assim como no caso do vassalo rebelde, essa
uma circunstncia amenizadora.
A questo histrica que Pasteur, um grande cientista, opunha-se s ideias evolutivas de
Darwin e lutava do lado do conservadorismo religioso. uma boa lio a ser absorvida
que os cientistas so homens e mulheres de seus tempos e no se conformam s noes e
alinhamentos das geraes futuras. Eles trabalham com o conhecimento, o entendimento e os
meios tcnicos que tm disposio, e tambm so, em grande medida, influenciados pela
sociedade. No devemos lhes atribuir erroneamente nossas prprias vises de mundo, por
maior que tenha sido o papel que eles desempenharam em cimentar essas mesmas vises.
O veredicto da histria complicado. Como devemos julgar um homem que no teve um
comportamento profissional, mas que estava acidentalmente certo? Devemos enaltec-lo por
seus instintos, ficar decepcionados pelo modo como levou vantagem ou apenas nos contentar
com o fato de que, ao menos desta vez, a verdade venceu (ainda que por mtodos estranhos)?
Voc decide. Do meu lado, eu me pergunto o que Pasteur teria pensado de tudo o que
sabemos hoje sobre a vida e os microrganismos. Ele teria ficado contente e fascinado, ou
chateado com as concluses modernas, abertamente seculares, a que chegamos com base em
seus achados? Xgum, se posso voltar a ele, um livro repleto de homens fortes. De fato,
James Clavell parece ser da escola de pensamento que diz que os homens fortes fazem a
histria.3 Vendo Pasteur, eu talvez acrescentaria que se isso o que os homens fortes fazem, a
histria que eles produzem raramente a histria que pensaram estar produzindo.

Vasilhas com varola

PANDAS FINALMENTE EXTERMINADOS


O esforo continuado por erradicar os pandas chegou a sua concluso.
Finalmente acabamos com todos eles, informou Thomas B. Splugg, proeminente
cientista pesquisador de pandas e chefe do Programa Internacional de Controle de
Pandas. Essas criaturas no traro mais problemas humanidade.
Um empreendimento global coordenado, que envolveu extensas medidas
internacionais e um oramento de muitos milhes de dlares, teve xito em reduzir a
populao mundial de pandas para apenas dois espcimes vivos, mantidos em
isolamento em instalaes ultrasseguras. Mas enquanto a maioria das autoridades
est satisfeita com esta situao, alguns ativistas tm preocupaes quanto
segurana e exigem que os pandas sejam erradicados imediatamente, para impedir
qualquer possibilidade de que um deles escape para o ambiente selvagem.
So umas criaturinhas ardilosas, disse R. L. Spangler, porta-voz da
Pandamnio, a Organizao dos Cidados Preocupados. No podemos correr o
menor risco de uma futura pandemia.

Voc provavelmente nunca leu nada como isso nos jornais. Nem mesmo as pessoas que no
gostam particularmente de pandas ficariam muito felizes com sua extino. verdade que os
cientistas e agncias ambientais s vezes caam certas espcies, mas isso geralmente faz parte
de um esforo para preservar um ambiente local especfico contra a introduo de espcies
externas (como os coelhos e sapos-boi na Austrlia, as trepadeiras kudzu nos EUA e
praticamente qualquer coisa que tenha chegado Nova Zelndia depois do Capito Cook). No
entanto, ningum quer que uma espcie inteira seja extinta A menos, claro, que se trate de
um micrbio.
Diferentemente da maioria dos bilogos, os microbiologistas que estudam micrbios
nocivos aos seres humanos tm como objetivo tentar exterminar seu objeto de pesquisa. Ainda
assim, embora a cincia mdica venha lutando contra os micrbios causadores de doenas h
sculos, com todos os nossos esforos, descobertas e tecnologia, quantas doenas foram
erradicadas, para nunca mais voltarem? Quantas espcies de bactria ou vrus a humanidade
conseguiu extinguir? A resposta : uma.
Tentar erradicar uma doena toda uma espcie de micrbio de modo que ela nunca
mais volte bastante difcil. Existem muitos obstculos que podem se antepor a esse objetivo.
Em primeiro lugar, precisamos de uma vacina confivel e efetiva contra o micrbio. E a
doena tambm deve se limitar a carreadores humanos, caso contrrio teremos que persegui-la
em qualquer outro animal onde ela se esconda, matando ou vacinando todos eles. Entre todas
as doenas infecciosas, do resfriado Aids, somente uma se foi a varola. Muitas outras
doenas, como a plio, j no representam a ameaa que representaram um dia, mas ainda
esto por a.
Um esforo internacional de vacinao realmente heroico fez com que a varola uma
doena que matou muitos milhes de pessoas em algumas das pragas mais terrveis da histria
fosse declarada oficialmente erradicada em 1979. Desde ento, no foi registrado nenhum
outro caso da doena. As ltimas amostras remanescentes dos vrus da varola, Variola major
e Variola minor, so mantidas congeladas em dois laboratrios seguros, um deles nos EUA e
o outro na Sibria.
Por que, voc talvez pergunte, nos preocuparamos em mant-los? Por que no destruir
essas ltimas amostras, encerrando de uma vez essa histria? J temos a sequncia genmica
do vrus, temos as vacinas, ento por que a humanidade deveria manter um de seus piores
inimigos congelado em uma caixa, como o vilo de um filme de terror ruim, de onde poderia
ser roubado, ou libertado por acidente?
uma boa pergunta, sem resposta clara. Parte da relutncia em eliminar o vrus pode ser
explicada pela simples procrastinao (que j se mostrou muito eficaz em protelar outros
horrores, como lavar a loua), mas pensadores mais srios argumentam que talvez no
saibamos o que estamos jogando fora, e os cientistas do futuro talvez faam novas descobertas
que no podemos prever atualmente. E se o vrus Variola ainda estiver espreita, sem que
ningum saiba, em algum lugar nas profundezas da frica ou da Groenlndia, esperando para
emergir novamente nos anos vindouros? Ainda pior: e se, em algum momento do passado, uma
amostra do vrus foi retirada de seu laboratrio e est agora no congelador de um terrorista,
espera de ser libertado sobre a humanidade s vsperas do Apocalipse? Tudo bem, ainda
temos a vacina; mas e se, por algum motivo, ela no for suficiente?
difcil calcular todas essas conjecturas. Enquanto isso, as caixas de varola continuam a
existir.
Pensando bem, o vrus Variola no foi realmente o nico que a humanidade conseguiu
exterminar. apenas o nico que conseguimos exterminar de propsito. Para cada espcie de
anfbio, mamfero, inseto ou planta que levamos inadvertidamente extino, existem
incontveis espcies microbianas que viviam em contato com eles, ou dentro deles. Que
micrbios eram esses, e o que faziam? O que poderamos ter descoberto com eles? Jamais
saberemos. Eles se foram.

Trs drinques e uma manopla de bomba (ou: O arquivo Pettenkofer)

O professor Barry Marshall, da Universidade do Oeste da Austrlia, recebeu o Prmio Nobel


de Medicina em 2005. O professor Max Pettenkofer cometeu suicdio em 1901, aos 87 anos de
idade, e j foi quase totalmente esquecido. O que liga essas duas pessoas muito diferentes
sua profisso em comum, sua coragem e resoluo pessoal e, acima de tudo, uma bebida.
Vou falar primeiro de Marshall. Cresci na dcada de 1980, e lembro de ouvir as pessoas
falarem o tempo todo coisas como Este trabalho vai me dar uma lcera, para indicar o
quanto estavam preocupadas ou sobrecarregadas. A lcera pptica era considerada
principalmente um produto do estresse. As pessoas que tinham vidas estressantes estavam
produzindo muito cido estomacal em virtude da presso psicolgica. Esses cidos comiam o
revestimento interno do estmago, acabando por criar um ferimento que era muito difcil de
curar. As pessoas sofriam, e embora o tratamento base de anticidos fosse eficaz, era
geralmente temporrio, e as lceras retornavam depois de um ou dois anos. Por sinal, isso
tambm fazia com que os negcios dos mdicos e das companhias que produziam esses
tratamentos fossem bastante lucrativos.
Enquanto isso, na Universidade do Oeste da Austrlia, os doutores Robin Warren e Barry
Marshall estavam encontrando coisas onde no deveria haver nada: nosso estmago to
cido que nada deveria sobreviver ali dentro. Ainda assim, descobriu-se que pedaos de
estmago coletados de pacientes com lcera continham um novo micrbio, que Marshall e
Warren chamaram de Helicobacter pylori (H. pylori). Pois eles propuseram a teoria de que o
H. pylori estava, na verdade, causando as lceras.
Voc e eu, que fomos juntos aos recantos mais distantes da Terra e vimos as condies
inspitas onde os micrbios sobrevivem, talvez no fiquemos, a esta altura, extremamente
surpresos. Porm, sugerir que as lceras so uma doena infecciosa, e no uma condio
induzida pelo estresse, representou uma mudana radical. A comunidade mdica a princpio
no se convenceu. As provas no eram conclusivas: Marshall e Warren no conseguiram
demonstrar um nexo causal; os microbiologistas estavam se intrometendo nas questes da
medicina interna. E, alm disso, eles eram de Perth, nos confins da Austrlia, pelo amor de
Deus!
Para ganhar respeitabilidade, uma teoria que sugerisse uma relao causal entre uma doena
e um micrbio deveria satisfazer quatro critrios conhecidos como postulados de Koch, em
homenagem ao cientista que os concebeu. Essencialmente, os critrios requerem a
demonstrao de que a doena ocorre quando o micrbio est presente e no ocorre quando
ele no est.4 Faz sentido, no mesmo? O nico problema com o qual Marshall se deparou
foi o de que seus testes (que eram feitos em porcos) no estavam funcionando. Nesse ponto,
ele decidiu fazer algo bastante radical. Como no havia conseguido testar sua teoria em
animais, voltou-se ao nico corpo humano no qual poderia test-la: o dele mesmo. Marshall
bebeu uma cultura de micrbios H. pylori e desenvolveu rapidamente uma inflamao na
parede interna do estmago (e, se sua mulher no tivesse insistido em que ele tomasse
antibiticos depois de duas semanas, ele talvez tivesse desenvolvido uma lcera propriamente
dita provavelmente o nico caso de lcera feliz na histria). Ele pediu ento a seu colega
que removesse e analisasse uma amostra de seu estmago, no qual encontraram, como
previsto, H. pylori vivos.
Marshall anunciou os resultados comunidade cientfica e isso causou um bom alvoroo.
Com efeito, o mundo finalmente lhe deu ateno. Depois de alguns anos, o H. pylori foi
declarado o principal agente causador das lceras ppticas.5 Duas dcadas mais tarde,
Marshall e Warren receberam o Prmio Nobel por sua descoberta. Atualmente, as lceras so
tratadas com antibiticos (algo jamais imaginado 20 anos atrs), e geralmente no causam
problemas persistentes.
A autoexperimentao de Marshall foi corajosa, ultrajante, antitica, heroica e muitas outras
coisas. Mas no foi um caso sem precedentes.
No sculo XIX, quando o clera estava causando uma terrvel quantidade de vtimas na
Europa, algo semelhante ocorreu em Munique. A doena, que havia chegado da ndia nos
primeiros anos do sculo, estava matando um grande nmero de pessoas em surtos
imprevisveis. Suas causas eram desconhecidas, e naturalmente foram o foco de muita
especulao e debates acalorados. As comunidades mdica e cientfica da Europa, que tinham
a esperana de que as pragas que haviam arruinado o continente at o sculo XVII fossem
agora uma coisa do passado distante, depararam-se de sbito com essa nova ameaa.
Muitos pesquisadores e mdicos acreditavam que aquilo fosse causado por miasmas, um ar
impuro causador de enfermidades. Os miasmas eram culpados por uma grande variedade de
doenas algumas figuras pblicas chegaram ao ponto de sugerir que at mesmo a
contaminao moral poderia ser disseminada por um miasma e propuseram projetar as prises
de modo que isso pudesse ser evitado. Os defensores da teoria rival (de que a doena era
causada por uma minscula forma de vida transmitida pela gua) inicialmente no foram muito
influentes.6 Hoje em dia, sabemos quem estava certo e quem estava errado, mas, na poca, as
duas teorias concorrentes eram plausveis.
Em 1854, o mdico britnico John Snow analisou metodicamente o surgimento e a
disseminao dos casos de clera em uma epidemia que atingiu o centro de Londres e traou
sua origem bomba de um poo na Broad Street. Ele convenceu as autoridades locais a
removerem a manopla da bomba para evitar que fosse usada. Embora a epidemia na Broad
Street aparentemente j tivesse passado de seu clmax quando isso ocorreu, as aes de Snow
tiveram diversas consequncias: ajudaram a proteger os usurios da bomba da exposio
contaminao, estabeleceram os fundamentos da epidemiologia do modo como, em essncia,
ainda praticada hoje e trouxeram evidncias slidas para a teoria microbiana das doenas.
De fato, a controversa teoria de Snow acabou por vingar: em menos de 30 anos, Robert
Koch havia isolado e descrito o Vibrio cholerae (V. cholerae), o agente causador da doena, e
estabelecera as fundaes cientficas da microbiologia mdica seus postulados,
mencionados acima.7
Algumas pessoas, porm, ainda no estavam convencidas. Entra em cena Max Von
Pettenkofer, um respeitado qumico e mdico alemo. Os resultados de Snow levaram Von
Pettenkofer a investigar a questo do clera, chegando concluso de que a causa se
encontrava na umidade do solo. Ele estava to convencido de que o micrbio no poderia
causar a doena por si s que, em 1892, aos 74 anos de idade, bebeu uma amostra de V.
cholerae que Koch lhe enviara, s para provar que no lhe causaria nenhum mal.
Voc por acaso est balanando a cabea com pena da convico do pobre homem, que lhe
custaria a vida? Ento oua s esta: Pettenkofer teve diarreia por alguns dias, mas alm disso,
no sofreu maiores efeitos e voltou ao normal em pouco tempo, tendo provado seu ponto.
O que est acontecendo aqui?, voc talvez se pergunte. Voc no disse que o clera era
causado por um germe? Por que ele no ficou doente?
Ningum sabe. s vezes as pessoas simplesmente continuam saudveis, apesar de tudo. As
diferentes teorias dizem que Pettenkofer era imune devido a um caso leve de clera que
contrara sem saber quando era mais jovem, que a amostra que Koch lhe enviou continha
principalmente bactrias mortas no momento em que Pettenkofer a ingeriu, ou que os cidos
estomacais de Pettenkofer (que normalmente provocam a morte de muitos dos germes que
entram no sistema digestivo) eram extraordinariamente fortes e conseguiram matar todos os
microrganismos. Independentemente da causa, permanece o fato de que Pettenkofer e as
teorias miasmticas se viram drasticamente fortalecidos aos olhos de seus defensores. Hoje
sabemos que foi um acaso fortuito, mas, na poca, deve ter parecido uma prova bastante
convincente.
Embora isso tenha representado certo revs para a teoria dos germes e para o progresso
mdico, no foi um obstculo assim to grande. A teoria estava a caminho de se tornar
firmemente estabelecida, no sendo muito afetada por esse contratempo. De fato, os esforos
de Pettenkofer, como os de muitos defensores das teorias miasmticas, acabaram por
favorecer a sade pblica em muitos aspectos, pois levaram a melhores medidas de higiene e
saneamento nas cidades europeias. A ideia que eles defendiam estava errada, mas levou a um
bom resultado. O progresso s vezes funciona assim.
A principal questo aqui se encontra no conceito da prova. Se compararmos o ato drstico
de Pettenkofer com as anlises cuidadosas de John Snow, podemos ter um vislumbre do que
constitui a essncia da cincia. Esta no costuma se impressionar com casos isolados. Uma
ao espetacular pode atrair alguma ateno inicial ou despertar apoio para certo tema ou
ponto de vista. Idealmente, porm, as ideias mais bem consideradas (e, sobretudo, aquilo que
quantificvel) so as que acabam por prevalecer ainda mais quando estamos lidando com
sistemas complexos, como organismos e populaes humanas, e por isso que a
epidemiologia se mostra uma rea de estudos to necessria e til.
Mas no devemos nos apressar em nossos elogios ou em nosso desdm; tanto Snow como
Pettenkofer tinham bons motivos para pensar que estavam certos e suas teorias eram
razoveis, ao menos tendo em vista os conhecimentos da poca. O fato de que saibamos agora,
em retrospecto, quem estava certo e quem no estava no torna um deles necessariamente
heroico e o outro ridculo.
Essa parece ser uma histria moralmente muito desconcertante, no mesmo? As pessoas
que tomam atitudes certas so as que defendem as teorias erradas, e as pessoas que tomam
atitudes erradas recebem reconhecimento e honras. Por isso reconfortante, de um jeito um
tanto macabro, contar uma terceira histria que tem um resultado diferente.
As epidemias de clera tambm tm seu lado poltico: os surtos ocorriam
predominantemente nos bairros mais pobres das cidades. Os proprietrios de terra mais
abastados e os donos da companhia de guas naturalmente tendiam a acreditar na teoria
miasmtica, pois era caro manter e aprimorar os sistemas de gua, enquanto a qualidade do ar
na poca no era sua preocupao financeira. Um proprietrio que recebera queixas
incessantes de seus inquilinos sobre a contaminao do abastecimento de gua por dejetos do
esgoto foi at l pessoalmente, cheirou a gua de seus inquilinos, afirmou que estava
perfeitamente boa e demonstrou sua convico bebendo um copo dela. Morreu de clera
poucos dias depois.
Cem anos mais tarde, as doenas, o dinheiro e a poltica ainda se misturam. A Aids
atualmente um importante exemplo dessa relao, embora haja muitos outros casos
semelhantes. O clera e outras doenas transmitidas pela gua, apesar de relativamente fceis
de tratar (com antibiticos) e ainda mais fceis de prevenir (com gua limpa), ainda causam
muito sofrimento. Assim como no caso do infeliz proprietrio, os que vivemos no mundo
desenvolvido (e no me excluo) ainda temos a tendncia de fazer vista grossa ao que acontece
nos bairros mais pobres de nosso mundo.
Quanto ao caso da lcera pptica, considero a histria edificante por um motivo diferente
do que voc poderia imaginar. Algumas pessoas a veem como o exemplo brilhante da luta
desapegada de um homem, e seu triunfo decisivo, contra uma comunidade mdica
conservadora e desinteressada, controlada por companhias farmacuticas implacveis,
interessadas somente em lucrar vendendo drogas caras aos pacientes. Para mim, a verdade
(como de costume) um pouco mais sutil.
O episdio em que Marshall bebeu a amostra de H. pylori despertou muito interesse nos
anos que se seguiram. Ele no foi desconsiderado, como se faria com um charlato: muitos
pesquisadores se dedicaram a refutar seus achados, descobriram que no continham nenhum
erro e relataram honestamente seus achados. Em pouco mais de uma dcada, todo o
pensamento e a prtica mdica sobre o assunto se alteraram inteiramente, passando do ponto
de vista tradicional ao revolucionrio. Novos tratamentos substituram os antigos, apesar de
estes terem sido uma fonte de renda altamente lucrativa para os especialistas e para a indstria
farmacutica.
Grandes navios tardam a mudar de direo. Acredito que o establishment mdico se moveu
com bastante rapidez no caso da lcera pptica, especialmente se considerarmos a mudana
substancial que se mostrou necessria no que diz respeito percepo sobre o tema e sua
aplicao, e a quantidade de dinheiro envolvida. Sem diminuir em nada a conquista do
professor Marshall, quando consideramos as provaes e tribulaes pelas quais os
revolucionrios do passado tiveram que passar, j houve gente que teve de pagar muito mais
caro por suas opinies ele s precisou de uma dcada e alguns problemas estomacais.
Dois bebedores de germes bem-intencionados, separados por um sculo, acreditaram com
tanta firmeza em seus achados que se mostraram prontos para enfrentar o mais perigoso e
pessoal dos testes. Um deles bebeu sua sopa de micrbios para provar que ela causava uma
doena; o outro, para provar que no causava. Os dois foram considerados bem-sucedidos;
posteriormente provou-se que um deles estava completamente errado; e o outro, at onde
sabemos neste momento, est certo. Temos alguma lio a aprender com isso? Talvez a
seguinte: na cincia, situaes dramticas e heroicas podem fazer com que uma teoria receba
alguma ateno inicial, mas no longo prazo, faro pouco mais que isso. Em algum momento,
preferivelmente bastante cedo, uma teoria ser avaliada com base em sua preciso, e no no
modo como apresentada. Essa a essncia do mtodo cientfico.

99,9%

Fui recentemente a um piquenique com uns amigos. Depois que paramos de mastigar, sa para
caminhar com um deles e lhe mostrei as centenas de grandes morcegos que havia por ali,
pendurados de cabea para baixo como estranhas frutas negras nas seringueiras s margens do
rio Yarra. Meu amigo ficou convenientemente impressionado com um deles: Drago,
observou.
Depois que depositei o futuro zologo em segurana nos braos afetuosos de seu pai, fiquei
pensando: por que no poderia ser um drago, na opinio dele? Eis a uma criatura que ele
nunca antes viu em carne e osso, que claramente no um pssaro, mas que claramente voa
pelo lugar com suas estranhas asas de couro. Nos trs anos de vida de meu jovem amigo, ele
j ouviu histrias de drages, viu imagens de drages e assistiu a filmes estrelados por
drages. Ento, por que ele duvidaria da existncia de um drago verdadeiro, se fosse
apresentado a um candidato plausvel?
Que estranhas, ponderei enquanto, atrs de mim, as negociaes da hora do cochilo
cresciam at se tornarem um acesso de raiva ensurdecedor , so as fronteiras de nosso
conhecimento. Elas englobam as hordas de criaturas mticas que habitam apenas a nossa
imaginao, das fadas e do lobisomem ao poltico honesto, e ainda assim continuamos a
ignorar inteiramente incontveis criaturas vivas que existem de fato, pela simples razo de que
so pequenas demais para que as possamos ver.
Quando os microbiologistas desejam estudar um micrbio encontrado em uma amostra de
algo retirado da natureza, tradicionalmente a primeira coisa que fazem tentar isol-lo,
diluindo a amostra at que s reste um micrbio por placa de cultura. Esse procedimento
importante, pois muito fcil fazer com que, acidentalmente, duas espcies de micrbio
fiquem na mesma placa e quando isso ocorre, toda a anlise pode dar errado.
Depois de se assegurarem de que s h uma espcie na placa, eles permitem que a bactria
se multiplique at que haja uma quantidade suficiente, e nesse estgio tentam caracterizar o
organismo. De que formato e cor so as colnias formadas? De que nutrientes elas precisam?
Sob que condies elas prosperam? A seguir, analisa-se o DNA do micrbio, suas protenas e
o metabolismo. um processo longo e meticuloso, e o que pior, no d nenhum sinal de que
v terminar. Como vimos tantas vezes nos captulos anteriores, at mesmo o E. coli, o
organismo mais estudado do mundo, ainda surpreende os pesquisadores, mais de um sculo
aps sua descoberta e uma dcada desde o sequenciamento inteiro de seu genoma. No h
nenhum organismo no mundo sobre o qual possamos dizer que no temos mais nada a
aprender.
Mas o problema de adquirirmos conhecimentos sobre os micrbios apenas comea a,
porque esse mtodo de estud-los depende da possibilidade de faz-los crescer em uma placa
de cultura, e ao que parece, os micrbios que se dignam a crescer em nossos laboratrios so
a exceo, e no a regra. Para cada espcie que conseguimos isolar, existem centenas, talvez
milhares, que no podem ser isoladas. Esses organismos so apropriadamente chamados de
incultivveis. No sabemos sequer quantos deles estamos deixando passar como
poderamos contar algo que no conseguimos identificar?
A resposta : com esperteza. Eis aqui um mtodo para descobrirmos coisas sobre criaturas
que no conseguimos isolar: pegamos uma amostra de qualquer ambiente que desejemos
estudar solo, gua do mar, uma garganta humana, qualquer coisa.8 Em cada amostra existem
incontveis espcies diferentes de micrbios. No isolamos esses micrbios; em vez disso,
provocamos a lise de todos eles (fazendo com que estourem feito bolhas), extramos o DNA
de toda a amostra de uma s vez e o sequenciamos. Isso nos d um nmero muito grande de
sequncias fragmentadas.
Ao que parece, temos muito o que aprender com essa massa catica de informaes
genticas, mas para que consigamos entend-la minimamente, precisamos pass-la por
computadores muito potentes. Esses equipamentos usam programas que tomam um fragmento e
o analisam, comparando-o com sequncias conhecidas que encontramos em outros organismos
no passado, ou analisando a sequncia e fazendo palpites qualificados sobre as funes dos
genes. Outro mtodo compara dois fragmentos, procura qualquer sobreposio e, se encontrar
alguma, chega concluso experimental de que fazem parte da mesma sequncia. Multiplique
este processo por um monte e surgiro alguns provveis genomas completos (seria algo como
montar muitos quebra-cabeas cujas peas estivessem todas amontoadas no incio). Uma vez
construdos diversos genomas separados, podemos tentar analis-los e compreender um pouco
da aparncia, da funo e do modo de vida desses micrbios.
Para tudo isso so necessrios computadores muito potentes.9 Ainda assim, os resultados
valem a pena: genes novos, jamais vistos, esto sendo encontrados aos baldes (literalmente
os pesquisadores partem para o mar em barcos, usando baldes para coletar gua), e a
quantidade de informaes novas e potencialmente teis aumenta sem parar. Descobriu-se, por
exemplo, que regies relativamente prximas de um certo mar, que parecem iguaizinhas para
ns, podem ter habitantes microbianos muito diferentes. Por que isso ocorre? Por que esses
caras esto todos amontoados de um lado, enquanto aqueles esto todos juntinhos no outro? O
que eles sabem que ns no sabemos?
Se isso no parece particularmente impressionante, considere o seguinte: uma verdadeira
multido de novos genes tem sido descoberta genes que codificam protenas que podem
apresentar todo tipo de nova utilidade, em qualquer coisa, desde processos industriais at
medicamentos ou melhores processos de reciclagem. Esses cientistas esto literalmente
pescando informaes, e esto pegando uns peixes bastante promissores. Por exemplo, em
2007, o Sorcerer II, barco do bilogo e aventureiro americano Craig Venter, retornou de uma
expedio de volta ao mundo trazendo relatos de descoberta de dezenas de espcies de
microrganismos desconhecidas previamente e uma verdadeira selva de sequncias de DNA
uma tentativa de partida para um novo Projeto Genoma, espalhando-o por oceanos inteiros. Os
primeiros dados esto sendo analisados e, daqui a poucos anos, muito provvel que surjam
histrias sobre esses micrbios recm-encontrados. Com alguma sorte, voc talvez oua falar
deles no noticirio.
Tudo isso ainda no passa de um conjunto de informaes cruas. Mas uma grande
quantidade de informaes, quando manuseada corretamente, pode se transformar em algum
conhecimento e, por vezes, at mesmo em um pouco de sabedoria.
Alm disso, nunca se sabe o que ser retirado das profundezas do oceano. Pessoalmente,
espero que encontrem drages bem, bem pequenininhos.

FAIXA BNUS 7: Jogo duro

Em setembro de 2005, o jogo on-line World of Warcraft, que comporta um nmero


gigantesco de participantes, passou por uma calamidade imprevista: durante uns poucos
dias, os personagens dos jogadores passaram a morrer em propores semelhantes s da
Peste Negra.10 No era a primeira vez que algo assim ocorria no mundo dos jogos, mas
esse incidente em particular demonstrou ser bastante instrutivo.
Os administradores do jogo haviam introduzido um novo calabouo no qual o
personagem virtual poderia contrair uma doena chamada sangue corrompido se fosse
atingido por um feitio em particular cuja fonte era um tal de Hakkar, o Esfolador de
Almas, um deus do sangue por vocao ou se fosse contagiado por outros personagens
do jogo. O novo calabouo deveria estar restrito somente aos jogadores de nvel mais
alto, que conseguiriam suportar os danos causados pela doena, mas o vrus virtual
escapou (algumas pessoas afirmam que certos jogadores mal-intencionados o
contrabandearam para outras partes, de modo a prejudicar os demais de maneira
intencional) e passou a infectar os personagens loucamente. Em poucas horas, os mundos
virtuais de alguns servidores se viram inteiramente infectados, milhares de corpos
surgiram jogados pelas ruas das cidades virtuais, e o caos reinou no jogo. Depois de
alguns tropeos por parte dos administradores, os servidores infectados foram
reiniciados, restaurando-se assim a ordem. Quem dera os problemas do mundo real
pudessem ser resolvidos com tanta facilidade.
Apesar de ter causado uma grande confuso, esse erro teve alguns efeitos benficos,
especialmente para os epidemiologistas, que o viram como uma boa maneira de coletar
dados importantes.
Quando se preparam para as epidemias futuras de doenas infecciosas, os
epidemiologistas criam modelos matemticos para tentar simular o modo como as
pessoas reagiro no caso de um surto de uma doena. Eles levam em considerao casos
histricos, os fatores psicolgicos da populao e seus atributos fsicos relevantes (o
tamanho da populao, sua densidade, transportes e vias de infeco, por exemplo). O
problema que, nos casos histricos, sempre faltam grandes pores de informao, e os
fatores psicolgicos so notoriamente difceis de reproduzir. O surto de uma doena um
evento catico que gera reaes extremamente imprevisveis por parte das pessoas.
Ento, como simular matematicamente o pavor ou a confuso? No nada fcil.
Estudos que colocam voluntrios em situaes de epidemias hipotticas e testam suas
reaes podem ajudar, mas quando perguntamos s pessoas como elas reagiriam se
estivessem em um estado de pnico absoluto, no obtemos necessariamente uma resposta
muito confivel. Um voluntrio numa simulao sempre sabe (em algum lugar no fundo da
cabea) que pode simplesmente sair do jogo se desejar. Os modelos simplesmente no
so suficientemente realistas.
No mundo dos jogos virtuais, os pesquisadores tm, at certo ponto, uma oportunidade
nica de superar essas dificuldades: eles combinam um ambiente simulado (no qual os
dados esto todos disponveis, e so confiveis) com milhares de participantes humanos
que reagem em tempo real situao e uns aos outros; e sobretudo em um jogo como
World of Warcraft, os jogadores desenvolvem uma ligao emocional com os
personagens que controlam. Eles investem muitas horas, muita ateno e, frequentemente,
dinheiro real em seus avatares. Eles aprendem a se preocupar com seu personagem (e
com seus personagens amigos), s vezes muito profundamente. Em virtude disso, sua
reao a uma ameaa mais natural, refletindo um verdadeiro comportamento de crise.
Os jogadores que participaram da epidemia de World of Warcraft se comportaram de
maneiras muito diferentes, todas elas bastante humanas, mas algumas jamais vistas em um
modelo simulado. Alguns personagens demoraram a compreender a situao e morreram,
muitos fugiram, e alguns ficaram para trs, abnegadamente, para ajudar os demais.11 Uma
pequena minoria tambm se comportou de maneira maldosa, infectando os demais
intencionalmente, enquanto alguns foram oportunistas, tentando lucrar com a situao.
Muitos deles foram simplesmente tolos, entrando na zona em quarentena apenas para ver
o que estava ocorrendo, e morreram. Em resumo, as pessoas estavam simplesmente sendo
pessoas.
As caractersticas desse evento foram muito ilustrativas: os jogadores de nvel mais
alto conseguiram se teletransportar para recantos distantes do mundo em muito pouco
tempo algo como uma verso virtual das viagens areas e a doena aparentemente
foi retirada de sua zona restrita, o que deu a toda a situao um sabor particular de
bioterrorismo. As autoridades demoraram para reagir, e os personagens automticos, no
controlados por jogadores humanos, podiam ser carreadores assintomticos eles
contraam a doena e a transmitiam, mas no eram afetados.
Essas propriedades acidentais foram parecidas com as de epidemias passadas
(especialmente a epidemia de Sndrome Respiratria Aguda Grave [Sars], de alguns anos
atrs) e serviram como uma advertncia contra possveis epidemias futuras.
Naturalmente, uma epidemia virtual no uma rplica perfeita de uma epidemia real:
as reaes certamente seriam diferentes, porque os personagens podem ressuscitar e
de todo modo, uma vida virtual dificilmente to importante quanto uma vida real.12
Ainda assim, a cincia poder se beneficiar se realizar outros surtos como esse, mais
bem-controlados. As companhias de jogos se recusaram, at agora, a desatar outras
infeces em grande escala sobre seus clientes, ressaltando que no seria justo com eles.
Eu sugeriria que no devemos esperar que a vida seja inteiramente justa, e que uma dose
de aleatoriedade e imprevisibilidade justamente o ingrediente necessrio para
atingirmos o grau de realismo que essas companhias trabalham tanto para criar
especialmente se considerarmos que a maior parte das fatalidades causadas pelas guerras
na vida real ao longo da histria se deveu s doenas, e no ao combate direto. Os
jogadores de World of Warcraft no sabiam que o surto era imprevisto, e para muitos foi
divertido ver uma caracterstica to realista introduzida no jogo. A equipe de
desenvolvimento do jogo aparentemente est ciente disso, mas duvido que deem o brao
a torcer aos epidemiologistas no futuro recente.
No fim das contas, os cientistas talvez precisem criar seus prprios jogos para atrair
voluntrios e gerar essas situaes. O problema est em como construir um jogo que
atraia voluntrios que no saibam ao que esto se voluntariando, de modo a manter o
elemento crucial da surpresa e a resposta franca necessria. Certamente uma tarefa
complicada, mas no impossvel. Alm disso, os adolescentes de todo o mundo, colados
em seus videogames, tero a resposta perfeita para as queixas de suas mes: Mas, me,
pela cincia! Tente argumentar contra isso.
Visto pelo lado bom, houve um grupo que se beneficiou com essa praga inadvertida.
Como ela afetou somente os personagens humanos, os jogadores que controlavam orcs
(que no corriam o risco de pegar a doena) estavam se divertindo muitssimo. A gente
ria sem parar, relatou um deles.
E o jogo segue em frente.

1 Na verdade, essa no exatamente a verso mais precisa. A lisozima, uma molcula antibacteriana encontrada nas lgrimas
humanas, foi descoberta por Alexander Fleming anos antes que ele descobrisse a penicilina, mas viu-se que seu potencial
teraputico era limitado. Hoje em dia, usada principalmente em laboratrios para isolar o DNA de bactrias.
2 H uma discusso quanto ao verdadeiro grau de devoo de Pasteur: ele aparentemente era um pouco relapso em seu
comparecimento missa. No entanto, publicamente, sempre se manteve como um homem devoto.
3 A escola oposta diz que todos os homens so engrenagens inconscientes da marcha inevitvel da histria.
4 H casos especficos, como o dos carreadores assintomticos. Achei que voc gostaria de saber.
5 Vale dizer que o H. pylori no , de maneira nenhuma, a nica causa das lceras: o estresse e outros fatores tambm
desempenham seu papel, mas so muito menos importantes do que se acreditava.
6 De fato, segundo os especialistas da poca, as pessoas comuns temiam em demasia a gua que bebiam. O senso comum
costuma ser bastante volvel, mas, nesse caso, demonstrou-se que estava certo.
7 interessante notar que o micrbio, na verdade, foi isolado pela primeira vez em 1854, o ano da bomba; mas a descoberta foi
italiana, e a Itlia da poca se apoiava fortemente em teorias miasmticas. Assim, a descoberta caiu no esquecimento at que a
poca, o lugar e as cabeas das pessoas estivessem prontas para ela.
8 Uma amostra do tamanho de uma colher de ch pode conter milhes de bactrias de sabe-se l quantos tipos e isso sem
contar os vrus.
9 E esse um dos motivos pelos quais essa tcnica s comeou a ser utilizada mais recentemente: dez anos atrs, um
computador jamais poderia trabalhar com essa quantidade de dados.
10 Curso relmpago para os no esclarecidos: World of Warcraft um jogo que traz um mundo de fantasia virtual, com sua
geografia, regras e criaturas estranhas. Um jogador ou jogadora controla um personagem, ou avatar, e possui seus objetivos ou
misses, ou faz o que bem entender. Os jogadores interagem entre si, adquirem posses e passam de nvel. Milhes de pessoas
participam do jogo diariamente.
11 Essas aes nobres, alis, acabaram por contribuir para a disseminao da doena. Boas intenes nem sempre geram os
efeitos desejados.
12 A no ser para aqueles que passam praticamente a vida toda nesses jogos. Essas pessoas, paradoxalmente, s vezes so
incentivadas a arrumarem algo para fazer da vida, como se j no tivessem muito que fazer em suas diversas vidas virtuais.
8. Ainda bichinhos

OS LIVROS DE POPULARIZAO DA CINCIA muitas vezes fazem com que ideias complexas
paream muito mais claras e organizadas do que realmente so. Esse o objetivo ltimo dos
escritores explicar coisas. Mas precisamos tomar cuidado para que tudo no parea
organizado demais. Tomemos os genes, por exemplo: este gene realiza tal funo, explica um
artigo, e aquele gene afeta tal caracterstica. Que legal. Mas quando observamos um genoma
verdadeiro, qualquer noo de organizao se dissipa rapidamente. primeira vista, um
genoma parece algo seriamente desordenado genes embaralhados por toda parte,
sobrepondo-se uns aos outros, com partezinhas presas em locais inesperados, genes sem
nenhuma relao amontoados no mesmo espao e sequncias aleatrias de DNA repetidas sem
razo aparente. As noes de organizao e ordem da natureza parecem ser bastante
diferentes das nossas: se as pessoas (minha me, por exemplo) estivessem a cargo desse tipo
de projeto desde o incio, os genomas teriam sido ordenados de maneira mais adequada, com
genes dispostos em setores, com etiquetas para referncia futura, talvez at mesmo trazendo
um cdigo em cores.
O estado real da natureza sempre me faz lembrar da histria de um engenheiro que um
amigo me contou: ele e o engenheiro trabalhavam para uma importante empresa de eletrnica,
e o engenheiro era sem dvida um gnio em sua rea. Suas criaes eram incrveis e
extremamente complexas, mas funcionavam, sempre cumprindo ou superando as
especificaes necessrias. Ningum sabia como ele fazia aquilo. Fiquei impressionado ao
saber disso. Mas o que vai acontecer, alertou meu amigo, se ele for embora, ou ficar
doente, e o produto tiver algum problema? Ou se quisermos aprimorar o projeto, fazer um
modelo novo? Ningum consegue entender o que est acontecendo ali! Vai ser tudo intil
quando ele tiver ido embora.
De certa forma, a natureza assim, a no ser pela parte do projeto: se voc olhar com
ateno, ver que os sistemas naturais no foram projetados. Eles crescem geralmente
dentro, ligados a, no topo de ou a partir de outros seres. A natureza funciona, no h dvida,
mas ela o faz de acordo com seus esquemas prprios, e ns temos o trabalho de entender como
isso ocorre caso queiramos consertar ou melhorar alguma coisa.
Neste captulo final, vou falar de alguns casos de desordem na natureza: coisas dentro de
outras, e coisas que afetam e at se tornam partes de outras. Em outras palavras, quero
me debruar sobre as fronteiras. A primeira delas algo que geralmente tomamos como
indiscutvel, at o examinarmos de perto: a fronteira entre a vida e a no vida. Por vezes, isso
pode ser uma certa provao.

Sentena de vida

Ateno todos! Vamos dar incio ao julgamento, presidido pelo meritssimo juiz Voc. Nesta
sesso, a corte ir analisar quatro casos separados envolvendo entidades que alegam estar
vivas. As definies formais diferem, portanto voc poder decidir por conta prpria se cada
entidade dever ser considerada um ser vivo ou no.

Caso 1: maioria silenciosa

Os vrus de todo tipo so as formas biolgicas mais comuns da Terra, ocorrendo em nmero
muito maior que o resto de ns. Onde quer que exista vida, certamente tambm haver vrus.
Eles tm genes, protenas, ciclos vitais, e evoluem. O problema que no possuem
metabolismo nem existncia independente: eles no respiram nem comem e, fora das clulas
hospedeiras que infectam, simplesmente flutuam at encontrarem uma nova clula hospedeira.
Quando infectam um hospedeiro, sequestram sua maquinaria para efetuar seus processos
reprodutivos.
Algumas pessoas dizem que, se eles possuem genes, evoluo e reproduo, tm todo o
direito de serem tratados como seres vivos, apesar de serem parasitrios. Por acaso no
existem muitos outros tipos de parasita, alguns muito maiores, que so definitivamente tidos
como seres vivos? Por que a discriminao contra os vrus, s porque so pequenos e no
possuem certas qualidades?
Outros afirmam que o metabolismo e uma certa independncia bsica so cruciais para a
definio de vida, e que os vrus no passam de um punhado de genes cercados por um
revestimento proteico. Seria absurdo dar a esse simples pedao de matria o ttulo honorrio
de vivo isso faria com que a definio perdesse todo seu valor descritivo.

Caso 2: saltadores

O problema se intensifica quando examinamos os transpsons, tambm chamados elementos


de transposio. Esses pedacinhos de DNA so encontrados dentro da maioria dos genomas,
inclusive o nosso. Em seu nvel mais bsico, um transpson um nico gene flanqueado por
duas pequenas sequncias de DNA, das quais cada uma uma imagem em espelho da outra. O
gene codifica uma protena cuja funo se ligar s sequncias flanqueadoras, cortar todo o
transpson e o mover para outra parte do genoma.
Esse esquema bsico possui muitas variaes: alguns transpsons se movem bastante,
outros, quase nada. Eles s vezes se duplicam, e mltiplas cpias de um nico aparecem em
uma clula. Alguns deles podem se inserir em qualquer parte; outros so mais seletivos quanto
sequncia de DNA que habitam. Tambm h variaes no tamanho do transpson: muitas
vezes encontramos outros genes unidos ao primeiro, entre as sequncias flanqueadoras, que se
juntam ao passeio.
Quando esses genes saltadores foram descobertos, ainda na dcada de 1950, causaram
muita confuso nos crculos biolgicos. Os genomas eram vistos como estruturas fixas e
estveis, que no deveriam se alterar a todo momento. Ainda assim, para desespero de muitos
bilogos para os quais os genomas eram coisas muito simpticas, razoveis e fceis de
estudar, demonstrou-se que esses saltos desordeiros so exatamente o que ocorre, e com
bastante frequncia.
Estabeleceu-se um debate sobre a funo dos transpsons no organismo. Qual sua
utilidade? Eles contribuem com o que para a sobrevivncia da clula que habitam? Um ponto
crucial que os transpsons s vezes so nocivos. Eles entram bem no meio de um gene
importante e o danificam completamente, o que no ajuda em nada. Que possvel benefcio
poderiam conferir, um benefcio que justificasse evolutivamente sua manuteno dentro da
clula?
Essa pergunta tem muitas respostas possveis, e todas podem estar certas ao mesmo tempo.
Uma explicao cita as diversas vantagens que as clulas e organismos ganham graas
atividade dos transpsons. Por exemplo, os transpsons bacterianos s vezes carregam
consigo genes para a resistncia antibitica, e quando se movem de uma bactria a outra,
fazem com que as clulas receptoras se tornem resistentes, o que pode lhes trazer uma grande
vantagem. Assim, as clulas ganham mais flexibilidade e podem se adaptar mais rapidamente
s mudanas, embora corram o risco de sofrer alguma desorganizao ocasional em seu
genoma. Uma explicao de um gnero muito diferente sugere que a pergunta Que benefcio
isso traz clula? esteja inteiramente equivocada. A maneira certa de enxergar a questo
seria ver o prprio transpson como uma entidade separada um parasita genmico, vivendo
e se multiplicando egoisticamente no interior do genoma hospedeiro. Todas as variaes entre
eles, descritas acima, so apenas estratgias de sobrevivncia. s vezes do interesse do
parasita auxiliar seu hospedeiro e cooperar com os genes ao seu redor, e s vezes no.
Um gene com interesse prprio? Certamente no um caso inaudito, e se trata efetivamente
de um bom exemplo da teoria evolutiva do gene egosta. Mas se o transpson capaz de
apresentar interesse prprio, multiplicao individual, movimento entre hospedeiros e
evoluo, no deveria ser considerado no mnimo to vivo quanto um vrus?

Caso 3: uma histria enlouquecedora

Se um transpson, que essencialmente no passa de nico gene cheio de atitude, pode ser visto
como vivo em certo sentido (ainda que limitado), o que dizer de uma entidade que no
contm gene nenhum?
Um dos mistrios mais intrigantes do planeta surgiu em Papua-Nova Guin (PNG).
Manifestou-se como uma doena chamada kuru, que afetou os membros de certa tribo do pas,
fazendo com que enlouquecessem gradualmente e ento morressem. Somente certas tribos
manifestaram a doena, e tribos prximas no foram afetadas. Um fenmeno semelhante,
chamado doena de Creutzfeldt-Jakob (DCJ), batizada em homenagem aos pesquisadores que
a descreveram pela primeira vez, havia surgido ocasionalmente em outras partes do mundo,
em casos muito raros. Quando examinado postumamente, o crebro de uma paciente que
sofrera da DCJ se assemelhava a uma esponja.
Ningum sabia o que causava a doena, nem por que era to prevalente em certas tribos de
PNG, sendo desconhecida no resto do mundo. A ideia mais razovel era que havia uma base
gentica, mas os surtos nas tribos se assemelhavam mais ao resultado de uma doena
infecciosa. Uma doena semelhante, conhecida como scrapie, havia sido vista em ovelhas, e
outra doena mais famosa do mesmo gnero, a encefalopatia espongiforme bovina (a infame
doena da vaca louca), foi responsvel por mais de 160 mortes humanas na Gr-Bretanha,
gerando grande alarme no mundo ocidental.
Descobriu-se por fim que a causa dessas doenas eram os prons, protenas normais dentro
de nosso organismo que surgem em uma forma anormal e perigosa, em que ela est dobrada de
maneira particular. A questo mais rara, quase inacreditvel, sobre a doena o fato de que
quando uma protena dobrada encontra uma protena normal do mesmo tipo, ela dobra a
protena normal, que passa a ter exatamente a mesma forma que a alterada. Voc j pode ver
aonde isso vai levar: uma nica protena dobrada pode converter outra, e essas duas podem
converter outras, e depois mais algumas, at que haja uma enorme quantidade delas. Elas
tendem a se amontoar em agregados.
Os prons conseguem se mover entre as clulas, mas tambm conseguem passar de um
hospedeiro a outro. Foi exatamente isso o que ocorreu com o kuru os membros da tribo que
sofriam com a doena participavam de uma cerimnia na qual comiam ritualmente o crebro
dos familiares mortos. Se um desses crebros contivesse prons (o primeiro caso pode ter
sido um mero acidente gentico), estes seriam transferidos queles que os comessem, que
tambm morreriam depois de algum tempo. Isso no acontecia todas as vezes presume-se
que os prons nem sempre chegassem ao crebro do novo hospedeiro , mas quando ocorria,
a pessoa infectada morria e o ciclo continuava.
Sabemos que as vacas, por outro lado, no so canibais. Como possvel que uma doena
que parece infectar somente os comedores de crebros se tornasse uma epidemia entre as
vacas? Que coisas terrveis os bovinos, com essas caras inocentes, andavam fazendo quando
ns no estvamos por perto?
A resposta : a culpa no era deles, era nossa. Com o objetivo de economizar dinheiro e
aumentar os lucros, as prticas pecurias modernas consistiam em remover todos os pedaos
da vaca que no fossem usados pelos aougueiros, mo-los para gerar uma mistura barata e
rica em protenas e os acrescentar rao do gado como suplemento alimentar. Esses
suplementos eram, naturalmente, sujeitos a procedimentos de esterilizao para prevenir
infeces. Mas os prons so protenas, e no bactrias ou vrus, portanto a esterilizao no
os afeta um fato do qual ningum suspeitou at que fosse tarde demais. As vacas tinham que
comer regularmente os restos de outras vacas, portanto os prons encontrados nas clulas
nervosas de um bovino morto eram transmitidos a outros, e os seres humanos ento os
absorviam ao comerem a carne infectada.
No estamos preocupados aqui com a tica e a epidemiologia do caso, por mais importante
que sejam, sem dvida. O que quero ressaltar o fato de termos aqui um agente infeccioso
patognico, que pode se espalhar entre hospedeiros e at entre espcies diferentes, mas que
no uma bactria nem um vrus. De fato, no contm material gentico nenhum. uma
protena, nada mais e ainda assim, funciona de maneira muito semelhante a qualquer outra
parasita.
Podemos dizer que se trata de um ser vivo? Alguma coisa pode estar viva se no possuir
genes? apenas uma funo celular normal que se tornou defeituosa? Ou a protena poderia
ser chamada de gene, ainda que fosse um gene muito irregular?

Caso 4: pobres diabos


Os ecologistas tasmanianos esto muito preocupados, e com um bom motivo: uma epidemia
est afetando gravemente a populao de demnios da Tasmnia. Essas criaturas estranhas e
singulares, os ltimos sobreviventes dos marsupiais carnvoros, no encontrados em nenhum
outro ponto da Terra, esto sucumbindo rapidamente a uma doena chamada tumor facial do
demnio da Tasmnia.
Tumor. Cncer. Mas este livro sobre micrbios, e um tumor no um micrbio. Ento por
que estou falando disso?
Esta doena foi includa no livro por se tratar de um exemplo nico de cncer
transmissvel: ele passa de um demnio ao outro. As clulas tumorais se disseminam pelas
mordidas que os demnios do uns nos outros como parte de seu comportamento de
procriao (so uns bichinhos realmente intensos). A neoplasia ento se espalha pelo corpo, e
o animal geralmente morre aps alguns meses.
O cncer no uma doena contagiosa. No podemos peg-lo de outras pessoas.
Conhecemos alguns vrus causadores de cncer, mas eles funcionam de maneira diferente
eles ocasionalmente afetam os genes do hospedeiro comprometendo suas defesas anticncer.
Mas nunca tnhamos ouvido falar de uma clula tumoral que passasse de um hospedeiro a
outro.
Alguns fatores contribuem para a singularidade desse caso: so poucos os animais que
mordem regularmente a cara de seus companheiros como um modo de interao social, e
aparentemente, os demnios da Tasmnia apresentam tantos cruzamentos consanguneos (pois
a populao era pequena, mesmo antes do incio da epidemia) que seus sistemas imunes no
apresentam variao suficiente para lutar contra o tumor. Eles so todos muito parecidos a
ponto de serem todos suscetveis ao mesmo tipo de cncer. Apesar disso, esta ainda parece
ser uma doena muito improvvel, e no devemos nos preocupar com nossa segurana: a
chance de que algo assim ocorra em humanos muito pequena.
Por mais triste que eu fique com o problema, a situao do demnio da Tasmnia ainda me
parece fascinante. As clulas tumorais so acidentes do organismo. Elas ocorrem quando uma
clula dentro do corpo perde o freio e passa a se multiplicar sem inibio. Na verdade, isso
ocorre o tempo todo eventos pr-cancerosos ocorrem dentro do corpo humano diariamente
, mas um sistema imune saudvel toma conta de praticamente todos esses casos. Em casos
raros, o tumor se torna incontrolvel, espalhando-se de sua localizao original para outras
partes da pessoa ou animal, causando doenas e (desde que a medicina moderna no vena) a
morte. E o problema fica por a o paciente morre ou melhora, mas de qualquer forma, o
cncer eliminado. Essa no uma estratgia de sobrevivncia de longo prazo para a
linhagem de clulas tumorais. O caso do demnio da Tasmnia diferente: as clulas tumorais
se tornaram transmissveis.
Essa doena, originada em uma nica clula, disseminou-se agora por grande parte da
populao de demnios da Tasmnia. Todos esses tumores, em todos os demnios, so, com
efeito, uma nica colnia amplamente dispersa.
Toda a vida era originalmente unicelular. Durante a evoluo, algumas clulas se agruparam
e formaram cooperativas. A clula do demnio da Tasmnia, de certa forma, deu a volta
completa, retornando forma unicelular. Uma atitude extremamente antissocial da parte dela.
Poderamos argumentar que todas as clulas tumorais fazem o mesmo, e que a nica diferena
real entre esse tumor e qualquer outro o fato de ter conseguido infectar uma populao
(muito homognea), e no apenas um indivduo. No entanto, quando tiver atingido todos os
demnios, ela ter chegado a um beco sem sada.
Tudo isso verdade. Ainda assim, esta a primeira vez que ouo falar de um
acontecimento como esse.1 Diferentemente de todos os outros casos que apresentei a voc
neste captulo, este certamente envolve uma clula viva mas podemos dizer que ela leva
uma vida independente? Devemos consider-la um agente infeccioso? Podemos pensar nela
nos mesmos termos em que pensamos em uma bactria patognica, apesar de ser uma clula de
mamferos? Ela agora um organismo?
Voc o juiz.

Sucata genmica

O Projeto Genoma Humano (PGH) foi uma pesquisa global que se dedicou a identificar todos
os genes da espcie humana. Estimou-se que, em seu percurso, o PGH identificaria
aproximadamente 100 mil genes. No fim das contas, o nmero descoberto foi muito menor
abaixo de 30 mil. Essa discrepncia com relao s nossas expectativas desperta todo tipo de
pergunta. O que queremos dizer com a palavra gene (como discuti brevemente, l na
introduo)? E o que causou essa estimativa exagerada, para comeo de conversa? Em parte,
as respostas esto ligadas aos genes microbianos do corpo humano, que so encontrados em
dois locais: dentro do genoma humano e dentro dos micrbios que vivem com os humanos,
seja em nossa pele, dentro de nosso corpo ou em contato conosco.
O genoma humano contm muitas partes e pedaos. Conhecemos, ou temos uma ideia
razovel, da funo de aproximadamente 2% dessa estrutura gentica o resto ainda est em
investigao. Como o restante no parece executar nenhuma funo til, foi inicialmente
chamado de DNA intil (em ingls, junk DNA). Esse termo no muito popular no presente,
porque quanto mais os cientistas investigam, mais funes encontram, ou supem encontrar,
para esses trechos de material genmico aparentemente sem utilidade que carregamos em cada
clula de nosso corpo.
Alguns desses pedaos provavelmente esto fazendo algo til, apenas no sabemos ainda o
qu. muito provvel que haja ali muitas sequncias regulatrias cruciais alguns
pesquisadores descobriram recentemente todo um novo nvel de regulao gnica, chamado
interferncia do RNA, que no conhecamos antes, e podemos supor que a histria no
terminar por a.
Outra frao do genoma consiste em todo tipo de sequncia curta e genes defuntos:
pedacinhos com os quais geralmente no nos preocupamos, e que podem causar certos
transtornos ocasionais, mas que so uma fonte til de componentes muito necessrios.
Ainda assim, uma grande poro do DNA, at onde sabemos atualmente, parasitria. Mais
da metade de nosso genoma composta por transpsons de vrios tipos. De fato, uma enorme
extenso de nosso genoma aproximadamente 10% do total formada apenas por
centenas de milhares de repeties de uma nica sequncia curta chamada Alu.
Muitos dos transpsons no se preocupam, em termos moleculares, com o bem-estar da
espcie humana, dedicando-se apenas prpria reproduo. Se acrescentarmos a isso algum
DNA viral no funcional deixado por infeces passadas, vemos que nosso genoma tantas
vezes descrito como o projeto de um ser humano , em grande medida, uma coleo
desses desgraadinhos egostas que resolveram pegar uma carona.
Ainda assim, algumas dessas sequncias repetitivas parecem ter sua funo. H sequncias
semelhantes aos transpsons fortemente integradas s redes regulatrias de nosso genoma, e
estudos genmicos recentes mostram que h milhares de outras sequncias semelhantes aos
transpsons praticamente idnticas em muitas espcies. Isso serve como forte indicao de
que sua funo, ainda desconhecida, pode ser importante. Eles talvez estejam pegando uma
carona, mas j exploraram o sistema por bastante tempo, a ponto de se tornarem parte integral
dele.

Por toda parte

Menos de 30 mil genes diferentes no genoma humano? Sim. Menos de 30 mil genes diferentes
em um corpo humano? Certamente no. Fora do genoma, fora de nossas clulas, h uma grande
variedade gentica que mal comeamos a explorar. Para cada clula de nosso corpo existem
dez clulas bacterianas na vizinhana, a maior parte habitando nosso intestino. Estima-se que
o nmero de genes microbianos em nosso corpo seja 100 vezes maior que o de genes
humanos. Os micrbios infestam cada pedao de ns que no esteja lacrado contra eles.
Se isso faz com que voc tenha vontade de sair correndo para o chuveiro ou se imergir em
desinfetante, acalme-se: apenas uma frao muito pequena desses micrbios nociva, e nosso
sistema imune geralmente os mantm sob controle. A higiene muito recomendvel, at certo
ponto: todos esses comerciais na TV que dizem Use X! Livre-se dos germes domsticos!
esto, em grande medida, apenas vendendo o pnico, a menos que voc tenha bebs ou
pessoas seriamente doentes vivendo em sua casa. Uma boa regra a ser seguida usar mais
bom senso e menos substncias qumicas agressivas.
A maior parte dos micrbios que vivem conosco se encontra em algum ponto do espectro
que vai de levemente incmodos a decididamente essenciais. No Captulo 6, vimos que
os ruminantes dependem das bactrias em seu estmago, microrganismos que digerem os
alimentos por eles; algo muito semelhante ocorre em nosso sistema digestivo, com um grupo
variado de micrbios (em geral bactrias) que degrada vrios alimentos para ns e participa
de um dilogo complexo com nosso sistema imune, ajudando-o a se desenvolver
adequadamente e a impedir a colonizao por patgenos nocivos. Essas aes ocorrem, em
primeiro lugar, para o benefcio prprio do micrbio, naturalmente disso que se trata a
simbiose: os dois lados se beneficiam mutuamente da relao.
Mas como as bactrias do intestino foram para ali? O feto dentro do tero estril, e a
transferncia inicial de microrganismos ocorre durante ou logo aps o parto.2 Por fim,
passados um ou dois anos da vida do beb, eles gradualmente formam uma flora intestinal
estvel e prspera.
interessante observar que os micrbios intestinais foram recentemente ligados
obesidade. Descobriu-se que pessoas obesas e pessoas magras tm composies visivelmente
diferentes nas populaes bacterianas de seus intestinos, e h alguns indcios de que essa
diferena poderia ser uma causa da obesidade, e no um efeito dela. A obesidade, obviamente,
resulta de diferentes fatores, e esse tipo de pesquisa ainda tem muito o que avanar, portanto
no conte com a microbiologia caso voc queira ficar com um corpo de modelo ainda
assim, relembrando Marshall e suas lceras no captulo anterior, podemos ao menos dizer que
esse tipo de revoluo no pensamento mdico no seria um caso to indito.
Foi sugerido que os micrbios do intestino tambm poderiam contribuir com outros
problemas de sade, do diabetes aos tumores. Nosso entendimento sobre o papel dos
micrbios nessas doenas ainda incompleto. Tambm no entendemos ainda que tipo de
benefcio os micrbios obteriam com a doena, se que teriam algum. As teorias variam de
um mero oportunismo traioeiro por parte dos micrbios a um desequilbrio desencadeado
por dietas inadequadas ou pelo uso excessivo de antibiticos prticas humanas que tm
crescido regularmente nas ltimas dcadas.
Espero que este ponto tenha ficado claro: os micrbios so uma parte fundamental da sade
humana. Uma pessoa sem nenhum germe seria gravemente doente. As interaes entre ns e os
micrbios que nos habitam so, muito provavelmente, to complexas quanto as interaes
entre nossas prprias clulas, e quanto mais aprendemos sobre o tema, mais difusas se tornam
as fronteiras. Os micrbios so uma parte to necessria ao nosso metabolismo e
desenvolvimento quanto ns somos para eles. Todo corpo humano realmente uma ecologia
mvel, com seus nichos, disputas, dinmicas populacionais e influncias ambientais.
No final de 2007, os Institutos Nacionais de Sade dos EUA anunciaram o incio do Projeto
Microbioma Humano, um empreendimento em larga escala para sequenciar todo o DNA
microbiano associado ao homem. As informaes reunidas por esse projeto devero permitir
que comecemos a mapear as relaes entre ns e os micrbios que nos habitam. Mal posso
esperar para saber o que vo descobrir, mas terei que ser paciente, uma vez que em abril de
2009 o projeto tinha conseguido mapear as sequncias genmicas de mais de 700 espcies de
microrganismos mas nenhuma delas chegou ainda a ser completada at agora. Ento,
esperemos. Tenho a forte sensao de que valer a pena. Pode chamar de friozinho na barriga.

O micrbio interior

H uma categoria de DNA encontrada em nosso corpo que no estritamente humana nem
estritamente microbiana. Ela tem sido usada para descrever nossa ascendncia humana, mas,
na verdade, revela uma histria muito mais profunda.
As mitocndrias so pequenas estruturas encontradas em praticamente todas as clulas de
nosso corpo (e de todos os outros animais). Elas funcionam principalmente como as usinas
de energia da clula, transformando os alimentos consumidos na energia utilizvel de que a
clula precisa.
As mitocndrias contm DNA (o que j surpreendente, j que o resto de nosso DNA est
concentrado dentro dos ncleos das clulas, e no espalhado por qualquer outra parte) e,
diferentemente do resto de nosso genoma, que uma mistura dos genomas de nossos dois pais,
esse DNA herdado exclusivamente da me. Meu DNA mitocondrial me foi passado pela
minha me, que o recebeu de sua me. Mas eu, como sou homem, no o passarei aos meus
filhos. Esse padro nico de herana muito til para construirmos linhagens genticas e
estudarmos a diversidade gentica humana, pois pode ser rastreado de maneira confivel por
muitas geraes.3
O momento no qual os micrbios entram nessa histria bastante distante. Cerca de dois
bilhes de anos atrs, um micrbio ancestral foi engolido por outro. Isso geralmente quer dizer
que o engolidor comeu o engolido por inteiro, ou que o engolido parasitou o engolidor (como
vimos no caso do Bdellovibrio, cujo parente ancestral pode ter sido esse micrbio engolido).
Nesse caso, porm, gerou-se uma espcie de trgua provavelmente uma trgua bastante
desconfortvel no incio, se no abertamente hostil. Ao longo das geraes, no entanto, esses
dois organismos muito diferentes foram se adaptando mutuamente e at passaram a depender
das habilidades um do outro.
Essa situao, conhecida como endossimbiose, deu nova parceria uma clara vantagem
sobre os organismos regulares: eles se tornaram capazes de explorar mltiplos recursos e
trabalhar com mais eficincia. Em consequncia, cresceram em nmero. Essa dupla foi a
precursora de todas as clulas eucariotas (nucleadas) o tipo de clula que forma todos os
organismos multicelulares. O micrbio engolido se degenerou durante as eras que passaram
desde aquele tempo, tornando-se a mitocndria moderna, que uma bateria integrada s
nossas clulas.
No que diz respeito mitocndria, ela certamente se deu bem com a histria. Trocou sua
liberdade e autonomia por segurana, cooperao e uma chance maior de proliferar. O que
mais um micrbio poderia desejar?
Poderia parecer que essa unio ancestral foi uma ocorrncia bizarra e que deveramos dar
graas por um acontecimento to afortunado, mas pelos que sabemos, no foi um evento to
raro: foi demonstrado de maneira bastante conclusiva que outras organelas tambm foram um
dia micrbios de existncia livre entre elas, o ultraimportante cloroplasto, o responsvel
pela fotossntese em todo o mundo vegetal. Esse processo tambm foi vislumbrado em tempo
real no laboratrio, quando uma ameba foi convencida a reter uma bactria infectante e,
mais tarde, mostrou-se incapaz de viver sem ela. Recentemente, descobriu-se que uma espcie
de alga chamada Hatena (que significa enigmtica em japons) est no meio de um processo
evolutivo endossimbitico: quando uma clula de Hatena contendo uma certa bactria
fotossinttica se replica, uma clula filha recebe a bactria e continua a viver e a fazer
fotossntese, e a outra, sem a bactria, tem de procurar uma nova bactria em seu ambiente e a
engolir. Com o tempo, o processo provavelmente se estabilizar em uma disposio mais
razovel, e a Hatena no mais precisar utilizar esse mtodo ridculo, no qual tem de caar
seus prprios rgos internos enquanto eles tentam escapar.
Outras variaes desse tema incluem casos de endossimbiose mltipla (um micrbio dentro
de um micrbio dentro de um inseto) e o caso de um molusco marinho que rouba os
cloroplastos de algas e os instala em sua pele, criando o nico molusco do mundo movido a
energia solar. O que mais vo inventar?
Tudo isso bastante confuso em todos os nveis, todos parecem ser compostos de
pedaos de todo o resto. Felizmente, algumas coisas permanecem fora da jurisdio dos
micrbios. Por exemplo, eles jamais poderiam determinar algo como o sexo com que
nascemos, no mesmo? No mesmo?

Feministas radicais
Temos muitos motivos para comemorar o fato de no sermos insetos: fomos poupados de uma
vida curta, da amassabilidade, da dieta pouco atraente, da aparncia esquisita, do fator
repulsivo em geral e da dificuldade de encontrar sapatos que combinem para tantos ps. Se
tudo isso no suficiente para convencer voc de sua sorte incrvel por ter nascido mamfero,
aqui vai mais uma: Wolbachia.
Os Wolbachia so toda uma famlia de bactrias que no esto diretamente ligadas aos
seres humanos, mas que constituem um enorme problema de sade para os insetos. Estima-se
que ao menos um de cada cinco bichinhos da Terra esteja infectado por algum tipo de
Wolbachia.4 Como existem muitos bichinhos por a, a infeco por Wolbachia provavelmente
a doena mais comum do planeta.
At a dcada de 1970, no estvamos muito interessados nos Wolbachia. Curar grilos
doentes no exatamente uma grande prioridade para ningum. O nico motivo para estud-
los seria buscarmos uma maneira de us-los para nos livrarmos das pragas de insetos na
agricultura, ou para satisfazer nossa mera curiosidade.5 Mas uma descoberta alterou toda a
situao: as diferentes espcies de Wolbachia possuem truques para assegurar sua
disseminao ao maior nmero possvel de hospedeiros, e todas elas passam por controlar as
vidas sexuais dos hospedeiros de modo a favorecer amplamente o nascimento de fmeas.
Os Wolbachia so parasitas obrigatrios, ou seja, no podem viver fora de seus
hospedeiros, e s conseguem se disseminar verticalmente as proles infectadas contraem a
infeco de seus pais antes de nascerem. Os Wolbachia geralmente preferem ser passados das
mes s filhas, porque os vulos das fmeas so muito mais hospitaleiros que os minsculos
espermatozoides dos machos. Eis aqui alguns exemplos arrepiantes de como eles engendram
esse esquema.
Algumas espcies de Wolbachia transformam cada macho infectado em uma fmea, por um
processo chamado feminizao. Trata-se essencialmente de uma operao de mudana de sexo
realizada manipulando-se os hormnios do inseto. Alguns insetos macho so ainda mais
desafortunados: sua infeco por Wolbachia simplesmente os mata antes do nascimento
desse modo, suas irms (tambm infectadas, naturalmente) tero uma boa refeio (um
McIrmo!) sua espera quando nascerem, e os Wolbachia em seu interior tero maior
probabilidade de sobreviver. Alguns Wolbachia so menos letais, porm mais meticulosos: se
um macho infectado tentar copular com uma fmea no infectada, nenhum filho ser gerado. As
unies bem-sucedidas s so permitidas entre dois parceiros infectados. Por fim, os machos
podem ser inteiramente descartados: algumas espcies de Wolbachia encorajam as fmeas
infectadas a se reproduzirem sem nenhuma participao dos machos. Isso chamado
partenognese, ou, em termos menos formais, nascimento virgem.
No futuro, sempre que voc tiver algum desses problemas to comuns entre meninos e
meninas, reflita sobre tudo isto e agradea por ao menos ter sido poupado desse tipo de
confuso.

Bichinhos no crebro

A loucura. Primeiro era a Lua cheia, depois os demnios. Cem anos atrs, determinou-se que a
culpa era dos pais. Depois a culpa passou aos genes ruins. O que vir a seguir?
Para entender o que os micrbios tm a ver com a loucura, podemos comear pelos ces.
Um co raivoso um infectado pelo vrus da raiva uma criatura temvel e
manifestamente insana. Em certo estgio da doena, ele se torna extremamente irritvel e
agressivo, tentando morder tudo que vir pela frente. A raiva transmitida de um co a outro
pela saliva. Quando o vrus chega corrente sangunea, infiltra o crebro e ali se acomoda,
multiplicando-se rapidamente antes de passar aos nervos e s glndulas salivares.
No Captulo 3, vimos que os micrbios infecciosos conseguem manipular o organismo do
hospedeiro de modo a promover sua prpria disseminao (tosse, espirros, diarreia). O
vrus da raiva um parasita que estabeleceu um mtodo de manipulao do hospedeiro
particularmente insidioso controle cerebral. O comportamento agressivo instigado pelo
vrus da raiva o ajuda a passar a outros hospedeiros: ces raivosos (e outros caninos e
mamferos) mordem outros ces, espalhando, assim, a doena, que transmitida da saliva do
mordedor ao corpo do mordido. Felizmente, os seres humanos esto entre os hospedeiros que
no transmitem raiva uns aos outros, mas o fato de que um hospedeiro humano seja um beco
sem sada para o vrus infectante no ajuda em nada as pessoas infectadas elas morrero
caso no tenham sido previamente vacinadas, ou se no forem rapidamente tratadas.
No mundo animal so conhecidos muitos outros exemplos de parasitas que manipulam o
comportamento de seus hospedeiros: h platelmintos que invadem os crebros de formigas e
as fazem subir para a grama alta, onde so comidas por vacas e ovelhas em vez de voltarem
ao formigueiro; o protozorio Toxoplasma gondii faz com que os ratos percam o medo do
cheiro de gato; e um parasita interno faz com que pequenos insetos saltem para a gua, onde
so comidos por aves aquticas. Ainda no sabemos exatamente como esses mecanismos
funcionam ou como se desenvolveram. Os efeitos do parasita no crebro do hospedeiro podem
se dar por influncia direta, pela reao imune do hospedeiro ou por ambos. Provavelmente
surgiram como um efeito colateral acidental da infeco e se tornaram mais pronunciados com
o passar do tempo.6
Em princpio, no existe muita diferena entre um parasita que explore o sistema nervoso de
seu hospedeiro (inclusive o crebro) e outros parasitas que faam essencialmente o mesmo
com o sistema respiratrio, imune ou digestivo. Todas essas aes se enquadram no que
Richard Dawkins chamou de fentipo estendido. Resumidamente, os efeitos de um gene no se
restringem ao corpo no qual esse gene reside: uma represa construda por um castor o
resultado da influncia dos genes do castor no ambiente, um cupinzeiro o resultado da ao
dos genes de cupim e um co enfurecido o resultado da ao de genes virais. No h uma
verdadeira diferena entre esses casos, a no ser pelo fato de que o ambiente calha de ser
outro organismo.
O aspecto mais perturbador em tudo isso, imagino, o fato de que nosso crebro o que faz
com que ns sejamos ns. Eu no tenho problemas em admitir que meu nariz est escorrendo
por causa de um vrus, mas seria muito difcil aceitar que aquilo que sinto, digo, fao e penso
tambm pode ser afetado por algo do gnero. Eu sou eu! Estou no controle da minha mente!
No tem mais ningum aqui dentro!
Ainda assim, as evidncias que temos indicam o contrrio. J se sabe h muito que algumas
pessoas com sfilis podem sofrer uma grave deteriorao mental, e o mesmo ocorre com
pessoas com a doena de Lyme, a doena de Chagas e outras condies infecciosas (j vimos
o que os prons podem fazer com um crebro). Em todas essas situaes, a demncia
causada pela destruio generalizada das clulas cerebrais pelo agente infeccioso, mas
estudos recentes tm encontrado conexes mais sutis. O transtorno obsessivo-compulsivo
(TOC) e a sndrome de Tourette foram ligados estatisticamente a infeces estreptoccicas
prvias; o Toxoplasma gondii (T. gondii), as bactrias Chlamydia e o cytomegalovirus foram
ligados esquizofrenia, e outras enfermidades, como o autismo e a doena de Alzheimer,
tambm esto sendo investigadas.
Os efeitos dos micrbios podem nem mesmo se confinar a doenas evidentes: certos
estudos ligaram infeces por T. gondii inteligncia mais baixa e tambm ao comportamento
das pessoas que buscam fortes emoes. Como cerca de 40% de todos os seres humanos esto
infectados por esse parasita, trata-se de um sinal preocupante. Que proporo da nossa
personalidade e comportamento supostamente independente afetada por infeces das quais
sequer estamos cientes?
Ningum est sugerindo que todas ou mesmo a maioria das doenas mentais ou traos de
personalidade so causados diretamente por infeces microbianas. As causas das doenas
mentais so variadas e incluem a predisposio gentica, fatores ligados ao desenvolvimento
e criao pelos pais, alm de muitos outros parmetros. A pergunta sobre como os agentes
infecciosos se encaixam nesse quadro complexo muito boa, e provavelmente no ser
inteiramente respondida no futuro prximo.
Embora o tema seja um tanto assustador e d um significado inteiramente novo ao termo
personalidade contagiante , desvendar o papel dos micrbios nas doenas mentais pode
ser algo muito positivo: alm da observao trivial de que saber a causa de uma doena um
grande passo em direo a seu tratamento, o fato que muitas infeces so tratveis e, at
certo ponto, reversveis (algo que ainda no podemos dizer sobre os genes ou os pais). A
pesquisa sobre essas questes dever envolver especialistas em diversas reas psicologia,
imunologia, epidemiologia, microbiologia e neurobiologia. H uma tenso natural, claro,
entre essas diversas disciplinas, e cada uma delas luta para excluir as demais. Mas os
cientistas de cada rea podem, se quiserem, cooperar e contribuir com os pontos de vista dos
demais. Espero que o faam. Quaisquer micrbios que estejam espreita no meu crebro
provavelmente no ficaro to entusiasmados quanto eu, mas eu ainda assim estou em
vantagem.
Voc que pensa.
O qu?
Deixe pra l. Esquea o que dissemos.
Eu, s vezes, que maravilha, me pego pensando

FAIXA BNUS 8: Geraes

Eu simplesmente adoro a biblioteca de meu bairro. Ela tem uma rea de estudos com uma
adorvel vista para o verde, o que timo para contemplao e meditao, um
bebedouro com gua gelada, internet sem fio grtis (essencial para minhas duas
principais atividades, pesquisa e enrolao). Sim, minha biblioteca tem tudo. No fosse
pela estridente msica italiana a gritar no trreo, gerada por um duo de sanfona e violo,
que toca no prdio como parte do programa da semana multicultural do bairro, este
seria tambm o lugar perfeito para escrever.
Uma interpretao particularmente vigorosa de Papaveri e papere me empurrou at o
balco da atendente para perguntar onde haveria um lugar onde eu poderia me sentar em
relativo silncio. A bibliotecria, ento, me encaminhou para o centro de pesquisas
genealgicas, uma sala bastante silenciosa com alguns poucos computadores e muitos
livros com um monte de nomes e linhagens. E, mais importante, o lugar possua uma porta
que se fechava. A funcionria prometeu que cedo ou tarde algum (ou at outra pessoa)
provavelmente desceria para me destrancar, e se foi. Paz, enfim!
Os registros de geraes passadas so particularmente adequados para servir de
entorno para nossa ltima histria. Ela comeou em 1988, quando o bilogo Richard
Lenski separou uma nica e nada excepcional bactria E.coli, colocou-a em um frasco
com nutrientes e as mandou ir em frente e se multiplicar. Ele separou suas descendncias
em 12 populaes e comeou a cultiv-las em condies absolutamente iguais s da
primeira gerao. E no parou desde aquele momento. Todo dia, por mais de 20 anos, os
micrbios tm sido transferidos para novos recipientes com nutrientes frescos, e a cada
75 dias (500 geraes, na escala temporal dos micrbios) amostras so congeladas para
futuros estudos. Essas amostras podem ser descongeladas e analisadas a qualquer
momento, em qualquer ponto do processo, o que muito legal, uma vez que o que temos
em mos ali um verdadeiro registro fssil vivo um registro que pode nos mostrar
exatamente o que ocorreu e quando isso ocorreu a quem como uma funo
retrocesso do CD ou DVD. Se quisermos, podemos dar ver um replay de qualquer
parte que desejemos, apenas deixando, digamos, a gerao 12.500 fora do freezer,
permitindo-lhe crescer e vendo se ela se desenvolve da mesma maneira uma segunda vez.
Isso tambm permite comparaes entre geraes, colocando em uma rinha a gerao
25.000 contra a gerao 1.500, em uma disputa pelo controle de um mesmo frasco
possibilidade que seria apreciada por fs de esporte que gostam de comparar selees
campes de uma Copa com a de outra ou de pensar como Mohamed Ali em seu auge teria
sido capaz de encarar Mike Tyson.
Esse experimento um tanto incomum. Como regra, quando um cientista estabelece as
condies de um teste, haver algo especfico que se deseja medir, um resultado
esperado que se deseja verificar, uma condio que se deseja colocar prova. So
perguntas como Qual o efeito da temperatura no desenvolvimento dos ovos de
velocissapo? ou A substncia Corremuito pode matar clulas pancreticas cancerosas
sob tais ou tais condies?, e por a vai. Este experimento, entretanto, de final aberto
Eis algumas condies iniciais. Ento, fiquemos fazendo algo por um tempo e
vejamos o que acontece. No foram muitas as experincias desse tipo levadas a cabo,
provavelmente porque poucos cientistas tm a pacincia (ou o tempo, ou o
financiamento) para ficar por ali por um perodo indefinido, esperando que alguma coisa
interessante aparea. Pois neste caso, algo interessante de fato apareceu, embora tenha
tomado l seu tempinho para se mostrar: para a surpresa de ningum,7 todas as
populaes comearam a mudar, desenvolver-se. Algumas dessas transformaes
mostraram-se bastante uniformes em todas as populaes, e eram claramente adaptaes
s condies s quais estavam submetidos (embora mudanas similares frequentemente
tomassem diferentes vias em diferentes cepas um fenmeno conhecido como
evoluo convergente). Algumas mudanas apareceram em alguns indivduos de uma
populao, mas no em outros, o que demonstrou, como se esperava, que a sorte e o
acaso tambm desempenham um papel na evoluo. At a, tudo bem.
A coisa comeou a ficar intrigante ali pela gerao 33.127. Neste ponto, preciso
explicar alguns detalhes: a nica fonte utilizvel de carbono dada ao E.coli na
experincia era glicose. Mas os recipientes tambm continham citrato (o sal do cido de
sabor azedo que d aos limes seu gosto travado), que no metabolizado pelo E.coli.
Entretanto, eis que, de repente, um dos frascos apresentou uma nebulosidade, que sugeria
que as molculas de citrato haviam sido quebradas. Contaminao do exterior? No. Uma
cepa da bactria tinha de alguma maneira adquirido a capacidade de metabolizar citrato.
difcil lhe explicar o grau de choque causado por esse resultado. A digesto de
citrato no um habilidade simples para um micrbio. Posso parcamente comparar a
situao de um humano que desenvolvesse a capacidade de digerir grama. Aps 33 mil
geraes de estvel mascar de glicose, uma clula microbiana, subitamente dotada dessa
capacidade especial, virou-se e exclamou: Ei, esse outro treco comida tambm! E,
ajudado por sua nutrio melhorada, comeou a se reproduzir de maneira
endiabradamente mais acelerada que todo o resto dos E. coli na vizinhana, tornando-se
muito rapidamente o tipo dominante no frasco em que foi colocado. Evoluo bsica,
conforme o livro. Para observar o que havia a mais, como mencionei antes, Lenski e seus
colegas podiam voltar aos registros fsseis congelados e procurar exatamente o tipo de
mutao ocorrido, quando e em que ordem. Eles tambm podiam rodar novamente os
eventos para verificar se ocorreriam de novo. Poderiam fazer todo tipo de coisa. E no
precisavam cavar em busca de fsseis ou reconstituir ossadas ou fazer dataes com
carbono-14. S precisavam reviver os ancestrais e os analisar. Isso timo. Ah, se a
genealogia humana fosse flexvel assim! Em vez de estar sentado em uma sala cheia de
livros de registro, eu poderia estar em um depsito cheio de caixes, e sempre que
algum quisesse saber o que realmente aconteceu com seu tatara-tatarav em 1875, ou
entender por que ele o nico ruivo de sua famlia, precisaria apenas destrancar um
caixo e hmm, talvez no seja uma ideia to boa assim, afinal. Vamos nos ater a
linhagens de micrbios, pelo menos at que eu saia desta sala.
Vale a pena mencionar tambm que quando fazemos testes para verificar a presena de
E.coli em amostras de gua ou comida ou seja l do que for, um dos ensaios de rotina o
de metabolismo de citrato: se metaboliza citrato, no E.coli. Pois agora vem essa
bactria, que indiscutivelmente E.coli, e, alm disso, metaboliza citrato. Ou
redefinimos nossas categorias ou teremos que dizer que se trata de um novo tipo de
micrbio. E se for esse o caso, ento teremos testemunhado o primeiro caso de formao
replicvel e em tempo real de uma nova espcie.
Os termos espcie e micrbio no so muito facilmente conciliveis. Como j
disse, o que constitui exatamente uma espcie diferente de micrbios uma questo em
aberto, que depende mais de nossa definio de espcie do que dos prprios
microrganismos. O que est bastante claro que uma nova funo, uma nova capacidade,
brotou de bem, essencialmente de lugar nenhum. Isso, meus amigos, evoluo.
Outros experimentos seguindo o mesmo filo tm mostrado micrbios desenvolvendo
toda sorte de caracterstica, desde vrias (e por vezes inesperadas) adaptaes ao
ambiente at competio cruel por nutrientes, passando por diferenciao, cooperao e
mesmo o surgimento de miniecossistemas. Novos mundos tm sido criados dentro de
recipientes, e estamos esperando pelas novas geraes medida que elas se do a nossos
olhos.
E, falando em geraes, acho que vou voltar para casa para ver meu filho.

1 Enquanto pesquisava este tema, descobri que, no fim das contas, no se tratou de um episdio to nico e bizarro: um tumor
no fatal chamado sarcoma de Sticker, encontrado em ces, parece se comportar de maneira semelhante. Quem sabe quantas
dessas coisas haver por a? Como precauo, at que a cincia mdica nos traga algumas respostas, decidi no permitir que
ningum morda a minha cara.
2 Observe que, em uma atitude de extremo bom gosto, evitei usar as palavras contaminao, me e fezes nessa
descrio, para no causar maiores desconfortos.
3 Um desses estudos fez com que os pesquisadores batizassem a mais recente ancestral matrilinear comum de todos os seres
humanos atualmente vivos eles a chamaram de Eva Mitocondrial. Esse termo irnico gerou muitos desentendimentos
criativos na mdia popular.
4 Incluindo aranhas, vermes e outras criaturas repugnantes.
5 Ou, claro, para estarmos prontos para a luta quando os insetos aliengenas nos invadirem, caso esses filmes bobocas de
fico cientfica calhem de estar certos.
6 Em nenhum outro caso a influncia do parasita to evidente quanto no da vespa-joia (Ampulex compressa), que pousa em
uma barata e injeta um coquetel de substncias qumicas diretamente em uma parte especfica do crebro do animal. Esse
golpe cirrgico faz com que a barata perca toda inclinao de ir a qualquer parte em vez disso, ela se mostra satisfeita em
permitir que a vespa a guie calmamente, pelas antenas, at um lugar seguro. O que ocorre a seguir bastante nojento, at
mesmo para os padres de uma barata.
7 Ningum exceto os criacionistas, claro. Mas at a, os criacionistas no gostavam desse experimento de um jeito ou de outro
j, j voc ver por qu e tm fugido do assunto como o diabo foge da cruz.
Eplogo

P: Ento
R: Obrigado por ter lido at aqui. Fico feliz de que tenha reservado algum tempo para isso.
P : Voc terminou?
R: Sim, mas com muita dificuldade. H tantas outras coisas que eu queria espremer aqui.
Alguns dos meus micrbios preferidos acabaram ficando de fora na sala de edio, por um
motivo ou por outro. Talvez um dia eu faa uma verso do diretor com bactrias magnticas,
a revoluo de Carl Woese e um comercial de mbar-gris. Alm disso, tenho a sensao de
que os fungos foram terrivelmente malrepresentados aqui, o que uma vergonha ptrida,
bolorenta. Criaturinhas maravilhosas. Quem sabe na prxima vez.
P : Voc um grande fantico por micrbios, hein?
R: Nem tanto, no.
P : H?
R: Bom, a microbiologia apenas uma das maneiras de entendermos o que ocorre ao nosso
redor. Temos muitos outros lugares por onde comear essa jornada. Gosto de micrbios
porque oferecem um caminho bastante simples e bsico por onde seguir. Mas se voc estiver
curioso sobre a vida e o universo, pode comear de praticamente qualquer parte.
P : E onde deveramos terminar?
R: Isso cada um vai descobrir por conta prpria. Pessoalmente, eu no gosto de terminar em
parte alguma. Voc talvez tenha notado que uma quantidade irritantemente grande de sees
deste livro termina com perguntas no respondidas, disputas e pontos de vista conflitantes.
Isso assim porque as coisas mais interessantes sempre ocorrem nas margens, onde os temas
ainda no esto muito bem resolvidos. A cincia uma jornada, no um destino. Qualquer
pessoa que apresente a cincia como um corpo de fatos fundamentalmente fidedigno e
organizado provavelmente estar tentando lhe vender alguma coisa.
P : Ento voc est dizendo que a cincia apenas um dentre muitos caminhos possveis
para buscarmos a verdade?
R: No, eu acho que a cincia especial. No perfeita, no a nica, mas especial. O
mtodo cientfico traz em sua estrutura bsica os conceitos de mudana e objetividade. Eles
ajudam a equilibrar nossa tendncia, muito humana, em enxergar o mundo como desejamos que
ele seja. A cincia tambm parece ser muito til para manter os avies no cu, as pessoas
saudveis esse tipo de coisa.
P : E ainda assim, o livro est cheio de exemplos nos quais os cientistas estavam errados.
R: Estar errado faz parte do trabalho. Os cientistas investigam os territrios inexplorados do
conhecimento e da experincia, portanto cometer erros algo bastante comum. Alm disso,
so to humanos quanto todo mundo: eles jogam com poltica, so cabeas-duras, ficam
defensivos, ambiciosos e territorialistas e s vezes, so simplesmente tolos. O que torna a
cincia diferente o fato de que, mais cedo ou mais tarde, ser possvel encontrar e corrigir
os erros. Os desacordos acabam por ser resolvidos, e no mantidos ad infinitum. Essa a
inteno, ao menos.
P: E por que h to poucas menes aos cientistas que de fato fizeram o trabalho?
R: H milhares de pessoas, no passado e no presente, cujos esforos criaram as histrias
deste livro, e tenho uma grande dvida com eles. No entanto, fiz a escolha consciente de omitir
muitos nomes e datas para no desviar o foco da histria que eu queria contar.
P : No assim que se costuma fazer.
R: Provavelmente foi uma deciso errada.
P : As informaes neste livro tm 100% de chance de estarem corretas e atualizadas?
R: No momento em que voc terminar de l-lo, certamente no. Um ou outro detalhe j
mudou desde a ltima vez que fui checar. As coisas avanam to rpido na biologia que
quase impossvel nos mantermos a par de tudo, especialmente para algum preguioso como
eu. Posso lhe assegurar que me esforcei heroicamente para que somente os fatos e teorias mais
frescos e da maior qualidade fossem usados na produo deste livro.
P : Voc parece ser uma pessoa de mente muito suja, falando sem parar de sexo, doenas,
morte e excrementos.
R: Sim, verdade.
P : ltima pergunta: este livro tem algum objetivo?
R: Bom, ao longo do texto, parece haver alguma espcie de mensagem sobre o nosso lugar
na natureza. Qual exatamente esse nosso lugar, no tenho certeza. Eu mesmo ainda estou
tentando descobrir. Mas, entre as coisas que eu queria mostrar, as mais importantes so a
fluidez e a variedade da vida o modo como ela sempre consegue nos surpreender. A
cincia (tal qual o golfe, ou qualquer outra coisa) s maante se voc no entender o que
est acontecendo, por isso tentei explicar as coisas o melhor que pude. Para mim, a realidade
deliciosamente absurda e divertida por que no explor-la?
Glossrio

aerbio estrito: organismo que requer o oxignio atmosfrico (O2) para sobreviver.
alelo: forma alternativa de um gene; uma das diferentes formas de um gene que podem existir em um mesmo lcus (um lugar
em um cromossomo).
aminocidos: grandes molculas orgnicas que constituem os blocos de construo bsicos das protenas. H 20 aminocidos
comuns que se unem em vrias ordens para formar as protenas nos animais. A ordem dos aminocidos determinada pela
sequncia gentica do animal.
anaerbio facultativo: microrganismo que capaz de crescer tanto na presena quanto na ausncia de oxignio atmosfrico
(O2).
anamox: oxidao anaerbia do amnio; um processo biolgico pelo qual os ons amnio (NH4+ ) e nitrito (NO2- ) so
convertidos diretamente em nitrognio gasoso (N2).
antibitico: substncia qumica que mata ou suprime o crescimento de microrganismos.
antioxidante: substncia que inibe a oxidao e capaz de contrabalanar os efeitos nocivos da oxidao nos tecidos
corporais.
arqueia: forma de vida microscpica, unicelular e procaritica que constitui um dos trs domnios da rvore da vida. Os outros
dois domnios so as bactrias e os eucariotos.
atenuao: reduo na virulncia de um vrus, seja por um processo natural ou artificialmente, com o objetivo de criar uma
vacina.
bactrias: organismos unicelulares microscpicos; todos os procariotos que no pertencem ao domnio arqueia.
bacterifago: vrus que infecta bactrias.
bactrias bactervoras: bactrias predatrias que se alimentam de outros tipos de bactria.
bactrias desnitrificantes: bactrias capazes de reduzir o nitrito (NO2- ) a nitrognio gasoso (N2) em condies anaerbias.
bactrias hipertermfilas: organismos que conseguem viver em temperaturas muito altas. A temperatura ideal para o
crescimento de um organismo hipertermfilo acima de 80C.
biologia molecular: ramo das cincias biolgicas dedicado ao estudo da estrutura e da funo das molculas biolgicas, com
ateno particular ao DNA, RNA e protenas.
biorremediao: uso de microrganismos ou plantas para remover ou desintoxicar substncias qumicas txicas ou indesejadas
de um ambiente.
carreador assintomtico: pessoa ou animal que est com uma doena infecciosa mas que no apresenta sintomas
discernveis. Apesar de no serem afetados pela doena (ou transtorno), os carreadores podem transmiti-la a outros.
clula: a unidade fundamental da vida; a unidade mais simples capaz de existir, crescer e se reproduzir de maneira
independente.
clula epitelial: clula que recobre uma superfcie do corpo, como a pele ou o revestimento interno do sistema digestivo.
celulose: principal carboidrato das plantas vivas. A celulose forma o esqueleto da parede celular das plantas.
ciclo lisognico: integrao do cido nucleico de um bacterifago no genoma da bactria hospedeira. O material gentico
integrado poder ento ser passado prole da bactria hospedeira at que condies favorveis provoquem sua liberao e o
incio do ciclo ltico.
ciclo ltico: principal estratgia de infeco de um vrus. Consiste na penetrao da clula hospedeira pelo vrus e no controle
da maquinaria celular de modo a produzir componentes virais (que so ento montados para gerar a forma viral ativa),
seguido pela lise (rompimento) da clula hospedeira, quando ento os vrus emergem para infectar outras clulas.
cdigo gentico: sequncia de nucleotdeos de uma molcula de DNA (ou, em certos vrus, de uma molcula de RNA) que
contm informaes para a sntese de protenas. usado pelas clulas para traduzir informaes genticas de modo a formar
uma sequncia proteica: trs nucleotdeos sucessivos de um gene formam um cdon, e cada cdon determina um nico
aminocido.
conjugao: processo sexual microbiano pelo qual dois organismos unicelulares trocam uma poro de seu DNA por meio de
uma ponte formada entre as clulas.
criptobiose: situao na qual as atividades metablicas de um organismo se pem em um estado de latncia reversvel.
cromossomo: pacote de DNA enroscado no ncleo de uma clula, contendo seu material gentico. Os procariotos
habitualmente apresentam um nico cromossomo circular, enquanto os eucariotos possuem muitos cromossomos (23 pares
em humanos), cada um contendo uma molcula linear de DNA.
DNA: cido desoxirribonucleico; o material gentico de todas as clulas vivas e alguns vrus.
DNA no codificante: trechos de uma sequncia de DNA que no codificam genes conhecidos.
elasticotaxia: capacidade de um organismo de sentir e responder a foras elsticas na superfcie em que est apoiado.
endossimbiose: situao em que um organismo vive dentro do corpo ou das clulas de outro organismo. Acredita-se que as
organelas de clulas eucariotas, como as mitocndrias e os cloroplastos, tenham se originado como bactrias de existncia
livre que foram incorporadas s primeiras clulas eucariotas.
enzima: molcula proteica que atua como catalisador, mediando e acelerando uma reao qumica especfica.
epidemiologia: estudo da incidncia, prevalncia, distribuio e controle de uma doena em populaes.
esporo: termo geral para as resistentes estruturas de repouso dos micrbios. Nos fungos, o esporo o corpo reprodutivo
bsico; nos procariotos, uma forma latente que as clulas desenvolvem para se protegerem durantes perodos prolongados
em condies adversas.
eucarioto: organismo ou clula que tem seu DNA em um ncleo claramente definido e geralmente tambm contm outras
organelas. Comparar com procarioto.
evoluo: mudana na constituio gentica de uma populao de organismos ao longo do tempo.
FDA: Food and Drug Administration; organizao dos EUA que regula o desenvolvimento, a aprovao, a produo, a venda e
o uso de alimentos e remdios nos Estados Unidos.
fmbria: apndice filamentoso que se estende a partir da superfcie da clula bacteriana. Usado na conjugao bacteriana.
fixao de nitrognio: converso, realizada por certos microrganismos do solo, de nitrognio gasoso (N2) em compostos que
as plantas e outros organismos so capazes de assimilar.
flagelo: uma longa cauda, semelhante a um chicote, que brota da superfcie de uma clula e a propele, atuando como aparelho
locomotor.
fotossntese: uso da energia da luz para impulsionar a incorporao de dixido de carbono (CO2) em material celular.
fototaxia: movimento de um organismo ou clula em resposta luz.
fungos: reino de organismos eucariotos (um grupo independente, de nvel semelhante ao das plantas e animais). Os fungos no
realizam fotossntese e so mais relacionados aos animais que s plantas. Entre os fungos encontram-se os bolores, as
leveduras e os cogumelos.
gene: unidade de hereditariedade; um segmento de material gentico (tipicamente DNA) que especifica a estrutura de uma
protena ou molcula de RNA.
genoma: toda a informao gentica codificada no DNA de um organismo vivo.
hormnio: substncia qumica secretada em uma parte do organismo e transportada para outra parte desse mesmo organismo,
na qual produz um efeito especfico.
inflamao: resposta protetora do corpo contra uma leso ou infeco.
interferncia do RNA: mecanismo recentemente descoberto que consiste na regulao da expresso gnica guiada pelo
RNA. Pequenas molculas de RNA (conhecidas em ingls como small interference RNA, ou RNAsi) podem silenciar a
expresso gnica de sequncias especficas.
magnetotaxia: capacidade de um organismo ou clula de sentir um campo magntico e coordenar seu movimento em resposta
a ele.
membrana celular: membrana que separa a clula de seu ambiente externo e regula o fluxo de materiais para dentro e fora
dela. composta principalmente de lipdios, com protenas incrustadas que contribuem com importantes funes regulatrias.
metabolismo: soma de todas as alteraes fsicas e qumicas que ocorrem em um organismo, e todas as transformaes
energticas que ocorrem dentro de uma clula viva.
metanognese: produo de gs metano como subproduto metablico.
metanognicos: arqueias que realizam a metanognese.
micrbio: um microrganismo; qualquer organismo pequeno demais para ser visto a olho nu.
micrbio aerotolerante: micrbio anaerbio no inibido pela presena do oxignio atmosfrico (O2).
micrbio anaerbio: microrganismo que cresce na ausncia de oxignio atmosfrico (O2).
micrbio fermentativo: microrganismo que realiza a fermentao, o processo de produo de energia em uma clula em um
ambiente anaerbio (sem a presena de oxignio).
mitocndrias: compartimentos celulares envoltos por membranas que constituem a principal fonte de energia de uma clula
eucariota.
molcula: dois ou mais tomos unidos por ligaes qumicas.
mutao: alterao hereditria na sequncia de bases do genoma de um organismo.
National Institutes of Health (NIH): a principal agncia de pesquisa biomdica do governo federal dos EUA.
partenognese: forma de reproduo na qual o vulo se desenvolve at formar um novo indivduo sem ser fertilizado por um
espermatozoide.
plasmdeo: molcula circular de DNA que no faz parte do cromossomo e que se replica independentemente dele.
pron: partcula infecciosa que no contm DNA nem RNA, consistindo apenas em uma protena hidrofbica; acredita-se que
seja a menor partcula infecciosa.
procarioto: organismo que no possui um ncleo nem outros compartimentos cercados por membranas. As bactrias e
arqueias so procariotos. Comparar com eucarioto.
promotor: local de uma sequncia de DNA no qual a RNA polimerase se liga e inicia a transcrio.
protena: molcula composta por aminocidos ligados em uma ordem especfica. As protenas executam uma grande
variedade de funes: atuam como enzimas, componentes estruturais ou molculas de sinalizao.
protenas estruturais: protenas localizadas no interior da membrana celular ou em contato com ela e que interagem com o
ambiente externo da clula.
protenas receptoras: molculas proteicas que permitem que uma clula reconhea uma substncia qumica especfica.
protena de transporte: protena que transporta uma molcula dentro de uma clula ou em um lquido biolgico.
protistas: organismos eucariotos unicelulares.
quimiotaxia: movimento de uma clula ou organismo em direo a uma substncia qumica.
radicais livres: molculas altamente reativas, de vida curta, que possuem um ou mais eltrons no pareados. Sua alta
reatividade pode lesar as clulas vivas.
recalcitrante: substncia difcil de degradar em condies naturais; substncia resistente a um ataque microbiano.
revertente: mutante que reverteu a seu gentipo anterior ou ao fentipo original.
ribossomo: estrutura celular em que o RNA mensageiro (RNAm) traduzido em uma protena.
RNA: cido ribonucleico; molcula estruturalmente semelhante ao DNA que desempenha funes importantes na sntese de
protenas e outras atividades qumicas da clula. O RNA o material gentico de alguns vrus.
RNA mensageiro (RNAm): molcula de RNA, transcrita a partir do DNA, que contm as informaes genticas necessrias
para codificar uma protena especfica.
RNA polimerase: enzima que produz uma cpia de RNA a partir de um molde de DNA ou RNA. Em todas as clulas, a RNA
polimerase necessria para construir cadeias de RNA a partir de genes de DNA (um processo chamado transcrio).
sequncia gentica: a ordem precisa das bases em um cido nucleico.
substrato: molcula que reage com uma enzima; qualquer substncia sobre a qual atue uma enzima.
traduo: processo pelo qual o cdigo gentico carregado pelo RNAm direciona a produo de protenas a partir de
aminocidos. Ocorre no ribossomo.
transcrio: processo pelo qual o DNA usado como molde pela enzima RNA polimerase para a sntese de uma molcula de
RNA; constitui a primeira etapa na produo de protenas.
transduo: transferncia de material gentico entre bactrias por um bacterifago.
Transferncia Horizontal de Genes (THG): processo pelo qual um organismo transfere material gentico para outra clula
que no seja sua filha.
Transferncia Vertical de Genes (TVG): transferncia de material gentico para um organismo por meio da herana
ancestral.
transformao: transferncia de material gentico por meio de DNA livre; absoro e incorporao de DNA exgeno em uma
clula.
transpson: um elemento do DNA que tem a capacidade de se mover para diferentes posies dentro do genoma de uma
clula, em um processo chamado transposio. Frequentemente transporta genes no relacionados transposio.
variao antignica: processo pelo qual um organismo infeccioso altera suas protenas de superfcie para escapar de uma
resposta imune do hospedeiro.
vrus: agente infeccioso microscpico (muitos dos quais so patognicos) que se replica somente dentro das clulas de
hospedeiros vivos; consiste em um pedao de cido nucleico (DNA ou RNA) revestido por um envoltrio proteico.
Leituras recomendadas

Muitas dezenas de artigos de reviso e pesquisa, livros, revistas, sites na internet e outras fontes serviram como material para
este livro. Tomei a deciso de salvar uma ou duas rvores, evitando list-los todos. Em vez disso, vou fornecer uma pequena
seleo de bons lugares onde encontrar leituras sobre os temas que discuti ao longo do livro:

Livros

Angiers, Natalie. The Canon: A Whirligig Tour of the Beautiful Basics of Science. Melbourne (Austrlia), Scribe, 2007.
Livro de cincia para o pblico geral muito instrutivo e perfeitamente claro.
Bryson, Bill. Breve histria de quase tudo. So Paulo, Companhia das Letras, 2005.
Livro de cincia para o pblico geral que precisa do meu endosso tanto quanto Eric Clapton precisa das minhas dicas sobre
como tocar guitarra.
Madigan, Michael T., John M. Martinko, Paul V. Dunlap e David P. Clark. Microbiologia de Brock. So Paulo, Pearson, 2004.
O livro-texto definitivo de microbiologia. abrangente e de fcil leitura, constituindo um recurso muito valioso para qualquer
entusiasta dos micrbios. Fui criado sentado no colo da nona edio.
Watson, James D., Tania A. Baker, Stephen P. Bell, Alexander Gann, Michael Levine e Richard Losick. Biologia molecular
do gene. Porto Alegre, Artmed, 2006.
Uma loja de convenincia para todas as suas necessidades ligadas aos genes.
Crawford, Dorothy H. Deadly Companions. Nova York, Oxford University Press, 2007.
Um bom livro que conta a histria de ms epidemias.
Dawkins, Richard. O relojoeiro cego: a teoria da evoluo contra o desgnio divino. So Paulo, Companhia das Letras,
2001.
________. O gene egosta. So Paulo, Companhia das Letras, 2007.
________. The Extended Phenotype. Oxford, Oxford University Press, 1982.
Duas introdues poderosas e reveladoras ao pensamento evolutivo. O ltimo um trabalho mais tcnico de Dawkins.
Dembski, William e Michael Ruse (orgs.). Debating Design: From Darwin to DNA. Cambridge (EUA), Cambridge University
Press, 2004.
Um registro irritantemente equilibrado do debate sobre o design inteligente, com contribuies de importantes defensores de
ambos os lados.
Dixon, Bernard. Power Unseen: How Microbes Rule the World. Oxford, Oxford University Press, 1994.
Um bom lugar para encontrar mais alguns micrbios.
Drexler, Madeline. Secret Agents: The Menace of Emerging Infections. Washington, Joseph Henry Press, 2002.
Mais sobre pandemias, para as pessoas que caem no sono com muita facilidade.
Margulis, Lynn e Dorion Sagan. Microcosmos: quatro bilhes de anos de evoluo microbiana. So Paulo,
Cultrix/Pensamento, 2009.
________. O que vida. Rio de Janeiro, Jorge Zahar, 2002.
Margulis, Lynn. Dazzle Gradually: Reflections on the nature of Nature. White River (EUA), Chelsea Green, 2007.
Margulis, que formulou a moderna teoria endossimbitica, um bom contraponto a Dawkins na teoria evolutiva.
Ridley, Matt. Genoma: autobiografia de uma espcie em 23 captulos. Rio de Janeiro, Record, 2001.
Uma grande excurso pelo genoma humano.
Sterelny, Kim e Paul E. Griffiths. Sex and Death: an Introduction to Philosophy of Biology. Chicago, University of Chicago
Press, 1999.
Uma boa fonte a ser pesquisada caso voc sinta que minhas ponderaes e digresses mais abstratas deixaram algo a desejar.
Waller, John. Fabulous Science: Fact and Fiction in the History of Scientific Discovery. Oxford, Oxford University Press,
2002.
Rev diversos eventos e carreiras cientficas com resultados muito revigorantes e iconoclastas.
Zimmer, Carl. Parasite Rex: Inside the Bizarre World of Natures Most Dangerous Creatures. Nova York, Free Press, 2001.
Um relato encantador sobre todas as coisas parasitrias.

Jornais e revistas

Cosmos.
A revista australiana de cincia popular.
Nature.
A mais importante revista cientfica, voltada principalmente ao pblico com formao em cincia.
Nature Reviews Microbiology.
Minha fonte profissional preferida de informaes microbiolgicas.
New Scientist.
Revista britnica de divulgao cientfica. Um timo lugar onde encontrar notcias e artigos cientficos.
Science.
Outra proeminente revista cientfica.
Scientific American.
A congnere americana da New Scientists.

Blogs e sites

The Loom, de Carl Zimmer: http://scienceblogs.com/loom/


Voc no pode deixar de conhecer este blog.
Evolving Thoughts, de John Wilkins: http://science-blogs.com/evolvingthoughts/
Outro blog encantador relacionado evoluo.
Microbeworld: http://www.microbeworld.org/
Site com fotos, podcasts e links.
Small Things Considered, de Moselio Schaechter: http://schaechter.asmblog.org/
Uma fonte maravilhosa de informaes, discusses e links sobre micrbios. Gostaria de ter descoberto esse blog um pouco
antes teria me poupado um enorme trabalho de pesquisa.
Tardrigrades: http://www.tardigrades.com/
Um site despretensioso que constitui o melhor lugar para se verificar como os ursos dgua so fofinhos.

Finalmente, caso voc queira saber mais sobre qualquer tema mencionado aqui, convido-o muito cordialmente a me escrever
em idan.smallwonders@gmail.com. A gente se v por l.
Agradecimentos

Meu primeiro e mais importante voto de agradecimento vai para as centenas de cientistas,
presentes e passados, cujas descobertas serviram como material para este livro. No
laboratrio, na clnica, no mar, no escritrio, no alto de vulces e no fundo de minas, os
pesquisadores detonam.
Este livro deve sua existncia ao Centro de Escrita para Acadmicos e Pesquisadores da
Universidade de Melbourne e a seu diretor Simon Clews, que me deram enorme auxlio,
apoio, estmulo e instruo e jamais tiveram nenhuma objeo ao meu mtodo de marcar
discusses, que consistia em aparecer sem avisar no centro de escrita e bater papo com quem
estivesse ali. Simon foi muito providencial ao me apresentar minha esplndida agente
literria, Clare Forster, que cuidou do livro desde seu princpio desconexo, guiando seu
confuso autor pelos meandros do mercado editorial com bom humor, pacincia inesgotvel e
profissionalismo impecvel.
Devo muito professora Christina Cheers, da Universidade de Melbourne, por examinar a
primeira verso do manuscrito, oferecendo comentrios valiosssimos e evitando que eu
fizesse papel de bobo. Michael Brand tambm contribuiu com muitos comentrios
esclarecedores. A linguagem mais spera na verso inicial do texto foi alegremente eliminada
por Eleanor Heft. Julian Frost achou que o livro era uma boa ideia antes mesmo de eu achar, e
contribuiu de muitas maneiras para sua efetivao. Obrigado a Miki e Eitan Shapiro pelas
conversas estimulantes e a Trish OConnor por seu bom humor e sugestes teis.
Por ltimo, mas no menos importante, agradeo minha editora da Scribe, Nicola Shafer,
que passou seus ltimos dias de tranquilidade antes de entrar para a ps-graduao
assegurando-se de que minhas frases acabassem por chegar ao ponto final em algum momento,
de que termos como mutagnese dirigida fossem traduzidos ao idioma humano e de que o
livro no degenerasse para uma digresso tortuosa, tornando-se um monstro de muitas
cabeas.
Apesar dos esforos fenomenais de todas as pessoas citadas acima, o livro certamente
contm alguns erros, pelos quais assumo inteira responsabilidade.
Meu antigo supervisor na Universidade de Jerusalm, o professor David Yogev, com seu
entusiasmo e nimo pela microbiologia, tambm foi para mim uma fonte de inspirao.
Sinto-me agradecido com uma leve sensao de culpa ao professor Glenn Browning e
ao dr. Phil Markham, da Universidade de Melbourne, que foram verdadeiros santos ao me
oferecerem tanta pacincia e amabilidade, com parcos retornos. Da mesma forma, os
professores Paul Griffiths e Ofer Gal, da Universidade de Sydney, foram sumamente
compreensivos durante o tempo em que me dediquei a escrever este livro em vez de trabalhar
na minha tese de doutorado.
Por fim, agradeo minha famlia, que me apoiou exorbitantemente, e minha esposa
Tamar, para quem as palavras me escapam.
Ttulo original:
Small wonders:
How microbes rule our world

Traduo autorizada da primeira edio australiana, publicada em 2008 por


Scribe Publications, de Carlton North, Austrlia

Copyright 2010, Idan Ben-Barak

Copyright da edio brasileira 2010


Jorge Zahar Editor Ltda.
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Grafia atualizada respeitando o novo Acordo Ortogrfico da Lngua Portuguesa

Preparao: Alexandre Werneck | Reviso: Cludia Ajuz, Tamara Sender


Capa: Bruna Benvegn
Foto da capa: Biodisc/Getty Images

ISBN: 978-85-378-0498-8

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