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TRILHA DOS SALTEADORES

ALF REGALDIE
Bob O cara! A mocinha tambm no fica atrs. Unidos
a mais gente honesta da cidade e do rancho da mocinha,
combatem o crime a bala, e com tima pontaria! O alvo
uma quadrilha de bandidos acostumados a assaltar bancos
e roubar gado, e no tinham medo de ningum, j que
ningum conseguia lhes fazer frente. At se depararem com
Bob...

Titulo original:
SALTEADORES ENCUBIERTOS
ALF REGALDIE

Disponibilizao: Luiz
Reviso: Lel
Formatao: Marina
Digitalizao: Marina
130522 // 510315
CAPTULO I

Robert Milton debruou-se junto grade da caixa do


Banco de Crdito, em Great Bend.
O caixa, Dick Manson, saudou-o com gesto amvel.
Mais um depsito, rapaz?
Quinhentos dlares apenas. Quero estabelecer-me,
mas ainda faltam muitos dlares.
Voc vai conseguir, Bob. Sabe economizar e se vira
para ganh-los.
Mas s vezes tenho de recorrer ao jogo.
No h mal nenhum em jogar limpo, Bob. Ningum
pode reprova-lo por ter
sorte e saber tambm como realizar as apostas. Voc
conseguir o dinheiro que precisa.
Espero que sim. Eu me contento com um pequeno
rancho, uma boa manada e um grupo de vaqueiros a quem
possa tratar como amigos.
E uma linda mulher ao lado, no?
Bem, isso o principal.
Manson assinou o recibo de depsito e o entregou a
Robert.
Boa sorte, Bob.
Nesse mesmo instante entraram quatro homens. Robert
virou-se instintivamente e viu que os quatro tinham as
armas engatilhadas.
Quietos todos! disse um deles.
Alm dos trs funcionrios do banco, apenas Milton
estava l dentro. Rapidamente, e sem ser observado, sacou o
Colt e fez fogo.
O que dava as ordens foi o primeiro a ser alvejado, mas
saltou e a bala apenas bateu no seu Colt e lhe arrancou o
leno do rosto, ferindo-o na face direita. Respondeu
imediatamente ao fogo.
Bob caiu para trs e o sangue escorreu-lhe do peito.
Sentiu como se alguma coisa tivesse explodido dentro dele
e desfaleceu. A cabea tambm sangrava.
O ladro que fora ferido por Milton aproximou-se dele,
recolocando o leno no rosto, e deu-lhe um pontap na
perna para certificar-se de que ele estava fora da jogada.
No percamos tempo disse o que parecia ser o
chefe e que sangrava no queixo. J teve muito barulho.
Tragam a sacola e virando-se para Dick,
continuou: Depressa, ponha tudo que tiver em caixa na
sacola.
Manson obedeceu contrariado.
Rpido! insistiu o bandido.
Est quase tudo a...
No tente nos enganar disse o chefe com voz
ameaadora Sabemos que chegou hoje o dinheiro para
ajudar os lavradores.
Neste caso, sabem mais do que eu, Isto tudo que
temos aqui. Se no acreditam, entre e olhem. J esto
levando bastante.
No voc quem vai nos dizer se temos bastante ou
no...
Se esperarem mais dois dias vocs podero levar o
depsito do governo em nome do3 lavradores. Mas hoje
impossvel. A remessa est atrasada disse outro empre-
gado.
Sabemos... comeou a dizer o ladro.
Sabem o mesmo que ns. O dinheiro devia ter
chegado ontem noite. Mas no chegou.
Um deles aproximou-se de Manson e olhou o interior da
sacola.
Se o dinheiro dos lavradores no aparecer,
comearemos a distribuir chumbo disse, enquanto
examinava os maos de notas talvez assim vocs se
lembrem de onde o guardaram.
Neste instante falou outro dos empregados :
Se no acreditam, entrem aqui e vejam com seus
prprios olhos.
Um quinto assaltante, que acabava de entrar, disse
ansioso:
Vamos logo com isso! L fora j comeam a perceber
o que aconteceu aqui.
Um deles decidiu-se ento a entrar no escritrio.
Revirando as gavetas e espalhando os papis que o
atrapalhavam, concluiu que no havia mais nenhum dinhei-
ro ali.
Fez um sinal ao chefe.
Muito bem disse ele vamos embora. E
virando-se para os empregados: Mas percebermos que
nos enganaram, vocs no tero salvao.
Recolheram a sacola e saram rapidamente. J do lado de
fora, o chefe avisou:
No tentem nos seguir...
Saram em disparada pela rua central da cidade.
Manson e os dois colegas de trabalho correram para
junto de Milton.
Um deles exclamou:
Eles o mataram!
Manson, silencioso, aproximou o ouvido do peito de
Bob e ps-se a escutar, enquanto lhe procurava o pulso.
Est vivo! Tragam o mdico, rpido.
melhor lev-lo de uma vez, pois assim pouparemos
tempo.
Isso mesmo concordou Manson, erguendo Bob
com cuidado.
Ajude aqui disse outro empregado.
Carregado pelos trs, Bob foi retirado do banco. Pouco
depois estava na casa do mdico.
Foi posto sobre a mesa de operaes, e o mdico dava as
ordens.
Tirem a camisa dele, enquanto preparo os
instrumentos.
Com muito cuidado, limpou-lhe o ferimento da cabea.
Era coisa superficial, e deteve-se ento na ferida que ele
tinha no peito.
Esse rapaz nasceu de novo comentou, enquanto o
examinava. A bala est alojada nos tecidos, ser fcil
retir-la.
Quando terminou a operao, sempre ajudado pelos trs
empregados do banco, Bob j recobrara os sentidos.
- O que aconteceu? perguntou, aturdido.
Procure no falar muito recomendou o mdico.
O assalto...
No se preocupe mais com isso pediu Manson.
Mas o meu dinheiro disse Bob, gemendo Eles
levaram tudo?
No se preocupe, rapaz tornou a pedir Manson.
Voc tem o recibo do banco, e isto lhee garante pelo menos
uns quatrocentos dlares, dos seus quinhentos que foram
levados.
De qualquer forma, esses bandidos vo devolver tudo
que levaram.
O que voc tem a fazer agora descansar. Se eu
tivesse algumas economias, confesso que daria os cem
dlares restantes, para que no perdesse nada.
Obrigado, Manson, mas no s por isso. Eles
merecem uma lio.
Voc no conhece essa gente.
No se excite tanto, rapaz recomendou o mdico.
O doutor tem razo, Bob.
Ficaram em silncio, enquanto o mdico terminava de
fazer-lhe o curativo.
Dentro de poucos dias estar em forma disse por
fim o mdico. Mas no faa excessos nos prximos dois
dias,
Fique tranquilo, doutor. Eu vou ter cuidado.
Quanto aos seus dlares, Bob, acredito que o gerente
os reponha integralmente disse Manson. Afinal, voc
se arriscou para defender o estabelecimento, e no somente
o seu dinheiro.
Obrigado Manson. O que importa agora que eu sa
vivo. Mas o que me desagrada a intranquilidade em que se
vive com tantos assaltantes soltos.
Manson pensou um pouco.
Tive informaes sobre um bando que vem agindo h
algum tempo. A maneira de agirem coincide com a desses
cinco.
Ento este no foi o primeiro golpe deles?
Parece que no.
Pode me dar uma informao completa sobre eles?
Claro que sim disse Manson . Eu me preocupo
com estas coisas, porm nosso gerente no permite que
tenhamos armas. Ser que est pensando em arriscar a vida
por to pouco?
Quanto eles levaram?
Vinte mil dlares.
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Se eu recuperar esse dinheiro, ganho dez por cento,
no ?
Naturalmente.
Neste caso, eu vou recuper-los.
Mas por dois mil dlares...
E farei um servio de utilidade pblica, eliminando
mais esses marginais.
Mas voc tem um emprego no rancho. ..
J estou meio farto desse trabalho. Tenho vontade de
viajar um pouco, conhecer novas terras e outras pessoas.
E vai tirar o que j economizou, para queimar tudo
numa louca empreitada?
No se preocupe. No vou mexer no que est
guardado no banco.
Bem, eles agem nesta regio, de seis em seis meses
mais ou menos. Roubam e desaparecem logo em seguida.
Veja se consegue saber mais detalhes. Eles vo pagar
por estes dois ferimentos.
Amanh eu lhe dig alguma coisa mais prometeu
Manson. Pode passar pelo banco?
Quero saber tudo hoje mesmo. Vou acompanh-lo...
Nem pense nisso, rapaz interveio o mdico.
Doutor, eu lhe agradeo pelo que fez, e por favor,
diga quanto lhe devo. Mas estou me sentindo bem e vou
acompanhar Manson at o banco.

CAPTULO II

Robert Milton, um ms mais tarde, chegava a Concho,


no Territrio do Arizona. Fora ter ali, seguindo as pistas do
que parecia ser o chefe do bando que assaltara o Banco de
Crdito em Great Bend.
Mas, em Concho as pistas se perdiam. E isto significava
que ele estava na cidade ou nos arredores. Bob achou
melhor no fazer perguntas. Isso despertaria suspeitas.
Tendo iniciado a busca logo aps o assalto, conclura
que o bando se dispersara logo aps sarem de Great Bend.
No dia seguinte encontrou algumas indicaes sobre o chefe
do bando, em Wichita. E isso graas ao ferimento que lhe
causara.
Convencido de que era ali que estava a presa, Robert
Milton resolveu arranjar emprego num rancho, coisa muito
fcil naquela regio, pois assim no despertaria suspeitas
com sua presena ali.
Preparou-se para entrar no banco e depositar parte do
que levava para as despesas, saindo em seguida para
procurar emprego.
Notou ento o ar suspeito de um grupo de cavaleiros que
se aproximavam pela rua principal, num total de sete. Suas
suspeitas se confirmaram ao ver que todos estavam
mascarados.
As pessoas, j percebendo o que ia acontecer,
procuravam proteger-se. As portas foram trancavam. Uma
pequena charrete, no entanto, mantinha a marcha. Nesse
instante passava diante do banco. Os cavalos bem tratados e
lustrosos eram conduzidos por uma mulher jovem. Ao
perceber que se iniciava um assalto, ela pegou o rifle e abriu
fogo. O bando atirou contra os finos eixos da charrete que,
partindo-se, provocaram a virada do carro, e a jovem foi
jogada fora.
Robert correu para ajud-la. Segurou-a por um brao
fazendo-a erguer-se.
Corra para o banco!
Mas... inquietou-se ela.
Faa o que eu digo! ordenou Bob.
E dizendo isso se jogou no cho para desviar das balas
que os bandidos disparavam contra ele. Sacou a arma e
abriu fogo. Os dois assaltantes mais frente surpreenderam-
se com a ao rpida e foram atingidos, caindo no cho.
O resto do bando organizou o ataque. Bob mudou de
posio, livrando-se assim dos novos disparos que lhe
dirigiam.
Errou a pontaria dessa vez e atingiu um cavalo que,
caindo por terra, derrubou o cavaleiro. O homem bateu com
o rosto numa das rodas da charrete e caiu esticado ao lado
da calada.
O bando estacou rapidamente. Em poucos segundos
tinham sofrido trs baixas, e todas provocadas por um s
homem. Ele se posicionara de tal modo que no seria fcil
acert-lo.
O rifle da moa estava ao alcance da mo de Robert, que
no hesitou em peg-lo. Fazendo cuidadosa pontaria, tornou
a atacar.
Os bandidos respondiam ao fogo, e o tiroteio era
cerrado. Um dos colts de Bob j estava descarregado. Com
o rifle, atingiu outro dos assaltantes, tirando-o de combate.
A situao dele, no entanto, estava ficando difcil. A
munio estava terminando. No Colt restava apenas uma
bala. E este j era o seu segundo revlver.
Viu quando um dos bandidos correu, procurando abrigo
atrs do bebedouro, perto da cocheira da cidade. Abriu fogo
com o rifle. Mais um do bando caiu fulminado.
Os outros dois que sobraram compreenderam que Bob
estava com problemas de munio. Ento atiravam sem
parar.
Neste instante, a moa que ele socorrera, saiu do banco
e, abrigando-se numa esquina, comeou a atirar.
Bob aproveitou a surpresa dos dois inimigos e
rapidamente recarregou um dos revlveres.
O tiroteio recomeava agora dois a dois. A moa atirava
com calma e serenidade. Tinha excelente pontaria.
Os assaltantes ficaram inquietos, e um deles
compreendeu que precisavam agir com rapidez. Numa
corrida desesperada, foi para junto dos cavalos. Quando
saltava para montar, uma bala o atingiu. O salto ficou
incompleto e ele caiu morto ao lado do cavalo.
Foi ento que Bob gritou para o ltimo dos bandidos:
Jogue a arma fora! Levante as mos e saia da se
quiser salvar a pele.
Pensa que me interessa salvar a pele agora? Para que
me enforquem depois?
Atirou com fria e saiu da trincheira, tentando
surpreender os dois inimigos.
Em dois saltos chegou at junto de um cavalo e o
montou, fustigando-o com as esporas.
Robert apontou a arma. Estava disposto a no deix-lo
escapar.
Mas o animal, ferido pela violncia com que o bandido
lhe fincava as esporas, empinou furioso, atirando o
cavaleiro para o ar. O homem caiu no cho, batendo com a
cabea no solo ressequido da rua.
Robert compreendeu que aquele tambm estava morto.
Ainda com a arma na mo, aproximou-se do que cara
prximo charrete e percebeu que ele ainda estava vivo.
Agachou-se junto do bandido e examinou-lhe a cabea.
Ele estava gravemente ferido. Robert segurou-o pelos
ombros.
Solte-me pediu ele, com voz fraca.
Vou lev-lo ao mdico disse Bob.
intil, estou morto. Talvez seja melhor, mesmo. E
os outros?
A voz estava cada vez mais fraca.
Mortos respondeu Bob.
No podia ter dado certo... Eu avisei. Isso foi uma
loucura.
Robert olhou para a jovem que se aproximava.
Quem teve a ideia de fazer este assalto?
O chefe... E o outro... Mas eles no esto aqui, como
ns.
Eu sinto muito por voc disse Bob, curioso.
Eles se encarregaram de afastar o xerife...
Como o afastaram?
Assaltaram uma diligncia. E no pde dizer mais
nada. Robert dirigiu-se moa:
s vezes eu acabo tendo pena destes sujeitos. Mas na
verdade eles no merecem...
lamentvel, de verdade. Acho que voc tem razo.
Olharam-se em silncio.
Custei a compreender o que voc ia fazer quando me
empurrou para o banco.
No havia tempo para explicaes, e no podia ser
muito delicado.
Naturalmente disse a moa, com um sorriso pouco
alegre.
As pessoas comeavam a se aproximar dos cadveres.
Um pequeno grupo se aproximou de Robert e da moa, e
um dos curiosos deu um pontap num dos mortos.
Bob indignou-se.
J pagaram com a vida. No toquem nos cadveres.
Os mortos merecem respeito.
Respeito? respondeu o homem. . E o susto que
nos causaram?
O susto foi to grande quanto o nosso, que os
derrotamos enquanto voc se escondia em algum buraco?
retrucou Bob, furioso.
O homem calou-se envergonhado, e um velho
funcionrio do banco aproximou-se.
Acabou envolvida em tudo isto, foi muito
desagradvel, Srta. Driscoll.
No podemos fugir a certas obrigaes, senhor. Tinha
de ajudar o cavalheiro que me salvou. sempre
desagradvel atirar contra algum.
Isso verdade, senhorita disse Robert mas s
vezes a gente comeaa fazer a coisa sem pensar muito bem.
Eu comecei por causa disto e mostrou a cicatriz junto aos
olhos.
Agora compreendo por que agiu com tanta dureza.
Essa no a nica lembrana que me deixaram, mas
isso no quer dizer que no possa existir sempre uma
dvida, e mesmo uma reprovao sincera.
Eu compreendo.
A diligncia estava se aproximando do povoado. J se
ouviam o galope dos cavalos e o estalar do chicote do
cocheiro.
frente da carruagem vinham o xerife e mais trs
homens, que se detiveram porta do banco.
O Que houve aqui? indagou o xerife, espantado.
Robert Milton experimentou uma intensa inquietao ao
fixar os olhos num dos que chegara com o xerife.
O homem, que aparentava uns quarenta anos, tinha uma
cicatriz em uma das faces.
Exatamente na face direita. Fora naquele lugar que Bob
atingira um dos bandidos no assalto ao banco, em Great
Bend.
Pde observar que a ferida era recente, apesar de j estar
cicatrizada. Um ferimento que podia ter sido causado por
uma bala de raspo.
O quarento tinha um aspecto bizarro, entre militar e
vaqueiro. Em Great Bend, Bob vira-lhe o rosto por uma
frao de segundos, mas sua memria lhe dizia que era o
mesmo indivduo.
Naquela ocasio o vira contra a luz. Era preciso procurar
uma posio semelhante para fazer a prova.
Foi ento que percebeu que estava sendo observado
insistentemente pelo mesmo homem.
Achou ento que era preciso disfarar a suspeita.
Robert pareceu acordar de repente quando ouviu a Srta.
Driscoll relatar em poucas palavras o que acontecera. Todos
o olhavam, interessados, ele era o centro das atenes.
O xerife estava furioso.
Eles me enganaram! Atacaram a diligncia, e
praticamente nem roubaram nada de muito importante.
Tiraram-me da cidade, como se eu fosse um imbecil....
A Srta. Driscoll disse em tom brincalho:
Sempre acontecem coisas assim com o senhor...
O que teria feito no meu lugar? Pode me dizer?
indagou ele, aborrecido.
difcil responder. Com a experincia que o senhor
tem, devia ter mandado algum de confiana, seus
ajudantes, por exemplo. Em seu lugar, eu teria ficado no
povoado para ver o que acontecia.
O xerife, que dava mostras de desalento, respondeu:
Da prxima vez o que farei.
Robert desculpou-se, dizendo:
Sinto muito ter tomado a defesa do banco em minhas
mos, mas vim fazer um depsito, e o que farei ainda,
antes que venham outros assaltantes, pois assim a
responsabilidade ser do banco.
Falou em tom bem-humorado.
A jovem de cabelos escuros e pele morena fitou-o com
olhos claros e profundos e apressou-se em dizer:
Voc quem deve nos desculpar. Fiquei entretida
falando tanto e deixei-o sozinho.
Eu vejo que voc agora est em boas mos disse
Bob, sorrindo. S e salva.
Gosto do seu senso de humor, forasteiro. No daqui
mesmo, no ?
Exatamente. Mas por aqui no tm senso de humor?
Uns sim, outros no respondeu a moa, tratando
de se colocar altura de Bob no sarcasmo.
Como em todos os lugares. E isto o que aborrece,
porque s vezes no se compreende algum e...
Que tal se eu comear me apresentando?
perguntou a bela morena.
Sou eu quem deve comear a apresentao. Meu
nome Robert Milton, sou vaqueiro e estou procura de
emprego.
E a um cara como voc deixaram sem emprego?
perguntou ela, em tom de brincadeira.
Muitos no sabem apreciar o que bom de verdade.
Tudo apenas porque dei um soco no capataz. Fez uma
pausa e acrescentou: No devia ter falado isto, assim ser
mais difcil achar trabalho, ainda que a verdade deva
sempre ser dita. Olhou ento fixamente para o xerife.
Este e a moa riram, enquanto o homem da cicatriz
permanecia srio.
Sou Eva Driscoll disse a moa, estendendo-lhe a
mo.
um prazer conhec-la, senhorita.
De verdade?
De verdade.
Nosso xerife Paul Loos. um bom sujeito.
Isto salta vista. um prazer, xerife.
Eu devo agradecer a voc, Robert. Mas no momento
o maior problema o do Sr. Dean Hudkins, diretor e
acionista do banco. No sabe se deve ou no dar a voc uma
recompensa.
Ele no me deve nada. No requereu meus servios, e
nem sequer estamos certos de que a inteno desses homens
era assaltar o banco. Pelo menos, no disseram nada
disse brincando.
Hudkins ficou ligeiramente confuso ao estender a mo
para cumprimentar Bob.
O homem das lentes de aro de ouro apressou-se a dizer:
No se acanhe em receber a recompensa devido
presena da Stra. Driscoll.
Como queira, de fato gastei algumas balas.. . Se
quiserem indenizar-me, isso pode ser posto na conta que
vou abrir. Pretendo comprar um rancho com o dinheiro do
meu trabalho, e uma recompensa no ser mal vista
sorriu para o xerife.
Neste instante, Eva virou-se para ele.
Aqui est o capataz do rancho de minha me, Robert.
Ted Power. - Foi com dificuldade que Bob apertou a mo
do capataz. O mesmo que antes imaginava ser ajudante do
xerife. A cicatriz no rosto o fazia sentir repulsa por aquele
homem.
Os dois ajudantes do xerife tambm foram apresentados.
E os cadveres comearam a ser removidos.
Xerife, preciso dizer-lhe mais uma coisa disse
Bob.
Pois no.
Um dos bandidos, antes de morrer, disse que o senhor
fora atrado para fora da cidade por duas pessoas.
Isso j se sabe interrompeu Ted.
Mas importante que a suspeita que temos seja
confirmada pela confisso do bandido.
No vejo a menor importncia nisto insistiu Ted.
Mas eu sim. Existem na verdade dois responsveis,
que ainda esto livres e podem reorganizar o bando quando
quiserem. E nem sempre se poder contar com a sorte que
se teve hoje.
Claro que teve sorte. Nem sequer foi tocado disse
Ted Power, com visvel ironia, mastigando cada palavra.
Espero que no lhe tenham feito nada de mal tambm
respondeu Bob, com ironia redobrada.
Power mostrou-se furioso, e Eva o conteve com um
gesto.
Eu tambm tive de vir fazer um depsito. Ted devia
ter-me acompanhado, mas como desapareceu de manh sem
dizer nada...
Power se apressou a responder:
A Sra. Driscoll no disse que precisaria de mim.
Mas tambm no lhe deu ordem para ausentar-se.
Mas no faz mal, tive oportunidade de passear. E... De
sentir-me importante.
A. senhorita deve se sentir sempre importante e...
Linda disse Milton.
Obrigado, Robert, mas no gosto de galanteios.
No so galanteios, disse apenas a verdade.
Est bem, vamos andar por a? - E virando-se para
Power:
Pode voltar ao rancho, Power. Avise a mame que
estou bem e que irei em seguida.
Eu vou esper-la, senhorita. No deve andar s.
Eu vim sozinha... E talvez tenha companhia na volta.
Faa o que estou dizendo.
Mas e a charrete? Como vai voltar sem conduo?
Eu me encarregarei disso, Power. Voc faz mais falta
no rancho do que aqui insistiu Eva.
Ted Power compreendeu que a linda morena queria ficar
a ss com Robert.
E por isso o manteve sob um olhar fixo.
Aconteceu alguma coisa, Ted? Alguma dvida?
indagou Bob.
Eva encarou o capataz. irritada, e ele apressou-se em se
desculpar:
No se aborrea senhorita... Tudo isto me perturbou
um pouco, apesar de minha experincia. Estou
desconcertado.
Eva no se preocupou em responder.
E dirigiu-se a Bob:
Vamos fazer o depsito.
Ah, sim. No vou fazer um depsito muito grande,
mas prefiro ver meu dinheiro em lugar seguro.
Tem medo de perd-lo?
Tudo que a gente custa a ganhar no gosta de perder.
Eu tambm penso assim. No gosto de perder o que
tenho, apesar de no trabalhar para ganh-lo. No me
deixam fazer nada. Eu sempre tive vontade de sentir-me
til.
Tudo tem seu tempo. Voc ainda muito nova.
Nem tanto. Vou fazer vinte e dois anos. Pareo ter
menos?
No posso dizer que parea uma menina. Sua beleza
de mulher no o permite.
Nunca me deixam fazer nada. Nem minha me, nem
Ted. Muitas vezes ela se deixa influenciar por ele.
Tenho a certeza de que ele no gostou de mim.
Talvez tenha ficado um pouco enciumado.
Estar enamorado de voc?
No sei, mas nunca foi indiscreto ou desrespeitoso.
Alm disso, muito mais velho que eu.
No, Power no to velho.
Uns quarenta anos retrucou Eva.
Onde ele arranjou aquela cicatriz no rosto?
Disse que foi numa briga qualquer em Wichita.
Quando conduzia o gado para venda. Mas vamos esquec-
lo, ele no merece que se perca tanto tempo falando dele.
Voc tem razo.,.

CAPTULO III

A Sra. Driscoll sentia cada vez mais simpatia e gratido


por Bob medida que Eva ia lhe contando o que sucedera
naquela manh. A desconfiana que Ted se incumbira de
fomentar ia se dissipando.
Por fim ela disse:
No foi isso que Ted me contou. E vou chamar a
ateno dele no momento oportuno. No gosto de gente que
deturpa a verdade. Isto pior que a mentira.
Tem razo, Sra. Driscoll concordou Bob.
Mas vamos deixar Ted Power por enquanto. Falemos
do que lhe aconteceu em Great Bend, que voc ainda no
nos contou detalhadamente.
Pois no, senhora.
Bob recordou tudo que lhe acontecera, at o momento
em que caiu ferido. Quando terminou, fez questo de frisar
ter ferido o chefe do bando na mo e na face direita.
E acrescentou:
Os dois ferimentos foram causados pela mesma bala,
que ricocheteou no revlver do bandido e o atingiu no rosto.
Quanto tempo tem isso?
Um ms aproximadamente.
As duas mulheres trocaram um olhar de perplexidade.
Eva perguntou a Bob, em tom ansioso:
Voc est desconfiado de que o nosso capataz possa
ser o chefe dos assaltantes?
No gosto de dar passo em falso nem de lanar
suspeitas gratuitas.
Mas voc chegou a v-lo. Quando o atingiu, o leno
caiu do rosto dele.
Mas muito imprecisamente, foi tudo uma questo de
segundos, compreende?
Claro concordou Eva.
Eles estavam contra a luz, os rostos cobertos...
uma situao difcil disse Eva.
A cicatriz no rosto de Ted pode muito bem ter sido
causada pelo raspo de uma bala ricocheteada ponderou
a Sra. Driscoll.
Foi o que observei concordou Bob.
Ela continuou o raciocnio:
No dia em que aconteceu esse assalto em Great Bend,
Ted Power esta naquela regio, pois tinha ido a Wichita
vender o gado.
Eva tomou a palavra:
No consigo admitir que entre os homens de nosso
rancho exista um grupo de assaltantes.
Eu tambm acredito que com seus vaqueiros no haja
nada errado, excetuando-se Ted Power Fez uma pausa,
como se recordasse alguma coisa, e acrescentou: Eu vim
at aqui seguindo indicaes que me davam nos povoados
sobre um vaqueiro ferido no rosto, que vinha frente de um
grupo de outros vaqueiros.
Ainda vai chegar o momento em que no se poder
mais confiar em ningum disse Eva, preocupada.
Tolice, Eva. Sempre haver algum honesto, disposto
a nos ajudar.
possvel que voc tenha razo.
Das informaes que fui obtendo, consegui concluir
que o grupo de vaqueiros que vinha com o chefe do bando
nada tinha a ver com os assaltos.
Como assim? perguntou a Sra. Driscoll.
O bando se separou logo aps o assalto e cada um
tomou uma direo.
E se eles se reuniram depois? argumentou a Sra.
Driscoll.
No. mais provvel que o chefe tenha se refugiado
no meio de seus vaqueiros explicou Bob.
possvel concordou a Sra. Driscoll. Ele deu
aos vaqueiros a desculpa de uma briga qualquer, da qual
nenhum deles foi testemunha.
Robert, depois de pensar um pouco, continuou:
Quem pode se movimentar de um lado a outro, sem
precisar dar satisfaes aos vaqueiros?
O capataz respondeu Eva.
Exatamente.
O que pensa fazer em relao a Ted Power?
perguntou a Sra. Driscoll.
No momento nada. Tenho de esperar que ele mesmo
se traia.
Acha que esse assalto de hoje foi preparado por ele?
No me atreveria a afirmar. Power opera comumente
de seis em seis meses, poca de venda do gado, e sempre
longe do lugar onde mora. Montar um plano destes aqui
seria muito arriscado.
E por que ele no estava aqui no rancho esta manh
cumprindo o dever deke? comentou Eva,
Ainda no sei. Mas ele apareceu ao lado do xerife,
Eva, no se esquea.
Mas no deve se esquecer tambm o que disse o
bandido moribundo: "Dois chefes", lembra-se?
Como se esquecer isto?
Um deles podia ser o do assalto ao Great Bend, e o
outro o responsvel por este.
Mas temos que levar em conta a maneira diferente
como agem os bandos ponderou Robert.
Nisto voc tm razo concordou a Sra. Driscoll.
E, depois de uma pausa, interrompeu as dedues de
Bob:
Que tal esquecermos um pouco esse mistrio e
deixarmos de bancar os detetives por alguns instantes e ir
mostrar o rancho para Robert? E virando-se diretamente
para Bob: Precisa conhecer o quanto antes o terreno em
que vai trabalhar, Robert.
Estava ento resolvida a admitir Bob no rancho dos
Driscoll.
Robert regressou para Concho no meio da tarde.
A primeira pessoa que encontrou na cidade foi o xerife,
que lhe deu a impresso de que estava aguardando por ele.
Como vai a sua estada em Concho? indagou,
brincalho, Paul Loos.
Agora est mais tranquila, xerife.
Eu devia estar agradecido pelo que fez por mim esta
manh...
Mas no est?! indagou Bob, surpreso.
Exatamente.
Esperava algo assim. Quando fao um favor no
espero que me agradeam. E o que fao muitas vezes me
afastar, para que no me paguem com um coice.
Diabos, voc meio sarcstico.
Para casos como esse preciso ser, no acha?
Talvez.
O que fazia antes de ser xerife?
A guerra truncou minha vida. Tive de parar os
estudos. Pretendia ser advogado e chegar a juiz, quem sabe?
E na guerra?
Cheguei a capito, depois de passar por West Point.
Mas a disciplina lhe pesava em tempos de paz,
quanto mais na guerra, no , xerife? Deixou o exrcito.
Deve ter sido por isto, realmente. No podia suportar
certas coisas.
Devia ter voltado e terminado os estudos. Voc daria
um bom advogado.
Por que pensa assim?
Maneja bem as palavras e parece ser dono das
prprias ideias. No tem o aspecto de um homem rude.
E voc, tem tanta sorte sempre?
Acho que sim.
E nas mesas de jogo?
No nenhum crime frisou Bob.
Naturalmente os panos e as caixas dos bancos so
uma fonte de dinheiro disse o xerife.
O que est insinuando, xerife?
Que ir ao banco para fazer um depsito um bom
pretexto...
E depois eliminar todos os elementos do meu bando,
sem sequer ter entrado ainda no banco... Bob estava
ficando meio irritado.
Podia ser um bando rival.
Olhe, xerife, melhor abrir o jogo e parar de me
fazer acusaes, do contrrio ter que se explicar diante do
juiz. O senhor tem fama de ser uma boa pessoa, um pouco
ineficiente, mas nada alm disso, porm a mim no engana
to facilmente.
Vamos ver se nos entendemos, Robert Milton. Devia
estar agradecido e no estou. No gosto de heris, e voc
um deles. Entrou no meu terreno e me desmoralizou. Mas
tudo tem remdio.
E da?
Voc vai embora de Concho. Eu vou providenciar
uma boa recompensa e agradecerei publicamente. Mas de
nossa conversa ningum ficar sabendo.
No quero agradecimentos pblicos, nem
recompensa. Vim a Concho trabalhar e vou ficar aqui.
Mas no vai encontrar trabalho, pois ningum dar
emprego a voc, Robert.
Est mal informado, xerife. Amanh mesmo eu
comeo em um novo emprego.
No seja tolo, voc no me engana. Quem lhe daria
emprego sem antes vir me consultar?
J ouviu falar na Sra. Driscoll?
Vou falar com Power. Voc no vai entrar naquele
rancho.
Acho que Ted Power tambm no vai gostar da ideia
de me ver no rancho. Mas no tem jeito, xerife, eu vou ficar
mesmo no rancho da Sra. Driscoll.
Vou falar com ela.
Acho que vai perder tempo. Mas em todo caso, no
posso proibi-lo. Eu, de minha parte, vou falar agora com o
juiz. Quer acompanhar-me, xerife?
Eu o probo...
Que eu fale com o juiz? Voc deve estar louco,
xerife. Posso no saber quem est influenciando voc, mas
aconselho-o a que pense muito sobre tudo isto, xerife...
Voc vai partir de Concho, Robert... Eu estou
avisando.
Vai ser difcil me tirar daqui, xerife. H mais pessoas
agradecidas do que tipos invejosos... E se quiserem tomar
informaes sobre mim, s se comunicarem com o xerife
de Great Bend; ele vai dar informaes que deixaro voc
muito contrariado ...
Paul Loos nem sequer piscava. Estava confuso.
Finalmente animou-se a falar:
Eu podia det-lo por insulto a autoridade...
Por que no me prende? Eu no estudei leis, sou um
forasteiro. Est quase tudo contra mim. Assim,
conversaremos os dois com o juiz, e, quem sabe tambm o
xerife de Great Bend
Robert, em seguida, sorriu irnico.
O xerife se manteve em silncio, e Bob se afastou
despedindo-se com humor:
Vamos nos ver sempre, xerife...
Parece que no momento no temos soluo pensou
o xerife, a meia voz.
Se souber de algum rancho pequeno que esteja a
venda na regio, por favor, avise-me disse Robert de
longe. Gostei muito de Concho, e se aparecer um bom
negcio eu posso muito bem me estabelecer aqui.
Era s o que nos faltava! exclamou Paul Loos.
Na verdade, xerife, no o entendo. No consigo
compreender por que me odeia tanto.
Dizendo isso, Bob continuou seu caminho.
Paul ficou a olh-lo, at v-lo entrar pela porta do hotel
onde se hospedara na noite anterior, ao chegar a Concho.
No estou gostando disso disse Loos para si
mesmo, balanando a cabea.

CAPTULO IV

Em pouco tempo Robert Milton observou que sua


popularidade em Concho era bastante grande.
E que se Eva tinha do xerife uma boa impresso, apesar
de consider-lo relapso, a maioria da populao no
pensava o mesmo.
No restaurante do hotel, onde o xerife tambm estava
jantando, ouviu comentrios sobre ele prprio:
Ele pensa que, pelo fato de ter estado na guerra do
lado vencedor, e por ter chegado a capito, seremos
eternamente sditos dele.
No consigo entender como ele chegou a capito
disse outro.
Cuidado, Lynch. Esse sujeito se faz de tolo, mas no
nada disso. E tambm no nenhum covarde...
No sei o que dizer. Sempre chega tarde a todos os
lugares nos quais aconteceu alguma coisa da competncia
dele. Hoje mesmo, nem quando atacaram a diligncia ele
chegou a tempo de abrir fogo contra os assaltantes.
O que havia comeado a falar de Loos primeiro disse em
tom bem-humorado:
No deixe de levar em conta, Lynch, que ele no
podia estar de volta antes de o bando que invadiu a cidade
terminar o trabalho. . . Mas o que eu quero dizer mesmo
que ele no podia saber realmente que a diligncia seria
assaltada e a que horas, para estar l na hora exata. Voc
queria isso porque est aborrecido, por se tratar de uma de
suas carruagens...
Ele podia manter as estradas mais vigiadas. Sabe-se
que o nmero de assaltantes aumenta cada vez mais. No
entanto, ele e os homens dele esto sempre comodamente
sentados em Concho. No lhe pagamos para isso.
Ele vai dizer que os assaltantes no o avisaram que
iam agir fora e dentro da cidade, se reclamar dele... um
cnico sem-vergonha.
Robert olhou para aquele que chamavam de Lynch.
Sabia que os assaltos estavam a ponto de lev-lo falncia.
Seu nome era Steve Lynch, dono da companhia de trans-
portes que servia a muitas regies do Arizona.
A mesa na qual estavam Steve Lnch e seu amigo ganhou
mais dois ocupantes: Dean Hudkins e um outro que Bob
no conhecia, mas que, pelo aspecto, devia ser rancheiro.
Este props aos demais:
Que tal um joguinho?
O amigo de Lynch disse, aborrecido:
Nunca tenho sorte e sempre perco muito. Tenho que
largar este tipo de distrao.
Acabar se envolvendo com outras que lhe custaro
mais caro e que podem acabar com sua sade disse, com
um olhar de malcia e ironia na voz.
Todos riram.
Voc joga, Hudkins? perguntou Lynch.
Gostaria, mas o que pensariam as pessoas se vissem o
gerente do banco em um jogo de pquer?
No somos em nmero suficientes para formar a
mesa, e isso me alegra.
O dono da Companhia sugeriu:
E se convidssemos o forasteiro? Hudkins lhe deu
uma boa recompensa esta manh.
Quanto lhe deu, Hudkins? perguntou o amigo de
Lynch. Cinco ou seis mil?
Isso assunto do banco e de Robert Milton
respondeu o gerente.
Mas deve ter sido suficiente para que ele possa perder
uns duzentos ou trezentos dlares, certo?
Escute, Lloyd, esse rapaz ambicioso disse
Hudkins, interrompendo o assunto. Talvez queira
comprar o seu rancho.
Olhe, Hudkins, quem est falando em vender o
rancho? As coisas esto ruins, mas vo se resolver. No
tenho nada contra esse jovem vaqueiro, mas tambm no
acredito que tenha o suficiente para adquirir minha
propriedade, caso eu quisesse vend-la.
Vamos convid-lo para completar a mesa disse o
outro rancheiro que chegara com Hudkins, Hoot Kendall.
Acho que no est certo convidar algum que est
preocupado em economizar para se estabelecer
definitivamente e com o prprio trabalho disse Hudkins.
Mas no posso- impedi-los de fazer o que querem,
naturalmente.
Robert terminava de jantar. Hudkins levantou a cabea,
esticou o pescoo e acenou para ele.
Vou cumprimentar o heri do dia. E aproveitar para
dizer-lhe sobre a deciso do banco e de quanto ser a
recompensa.
Hudkins levantou-se e foi para a mesa de Bob, que o
convidou a sentar-se:
Obrigado. Milton... O conselho administrativo do
banco se reuniu e resolveu conceder-lhe uma recompensa.
Mil dlares.
Muito obrigado, Sr. Hudkins.
No nos interessou divulgar, mas a verdade que
tnhamos uma grande soma depositada hoje e voc a salvou.
Mas no queremos que saibam quanto lhe demos
exatamente, pois pensaro que somos mais ricos do que na
realidade, e isso seria desastroso. Voc compreende?
No se preocupe, pode contar com minha discrio.
Nunca divulgo muito coisas relativas minha vida
particular, e menos ainda questes que no me dizem
respeito.
E eu pessoalmente quero lhe agradecer.
No se preocupe em agradecer, Sr. Hudkins. O que
fiz foi porque achei que devia ser feito e pronto. Est tudo
certo.
Gostaria que nesta cidade algumas pessoas
pensassem e agissem como voc. Mas talvez eu esteja
querendo demais.
Bob sentiu naquelas palavras uma clara aluso ao xerife.
Mas absteve-se de fazer perguntas naquele sentido.
Hudkins prosseguiu:
O banco decidiu ainda apoi-lo com qualquer
recompensa de trabalho que o senhor deseje empreender.
Estamos certos de que sempre ser algo digno de ser
apoiado.
Muito obrigado. Esta manh eu lhe disse que sou
ambicioso. Meu projeto economizar ainda mais at
conseguir estabelecer-me com um rancho. Com seu apoio
moral, sempre ser mais fcil.
Voc ter o nosso apoio, e no somente moral.
Antes que Bob dissesse mais alguma coisa, o banqueiro
lhe falou:
Gostaria de apresentar-lhe alguns amigos meus. Dois
so rancheiros e o outro dono da empresa de diligncias.
Terei muito prazer em conhec-los.
Pois vamos at a mesa de Lynch. bom que se
ambiente. Quanto mais conhecer o terreno que est pisando,
melhor. Poder superar os problemas que surjam quando
tentar se estabelecer.
Robert compreendeu as ltimas palavras de Hudkins e
sorriu-lhe, mostrando compreenso.
Hoot Kendall foi logo falando claramente, mal Bob se
acercou da mesa:
Pensamos em convid-lo para um jogo de pquer,
mas Hudkins nos fez ficar com a conscincia pesada...
Riram.
No vejo nenhum mal nisso. Mas bom que saibam
que eu jogo bem, apesar de no ser profissional. Tenho
pouco dinheiro para jogar e muito para conservar
respondeu com bom humor.
Lloyd Morgan disse:
Em resumo: podemos perder bastante, mas no
podemos ganhar muito de voc.
Exatamente.
Jogamos apenas para nos divertirmos apressou-se
Kendall a dizer.
Isso problema de vocs disse Bob, rindo
quem avisa no pode ser chamado de traidor.
Mas hoje voc tem algo para perder disse Lynch.
Afinal, o banco deve ter sido generoso.
Assim . O Sr. Hudkins me honrou com a confiana
dele.
Voc fez um bom trabalho hoje. - Bob ficou srio e
cortou o assunto:
Vamos esquecer isso, senhores. Sou um vaqueiro e s
entendo de gado, o meu ofcio... Vamos a esse jogo, e me
permitam convid-los para um caf ou uma bebida, se
preferem. Eu voto pelo brandy.
Sentaram-se todos.
Eu, com caf, no dispenso o rum. disse Hudkins.
Bebida de pirata! exclamou estrepitosamente o
rancheiro Kendall. Na verdade, o que corresponde a
um banqueiro.
O ambiente era descontrado e alegre. Hudkins
respondeu:
A bebida no faz a profisso. A maioria dos va-
queiros bebe usque. Nosso amigo Milton pediu brandy.
Nem por isso vai deixar de ser vaqueiro.
Pouco depois, num clima de bom humor, iniciava-se a
primeira partida.
Jogamos como cavalheiros, ou como o que somos?
perguntou de repente o rancheiro Kendall.
Hudkins olhou para Bob, temendo que este se ofendesse.
Cada um vai jogar como . sempre o inevitvel, e,
cavalheiros ou no, todos somos pessoas honradas, pelo
menos enquanto no fique demonstrado o contrrio.
Lynch e Morgan estouraram em gargalhadas.
Voc no fcil de ser enrolado com palavras,
Milton. No cai em nenhuma armadilha disse Lynch,
rindo.
O jogo transcorria animado, e vez por outra, Bob
ganhava. Em pouco tempo poderia dizer que j sabia
exatamente o que eles eram, e como pensavam e agiam
Cada um dos companheiros de jogo mostrava-se mais com-
placente. Mas Kendall era sempre mais duro.
Por fim, ficaram apenas eles dois, numa das partidas.
Continuamos, Robert? perguntou Kendall.
Se for da sua vontade...
O xerife colocara-se por trs de Bob, e este imaginou
como Loos devia estar sofrendo com a sorte dele.
Kendall j estava perdendo mais de mil e quinhentos
dlares.
Posso jogar sob palavra? perguntou a Bob.
Naturalmente, no vejo por que no confiar na sua
palavra respondeu-lhe,
Duas horas depois, Robert tinha ganhado cinco mil
dlares. Apesar de, em determinados momentos, ter perdido
quase tudo que havia ganhado, recuperando em seguida.
Quer continuar jogando? voltou a perguntar
Kendall.
Por mim no faz; diferena. Mas no me agrada
ganhar mais.
De incio, pensei que voc teria medo. Vejo que me
enganei, Robert,
No sou muito medroso, Sr. Kendall. No entanto, no
posso nunca me arriscar a perder mais que um punhado de
dlares, pois ganho-os com muito esforo.
Se gostasse de jogo no pensaria assim respondeu-
lhe o rancheiro.
E acrescentou logo em seguida:
Voc tem razo. Perdoe o que eu quiser,
naturalmente.
Amanh, se no tiver trabalho noite, eu virei,
Kendall. Comeo a trabalhar no rancho da Sra. Driscoll. Se
no puder vir amanh, ser outro dia.
Na manh seguinte, hora combinada com a Sra.
Driscoll, Milton se apresentou no rancho.
Estava ali a maioria dos componentes da equipe de
vaqueiros, e foi a me de Eva, pessoalmente, quem fez as
apresentaes.
Os novos companheiros, um aps outro, foram
apertando a mo do forasteiro, cuja faanha do dia anterior
todos j conheciam.
Quem se absteve de cumpriment-lo foi o capataz Ted
Power. Inclusive no lhe dirigiu nem uma palavra de boas-
vindas.
O rosto da Sra. Driscoll, ao observar a atitude do
capataz, demonstrou preocupao e, virando-se rapidamente
para Bob, recomendou-lhe calma.
Eva, que tambm se achava presente, sorriu com malcia
e sem preocupao, dando a impresso de que esperava que
acontecesse uma luta entre eles.
Quando as duas mulheres j se haviam afastado, Power,
em tom zombeteiro, que no prenunciava nada de
agradvel, disse, dirigindo-se a Bob:
No me agrada ter vaqueiros milionrios aqui. Podem
considerar-se melhor que os outros, e isto eu no admito.
Principalmente em se tratando do mais novo contratado.
O milionrio sou eu, capataz? perguntou Bob,
irnico.
Acaso h outro milionrio aqui?
Eu tambm no sou milionrio. E assim, espero que
me perdoe se no fao caso de suas palavras. Claro que
ontem foi um bom dia para mim: seis mil dlares. Limpos...
Algo que no se consegue isso todos os dias.
Seis mil dlares! - exclamou admirado um dos
vaqueiros.
Um rancheiro se empenhou em perder, apesar de eu
t-lo advertido. Ganhei cinco mil dele... Isso para ele no
deve significar grande coisa.
como se tivesse levado duzentas e cinquenta reses
ao mercado e as houvessem roubado. Isso nada representa,
perto do que ele possui disse desdenhosamente Power.
Tem muito ladro que se arrisca por muito menos
disse outro vaqueiro.
Que tal se nos ocupssemos do trabalho?
Foi voc quem comeou a conversa, capataz. Ns
estamos apenas esperando as ordens.
Quem disse foi o vaqueiro mais velho do rancho. Ele
tomara grande simpatia por Bob, tanta quanto tinha de
antipatia por Ted.
Voc fala demais, Burt reclamou Ted.
No me aborrea, Ted. Quem est passando da conta
voc. Se voc tem inveja de Milton, j sabe o caminho.
Aprenda a jogar e enfrente Hoot Kendall. Vocs so bons
amigos, no?
Vamos esquecer o nome Kendall, est claro?
Seguiu-se um instante de silncio tenso.
E Power comeou a se dar conta de que os vaqueiros no
eram os cordeirinhos que sempre julgara, que o seguiriam a
qualquer parte.
Bastara a presena do forasteiro para que isso se
manifestasse claramente.
Por fim, ele resolveu distribuir as tarefas.
Temos que selecionar quinhentas cabeas e lev-las
para o pasto alto. Devem se unir ali s outras duzentas que
levamos antes.
Todos escutavam em silncio, sabendo de antemo que
Bob seria um dos escolhidos para aquele desterro.
O capataz apontou para Burt e disse:
Voc vai se encarregar de selecionar as quinhentas
cabeas. Voc sabe quais so as minhas ideias sobre isso,
no?
Sobre isso e outras coisas tambm.
A segunda parte do que disse coisa sua.
Muitas delas no so coisas minhas, capataz. O que
mais?
Para ajud-lo vo Coburn, Earl, Bridge e voc,
Milionrio _ acrescentou com sarcasmo.
Tenho nome, capataz. E no gosto de apelidos.
Voc muito convencido.
Eu diria que no gosto de provocaes e que voc as
est fazendo. Por que isso? Mania? perguntou Bob.
No tenho por que dar explicaes.
Naturalmente, mas apenas sobre o trabalho. Quanto
ao resto, abstenha-se de comentrios. Minha vida coisa
que diz respeito s a mim, capataz. Sou desses que sacodem
as pulgas quando elas comeam a incomodar.
O tom com que ele disse isso provocou o riso de todos.
O dio de Power lhe subiu cabea. E o primeiro
impulso que teve foi atacar Bob.
Mas o fez de forma inesperada, dirigindo-lhe um soco
para o rosto.
Robert, sempre mais ligeiro, saltou a tempo de se
esquivar do golpe traioeiro.
Mas o punho de Ted Power ainda o atingiu no brao e
Bob perdeu o equilbrio, caindo no cho. Isto fez com que
Ted pensasse que a vitria era dele e avanou, para
esmurrar o rosto de Bob.
Mas este se ergueu rapidamente e passou ao ataque.
O novo golpe de Power falhou e Bob, ao se esquivar, fez
com que ele fosse bater com o rosto junto a uma cerca. Com
muito custo manteve o equilbrio, mesmo assim, no
conseguiu se esquivar dos punhos de Bob, que o atingiam
no rosto e no estmago.
Power retrocedia o quanto podia para evitar os golpes,
mas era intil. Um novo soco no queixo o fez girar numa
meia volta, ficando ao alcance da esquerda de Bob, que a
usou com violncia.
O novo golpe foi desferido com rapidez e preciso. O
punho direito de Bob subiu ao ar e abateu-se violentamente
sobre o maxilar de Ted que, revirando os olhos, desabou
pesadamente sobre o cho batido do ptio.
Um fio de sangue escorria-lhe do nariz e dos cantos da
beca. O lbio inferior estava cortado.
Foi o prprio Robert que o ergueu, deixando-o sentado
junto a um mouro da cerca.
Ento esperou com pacincia que Ted estivesse em
condies de ouvi-lo, e disse em tom firme:
Escute bem, Power. Vai ter de me respeitar, da
mesma forma que respeita os outros.
Power o olhou com profundo dio.
E no v sair daqui correndo para contar o caso Sra.
Driscoll, porque ser pior para voc.
Eu no sou nenhum delator.
Receio que seja pior do que isso. Gostaria de saber o
que disse patroa para que ela me recebesse com as garras
de fora, logo que entrei na propriedade dela. Foi muito
difcil conquistar-lhe a confiana.
Os vaqueiros, que no o tinham visto chegar no dia
anterior, compreendiam agora que ele no mentia. Viraram-
se rispidamente para o capataz.
Este se sentia terrivelmente humilhado. Ps-se de p,
apoiando-se na paliada.
Dirigiu-se a Burt:
Faa o que eu disse. Leve com voc aqueles que
determinei. Leve ele tambm e apontou para Bob.
No queria cham-lo pelo nome, mas no se atrevia a
trat-lo por nenhum apelido, com medo da represlia.
E em seguida dirigiu-se aos outros:
Cada um sabe perfeitamente o que tem a fazer, no?
Os que pediram folga podem ir.
Fez um gesto, indicando que se mexessem.
Os vaqueiros moviam-se sem pressa. Ted percebeu que
perdera totalmente o prestgio no meio do grupo.
Quisera humilhar o novo vaqueiro, e, no entanto, fora
ele quem sara perdendo. Seria muito difcil continuar a se
impor na equipe dali para frente.
Lembrou-se da ferida que sofrer no Banco de Great
Bend e do homem que quase pusera tudo a perder.
Crispando as mos, disse para si mesmo:
Tenho de elimin-lo, no tenho outra soluo. Ou
ento fazer com que algum acabe com ele...
Enquanto isso, Bob, que ia com Coburn, Bridge, Earl e
Burt cumprir as ordens recebidas, perguntou a este ltimo:
Partiremos hoje mesmo?
No, amanh. Temos que preparar muita coisa para
levar. Ficaremos mais de um ms desterrados naquele pasto
l no alto.
timo que seja amanh. Assim, poderei ir forra
como prometi ao rancheiro Hoot Kendall.
Cuidado com ele, rapaz. Esse sujeito no me agrada
nem um pouco.
Nem a mim. Mas tudo veio de repente. Eu no
procurei coisa alguma, elas foram acontecendo. Os outros
dois eram diferentes dele.
Quem eram esses dois?
Um rancheiro chamado Lloyd Morgan.
Esse uma boa pessoa. Mas as coisas esto bem
ruins para ele. To mal ou pior do que aqui.
Aqui tambm vai mal?
No se pode dizer que vai mal, mas bem tambm no
est. Quem mais tomou parte no jogo?
Robert percebeu que o vaqueiro no queria falar sobre as
condies do rancho.
O dono da empresa de diligncias.
Steve Lynch. No m pessoa... As coisas tambm
vo muito mal para ele. Muitos assaltantes, alm da
competio.
Parece que aqui um lugar muito pouco tranquilo.
Mais do que as guas do Concho em poca de chuvas
grossas. Voc chegou em uma m poca.
De minha parte procurarei fazer o possvel para que a
atmosfera se descarregue.
Voc tem um inimigo perigoso: Ted Power.
Comeou a me provocar, mal me viu na rua. No
sabia sequer se eu pretendia trabalhar aqui ou em outro
rancho.
A cada dia Power fica mais estranho.
Coburn interveio para dizer:
Eu no consigo mais suport-lo. No ficarei muito
mais tempo por aqui. Se no me despedirem, vou me
demitir. No faltar quem me d emprego.
A nenhum de ns faltaria lugar para trabalhar. Mas j
estamos meio acostumados a este rancho, e a Sra. Driscoll,
se no fosse Power... concluiu Burt.
Os outros concordaram com um simples movimento de
cabea.
O que houve com Power para ter aquela cicatriz
profunda no rosto? perguntou Bob, de repente. Parece
coisa muito recente.
H um ms mais ou menos...
Briga?
Foi o que ele disse. Tnhamos terminado de vender o
gado em Wichita. Ele desapareceu noite, e quando voltou,
ao meio-dia estava ferido, cansado e insuportvel.
Pena que no o acertaram pra valer disse Coburn.
Ele no explicou o motivo da briga?
No muito bem. Disse que estava se divertindo, que
havia mulheres e usque.
Burt continuou a explicao de Coburn: - E de repente
se armou uma confuso.
Fui eu quem tratou do ferimento. Posso afirmar que
ele no tinha bebido.
No se preocupou em ir a um mdico, no lugar onde
se metera na briga?
No. Ajeitou-se como pde at chegar ao
acampamento. No era nada srio tambm. Ele teve muita
sorte.
Pouco depois, quando j haviam comeado o trabalho,
Coburn ficou alguns instantes a ss com Robert e disse-lhe
em tom confidencial:
Na manh em que Power apareceu ferido houve um
assalto a um banco em Great Bend. No comente com
ningum, apesar de eu achar que todos j sabem disso.
CAPTULO V

Quando terminou o trabalho, no meio da tarde, Robert se


dispunha a ir a Concho, onde Hoot Kendall provavelmente
o aguardava. Eva, no entanto, esperava-o.
J soube que teve um incidente com Power e que foi
ele quem provocou.
Espero que ele no torne a me provocar. A Sra,
Driscoll j sabe?
Ainda no. Mas vai acabar sabendo. Eu mesma vou
contar.
Obrigado.
verdade que voc vai com os outros para o pasto
alto levando quinhentas reses?
Sim, essas devem se juntar s outras duzentas que
esto l, e os trs vaqueiros que esto com elas vo voltar.
Mas isso uma espcie de desterro... Sempre se faz
um sorteio, mas desta vez parece que no houve isso.
No, no houve. Power escolheu quem devia ir.
Mas voc no protestou?
Por que haveria de protestar? Algum tem que fazer o
trabalho e eu sou um dos empregados. E ningum mais pro-
testou.
Esse foi mais um golpe sujo daquele cara. Alm
disso, no h a menor necessidade de manter l em cima
essas duzentas cabeas e menos ainda outras quinhentas.
Isso no me diz respeito, Srta. Driscoll.
Temos pastos de sobra aqui no plano. As chuvas
foram alm do necessrio
Talvez queira reservar os pastos... Este ano.
Bem sabe que no. Ele quis apenas afastar voc.
Fez uma pausa e mudou de assunto: Posso saber aonde
voc vai agora?
Vou at Concho. Vou dar a forra ao Hoot Kendall.
Ontem eu ganhei cinco mil dele.
Ento verdade?
. Ele foi quem quis... No precisa pensar mal de
mim.
No tenho o direito de pedir explicaes.
Mas eu lhe dou esse direito... E no quero que perca a
confiana em mim.
Mas claro que no. Somos amigos, no?
Camaradas de guerra, no esquea! E como a nica
amiga que tenho em Concho, tem todo o direito de pedir-me
explicaes.
Gosto muito que tenha ganhado esses dlares do
Kendall. Mas tenha cuidado, ele no flor que se cheire.
J percebi isso. Por isso mesmo procurei tratar Lloyd
Morgan e Lynch de modo muito diferente.
No sabia...
Robert, em poucas palavras, relatou-lhe o que acontecera
no restaurante do hotel na noite passada.
O que me espanta e admira que Hudkins ande com
Kendall.
Hudkins um avarento, isso no se pode negar, mas
bom sujeito. Em virtude do lugar que ocupa tem que manter
contato e ter amizade com gente desse tipo, como com Jerry
Peters, a quem acabar conhecendo, mais cedo ou mais
tarde.
E, dizendo isto, estendeu a mo para Robert. Depois
acrescentou:
Desejo que ganhe outros cinco mil. Gostaria de ver
voc dono de um rancho vizinho ao nosso.
Se o que deseja de verdade, eu vou conseguir o
mais rpido possvel. Vou pensar em voc, para que me d
sorte.
S peo que seja um jogo limpo.
De minha parte, eu garanto. No vai se envergonhar
de ser minha amiga.
Boa sorte!
Mal Robert havia desaparecido a Sra. Driscoll colocou-
se ao lado de Eva, silenciosamente.
A senhora quase me assustou, mame. Chegou to de
mansinho.
No queria atrapalhar seus pensamentos.
Em seguida disse:
Receio que esse rapaz goste de voc mais do que
seria prudente.
No deve temer nada, mame. Eu gosto dele como
amigo, nada mais.
A Sra. Driscoll engoliu saliva. Eva no a convencia.
No tenho nada contra ele. Mas no creio que um
vaqueiro seja o mais indicado para voc.
Lembre-se que voc pretende continuar com o
rancho, e eu, por mim, acho que deve, ento tenho de me
casar com algum que, alm de me amar, possa dirigi-lo.
Um pensamento acertado.
Mulheres como ns duas so capazes de dirigir um
rancho. Mas precisamos de um homem forte em que nos
apoiar, para que os vaqueiros cumpram nossas ordens.
_ Naturalmente admitiu a Sra. Driscoll, com certa
dvida.
Robert um homem experiente, tem iniciativa,
educado, honesto... o homem ideal para cuidar do rancho.
Ainda cedo para dizer isso...
De acordo. Mas meu instinto me diz que estou no
caminho certo. Por outro lado, com a vontade que ele tem,
logo ser proprietrio. Se chegarmos a namorar e casar, j
no ser com um simples vaqueiro.
Mas isto ainda vai demorar, minha filha. As coisas
no so to fceis, mesmo para quem tem coragem de lutar.
Mas eu no tenho pressa. Somos muito jovens. E
pode ser que tudo isto demore menos do que esperamos. As
pessoas que tinha pretendido destru-lo, esto na verdade
lhe dando muito lucro.
Em seguida Eva contou me tudo o que sabia.
Comeando pela recompensa que o banco oferecera a Rob.
Mas ele que tenha cuidado disse por fim a Sra.
Driscoll, aps ouvir toda a histria. O banco de Concho
tem por hbito preparar certas armadilhas...
Isto foi antes de o Sr. Hudkins assumir a direo.
Graas a ele, Lloyd e Lynch ainda no caram
argumentou Eva.
Isso verdade concordou a me.
Hudkins sabe que jogando limpo se ganha mais. Ele
quer que a comarca alcance um bom nvel econmico. A
prosperidade da regio significa tambm a dos negcios e,
logicamente, do prprio banco.
Voc tem pensado muito em coisas desse tipo
ultimamente... Espero que esse rapaz no perca mais do que
ganhou.
No vai perder respondeu-lhe Eva, confiante.
Voc tomou esse rapaz como coisa sua, Eva.
bom que comece a v-lo assim tambm, pois acho
que vai acabar sendo seu genro.
De todos que a rodearam ultimamente, este parece ser
o melhor.
Eu acho que sim.
Alm de tudo muito bonito, no mesmo, Eva?
Tenho certeza de que serei muito invejada se me
casar com ele.
Fez uma pausa.
Tem outro problema.
O qu?
Ted o provocou.
Eu temia que isto acontecesse. Mas no podemos
intervir, Robert quem tem de resolver isto.
Bob surrou Ted. As coisas vo piorar.
O que devemos fazer, despedir os dois ou somente
Ted?
Faa de conta que no sabe o que aconteceu. E deixe
as coisas se arrumarem naturalmente. Bob vai amanh para
os pastos altos com Burt. Vo levar quinhentas reses.
Quem deu essa ordem?
Ted.
Mas eu no dei tal ordem. totalmente desnecessrio
fazer tal coisa. Um sacrifcio e um gasto intil.
Estou inteiramente de acordo, mame.
Por que no me disse antes?
Acabei de saber. Robert tocou nisso por acaso.
Aquelas duzentas que l esto j foi uma tolice.
Temos pasto de sobra aqui embaixo.
L corremos o risco de que se percam algumas reses.
E que tambm os vaqueiros fiquem descontentes, j que
eles sabem que a medida este ano desnecessria.
A Sra. Driscoll tomou uma deciso imediata. Desceu as
escadas, chamando por Jack.
O rapaz apareceu correndo.
Pronto, Sra. Driscoll.
Jack, procure o capataz e diga-lhe que venha ver-me
imediatamente em meu escritrio.
Num instante, patroa.
As duas mulheres entraram na casa. E tiveram de esperar
duas horas antes que Ted aparecesse.
Jack s lhe deu agora o recado para que viesse ter
comigo? perguntou, furiosa.
Ted estava disposto a mentir, mas raciocinou a tempo,
lembrando que a mentira poderia ser facilmente
desmascarada.
No, senhora. Eu recebi seu recado h bastante
tempo. Mas tive que dar uma sada urgente.
O mais urgente sempre atender quando eu chamo,
Ted disse a Sra. Driscoll com energia.
Eu pensei que era mais urgente atender a um rebanho
que comeava a desgarrar-se. Seriam muitos os dlares que
teria perdido por a.
Quer dizer que os nossos vaqueiros j no servem
mais para controlar o gado?
No disse isso, porm era mais seguro ir eu mesmo.
Torno a dizer que o mais urgente era atender a mim.
Ontem voc se ausentou sem dar a menor satisfao, e Eva
teve de ir ao banco. Isto no est me agradando, Ted.
Sinto muito, patroa. Sempre fao o que considero
melhor para o rancho.
E o melhor para o rancho era ir com o xerife ver o
que tinha acontecido com a diligncia?
Aquilo foi mera casualidade. Eu tinha ido procura
de uma de nossas reses...
No tenho outro remdio seno acreditar nisso,
porque ontem no lhe pedi explicaes e voc nem se
preocupou em d-las.
No considerei necessrio.
Apesar de Ted ter procurado ficar nos lugares mais
escuros do escritrio, a Sra. Driscoll notou sinais de
violncia no rosto dele.
Apontou para eles e perguntou:
O que aconteceu? No vai me dizer que bateu com o
rosto numa porta...
Foi um acidente.
muito desagradvel ter de viver arrancando as
explicaes de sua boca, Ted. Que tipo de acidente? Eu sou
a dona deste rancho e tenho o direito e a obrigao de saber
o que se passa aqui.
O capataz ficou em silncio.
Diante disto, a Sra. Driscoll continuou:
Ainda no sei tambm como arranjou esse ferimento
que conseguiu na ltima viagem. Suas explicaes foram
insuficientes.
Foi uma briga casual. Tenho o direito de divertir-me
um pouco, no?
Sim, claro. Mas o caso que ningum viu como foi.
Eu sou maior de idade e posso ir aonde quiser,
sozinho ou no, Sra. Driscoll.
Tenha mais respeito, Ted interveio Eva, com
autoridade.
A moa, at ento silenciosa, estava cada vez mais
irritada com a atitude cnica do capataz.
O que pretende, mandando mais quinhentas reses
para os pastos altos? Por que tomou esta deciso sem me
consultar antes? Est se achando o dono deste rancho, Ted?
perguntou asperamente a Sra. Driscoll.
Power viu que Eva estava terrivelmente tensa. Chegou
mesmo a imaginar que a moa estava armada e disposta a
usar o revlver em caso de necessidade. No dia anterior ela
j demonstrara do que era capaz.
Ted Power j comeava a sentir medo.
Achei conveniente no gastar excessivamente os
pastos baixos. Sei que h de sobra, mas no necessrio
esgot-los.
Suponho que esteja sendo sincero, coisa que eu
duvido, mas por que no me comunicou?
Se duvida de minha sinceridade, terei que partir.
No ponto em que esto as coisas, eu diria que a
medida mais acertada. Assim, vai evitar que eu tenha o
desgosto de ter de despedi-lo.
Ted deu um suspiro, que no se podia saber bem se de
dio ou alvio.
Mas na verdade era dio. Ele ameaara partir apenas
para fazer a dona do rancho voltar atrs e faz-la pesar a ati-
tude. E teve a surpresa de v-la aceitar suas .palavras como
coisa resolvida.
No pensei que... disse, em tom hesitante.
Deteve-se, sem saber como continuar. Eva interveio:
Esperava que fssemos ficar de joelhos e implorar
que ficasse, no mesmo? Mas no foi assim.
A Sra. Driscoll abrandou um pouco a expresso, para
dizer:
As coisas chegaram a um ponto em que devemos
considerar boa a sua deciso de partir. Vou preparar sua
conta, e espero que at amanh se despea definitivamente
deste rancho. a deciso mais acertada.
Partirei hoje mesmo.
O dia j est acabando. Mas se voc andar ligeiro
tenho certeza de que conseguir arrumar suas coisas a
tempo disse Eva.
Em outra ocasio, a Sra. Driscoll teria censurado a frieza
da filha. Mas desta vez alegrou-se. Estava ansiosa para ver
aquele homem fora das terras dela.
Vou arrumar minhas coisas avisou Power.
E eu vou preparar sua indenizao agora mesmo.
Power saiu.
A Sra. Driscoll disse filha:
preciso avisar Burt de que no vo partir amanh.
Eles vo ficar contentes. Tenho a impresso de que
no iriam com muito gosto.
O que muito compreensvel. Mas acho que quem
vai se alegrar mais Robert.
Voc se engana, mame. Quem vai ficar mais
contente, na verdade, sou eu.
Filha!
Quanto mais perto estivermos, mais eu poderei
conhec-lo. E por favor, no o nomeie capataz.
No pensava em faz-lo. Temos homens capazes para
isso e que esto h muitos anos a nosso servio. Escolher
Robert seria injusto. Eles o receberam bem, mas se o
escolhssemos para um cargo destes as coisas mudariam de
figura.
Exatamente. E preciso mant-lo sob vigilncia total.
Afinal, no quero v-lo ser maltratado disse Eva, rindo.
E mudando de tom:
Vou falar com Burt. Eles precisam saber de tudo o
quanto antes.
Sim concordou a Sra. Driscoll necessrio que
saibam logo. Alm do mais, a atitude de Power no me
agrada, e conveniente que ele seja vigiado at deixar o
rancho.
Os rapazes se encarregaro disso sem ser preciso lhes
recomendar que o faam. A senhora vai ver.
Eu sempre tive muita confiana neles. O que acha de
Burt para capataz?
o mais antigo no rancho, e, alm disso, parece-me o
mais apto. Alis, Power se aborrecia muito com isso.
Ento fale com Burt. E depois volte imediatamente.
Mais tarde vamos mandar dois rapazes aos pastos altos para
mandar que os outros desam com as duzentas reses que
esto l.
Certo.
Podamos mandar Bob busc-los.
uma boa ideia, mame, assim ele conhecer melhor
nossas terras, o que eu acho muito bom...
Dizendo isso, a jovem saiu rapidamente procura de
Burt.
CAPTULO VI

Robert, que no estava disposto a perder nem um s


dlar a mais do que havia ganhado no dia anterior,
apresentou-se na sala de jogo hora previamente combina-
da com Hoot Kendall.
Apesar de no terem comentado a desforra abertamente,
um bom nmero de espectadores curiosos se juntaram em
volta da mesa na qual eles iam jogar. Foi ento que Bob
sugeriu a Kendall:
Se acha que vai jogar com mais tranquilidade sem
tantos perus volta, estou disposto a ir sua casa ou de
um dos seus amigos, ou mesmo a um quarto do hotel.
Kendall respondeu, gabando-se:
A mim no importa, em absoluto. Prefiro que haja
um bom nmero de testemunhas do banho que vou lhe dar.
Estou disposto a recuperar os meus cinco mil, e acho que
ainda vou mais longe.
Como quiser. Confio na imparcialidade dos que nos
rodeiam.
Pode ter certeza disso.
Robert observou que nem Hudkins, Morgan ou Lynch
estavam presentes. No havia nenhum conhecido em volta
dele.
Sem dvida que estavam o xerife, os dois ajudantes e
mais alguns homens cujo aspecto no agradou Milton.
Robert compreendeu que quase a metade dos curiosos
em torno da mesa era gente a servio de Kendall,
provavelmente dispostos a agir a favor dele.
Robert sentou-se, e Kendall em seguida ocupou o lugar
diante dele.
E perguntou:
Trouxe dinheiro suficiente para perder?
No se preocupe e jogue. Sabe muito bem que
poderei cobrir o que perder, pois nunca ultrapassarei a cota
que estipulei para o jogo.
Ontem noite voc arriscou pouco e ganhou muito.
Se deseja a forra, esquea a noite anterior. Sabe que
entrei no jogo meio que fora. E que fui sincero ao dizer
que mo podia perder e que tambm sabia jogar. Verdade?
Kendall demorou a responder, e foi novamente
interrogado por Bob:
Vamos, Kendall. Faa o favor de responder perante
as testemunhas e frisou bem a ltima palavra. Eu
disse a verdade?
Naturalmente.
Pois ento vamos ao jogo. E esquea o resto. Preste
ateno, porque estou disposto a ganhar novamente.
Eu imagino...
Iniciou-se a partida depois que os dois jogadores
examinaram o baralho que o empregado da casa lhes
apresentou.
Robert no ignorava que em algumas casas de jogo
serviam baralhos preparados, ainda que parecessem sados
da fbrica.
Mas achou que o encarregado daquele servio no se
arriscaria a tal, mesmo que lhe fosse oferecida uma boa
recompensa.
A primeira e a segunda partidas foram ganhas por
Kendall. Lucrou duzentos dlares.
Aquilo pareceu anim-lo.
Na terceira partida apostou alto. Tentava Robert, que
no parecia muito interessado.
No entanto, Bob se deu conta do blefe que Kendall fazia
e aceitou a aposta. Coube a ele mostrar as cartas em
primeiro lugar.
Kendall, num gesto de ira que no pde conter, jogou as
cartas sobre o baralho sem mostra-las, ao mesmo tempo em
que dizia:
Voc ganhou.
Se voc que o diz... No entanto, pensei que ia
perder novamente disse, retirando do centro da mesa
quinhentos dlares seus e mais quinhentos de Kendall.
No vai querer que eu acredite que arriscou
quinhentos dlares sabendo que eu ia ganhar... disse
Kendall.
Voc viu as minhas cartas. No era difcil super-las.
Nem muito fcil...
Naquele momento, Ted Power entrou na sala.
Procurou um lugar perto do xerife, de modo que podia
ser visto tanto por Kendall como por Robert.
Robert, que no desviava a ateno do jogo, no deixava
de observar tambm o que se passava em volta e viu Ted
cochichar ao ouvido do xerife.
Este se mostrou surpreso. E em seguida olhou para Bob
com um olhar duro.
Mas o rapaz preferiu fingir que no tinha notado coisa
alguma.
Um dos.ajudantes do xerife fixou os olhos no rosto
ferido de Power e perguntou:
O que houve? Caiu sobre uma cerca, ou seu cavalo o
atirou ao cho?
Cale-se! No estou a fim de brincadeiras
respondeu Ted asperamente.
Bob tornou a ganhar. O lucro desta vez foi pequeno, pois
Kendall, com medo, no apostou mais de cinquenta dlares.
Disse, quando Robert recolhia as notas:
No posso entregar tudo de uma vez.
Voc est querendo criar um ambiente de hostilidade
entre ns, Kendall. No esperava por isto.
O que quer dizer?
Que alguns comentrios seus, como este ltimo, so
perfeitamente dispensveis.
Tenho o direito de falar. Afinal, estou perdendo
bastante, no?
Tem o direito de jogar e tentar ganhar. Claro que
pode falar, mas se quer ser respeitado, deve fazer por onde.
Est bem, vamos continuar...
Certo.
Bob notou que alguns curiosos, ao ver que o ambiente se
tornava tenso, comeavam a afastar-se, apesar do interesse
que tinham em presenciar o jogo.
Robert compreendeu que se afastavam justamente os que
assistiam com imparcialidade, e lhe agradaria muito se estas
ficassem.
Kendall ganhou mais duas vezes consecutivas, e justo na
hora em que se animava com as duas vitrias recebeu outro
golpe, deixando na mesa seiscentos dlares.
O rancheiro perdera o bom humor. Seu rosto estava
sombrio. Seu prejuzo j era de oitocentos dlares.
Nas duas mos seguintes tornou a perder. O azar
chegava aos mil e seiscentos dlares.
O xerife, no momento em que o rancheiro embaralhava
as cartas, aproximou--se e cochichou-lhe ao ouvido:
Power foi despedido do Rancho Driscoll.
Kendall respondeu:
No deve preocupar-se, Power. Sempre ter um bom
lugar no meu rancho, se voc quiser, naturalmente.
Power no respondeu, dando a entender que lhe
desagradara que tivessem comentado o assunto em voz alta.
Os olhares convergiram para ele.
Robert manteve o rosto impassvel. Parecia no ouvir o
que se dizia.
As jogadas se sucediam com rapidez, Robert aumentava
o lucro gradativamente.
J jogavam h trs horas quando, num lance audacioso
que foi bem sucedido, aumentou o lucro daquela noite para
trs mil dlares.
Kendall, surpreso, atirou as cartas sobre a mesa num
gesto de fria.
Parecia disposto a atacar, e Robert se preparou para
responder, ms sabendo que estava em posio numrica
inferior.
O olhar pousado diretamente em Kendall deixou claro
que seria nele que faria a primeira pontaria.
O rancheiro comeou a suar, e, retirando um leno do
bolso, passou-o pelo rosto.
Depois sorriu, como querendo tranquilizar Robert, que
compreendeu ser ele prprio quem desejava se tranquilizar.
Power comeava a sentir-se em condies de provocar
Robert com alguma frase ofensiva, qual ele tivesse de
responder altura.
A cabea trabalhava e a boca semiaberta preparava-se
para desacatar Robert. Escolhera o nome de Eva para irrit-
lo, com algum comentrio malicioso. Naquele mesmo
instante a porta da sala se abriu e entraram Burt, Earl,
Coburn, Bridge e mais dois rapazes do Rancho Driscoll.
Robert tambm os viu assim que abriram a porta e os
saudou, satisfeito:
Entrem; amigos, e peam o que quiserem, fao
questo de pagar. Dentro de duas horas, no mximo, estarei
pronto para voltar com vocs.
Pensa que nesse tempo ter ganho tudo que eu
possuo? perguntou Kendall, malicioso.
Power trincava os dentes, furioso. O plano ficara sem
efeito.
Tenho trabalho amanh, Kendall. No posso passar a
noite em claro. No uma questo de dinheiro, mas de
tempo de sono disse irnico.
Burt interveio em tom de brincadeira:
No se preocupe, rapaz. Pode depenar o rancheiro
com calma. A viagem foi suspensa. Ele pode perder muito
mais do que voc.
E os seis olharam para Power com cara de desafio.
Kendall compreendeu que o plano de liquidar Bob se
este ganhasse estava destrudo.
Ps-se de p e disse:
Como sou eu quem est perdendo, posso parar de
jogar. Acho que j perdi bastante... E no h necessidade de
outra forra acrescentou.
CAPTULO VII

Dias mais tarde, Robert Milton, que marchava de volta


ao rancho na retaguarda da manada, deteve o cavalo e diri-
giu-se at seu companheiro, que era Coburn:
O que foi? perguntou este.
Notei algo estranho.
Onde?
Como se houvesse gente tocaiada l embaixo, perto
do passo.
Mas temos de passar por ali respondeu Coburn.
No temos outro caminho?
Temos. Mas isto retardaria a nossa chegada ao rancho
em mais de duas horas.
Sabe que no sou de ter medo, Coburn. Mas quero
chegar ao rancho com vocs todos e sem ter perdido uma s
cabea!
Eu compreendo...
As reses, ao se deterem os dois vaqueiros, que eram
quem as empurrava por trs, reduziram a marcha at quase
pararem, obrigando os outros trs vaqueiros a parar.
Um deles foi saber o que se passava.
O que est havendo?
Tenho a impresso de que h gente nos espreitando
prximo ao passo.
E no deve ser para nos oferecer um gole de usque.
Tem certeza?
Quase absoluta. Vamos fazer uma coisa...
O que est planejando?
Onde a outra passagem, Coburn?
O outro respondeu:
A umas trs milhas direita do passo.
Robert olhou na direo indicada e por fim resolveu:
isso. Vocs continuam com o gado pela outra
passagem. Se a coisa for como eu penso, eles vo tentar
barrar-lhes o caminho. Eu ento os atacarei. Talvez
possamos encurral-los.
Est pensando em ir at o passo sozinho?
E por que no?
Sei que atira muito bem, mas no vou deix-lo
sozinho.
Est bem, Coburn. Venha comigo.
Os outros dois vaqueiros no fizeram comentrios.
Coburn foi quem deu a deciso:
Estou de acordo com Robert. A segurana do gado
est acima de tudo, pois cada cabea que se perde custa
muitos dlares.
Ento no tem mais conversa. Ns seguiremos na
frente e vocs, sem pressa, tomam o caminho da outra
passagem determinou Robert.
Certo. Temos de lhe dar tempo para que descubra a
posio de quem est de tocaia.
Exatamente concordou Bob.
Coburn e Robert saram na frente.
Alguns minutos depois a manada foi novamente posta
em marcha.
Os dois procuravam se manter sempre prximos s
pedras e rvores, estudando bem o local e mantendo-se o
mais encobertos possvel.
Robert virou-se para observar o gado. A manada ia
aumentando a velocidade da marcha. Os trs vaqueiros
tinham compreendido perfeitamente o plano.
Coburn e Robert seguiam agora por um plano elevado,
de onde podiam observar o passo.
Olhe ali frente e diga-me o que v.
Coburn deu um ligeiro assovio.
Voc tinha razo. E j deram conta de que a manada
foi desviada para a outra passagem. Esto se preparando
para cortar-lhe a marcha.
Justamente.
O grupo de salteadores era composto por dez homens,
que agora fustigavam violentamente os cavalos em direo
manada, temendo que o gado pudesse escapar--lhe.
Os cavalos se aproximavam do local onde os dois
vaqueiros estavam parados.
S acho estranho que eles no se importem de se
mostrar com tanta clareza disse Coburn.
Eles sabem que j foram descobertos, Coburn
respondeu-lhe Bob. Do contrrio a manada no teria sido
desviada.
Temos de impedir que eles alcancem o gado.
Certo.
Desmontaram e procuraram um lugar em que pudessem
impedir a passagem do bando. Alojando-se atrs das pedras,
trocaram um olhar, esperando a hora propcia de abrir fogo.
Robert fazia pontaria, bem como Cobum.
O bando se aproximava. Robert disparou. O primeiro
bandido caiu sobre o pescoo da montaria e aos poucos foi
se inclinando para a esquerda, at tombar no cho. Os ps,
no entanto, ficaram presos aos estribos e o cavalo saiu,
arrastando-o.
Alertado pelo disparo, o chefe do bando gritou:
Adiante, so poucos e covardes. Abram fogo.
Coburn atirou tambm. O chefe tornaou a gritar:
Abram fogo, so...
Suas palavras pareciam ter sido cortadas no ar. Coburn o
atingira na boca, e o bandido foi parar no cho, j morto.
A confuso se estabeleceu no bando. Robert e Coburn
continuavam atirando. Perdiam poucos tiros. Os do bando
revidavam, mas no chegavam nem mesmo a ver os
inimigos.
Um deles caiu com um tiro na cabea, na hora em que
fazia pontaria com o rifle Outro se estatelou sobre as pedras
quando pulava para buscar refgio, abandonando o cavalo.
Foi ento que Coburn reconheceu um dos bandidos. E a
surpresa quase que lhe custa a vida, pois ficou alguns
instantes a descoberto, tentando ver melhor o rosto do outro.
Um grito de Robert o fez jogar-se no cho, no instante em
que uma bala lhe passava rente cabea, arrancando-lhe um
tufo de cabelos.
O que houve, homem? Ficou louco? perguntou
Bob.
Furioso, Coburn atirou com mais vontade. O homem que
ele reconhecera era Power. Mas este parecia acostumado a
tal tipo de ataque e se defendia muito bem. A cada tiro ele
se protegia com ajuda do cavalo.
De repente, tentou animar o resto do bando:
Atirem com rapidez. Temos de massacr-los.
Robrt atirou ento contra o cavalo de Power e o animal,
abatido, atirou o cavaleiro para longe. Mas rolando, Ted
conseguiu desviar-se das balas de Coburn,
Voc vai me pagar por isso, Milton! gritou,
furioso.
No se preocupe, Ted. Quando este dia chegar, voc
j ter ido muito antes para o inferno.
De um salto, Power pulou uma pedra, refugiando-se
atrs dela. Mas no foi suficientemente rpido para livrar-se
da bala que Robert lhe enviara.
Desta vez eu o acertei melhor que em Great Bend,
Power!
Isto no vai lhe servir de nada respondeu o outro,
furioso.
o que veremos.
Coburn continuara o trabalho, dizimando o grupo. De
repente, atirou contra um que tentava aproximar-se de
Power. O ferimento no era mortal, e Coburn gritou para
ele:
Cuidado com a gangrena, rapaz. Est mais perto do
tmulo do que o traidor que est ao seu lado.
Eu vou lhe arrancar o fgado, Coburn. Voc sempre
me atrapalhou! gritou Power.
Engano seu. S comecei a atrapalh-lo quando
descobri que era ladro, e isso foi h algum tempo...
Restava apenas um homem ileso e dois feridos.
Voc est perdido, Power! gritou Coburn.
Robert disse, por sua vez:
Se quer conservar a pele, tem apenas uma sada, Ted.
Joguem fora as armas e saiam da com as mos para cima.
No me faa rir. Se quiser, venha nos buscar disse
Power, em resposta.
Robert no continuou a discusso. Trocou sinais com
Coburn, e este compreendeu que ele pretendia abandonar a
posio e tentar um lugar que lhe desse mais vantagem
sobre os trs inimigos.
Mas Power pareceu ter entendido a razo do silncio de
Robert e tratou de fazer fogo cerrado sobre as cabeas dos
dois, mantendo o rapaz no lugar. E avisou ao companheiro
que estava ao lado, ferido:
Agora sua vez de atirar. Cubra-nos, enquanto nos
retiramos. Depois ns cobriremos sua fuga.
O homem, mesmo ferido, havia recarregado todas as
armas e ainda dispunha de dois revlveres de outro
companheiro morto.
No estava muito convencido que ainda conseguisse
bater em retirada, mas restava-lhe a esperana de poder
render-se quando a munio terminasse.
Podem sair! disse aos companheiros.
E tomou o lugar de Ted Power, atirando sem parar.
Power e o outro saram por lados opostos, para
confundir o mximo possvel os dois vaqueiros dos
Driscoll. E dirigiram-se para onde os cavalos tinham
procurado refgio,
Mas apenas Power conseguiu o intento. O outro, ferido
ainda que no gravemente por Robert, teve que procurar
abrigo no meio das pedras e tentar se defender.
Ted estava num lugar onde a visibilidade era
praticamente impossvel. Comeava a considerar-se a salvo.
Seu companheiro virou-se em sua direo e o chamou:
O que pensa que vai fazer? Comece a atirar, ou serei
sepultado aqui.
No era ideia de Ted Power dar cobertura aos dois
companheiros, mas sim fugir. E preferiu que estes no
notassem sua inteno.
Aguente firme que eu estou recarregando a arma
disse, em tom no muito alto. .....
Mas no to baixo que Bob e Coburn no tivessem
podido ouvir. Descobriram ento que a ideia de Power era
fugir e abandonar os dois aliados.
Robert achou que era o momento de estragar o plano do
outro.
Se est esperando ajuda de Power, perca a esperana!
Ele est muito preocupado com a prpria pele para lembrar-
se de voc e seu companheiro.
Power muito covarde para se arriscar por algum
acrescentou Coburn, que conhecia muito bem o antigo ca-
pataz.
Robert, com bastante ironia, gritou de novo:
Fuja agora enquanto tempo, Ted. Covarde! Fuja e
deixe os companheiros aqui, depois de t-los metido nisto!
O homem que esperava ajuda de Ted gritou para ele:
Vamos, Ted, mostre a eles que esto enganados.
Prove que no covarde. Atire de uma vez!
Tais palavras foram abafadas pelo barulho de cascos de
cavalo contra o solo pedregoso. Power montara,
aproveitando enquanto o outro se distrara com a conversa
de Bob.
E agora, estpido? perguntou Coburn Ainda
tem dvidas de quem Ted Power?
Os trs atiraram a um s tempo contra o cavaleiro em
fuga.
O bandido abandonado pelo ex-capataz da Sra. Driscoll
levantou-se e apontou o rifle contra ele. Robert acertara de
leve na montaria que, empinando, estivera a ponto de atirar
o cavaleiro no cho. No entanto, a agilidade o mantivera na
sela. O homem apertou o gatilho. Ted j imaginara essa
possibilidade e cavalgava em zigue-zague. A bala atingiu-o
superficialmente nas costas, mas no deteve sua marcha.
Coburn aproveitou a distrao do companheiro de Ted,
mais preocupado em acertar este do que em se proteger, e
atirou, desarmando-o. Alm do mais, Power j estava fora
do alcance do rifle.
Virou ento Coburn a ateno para o outro que ainda
continuava atirando e respondeu aos tiros com tal intensida-
de que Bob pde aproveitar para sair da trincheira e correr
at o bandido que Coburn desarmara.
Tomado de surpresa, ele tentou reagir com o Colt. Bob
deu-lhe uma violenta pancada com a coronha do rifle,
abrindo-lhe a cabea.
Bob tornou a saltar de maneira surpreendente, atacando
por trs o ltimo dos ladres de gado.
Quieto, ou lhe amasso a cabea com o rifle. E
dizendo isto, ameaou-o segurando a arma pelo cano.
Disposto a morrer e matar, o bandido reagiu. Bob no
hesitou em golpe-lo com violncia, quebrando-lhe o
maxilar, e o bandido ficou fora de combate.
CAPTULO VIII

Quando Coburn e Bob chegaram em frente delegacia


de Concho, Hoot Kendall e um dos homens dele estavam
saindo dali.
Os dois ficaram parados, como que petrificados, ao
verem os dois vaqueiros e o homem ferido que traziam.
O guarda-costas de Hoot deslizou a mo at o Colt. A
voz de Bob o deteve:
melhor deter seus capangas ou serei obrigado a
usar a arma, Kendall.
Conhece este homem? perguntou Coburn.
meio difcil reconhec-lo nesse estado disse
Kendall, mais calmo. Bert Fuller. Trabalhou em meu
rancho algum tempo.
Mas j fora despedido h algum tempo... disse
Bob, em tom de brincadeira.
Est querendo dizer que estou mentindo? per-
guntou Kendall, enfurecido.
Exatamente, Kendall. Ele ainda trabalha para voc.
Afinal, voc o mandou com os outros para acabarem
comigo esta manh, no foi?
No posso admitir semelhante insulto. No sei do que
est falando.
Nesse instante, Paul Loos, acompanhado de um dos
ajudantes, apareceu na porta da delegacia. A expresso era
agressiva.
O que est havendo? perguntou. Ouvi coisas
que no me agradaram.
Ao invs de responder-lhe, Robert avisou:
No confie muito em sua superioridade numrica,
Loos, os atacantes eram doze, e s este e Power escaparam
com vida.
Ted Power?
Exatamente. Fugiu, deixando este e um outro sem
ajuda.
Loos levou a mo ao revlver. Coburn e Robert o
imitaram.
Cuidado, xerife. No estamos dispostos a brincar.
avisou Robert.
Como se atrevem a ameaar uma autoridade?
Voc perdeu a autoridade h muito tempo, xerife. Por
que no abandona o cargo antes que o tiremos dele?
Eu...
Robert cortou-lhe a fala:
Enquanto ainda xerife, prenda este homem e
providencie um mdico para ele. Ns temos uma conversa
com o juiz.
No sou suficiente? disse Loos, com dio.
Voc e seu amigo Kendall no merecem nossa
confiana. E voc, Kendall, desista de tentar recuperar os
oito mil dlares que perdeu mandando assassinos minha
procura. Ou serei obrigado a devolv-los em chumbo.
Como pode insinuar que tenho alguma coisa a ver
com o ataque que sofreu?
Quando lhe dei a forra, voc no me eliminou apenas
porque Coburn e os outros chegaram a tempo, Kendall.
Pude notar que Power, seu "amiguinho", j se preparava
para atacar.
Isso calnia. O Sr. Kendall um homem honesto
reprovou com energia Paul Loos.
Kendall tem tanta honra quanto voc, Loos
respondeu-lhe Robert. Coburn conhece bem os que
ficaram estendidos l no pasto quando tentaram nos roubar
o gado e me eliminar. Alm de Power, trs empregados de
Kendal, entre pistoleiros e assaltantes bem conhecidos.
No posso vigiar cada passo de meus empregados
procurou desculpar-se Kendall.
Mas alguns pistoleiros e ladres, aos quais me referi,
estiveram mais de uma vez em Concho. Quando do jogo de
desforra com Kendall, eles estavam assistindo a tudo, ao seu
lado, xerife, e o senhor no os prendeu.
Voc no os denunciou! desculpou-se Loos.
voc quem recebe os cartazes com fotografias dos
que tm a cabea a prmio, xerife, no eu. E todos eles
estavam nestas condies.
Loos achou que era hora de terminar com aquela cena,
na qual ele e Kendall estavam sendo expostos ao ridculo.
Prenda este homem e chame o mdico disse a um
ajudante.
Kendall chamou seu capanga e preparou-se para montar.
Ainda tem alguma coisa para me acusar?
Queria apenas lhe pedir um favor. Quando estiver
com Power, diga-lhe que vou encontr-lo novamente, nem
que ele se enfie embaixo da terra. E que vou lev-lo de ras-
tros at o Banco de Crdito de Great Bend.
Kendall ficou atnito.
Voc teria coragem de repetir isso? perguntou,
depois de refletir algum tempo.
No vejo nenhum inconveniente. Foi Ted quem
dirigiu um assalto ao Banco de Crdito, em Great Bend, h
mais de um ms. Aquela cicatriz que ele tem no rosto fui eu
que a fiz.
Kendall trocou um olhar de assombro com o xerife.
Quer dizer que ele nos enganou?
Exatamente, se que vocs no sabiam disso, coisa
que eu duvido.
Isso quer dizer que alguns homens do Rancho
Driscoll tambm esto envolvidos na questo.
Engana-se, Kendall. Ele foi ajudado por quatro
desconhecidos, que desapareceram assim que terminou o
assalto e dividiram o roubo.
Ento j deve ter uma recompensa por Ted!
Errou novamente, Kendall. No foi o primeiro banco
que ele assaltou. Mas no h recompensas pela captura dele.
Ele sempre agia com o rosto tapado. Eu lhe arranquei o
leno a bala.
Deve ter sido ele quem preparou o assalto ao banco
no dia em que voc chegou cidade.. .
Continua errando, Kendall. No foi ele. E tanto voc
quanto Loos sabem muito bem disso, pois no era a maneira
de Power agir.
Nem Kendall nem Loos quiseram fazer caso da acusao
velada de Robert. E, fingindo no entender, afastaram-se.
Robert, no entanto, voltou a chamar Kendall.
Kendall, no v fazer nenhuma tolice. Estou disposto
a capturar Ted Power vivo, bem como os seus quatro
cmplices.
Kendall engoliu em seco e montou a cavalo, no que foi
imitado pelo capanga.
Mal se afastaram da cidade, Kendall quebrou o silncio:
Este homem no invulnervel, Charlie. Trate de
tudo e tenha cuidado, pois no quero que haja pistas.
Deixe comigo, patro.
As coisas esto difceis, e esse tal de Robert que
est provocando a situao. Se no o tirarmos do caminho,
vai ser pior.

CAPTULO IX

O Juiz Samuel Winter era um homem inteligente, ainda


que pouco instrudo. Mas sabia suprir com honra e boa
vontade o que lhe faltava em instruo.
Depois de contar-lhe tudo que havia acontecido,
inclusive a discusso com Kendall e Paul Loos, Robert
ficou em silncio, esperando que o juiz se pronunciasse.
S no pude compreender uma coisa, rapaz. O assalto
do outro dia em Concho; por que no foi Power quem o
planejou?
No posso afirmar que no tenha sido ele. Alm do
mais, no gosto de acusar sem provas concretas. Mas o tipo
de assalto no coincide muito com os de Power. Era
arriscado demais para ele agir no lugar onde mora.
Talvez tenha razo.
Mas justamente a este assalto que o senhor deve se
ater, pois ele que vai nos indicar o caminho certo dos
verdadeiros fora da lei que acoitam Power e outros
criminosos.
Concordo.
Agora continuou Robert necessrio saber se,
ao se ver em apuros, Ted no ter chamado o bando dele.
Como poderemos saber?
S o senhor pode exigir isso. Se for ao telgrafo
poder saber se Ted passou algum telegrama nos ltimos
dias, para quem e para onde.
Vamos ver isso imediatamente disse o juiz,
pegando o chapu. Esperem-me aqui.
Minutos depois o juiz voltava, com quatro nomes e
quatro endereos.
Mandou quatro telegramas com o seguinte texto:
"Tia Anne doente. Possvel tratamento. Venha"
Bem, isto j serve bastante, juiz. Agora a sua vez de
continuar a investigao.
Naturalmente. Vou ver esse Fuller que voc
capturaram.
Certo, juiz, mas tome cuidado. Eles j devem estar se
sentindo encurralados e so capazes de tudo.
No se preocupe, Robert, serei prudente. No vou
amea-los imediatamente,
Saram em companhia do juiz, e se separaram na rua.
O Juiz Winter entrou na delegacia e Loos espantou-se ao
v-lo.
O que faz aqui, juiz? perguntou, amvel.
Vim interrogar Fuller, Loos. Traga-o at aqui.
O que aqueles dois pistoleiros lhe contaram, juiz,
para estar com ar to preocupado? indagou Loos, com
medo.
Nada de importante. S quero fazer certas
averiguaes.
O mdico no quer que Fuller... O juiz o cortou
secamente:
O mdico ou voc, Loos?
Juiz!
No me desobedea, xerife. Traga o prisioneiro.
Loos, no entanto, no estava disposto a perder. Num
movimento brusco, sacou a arma. O juiz compreendeu que
estava perdido. Nesse instante ouviu-se um disparo. A arma
do xerife caiu longe e Robert entrou, seguido de Coburn,
que trazia o ajudante do xerife seguro por um brao.
Tudo bem, juiz? Temamos que isto acontecesse e
ento o seguimos.
Obrigado, rapazes. Cheguei a pensar que estava
perdido. Agora, prendam estes dois na cela e me tragam
Fuller. Acho que ele deve ter muita coisa a nos dizer.
Coburn se incumbiu de trazer o prisioneiro, que estava
apavorado. No foi preciso fazer-lhe muitas ameaas,
bastou que o juiz lhe lembrasse a forca para que ele desse
com a lngua nos dentes.
Ns j sabemos de tudo, Fuller, mas nos faltam
provas. Se voc cooperar poder ter uma sentena mais
suave prometeu o juiz. Quem preparou o assalto
diligncia, foi Power?
Claro que no respondeu Fuller. Foi Hoot
Kendall e Jerry Peters. Este, alm da parte que lhe tocava do
banco, queria ir minando o negcio de lynch para compra-lo
barato.
O juiz o animou.
Est indo bem, rapaz, continue.
O segredo de tudo que meu patro, o Sr. Kendall,
leva uma vida muito dispendiosa. Estava devendo dinheiro
a Jerry Peters, e este o pressionou para comearem a
trabalhar juntos.
Coburn levou Fullher de volta para a cela.
Aqui j h muita lenha para se cortar, rapazes
disse o juiz, quando Coburn voltou. No sei se vamos
aguentar com tudo.
Esta madeira est podre, juiz, no tarda a cair.
O Juiz Winter, extremamente ativo, pretendia partir para
o ataque aos cabeas da quadrilha: Jerry Peters e Kendall.
Mas nenhum deles foi encontrado em nenhum dos lugares
que costumavam frequentar na cidade.
O que acham disso? perguntou aos dois vaqueiros.
Que devem estar preparando uma boa defesa. Duvido
que no saibam do aconteceu h pouco na delegacia;
algum deve ter-lhes informado. Tm olheiros espalhados
pela cidade inteira ponderou Robert.
Devemos nos precaver, pois sero capazes de tudo, se
que no abandonaram a regio lembrou Coburn.
E que podemos fazer? perguntou o juiz.
Comear a prender os que so suspeitos de
participao nos golpes. Empregados dos ranchos desses
dois que estejam andando por a, ou pessoas que no te-
nham emprego e sejam desconhecidas na cidade props
Robert.
Essa uma boa ideia. Mas somos poucos para isso,
no?
Basta dois homens aqui na delegacia para vigiarem
tudo, e o resto ns trs faremos.
O Juiz Winter e os dois vaqueiros atuaram com rapidez,
e em menos de trs horas detiveram sete homens e
expulsaram mais seis da cidade, j que se podia considera-
los indesejveis. Com a advertncia de que se voltassem
seriam enforcados.
A presena de Robert Milton lhes metia medo e eles
obedeceram incontinenti.
Por fim, o Juiz Winter recomendou que os dois fossem
descansar.
_Vocs devem estar exaustos. Voltem para o rancho,
pois amanh ser outro dia... Eu mesmo vou at l para falar
com a Sra. Driscoll, pois vamos precisar de ajuda.
Tome cuidado, juiz aconselhou Milton.
Mal o dia clareara, apareceu em casa do juiz um menino,
que lhe entregou uma carta.
De Ted Power disse.
Tem certeza de que foi ele quem lhe deu isto?
perguntou o juiz, intrigado.
Dou-lhe a minha palavra. Ele mesmo me entregou e
disse que estava sozinho. No estou mentindo. O senhor
sabe quem sou eu e onde moro...
Winter abriu o papel que o garoto lhe entregara e leu o
bilhete. Ted Power prometia fazer-lhe importantes
revelaes.
"Estou s, e vou sair ao seu encontro sem armas, como o
senhor mesmo poder verificar de longe", dizia a nota.
Ele disse que corre perigo... E pediu que no demore,
do contrrio no poder esper-lo.
Est bem. Eu irei imediatamente. Mas voc leva um
recado meu ao rancho da Sra. Driscoll.
Sim, senhor juiz.
Procure Robert Milton. Se ele no estiver, entregue
este bilhete Srta. Driscoll. Enquanto explicava o juiz
escrevia rapidamente.
Farei como o senhor manda, juiz. Fique descansado.
O juiz entregou-lhe o bilhete e o menino saiu depressa
na direo do rancho.
Mas no chegou muito longe quando foi agarrado por
dois homens de Kendall.
Entregue-nos o bilhete que est levando para o
Rancho Driscoll ou vai se arrepender de ter nascido,
menino.
O garoto relutava, indeciso e amedrontado.
Se no fizer o que eu digo continuou o capanga
duvido muito que volte para casa.
O menino no teve outro remdio seno obedecer.
Assim que ficou sozinho, o juiz tornou a ler o bilhete de
Ted'Power.
No resta dvida de que a letra dele... Mas no
posso deixar de sentir o cheiro de armadilha neste bilhete.
Apesar das desconfianas, o juiz sentiu-se animado para
ir ao encontro, j que imaginava poder contar com o apoio e
a proteo de Robert e Coburn.
Pouco depois, Winter montou a cavalo e, sem pressa,
apesar de Power pedir que ele fosse com urgncia, dirigiu-
se ao lugar determinado.
O juiz queria dar tempo de o menino chegar ao rancho e
entregar o pedido de ajuda aos rapazes.
Deteve a marcha no alto de uma elevao desprovida de
vegetao e de onde podia observar uma extensa rea.
L embaixo, na parte mais plana e menos pedregosa,
devia estar o ex-capataz do Rancho Driscoll, esperando por
ele.
E era verdade. Power o esperava. Estava desarmado e
sozinho.
Apesar disso, o juiz observava com cuidado todo o
terreno em volta, detendo o olhar nas pedras mais altas, que
poderiam servir de esconderijo aos parceiros de Ted.
Ningum vista disse para si mesmo. Talvez
ele esteja assustado de verdade e precise de ajuda.
Power no fizera ao juiz nenhuma exigncia para que
este fosse desarmado. E Winter levava consigo o revlver e
um rifle.
Power, que o viu de longe, agitou os braos no ar para
chamar-lhe a ateno e indicar que ele podia avanar.
Apesar da manh fria, Power estava em mangas de
camisa para que o juiz pudesse ver melhor que ele estava
desarmado.
Ele est se arriscando muito. Isso, num homem
experiente como ele, muito suspeito.
A um novo sinal de Power, o juiz iniciou a descida para
unir-se a ele.
Mas teve o cuidado de levar o rifle na mo, engatilhado,
pronto para qualquer emergncia.
J havia percorrido mais de cem metros em terreno
ngreme, e j estava quase que praticamente em regio
plana, quando lhe pareceu perceber um leve rudo s costas.
Lembrou-se ento de que se preocupara em examinar o
terreno frente e dos lados, mas no fizera o mesmo em
relao ao caminho que viera percorrendo at perto do vale.
Power, logo que o juiz comeara a descer, caminhou na
direo dele.
E quando Winter parou estavam distantes, no mximo,
quinze metros. Power era um bom alvo para um atirador
experimentado como Winter.
Vou acabar com voc disse o juiz, erguendo o rifle
por me ter atrado a esta armadilha.
Se proceder assim estar fazendo um favor a eles,
juiz, pois teriam um motivo para mat-lo. Power falava
com cinismo.
Ele tem razo, juiz.
Winter virou-se e deu com o rosto cnico de Jerry Peters,
que continuou a falar:
Ele sempre foi muito covarde, juiz, e teve de se
submeter nossa vontade.
Esto muito seguros do que esto fazendo. Ser que
no esto cantando vitria antes do tempo? indagou
Winter, com ironia.
A vitria nossa, Winter. Ns vamos elimin-lo, mas
de tal forma que qualquer assaltante poder levar a fama,
menos ns... E se matasse Power, seria ele quem levaria a
culpa interveio Kendall.
Com os dois chefes da quadrilha estavam Davi Carrigan,
guarda-costas de Jerry, e Charlie, capanga de Kendall.
O rancheiro olhou para o juiz, sorrindo:
Charlie prepara muito bem esse tipo de coisas.
Esse pobre idiota? zombou Winter. Ora, no
me faa rir! o juiz procurava ganhar tempo.
Charlie olhou para o chefe e perguntou:
Acabo com ele, patro?
Calma, Charlie. No temos pressa. Ele espera Robert
e Coburn; no sabe ainda que prendemos o mensageiro.
Brilhante ideia. Vocs me enganaram como a um
bebezinho comentou o juiz, virando-se para Kendall.
Foi coisa sua?
D no mesmo. Sua sorte no ser alterada. Mas
melhor manter o rifle baixo, juiz, porque...
Ted Power, que sorria satisfeito, ficou srio de repente
ao olhar para a plancie, um pouco alm de onde estavam.
Empalideceu e gritou:
Cuidado, ali!
A princpio, Kendall pensou que podia ser um truque de
Power, mas no imaginava qual podia ser o sentido disso e
virou-se na direo apontada.
Power jogou-se ao cho, e tanto Peters quanto Kendall o
imitaram, enquanto sacavam as armas.
Charlie e Carrigan viraram-se com rapidez e comearam
a atirar, fazendo com que os cavalos no ficassem quietos
um s instante, para impedir a pontaria dos atacantes.
Mas a ideia foi intil, porque de repente, Robert e
Coburn surgiram frente deles, de p.
Os dois pistoleiros desmontaram apressados e
continuaram disparando, enquanto procuravam desviar-se
das balas dos dois vaqueiros.
Mas a segurana com que estes atacaram, de peito
aberto, descontrolou os outros dois, que terminaram
estendidos no cho, mortos.
Tudo acontecera com uma rapidez vertiginosa. Pouco
depois foram Jerry Peters e Kendall que experimentaram o
calor do chumbo nos prprios corpos.
Peters ficou estendido, imvel no cho. Kendall, no
entanto, ainda que ferido, conseguiu erguer-se com o Colt
na mo, pronto para reagir.
Outra bala de Robert o atingiu entre os olhos e ele caiu
morto.
Nesse momento ouviu-se um forte barulho de cascos de
cavalos contra o cho. Um bando de cavaleiros se
aproximava a galope. frente vinha Eva Driscoll, co-
mandando um grupo de vaqueiros do rancho.
A moa ficou um tanto desconcertada ao ver que tudo j
havia terminado:
Parece que desta vez cheguei um pouco tarde...
Valeu a inteno disse Robert, sorrindo. O
pesadelo terminou.
Ela abraou o rapaz.
Obrigada, Bob. No sei o que fazer para mostrar o
quanto o admiro.
Mas to fcil respondeu Robert case-se
comigo. J tenho bastante dinheiro para comprar uma
propriedade, e, com o tempo, teremos apenas um s rancho,
se unirmos os dois. Coburn ser meu capataz, eu o roubo de
voc.
Coburn merece ser capataz.
Coburn aproximou-se e disse:
Eu sinto muito deixar a Sra. Driscoll e a senhorita,
mas se posso prosperar... De qualquer modo, estaremos
sempre perto.
O Juiz Winter, que mantivera durante todo o tempo o
rifle engatilhado e apontado para Ted, obrigou-o a aproxi-
mar-se de Eva e Robert.
Este o meu presente de casamento, Robert. Haver
um bom prmio pela captura deste fora da lei.
Obrigado, juiz. Ele vai comear devolvendo o que
roubou do banco de Great Bend, e do que eu recuperar me
cabe uma parte. Quando os outros quatro chegarem, ns os
deteremos tambm. E cada um devolver sua parte...
No deve agradecer a ningum, rapaz, voc fez por
onde.
Coburn tambm tem direito a uma parte. Sem ele,
no teramos feito nada.
E quando vai ser o casamento?
Quanto antes melhor, juiz. Antes que ela se
arrependa.
- Arrepender-me, eu? No diga isso nem de brincadeira.
H um ponto que no est claro ainda, alis, dois
disse o juiz, interrompendo-os.
O que foi, juiz?
Como chegaram to a tempo? Kendall prendeu o
mensageiro que lhes mandei.
No estvamos no rancho. Mantivemos o senhor
durante todo este tempo sob vigilncia. Quando saiu, esta
manh, ns o seguimos.
O mesmo fiz eu disse Eva. Mantive elementos
do rancho na cidade, at descobrir que Bob e Coburn
estavam em apuros desde ontem, depois que os vaqueiros
falaram da emboscada no passo. Quando eles o seguiram eu
fui avisada e juntei os homens para vir tambm.
Todos, menos Power, sentiam-se satisfeitos.
O segundo ponto Power que vai nos esclarecer.
Qual o papel do xerife em tudo isto?
Ted Power olhou para todos, aborrecido. Mas o juiz
fitou-o srio, esperando a resposta.
Ele sempre soube de tudo. Cooperava com Peter e
Kendall, dava cobertura aos pistoleiros reclamados pela
justia e que vinham trabalhar para Kendall. De tudo isto,
levava sempre uma boa parte.
E os ajudantes? continuou o juiz indagando.
Tambm sabiam de tudo.
o suficiente para dar este caso por encerrado.
Espero apenas que os "amiguinhos" que voc chamou no
demorem muito a chegar.
Dias depois, os companheiros de Ted Power no assalto
ao banco de Great Bend chegaram a Concho. Power foi
obrigado a dizer quais eram eles entre os forasteiros que
passavam por ali. E terminaram os quatro e mais o chefe
atrs das grades.
O rancho de Kendall foi a leilo e Bob o comprou, o que
aumentava seu capital com a recompensa pela captura do
bando e a restituio do dinheiro do Banco de Crdito, de
Great Bend. Coburn ocupou o posto de capataz na
propriedade de Bob, que fazia divisa com a de Eva e a me
dela.
E assim os dois ranchos foram unidos, numa das maiores
propriedades do oeste,

FIM