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DEWALD- La nobleza europea (1400-1800)

Introduccin
Es el perodo de mayor influencia de la nobleza en la sociedad europea.
La definicin de quin perteneca al estamento poda variar enormemente. Las actitudes frente a la vida urbana podan
diferir tambin de un pas a otro (cerca del Mediterrneo los nobles llevan aos viviendo en los centros urbanos,
mientras que en el norte suelen vivir en el campo hasta mudarse lentamente en los siglos XVII y XVIII. Las
prerrogativas polticas de la aristocracia eran igualmente variables. No obstante, los nobles de toda Europa posean
una ideologa comn. En todas partes justificaban sus privilegios con una seria de conceptos compartidos sobre la
naturaleza de su grupo y los servicios que prestaban al resto de la sociedad. Estos modelos comunes que se extendan
por toda Europa fueron importantes. Las noblezas cambiaron en forma en esencia similar ante el impacto de fuerzas
en esencia similares.
Diversos estudios recientes muestran que la nobleza constitua un grupo con asombrosa capacidad de adaptacin
(ejemplo de ello es la revolucin inglesa del s XVII, donde la Cmara de los Lores domin la poltica inglesa y los
nobles conservaron su preeminencia econmica). Tampoco la revolucin industrial los debilit (para mediados del s
XIX los aristcratas terratenientes siguen siendo los ingleses ms ricos).
Examinar cmo lograron adaptarse implica analizar su enfrentamiento con las dos fuerzas dominantes del perodo
moderno: el Estado burocrtico y el capitalismo de mercado. Ambas fuerzas desarrolladas rpidamente desde el
siglo XVI, modernizaron la sociedad europea y cambiaron los mtodos de acumulacin y preservacin de la riqueza y
el poder. No todos los grupos de nobles participaron en la misma medida del xito, el proceso de adaptacin favoreci
a unos grupos de la nobleza frente a otros (hubo importantes cambios en la aristocracia misma).
Retrica de la decadencia aristocrtica: Gran parte de la historiografa europea se da centrado en el ascenso de la
clase media y el consecuente declive de la nobleza. Los propios nobles contribuyeron a este inters ya que de antiguo
se han lamentado incesantemente de perder poder y riqueza a favor de otros grupos. Alrededor de la nobleza se han
acumulado imgenes de crisis y decadencia normalmente unidas a la nostalgia de tiempos en que su situacin era ms
slida y estaba menos sometida a cuestionamientos y crticas (a tal punto que Tocqueville propuso el declive de la
nobleza como hilo central de la historia europea). Su descontento tiene un alarga tradicin que se remonta a travs del
s XVI. An en los momentos ms gloriosos de su historia, los nobles se quejaron de pobreza y desatencin, a menudo
con la esperanza de obtener ayuda del gobierno. Aunque las lamentaciones de decadencia pasaban de una generacin
a otra, los aristcratas seguan conservando su dominio social y su riqueza. Es una mera interpretacin errnea de la
realidad (los nobles tuvieron dificultades en todas las pocas). Las desgracias individuales no significaban el declive
del grupo social en conjunto. La nostalgia tiene tambin races ms profundas en las cualidades que la cultura
occidental ha asignado a la aristocracia: la nobleza ha representado la estabilidad biolgica; se la vincula a la
naturaleza recalcando su posicin como hacendado (la familia representa la tierra, la tierra representa a la familia,
perpeta el nombre, su origen, su poder). La identidad aristocrtica vista as era autnoma, independiente de las
presiones sociales de la vida moderna (gobernados, por ejemplo, por un clculo econmico y social diferente al el
intercambio del mercado). Una identidad ajena al cambio.
Estas visiones nostlgicas de la nobleza eran engaosas. En toda Europa moderna los nobles sobrevivieron a las
sacudidas gracias a un proceso continuo de adaptacin. Hubo una afluencia continua de nefitos a esta clase social
(sustituyendo a las familias desaparecidas y porque surgieron nuevas definiciones de nobleza). Los nobles se vieron
muy pronto incapaces de eludir las complicaciones de la economa de intercambio (en 1400 ya haba haciendas lejos
de ser exentas de compra y venta a gran escala) y del floreciente mercado de tierras (s Xv y XVI) donde los nobles se
unieron como vendedores y compradores. Adems la identidad nobiliaria pas a estar ntimamente ligada al servicio
al Estado (fuente de dinero, empleo y ordenanzas).

Cap. 1: Naturaleza y nmeros


Para el siglo XVI, la divisin de la sociedad en tres rdenes de la teora medieval, ya no era satisfactoria para explicar
qu era un noble y qu papel social cumpla, sobretodo porque haba demasiadas personas y situaciones que no
encajaban en el esquema. La nobleza presentaba una creciente diversidad de funciones sociales. Con las ideas del
humanismo renacentista, la nobleza haba dejado de ser una idea simple y estable.
Haba un proceso constante de ingreso en la nobleza (las familias se extinguan y otras las reemplazaban) y los
contemporneos lo vean. Poda ocurrir con rapidez. Esta extincin responda a caractersticas de la incipiente vida
moderna (mortalidad infantil, bajas en combate) y a presiones propias de la nobleza (presiones econmicas que
afectaban sus oportunidades de reproduccin). Los procesos de movilidad social eran visibles para todos.
Las pretensiones biolgicas de la ideologa aristocrtica moderna eran falsas. Sin la entrada constante de nefitos a la
nobleza, este orden habra desaparecido sin ms. Existen ejemplos espectaculares de rpida promocin social en los
siglos XV y XVI. Era ms frecuente el ascenso de los plebeyos (campesinos o comerciantes urbanos) a la nobleza
baja, a travs de los ttulos que repartan prncipes y grandes nobles necesitados de seguidores leales (ejemplo, los
campesinos prsperos de Francia adquirieron feudos e incorporndose a los terratenientes locales poderosos).
A partir del 1500 la naturaleza del ascenso comenz a cambiar. Los gobiernos intervienen cada vez ms para
canalizar, controlar y restringir la movilidad social (en Espaa y Francia los nobles no pagaban impuestos. Carlos V
en 1520 estableci a los Grandes como categora de las mejores familias de Espaa, y Enrique IV en 1600 puso fin
al ennoblecimiento por mritos militares).
Tambin los propios nobles empezaron a conceder mayor importancia a las cuestiones de linaje y a tolerar peor a los
nefitos. A medida que transcurre la edad moderna, los nobles se hicieron ms conscientes de su casta.
En algunas regiones los nobles eran ms escasos (Francia, Alemania, Bohemia e Italia) pero en las fronteras de
Europa, la guerra contra otras etnias (Europa Oriental y Espaa hasta 1492) permiti a gran nmero de hombres
nuevos acceder a estatus superior. Inglaterra, ocupa un lugar intermedio. Adems de los grandes nobles, estaba la
Gentry (la pequea nobleza).
A partir de 1600 en casi todas partes la nobleza disminuy drsticamente. Pero los grupos ms distinguidos de la
sociedad aristocrtica, aquellos que posean los ttulos ms grandiosos, aumentaron en nmero en todas partes.
Cuando Carlos V cre el ttulo de Grande, formaba parte de una tendencia de crear grandes ttulos nobiliarios, que
podan venderse por dinero para equilibrar las arcas pblicas o podan otorgarse a hombres que ya se ostentaran poder
para asegurar su gratitud y fidelidad poltica. Los beneficiarios eran grupo mixto de comerciantes ricos y nobles
(fenmeno de la inflacin de hombres de fin de siglo XVI y comienzo del XVIII). En sntesis: haba muchos menos
nobles en conjunto, pero muchos ms en los niveles superiores. La nobleza titulada- en Inglaterra pares y baronets, en
Francia duques y marqueses, en Espaa Grandes- formaba un grupo mayor en el estamento para el siglo XVIII.
Al igual que las incertidumbres sobre las bases genticas de la nobleza, tambin exista cierta confusin acerca de sus
privilegios. Durante la Edad Moderna sus prerrogativas tendieron a disminuir bajo la presin constante de gobiernos
centralizadores. Algunos privilegios bsicos y universales (derecho a llevar armas) daban testimonio de la funcin
tradicional de la nobleza. Ms slidos eran los privilegios profesionales (derecho exclusivo a determinados cargos
polticos y militares, y puestos eclesisticos). Los privilegios polticos eran igualmente variables. En la mayor parte de
Europa los nobles tenan derecho a escao en las asambleas representativas conocidas como estados, lo cual
normalmente les daba una fuerza considerable en asuntos polticos y suponan una importante oportunidad de
enriquecerse para los que podran controlarlas.
Los privilegios ms importantes eran los fiscales: los nobles exigan eximirse de las cargas estatales ms onerosas. En
Inglaterra la nobleza no disfrutaba de exenciones fiscales; de hecho la nobleza y la Gentry inglesas ingresaban
probablemente un porcentaje tributario superior a los dems pases. En Espaa, Francia Suecia y gran parte de
Alemania estaban exentos de las cargas ms dispendiosas. Pero ni siquiera la exencin fiscal serva para distinguir
claramente la nobleza de los dems grupos sociales, ya que el privilegio tributario no era de su dominio exclusivo (y,
de cualquier manera, desde 1650 la exencin tendi a debilitarse, por ejemplo travs de impuestos indirectos a todas
las clases).
Los nobles de la Edad Moderna ocupaban un lugar contradictorio, sobretodo por la direccin que tom el debate
pblico sobre la idea de nobleza (Erasmo, Moro y Maquiavelo). Erasmo y Moro criticaron la funcin misma de la
nobleza guerrera. Moro los presentaba en Utopa como meros rufianes intiles para cualquier otra ocupacin que la
supuesta gloriosa guerrera. Maquiavelo por su parte instaba a su Prncipe a observar cuidadosamente a sus nobles sin
tomarlos demasiado en serio (por su avaricia y opresin). Y desechaba la idea de que la antigedad familiar aportara
cualidades especiales a este papel de darle orden y grandeza al estado. Los nobles seran ms astutos que los dems,
por su riqueza y posicin. Una ideologa estable sobre la distincin nobiliaria de iba desgastando paulatinamente
debido a la presin de cambios sociales y polticos modernizadores.
Lo ms importante fue la creacin de una clase social fundamentalmente nueva en aquellos aos, la de un grupo de
administradores educados en la universidad. Era el tipo de hombre que demandaban los gobiernos del perodo, ms
sofisticados, y formados (normalmente en derecho). El camino directo a la riqueza entonces era el servicio al Estado.
Llegaron a considerarse estos hombres una nobleza, que no luchaba. Su desarrollo fue sobresaliente en Francia (la
nobleza de toga). En la mayor parte del continente, el siglo XVI fue un perodo crucial de cambio en el que se
multiplic el funcionariado. Aunque no tan explcitamente como el Francia, llegaron a alcanzar una categora
comparable a la nobleza (en Espaa, con los reyes catlicos, al corona recompensaba regularmente a sus funcionarios
con ttulos de alta nobleza). En Inglaterra, la reforma y la expansin de los litigios hicieron las actividades del rey
mucho ms complejas de lo que haban sido hasta entonces, y recompensaban a sus sbditos con tierras y otras
propiedades.
Estos sujetos planteaban varias dificultades a la ideologa convencional de la nobleza. Era obvio que estos nobles no
luchaban, su existencia implicaba la separacin del poder poltico fctico del militar. Pero igualmente parecan tener
control sobre su sociedad, incluido el control sobre los que s luchaban. Eran el tipo de elite alternativa que los
humanistas aoraban: una clase orientada al gobierno y no a la violencia, una clase formada por una rigurosa
educacin. La nueva nobleza administrativa de los siglos XVI y XVII desafi ideas tradicionales sobre la posicin
social, porque era la educacin las que les permita ascender.
Otra divisin complicaba an ms las ideas modernas sobre lo que era un noble: la divisin entre las categoras
internas de la nobleza. Existan pronunciadas diferencias que separaban a nobles ricos y pobres. Diferencias que
venan de antiguo. En lugar de ser una sola clase social la nobleza europea se organizaba segn una jerarqua
econmica, un pequeo nmero de grandes, una clase media numerosa y una masa de nobles pobres. La estrechez
econmica no sealaba la decadencia o el desorden del estamento, sino todo lo contrario, siempre haba habido nobles
pobres, desde el S XII. Pero el estamento se mantena unido por vnculos de clientelismo: aunque no ya como feudo-
vasallaje medieval, en 1400 los hombres ricos seguan ofreciendo apoyo financiero a los caballeros menores y a
cambio continuaban recibiendo su servicio, tanto inmediato como a largo plazo. Una relacin patrn-cliente, ncleo
de la vida social europea hasta el siglo XVII. Pero estas relaciones estaban marcadas por los cambios de adhesin y
frecuentes acusaciones de deslealtad. Los hombres entablaban relaciones de clientelismo calculando framente sus
posibles beneficios, pero eran relaciones fundamentales para la vida de los nobles, ya que unan a una nobleza
potencialmente dividida en un solo orden, por encima de las diferencias de renta, educacin y rango social. Despus
de 1550 poco a poco nobles ricos y pobres dejaron de considerarse parte de un mismo estamento unido por vnculos
de servicio y ayuda y empezaron a tomar mayor conciencia de lo que les separaba. La ruptura trascendental de las
relaciones de clientelismo era el reflejo de los cambios econmicos. Tambin haba disminuido el deseo de tenerlos
cerca (las casas con habitaciones pequeas, ms ntimas). Los caballeros, a su vez, tenan menos deseos de servir (El
Lazarillo de Tormes del siglo XVI). Los nobles menores no queran ya el tipo de subordinacin que la relacin
implicaba, un servicio que se pareca demasiado a la servidumbre. Otra causa: las diferencias culturales entre la alta y
la baja nobleza que aumentaron desde el siglo XVI y redujeron su capacidad de entenderse. El auge de la corte
representaba una fractura, pues ahora la alta y l abaja nobleza vivan en diferentes mundos culturales (separacin
fsica pero tambin psicolgica).
Hasta aqu razones privadas (deseos de mayor privacidad de la alta nobleza/ humillacin de las obligaciones de
subordinacin rechazadas por la pequea nobleza). Se suman razones pblicas: el Estado consideraba el clientelismo
como un peligro para el orden pblico y una fuente de rebelda. A medida que crecieron los estados en los siglos XVI
y XVII su aparato burocrtico les permiti cumplir las mismas funciones con menos riesgos. Ahora podan obviar las
redes de clientelismo que giraban en torno a los grandes nobles y gobernar directamente.
La nobleza empobrecida representaba una incoherencia dentro del orden social: pobreza aliada al alto rango. Muchos
ni quiera podan permitirse el atavo necesario para sostener la categora pero insistan incansablemente en su origen
noble. En el perodo posterior a 1650 florecieron instituciones destinadas a aliviar la pobreza nobiliaria, pero
desconectados de la gran familia aristocrtica y carentes de los tributos que ahora parecan fundamentales
socialmente, los nobles pobres personificaban una disyuncin de rango y pretensin econmica an siendo
innegablemente nobles.
Otro cambio fue la creciente tendencia de los nobles a residir en la ciudad, lo que se hizo primero visible en el sur de
Europa (Espaa e Italia) y recin en siglo XVII en Francia e Inglaterra (la Gentry inglesa segua apegada a la vida
rural). La atraccin por la ciudad respondi a un cambio poltico. Administradores y jueces que adquiran rangos
nobiliarios deban visitar regularmente los centros urbanos. La alta nobleza era conciente de la importancia poltica de
las ciudades. La mansin urbana desempeaba una funcin comparable a la de la villa rural, constitua un slido
centro de sociabilidad aristocrtica, con lo que la estructura feudal poda sobrevivir fcilmente en la ciudad. Para los
nobles menores mudarse a la ciudad no era opcin sencilla.
Los cambios sociales (urbanizacin y carcter administrativo) difuminaban las diferencias entre los nobles y los
dems miembros de la sociedad, surgiendo entre los siglos XVII y XVIII un modelo alternativo de superioridad
social, encarnado en los caballeros educados y elegantes cuyos antecedentes familiares eran irrelevantes (fue el
perodo de las instituciones de aprendizaje y los salones literarios).
La crtica de la nobleza del siglo XVIII tuvo efectos corrosivos. Nadie en Europa occidental poda tomarse muy en
serio sus reivindicaciones de superioridad aristocrtica. La normativa oficial como mucho ofreca comodidad
simblica para la pequea nobleza que se senta excluida de los nuevos poderes y riquezas, y poda exigir al menos un
acceso exclusivo a instituciones militares y alto clero. La nobleza pobre no vea grandes diferencias entre la vida de
un noble y la de un rico financiero, pero s la felicidad de stos para mezclarse en salones y otras reuniones que en
realidad excluan a los nobles pobres.

La situacin de la nobleza cambi de dos modos fundamentales: por un lado, la definicin de estatus nobiliario se hizo
ms elaborada y cada vez ms difcil acceder al estamento, proceso al que contribuyeron el gobierno y los propios
nobles. Entorpecieron la movilidad que haba caracterizado a la Baja Edad Media y en parte como resultado de ello
durante la Edad Moderna disminuy el nmero de nobles, aunque los ttulos jerrquicos eran grandiosos y numerosos.
Pero tambin la naturaleza de la nobleza (que ya era incierta en la Edad Media) fue cada vez ms inestable y difcil de
definir. Los privilegios que distinguan a los nobles de otros grupos sociales desaparecieron (drsticamente respecto a
exenciones fiscales, y gradualmente en carreras y derechos polticos). La formacin de una nueva nobleza
administrativa y urbana en el transcurso del siglo XVI socav la argumentacin de coherencia funcional del
estamento. En algn momento despus de 1600 (antes en Inglaterra y Espaa y luego en Francia) esta idea de servicio
recproco y el modo de vida comn se vino abajo y dos amplios procesos de cambio dominaron la edad Moderna: la
disminucin el nmero de nobles y la creciente incertidumbre sobre qu era exactamente la nobleza y donde estaban
sus lmites. Su reaccin fue aprobar el nuevo ideal social que iba cobrando preeminencia en la Europa del siglo XVIII,
el del caballero. Era un ideal que desvinculaba el liderazgo social de sangre y herencia, un ideal que implicaba la
pequeez de la nobleza propiamente dicha y la superioridad del talento, la inclinacin y el esfuerzo.
Cap. 2: Riqueza, privilegios y llegada del cambio
Los nobles eran espectacularmente ricos. La burguesa mercantil slo se aproximaba a estos niveles de riqueza en
algunos rincones de Europea (Holanda y algunas ciudades alemanas e italianas). Lo que queran comerciantes y
banqueros era acceder a la nobleza (adquirir tierras y el reconocimiento formal), no desmantelarla. Los nobles slo
tenan un rival econmico: los altos funcionarios. Tradicionalmente la historiografa ha dado por hecho la dificultad
de la nobleza para adaptarse a las nuevas circunstancias, ya que la inclinacin de este grupo social por la guerra, as
como sus tradiciones rurales, parecan incompatibles con la agilidad econmica del capitalismo moderno. Pero se sabe
hoy que la nobleza velaba por sus intereses econmicos.
Dentro de Europa occidental, Inglaterra reuna un nmero mayor de grandes fortunas aristocrticas respecto a
cualquier otro pas (y representaban un porcentaje muy superior de tierras). Pero la enorme riqueza de unos cuantos
no significaba que todos ni la mayora vivieran con holgura. La categora intermedia era la ms extensa. En la Edad
Moderna, la nobleza media se hizo con una mayor proporcin de la riqueza nacional en detrimento de la alta
aristocracia (en Inglaterra el auge de la Gentry). Esto sucedi en parte por las ventajas que los hacendados medios
disfrutaron durante los perodos de rpido cambio econmico. Estos podan gestionar sus tierras con ms esmero que
la mayora de los grandes terratenientes, que tenan muchas ms propiedades por las que preocuparse. Tambin hubo
causas polticas: el auge de la Gentry en Inglaterra est relacionado con proceso de riqueza creciente de los que
participaban directamente en la gestin del Estado.
Hasta el siglo XVIII el principal recurso econmico de la mayora de los nobles eran sus haciendas. La tierra cumpla
una funcin a la vez simblica y prctica. Dada su aparente solides, la posesin de tierras implicaba virtudes que
contrastaban con el mundo turbulento y competitivo de la ciudad y la corte.
El poder feudal en el siglo XV era fuerte en el centro (Francia y Alemania occidental) y dbil en la periferia 8espaa y
este del ro Elba), pero en los siglos siguientes los nobles hacendados lograron asentar novedades jurdicas
importantes. En Espaa, los reyes profundamente endeudados de los siglos XVI y XVII contribuyeron a la expansin
del poder seorial por la concesin de derechos seoriales como medio de recaudar fondos y recompensar a los
grandes nobles. Pero durante estos mismos aos los seoros se erosionaron y perdieron constantemente poder y
significado poltico en la mayor parte de Europa occidental. Inglaterra fue un precursor importante, marc la divisin
entre Europa oriental y occidental como regiones con estructuras sociales y jurdicas radicalmente diferentes. Lo que
los hacendados queran de sus haciendas era dinero, asegurar los beneficios de la tierra. Los que queran ejercer poder
poltico lo hacan dentro de las instituciones del Estado. Caso de Pont-St-Pierre: en 1400 el 90% de ingresos eran
fuentes feudales y 8% de explotacin directa de sus dominios. En 1570 tres cuartos de los ingresos procedan de
gestin directa. En 1780 el 89% de sus bosques y tierras y slo 11% de fuentes feudales. Los reyes no disputaban el
feudalismo en forma abstracta, pero s cuestionaban rpidamente los derechos de hacendados concretos a ejercer
determinados poderes, por lo que examinaban ttulos y denegaban poderes que carecieran de una clara base legal. El
feudalismo conservaba su vigor terico, pero cada vez encontraba ms dificultades prcticas. Los monarcas haban
hecho un clculo elemental: lo que los hacendados quitaban a sus campesinos, no podran obtenerlo ellos con
impuestos. Ahora el seor era primordialmente un propietario cuyos ingresos dependan de lo que produjera su tierra y
no de las tradicionales rentas fijas.
En Europa oriental, los seores conservaron principalmente la prerrogativa de exigir trabajo de los labradores de sus
tierras. Algunas familias desaparecieron y determinados nobles perdieron terreno frente a otros, pero en general el
grupo conserv su dominio econmico rural y en algunos lugares lo consolid. La razn estriba en el peso poltico de
la nobleza en la mayor parte de Europa. Cuando la nobleza se quejaba, el gobierno escuchaba y compensaba en forma
de dinero o tierras. Pero las razones ms importantes de la capacidad de adaptacin fueron econmicas. Antes o
despus los nobles comprendieron lo que estaba sucediendo en su entorno econmico: al comprobar que la inflacin
acotaba sus ingresos feudales y el Estado reduca sus poderes, dirigan su atencin a la parte de su hacienda sobre la
que tenan control directo, donde tenan plenos derechos de propiedad. La desaparicin de las fuentes feudales de
ingresos los alent a mirar en esta direccin (la nobleza buscaba adquirir tierras). Los altos funcionarios
(competidores) tambin posean dinero y contactos. La venta de tierra organizada por el Estado a mediados del siglo
XVI, tanto en pases protestantes como catlicos, impuls la integracin de nuevos burcratas a la antigua nobleza.
Podan adquirir las haciendas que les permitiran a ellos y sus descendientes llevar una vida aristocrtica. Tambin se
hacan del control de algunas tierras menos opulentas, tierras baldas que eran pasto comn. Convirtieron la propiedad
comunal en propiedad privada (en Francia, Espaa y en Inglaterra ms drsticamente). Tambin eran fuente de tierras
las pequeas parcelas campesinas, que pasaban a manos del noble por las presiones econmicas que obligaban a los
campesinos a contraer deudas y vender sus lotes finalmente. Los dominios nobiliarios crecieron en Francia, Espaa,
Alemania, Europa central y en los dems pases, y a costa de los propietarios campesinos.
Estas circunstancias aseguraban xito a la nobleza terrateniente que haba logrado pasar de la propiedad feudal al
dominio. Por supuesto, algunos perodos fueron mejores que otros. El siglo XV, desgarrado por la crisis, fue difcil, ya
que la despoblacin encareci la mano de obra y debilit la demanda de alimentos. En cambio, entre 1500 y 1600 los
propietarios vivieron una poca dorada, puesto que el aumento demogrfico abarat la mano de obra y rentabiliz la
produccin de alimentos. A finales del siglo XVIII las rentas de los hacendados crecieron rpidamente.
Si la mejora del transporte hizo accesibles nuevos mercados, endureci igualmente la competencia, lo cual a su vez
redujo los precios. La nobleza comparta estos problemas con los granjeros acaudalados, pero adems se enfrentaba a
dificultades que le eran exclusivas. Ningn noble poda rebajarse a trabajar con las manos, ni siquiera a involucrarse
en exceso en negocios de ninguna clase, pues hacerlo significaba renunciar a su rango nobiliario; de modo que la
nobleza poda participar slo hasta cierto punto de forma directa en la produccin agrcola. Normalmente la nobleza
cumpla una funcin secundaria en la administracin de sus propiedades. La opcin ms comn era confiar la gestin
de la heredad a uno o varios empresarios agrcolas, campesinos arrendatarios que asuman los riesgos de dirigirla
propiedad a cambio de parte de sus beneficios. En Inglaterra granjeros arrendatarios eran figuras importantes a cargo
de grandes propiedades, con arrendamientos a largo plazo. El arrendatario ingls ya haba adquirido formas
nobiliarias. Los arrendatarios podan invertir en sus granjas sabiendo que se beneficiaran del esfuerzo. En los dems
lugares los propietarios ofrecan menos incentivos para la inversin, los perodos de arrendamiento eran inferiores a
los ingleses y los arrendatarios pagaban rentas ms altas con respecto a lo que produca la tierra. Tenan menos
estmulos para mejorar. El sur francs e italiano eran regiones de aparceras, acuerdos que normalmente podan
terminarse de ao en ao y en los que el hacendado posea todo el capital agrcola, el ganado, las herramientas y la
tierra misma. Pero a pesar de las dificultades que muchos encontraban , los arrendatarios continentales tendan a
hacerse cada vez ms ricos y poderosos, algunos vinculados al mundo comercial urbano (y a las principales regiones
productoras de cereal).
Junto con las nuevas formas de gestin la nobleza cambi su mirada sobre las residencias rurales, buscando eliminar
de su vista los terrenos de cultivo, los nobles del siglo XVII y XVIII slo queran ver naturaleza a su alrededor, no
escenas de laboreo agrcola. La moda de crear parques en las casas de campo fue fuerte en Inglaterra donde implic el
sacrificio de valiosas tierras de cultivo para darles un uso bsicamente recreativo y en unos pocos casos, a costa de
destruir pueblos enteros.
La nobleza del continente tena los mismos impulsos y actuaba igual si tena el dinero. Aproximadamente a partir de
1600 la nobleza centr su atencin econmica de manera menos exclusiva en la tierra y ms en formas de actividad
lucrativa. Los nobles que se apartaban de la tierra en pos de objetivos ms comerciales se arriesgaban a una prdida
triple: renunciaban a sus firmes cualidades morales que los contemporneos asociaban con la tierra, ponan en peligro
la imagen de servicio desinteresado en que se cimentaba su orden y se enfrentaban a la censura eclesistica de
numerosas prcticas comerciales.
La nobleza entr fcilmente en el mundo de los prstamos monetarios y de la explotacin inmobiliaria durante los
siglos XVI y XVII. Adems, los imperios coloniales europeos cada vez ms rentables ofrecan otra alternativa de
inversin ms. Al incrementarse el nmero de nobles que disfrutaban de los beneficios del comercio, disminuyeron las
dudas ticas sobre su prctica. De hecho los gobiernos alentaban el cambio y en su propaganda asociaban al servicio a
la patria con el comercio. En 1682 la Corona espaola decret formalmente que la posesin de fbricas ya no era
incompatible con la posicin nobiliaria y en 1770 ampli la autorizacin a todas las formas de actividad econmica.
En Francia el xito comercial era necesario si quera competir en trminos de igualdad con sus rivales britnicos y
holandeses. He aqu una transformacin fundamental de la cultura europea: la asimilacin por parte de la nobleza
terrateniente y militar de la nobleza del comercio como actividad digna e importante.
En los siglos XVII y XVIII aument el nmero de actividades econmicas que se permita ejercer a la nobleza y
dependa cada vez ms de este tipo de ingresos. El estado ofreca puestos bien pagos como soldados o burcratas
(expansin de ejrcitos y burocracias en siglos XVI y XVII.
Durante la Edad Moderna los nobles tuvieron problemas econmicos graves, y muchas familias enfrentaron la
bancarrota. Las dificultades no se deban a la disminucin de las rentas, sino al derroche. La Edad Moderna someti a
la nobleza a un dispendio cada vez mayor que dificult la posibilidad de controlar sus gastos (construir casas de
campo, arreglar sus jardines, etc). La mayora de los miembros de este orden lograron adaptar racionalmente sus
haciendas los cambios del mundo econmico, pero tuvieron ms dificultades para administrar sus gatos. Estos
problemas cruciales radicaban en las demandas de una sociedad cada vez ms orientada al intercambio y en la
creciente necesidad de apuntalar el rango social con bienes adquiridos. Fue una transicin de la autosuficiencia a la
dependencia del mercado, ya que el consumo local de los productos de sus propias tierras era ya inconcebible. Ms
importantes que las posibilidades tecnolgicas eran las necesidades sociales que satisfaca el consumo. El mercado les
permita establecer lmites sociales claros. Las presiones de este tipo aumentaron en el siglo XVII. Coincidieron con
la simplificacin de los mecanismos de crdito. En la Edad Moderna fue cada vez ms fcil para la nobleza
endeudarse hasta el cuello por conseguir bienes de consumo. Muchas familias demostraron ser sencillamente
incapaces de sobrellevar la transicin y sellaron su incapacidad con espectaculares quiebras. Pero la mayora de las
familias ricas se recuper con rapidez. No obstante, para la pequea nobleza la historia fue diferente y ms dramtica.
Aproximadamente desde 1660, estas figuras se enfrentaron a una combinacin inmisericorde de presiones. A
mediados del siglo XVII era habitual rerse de los gustos retrgrados de la nobleza rural que viva lejos de la
influencia de la corte y de la ciudad. Esta creciente diferencia entre los usos de consumo de nobles ricos y pobres
debilit an ms los vnculos feudales que antao haban mantenido unida a la nobleza como estamento. Calificada de
burda y carente de tacto, la noble pobre perdi la hospitalidad y el apoyo de la rica, con lo que su modesta fortuna no
pudo soportar los altos niveles de endeudamiento.
En la Edad Moderna la nobleza se enfrent a una serie de transformaciones econmicas que pueden resumirse
someramente con la llegada del capitalismo al medio rural europeo. A medida que el perodo avanzaba se ampliaron
las opciones econmicas. En 1500 la tierra ofreca nicamente la forma de inversin que la mayora poda imaginar; a
mediados del siglo XVIII la mayor parte inverta grandes sumas en empresas comerciales y financieras y nuevas
instituciones como la bolsa de valores y la banca pblica. En este sentido, los seoros de la Edad Moderna perdieron
vigor a causa de los cambios polticos y econmicos, pero la mayora de los miembros de la nobleza demostraron ser
capaces de adaptarse al cambio. Sus haciendas eran de una clase nueva y giraban en torno a dominios que controlaban
directamente.
El marco econmico de la hacienda ya no era la naturaleza local, sino regional o, en algunos casos, incluso
internacional. Con el desarrollo de la hacienda mercantil lleg una nueva preocupacin por la intimidad. En los siglos
XVI y XVII la sociedad conceda un lugar a los miembros pobres de la nobleza, especialmente en el campo como
subordinados de los ricos, pero desde 1660 aproximadamente la nobleza acaudalada necesitaba menos subordinados,
por lo que el noble empobrecido pareca cada vez ms una contradiccin. Como grupo social, la nobleza no se debilit
necesariamente con el cambio. Es probable en cambio que su cohesin como grupo se fortaleciera a medida que
desminuan las disparidades econmicas internas. Tambin disminuy radicalmente el control de la nobleza sobre las
personas del campo.