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BOLETN MINERO / 1297 MARZO 2016 F U N D A C I N TECNOLGICA

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Fundacin Tecnolgica

El transporte de pulpas puede requerirse para distancias


relativamente cortas, al interior o entorno prximo de una
planta de procesos, o en algunos casos alcanzar valores
incluso superiores a 100 km.

TRANSPORTE DE PULPAS
Minerales, concentrados y relaves se transportan en gran medida en forma de
pulpas, a travs de tuberas y canaletas.

L
a gran mayora de las operaciones de metalurgia extractiva se tiene, por ejemplo, en las operaciones de Collahuasi, Escondida, Los
se realiza con los minerales formando pulpas, definidas como Pelambres, Los Bronces y Divisiones Andina y El Teniente de Codelco.
una mezcla de partculas slidas (fase dispersa) en agua (fase
dispersante). De esta manera, el transporte de pulpas es Cuando se proyecta un sistema de transporte de pulpa, las obras e
fundamental para dar continuidad a la secuencia de etapas que forman instalaciones deben disearse para asegurar una operacin continua y
parte del procesamiento de minerales. con capacidad para conducir de manera confiable la cantidad mxima
esperada de transporte, incluyendo en stas el medio de conduccin
El transporte de pulpas puede requerirse para distancias relativamente (tuberas, canaletas) y normalmente un medio de impulsin (bombas),
cortas, al interior o entorno prximo de una planta de procesos, o en adems de vlvulas y otras instalaciones relacionadas principalmente
algunos casos alcanzar valores incluso superiores a 100 km, como con aspectos de seguridad y monitoreo.
ocurre en Chile cuando los yacimientos mineros se encuentran en sitios
cordilleranos con limitaciones de espacio, lo que motiva la necesidad Los requerimientos de transporte son muy diversos en cuanto al flujo de
de transportar minerales molidos, concentrados o relaves a zonas ms material a transportar, caractersticas de la pulpa, distancia y trazado de
amplias a menor cota. Ejemplos de transporte de pulpa a gran distancia transporte, los que al ser debidamente considerados permite determinar
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Gentiliza de revista Minera Chilena.
BOLETN MINERO / 1297 MARZO 2016 FUNDACIN TECNOLGICA

Las tuberas pueden ser de acero comercial, plsticas


(PVC, polipropileno, polietileno, HDP), o de acero
revestido de polietileno.

la mejor alternativa tcnica econmica del proyecto. En particular, el partculas, y respecto de la pulpa debe conocerse la concentracin de
trazado debera acercarse lo ms posible a la situacin ideal de mnima slidos, tanto en peso como en volumen, la densidad y viscosidad. En
distancia, pendiente a favor y condiciones del terreno que faciliten la trminos ms globales, lo que es relevante caracterizar de la pulpa es
construccin y mantencin de la obra, adems de permitir que se minimice su reologa, es decir la relacin entre el esfuerzo que se realiza sobre
el impacto ambiental y el efecto de posibles desastres naturales. Si bien ella y la deformacin que se produce cuando fluye, y en la que influyen
es cierto que la construccin de un sistema de transporte de pulpa puede factores como la mineraloga y granulometra de los slidos, el % en
significar una alta inversin, es un medio muy competitivo en costo de peso de los slidos, el grado de floculacin, etc.
operacin para el movimiento de materiales.
Una pulpa al fluir se puede comportar como un flujo homogneo,
heterogneo o formar un lecho de partculas en la parte inferior. En
Caractersticas de la Pulpa general, los flujos homogneos son aqullos en los que las partculas
slidas se encuentran uniformemente distribuidas en la pulpa, lo que
Para disear un sistema de transporte de pulpa, las caractersticas de normalmente ocurre cuando la velocidad del flujo es alta, los slidos son
sta son relevantes para dimensionar los diferentes componentes de de baja densidad y tamaos inferiores a 70 micrones, y la concentracin
dicho sistema. Adems del flujo de slidos a transportar, es importante en peso est en torno a 50%. En los flujos heterogneos las partculas
conocer su peso especfico, distribucin granulomtrica y forma de las slidas tambin estn en suspensin, pero forman una gradiente de
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concentracin y granulometra, siendo mayor en el fondo y menor en la Respecto de las vlvulas, estas actan en forma de estrangulamiento o de
parte superior donde se ubican las partculas ms livianas, y normalmente corte, y las ms tradicionales son las vlvulas pinch, las vlvulas de bola y
ocurre para menores concentraciones en peso. Por su parte, el lecho las vlvulas de cono. Las vlvulas pinch son mangas de goma flexible que
de partculas que puede formarse en algunos flujos puede ser mvil reducen el rea de flujo mediante pinzas o aire comprimido. Las vlvulas
(arrastre del fondo deslizndose o rodando) o fijo, que en caso extremo de bola son especiales para flujos viscosos o con slidos en suspensin,
puede aumentar en el tiempo hasta obstruir la tubera. y las vlvulas de cono son similares a las de bola, pero cuentan con un
sello hidrulico que permite reducir el torque. La naturaleza abrasiva de
De acuerdo con lo indicado, el transporte de pulpas se realiza tpicamente las pulpas y la acumulacin de partculas puede ser una complicacin
en flujo turbulento para evitar la depositacin de las partculas, lo que para las superficies de sellado de las vlvulas.
se obtendr al tener una velocidad de flujo superior a una determinada
velocidad lmite, que es calculable en funcin de las caractersticas de los Para el transporte de pulpas por tuberas se requiere contar, adems,
slidos y de la pulpa. Con una mayor velocidad de transporte, la pulpa se con estanques de cabeza y normalmente con estaciones de disipacin
comporta de manera ms homognea, pero involucra un mayor gasto de energa. Para esto ltimo, uno de los sistemas utilizados es el de
de energa para mantener las partculas slidas en suspensin. anillos de disipacin, que se introducen en la tubera para provocar
estrechamientos y ensanches bruscos.
Componentes de un Sistema de Transporte
de Pulpas Respecto de las canaletas, estas se construyen tpicamente de hormign
con forma rectangular. La precaucin bsica de dimensionamiento es
Para el transporte de pulpas se utilizan tuberas o canaletas, y tal como considerar una revancha, es decir, una cierta altura entre la altura de
se seal, en ambos casos la pulpa debe escurrir con una velocidad escurrimiento y el borde de la canaleta, para la condicin de mximo flujo
que supere la velocidad lmite para evitar la depositacin de los slidos. esperado de pulpa. Esto es necesario ya que, si ocurre depositacin de
slidos puede provocar la formacin de ondas superficiales con posible
Las tuberas pueden ser de acero comercial, plsticas (PVC, polipropileno, rebose de pulpa. Si la canaleta es abierta y el flujo es por gravedad, debe
polietileno, HDP), o de acero revestido de polietileno. Adems de una considerarse una alimentacin con control del flujo y un sistema adecuado
posible obstruccin por depositacin de slidos, en las tuberas se en el punto de descarga. En la mayora de los casos, el sistema tambin
puede tener problemas de desgaste por abrasin mecnica (choque debe incluir disipadores de energa a lo largo del trazado.
de los slidos contra la pared de la tubera) y electroqumica (diferencia
de potencial electroqumico entre la pulpa y la tubera), as como la
necesidad de vaciar (drenaje) y llenar la lnea con pulpa por emergencias Sistemas de Control y Monitoreo
o discontinuidad del flujo respectivamente. Para el caso de drenaje, se
acostumbra contar con piscinas de emergencia en sectores del trazado Un sistema de transporte de pulpas debe hacerse cargo de imprevistos
de la tubera. como cortes de energa, falta de agua, erosin y corrosin, bloqueos y
fugas, entre otros, para lo cual debe contar con sistemas stand-by que
Cuando se usa tuberas, la energa para el movimiento es proporcionada permitan trabajos de mantencin y sistemas confiables de monitoreo
por bombas, siendo las ms usuales las bombas centrfugas y las bombas y comunicacin.
de desplazamiento positivo. Las primeras son las ms utilizadas, operando
con altos flujos, diferencias de nivel acotadas y eficiencias de 60-70%. En las tuberas a presin, la instrumentacin ms adecuada es la no
Para una operacin estable se requiere que el estanque de alimentacin obstructiva, y las variables ms importantes que se controlan son el
tenga un tiempo de residencia adecuado (entre 1 y 3 minutos dependiendo caudal de la pulpa (p.ej. flujmetros magnticos y medidores sonares)
del grado de espumacin de la pulpa), y que su forma evite posibles y su densidad (p.ej. densmetros de absorcin radiactiva y ultrasnica),
embanques, formacin de torbellinos o succin de espuma. as como la presin relativa o absoluta (p.ej. medidores electrnicos de
diafragma). Adicionalmente, tambin es importante contar con informacin
Las bombas de desplazamiento positivo (pistn) operan con flujos bajos, sobre el espesor de la tubera, el pH y temperatura de la pulpa. Toda esta
mayores diferencias de nivel y eficiencia de 80 a 90%. Estas bombas informacin se puede monitorear a distancia continuamente, permitiendo
han logrado aceptacin en relacin con el desarrollo de la tecnologa una operacin confiable y segura.
de relaves espesados y relaves en pasta, no obstante que tienen altos
costos de instalacin y mantencin.