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Cincia & Sade Coletiva

ISSN: 1413-8123
cecilia@claves.fiocruz.br
Associao Brasileira de Ps-Graduao em
Sade Coletiva
Brasil

Martnez-Salgado, Carolina
El muestreo en investigacin cualitativa. Principios bsicos y algunas controversias
Cincia & Sade Coletiva, vol. 17, nm. 3, marzo, 2012, pp. 613-619
Associao Brasileira de Ps-Graduao em Sade Coletiva
Rio de Janeiro, Brasil

Disponible en: http://www.redalyc.org/articulo.oa?id=63023334008

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ARTIGO ARTICLE
El muestreo en investigacin cualitativa.
Principios bsicos y algunas controversias

Sampling in qualitative research.


Basic principles and some controversies

Carolina Martnez-Salgado 1

Abstract This paper presents the rationale for Resumen En este trabajo se presentan los funda-
the choice of participants in qualitative research mentos de la eleccin de los participantes en una
in contrast with that of probability sampling prin- investigacin cualitativa, en contraste con los que
ciples in epidemiological research. For a better rigen al muestreo probabilstico en la investiga-
understanding of the differences, concepts of no- cin epidemiolgica. Se proponen los conceptos
mothetic and ideographic generalizability, as well de generalizabilidad nomottica e ideogrfica, y
as those of transferability and reflexivity, are pro- los de transferibilidad y reflexividad, para una
posed, Fundamentals of the main types of sam- mejor comprensin de las diferencias. Se mencio-
pling commonly used in qualitative research, and nan los fundamentos de los principales tipos de
the meaning of the concept of saturation are men- muestreo que suelen utilizarse en investigacin
tioned. Finally, some reflections on the contro- cualitativa, el significado del concepto de satura-
versies that have arisen in recent years on vari- cin y algunos de sus cuestionamientos. Por lti-
ous paradigmatic perspectives from which to con- mo, se plantean algunas reflexiones en torno a las
duct qualitative research, their possibilities of controversias suscitadas en los ltimos aos sobre
combination with epidemiological research, and las diversas perspectivas paradigmticas desde las
some implications for the study of health issues cuales se puede efectuar hoy da la investigacin
are presented. cualitativa, sus posibilidades de combinacin con
Key words Sampling in qualitative research, la investigacin epidemiolgica, y algunas impli-
Epidemiology and qualitative research, Qualita- caciones para el estudio de los problemas de salud.
tive health research, Critical epidemiology Palabras clave Muestreo en investigacin cuali-
tativa, Epidemiologa e investigacin cualitati-
va, Investigacin cualitativa en salud, Epidemio-
loga crtica

1
Departamento de Atencin
a la Salud, Universidad
Autnoma Metropolitana
(Xochimilco). Cal. Del
Hueso 1100. 04960 Mxico
DF Mxico.
cmartine@correo.xoc.uam.mx
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Martnez-Salgado C

Introduccin tiene para el estudio de los problemas de salud la


posicin que el investigador adopta frente a las
La investigacin cualitativa aplicada al estudio de controversias entre las distintas perspectivas pa-
los problemas de salud tiene una historia ms radigmticas desde las cuales es posible, hoy da,
breve y una difusin sensiblemente menor que la elegir temas, plantear preguntas y emprender la
investigacin epidemiolgica, de antigua tradi- bsqueda.
cin y amplio reconocimiento1-3. Pero cuando
pretende evaluarse a la primera con los princi- Dos perspectivas distintas para la eleccin
pios que rigen a la segunda, suelen producirse de las unidades de observacin
confusiones y juicios errneos debido a los muy
distintos fundamentos epistemolgicos y meto- Tanto en la investigacin epidemiolgica
dolgicos de cada una de ellas. Entre los muchos como en la indagacin cualitativa las unidades
aspectos que las distinguen, probablemente uno de observacin y anlisis pueden ser muy diver-
de los ms propicios para el equvoco sea el que sas: personas, familias, grupos, instituciones,
en la investigacin epidemiolgica y su estn- reas geogrficas o culturales, perodos, otras
dar de oro, los diseos experimentales se desig- unidades de tiempo, programas, documentos,
na con el concepto de muestreo, en tanto que combinaciones de varias de las anteriores, entre
para la indagacin cualitativa consiste en la elec- otras. Los cambios que sufren al paso del tiempo
cin de o quiz ms propiamente dicho la invi- los procesos sobre los que se indaga interesan
tacin a los participantes. Es a este aspecto al tambin a ambas modalidades de aproximacin,
que dedicar las siguientes pginas, en las que me si bien cada una de ellas los aborda en forma
centrar en los principios bsicos y los procedi- diferente. Toda esa diversidad da lugar, en cada
mientos propios de la investigacin cualitativa, uno de estos territorios, a una amplia gama de
pero tomar como punto de contraste los de la alternativas para la eleccin de las unidades con
investigacin epidemiolgica cuyo conocimiento las cuales se va a trabajar. Pero la lgica que sub-
se encuentra probablemente ms generalizado yace a la manera en la que stas se eligen es radi-
entre los investigadores del campo de la salud. calmente distinta en cada uno de ellos.
La estrategia de contraste no pretende, por lo En el mbito del muestreo probabilstico se
dems, colocar a ninguna de estas modalidades dispone, como es sabido, de todo un repertorio
de generacin de conocimiento por encima de la de alternativas que incluyen diseos como el alea-
otra; el propsito es slo tratar de facilitar la com- torio simple, el sistemtico, el estratificado, el de
prensin de sus diferencias. Sin embargo, no po- conglomerados y el multietpico, entre los ms
dr dejar de aludir, an si es en forma muy breve, utilizados. Todos ellos tienen como fundamento
al intenso debate entre quienes sostienen que la a la teora de la probabilidad, y entre sus caracte-
investigacin cientfica positivista y la indagacin rsticas distintivas se cuenta la preocupacin por
cualitativa crtica estn separadas por un abismo que cada una de las unidades que constituyen el
epistemolgico irremontable, y quienes conside- marco muestral tenga una probabilidad conoci-
ran que hay entre ellas la posibilidad de contribu- da de ser elegida. La seleccin se realiza en forma
ciones fructferas4-6, debate con implicaciones im- aleatoria y se procura garantizar la ausencia de
portantes para la reflexin sobre las relaciones sesgos. Lo que se pretende obtener, a partir de la
entre epidemiologa e indagacin cualitativa1,7,8. muestra, es la informacin ms amplia posible
Comenzar, entonces, con un primer contras- sobre los valores del parmetro estudiado en la
te de las diferencias entre los principios del mues- poblacin de la que sta se extrajo9,10.
treo probabilstico y los que orientan la eleccin La invitacin a participar en un estudio cuali-
de los participantes en un estudio cualitativo. De- tativo sigue principios muy diferentes. En esta
dicar especial atencin al problema de la gene- modalidad de aproximacin puede trabajarse
ralizabilidad. Describir luego los principales ti- con nmeros relativamente pequeos de unida-
pos de muestreo que suelen utilizarse en investi- des de observacin, incluso en ocasiones con un
gacin cualitativa. Me detendr, a continuacin, nico caso (aunque tambin puede involucrar a
en la pregunta sobre el tamao muestral, el sig- un nmero elevado de participantes: los integran-
nificado del concepto de saturacin, ampliamente tes de cierta etnia, los pobladores de determina-
utilizado en investigacin cualitativa, y algunos da localidad, los trabajadores de la salud de una
de los cuestionamientos que ha merecido dentro institucin). Cada unidad o conjunto de uni-
de este mismo campo. Y concluir con un peque- dades es cuidadosa e intencionalmente selec-
o apunte sobre algunas de las implicaciones que cionada por sus posibilidades de ofrecer infor-
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macin profunda y detallada sobre el asunto de rica y profunda de cada fenmeno en su contex-
inters para la investigacin. De ah que a este to, y no tiene como fundamento el nmero de
procedimiento se le conozca como muestreo se- casos estudiados.
lectivo, de juicio o intencional. El inters funda- Para comprender los distintos significados de
mental no es aqu la medicin, sino la compren- estas dos concepciones de generalizabilidad, San-
sin de los fenmenos y los procesos sociales en delowski y Barroso18 proponen distinguir entre
toda su complejidad. Muchas de las preguntas la generalizacin nomottica (que trata de identi-
que se plantean giran en torno al significado que ficar leyes universales, objetivas e invariables,
stos tienen para los sujetos que los protagoni- como se supone que son las que operan en la
zan. Por eso, es de primordial importancia el lu- naturaleza) y la ideogrfica o naturalstica (que
gar que los participantes ocupan dentro del con- se ocupa de los acontecimientos singulares y cam-
texto social, cultural e histrico del que forman biantes que se configuran en cada circunstancia,
parte11-13. Decisiones que en un diseo de mues- como es el caso de los sucesos histricos y socia-
treo probabilstico seran consideradas como les, por mas que haya quienes lo objeten y prefie-
fuentes de sesgo, en una indagacin cualitativa ran adscribirlos tambin al dominio de los prin-
son una va para garantizar el rigor de la aproxi- cipios nomotticos). Minayo et al.19 ofrecen una
macin. Como lo seala Mertens14, el mito de la ms amplia, interesante y profunda reflexin
homogeneidad es cuestionado para atender, en sobre las diferencias entre estas dos distintas pos-
cambio, a las muchas dimensiones de la diversi- turas epistemolgicas y sus implicaciones para
dad en cada contexto especfico. Mi insistencia en los abordajes que combinan las perspectivas de
designarlos como invitados a participar es para la epidemiologa y de las ciencias sociales.
subrayar que en esta forma de trabajo, la acepta- De esta suerte, una muestra probabilstica est
cin de los informantes es un elemento concep- diseada para realizar el primer tipo de generali-
tualmente imprescindible y ticamente intrnse- zacin, para hacer inferencias sobre las caracte-
co4,15. Esto no es equivalente al denominado con- rsticas formales del fenmeno examinado. La
sentimiento informado de la investigacin epide- indagacin cualitativa, en cambio, elige las uni-
miolgica (informar a los integrantes de una dades de estudio con otro propsito: lograr un
muestra aleatoria sobre los propsitos de la in- conocimiento intensivo, profundo y detallado de
vestigacin no necesariamente significa conside- y sobre los casos en los que tiene lugar el fenme-
rar su deseo de participar en el estudio, ni tam- no de inters, generalizable para otras situacio-
poco supone siempre un cabal respeto a sus in- nes en las que dicho fenmeno ocurre.
tenciones, temores o rechazos)16. En cuanto a la fidelidad con la que el investi-
gador puede llegar a percibir, captar y presentar
El problema de la generalizabilidad el fenmeno que estudia, sobre todo si se consi-
dera que ste involucra el significado que otros
Dos conceptos importantes en la evaluacin otorgan a su propia experiencia, es una cuestin
de la calidad de los resultados de una investiga- cuya complejidad ha encontrado en el campo de
cin basada en el muestreo probabilstico son la indagacin cualitativa la problematizacin que
los de validez externa, que se refiere a la posibili- requiere. El concepto de reflexividad nos remite
dad de generalizar los resultados a otras pobla- al reconocimiento de los numerosos matices que
ciones o situaciones similares a la estudiada, y introducen a toda indagacin las relaciones in-
validez interna, que se refiere a la posibilidad de tersubjetivas que se dan entre los participan-
hacer inferencias correctas sobre los sujetos exa- tes15,20,21. Es por eso que se da tanta importancia
minados, lo cual depende de la fidelidad con la al registro, anlisis y relato del innegable papel
que las observaciones reflejan el fenmeno en que el investigador juega en la generacin de los
estudio e implica, como antes seal, una medi- resultados que obtiene, y en la creacin de la ver-
cin libre de sesgos17. sin interpretativa que para ellos propone. En el
Los investigadores cualitativos no son ajenos caso de la objetividad versus la subjetividad, la
a esas preocupaciones, pero la solucin que pro- investigacin cualitativa se pronuncia por el re-
ponen es muy diferente. En este mbito, la posi- conocimiento de la subjetividad humana como
bilidad de generalizar los resultados obtenidos un hecho objetivo que no puede dejarse de lado,
en determinado contexto a otro cuyo significado por lo cual hay que dar cuenta de l22. As, la
sea similar al del contexto estudiado se funda- credibilidad de una investigacin cualitativa tiene
menta en lo que se denomina transferibilidad, la dos importantes sustentos en la transferibilidad
cual slo puede darse a partir de la descripcin y la reflexividad11,23,24.
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Cmo se elige a los participantes participar). En el cuarto y ltimo subconjunto


en una investigacin cualitativa? colocan a los diseos que combinan diversas
modalidades de tcnicas propositivas.
Varios de los textos que se ocupan de los pro- Por lo que se refiere al muestreo denominado
cedimientos para realizar investigacin cualitati- por conveniencia, Teddlie y Yu23 lo separan en un
va mencionan las diversas estrategias de las que grupo aparte, distinto de los propositivos, y en
se puede echar mano para orientar la eleccin de concordancia con la mayora de los autores lo
las unidades de observacin y anlisis, segn el consideran el menos recomendable. Se trata de
propsito especfico de cada estudio12,25,26. Como las muestras integradas por informantes cauti-
lo explica Patton12, la lgica que orienta este tipo vos o por voluntarios. La seleccin es aqu la
de muestreo y lo que determina su potencia menos rigurosa; no se funda en ninguna consi-
reside en lograr que los casos elegidos propor- deracin estratgica ni se rige por alguna inten-
cionen la mayor riqueza de informacin posible cin terica derivada del conocimiento prelimi-
para estudiar en profundidad la pregunta de in- nar sobre el fenmeno, sino que depende bsica-
vestigacin. mente de la accesibilidad de las unidades, la faci-
En su presentacin sobre las tcnicas de mues- lidad, rapidez y bajo costo para acceder a ellas.
treo en ciencias sociales y del comportamiento, Algunos autores prefieren separar al mues-
Teddlie y Yu23 organizan el cmulo de alternativas treo terico del resto de los diseos propositi-
disponibles de acuerdo con los propsitos a los vos11,27. Sealan que estos ltimos se caracterizan
que apuntan. Los diseos propositivos quedan por tomar como punto de partida ciertos cono-
organizados, as, en cuatro subconjuntos. El pri- cimientos ya disponibles sobre el problema en
mero comprende a los que intentan encontrar si- estudio para identificar, con esa base, a las uni-
tuaciones o casos que representen a otros simila- dades o situaciones en las cuales emprender la
res a ellos, y tambin a los que buscan comparar recoleccin de datos desde una perspectiva ms
situaciones distintas; se incluyen aqu el muestreo favorable para empezar a desarrollar nueva teo-
de casos tpicos, el de casos extremos o desvian- ra. En el muestreo terico, en cambio, las unida-
tes, el de intensidad (casos que, sin ser extremos, des o situaciones a incorporar se eligen a partir
manifiestan con especial riqueza o dramatismo el del conocimiento terico que se va construyendo
fenmeno en estudio), el de mxima variacin, el sobre la marcha, con la informacin que va emer-
homogneo y el de casos reputados. El segundo giendo a lo largo del estudio. Pero reconocen que
subconjunto est integrado por los diseos que lo habitual es comenzar con alguno de los dise-
centran su inters en el caso mismo o en un grupo os propositivos previamente mencionados, en
especfico de casos; tales seran el de caso crtico tanto empiezan a emerger los conceptos necesa-
(que requiere un conocimiento previo de las di- rios para proceder a un muestreo terico.
mensiones que lo hacen crtico), de caso revela-
dor, de casos polticamente importantes, y de cri- El tamao de la muestra:
terio o de coleccin completa (que busca incluir a cuntos son suficientes?
todos aquellos que cumplan con determinado
criterio). En el tercer subgrupo ubican a los dise- En el muestreo probabilstico, el tamao de
os secuenciales, en los que prevalece el principio la muestra suele calcularse en funcin de la hete-
de seleccin gradual, ya sea porque el propsito rogeneidad de la distribucin de la variable que
del estudio es la generacin de teora, o porque la se estudia en la poblacin, y los niveles de con-
integracin de la muestra se va decidiendo sobre fianza y de precisin deseados9,10.
la marcha, conforme van emergiendo los concep- La eleccin propositiva o de juicio, en cam-
tos al ir recabando la informacin; entre ellos se bio, no parte de un nmero determinado de an-
cuentan el muestreo terico o basado en la teora, temano. Como con toda contundencia lo de-
el de casos confirmatorios o contradictorios (de clara Patton12, en este campo no hay reglas para
los patrones que van emergiendo de la informa- decidir el tamao de la muestra y, si hubiera que
cin recogida), el de oportunidad o emergente (en enunciar alguna, est sera: todo depende. De-
el que se van siguiendo las pistas que surgen du- pende del propsito del estudio, de lo que resulta
rante el trabajo de campo con una flexibilidad til para lograrlo, de lo que est en juego, de lo
que permite aprovechar lo inesperado), y el de que lo hace verosmil, y en ltima instancia, in-
bola de nieve o cadena (en donde se identifican los cluso de lo que es posible. As, para poder juzgar
casos de inters a partir de alguien que conozca a si una muestra es adecuada hay que conocer el
alguien que puede resultar un buen candidato para contexto del estudio.
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Otra caracterstica de este tipo de procedi- por Mayan24 es que el investigador debe conti-
miento es que el tamao de la muestra no se co- nuar indagando no hasta el punto de una quiz
noce al inicio, sino slo cuando la indagacin ha inalcanzable saturacin, sino hasta el momento
culminado. El diseo de muestreo orienta la for- en el que considere que puede decir algo impor-
ma en la que empieza a buscarse a los participan- tante y novedoso sobre el fenmeno que lo ocu-
tes, pero su incorporacin se hace en forma ite- pa. Llegado ah, seguramente lo que tendr para
rativa, de acuerdo con la informacin que va sur- decir no va a ser todo, ni tampoco lo nico, ni lo
giendo en el trabajo de campo. Como lo subra- ltimo que pueda decirse al respecto. Pero si lo-
yan los expertos en esta modalidad de indaga- gra plantear algo relevante, convincente o pro-
cin, lo decisivo aqu no es el tamao de la mues- blematizador, podr considerar colmado su es-
tra, sino la riqueza de los datos provistos por los fuerzo. Ms adelante, sin duda, habr que conti-
participantes, y las habilidades de observacin y nuar con la indagacin, y seguirn apareciendo
anlisis del investigador11-13. nuevos ngulos de inters. Esto, felizmente, lo
Hasta dnde continuar recabando informa- conducir a su siguiente estudio, y as mientras
cin, entonces? Dice Morse28: el precepto exige re- dure su vida como investigador.
colectar datos hasta que ocurra la saturacin. Pero
qu significa saturacin? cules son sus funda- Algunas controversias
mentos y sus principios? En el mbito de la inves-
tigacin cualitativa se entiende por saturacin el En el contexto de la investigacin cualitativa
punto en el cual se ha escuchado ya una cierta norteamericana de fines del siglo pasado, se em-
diversidad de ideas y con cada entrevista u obser- pez a utilizar el concepto de paradigma para
vacin adicional no aparecen ya otros elementos. hacer referencia al conjunto bsico de creencias
Mientras sigan apareciendo nuevos datos o nue- que guan la accin de un investigador, de las
vas ideas, la bsqueda no debe detenerse29. cuales derivan sus posiciones ontolgica, episte-
Sin embargo, Morse28 advierte contra lo que molgica y metodolgica4.
denomina un falso sentido de saturacin, el cual Un par de dcadas ms adelante, en este mis-
puede originarse por un enfoque demasiado res- mo contexto, se habla de tres grandes guerras
tringido, una bsqueda mal encaminada, o in- entre paradigmas suscitadas en los aos prece-
cluso una falta de perspicacia del investigador. dentes: la primera, fechada entre los aos setenta
Por eso ella sugiere que la inclusin de nuevas y principios de los noventa del siglo pasado, es-
unidades de observacin debe continuar hasta tuvo marcada por la confrontacin entre el pa-
que el investigador disponga de los elementos radigma positivista y el postpositivista. La se-
necesarios para construir una teora comprehen- gunda, que transcurri entre la dcada de los
siva y convincente sobre el tema. Por lo dems, noventa y los primeros aos del siglo XXI, se dio
seala, lo importante no es el nmero de veces por la oposicin del postpositivismo con los pa-
que aparece un dato. Ningn dato que se obten- radigmas denominados alternativos, como el
ga, por extrao o contradictorio que parezca, constructivismo y las teoras crticas, entre otros.
debe ser desestimado. Con frecuencia son preci- Por ltimo, en los aos ms recientes, la guerra
samente las piezas de informacin ms raras las es entre la investigacin basada en la evidencia,
que ayudan a poner al resto de la informacin en de un lado, y los mtodos mixtos, el interpretati-
perspectiva. Es la detallada informacin de lo vismo y la teora crtica, del otro6.
encontrado lo que dar su riqueza al estudio. Se coincida o no con esta percepcin, no es
Pero el concepto de saturacin ha merecido difcil convenir con estos autores4,6 en que los
cuestionamientos ms de fondo. Se ha dicho, con paradigmas son construcciones humanas que
razn, que si la indagacin cualitativa se ocupa definen la visin del mundo que tiene cada inves-
de la experiencia humana en toda su compleji- tigador, y que las controversias paradigmticas
dad, y si se admite que su prctica es un procedi- ponen en cuestin los supuestos y reconfiguran
miento de curso altamente incierto, no habra las relaciones entre paradigma, epistemologa,
ningn momento en el cual una bsqueda atenta metodologa y tica. Muchos podrn convenir
y abierta dejara de encontrar elementos nuevos y tambin con el sealamiento de Denzin en el sen-
relevantes sobre el tpico en estudio. Como lo tido de que los mtodos no son slo herramien-
seala Denzin6, la realidad en su complejidad no tas, sino formas de prcticas representativas e
puede ser nunca completamente capturada. No interpretativas. Porque, como l lo postula, cier-
habra, entonces, punto de saturacin. Ante esta tos lineamientos metodolgicos abren muy poco
objecin, una muy prctica sugerencia ofrecida espacio para los temas vinculados con el poder,
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la justicia social y lo que l denomina la poltica camente las distintas perspectivas disciplinarias
de la esperanza. Tambin parece cierto que cier- necesarias para aproximarse a un tema tan com-
tos discursos dificultan por no decir, como l lo plejo como la problemtica de salud.
sostiene, amenazan la libertad del investigador As, quisiera terminar esta revisin de un tema
y la apertura a una indagacin ms crtica6. aparentemente tan tcnico como el de los distin-
Reflexiones como las anteriores quiz no sean tos principios a partir de los cuales se eligen las
las ms habituales entre los epidemilogos com- unidades de observacin y anlisis en la investi-
prometidos con el pensamiento cientfico gacin epidemiolgica y en la cualitativa, mani-
convencional. Pero no han sido ajenas a los epi- festando mi conviccin de que quienes nos ocu-
demilogos que cultivan una perspectiva crtica. pamos del estudio de los problemas de salud no
De hecho, ya desde los aos setenta, Susser30 ad- podemos dejar de lado la trascendente reflexin
verta que la poltica de investigacin y el discur- sobre las perspectivas paradigmticas desde las
so moral de las agendas que distribuyen el poder cuales estas dos modalidades de investigacin
apuntan en ciertas direcciones y entorpecen el podran o no unirse, en relaciones que po-
camino hacia otras. En el contexto latinoameri- dran ser simplemente complementarias, como
cano, especial atencin merecen los slidos plan- lo plantean algunos de los enfoque englobados
teamientos desarrollados por Minayo y sus co- en los que hoy da se conocen como mtodos
laboradores19 sobre las posibilidades de comple- mixtos5,25,31, o bien ayudarnos a plantear una cr-
mentariedad entre la aproximacin epidemiol- tica ms radical y profunda del mundo que he-
gica y la cientfico-social de la cual forma parte mos construido, entendido como la matriz en la
la indagacin cualitativa , desde paradigmas no que se fraguan los problemas de salud de nues-
reduccionistas que permitan combinar dialgi- tra especie6,7,14,19,32-34.
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