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El reinado de Carlomagno fue increblemente prolfico en guerras contra todas las

fronteras, traducindose esto en una expansin sin precedentes del Regnum


Francorum, si bien hay dos factores principales para explicarlo. El primero fue que, hubo
muy pocas guerras civiles entre los francos, lo que aument su potencial blico, que fue
dirigido contra los enemigos exteriores.

El segundo, era la gran capacidad blica que posea el pueblo franco, educado desde sus
orgenes para la guerra. A pesar de que el ejrcito carolingio de la poca de Carlomagno es
mejor conocido que el de los reinados de su padre y abuelo, no hay razones de peso para
pensar que se realizaran grandes modificaciones en el mismo desde la poca merovingia.
La guerra se convirti en un deber comunitario: todo habitante del Regnum Francorum
estaba obligado a ayudar en la guerra, ya fuera luchando en ella, equipando a los
combatientes o aprovisionndoles.

Destacar la gran heterogeneidad del mismo, derivada de los numerosos territorios


conquistados y a medio asimilar por los francos[2], heterogeneidad que no impeda que este
ejrcito se beneficiase de un mayor grado de unidad poltica y material que la mayora de
sus adversarios.

La lite del ejrcito carolingio la constitua los scara, un permanente y reducido grupo
que actuaba como squito personal del gobernante, gozando de su plena confianza. Eran
una caballera pesadamente equipada y que, incluso, podan proporcionar lderes para
dirigir grupos menos fiables.

El debate sobre si la caballera luchaba a pie o a pie sigue candente. Lo cierto es que las
cargas de caballera, tan mitificadas y glorificadas por el cine, eran escassimas, usndose
como forma de prevenir o contrarrestar emboscas, perseguir enemigos, proteger las lneas
de abastecimiento[3] u hostigar al enemigo lanzndoles proyectiles ligeros, pero seguidos
muy de cerca por la infantera, por si la situacin se volva adversa. Muy pocos dentro del
ejercito carolingio podan permitirse mantener a un caballo y costearse el equipamiento,
pero las enormes dimensiones del ejrcito y el mantenimiento de la cra caballar[4] hacan
que s hubiese un nmero considerable de unidades montadas, con un paulatino incremento
de sus piezas defensivas.

No se conoce bien la tarea que realizaba la infantera: su trabajo estaba denigrado, pero
segua siendo fundamental, aunque los arqueros vieron reducida su importancia en orden
inversamente proporcional a la mayor proteccin de la caballera. Junto a esto nos
encontramos con armas de asedio como catapulta, escalas y arietes.

Respecto a las armas, la ms comn y barata era la lanza, usada tanto por la caballera
como por la infantera. Un cambio importante se produjo al abandonar la francisca por un
tipo de espada conocida como seax, caracterstica de los sajones y de la que deriva su
nombre. Consista en un arma, generalmente curva, con una muesca en el lado contrario, si
bien tuvo un desarrollo muy regionalizado, ya que los ejemplos merovingios suelen ser de
menor tamao y sin curvatura.

Carlomagno introdujo una gran diferencia en la guerra exterior: sus antecesores lanzaban
ataques desde fortalezas en territorio franco, con lo que el ejrcito tena que atravesar el
territorio enemigo para regresar a terreno seguro. Sin embargo, Carlomagno, invada los
territorios enemigos, creando en ellos fortalezas que usaba como punta de lanza desde
donde atacar los lugares ms sagrados o importantes que poseyeran sus enemigos.
Este sistema presentaba numerosas ventajas para los francos, ya que los enemigos antes de
poder contraatacar deban superar estas fortalezas, lo que daba tiempo a armar un ejrcito
para defender el territorio e, incluso, apoyar a sus camaradas en territorio hostil.

Las primeras campaas fueron dirigidas contra el territorio aquitano, que Carlomagno
consigui conquistar definitivamente en el 768. Por consejo de su madre, Carlomagno
tom en el 770 en matrimonio a una hija[6] del rey lombardo Desiderio (756-774),
pese a la oposicin del papa Esteban III (768-772). El consejo de Bertrada era acertado,
dado que si Carlomagno estaba aliado con Desiderio, Carlomn no se atrevera a iniciar una
guerra civil. Carlomagno repudiara a su mujer menos de un ao despus de la boda, lo que
agravi a Desiderio, quien se ali con Carlomn e inici las hostilidades contra el Papado.

Sin embargo, en el 771 mora Carlomn y su viuda y herederos huan a la corte de


Desiderio[7] mientras Carlomagno reunificaba todos los territorios. Para atacar a los
lombardos, primero lanz una brutal campaa contra los sajones en el 772 en la que
destruy gran parte de sus lugares sagrados[8], incluyendo Irminsul o Yggdrasil, un
rbol sagrado que, segn la leyenda una el cielo y la tierra, y donde Odn se sacrific.
Lgicamente, en cuanto el grueso del ejrcito carolingio se alej, los sajones lanzaron un
brutal ataque que destruy todas las guarniciones francas en su territorio. Era el inicio de
una guerra que durara ms de treinta aos.

Los carolingios cruzaron los Alpes en el 773 en socorro del nuevo papa, Adriano I (772-
795), poniendo cerco a Pava hasta su rendicin en el 774, ao en el que Carlomagno
tom el ttulo de Rey de los Lombardos[9], eliminando el reino lombardo para
siempre y reafirmando la Donacin de Pipino al Papado. Sin embargo, algunas ciudades
que el Papado exiga, como Venecia, las reserv Carlomagno para pactar en un futuro no
muy lejano con el Imperio Bizantino.

Mientras, en el territorio hispano, las campaas de Abd al-Rahmn I (756-788), haba


puesto la casi totalidad de la Pennsula Hispana a sus pies. El val de Zaragoza,
Husayn de Zaragoza, pidi ayuda a Carlomagno, quien en el 777 atraves los Pirineos
buscando ampliar sus conquistas, capitulando Pamplona, en manos de los vascones sin
lucha mientras que Carlomagno se diriga hacia Zaragoza.

Al llegar a la ciudad, el gobernador se neg a abrir la puerta, decidiendo Carlomagno que


podra tomarla por asedio. Fue un error: se encontraban en territorio hostil, sin posibilidad
de tomar Zaragoza y las enfermedades y falta de alimentos empezaron a diezmar a su
ejrcito. Esto, unido a un nuevo ataque de los sajones en el 778, dirigidos por Widukind,
caus la retirada de Carlomagno.

Es en este momento cuando se produjo el desastre de Roncesvalles, en el que los


vascones golpearon a traicin la parte trasera del ejrcito carolingio mientras que ste era
vulnerable antes de su paso por los Pirineos. Lo que se olvida sealar a la historiografa
es que la emboscada vascona se produjo en respuesta al brutal ataque que sufri la
ciudad de Pamplona por parte de Carlomagno, que arras hasta sus murallas, buscando
resarcirse del desastre de Zaragoza y obtener un cuantioso botn. Esa accin s que fue
traicionera, pues los vascones haban permitido el paso del ejrcito carolingio sin causar
problemas y se encontraron que una de sus principales ciudades fue arrasada hasta casi los
cimientos.

La campaa de Carlomagno en Hispania fue el peor desastre de toda su vida: la


retaguardia carolingia fue totalmente aniquilada y cuando los francos se reagruparon, los
enemigos haban desaparecido. Entre los cados se encontraba un supuesto sobrino de
Carlomagno, Hroland o Roland, del cual se compondr uno de los ms bellos poemas de la
literatura francesa en el siglo XI, La Chanson de Roland, relatando su muerte.

Segn Nicolle, las guerras contra los sajones hasta ese momento haban buscado ms la
conversin de los sajones que su conquista. La situacin haba cambiado: Carlomagno
usara cualquier medio a su alcance para la conquista, como deportaciones forzosas de
tribus sajonas al interior de su reino, disgregndolas y, por ende, fragmentando sus fuerzas,
poltica unida a autnticos baos de sangre hasta conseguir la sumisin y conversin de
Widukind en el 785 y la conquista de Sajonia. Aunque hasta el 804 todava continuaran
existiendo revueltas, stas seran de una magnitud mucho menor y ms controlables.

Lejos de terminar las guerras, estas continuaron, pues cada conquista pona a los
francos en contacto con nuevos pueblos que planteaban nuevos problema. En el 787 el
ducado lombardo de Benevento acept la soberana de Carlomagno, pero esto nada ms que
durara hasta el 792, cuando volvieran a declarar su independencia y no pudiese volver a ser
tomado. Tras la conquista de Baviera y Carintia en el 788, los carolingios atacaran por
primera vez en el 789 a los varos, cuyo podero militar se quebrara en el 796, unido a la
conversin al Cristianismo de sus lderes. Posteriormente, los blgaros, dirigidos por Krum
(803-814) remataran el poder varo, permitiendo la entrada en la llanura pannica de los
magiares, quienes en un futuro supondrn una gran amenaza para los sucesores de
Carlomagno.

Para cuando Carlomagno fue nombrado en el 800 Emperador de Occidente, haba pasado
las peores campaas contra sus enemigos. Las siguientes campaas fueron ms sencillas, ya
que las tribus eslavas fueron sometidas sin grandes dificultades por su fragmentacin
poltica, como los eslavos bohemios o los eslovenos, que se declararon vasallos del
Emperador, conservando parte de su autonoma.

Carlomagno volvera a cruzar los Pirineos en respuesta a un ataque musulmn que lleg
hasta Narbona en el 793. Entre los aos 796-811, el emperador haba conquistado los
suficientes territorios al sur de los Pirineos como para crear la Marca Hispnica, que
durar hasta el 825-826.

Carlomagno se enfrentar tambin a la creciente amenaza de los escandinavos. Los


daneses haban acogido en su corte a numerosos refugiados sajones, quienes relataban
terribles historias sobre la violencia de los francos y su fervor religioso, por lo que el rey
Godofredo I (aprox. 804-810) mand construir o ampliar la Danevirke,[12] que protegera
Jutlandia de un posible invasin franca que nunca se produjo. Esto le permiti lanzar varios
ataques sobre la costa de Frisia, reclamando diversos territorios de la misma y a atacando a
los aliados de los francos.

Carlomagno pagaba a los propios habitantes de esta zona para su defensa ya que se vea
impotente para defender estas costas, debido a la propia extensin del Imperio Carolingio.
Tras la muerte de Godofredo, le sucedera Hemming (810-812), quien firm con
Carlomagno el Tratado de Heiligen (811), por el que se estableca una paz entre ambos
poderes que slo se mantendra unos pocos aos.

Aunque Carlomagno haba conseguido expandir el Regnum Francorum hasta lmites


jams soados, lo cierto es que la propia extensin del mismo, unida a la inmensa
heterogeneidad de sus habitantes, cultural y socialmente hablando, hacan muy
complicado que este gigante pudiera mantenerse en pie durante demasiado tiempo.
Pronto se veran las grietas que lo resquebrajaran.