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2.

Pr oceso cognoscitivo
Proceso y resulta difcil apreciarlo en forma pura en la medida que nos
alejamos del momento del nacimiento del individuo, lo que vere-
Colectivo de autores mos con detenimiento al estudiar la percepcin.

En el captulo anterior estudiamos el origen y desarrollo de


la conciencia, as como su carcter reflejo. Ya sabemos que ANALIZADORES
ontognicamente, la conciencia constituye el resultado de un com-
plejo proceso en el que interactan dialcticamente lo biolgico y La base fisiolgica de las sensaciones son los analizadores,
lo social durante la actividad del hombre. La conciencia es el nivel estructuras anatomofisiolgicas encargadas de discriminar los di-
integrador de todos los fenmenos y mecanismos psicolgicos, y ferentes estmulos que actan sobre el hombre. Se especializan
cumple una funcin orientadora y reguladora de la actividad a en la captacin y el procesamiento de los estmulos provenientes
travs de los procesos cognoscitivos y afectivos. del exterior y del propio organismo. Su composicin es la si-
Durante su actividad prctica, el hombre se relaciona cons- guiente:
tantemente con diversidad de objetos, fenmenos, situaciones y
personas con los cuales interacta. En esa interaccin, los proce-
- Receptor (seccin perifrica). Recibe la energa del estmulo y
sos cognoscitivos le permiten el conocimiento de lo que le rodea
la transforma en corriente nerviosa.
y constituyen el aspecto racional de la personalidad; pero ante la
realidad que conoce, se producen al mismo tiempo los procesos - Nervios aferentes. Conducen la excitacin a los centros ner-
afectivos o respuestas afectivas a partir de una valoracin de esa viosos correspondientes.
realidad, y que se traduce en mltiples estados afectivos, cuyo - Seccin cortical. Es donde se procesa la excitacin nerviosa
conocimiento resulta de vital importancia para el mdico. procedente del receptor.
Los procesos psicolgicos permiten la relacin dialctica entre
el hombre y su medio. Los procesos cognoscitivo y afectivo for- La cualidad del objeto se hace consciente solo cuando la
man una unidad indisoluble en la conciencia y los separamos ni- excitacin alcanza los niveles corticales, informacin que de in-
camente para estudiarlos. El proceso cognoscitivo est constitui- mediato se integra al caudal de experiencias del sujeto y que
do por la sensopercepcin y el pensamiento. Es fundamento y constituye la respuesta psicolgica del organismo a la estimulacin
garanta de la primera caracterstica de la conciencia: la capacidad recibida. Al mismo tiempo, una vez analizada y procesada la infor-
de conocer el mundo. Permite el reflejo en la conciencia de las macin por los niveles centrales, los nervios motores llevan la
cualidades de los objetos y fenmenos de la realidad objetiva, y su informacin a los msculos o glndulas, que responden tambin a
resultado es el conocimiento. la estimulacin. Este conjunto formado por el analizador y las
fibras motoras se denomina arco reflejo (fig. 1). Cuando nos que-
mamos la mano con un fsforo e involuntariamente retiramos el
SENSACIN brazo, se pone de manifiesto el funcionamiento del arco reflejo.
En 1826, el fisilogo alemn Mller lanz su teora del prin-
La sensacin constituye el punto de partida de todos los
cipio de la energa especfica de los rganos de los sentidos, para
fenmenos psquicos y tiene una doble significacin. La primera
lo cual se apoy en el hecho de que estmulos diferentes por su
es que da lugar al reflejo sensorial, conocimiento inmediato de la
realidad, y la segunda que es el momento inicial que nos lleva al energa fsica producen sensaciones iguales al actuar sobre un
pensamiento. La sensacin es el proceso psquico mediante el mismo analizador; y que el mismo estmulo que acta sobre
cual se reflejan las cualidades aisladas de los objetos y fenmenos analizadores diferentes conduce al surgimiento de sensaciones
de la realidad, pero tambin los estados internos del propio orga- diferentes. Por ejemplo, la sensacin lumnica es provocada no
nismo, cuando los estmulos materiales actan directamente so- solo por la estimulacin de la retina por la luz, sino tambin por
bre los correspondientes receptores. una corriente elctrica o un estmulo mecnico; este ltimo pro-
La sensacin capta cualidades como la forma, el color, el voca una sensacin de presin al actuar sobre la piel y una
peso, el sabor, etc. Es el proceso psquico ms simple y primitivo, sensacin sonora al actuar sobre el receptor auditivo.

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Fig. 1. Representacin esquemtica
del arco reflejo.

La interpretacin de Mller acerca de estos hechos lo llev a La intensidad mnima del estmulo para que se produzca la
afirmar que lo que se percibe no es la cualidad de los objetos, sino sensacin se llama umbral absoluto inferiorinferior. A menor um-
el estado de los aparatos sensoriales perifricos. bral, mayor ser la sensibilidad.
Los datos y descubrimientos acumulados por la fisiologa y El umbral absoluto superior es la intensidad mxima
por el desarrollo del materialismo dialctico han demostrado del estmulo por encima de la cual deja de producirse la sensacin
la inconsistencia de este planteamiento de corte idealista propia del analizador y en su lugar se produce, generalmente, una
subjetivo. sensacin dolorosa.
Qu sucede en realidad? Tambin existe la sensibilidad diferencial, ubicada dentro
En el transcurso de la evolucin y como un mecanismo del rango del umbral absoluto inferior y del umbral absoluto supe-
adaptativo, los rganos de los sentidos se fueron especializando rior. Umbral diferencial es la magnitud de intensidad del est-
en la captacin de determinados tipos de estmulos, denomina- mulo que es necesario aumentar o disminuir para que el sujeto
dos estmulos adecuados
adecuados. Por otra parte, para que un estmu- sea capaz de detectar diferenciaciones o cambios en el estmulo.
lo inadecuado provoque una sensacin, es necesaria muchsima Resulta til el conocimiento y la medicin de estos tipos de
ms energa que en el caso del estmulo adecuado. Asimismo, no umbrales sensoriales en muchas especializaciones de la medicina
todos los estmulos provocan sensaciones al actuar sobre cual-
de la audicin para el otorrinolaringlogo, de la visin para el
quier analizador; por ejemplo, los estmulos olorosos y acsticos
oftalmlogo, del dolor para el clnico, etc. Por ejemplo, un pacien-
no provocan sensacin de presin o sensacin lumnica. Y lo que
te que es sometido a un reconocimiento fsico, al palparle el
es ms importante, la prctica confirma la veracidad de nuestras
abdomen, a una presin determinada bajo la cual el hombre sano
sensaciones.
Por tanto, la especificidad de los analizadores confirma la no se queja, refiere molestias; al aumentar la presin, tampoco
teora del reflejo, ya que nos permite un conocimiento ms pro- dolorosa para el sano, responde con una exclamacin de dolor.
fundo de la realidad y nos acerca a ella. Quiere esto decir, que la comparacin de las diferentes modalida-
des del umbral entre el sano y el enfermo, ayuda al mdico a
detectar sntomas.
SENSIBILIDAD Puesto que para cada analizador existe solamente un rango
de intensidad del estmulo dentro del cual solo es posible la
Lo anterior no puede llevar a la idea de que los receptores sensacin, pudiera pensarse que la cognoscibilidad del mundo es
son capaces de captar cualquier magnitud del estmulo ade- imposible. Nada ms errneo. Nuestros sentidos tienen limita-
cuado. La sensibilidad o capacidad de reflejar el estmulo se mide ciones, es cierto; pero las posibilidades del pensamiento son infi-
por la intensidad mnima que debe tener este para provocar la nitas. Frente a la necesidad de dar solucin a una situacin pro-
sensacin. blemtica, el hombre, con esfuerzo prctico e intelectual, crea

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los instrumentos y equipos que suplen estas limitaciones. As lo oxgeno. Toda esta informacin le llega por diferentes vas senso-
ha demostrado la historia del conocimiento humano. En medicina riales, pero el reflejo de la realidad no se da en forma catica ni
son abundantes estos ejemplos: el microscopio permiti conocer como suma de sensaciones, sino que en la conciencia se producen
microorganismos patgenos que el ojo humano jams hubiera complejsimas integraciones de las distintas cualidades de los
detectado, y al mismo tiempo dio lugar al surgimiento y desarrollo objetos y fenmenos.
de la microbiologa, nueva ciencia que condujo al descubrimiento La percepcin es el proceso psquico mediante el cual se
de la causa de muchas enfermedades infectocontagiosas.
reflejan integralmente los objetos, fenmenos y acontecimientos
en forma de imgenes concretas e inmediatas. Una flor, por ejem-
CLASIFICACIN DE LAS SENSACIONES plo, tiene diferentes cualidades: olor, forma, color, textura,
cada una de las cuales da lugar a una sensacin diferente; sin
Desde la poca de Aristteles eran ya conocidos y bien dife- embargo, la percepcin de la flor es la representacin del
renciados los famosos cinco sentidos: la vista, el odo, el olfato, el conjunto.
tacto y el gusto. La percepcin y su resultado, la imagen, se producen
Mucho despus, y sobre la base del carcter reflejo de las mediante el ordenamiento y la unificacin en la conciencia de
sensaciones, as como del lugar donde estn situados los re- las sensaciones provenientes de un mismo objeto o fenmeno.
ceptores se elabor una clasificacin que ha sido aceptada duran- La imagen perceptual surge en el individuo ante la presencia del
te mucho tiempo (cuadro 1). objeto que lo estimula. No debe confundirse con la imagen
En la actualidad, con el desarrollo de la neuroanatoma, la mnmica que se produce no por la presencia del objeto, sino
neurofisiologa y la propia psicologa, resulta incompleta dicha
por su evocacin.
clasificacin, pues son conocidas muchas sensaciones que ocu-
La percepcin es un proceso psquico cognoscitivo que se
pan un lugar intermedio: las sensaciones trmicas pudieran in-
cluirse en el tacto, pero pueden ser tambin interoceptivas; la alcanza durante laontognesis como resultado de la maduracin y
sensacin de vibracin puede incluirse entre el tacto y la audi- adaptacin a las condiciones de vida de determinadas estructuras
cin; en las sensaciones de equilibrio y movimiento del anatomofisiolgicas del sistema nervioso. De aqu se deriva, en
cuerpo, interviene el aparato vestibular del odo; las sen- primer lugar, que no est presente desde el nacimiento y, en segun-
saciones dolorosas tambin pueden ser exteroceptivas e do lugar, su dependencia sociohistrica, pues surge y se desarrolla
interoceptivas. en el proceso de apropiacin de la cultura, la cual te imprime su sello;
mltiples hechos e investigaciones lo evidencian. El estudio de
Leontiev acerca del papel de la lengua materna en la formacin del
PERCEPCIN odo, demostr que los sujetos cuya lengua materna se basa en la
distincin de los sonidos por el tono no padecen la "sordera tonal"
El hombre est sometido constantemente a un bombar- caracterstica de aquellas personas cuyo idioma distingue los soni-
deo de estmulos tan imprescindible para vivir como el propio dos por el timbre.

Cuadro 1. Clasificacin de las sensaciones

Exteroceptivas
(receptores en la superficie A distancia (olfato, vista y odo)
del cuerpo) Por contacto (tacto y gusto)

Sensaciones Propioceptivas
(receptores situados en msculos Posicin
y articulaciones) Movimiento
Interoceptivas
(receptores situados en rganos
y tejidos internos)

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La percepcin sera imposible si no se contara con la ex- OBJETIVIDAD
periencia anterior. Al estudiar la sensacin, se hizo referencia
al hecho de que resulta difcil apreciarla en forma pura; en esto La percepcin es una representacin subjetiva del mun-
desempea un papel fundamental la experiencia previa. Cuan- do real, ya que a travs de ella el hombre refleja las relacio-
do un receptor es estimulado, de inmediato la sensacin pro-
nes formales entre los elementos y propiedades de los obje-
vocada es interpretada a la luz de la experiencia acumulada y lo
que el sujeto vivencia es una percepcin del objeto. Esta ca- tos y fenmenos. La imagen perceptual constituye un primer
racterstica general de la sensopercepcin se comprender paso en el proceso de conocimiento del mundo que nos ro-
mejor al estudiar las particularidades de la percepcin. dea, de ah que desempee un importante papel en la orienta-
cin y regulacin de la conducta, pues condiciona nuestras
acciones con los objetos al informarnos de la realidad sobre
CL ASIFIC
CLASIFIC ACIN DE LLAS
ASIFICACIN AS PERCEPCIONES la cual se acta.
Por otra parte, la percepcin humana, adems del conoci-
Las percepciones se clasifican segn el analizador que miento del objeto, lleva implcita la conciencia de la existencia del
predomine y segn la forma de existencia de la materia que se
objeto, como algo distinto e independiente de nosotros mismos.
refleje (cuadro 2).
Esta caracterstica no es innata ni surge cuando en el individuo
comienzan los procesos sensoperceptivos; en los primeros esta-
CARACTERSTIC AS DE LLA
CARACTERSTICAS A PERCEPCIN dios del desarrollo, el nio percibe, pero no sabe que las cosas
siguen existiendo aun cuando desaparezcan de su campo visual.
Las caractersticas de la percepcin son: objetividad, in- Cuando esta caracterstica se consolida por la experiencia acumu-
tegridad, constancia, racionalidad, selectividad y apercepcin. lada, constituye uno de los puntales de la autoconciencia.

Cuadro 2. Clasificacin de las percepciones

Visuales
Auditivas
Segn el analizador Tctiles
predominante Olfativas
Gustativas

Percepciones Forma
Tamao
Segn la forma de Del espacio Relieve
existencia de la mate- Distancia
ria que se refleja
Duracin
Del tiempo Velocidad
Continuidad

Variacin de la
Del movimiento posicin de los
objetos

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INTEGRIDAD se percibe la bata del mdico como blanca, aunque estemos en un
lugar en penumbras.
Los objetos que nos rodean son generalmente complejos. Esta caracterstica tampoco es innata, se adquiere con la
Los integran diferentes partes y propiedades; sin embargo, se experiencia prctica. Personas que han recuperado la vista des-
perciben como un todo nico. pus de un largo perodo sin ver se muestran torpes en sus
Ya se explic que en la conciencia se produce el ordenamien- movimientos y acciones, aun en cosas tan simples como bajar una
to y la unificacin de todas las sensaciones provocadas por el acera, pues no tienen la nocin de profundidad. Han resultado,
objeto; pero esto tambin sucede cuando no todas las propieda- asimismo, interesantes las investigaciones realizadas con perso-
des del objeto estimulan simultneamente al sujeto. Por ejemplo, nas que viven permanentemente en espesos bosques; como para
cuando vemos, tocamos, olemos y probamos el alcohol, inciden ellos solo hay pequeos espacios libres, cuando se les mostraba
sobre nosotros todos los estmulos posibles de este objeto; pero objetos a gran distancia no los perciban como alejados, sino como
cuando nos llega solamente una de sus cualidades, digamos el pequeos.
olor, aunque no lo veamos ni lo probemos tambin lo percibimos.
Esto ocurre tambin cuando reconocemos a una persona solo de
orla hablar, ya que su voz provoca en nosotros una imagen RACIONALIDAD
perceptual.
Otras veces los componentes del objeto estimulan en forma La percepcin humana tiene un carcter racional. En ella se
sucesiva, como cuando omos una pieza musical; cada nota conti- comprueba que el proceso cognoscitivo es uno solo y que se
na resonando en nuestro cerebro cuando se recibe la prxima, y separa nicamente para poderlo estudiar. El hombre que perci-
por eso se percibe la meloda cono un todo nico. be no deja de pensar y tiene un conocimiento generalizado de
Al analizar esta caracterstica resulta fcil apreciar la funcin la realidad a travs del lenguaje. La percepcin proporciona un
que desempea la experiencia acumulada y el por qu es difcil conocimiento concreto del mundo mediante su imagen, pero
reflejar la realidad como sensaciones puras, pues cada estimulacin de inmediato se relaciona con los conceptos y juicios formados
aislada actualiza las conexiones nerviosas que los diferentes es- por la experiencia durante el desarrollo de los procesos del pen-
tmulos, por accin directa del objeto, han formado en el cerebro samiento.
anteriormente. Cuando un objeto estimula al sujeto y provoca en l una
percepcin, su imagen es referida automtica e involuntariamente
a una categora verbal de objetos conocidos, o sea, se le iden-
CONST ANCIA
CONSTANCIA tifica, y ser ms o menos acertada la identificacin segn los
conocimientos acumulados. El animal puede reconocer el ob-
Existen diferencias entre el objeto y las condiciones en que jeto, pero no puede identificarlo, como sucede al hombre en
este se presenta ante nosotros, las cuales pueden ser extraordi- las primeras etapas de la vida.
nariamente diversas y cambiantes, como la infinidad de gradientes La racionalidad de la percepcin pone de manifiesto la re-
de iluminacin, la posicin del objeto en el espacio y la distancia lacin dialctica entre el conocimiento sensible y el conoci-
que nos separa de l. Por tanto, se infiere que el objeto puede miento terico-abstracto, el cual ser analizado al estudiar el
mostrarse bajo mltiples y diferentes aspectos, muchos de los pensamiento.
cuales dependen inclusive de los movimientos del propio sujeto.
Sin embargo, dentro de ciertos lmites, en cualesquiera de los
casos, el objeto se percibe como relativamente estable en lo que SELECTIVIDAD
se refiere a su forma, tamao y color, a tenor de las condiciones en
que se presente. No es posible en cada momento distinguir claramente todo
Esta caracterstica contribuye en gran medida a la funcin de lo que nos rodea. Al percibir, siempre la conciencia se orienta
los procesos perceptuales en la orientacin y regulacin de las hacia un limitado nmero de estmulos entre todos los que pue-
acciones, pues garantiza la estabilidad del mundo durante la den afectarnos; el resto los reflejamos con menor nitidez o sim-
percepcin. Por ejemplo, la constancia perceptual se pone de plemente no los reflejamos. Los primeros se denominan la figura,
manifiesto cuando se est situado a una distancia mayor del Morro y los segundos el fondo. Durante el pase de visita en la sala, frente
que de un automvil, y percibimos el primero ms grande que el a cada enfermo, para el mdico este es la figura, y el resto de los
segundo, aunque su imagen en la retina sea menor; cuando se pacientes, las personas y las cosas que estn all, constituyen el
est sentado en el extremo de una larga mesa y se percibe un fondo.
plato situado en el extremo opuesto como redondo aunque su Obviamente, la selectividad de la percepcin est determi-
imagen en la retina sea ovalada producto de la distancia; o cuando nada por su relacin con la atencin, es decir, la orientacin

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selectiva, voluntaria o involuntaria, de los procesos psquicos ha- Pero no siempre la apercepcin resulta negativa al conoci-
cia determinados objetos o fenmenos. La selectividad se condi- miento. Muchas veces la motivacin y los conocimientos adquiri-
ciona tanto por las caractersticas del objeto como por las del dos favorecen la objetividad en la percepcin, pues no es menos
sujeto; entre las primeras tenemos lo novedoso y llamativo del cierto que el mecnico experimentado percibe alteraciones en
estmulo, y entre las segundas el inters del que percibe y su el motor que muchas veces se le escapan a los dems, de la
estado de nimo. misma forma que el internista cuando palpa el abdomen de un
paciente reconoce e identifica alteraciones, lo cual le sera
imposible si no tuviera la motivacin y los conocimientos te-
APERCEPCIN ricos y prcticos para ello.

Esta caracterstica, conjuntamente con la selectividad, de-


muestra que el hombre no es una mquina que refleja el mundo, L A OBSERVACIN. SU IMPOR
OBSERVACIN. TANCIA
IMPORT
sino que lo hace con su personalidad. No son los analizadores, ni EN LA PRC TICA MDICA
PRCTICA
siquiera el cerebro, el que percibe, sino el hombre como un
todo, y al percibir se ponen de manifiesto sus motivaciones, necesi- La percepcin puede ser involuntaria o voluntaria. Es
dades y deseos, sus sentimientos y su actitud frente a lo percibido. involuntaria cuando, por ejemplo, viajamos en un vehculo e
La apercepcin es la influencia que recibe la percepcin de impremeditadamente reflejamos el paisaje que pasa por nuestra
las caractersticas de la personalidad y de los conocimientos acu- vista; y voluntaria, como aquella que acompaa a cualquier activi-
mulados hasta ese momento. dad que realizamos respondiendo a nuestros intereses, como la
Un paciente paranoide, que no tiene buenas relaciones con percepcin del libro con el cual estudiamos o la del cirujano con
su mdico y lo ve venir hacia su cama rindose y conversando con sus instrumentos quirrgicos cuando trabaja. Siempre nuestra
otra persona, pensar que se burla de l y percibir la situacin actividad se acompaar de la percepcin de todos aquellos
como agresiva. De igual forma, existe la tendencia a no ver los objetos instrumentos, equipos, herramientas, etc. que estn
errores y defectos de las personas que queremos; por eso una comprometidos en ella.
Existe, dentro de la percepcin voluntaria, una variante co-
madre percibe bello a su hijo aunque este se aleje bastante de los
nocida como observacin, la cual se convierte, en s misma, en la
patrones de belleza imperantes en su cultura.
actividad principal que se realiza para lograr el fin deseado.
Un ejemplo en el terreno de la actividad cientfica es el
La observacin es la percepcin prolongada de un fenmeno,
siguiente:
planificada e intencionadamente, con el objetivo de conocer
en detalle sus caractersticas y los cambios que se operan en l.
Hace algunas dcadas, un grupo de cientficos norteamerica-
Significa "desmenuzar" el fenmeno, ir de la imagen de conjunto
nos contrarios a la integracin racial disearon una investigacin,
que a priori brinda la percepcin a la deteccin de lo aparente-
para comprobar que realmente existan diferencias entre la raza
mente insignificante. Cultivar la percepcin significa aprender a
negra y la raza blanca. Para ello estudiaron y analizaron con el
observar. La capacidad de observacin no es innata, sino producto
microscopio varias muestras de masa enceflica de ambas razas, y
del entrenamiento; se aprende y se perfecciona.
llegaron a la conclusin de que las muestras de tejido nervioso
Aunque durante la observacin la vista desempea un papel
correspondientes a los blancos eran superiores cualitativamente. fundamental, no debe suponerse que observar es solamente
En la exposicin de los resultados, tuvieron un oponente que les ver; tambin desempean un papel importante el odo, el
hizo notar que los investigadores al analizar las muestras cono- tacto y hasta el olfato y el gusto, segn la tarea que se tenga
can a qu raza perteneca cada una de ellas, y propuso un nuevo delante. Al maestro repostero, por ejemplo, le son imprescin-
proyecto con la nica diferencia de que las muestras se analizaran dibles estos ltimos.
sin conocer su origen. Los resultados, esta vez, no arrojaron dife- En la observacin el hombre desempea un papel activo,
rencias. No resulta ocioso sealar que en el primer caso los inves- pues requiere de la planificacin previa delimitar el objeto que
tigadores estaban convencidos de que haban encontrado la prue- va a observar y los fines que se persiguen y de la utilizacin de
ba de la supuesta superioridad de la raza blanca. todos los conocimientos acerca de lo observado, con los cuales
se confrontan constantemente los datos que resultan de la observa-
La percepcin, como todo fenmeno psquico, es el reflejo cin. Esto quiere decir que la observacin est precedida por la
subjetivo de la realidad objetiva, pero en estos casos el sujeto que racionalidad, porque antes de la observacin existe la formu-
percibe resulta subjetivista, o sea, se aleja demasiado de la reali- lacin verbal de los fines; y durante la actividad los datos
dad o la tergiversa de forma involuntaria. sensoriales que se van acumulando se denominan con palabras

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se identifican y se interpretan y analizan a la luz de los concep- redujo el pensamiento al lenguaje interno, es decir, al habla
tos y juicios acerca del fenmeno. subreal o movimiento de la laringe sin la produccin del sonido
La observacin puede responder a fines recreativos, como destinado a la comunicacin; el intuitivismo de los representan-
ocurre con la persona que acude a un museo o a disfrutar de tes de la teora de la Gestalt, que lo concibieron como el descu-
un concierto; de aprendizaje, como el estudiante que observa brimiento de la solucin buscada al cambiar bruscamente en la
un material ilustrativo de la materia que pretende asimilar; o mente del hombre la estructura de la situacin-problema. Todas
laborales, en que se pueden citar mltiples profesiones en que estas teoras adolecen de un enfoque sociohistrico en el estudio
la capacidad de observacin resulta esencial: el maestro, el in- del origen y desarrollo del pensamiento.
vestigador policiaco, los innovadores, los racionalizadores y el El surgimiento de la teora marxista con su concepcin cien-
mdico, entre otros. tfica acerca de la naturaleza, la sociedad y el pensamiento, posi-
En medicina, la observacin constituye un instrumento bilit una comprensin acertada del origen y el desarrollo de este
insustituible. El objeto de trabajo del mdico es el ser huma- ltimo, y una metodologa para las investigaciones psicolgicas
no, complejo y polifactico. En las especialidades clnicas es encaminadas al descubrimiento de los procesos, mecanismos in-
doblemente importante; durante la RMP, la observacin deta- ternos y leyes del pensamiento.
llada de la actitud del paciente, sus expresiones, sus gestos, la Por otra parte, a principios del presente siglo, influida por las
entonacin de la voz, las manifestaciones somticas de las re- ideas de la teora evolucionista acerca del origen del hombre,
acciones emocionales tales como ruborizaciones, sudacin de aparece la tendencia en las investigaciones psicolgicas de estu-
las manos, temblor de la voz, etc. pueden brindar informacin
diar comparativamente el intelecto de los animales superiores y
sobre l. El mdico siempre debe trazarse el objetivo de detec-
del hombre, al mostrar las diferencias cualitativas y la lnea de
tar la mayor cantidad de particularidades y advertir los cam-
continuidad entre el mundo animal y el humano.
bios ms significativos en la conducta del paciente.
Posteriormente, numerosas investigaciones en psicologa
Por otra parte, en la deteccin de signos y sntomas esen-
desde una posicin materialista-dialctica, contribuyeron a pro-
ciales para el diagnstico, la observacin se encuentra en pri-
fundizar en el conocimiento de los procesos intelectuales que
mer plano. El mdico dispone de una teora, pero el arte de
subyacen en el pensamiento. Estas investigaciones han consoli-
curar al paciente concreto consiste en saberla aplicar a cada
caso particular, y hace que interacten dialcticamente sus co- dado la interpretacin que sobre el pensamiento dieron los clsi-
nocimientos, su experiencia prctica y la aguda observacin cos del marxismo, la cual se puede resumir de la forma siguiente:
sobre el paciente. El pensamiento es funcin del cerebro y en este sentido es
En el terreno cientfico de las investigaciones mdicas, un proceso natural; pero al mismo tiempo no tiene existencia
como en cualquier otra ciencia, la observacin es tambin de propia al margen de la prctica social, el lenguaje y los conoci-
vital importancia, a tal punto que es considerada un mtodo mientos acumulados por la humanidad, por eso su naturaleza tam-
cientfico cuando cumple determinados requisitos, y es la bin es sociohistrica.
base de todas las generalizaciones empricas de las ciencias.

C ONCEPTO DE PENSAMIENTO
PENSAMIENTO.. SU REL ACIN
PENSAMIENTO CON EL CONOCIMIENTO SENSIBLE

Debido a que el objeto de estudio de la psicologa se en- Los procesos de la sensopercepcin proporcionan al hom-
cuentra en el centro mismo de la controversia fundamental entre bre un conocimiento sensible, fenomenolgico, de la realidad
el materialismo y el idealismo, no ha sido posible nunca evadir objetiva, mediante su resultado, la imagen. A travs de ellos
una posicin filosfica en la interpretacin de lo psquico. Es se puede conocer lo particular del fenmeno, pero no permi-
por eso que las concepciones acerca de la naturaleza del pen- ten, por s solos, llegar a un conocimiento racional, terico,
samiento han sido muchas, y han evolucionado paralelamente de la realidad. Esto solamente es posible a travs del pensa-
al desarrollo de la filosofa y al mismo tiempo por las adquisi- miento, proceso psquico socialmente condicionado e
ciones en el terreno de la propia ciencia psicolgica. indisolublemente ligado al lenguaje y dirigido a la bsqueda
Existen las posiciones idealistas objetivas que consideran de lo nuevo, lo cual permite el reflejo generalizado y mediatizado
el pensamiento como atributo del alma al margen de la de la realidad, que surge de la actividad prctica, pero que rebasa
sensoriedad; las teoras asociacionistas que lo explican como sus lmites.
cadenas complejas de asociaciones entre representaciones y El pensamiento va ms all que la sensopercepcin en el
sensaciones que surgen por la combinacin en repetidas oca- conocimiento del mundo, pero al mismo tiempo depende de ella;
siones; el conductismo con su interpretacin simplista que esto quiere decir que el pensamiento trabaja con un material cuya

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nica fuente son los datos sensoriales. El carcter mediatizado solamente durante la actividad prctica que el hombre entra en
radica precisamente en que los resultados del pensamiento no se contacto directo con los objetos y fenmenos de la realidad, con
alcanzan en la confrontacin directa del hombre con la realidad, lo que se cumple el requisito indispensable para el conocimiento
sino despus de un proceso de reelaboracin y transformacin sensible primer escaln del conocimiento y cuyo nexo con el
mental de la experiencia sensorial inmediata, que conduce al des- pensamiento ya hemos analizado; en segundo lugar, qu induce al
cubrimiento de las propiedades generales del fenmeno, aunque hombre a pensar?, porque si bien el pensamiento siempre presupo-
estas no sean observables, tales como funciones, relaciones y ne el conocimiento sensible, no en todas las ocasiones el conoci-
nexos entre sus propiedades y con otros fenmenos, as como las miento sensible implica el paso al pensamiento.
regularidades que rigen su desarrollo. Toda actividad humana responde a una necesidad. En las re-
El pensamiento constituye el ltimo proceso de otro ms laciones materiales que se establecen entre los hombres du-
amplio, el proceso cognoscitivo, que comenzando por la rante la actividad prctica encaminada a la satisfaccin de sus
estimulacin de los receptores va en ascenso en la medida que mltiples necesidades, muchas veces surgen obstculos que en-
gana en profundidad. cierran en s mismos un problema y una incgnita la cual es
En resumen, la sensopercepcin proporciona el conocimien- formulada verbalmente; estos obstculos los movilizan y desen-
to de lo aparente del fenmeno, de sus manifestaciones indivi- cadenan la actividad de pensamiento en busca de una solucin. Una
duales, mientras que el pensamiento conduce al descubrimiento situacin-problema para el pensamiento es aquella en que los me-
de sus propiedades generales, a la esencia del fenmeno; pero no dios y mtodos conocidos pueden ser necesarios, pero no suficien-
se puede llegar a la esencia sin pasar por lo individual. Por ejem- tes para solucionarla. Por ejemplo, frente a una enfermedad desco-
plo, no es posible conocer la esencia de una entidad patolgica, si nocida necesidad de salud, las tcnicas teraputicas conocidas
no se parte del conocimiento de sus manifestaciones particulares pueden significar un paliativo en el tratamiento del paciente, pero se
en los enfermos. hace imprescindible llegar a conocer sus causas para elaborar nue-
vos y certeros procedimientos curativos en correspondencia con la
naturaleza de la afeccin.
NATURALEZA SOCIAL DEL PENSAMIENTO
NATURALEZA De lo anterior se infiere que la actividad prctica es
para el pensamiento no solo su origen, sino tambin su
El nexo indisoluble que existe entre el lenguaje y el pensa- objetivo pues la motivacin que lo lleva al razonamiento
miento encierra en s mismo la esencia y el condicionamiento es ver la necesidad satisfecha, pero al mismo tiempo, es la
social de este. nica va para verificar sus resultados. Por otra parte, en el surgi-
El hombre cuando piensa no solo se apoya en las imgenes miento y desarrollo del pensamiento durante la ontognesis, la
perceptuales o mnmicas, sino tambin en los conocimientos actividad prctica desempea un papel primordial.
acumulados por la humanidad, los cuales l adquiere durante sus El pensamiento abstracto, especficamente humano y ca-
experiencias particulares en el proceso de apropiacin de la cultu- racterstico del adulto, no es innato, sino una adquisicin
ra a travs del lenguaje oral o escrito. del desarrollo, al cual le precede necesariamente el pensamien-
Para el pensamiento, la realidad no es solo la que nos es dada to concreto, en cuyas primeras etapas est indisolublemente
por la sensopercepcin, sino tambin por los conocimientos al- vinculado a las acciones prcticas. Es decir, que en sus orgenes
canzados por la humanidad y objetivados en palabras. los procesos del pensamiento en el nio solo son posibles
Por tanto, para conocer el mundo, el hombre no parte de con los objetos que manipula (pensamiento prctico), ms
cero, sino que utiliza los resultados alcanzados por todas las ge- adelante es capaz de pensar en los objetos aunque no estn
neraciones anteriores; por eso es que puede penetrar, cada vez presentes, a travs de sus representaciones (pensamien-
ms, en la esencia de todos los fenmenos de la realidad. Pero al to imaginativo); y es solo cuando hay un determinado
mismo tiempo, para poder utilizar esos conocimientos como instru- nivel en el dominio del lenguaje y se han perfeccionado
sus operaciones intelectuales, que puede alcanzar el pen-
mentos del pensamiento, tiene que asimilarlos, y para eso necesita
samiento abstracto, el cual opera fundamentalmente con
del pensamiento; de otro modo, la adquisicin sera formal y mecni-
conceptos, aunque este no excluye el pensamiento prc-
ca. Aqu se muestra la interrelacin dialctica entre el carcter racio-
tico e imaginativo, sino que por el contrario, los perfec-
nal y el carcter social del hombre.
ciona y se vale de ellos.

PENSAMIENTO Y ACTIVIDAD PRCTICA


PENSAMIENTO Y LENGUAJE
El pensamiento es una actividad terica (interna) que nece-
sariamente se deriva de la actividad prctica (externa). La relacin entre pensamiento y lenguaje es tan amplia y
La relacin entre pensamiento y actividad prctica puede profunda que resulta ineludible en cualquier tipo de anlisis que
enfocarse desde varios puntos de vista: en primer lugar porque es se haga del pensamiento.

19
No existe pensamiento sin lenguaje ni lenguaje sin pensa- de sntoma y de hepatitis. Este nexo del lenguaje con el pensa-
miento, su nexo es indisoluble; sin embargo, no debe interpretarse miento es el que hace posible su funcin comunicativa y su
esta afirmacin en el sentido de que sean la misma cosa ni de propia existencia.
que su relacin sea puramente formal y mecnica. Se comprende entonces por qu el dominio del lenguaje por
Pensamiento y lenguaje son dos procesos paralelos y conecta- el nio, y tambin por el adulto la diferencia radica en que
dos dialcticamente, pero que difieren en sus orgenes y desarrollo. cuando el nio est aprendiendo a hablar no es consciente de
Las investigaciones de Vigotski, famoso psiclogo e investigador en que existen los significados que desconoce, mientras que el
este campo, lo han demostrado. Este autor describe cmo existe adulto s, se alcanza en la medida que estos asimilan sus signifi-
un perodo prelingstico del pensamiento, constituido por las cados, lo cual es solo posible en el marco de sus relaciones
primeras etapas del pensamiento concreto en los nios, y una fase sociales, pues la comunicacin es tambin una necesidad. El
pensamiento encuentra en la palabra la indispensable envol-
preintelectual del lenguaje en la que se producen los balbuceos,
tura material.
los gritos y las primeras palabras, que no guardan relacin alguna
con el pensamiento y son solo un medio de expresar necesidades
y deseos o descargas emocionales.
EL PENSAMIENTO COMO PROCESO
Pensamiento y lenguaje son procesos distintos pero
interdependientes que se complementan dialcticamente. Debido a que el pensamiento es la actividad mental encami-
En el orden prctico, lenguaje no necesariamente significa pen- nada a la solucin de problemas y que su resultado es el conoci-
samiento, por ejemplo, cuando nos encontramos a un paciente y lo miento, ha sido objeto de estudio de varias ciencias, como la
saludamos; cuando relatamos algn hecho o acontecimiento a otra filosofa, la lgica, la neurofisiologa, la psicologa y, en nuestros
persona, o cuando respondemos verbalmente a una determinada das, tambin de la ciberntica. Cada una de ellas lo analiza desde
situacin anmica como la alegra, la tristeza, el miedo, etc.; sin diferentes ngulos, pero como en definitiva abordan aspectos dis-
embargo, el pensamiento siempre presupone el lenguaje. tintos de un mismo fenmeno, estas ciencias se relacionan y se
El lenguaje est presente a lo largo de todo el trayecto inte- complementan entre s.
lectual que significa el pensar: La psicologa se ocupa del propio proceso del pensamiento,
de las leyes que regulan las operaciones mentales que le permi-
- En la formulacin del problema. ten llegar a la esencia del fenmeno. La psicologa se pregunta
- Como materia prima objetivacin de los conocimientos acu- cmo llega el hombre al conocimiento?, cules son los pasos
mulados por la humanidad. del pensamiento para alcanzar la verdad?
- Como medio de trabajo reflexiones acerca de los pasos en- El lenguaje es una herramienta de la que no puede pres-
caminados a la solucin del problema. cindir el pensamiento del adulto, de la misma forma que
- Como nica va para materializar sus resultados. el pensamiento le es imprescindible al lenguaje; pero des-
de la formulacin del problema hasta el momento en que
llega a conclusiones, el pensamiento atraviesa por una serie
Esto es as porque el lenguaje cumple una funcin bsica: la
de operaciones mentales que no pueden ser explicadas
comunicacin del hombre consigo mismo y del hombre con los
por esta interrelacin, las cuales, aunque estn ntimamen-
dems incluyendo la que se establece entre una generacin y otra.
te vinculadas, se pueden diferenciar en razn de la funcin que
Esto nos obliga a distinguir en la palabra un aspecto interno (semn-
realizan durante el proceso del pensamiento. Estas operaciones
tica, el significado), y un aspecto externo (fontico), que al mismo
son: anlisis y sntesis, abstraccin y generalizacin. Para
tiempo forman una unidad. El aspecto interno expresa su vnculo una mejor comprensin se explicar a continuacin cada
con el pensamiento. una de ellas utilizando un mismo ejemplo: el concepto
Cada palabra constituye el conocimiento generalizado de un salud-enfermedad.
fenmeno de la realidad porque la esencia de este se asocia y se El concepto salud surgi en oposicin al de enfermedad,
fija a un vocablo que se convierte en su seal, de tal manera que y encierra en s mismo una necesidad del individuo y de la
sirve para designar cualesquiera de sus manifestaciones particu- sociedad.
lares. Por ejemplo, si nos avisan que un compaero est enfer- Decir que salud es la ausencia de enfermedad no arrojaba luz
mo, comprendemos rpidamente, sin necesidad de que nos al problema, era no decir nada. Podra aceptarse que justicia es la
expliquen, qu significa estar enfermo o si leemos en la his- ausencia de injusticia?, servira y aclarara algo esa definicin
toria clnica que el paciente lleg con sntomas de hepatitis, tautolgica? Por supuesto que no, pues est tan lejos de la esen-
comprendemos, tambin sin que nadie nos explique, el significado cia como nosotros lo estamos del sol.

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El concepto enfermedad no siempre ha sido el mismo y enfermos o manifestaciones particulares del fenmeno (en-
el que hoy cientficamente se sustenta es el resultado de una fermedad), y sucede que entre ellas se encuentran las que son
larga historia del pensamiento en este campo: la historia de la propiedades esenciales. Estas propiedades esenciales se descu-
medicina. bren mediante la abstraccin.
La abstraccin es la operacin mental del pensamiento que
distingue como relevantes, entre las propiedades comunes aque-
ANLISIS Y SNTESIS llas que, adems, son esenciales, y las separa de las que no lo son.
Toda propiedad esencial es comn, pero no toda propie-
Anlisis y sntesis resultan inseparables, pues se condicio- dad comn es esencial. Por ejemplo, que el enfermo vivencie
nan mutuamente y desarrollan una relacin dinmica entre las su propio estado patolgico a travs de dolores, molestias u
partes y el todo del fenmeno. otros sntomas, es una propiedad que por lo general est presente
El anlisis consiste en la descomposicin del todo en sus (comn), pero no necesariamente, pues es conocido que en muchas
partes y propiedades, y las posibles relaciones entre ellas; pero al enfermedades el proceso patolgico se desarrolla, en las prime-
mismo tiempo comienza en una sntesis inicial que es el fenme- ras etapas al menos, de forma asintomtica. Igualmente pu-
no desconocido como un todo. diera decirse que las enfermedades se acompaan de ciertas
La operacin de anlisis lleva a la sntesis, que es la opera- lesiones o alteraciones orgnicas, sin que esto resulte esen-
cin inversa. Partiendo de la confrontacin de los datos que brin- cial. Pero cuando se afirma que cualquier estado patolgico se
da el anlisis, la sntesis se dirige a la transformacin mental del produce por una determinada agresin que el hombre recibe
fenmeno en su conjunto, a una integracin del todo en la cual se y que es incapaz de repeler, adems de ser esto una propie-
alcanzan las relaciones entre sus elementos aislados y las de cada dad comn, es una propiedad esencial, ya que siempre est
uno de ellos con el fenmeno en su conjunto. El anlisis es la presente.
Propiedades esenciales son aquellas que necesariamente
bsqueda minuciosa y la sntesis es la labor integradora y compa-
debe ostentar el objeto para pertenecer al fenmeno. Estas
rativa donde se establecen semejanzas y diferencias.
propiedades pueden ser empricamente observables, como
Cmo seran el anlisis y la sntesis en nuestro ejemplo?
colores, formas, sonidos, etc.; o no observables, como las
El anlisis de los enfermos a partir de la experiencia prcti-
relaciones y los nexos internos o las regularidades que rigen el
ca con sus diferentes sntomas, as como de las diversas causas
desarrollo de dicho fenmeno. Tal es el caso del ejemplo que
del estado patolgico y las distintas percepciones del hombre
nos ocupa. Al descubrir este ltimo tipo de propiedades esen-
frente a ellas, llev a la integracin de todos esos elementos y dio
ciales, el lenguaje desempea un papel fundamental, puesto
como resultado la siguiente sntesis integradora: hay un grupo de
que al no poderse representar de forma concreta se hace nece-
enfermos cuyos signos y sntomas se corresponden con una alte-
sario formularlas verbalmente para poder operar con ellas.
racin orgnica, mientras que en otros, dichos signos y sntomas
se hallan asociados a trastornos funcionales solamente; hay enfer-
mos que no presentan sntomas, otros s; no todas las enfermedades GENERALIZACIN
se desarrollan en el plano de lo biolgico, pues existen alteracio-
nes mentales y trastornos biolgicos provocados por alteraciones Cuando la abstraccin descubre las propiedades esencia-
psicolgicas y viceversa. Entre el agente causal y las condiciones les, ello implica una idea nueva acerca del fenmeno, y es
de vida del enfermo existe una relacin, y la reaccin de los enfer- entonces que necesariamente se materializa a travs del len-
mos frente a ellas evidencia diferencias individuales. guaje para definir el concepto. El concepto es la idea expresa-
Establecer estas relaciones comparativas de semejanzas y da en palabras.
diferencias entre los enfermos, permite clasificar las enfermeda- Cul es, pues, el concepto de enfermedad?
des; pero no se llega a la esencia del fenmeno enfermedad. Esto Es el desequilibrio que se establece en el hombre entre
se logra solamente a travs de la abstraccin, operacin clave y las agresiones que recibe del medio y su capacidad para
decisiva del pensamiento, pero que existe como continuacin del defenderse de ellas, a favor de las primeras, por lo que
anlisis y la sntesis. salud ser el completo y perfecto estado de equilibrio entre
ambas.
El concepto no supone una imagen sensorial del fenme-
ABSTRACCIN no, como ocurre en la sensopercepcin, pues no se corresponde
con ningn objeto concreto. El concepto del fenmeno es
De la sntesis comparativa resulta que se detectan propie- nico porque expresa solo lo esencial que hay en l, mientras que
dades comunes por semejanza entre los diferentes objetos sus manifestaciones concretas y particulares se caracterizan

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por la variedad, ya que ostentan simultneamente lo comn y lo de conocer el mundo, a veces se equivoca y llega a falsas genera-
esencial, lo particular y lo general. lizaciones. Sobre la base de un anlisis no suficientemente pro-
Las propiedades esenciales constituyen lo general del fe- fundo y, por ende, de abstracciones superficiales, se toman corno
nmeno. El concepto surge en la mente del hombre y su formu- esenciales propiedades que solo son comunes. Estos errores en
lacin implica una generalizacin, puesto que lo general no tiene el proceso cognoscitivo pueden ser resultado de la interferencia
existencia propia al margen de la realidad objetiva, sino que de factores efectivos recordemos los investigadores que pre-
existe solo a travs de lo particular; existe en tanto que est tendan demostrar la superioridad de la raza blanca o sencilla-
presente en las manifestaciones particulares del fenmeno. mente errores en el plano de la cognicin. El mtodo cientfico,
La abstraccin eleva a un primer plano las propiedades esen- por eso, cumple el objetivo fundamental de garantizar que los
ciales, y la generalizacin es la operacin que permite identificar conocimientos cientficos sean expresin de generalizaciones
cualquier objeto que cumpla estos requisitos esenciales, como correctas.
manifestacin particular del fenmeno. En nuestro ejemplo, cons- Al estudiar las operaciones del pensamiento no resulta
tituye una enfermedad cualquier situacin en el hombre que expre- difcil observar cmo se pasa del conocimiento sensible e in-
se su incapacidad de contrarrestar las agresiones que recibe del mediato al conocimiento general y mediato de la realidad. El
medio. pensamiento nos lleva de lo concreto a lo abstracto, pero este
No puede perderse de vista que la realidad objetiva es com- conocimiento general y abstracto redunda en un conocimiento de
pleja, por lo cual existen fenmenos que forman parte de otros lo concreto sensible mucho ms completo y profundo.
ms generales an. Por ejemplo, el concepto de enfermedad res- Esta elevacin de lo abstracto a lo concreto en el conoci-
piratoria est incluido en el concepto de enfermedad; el con- miento, es solamente posible en la interrelacin del hombre con
cepto mamfero pertenece al mismo tiempo al concepto de los objetos, durante la actividad prctica, y en ella se comprueba la
animal, etc. veracidad de lo abstracto a travs de la efectividad en su aplicacin
Ahora bien, es necesario distinguir entre una generaliza- a los problemas concretos. Por eso se afirma que la prctica es la
cin correcta y una generalizacin errnea. El hombre, en su afn fuente del conocimiento y el nico criterio de verdad.

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3. Atencin y memoria encaminar sus investigaciones hacia la explicacin de los proce-
sos cerebrales que estn en la base de las funciones psquicas.
Miguel ngel lvarez Gonzlez y Esther Alonso Prieto Para Luria el cerebro es un complejo sistema funcional que agrupa
varios niveles y diversos componentes, cada uno de los cuales
El hombre ha dado varias respuestas al intentar explicar el aporta su propia contribucin a la estructura final de la actividad
fenmeno de la mente. Todas han estado condicionadas por el mental. Sus estudios, basados en exhaustivos anlisis de las lesio-
momento histrico en el que fueron emitidas y por los mtodos nes cerebrales, lo llevaron a describir y explicar los mecanismos
de investigacin que se utilizaron en su obtencin. Pueden agru- que subyacen tras la percepcin, la memoria, la atencin, el len-
parse en dos grandes sistemas: el materialismo monista y el dua- guaje, el pensamiento, el movimiento y la accin. Adems
lismo (Carlson, 1994; Eccles, 1985). sistematiz una potente tcnica para la localizacin de las lesio-
El dualismo postula que la realidad se divide en dos catego- nes, conocido como el test de Luria, con una elevada capacidad
ras: materia y espritu. Por tanto, la mente (o el alma) y el cuerpo diagnstica.
son dos entidades separadas, y es la mente quien dirige al cuerpo. Actualmente, las neurociencias adoptan una posicin
Salvando la diferencia temporal entre ambos, Platn (427-347 determinista y explican la conducta humana a partir del funciona-
miento integrado del sistema nervioso. Todo organismo vivo se
a.n.e.) y Ren Descartes (1596-1650), han sido los autores que
caracteriza por la organizacin existente entre sus diferentes es-
ms han contribuido a la conformacin de esta teora en su forma
tructuras y procesos. Se comportan como sistemas abiertos, en
clsica (Heidbreder, 1964; Rubinstein, 1977).
los que dichas estructuras y procesos se hallan en constante
En contraposicin al dualismo, las teoras monistas adoptan
interaccin entre s y con el medio y alcanzan niveles ptimos de
un punto de vista unitario en la solucin del problema mente-
estabilidad (Von Bertalanffy, 1986).
cuerpo. Desde Demcrito (460-370 a.n.e.) e Hipcrates La investigacin en este campo puede realizarse mediante
(siglo V a.n.e.) ya se perfilaba la idea de la unidad entre la materia diferentes mtodos. Uno de ellos es el estudio de las lesiones
y la psique (Heidbreder, 1964; Rubinstein, 1977). cerebrales que se basa en el supuesto de que las caractersticas
En el siglo XIX, los descubrimientos de la fisiologa experi- del funcionamiento de un rea del cerebro se pueden inferir a
mental proporcionaron evidencias para las hiptesis que conside- partir de la capacidad conductual del repertorio del sujeto, que se
raban el funcionamiento cerebral como responsable de las capa- pierde cuando se ha destruido determinada rea. La evaluacin
cidades humanas. Tal es el caso de los trabajos de Johannes Mller conductual se realiza mediante el examen neurocognitivo. Este
(1801-1858), fisilogo alemn, y de Pierre Fluorens, francs. consiste en la aplicacin de una serie de pruebas estandarizadas
Mller enunci la doctrina de las energas nerviosas especficas: que exploran diversas funciones mentales, de forma tal que se
si a pesar de que se transmite el mismo mensaje bsico (impulso puedan realizar inferencias sobre el funcionamiento del cerebro. La
elctrico) a travs de los nervios, se perciben mensajes diferen- evaluacin de estos procesos se ha desarrollado mucho en las lti-
tes, entonces el cerebro debe hallarse funcionalmente dividido mas dcadas con el apoyo del desarrollo de las neurociencias,
(Gaviria, 1995; Mayor, 1992). la computacin y las tcnicas de imagenologa cerebral.
Fluorens fue uno de los primeros en hablar del carcter de Al realizar esta prueba el examinador se enfrentar a dos
sistema nico del cerebro y en anticipar el concepto actual de tipos de dificultades:
plasticidad cerebral (Velasco-Surez, 1999).
Los descubrimientos de Paul Broca, en 1861, sobre los cen- - Metodolgico-operacionales
Metodolgico-operacionales. El resultado final del exa-
tros cerebrales reguladores del lenguaje, permitieron que los men est limitado por las tcnicas que se utilicen. Estas cons-
cientficos comenzaran a pensar en la posibilidad de localizar en tituyen una medida indirecta de procesos en los cuales a ve-
reas especficas del cerebro, las funciones psquicas ms com- ces no existe un consenso en su definicin.
plejas y a explicar el fenmeno de la mente y la percepcin cons- - Conceptuales
Conceptuales. El cerebro coordina funciones que estn en
cientes, a partir del funcionamiento de la maquinaria neuronal constante cambio y modificacin; por ello ha de tenerse en
(Luria, 1982; Velasco-Surez, 1999). cuenta tres caractersticas bsicas de su funcionamiento.
Durante el presente siglo A. R. Luria, neuropsiclogo, reali- Perodos crticos del desarrollo. Ontolgicamente existen
z importantes avances en el campo de las neurociencias al momentos en los que determinadas funciones son ms

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susceptibles de desarrollo. O sea, el sistema nervioso - Para evaluar la evolucin de una demencia o de un trastorno
evoluciona de una manera secuencial, y se pueden vascular o traumtico del cerebro.
deteminar perodos crticos en los cuales se vuelven per- - Para evaluar en qu medida un dficit cognitivo contribuye
manentes las influencias y los cambios que se hayan pro- a que se manifieste un trastorno conductual.
ducido.
Localizacionismo-holismo
Localizacionismo-holismo. Aunque existen zonas es-
pecializadas en el cerebro para funciones particulares, el ATENCIN
cerebro trabaja de forma integrada dentro de ciertos lmi-
tes. Constantemente llega al individuo una enorme cantidad
Asimetra o especializacin hemisfrica
hemisfrica. Si el de informacin; por ello es necesario seleccionar aquella sobre
cuerpo calloso est intacto y el cerebro funciona adecua- la cual se concentrar la actividad mental. La atencin es el
damente, cada regin especializada asume la responsabi- mecanismo de control activo que garantiza tanto la disposicin
lidad primaria para un aspecto particular de la tarea en su general del organismo para que un estmulo cualquiera, durante la
conjunto. As, el hemisferio izquierdo coordina el pensa- vigilia, pueda ser procesado; como la capacidad para focalizar y
miento racional, el verbal y el analtico y localiza los cen- seleccionar el estmulo, mantener la concentracin sobre l y
tros del lenguaje. Puede ser operacionalmente definido dejar de atenderlo cuando otro es ms importante. Es resultado
como el dominante. Mientras, el hemisferio derecho se de una red de conexiones corticales y subcorticales.
especializa en los mensajes no verbales, controla la orien- Las primeras investigaciones sobre la problemtica atencional
tacin espacial y la apreciacin de la msica. fueron realizadas por Wilhem Wundt, en 1879. l introdujo el
Plasticidad cerebral
cerebral. El cerebro constantemente se trmino apercepcin para indicar cmo unas ideas ocupan
est adaptando, y se modifica a s mismo segn la expe- prioritariamente la conciencia y se vuelven ms claras, y le dan
riencia. La plasticidad es el proceso por medio del cual una unidad al proceso mental (Heidbreder, 1964; Luria, 1982; Mayor,
funcin afectada tras una lesin, puede ser asumida por 1992; Wolman, 1967).
otra rea, dentro de lmites fijados por factores genticos, Otros autores como William James y los psiclogos
edad, gnero y localizacin de la lesin. cognitivos, enfatizaron el carcter altamente selectivo y limitado
de la atencin (Ballesteros, 1994; De Vega, 1994; Heidbreder,
La atencin y la memoria son dos de los procesos que se 1964; James, 1916). Estos ltimos adoptaron la analoga del pro-
exploran en el contexto del examen neurocognitivo. Son de parti- cesamiento ciberntico, inspirado en las propiedades fsicas de la
cular importancia para el funcionamiento mental, y resultan afec- computadora, para construir modelos explicativos del proceso
tadas en muchas enfermedades neurolgicas, por ejemplo, las atencional. Partiendo de tareas que utilizaban mensajes dicticos,
cerebrovasculares y las demencias. Su exploracin habitualmente introdujeron el concepto de filtro para explicar el mecanismo de
se realiza en conjunto con el diagnstico de trastornos de la seleccin de los mensajes.
conciencia, lenguaje y funciones psicolgicas superiores. Sin em- En un inicio se ubic este constructo antes del estadio
bargo, dada su importancia, pueden evaluarse de manera exclusi- del anlisis perceptual (modelos de filtro precategorial) posterior-
va en un paciente. mente se le ubic despus del procesamiento de los mensajes
En particular, el diagnstico actual de los trastornos de la (modelos de filtro poscategorial). Tambin intentaron dilucidar
atencin y la memoria requiere de un entrenamiento no solo en cules eran los lmites dentro de los que se puede realizar la
los tests psicolgicos que evalan estos procesos, sino seleccin de la informacin. Para ello usaron tareas de atencin
tambin de conocimientos bsicos de neuroanatoma funcional y dividida, las cuales requieren que el sujeto atienda simultnea-
de una slida formacin conceptual en procesos cognitivos. mente a dos estmulos diferentes. Los modelos a los que dieron
El examen neuropsicolgico de atencin y memoria est in- lugar conciben la atencin como un conjunto de recursos
dicado en las siguientes situaciones: indiferenciados, sin localizacin especfica e independientes de
las estructuras del procesamiento. Estos recursos se dividen en
- En un paciente con un trastorno conocido del sistema nervio- funcin de las demandas (Ballesteros, 1994; De Vega, 1994;
so central, para determinar su nivel de funcionamiento Mayor, 1992).
cognitivo. Nuestro siglo ha experimentado un aumento del inters
- En un paciente que se sospecha una alteracin del sistema por descifrar la relacin existente entre el mecanismo atencional
nervioso central y se requiere establecer un diagnstico y el cerebro. Los primeros estudios en este sentido fueron rea-
diferencial. lizados por Pavlov (1849-1936). Este autor enunci la ley de
- Antes de una intervencin teraputica y despus de ella, para la induccin de los procesos nerviosos, segn la cual en las
poder evaluar cambios en estas funciones mentales. reas que rodean al foco de concentracin de la excitacin se

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induce la inhibicin; de esta manera es posible localizar constan- Michael I. Posner, que comienza sus estudios en la segunda
temente en los hemisferios cerebrales, un rea de excitacin p- mitad del presente siglo a partir de la teora del procesamiento de
tima que es expresin del trabajo ms intenso de la conciencia la informacin, es ms especfico al hablar de los substratos
(Rubinstein, 1977). anatomofuncionales de los componentes de la atencin. Este au-
En 1949, Moruzzi y Magoun realizaron uno de los aportes tor define la atencin como la capacidad para controlar los proce-
ms importantes a las neurociencias, y en especfico al estudio de sos de informacin en el cerebro. Est integrada por cuatro com-
la atencin. Mediante el mtodo de produccin de lesiones cere- ponentes que l denomina:
brales en un gato, demostraron que la formacin reticular, una
estructura ubicada en el tronco del encfalo, contena circuitos de
neuronas de los que dependa el nivel de alerta y activacin (arousal) - Selectividad. Mecanismo que "filtra" los estmulos que lle-
del animal. Con este hallazgo se introdujo el principio de la orga- gan al sistema nervioso y le permite atender solo a los impor-
nizacin vertical de todas las estructuras cerebrales hasta el tantes. Es una funcin del hemisferio izquierdo, predominan-
momento se consideraba que la actividad psquica era responsabi- temente parietal, enriquecida con contribuciones tempora-
lidad de la corteza; se descubri la primera unidad funcional del les, frontales y lmbico estriadas.
cerebro, responsable de regular el tono cortical y el estado de - Vigilancia. Capacidad para mantener la atencin sobre un es-
vigilia; y se reorient la investigacin de aquellos que pretendan tmulo a lo largo del tiempo. Est relacionada con el lbulo
localizar el substrato anatmico de la atencin (Carlson, 1994; parietal derecho y sus conexiones circundantes.
Luria, 1982). - Amplitud. Cantidad de estmulos que se pueden atender al
Ya con Luria, que es otro de los clsicos sobre el tema, se mismo tiempo. Depende del hemisferio izquierdo, dentro del
perfil la idea de que la atencin no es un proceso unitario, sino lbulo parietal si el estmulo es auditivo-verbal.
que est dividido en diferentes componentes. Cada uno de ellos
es regulado por zonas cerebrales especficas que trabajan de for-
- Alerta. Capacidad de examinar y dejar de atender a un estmu-
lo cuando aparece otro ms importante. Involucra tres dispo-
ma integrada. Las lesiones cerebrales pueden afectar a uno de
estos componentes y expresarse por tanto en dficit en la funcin sitivos anatomocognitivos para movilizar y orientar la aten-
atencional. Luria, en especfico, propuso tres: cin visuoespacial:
Desconexin
Desconexin. Funcin del lbulo temporal.
- Volumen
olumen. Nmero de seales o asociaciones que pueden Reubicacin
Reubicacin. Funcin del mesencfalo.
mantenerse en el centro de la conciencia lcida. Conexin
Conexin. Funcin del tlamo.
- Estabilidad
Estabilidad. Permanencia con que los procesos pueden
conservar su carcter dominante. Plantea adems que existe un segundo mdulo atencional
- Oscilaciones
Oscilaciones. Naturaleza cclica del proceso, mediante la visual relacionado con el sistema cerebral que se encarga de pro-
cual los contenidos pueden adquirir un valor dominante o cesar semnticamente el estmulo. Esto le hizo pensar que la
perdido.
atencin est implicada en la seleccin de las operaciones que
controlan la accin del sujeto. Por tanto, es una estructura modu-
Al diferenciar las zonas cerebrales relacionadas con la aten-
cin, Luria distingui entre atencin involuntaria y voluntaria. lar interconectada, responsable del control cognitivo (Gaviria,
La primera se refiere a lo que Pavlov haba denominado reflejo de 1995; Mayor, 1992; Posner, 1971; Posner, 1980).
orientacin, o sea, la atraccin que ejerce sobre el organismo un Siguiendo esta misma lnea de investigacin, o sea, la defini-
estmulo biolgicamente significativo. La segunda, a las formas cin de los componentes del proceso atencional, Allan F. Mirsky,
ms complejas de atencin, que permiten orientarse hacia un por su parte, public, en 1991, una investigacin donde utiliza
objeto, situacin o fin de forma consciente e independientemen- grupos de pacientes neuropsiquitricos y de controles sanos a los
te de las caractersticas del medio. La formacin reticular ascen- que les aplic una batera de tests, entre los que se encontraban test
dente es responsable de las formas ms elementales de la aten- de Stroop, Trail Making test, test de Ejecucin Continuada (CPT) y el
cin: el estado generalizado de vigilia. test de Wisconsin. Los resultados fueron sometidos a un anlisis
Sin embargo, las formas ms complejas de atencin vo- factorial que permiti aislar cuatro componentes principales de la
luntaria, que necesitan que se reconozca selectivamente un
atencin. Estos fueron los siguientes:
estmulo y se inhiba la respuesta correspondiente a estmulos
irrelevantes, involucran estructuras del crtex lmbico y la re-
gin frontal; esta ltima que se encuentra estrechamente co- - Focalizacin
Focalizacin. Habilidad para seleccionar un blanco de infor-
nectada a los tractos descendentes de la formacin reticular es macin para iniciar el procesamiento. Regulada por el lbulo
de importancia capital en la regulacin de los estados de acti- parietal inferior, el temporal superior y regiones estriadas.
vacin que se realizan con la participacin del lenguaje (Luria, - Sostenida
Sostenida. Capacidad para mantener el foco o la alerta en el
1977; Luria, 1982). tiempo. Se deteriora al pasar este. Involucra el tectum y la

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regin mesopontina de la formacin reticular ms otras es- Quedan tambin algunas preguntas por responder,
tructuras del tronco enceflico relacionadas tambin con el por ejemplo:
arousal.
- Cambio
Cambio. Habilidad para cambiar el foco atencional, de mane- - Cules son los mecanismos que permiten la seleccin de
ra flexible y adaptativa, de un aspecto a otro del estmulo. un estmulo por encima de los otros? Y ms concreta-
Responsabilidad de la corteza prefrontal y media y del giro mente:
cingulado anterior. - Cul es la relacin entre la atencin y las funciones
- Codificacin
Codificacin. Capacidad para manejar informacin numri- motivacionales?
ca. Involucra al hipocampo y a la amgdala (Gaviria, 1995; Adems:
Mirsky, 1991). - Cmo se resuelve el conflicto entre la necesidad de concen-
trarse en un estmulo y permitir que lleguen otros a nosotros
Sunder, en 1992, propuso un modelo simplificado de la aten- que puedan ser objeto del procesamiento de la informacin?
cin que intenta integrar todo el cmulo de datos experimentales - Cmo se forman los tipos de atencin ms complejos en el
sobre el tema. Segn l, el sistema reticular activador (SRA) alerta hombre?
a la corteza cerebral; la corteza parietal derecha registra, elabora
y procesa el aporte sensitivo, auditivo y visual para compararlo Las investigaciones en este sentido, que ya se han iniciado,
con el banco de memoria de experiencias previas. Las conexiones permitirn explicar cmo la atencin se dirige hacia el mundo
con los lbulos frontales influyen sobre las funciones de motiva- exterior y cmo se realiza la integracin con los dems procesos
cin y activan la orientacin, la conducta motora y al SRA; se psquicos, para producir la unidad funcional que es la conciencia.
inhiben as estmulos distractores y se presta atencin a los im-
portantes (Gaviria, 1995). Pero an la investigacin experimental
no ha demostrado por completo su modelo. MEMORIA
Todas las contribuciones descritas le permiten hoy a las
neurociencias, explicar con alguna nitidez el mecanismo por el El proceso que llamamos memoria no es ms que una palabra
cual un individuo puede centrar su atencin sobre ciertos estmu- abstracta que describe la informacin que hemos adquirido por
los e ignorar otros. Sin embargo, las contradicciones son eviden- diferentes vas y que sirve de base para la regulacin de la conduc-
tes al analizar las definiciones tericas y los substratos fisiolgi- ta presente y la planificacin de la futura. La memoria es posi-
cos propuestos por los diferentes autores. Las causas de estas blemente la manifestacin ms evidente de la plasticidad del ce-
contradicciones pueden ser varias: rebro. La informacin derivada del aprendizaje formal e informal
y de la experiencia social comn constituye el contenido de la
- El alcance de nuestras hiptesis est limitado por los mtodos memoria.
de investigacin que poseemos. No siempre se utilizan los Las particularidades de este proceso han sido objeto de
mismos instrumentos para medir procesos idnticos y la se- estudio desde el inicio del pensamiento cientfico, y en especfico
leccin puede depender tanto de razones cientficas como los correlatos entre los componentes eminentemente psicolgi-
meramente comerciales. cos y el substrato anatmico. Pero solo recientemente se han
- La evaluacin conductual de pacientes con lesiones cerebra- podido identificar reas funcionales estrechamente vinculadas
les exige total seguridad sobre la capacidad que ha sido daa- a la memoria. Los primeros estudios con rigor cientfico acer-
da y el rea que se ha lesionado. ca de la memoria, datan de 1885 con los trabajos de
- Las regiones cerebrales estn interconectadas y ninguna es- Ebbinghaus (1850-1909). Este autor utiliz tareas de me-
tructura aislada es la nica responsable de una funcin. Ade- morizacin de listas de palabras sin sentido para evaluar los
ms, el deterioro de una capacidad no tiene que depender procesos de evocacin de la informacin y variaba factores
linealmente de la estructura afectada, sino puede depender como nmero de palabras, de repeticiones, intervalos, etc.
de la lesin de los axones que pertenecan a otra estructura y (Finger, 1994).
que pasaban por la lesionada. La memoria fue considerada como un proceso nico del
- A menudo se puede producir la recuperacin parcial de la cerebro hasta los aos 30. Los trabajos de Lashley, Hebb y Penfield
funcin. Cmo saber si se debe a que otra estructura sugirieron que en realidad se trataba de un conjunto de procesos
asumi el dficit o a que se restablecieron las sinapsis interrelacionados (Goldman-Rakie, 1996; Baddeley, 1996; Bear,
daadas? 1996). Los avances en la neurociruga permitieron establecer

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parcialmente las intrincadas relaciones anatomofisiolgicas de la La clasificacin temporal de la memoria establece tres cate-
memoria. En 1950, se demostr que los daos en el hipocampo goras: memoria sensorial proceso que maneja informacin sen-
afectaban el aprendizaje y la memoria. Pero no fue hasta 1966, sorial durante cientos de milisegundos; memoria a corto plazo o
cuando la clnica y la neurociruga superaron la fase de identificacin inmediata manejo de informacin durante decenas de
neuroanatmica, que se pudo demostrar experimentalmente que si milisegundos y memoria a largo plazo manejo de informacin
se aplicaban estmulos de alta frecuencia a las neuronas del de minutos a aos. La memoria a largo plazo no es necesaria-
hipocampo, se produca un aumento de los potenciales mente una prolongacin de la de corto plazo, sino que pueden
excitatorios postsinpticos que se prolongaban durante das ser capacidades mnmicas paralelas.
El principal substrato anatmico de la memoria a corto plazo
(Goldman-Rakie, 1996).
es la zona dorsolateral del crtex prefrontal ms las zonas
parietales, temporales u occipitales. Estas ltimas dependen
de la modalidad de la memoria particular. Adems involucra
BASES NEUROANATMIC
NEUROANATMIC AS
TMICAS
las reas asociativas y sobre todo las atencionales, que regulan en
gran medida la calidad de la memoria a corto plazo. El proceso
El estado de los conocimientos actuales permite formular la
fundamental que subyace en la memoria a corto plazo es la memo-
hiptesis acerca de cmo se forma un evento mnmico. Despus
ria de trabajo (working memory), que es el modo de operar o
que un estmulo sensorial activa la amgdala y el hipocampo, los
trabajar de esta memoria (Salmon et al., 1996).
circuitos de memoria recorren un intrincado camino de retroali-
La memoria a largo plazo, por su parte, se compone de la
mentacin para regresar al rea sensorial. Esta retroalimentacin
memoria declarativa o explcita y de la no declarativa o impl-
posiblemente fortalece y almacena la representacin neural del
cita.
evento sensorial que acaba de ocurrir. Es posible que estas La declarativa es la memoria para palabras, escenas, ca-
vas sean mediadas por el diencfalo tlamo, hipotlamo, ras, historias, etc. Su afectacin es lo que llamamos amnesia.
subtlamo y epitlamo y por el cerebro basal anterior con la Se conoce tambin como memoria relacional, consciente e in-
corteza prefrontal. Las sinapsis de esta red neuronal cambian tencionada. Se sustenta en circuitos interrelacionados de es-
de tal forma que preservan el patrn de la conexin y la trans- tructuras lmbico-dienceflicas hipocampo, giro dentado,
forman en una memoria duradera (Goldman-Rakie, 1996). subiculum y crtex entorrinal, cuerpos mamilares y ncleos
Una descripcin detallada y actualizada sobre las vas talmicos y corticales zona prefrontal, crtex cingulado y zo-
neurofisiolgicas y neuroendocrinas implicadas en estos proce- nas asociativas posteriores del neocrtex (Squire, 1992).
sos est fuera del alcance de este material introductorio. Sin embar- La memoria no declarativa o implcita es a la que nos
go, un breve bosquejo puede servir de referencia general. La infor- referimos cuando hablamos de habilidades y aprendizajes, como
macin se transmite en estas estructuras, fundamentalmente me- manejar un automvil, montar bicicleta, etc. Este tipo de me-
diante el sistema colinrgico del cerebro basal anterior. Diferen- moria puede estar conservado en casos de amnesia. El cerebe-
tes vas de neurotransmisores estn implicadas en este proceso, lo es una de las estructuras involucradas en su substrato
por ejemplo, la serotonina presinptica puede actuar como un anatomofuncional (Schachter, 1993). Esta clasificacin, si bien
primer mensajero y las proteinquinasas postsinpticas como se- tiene un valor de orientacin, carece de valor heurstico, por-
gundo mensajero para facilitar la apertura de canales para el Ca++. que no ayuda a explicar el problema conceptual subyacente.
Por otra parte, la activacin de los sistemas betaadrenrgicos
median la memoria emocional y los efectos vegetativos asociados
(McGaugh et al., 1996; Cahill et al., 1995). La difusin de otras ENFOQUE CLNICO DE LLA
A MEMORIA
sustancias como el glutamato, GABA, 5-HT, etc., puede ser con-
sultada en la extensa bibliografa existente. No todas las alteraciones de la memoria se deben a orge-
nes neurolgicos. Gran parte de ellas obedecen a causas
psicgenas o a la interferencia de otros procesos psicolgicos.
CLASIFICACIN No obstante, desarrollaremos aqu bsicamente las relaciona-
das con su substrato anatmico.
La memoria no es un proceso homogneo. Es posible anali- Es necesario tener en consideracin algunos elementos
zarla desde diferentes puntos de vista. Existen al menos tres fundamentales para el examen de la memoria del paciente.
categoras de anlisis: temporal, secuencial y dominio (De Vega, Primero, es muy til tener alguna fuente de informacin alternati-
1994; Wheeler et al., 1997), aunque es necesario aclarar que va para verificar la precisin de la informacin dada. En segundo
dado el avance de las neurociencias no puede asegurarse que lugar, debe conocerse el nivel educacional e intelectual premrbido
estas clasificaciones no envejezcan con rapidez. del paciente para poder evaluar justamente las preguntas de

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conocimiento general e histrico. Es tambin muy importante el declarativa, las amnesias, pueden clasificarse de manera gruesa en
grado de cooperacin, as como conocer si existen alteraciones de seis categoras de tipo sindrmica etiolgicas: amnesia de envejeci-
la conciencia, de la atencin o de funciones sensoriales o del lengua- miento, amnesia tipo enfermedad de Alzheimer, amnesia global
je. Condiciones psiquitricas como trastornos de la afectividad, o pura, amnesia global transitoria, amnesia dienceflica (tipo sn-
psicosis o ansiedad y el consumo de medicamentos con accin sobre drome de Korsakoff) y amnesia frontal (Squire, 1992).
Los conocimientos actuales sobre la memoria son lamen-
el sistema nervioso central, pueden interferir con el resultado de las
tablemente incompletos y dependen todava del desarrollo de
pruebas realizadas. nuevas tecnologas que permitan corroborar muchas de las hi-
Las alteraciones de la memoria no declarativa se pueden ptesis y modelos establecidos. El desarrollo de las
presentar en enfermedades como el Parkinson, o en la enfermedad neurociencias y de la imagenologa funcional permitir aclarar
de Huntigton, entre otras (Schachter, 1993). Las de la memoria este confuso y retador problema.

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