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Prof.

Elena Daz Pedroche


Dpto. Biologa-Geologa

TEMA 1.- LA MATERIA VIVA

NDICE:

1.- LA VIDA Y SUS NIVELES DE ORGANIZACIN.

1.1.- Las caractersticas de los seres vivos.

1.2.- Los niveles de organizacin de la materia.

1.3.- El origen de la vida.

2.- LOS CONSTITUYENTES QUMICOS DE LOS SERES VIVOS.

2.1.- Los bioelementos

2.2.- Las biomolculas o principios inmediatos.

2.2.1.- Las biomolculas inorgnicas.

El agua.

Las sales minerales.

2.2.2.- Las biomolculas orgnicas.

Los glcidos.

Los lpidos.

Las protenas.

Los cidos nucleicos.

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1.- La vida y sus niveles de organizacin.


La dificultad para definir el concepto de vida obliga a la biologa a aproximarse a l explicando las
caractersticas y los procesos comunes que desarrollan todos los seres vivos y que los distinguen de la
materia inanimada.

1.1.- Las caractersticas de los seres vivos.


Las caractersticas que definen a los seres vivos son su complejidad y su capacidad para realizar las
funciones de nutricin, relacin y reproduccin.

A. Complejidad

A pesar de la gran complejidad de los seres vivos existentes, cuando se estudia su composicin
molecular, se pone de manifiesto una gran uniformidad: todos los seres estn formados por un
nmero limitado de molculas, cuyo elemento principal es el carbono; y todas estas molculas
presentan un alto grado de complejidad; son, esencialmente, las mismas en todas las especies
vivientes, y se organizan en estructuras que constituyen las unidades anatmicas y funcionales de
todos los seres vivos, las clulas.

B. Nutricin

Los seres vivos son sistemas abiertos que intercambian materia y energa con el medio. La materia es
utilizada para la sntesis de compuestos ms complejos que sirven para el mantenimiento y la
renovacin de las estructuras celulares y para el crecimiento de los organismos. La energa, una vez
transformada, se emplea para producir trabajo celular. Todo el conjunto de transformaciones se
efecta a travs de miles de reacciones qumicas que transcurren de forma ordenada y que
constituyen el metabolismo celular. El metabolismo permite que los organismos mantengan una
composicin interna constante y distinta de la del medio externo, por lo que los seres vivos son
homeostticos.

C. Relacin

Los seres vivos son capaces de recibir informacin de su propio medio interno y del entorno, y de
actuar ante esta informacin. La informacin se recibe en forma de estmulos, que son cambios
fsico-qumicos que tienen lugar en el medio, ante los que los organismos son capaces de reaccionar,
generando una respuesta que permite su autoconservacin.

D. Reproduccin

Los seres vivos son capaces de autorreproducirse, es decir, de transmitir informacin a la


descendencia y de originar, as, nuevos seres con sus mismas caractersticas. Esto permite persistir en
el tiempo, generacin tras generacin.

La capacidad de producir copias fieles de s mismos se encuentra en la molcula de ADN (cido


desoxirribonucleico), que contiene la informacin gentica en la secuencia de sus bases
nitrogenadas. Sin embargo, aunque la fidelidad es muy grande, la informacin gentica puede sufrir

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variaciones, que permiten la adaptacin de los seres vivos a los cambios ambientales que constituyen
la base de la evolucin.

1.2.- Niveles de organizacin de la materia.


Toda la materia est formada por combinaciones de elementos qumicos. La composicin de la
materia viva y la inerte, es diferente, ya que, aunque comparten algunos elementos, stos se
encuentran en distintas proporciones. As, los cuatro elementos ms abundantes de la materia viva,
hidrgeno, oxgeno, carbono y nitrgeno, aparecen en menor proporcin en la materia inerte.
Abundan estos elementos y no otros porque, entre otras razones, pueden formar enlaces covalentes
estables.

O: 47% O: 25,5%
Si: 28% C: 9,5%
Al: 7,9%
H: 63%
Fe: 4,5%
N: 1,4%
Ca: 3,5%
Otros: 9,1% Otros: 0,6%

Fig. Comparacin de los elementos mayoritarios que componen la corteza terrestre (A) y que abundan
en la materia viva (B).

El carbono es el elemento en torno al cual gira la vida en la Tierra, por qu? Si recuerdas sus
propiedades qumicas, el C puede establecer hasta cuatro enlaces covalentes con otros elementos.
Pero, lo ms interesante es que tambin puede unirse a otros C dando lugar a una gran variedad de
estructuras (lineales, ramificadas, cclicas) que forman el esqueleto al cual se unen otros elementos
qumicos de la mayora de las molculas orgnicas.

Enlace covalente
Fig. Los tomos de C se unen formando una gran variedad de molculas orgnicas. En el enlace
covalente, dos tomos comparten pares de electrones.

Debido a esta gran variedad de estructuras que puede formar el tomo de carbono, la materia viva
presenta una mayor complejidad que la inerte.

La materia viva presenta distintos grados de complejidad estructural denominados niveles de


organizacin. Cada uno de ellos se basa en el nivel previo y sirve de base para el siguiente. As, los
elementos que constituyen la materia se unen para formar molculas, que a su vez se unen para
formar estructuras cada vez ms complejas, al igual que los elementos bsicos que forman un edificio
(ladrillos, baldosas, etc.). Los niveles de organizacin se dividen en dos grupos: abiticos y biticos
(vase la Tabla 1.1).

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Los niveles abiticos son comunes a la materia viva e inerte. Algunas molculas aparecen en los dos
tipos de materia (como el agua y las sales minerales) y otras nicamente aparecen en la materia viva
(como glcidos, lpidos, protenas y cidos nucleicos).

Los niveles biticos slo aparecen en la materia viva, y es la clula el primer nivel. La complejidad
estructural de los organismos se incrementa cuanto mayor es el nivel de organizacin.

Materia inerte Materia viva

Subatmico Partculas subatmicas (protones, neutrones, electrones)

Atmico tomos
Abitico
Niveles de organizacin

Molecular Molculas inorgnicas Molculas inorgnicas (agua, sales minerales, etc)


(agua, sales minerales, Molculas orgnicas (glucosa, aminocidos, etc)
Macromolculas (glcidos, protenas, etc)
etc)
Orgnulos celulares (mitocondria, cloroplasto, etc)

Celular Clula

Orgnico Organismos unicelulares y pluricelulares


Biticos

Poblacional Poblacin

Ecosistema Ecosistemas

Tabla 1.1. Niveles de organizacin de la materia.

Se distinguen los siguientes niveles:

Nivel atmico y molecular. Las partculas subatmicas protones, neutrones y electrones se


combinan para formar los tomos. La unin de dos o ms tomos origina las molculas. Algunas
de estas pueden alcanzar masas moleculares muy elevadas: se trata de las macromolculas,
como las protenas o el ADN, que pueden asociarse en complejos supramoleculares. Algunos de
ellos se agrupan para formar los orgnulos celulares, como las mitocondrias o los cloroplastos.

Nivel celular. La asociacin de orgnulos celulares constituye la clula, unidad estructural y


funcional de los seres vivos.

Nivel orgnico. Un tejido es un conjunto de clulas capaces de realizar una funcin. Los tejidos se
agrupan en rganos, y estos, a su vez, en aparatos y sistemas, que constituyen un organismo.

Nivel de poblacin. Los seres vivos no viven aislados, sino que se relacionan con individuos de su
misma especie, formando una poblacin. Las distintas poblaciones que habitan una zona
(comunidad) interaccionan con el medio fsico, formando un ecosistema. La totalidad de
organismos vivos que pueblan la Tierra forman la biosfera, ltimo nivel de organizacin.

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Existen estructuras moleculares con organizacin subcelular, pero muy relacionadas con el
fenmeno vital: son los virus y los priones.

Los virus estn formados por cidos nucleicos rodeados de una capa de protenas. No se mueven, no
crecen y slo son capaces de reproducirse en el interior de una clula a la que infectan. Causan
numerosas enfermedades en el ser humano, por ejemplo, la gripe, el SIDA, etctera.

Los priones son protenas responsables de enfermedades como el mal de las vacas locas.

1.3.- El origen de la vida.


A lo largo de los tiempos han sido varias las teoras que han intentado explicar el origen de la vida. Sin
embargo, y a pesar de los medios de que dispone hoy en da la ciencia, es imposible conocer con
exactitud cmo se origin la vida, ya que se trata de un fenmeno nico e imposible de reproducir en
un laboratorio por su complejidad.

De la generacin espontnea a Pasteur.

Las primeras ideas documentadas sobre el origen de la vida se remontan a la Grecia clsica, en la que
destaca Aristteles (siglo IV a.C.), quien afirmaba que los seres vivos surgan espontneamente
dentro de la materia sin vida (del mar o del lodo). Esta teora, conocida como doctrina de la
generacin espontnea, se mantuvo intacta hasta mediados del siglo XVII, cuando algunos
cientficos, no conformes con estas explicaciones, empezaron a investigar en este campo.

Pero, por qu en esta poca se puso en duda una teora aceptada durante siglos? Una de las
principales razones es que cambia la forma de hacer ciencia, los cientficos empiezan a
experimentar para probar sus teoras, mientras que hasta ese momento la ciencia se haba basado
fundamentalmente en la observacin.

Los primeros experimentos que contradijeron la generacin espontnea de los seres vivos los realiz
el mdico italiano Francesco Redi, en 1668, al demostrar que los gusanos que aparecan en carne
putrefacta provenan de huevos depositados por moscas por lo que no se formaban
espontneamente a partir de la carne.

Fig. Experimento de Redi que contradijo la teora de la generacin espontnea.

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Sin embargo, en 1674 Anton Van Leeuwenhoek descubre unos microorganismos a los que denomin
animculos, lo que reaviva de nuevo la teora de la generacin espontnea.

Casi cien aos despus, en 1768, los experimentos de Lazzaro Spallanzani vuelven a poner en duda
esta teora. ste prepar caldo de carne, lo meti en frascos, los cerr bien y los hirvi durante cierto
tiempo para destruir los microorganismos que pudiera haber. Al cabo de unos das comprob que,
mientras los frascos siguieran cerrados, no aparecan microorganismos, por lo que lleg a la
conclusin de que no surgan espontneamente del caldo, sino que provenan del aire.

Sin embargo, algunos cientficos de la poca que intentaron repetir este experimento observaron que
s aparecan microorganismos al cabo de unos das (probablemente porque no sellaron bien los
frascos o utilizaron otras condiciones de tiempo o temperatura), por lo que no aceptaron la teora de
Spallanzani.

En 1862, Louis Pasteur demuestra definitivamente que no existe la generacin espontnea de los
microorganismos y que stos aparecan por el contacto del caldo con aire contaminado (como haba
supuesto Spallanzani).

Para ello, realiz un ingenioso experimento: prepar caldo, lo meti en unos matraces con el cuello
curvado en forma de S y lo hirvi hasta esterilizarlo, dejando los matraces sin tapar. El caldo del
interior permaneca estril porque los microorganismos presentes en el aire quedaban atrapados en
la curvatura del cuello y no podan llegar al caldo. De este modo, si se rompa el cuello o se inclinaba
el matraz y el lquido llegaba al cuello, y se pona derecho de nuevo, al cabo de un tiempo aparecan
microorganismos.

Fig. Experimento de Louis Pasteur que refut la teora de la generacin espontnea de los microorganismos

Pasteur demostr as que la teora de la generacin espontnea era errnea, pero, si los organismos
no aparecan de la nada, cmo y en qu momento surgi la vida?

Teora de la evolucin qumica o evolucin prebitica

En 1924 el ruso Alexander Oparin, y cuatro aos ms tarde el ingls John Haldane, trataron de
explicar el origen de la vida mediante la teora de la evolucin qumica o evolucin prebitica.

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Segn esta teora, la vida pudo surgir a partir de materia inerte, mediante reacciones qumicas. De
esta manera, al irse enfriando la Tierra, los elementos qumicos presentes en ella se combinaron para
formar compuestos inorgnicos, que dieron origen a una atmsfera primitiva muy pobre en oxgeno y
con grandes cantidades de hidrgeno, metano, amoniaco y vapor de agua. El enfriamiento paulatino
de la Tierra permiti el paso del vapor de agua a estado lquido que, tras un largo periodo de lluvias,
se fue acumulando y dio lugar a los ocanos primitivos.

La energa procedente de los rayos de las tormentas, el calor de los volcanes y la intensa luz
ultravioleta del Sol a la que estaban sometidos estos mares, permiti la sntesis de molculas
orgnicas (ribonucletidos, aminocidos, etc.) a partir de otras inorgnicas disueltas en el agua. Tras
millones de aos, se fueron acumulando molculas orgnicas que constituyeron el denominado caldo
de cultivo primitivo.

Estas molculas orgnicas pudieron unirse y formar molculas ms complejas, como protenas o
lpidos. Las protenas pudieron asociarse con los lpidos y formar membranas que, a su vez, formaron
estructuras esfricas en cuyo interior qued atrapado el material gentico, a las que Oparn llam
coacervados. Estas estructuras pudieron evolucionar y originar los primeros seres vivos.

Desde que se propuso esta teora han sido muchos los cientficos que han intentado demostrarla.
Entre ellos destaca Stanley Miller, quien en 1953, consigui sintetizar aminocidos en el laboratorio a
partir de molculas inorgnicas mediante un experimento en el que reprodujo las condiciones de una
supuesta Tierra primitiva. Mediante pruebas similares, otros cientficos sintetizaron nucletidos,
azcares y protenas formadas por unos pocos aminocidos.

Aunque estos experimentos parecan indicar que la teora de Oparin era posible, sta no ha sido
aceptada por varios motivos. Por una parte, estudios posteriores han demostrado que la composicin
de la atmsfera primitiva no era la que Oparin supuso cuando enunci su teora. Por otra, an no se
ha conseguido sintetizar ningn organismo vivo en laboratorio.

Adems, no explica cul fue el primer material gentico necesario para reproducirse, si el ARN o el
ADN. En este sentido, algunos estudios realizados en el siglo xx (en las dcadas de los setenta y los
ochenta) mostraron que determinadas molculas de ARN eran capaces de dirigir la sntesis de copias
de s mismas. Por esta razn, se piensa que el primer material gentico fue el ARN y que, con el
tiempo, el ADN, una molcula ms estable, reemplaz al ARN como depsito de la informacin
gentica.

Por otra parte, en los experimentos que se han hecho en laboratorio para sintetizar molculas
simulando las condiciones de la atmsfera primitiva, se han obtenido los componentes del ARN, pero
no del ADN. Para algunos investigadores esto es una prueba ms de que el ARN fue la primera
molcula gentica.

A pesar de todo, la teora de la evolucin qumica es la que est sirviendo de base para los distintos
estudios que se realizan hoy sobre el origen de la vida.

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Otra teora sobre el origen de la vida es la panspermia, formulada por Svant Arrhenius en 1908, que
sugiere que la vida lleg a la Tierra procedente de otro planeta en
forma de esporas bacterianas. Este origen extraterrestre ya fue
propuesto en la Antigedad siglo V a.C.) por el cientfico griego
Anaxgoras.

Fig. Mediante este experimento, Miller sintetiz molculas orgnicas a partir de


compuestos inorgnicos sometidos a una fuente de energa.

2.- LOS CONSTITUYENTES QUMICOS DE LOS SERES VIVOS


Un anlisis qumico revela que la materia de los seres vivos est compuesta por una serie
determinada de elementos y compuestos qumicos.

2.1.- Los bioelementos


Los bioelementos son los elementos qumicos que constituyen la materia viva y en ella se pueden
encontrar aislados o formando parte de las molculas.

En los seres vivos puede haber alrededor de 70 elementos qumicos, pero no todos ellos son
indispensables y comunes a todos los organismos.

Atendiendo a su abundancia, los bioelementos se pueden clasificar en primarios, secundarios y


oligoelementos.

Los bioelementos primarios, macroelementos o plsticos son los constituyentes bsicos de las
molculas de los seres vivos. En conjunto suponen el 96.6% de la materia viva. Los ms
abundantes son el carbono (C), oxgeno (O), hidrgeno (H) y nitrgeno (N), seguidos por fsforo
(P) y azufre (S). La principal funcin de los macroelementos es la formacin de biomolculas.

Los bioelementos secundarios aparecen en la materia viva en una proporcin aproximada del
3.3%. los principales son sodio (Na), potasio (K), cloro (Cl), calcio (Ca) y magnesio (Mg). La mayora
se encuentra en el interior de cada clula disueltos en forma de iones e intervienen en procesos
fisiolgicos diversos.

El sodio, el potasio y el cloro actan en la transmisin del impulso nervioso. El calcio forma parte
del carbonato clcico (CaCO3), componente principal de los caparazones de muchos animales, y
en forma inica interviene en la transmisin del impulso nervioso, en la coagulacin de la sangre
y en la contraccin muscular. El magnesio forma parte de la molcula de clorofila, necesaria para
la fotosntesis, y en forma inica, junto con los enzimas, cataliza muchas reacciones qumicas.

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Los oligoelementos o microconstituyentes aparecen en la materia viva en una proporcin


inferior al 0.1%. A pesar de encontrarse en cantidades muy pequeas, son indispensables para el
buen funcionamiento de los seres vivos. Los principales son hierro (Fe), manganeso (Mn), cobre
(Cu), yodo (I), flor (F) y cinc (Zn).

De entre todos los oligoelementos, cabe destacar el hierro, que interviene en la sntesis de la
clorofila, forma parta de protenas como los citocromos (enzimas que intervienen en la
respiracin celular) y de la hemoglobina (acta como transportador de oxgeno).

2.2.- Las biomolculas o principios inmediatos


Las biomolculas o principios inmediatos son molculas resultantes de la combinacin de diferentes
bioelementos. Constituyen los componentes fundamentales de los seres vivos que dan origen a todas
las estructuras biolgicas. Existen dos grupos de biomolculas: las biomolculas inorgnicas y las
biomolculas orgnicas.

2.2.1.- Las biomolculas inorgnicas


Las biomolculas inorgnicas presentan una estructura qumica sencilla y, adems de formar parte de
los seres vivos, aparecen en el medio inerte. Son el agua y las sales minerales.

El agua
El agua es la molcula ms abundante en los seres vivos, lo que pone de manifiesto el origen de la
vida en el medio acuoso. Tambin, es el medio en el que se encuentran disueltas y dispersas el resto
de las biomolculas y donde se producen la mayora de las reacciones qumicas del metabolismo. Por
trmino medio, la materia viva contiene un 70% de agua, aunque esta proporcin vara de unos
organismos a otros.

La estructura del agua

El agua est formada por la unin de un tomo de oxgeno con dos tomos de hidrgeno y, aunque
presenta carga neta neutra, es una molcula dipolar. Esta naturaleza dipolar se debe a que el tomo
de oxgeno es ms electronegativo que el de hidrgeno.

Este hecho provoca que los electrones compartidos en los enlaces se siten ms cerca del tomo de
oxgeno que de los tomos de hidrgeno, lo que genera dos cargas negativas en la zona del oxgeno y

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una carga positiva en cada uno de los de hidrgeno. La presencia de las cargas permite que diferentes
molculas de agua establezcan enlaces dbiles llamados puentes de hidrgeno entre sus cargas
positivas y negativas, originando en el agua lquida una estructura reticular, que presentan una gran
cohesin interna y es la responsable de las propiedades especiales del agua (gran poder disolvente,
alta reactividad qumica, alto calor especfico y elevado calor de vaporizacin).

Propiedades del agua

Las importantes funciones biolgicas del agua derivan de estas propiedades especiales y son:

Elevada tensin superficial: hace que la superficie del agua expuesta al aire sea difcil de
romper debido a que las molculas de agua de la capa superior se encuentran unidas por
puentes de hidrgeno entre s y a las molculas de agua que estn por debajo. Pequeos
animales aprovechan esta propiedad para mantenerse sobre el agua, caminar sobre ella.

Elevado calor especfico: hace que el agua pueda absorber una gran cantidad de calor (es una
forma de energa), mientras que su temperatura solo asciende ligeramente, ya que parte de
esa energa ha sido utilizada para romper los enlaces de hidrgeno existentes entre sus
molculas.

Alto calor de vaporizacin: hace que el agua absorba mucho calor al pasar del estado lquido
al gaseoso, ya que para que una molcula se separe de las adyacentes, han de romperse los
puentes de hidrgeno y, para ello, se necesita una gran cantidad de energa. As, cuando el
agua se evapora en la superficie de un animal o de una planta, absorbe gran parte del calor
del entorno. Esta propiedad es utilizada como mecanismo de regulacin trmica.

Elevada conductividad trmica: le permite transportar rpidamente el calor hacia sus


alrededores. Esta propiedad, junto con el elevado calor especfico, ayuda a moderar la
temperatura de la atmsfera y, por tanto, afecta al clima.

Su polaridad hace que el agua sea un buen disolvente


porque disocia las sales minerales y otros compuestos
inicos en sus cationes y aniones, que son atrados con
fuerza por los dipolos de agua y se impide su unin.
Asimismo, debido a su polaridad, el agua disuelve con
facilidad otros compuestos no inicos.

La capilaridad provoca que las molculas que estn en


contacto con las paredes sean atradas por la superficie
cargada. A medida que las molculas de agua son
empujadas hacia arriba por esta traccin adhesiva, la atraccin cohesiva hace que otras
molculas de agua formen un hilo de molculas de agua. Como resultado de estas dos
fuerzas, el hilo de agua se mover hasta que la atraccin quede contrarrestada por la fuerza
de la gravedad al ir aumentando el peso del hilo de agua.

Esto favorece las reacciones qumicas, debido a que las sustancias que estn disueltas en ella
se mueven continuamente y tienen la posibilidad de chocar unas con otras y reaccionar. El
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agua participa en muchas reacciones qumicas que tienen lugar en los seres vivos: en las
reacciones de hidrlisis los compuestos se rompen en molculas ms sencillas al reaccionar
con una molcula de agua; y en las reacciones de sntesis dos molculas pequeas se unen
para formar una mayor y se elimina agua.

Las sales minerales


Las sales minerales son compuestos inorgnicos que se encuentran en los seres vivos en forma slida
(precipitada) o en disolucin. Las sales en estado slido tienen una misin estructural y forman parte
de las estructuras esquelticas, como los caparazones de los crustceos, las conchas de los moluscos,
los esqueletos de los equinodermos y los huesos y dientes de los vertebrados.

Las sales en disolucin dan lugar a aniones y cationes. Los principales son:

Cationes: Na+, K+, Ca2+ y Mg2+

Aniones: cloruros, Cl-, carbonatos, CO32-, bicarbonatos, HCO3 -, sulfatos, SO42- y fosfatos, PO43-.

En los seres vivos estos iones mantienen el grado de salinidad constante, ayudan a mantener el pH y
regulan el equilibrio osmtico de las clulas en el medio lquido en que se encuentran.

La smosis se produce cuando dos disoluciones de distinta concentracin estn separadas por una
membrana semipermeable que permite el paso del disolvente, pero nada o casi nada de soluto.

As, las molculas del disolvente, normalmente el agua, pasan de la solucin diluida a la concentrada
hasta igualar las concentraciones de soluto. Si se tienen dos disoluciones acuosas con distintas
concentraciones de sales separadas por una membrana semipermeable, el agua pasar de la
disolucin ms diluida (que deja pasar el agua, pero no las sales) a la ms concentrada (hipertnica o
hiperosmtica) hasta que ambas disoluciones tengan la misma concentracin de sales (isotnicas o
isosmticas), es decir, hasta alcanzar el equilibrio.

Si el medio es hipotnico, el agua tiende a entrar en la clula para equilibrar la concentracin; en un


medio hipertnico, el agua tiende a salir para igualar la concentracin, y si el medio es isotnico, se
ejerce la misma presin del agua para entrar y salir.

Las membranas de las clulas son semipermeables, de modo que si el interior de una clula tiene una
concentracin de sales distinta a la del medio que la rodea, se producir una entrada o salida de agua
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en esa clula. Por ejemplo, si la concentracin de sales en el interior de una clula es menor que en el
exterior, se produce una salida de agua de la clula, por lo que sta se encoge. Si la clula llegara a
deshidratarse completamente, se producira la muerte celular por plasmlisis.

Si por el contrario, la concentracin de sales en el interior de la clula es mayor que en el exterior,


entra el agua dentro de la clula y sta se hincha, producindose un aumento de la turgencia. Si entra
demasiada agua, la clula puede incluso llegar a romperse por turgencia.

Por lo tanto, el equilibrio osmtico consiste en mantener constante la concentracin de sales en el


organismo.

Procesos importantes, como la absorcin de agua por las races de las plantas o la absorcin de agua
en el intestino, se producen mediante smosis.

Mantenimiento del equilibrio cido-base: las sales ayudan a mantener constante el pH del organismo
actuando como sustancias amortiguadoras o sustancias tampn. En la sangre, el pH se aproxima a la
neutralidad, con valores que se mantienen en condiciones de salud entre 7,3 y 7,4.

El pH se define como: pH = -log [W]

La escala de pH vara entre O y 14. Si el pH es igual a 7, el medio es neutro. Si es menor de 7, cido, si


es mayor, bsico o alcalino.

La concentracin salina, en condiciones normales, permanece constante. Cualquier cambio brusco


altera las funciones y puede llegar a provocar la muerte del organismo.

Las sales minerales intervienen tambin en otros procesos fisiolgicos importantes. As, por ejemplo,
el Ca2+ interviene en la contraccin muscular y en la coagulacin de la sangre, y el Na + y el K+, en la
transmisin del impulso nervioso.

Las sales minerales se combinan con molculas orgnicas; si lo hacen con protenas forman las
fosfoprotenas; junto a los lpidos, forman los fosfolpidos.

Sodio e hipertensin

El sodio es un elemento esencial. Sin embargo, hbitos alimenticios inadecuados hacen que muchas
personas ingieran hasta ocho o diez veces ms de lo necesario (exceso de sal en las comidas
preparadas, quesos, embutidos, etc).

El exceso de sodio puede producir hipertensin arterial: la sangre circula por las arterias a una
presin ms alta de lo normal, lo que afecta a las propias arterias, al corazn y al rin. Esto puede
acarrear infartos, trombosis o piedras en el rin.

2.2.2.- Las biomolculas orgnicas


Son molculas exclusivas de la materia viva que estn formadas por cadenas hidrocarbonadas. Existe
una gran variedad de biomolculas orgnicas, que se clasifican en glcidos, lpidos, protenas y cidos
nucleicos.

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Los glcidos
Los glcidos, tambin llamados azcares o hidratos de carbono, son molculas formadas por C, H y O.
Los glcidos realizan en las clulas funciones energticas y estructurales. Dependiendo de su grado
de complejidad, se clasifican en monosacridos, disacridos y polisacridos.

a. Los monosacridos.

Los monosacridos o azcares simples son las unidades bsicas de los hidratos de carbono y estn
constituidos por una nica molcula de polihidroxialdehido o polihidroxicetona. Tienen sabor dulce
y se disuelven en agua.

Su frmula general es CnH2nOn. Qumicamente, son cadenas lineales que tienen entre tres y ocho
tomos de carbono. Todos los tomos de carbono estn unidos a un grupo hidroxilo (-OH) excepto
uno, que tiene un grupo carbonilo, que puede ser aldehdo (-CHO), si est en el extremo de la
cadena, o cetona (-CO-), si se localiza en su interior.

Segn el nmero de tomos de carbono que tengan, se clasifican en triosas, tienen tres tomos de
carbono; tetrosas, cuatro; pentosas, cinco; hexosas, seis; etc. Cada uno de estos grupos se divide en
aldosas o cetosas, dependiendo de si la molcula presenta un grupo aldehdico o cetona. Por
ejemplo, la glucosa es una aldohexosa, y la fructosa es una cetohexosa.

Entre los monosacridos de cinco tomos de carbono o pentosas destacan la desoxirribosa y la


ribosa, que forman parte de los cidos nucleicos ADN y ARN respectivamente, y la ribulosa, que
cumple un importante papel en la fotosntesis al unirse al CO2 para originar la glucosa.

Entre los monosacridos de seis tomos de carbono o hesoxas estn: la glucosa, que se localiza en
todas las clulas, es el principal combustible utilizado por las clulas y es el eslabn estructural de
muchos polisacridos; la fructosa, se encuentra en la mayora de los frutos y en la miel; la galactosa,
que est presente en la leche.

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b. Los disacridos.

Los disacridos son los glcidos constituidos por dos monosacridos. Se obtienen a partir de la
unin de dos monosacridos mediante un enlace covalente llamado O-glucosdico, que se realiza
con la prdida de una molcula de agua. Cuando se necesita energa, se hidrolizan, es decir, se
rompen en las dos molculas de monosacrido que los constituan. Al igual que los
monosacridos, tienen sabor dulce y se disuelven en el agua.

Los ms corrientes en la naturaleza son:

Maltosa: formada por dos molculas de glucosa. No existe libre en la naturaleza y se obtiene
por la hidrlisis del almidn y de otros polisacridos.

Lactosa: est constituida por una glucosa unida a otro monosacrido, la galactosa. La lactosa
es el azcar de la leche.

Sacarosa o azcar de caa: est formada por la unin de una glucosa y una fructosa. Es la
manera en la que muchas plantas transportan los azcares desde las clulas fotosintticas
hasta el resto del vegetal.

c. Los polisacridos.

Son los glcidos ms complejos, se forman a partir de la unin de muchos monosacridos unidos
mediante enlace O-glucosdico. No tienen sabor dulce ni se disuelven en agua. Entre los
polisacridos ms importantes estn el glucgeno, el almidn, adems de la celulosa y la quitina.

Glucgeno: es una molcula de reserva energtica animal. Est constituido por cadenas
ramificadas de -glucosa. En las clulas animales, la glucosa se almacena en los msculos y en
el hgado en forma de glucgeno. Cuando se necesita glucosa, se produce la hidrlisis del
glucgeno.

Almidn o fcula: es un polisacrido propio de las clulas vegetales, muy abundante en los
rganos de reserva, como semillas y tubrculos. Constituye la base de la dieta alimenticia de

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gran parte de la humanidad. Lo constituyen dos tipos de cadenas, ambas formadas por la
unin de unidades de -glucosa: la amilosa, que es una cadena larga sin ramificar, y la
amilopectina, que es una cadena muy ramificada.

Celulosa: es la molcula orgnica ms abundante sobre la superficie de la Tierra, forma la


pared celular de las clulas vegetales. Est formada por cadenas lineales de -glucosa. El ser
humano no puede digerir la celulosa, pero es imprescindible en su dieta: al ser una fibra
vegetal, le ayuda a digerir otras sustancias y a eliminar los residuos intestinales.

Quitina: es un polisacrido muy rgido que


contiene nitrgeno. Forma parte del
exoesqueleto de los artrpodos y de las paredes
celulares de los hongos.

Los lpidos
Los lpidos son molculas orgnicas formadas por C, H, O y, en algunas casos por P. Se caracterizan
por ser insolubles en disolventes polares, como el agua, y solubles en disolventes orgnicos no
polares, como el ter, el cloroformo o el benceno. Tienen aspecto oleoso y son untuosos al tacto. Los
lpidos presentan funcin energtica, estructural y reguladora. Se clasifican en dos grupos:

Saponificables: Aquellos de cuya hidrlisis (descomposicin por el agua) se obtienen cidos


grasos. Son las grasas, los fosfolpidos, los glucolpidos y las ceras.

Insaponificables: Su hidrlisis no libera cidos grasos. Son los esteroides y los terpenos.

A. Las grasas o acilglicridos

Una molcula de grasa est constituida por uno, dos o tres cidos grasos unidos, mediante enlaces
covalentes, a una molcula de glicerina o glicerol.
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Los cidos grasos son cidos orgnicos formados por una


cadena hidrocarbonada larga, con un grupo carboxilo (-
COOH) en uno de sus extremos. Suelen tener un nmero
de tomos de carbono entre 12 y 24, siendo los ms
abundantes los que tienen 16 y 18. Pueden ser saturados e
insaturados. Los saturados no tienen dobles enlaces en la
cadena; mientras que los insaturados tienen uno o varios
dobles enlaces en su cadena. Los cidos grasos no
aparecen en forma libre en las clulas, sino que encuentran formando parte de diferentes clases de
lpidos.

Las grasas ms abundantes son las neutras o triacilglicridos (compuestos por 3 cidos grasos), que
son molculas hidrofbicas, ya que no contienen grupos polares o con carga elctrica. Esas grasas se
clasifican en aceites y sebos. Los aceites son lquidos a temperatura ambiente, y se encuentran en los
vegetales. Los sebos o mantecas son slidos, ms comunes en los animales.

Las grasas actan como almacn de energa, se almacenan en las clulas tanto de animales como de
vegetales (semillas, frutos) como depsitos de energa debido a que proporcionan el doble de energa
por gramo de glcido.

Tambin actan como aislante trmico y en la proteccin de rganos. Los triacilglicridos son malos
conductores del calor, por lo que las capas de grasa situadas debajo de la piel de los mamferos (muy
desarrolladas en los que habitan en zonas muy fras) actan como aislante trmico. Adems, las
grasas acumuladas alrededor de los rganos sirven para protegerlos de los golpes.

B. Los fosfolpidos

Reciben este nombre porque el cido fosfrico forma parte de su composicin. Tienen funcin
estructural, pues constituyen las membranas biolgicas. Se dividen en fosfoglicridos y esfingolpidos.

Fosfoglicridos. Estn formados por una molcula de glicerol en la que dos hidrxidos estn
esterificados por dos cidos grasos, y el
tercero, por un cido fosfrico al que se une
un alcohol. Son molculas anfipticas, lo que
significa que presentan una cabeza polar,
hidrfila (es decir, afn al agua), formada por
el cido fosfrico y el alcohol, y una zona
apolar, hidrfoba (o que repele el agua),
representada por las cadenas de los cidos

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grasos. Cuando los fosfoglicridos se encuentran en disoluciones acuosas, se distribuyen


formando bicapas, que son la base de las membranas celulares. En ellas, las cabezas hidrfilas
quedan hacia el exterior, en contacto con el agua, y las colas hidrfobas se enfrentan entre s.

Esfingolpidos. Estn compuestos por un cido fosfrico, un alcohol, un cido graso y una
molcula de esfingosina. Son anfipticos y se encuentran en las membranas celulares,
especialmente en las de las clulas nerviosas.

C. Los glucolpidos

Incluyen azcares en su estructura, son anfipticos y forman parte (como los fosfolpidos) de las
membranas celulares.

D. Las ceras

Son lpidos apolares, por lo que impermeabilizan (por ejemplo, la grasa que cubre la lana de las
ovejas) y evitan la prdida de agua en las plantas, al cubrir la superficie de las hojas, los frutos,

E. Esteroides

Derivados de la molcula cclica de esterano.


Ejemplos son el colesterol, componente de las
membranas celulares, a las que da rigidez, y
precursor de otros esteroides, como las hormonas
sexuales (testosterona, progesterona); la vitamina
D, que regula el metabolismo del calcio.

F. Terpenos

Derivados del isopreno. Entre ellos destacan los pigmentos como las xantofilas y los carotenos,
que participan en la fotosntesis, y el -caroteno, que es el precursor de la vitamina A.

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Como se ha indicado anteriormente, los lpidos desempean funciones muy diversas:

Estructural: a nivel celular, los fosfolpidos y el colesterol (un esteroide) desempean un


importante papel, ya que forman las membranas biolgicas. Tanto el interior como el exterior de
la clula estn formados principalmente por agua. Los fosfolpidos tienen un extremo hidrfobo
que, al unirse formando bicapas, aslan el interior de la clula del exterior.

Fig. Disposicin de los fosfolpidos para formar la bicapa lipdica.

Por otra parte, estructuras como pelos, plumas, piel, frutos, hojas, etc., estn recubiertas de ceras
que sirven para dar consistencia y proteccin externa (impermeabilizante).

Algunos rganos internos, como los riones, estn cubiertos de grasa que les protege de los
golpes. Las grasas tambin actan como aislante trmico. Por eso, algunos animales como focas,
ballenas, manates, etc., tienen una gruesa capa de grasa que los asla del fro (en algunas
especies de focas, el grosor de esta capa puede ser de hasta 10 cm).

Reserva energtica: los lpidos con funcin de reserva energtica son las grasas (en animales) y
los aceites (en vegetales). Las grasas se acumulan en el tejido adiposo de los animales, y los
aceites, en frutos y semillas de las plantas.

Debido a lo energticas que son las grasas y los aceites (proporcionan 9 kcal/g frente a las 4 kcal/g
de los glcidos), algunos animales y vegetales acumulan grandes reservas de estas molculas que
utilizan cuando es necesario.

Por ejemplo, los camellos, en su joroba, acumulan gran cantidad de grasa que utilizan como
fuente de energa en la poca en que el alimento escasea. Los vegetales acumulan aceites en
frutos y semillas (como las aceitunas o las pipas de girasol) que sern utilizados cuando la semilla
empiece a germinar para dar lugar a una nueva planta.

Otras funciones: hay lpidos con funciones variadas, por ejemplo:

algunas vitaminas, como la A (participa en la visin), la D (participa en el metabolismo del


calcio) o la K (interviene en la coagulacin de la sangre);

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hormonas sexuales, por ejemplo, la testosterona, que controla la produccin de


espermatozoides;

pigmentos que actan en la fotosntesis (captando la energa del sol), como los carotenoides;

los cidos biliares que actan, al igual que el jabn, dispersando las grasas y favorecen as la
digestin y la absorcin en el intestino.

A vueltas con el colesterol

El colesterol es una sustancia precursora de la vitamina D y de las hormonas sexuales; es necesario


para el organismo, ya que forma parte de las membranas biolgicas. Sin embargo, un exceso del
mismo puede acumularse en las arterias formando depsitos. Estos depsitos dificultan la circulacin
de la sangre e incluso pueden llegar a taponar totalmente una arteria, con el riesgo que conlleva (por
ejemplo, un infarto).

El colesterol se encuentra presente en gran cantidad en alimentos de origen animal (huevos, carne,
etc.), pero no en vegetales.

Las protenas
Las protenas estn formadas por C, H, O, N y, en menor proporcin, por S y P. Son macromolculas
constituidas por la unin de unidades ms sencillas llamadas aminocidos.

Un aminocido est formado por un grupo amino, un grupo carboxilo y una


cadena lateral o grupo R unidos a un tomo de carbono llamado carbono .
Este grupo R es caracterstico de cada uno de los 20 aminocidos que
participan en la formacin de las protenas.

Las presencia del grupo carboxilo y del grupo amino hace que los
aminocidos puedan comportarse como cidos o como bases, por lo que se
dice que son molculas anfteras.

Los aminocidos se unen mediante un tipo de enlace covalente llamado enlace peptdico. Si se unen
dos aminocidos, se obtiene un dipptido; al unirse tres, un tripptido, etc. Cuando se unen muchos
aminocidos, la estructura se llama polipptido. Si la cadena formada tiene un peso molecular
superior a 10000, se denomina protena.

Las protenas difieren unas de otras en el nmero y


en el orden en que se sitan los aminocidos que las
forman.

De la secuencia de aminocidos depende la


configuracin espacial (forma) de una protena
determinada, y de esa configuracin depende su
funcin biolgica. En la configuracin espacial de una
protena se distinguen cuatro niveles estructurales.

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Las protenas presentan una importante propiedad: la desnaturalizacin. Los aminocidos que
constituyen una protena se unen en largas cadenas que se pliegan formando estructuras
tridimensionales. Esta conformacin, necesaria para que la protena desempee sus funciones, se
puede perder (desnaturalizacin) si se expone a temperaturas elevadas o a la accin de
determinados compuestos (por ejemplo, un cido), por lo que tambin pierde su funcin. Es lo que
ocurre, por ejemplo, al frer o cocer un huevo.

Las principales funciones de las protenas son:

Estructural. Forman parte de las membranas celulares, del citoesqueleto, de las fibras del
huso mittico y de los ribosomas. El colgeno es la protena de los huesos y cartlagos, y la
queratina proporciona dureza al pelo, la piel y los cuernos.

Transportadora. Ciertas protenas son capaces de unirse a determinadas sustancias y


transportarlas por el organismo. La hemoglobina de los glbulos rojos es la protena que
transporta el oxgeno por la sangre. Lipoprotenas que transportan lpidos insolubles en el
plasma sanguneo.

Hormonal. La insulina es una protena hormonal que regula la cantidad de glucosa en la


sangre y su falta produce la diabetes. Tambin est la hormona del crecimiento.

Inmunolgica. Las protenas ms importantes que el organismo produce para defenderse de


los agentes nocivos se llaman inmunoglobulinas o anticuerpos. Fibringeno y la trombina que
intervienen en la coagulacin sangunea.

Enzimtica. Los enzimas son protenas que actan como biocatalizadores, es decir, aceleran
las reacciones qumicas internas de un organismo.

De reserva. Actan como reserva de aminocidos. Ovoalbmina del huevo y la casena de la


leche.

Contrctil. Confieren al organismo la capacidad de desplazarse o de cambiar de forma. La


actina y miosina que son las protenas responsables de la contraccin muscular.

Una caracterstica importante de las protenas es que son especficas o propias para cada especie, e
incluso para cada individuo. sta es la razn de que se produzcan rechazos en los trasplantes de
rganos, ya que el sistema inmunitario del organismo reconoce las protenas que forman ese rgano
como extraas y reacciona frente a ellas fabricando anticuerpos.

Los cidos nucleicos


Los cidos nucleicos son las molculas portadoras de la informacin gentica. Estas molculas, estn
constituidas fundamentalmente por C, H, O, N y P. Son largas cadenas de unidades ms sencillas
llamadas nucletidos. Hay dos tipos de cidos nucleicos: el ADN (cido desoxirribonucleico) y el ARN
(cido ribonucleico)

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Los nucletidos son molculas formadas por tres subunidades: una pentosa, ribosa o su derivado, la
desoxirribosa; una molcula de cido fosfrico, y una base nitrogenada.

Las bases nitrogenadas pueden ser pricas: la adenina (A) y la guanina (G), o pirimidnicas: la citosina
(C), la timina (T) y el uracilo (U).

Los nucletidos que forman el ADN, llamados desoxirribonucletidos, contienen como azcar la
desoxirribosa, y las bases nitrogenadas que los constituyen son la A, G, C y T. Mientras que el ARN
est formado de ribonucletidos, en los que el azcar es la ribosa y las bases nitrogenadas son A, G,
C y U, que sustituye a la T.

Los nucletidos se unen entre s mediante enlace fosfodister, que dan lugar a largas cadenas: los
cidos nucleicos.

El ADN y el ARN se diferencian en la composicin de sus nucletidos y en su estructura.

La molcula de ADN est formada por dos cadenas de desoxirribonucletidos de A, G, C y T,


enrolladas en forma de doble hlice.

La estructura se asemeja a una escalera de caracol en la que el pasamanos (esqueleto de la doble


hlice) est constituido por molculas de desoxirribosa y fosfatos, y los peldaos, por las bases
nitrogenadas.

Las dos cadenas son antiparalelas y se mantienen unidas por puentes de hidrgeno que se establecen
entre las bases por uniones complementarias, de forma que la A de una cadena se une siempre a la T
de la otra, y la G es complementaria de la C.

El ARN est formado por una nica cadena de ribonucletidos de A, G, C y U, que en algunos casos
puede plegarse sobre s misma y establecer estructuras de doble hlice.

Existen tres tipos de ARN: el mensajero (ARNm), el transferente (ARNt) y el ribosmico (ARNr).

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El ADN es la molcula portadora de la informacin gentica. Es, por tanto, la molcula que almacena
la informacin que se transmite de generacin en generacin y que se expresa en la propia clula
para controlar sus funciones vitales.

De generacin en generacin. La informacin gentica se transmite gracias al proceso de la


replicacin, en el que la molcula de ADN se duplica y se obtienen dos copias idnticas. Cada
copia ir a una clula hija durante la divisin celular.

Expresin en la propia clula (sntesis de protenas). La informacin contenida en la


secuencia de bases del ADN sirve para producir todas las protenas de la clula. Estas son las
responsables de regular todas las reacciones qumicas celulares y, por tanto, de controlar las
funciones vitales. La expresin de la informacin en la clula se realiza mediante dos
procesos: la transcripcin, proceso en el que se obtiene una molcula de ARNm, copia de un
fragmento de ADN, y la traduccin, proceso por el que la informacin transportada desde el
ncleo por el ARNm es traducida con ayuda del ARNt a una secuencia de aminocidos
(protena).

Por lo tanto, los seres vivos heredan las caractersticas de sus progenitores a partir de la
informacin contenida en el ADN que, utilizando como intermediario el ARN, se traduce en
protenas, que son las responsables de las caractersticas de los organismos.

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